Бодрова Анна Валерьевна: другие произведения.

Эгрэгор Тьмы. Возмездие

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 6.89*6  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Мир для Верити перевернулся уже не в первый раз. Снова уходили в никуда близкие и друзья. Только к смерти близких нельзя привыкнуть и нельзя сказать "как обычно" или "как всегда" и даже "снова", потому что все эти слова не применимы к трагедии. Такие перемены в жизни меняют и человека, пережившего их. Иногда сильно и бесповоротно. Рити менялась всю войну. В это тяжелое время прошло становление ее личности. Но лишь теперь формировалось ее сознание, ответственного за свои поступки, взрослого человека. "Все это неправильно, страшно,несправедливо!" - думала она, когда только вошла в состав ОСС и приняла Тьму, как союзника. Их отношение к людям, к жизни, к чужой боли. Все это возмущало Верити до глубины души. Ей приходилось быть вместе с теми, кто все это время убивал, насиловал и истязал людей ее города. Женщин, детей, стариков... Безжалостно и грязно. Воракс. Все теперь говорили о нем. Но даже Рити знала, что не Воракс сделал темных кровожадными, и не он вычеркнул из их умов ценность человеческих душ. Девушка безусловно изменилась и сама. С таким соседством и с таким врагом, ей пришлось стать жестокой. Как говорил учитель Морлок, "Думай, как твой враг". И она думала. Научилась стрелять в спину, резать горло, не боясь испачкаться. На лице все чаще появлялась жестокая улыбка. Рити раньше боялась себя в такие минуты. Она старалась не попадать на глаза соратникам, чтобы те не видели ее страстного желания в ее глазах, желания убивать...

  Звенит листвой игривый ветерок,
  И солнце по утру в росе искрится.
  Вот мой поклон пред сотнями дорог,
  Куда теперь мне нужно торопиться!
  
  * * *
  
- Я видела, как умер мой город. Я и сама должна была умереть... должна была...
  -Но ты здесь. Всё закончилось, и ты жива, ты здесь, с нами, в безопасности...
  -Именно... Я здесь, а всё остальное... его больше нет... Есть только я. Зачем? Эта война убила мою душу, почему она не забрала и моё тело? Я так мечтала уснуть, навсегда... быть может, меня там все очень ждали...
  -Все меняется в этом бесконечном мире, все умирает, исчезает, превращается в прах. И нет ничего, что было бы вечно, кроме этого замкнутого круга, по которому, как по сценарию происходят все движения, рождение, смерть, возрождение миров и их гибель. Люди возводят города, страны, заселяют планету... они же её разрушают, сносят с лица земли все, что построили, и заново, заново строят! Никому из нас никуда не деться из этой гигантской воронки, никому не изменить ход колеса, колеса... в колеснице Властителя.
  Старый монах тяжело вздохнул, окончив свою речь. Он глядел на свои руки, и его мысли увели его куда-то очень далеко отсюда, от этого разговора, из этой кельи, от девушки, сидящей на полу у печи.
   [] -Колесница?.. - задумчиво повторила она, - А если это колесница, то кто же её ведёт?..
  -Что? - монах вернулся, потерянно шаря глазами по комнате, будто и вправду отсутствовал, - Властитель... Господь!
  -Нет, кто запряжен в эту колесницу?
  -Почему ты спрашиваешь?.. - растерялся он.
  -Я думаю, лошади... - грустно улыбнулась его собеседница, и глаза озарились блеском, в них снова появилась жизнь, - Вороной и белоснежно белый... два коня! Черный слева... он всё время тянет в сторону. А белый только прямо, ровно... мерно...
  -При чем тут кони?! - рассердился старик.
  Девушка расхохоталась, поднимаясь на ноги, а потом добавила:
  -Вороной тянет в сторону, сбивая с пути колесницу, расшатывая колесо, но иногда... иногда на пути появляются камни и канавы... и белый конь мешает их обогнуть! Эти камни для людей куда хуже, чем просто легкий уклон колеса от оси...
  Монах лишь раскрыл беззубый рот, осмысливая её слова, но не успел ответить. Девушка покинула келью, при чем в довольно приподнятом настроении.
  
  Еще утром она спала, и никто не знал, вернется ли она к жизни. Уже более месяца назад её бросили умирать на пороге мужского монастыря близ деревни Кристэнс. Никто не сомневался, что выйти из комы этой молодой беженке не суждено. Травы и порошки не помогали, и монахи молились за её душу. Одна ночь решила всё. Этим утром Верити открыла глаза. Кто или что изменило её судьбу, осталось тайной. Но девушка проснулась. Последнее, что ей довелось увидеть - гриб атомного взрыва над городом, в котором она родилась. Но сейчас Верити не хотелось вспоминать об этом. Лишь малую часть она рассказала о себе монахам. Некоторые события всплывали в памяти очень смутно, долго, постепенно возвращалось сознание, и приходило осмысление всего, что с ней произошло. Впрочем, сейчас Верити было и не до воспоминаний. Она очнулась не только в незнакомом месте, но и в незнакомом, невиданном ранее мире. Во время войны те, кто пришел отсюда, помочь горожанам справиться с Тьмой, рассказывали об этом месте, но не слишком много. Словами трудно было описать то, что создали маги более тысячи лет назад. Этот мир был подобен раю, но порой он становился и адом. Девушке предстояло научиться жить в нем, да и просто научиться жить... Это утро стало для неё вторым рождением.
  
  
  
  Цецилия
  
  День сегодня был по-летнему жарким. Едва разомкнув глаза, Цецилия сладко потянулась в своей огромной постели. Она уже успела привыкнуть к ней, и больше ей не казалось, что тут так пусто и одиноко. Тело еще помнило мягкие объятья пуховых перин, но девушка босиком подбежала к окну и распахнула створки, впуская в комнату весеннее солнце. Ее белые как снег волосы разметал ласковый ветер. Улицы еще до обеда начали наводняться людьми. Сюда, в столицу, к завтрашнему военному параду съехались самые богатые и уважаемые господа, с женами, с детьми. Цецилия вздохнула, наполняя грудь весенним воздухом, а душу волнением. Голову кружило предвкушение торжества. Эксплетус был так красив в праздники! Дамы надевали самые роскошные платья. А еще в город приезжала ярмарка и бродячие музыканты. А еще... Девушка улыбнулась сама себе, - 'Еще отец обещал ночное представление небес... сегодня!'
  -Марта! - весело позвала она.
  Большие светлые двери ее покоев отворились, из коридора выглянула девочка лет двенадцати, в чопорном коричневом платьице. Заметив приподнятое настроение госпожи, девочка тоже ей улыбнулась.
  -Марта, скорее! Мы идем гулять! - весело встретила ее Цецилия, хватая за руки.
  Девочка обрадовалась ее идее не меньше.
  -Вы уже выбрали платье, моя госпожа?
  -Платье?.. - девушка бросила взгляд в сторону закрытой гардеробной, едва заметно прищурилась, - Да! - решила она, - Мы с тобой будем сегодня в голубом, Марта.
  -Мы?.. - немного испугалась фрейлина, оглядывая свою форму, - Но... Сир будет недоволен...
  -Ну, Марта! Мы же идем на праздник... - перешла на шепот принцесса, - Разве можно в такой скуке?.. Я поговорю с отцом. Эта дурацкая форма - просто пережиток прошлого. Давно пора ее сменить.
  -Завтракать желаете здесь, госпожа? - ответила вопросом Марта, не решаясь высказать своего восхищения перед революционным духом принцессы.
  -Не хочу завтракать, - хихикнула девушка, - Давай скорее одеваться, Марта!
  
  Глава 1
  Пробуждение
  Она спала, спала уже очень долго, и счет шел не на часы. Несколько недель, бесконечность, как ей показалось. Верити снились сны, и она думала, что это такая скучная смерть. Эти сны... Если бы они длились вечность, она предпочла бы попасть в ад. Жаркий луч весеннего солнца лизнул в лицо. Он пробудил её, спас от этой мучительной, безмолвной белой пустыни, в которой иногда еще и появлялись нежданные гости. Дьявол с ними! ей удалось открыть глаза...
  Такое яркое солнце! Оно залило комнату, и Верити едва не ослепла. Хотела потереть глаза, но руки онемели. 'Как же это неприятно, черт... будто я парализована!' Пока Рити жалела себя, глаза вновь стали видеть, и она смогла теперь оглядеть комнату. Это была маленькая, скудно обставленная каморка... или закрытая терраса у кого-то на даче. Стены не тронуты ни краской, ни обоями, ни даже лаком. Просто бревенчатые стены - выпуклые необработанные стволы. Примечательно, что вся мебель, в том числе и кровать, были выполнены в том же 'стиле'.
  -Первобытный интерьер... Хотя... уютненько! - подумала она, - Непонятно только, что за место...
  Надо было напрячь память, но это оказалось очень больно физически. Голова загудела, в глазах стали роиться черные насекомые. Кое-что удалось вспомнить, но лишь по ощущениям. Произошло что-то очень страшное, просто очень... То, страшнее чего не бывает... Ей и сейчас стало не по себе. Вернулись те чувства, ощущения, пережитые в тот момент. 'Я не могла выжить! Просто не могла. Я даже видела смерть. Она не могла меня отпустить! Это не в её правилах...' - Верити прислушалась. Окно было высоко над кроватью, почти под потолком, но ей показалось, с улицы донеслись мужские голоса. Шум травы и пенье птиц, необыкновенно громкое и мелодичное! Еще какие-то звуки, голоса неизвестных существ... Это было похоже на пение девушки. Как зацикленная по кругу фраза. Буквально три-четыре ноты. Это было красиво, но с непривычки немного жутковато. 'Рая я тоже не заслужила... Да и не может его быть в природе... Вряд ли Рай' - спорила она сама с собой.
  За тонкой дверью на кованых петлях послышалось какое-то движение. Люди с улицы перешли в дом. Рити не была уверена, что они не враги, но уж очень хотелось поскорее выяснить, что это за место.
  -Эй! Там есть кто? - в коридоре раздался грохот - что-то упало, - Э-эй... - повторила она.
  Быстрые шаги, дверь нараспашку. Она едва не вылетела из громоздких петель. Девушка нервно сглотнула. Судя по одежде мужчины, это мог быть и Рай, но ей что-то очень не по душе оказалась эта мысль. На мужчине была ряса из грубого льняного волокна, пояс из чего-то еще более 'самодельного', типа мочалки. Издалека монах, но уж больно 'голодранского' вида...
  -Доброго утра, сестра... - мягким, но дрожащим голосом произнес он, хотя годился ей в отцы, а не в братья.
  -Здравствуйте... - получилось у Верити шепотом от волнения.
  Она приподнялась на локте. Эта часть руки уже оттаяла, но до кисти еще гудела.
  -Ты была на грани смерти. Чудо Господне исцелило тебя, дитя! Мы молились за тебя...
  Это был второй нервный комок у неё в горле, но тут девушка даже закашлялась.
  -А... Спасибо... - кривовато улыбнулась она, и монаху это сразу не понравилось.
  -Ты сомневаешься в силе Господней?..
  -Да нет, ну что вы... - не зная, получится у неё, или нет, Рити сделала вид, что ей стыдно, - А как я сюда попала?..
  -Тебя оставили у ворот монастыря в ту страшную ночь...
  -М-м... Я - подкидыш?.. - смех был нервным, монах вежливо проигнорировал неудачную шутку, - 'Страшную ночь' вы сказали?.. - её воспоминания, эмоциональные оттенки прошлого, снова охватили сердце, сжимая его до боли. Девушка опустилась на кровать и прикрыла глаза, глубоко вдыхая чистый, ароматный воздух.
  -Для тех мест, откуда ты родом, это была судная ночь. Немногие из твоих собратьев спаслись. Мы нашли тебя здесь уже на рассвете. Не скрою, мы не ожидали милости от Бога. Твоё состояние было непоправимо.
  -Погоди-ка... Это... как же его... Зор... Горда...
  -Зордания, дитя, - помог ей монах.
  -Ты серьёзно?! Это Зордания? Я в Зордании?..
  -Добро пожаловать, сестра... - склонился он.
  -Была война... - Рити зажмурилась, и перед глазами в темноте стали возникать образы, один за другим. Страх, боль, горе, несправедливость, грязь... предатели, друзья, их мертвые глаза... и глаза тех, кого убивала она...
  -Да, дитя. Жестокая и бессмысленная война.
  -Праведные были нашими друзьями... - почему я сказала 'нашими'?.. - вздрогнула девушка, - Мы... с Верденом им доверяли... - сквозь закрытые веки проступили слезы, и покатились к вискам.
  -Ты так много пережила, но надо...
  -К черту Праведных! К черту Тьму! Всех к Дьяволу... С меня хватит! - зажмурилась она, выдавливая из глаз последние слезы, прогоняя их прочь.
  -Не смей чертыхаться! Ты в Доме Господнем!
  Верити взглянула на него и даже испугалась - он весь покраснел от возмущения.
  -Значит, спас меня точно не Грэг... - под нос себе буркнула девушка, - Как давно я здесь?
  -Скоро сенокос... - почему-то ляпнул монах.
  -Сенокос? И... что?
  -Сейчас на дворе весна, майский месяц. Ты попала к нам еще в таяние льда.
  -В общем, около месяца я тут?..
  Монах кивнул и ушел, ничего больше не сказав. Вероятно, его сильно задело её поведение, а кричать не в его монашеских правилах.
  
  Еще пару дней Верити провела в постели. Любимым её занятием стало слушать пение птиц, запоминая их причудливые голоса. Рити старалась представить, как они выглядят, но фантазии не хватило на такое разнообразие фауны. Утром можно было слушать перезвон колоколов. Еще с рассветом они начинали ненавязчивым высоким динь-динь, затем вступали колокола постарше, как в той сказке... Заканчивалось всё это пафосным гремящим маршем неумолкающих трелей и низкого великана. У Рити закладывало уши, и потом еще долго звенело в голове даже после окончания службы. Она посчитала, получилось, что звонарь заступал на свой пост примерно каждые три часа. Во время войны девушка научилась определять время по солнцу. Еще было интересно слушать голоса людей, прихожан. Они после утренней службы иногда задерживались у стен монастыря. Их разговоры были непонятны, и чуждыми казались даже их интонации. Если верить монахам, поведавшим Верити краткую историю этого мира, раскол произошел слишком давно. Менталитет был очень специфический, не похожий ни на одну из современных стран её родного мира. В Англии начался 'Большой Собор Магов', и именно оттуда они переправляли беженцев в свою 'Утопию'... Однако прошло слишком много времени, несколько столетий. И культура и язык изменились до неузнаваемости.
   'Хотя в моей бедной голове до сих пор всё это не уложилось, но мне всё равно хочется узнать еще и еще, - перед сном размышляла Рити, - Этот виток истории Средних веков никому и никогда в нашем мире не откроется, а у меня есть такая потрясающая возможность! Наверное, это мое стремление подняло меня на ноги так быстро. Кто-то дал мне шанс, дал еще одну жизнь! Но надо её узнать, почувствовать. И мне так хочется начать её, хотя немного страшновато...'
  
  Цецилия
  (праздник)
  Девушка сбежала по мраморной лестнице вниз, в зал, где слуги встретили ее поклонами. Вдохновленное настроение госпожи люди поддержали улыбками. Сейчас им хотелось, как и Цецилия, беззаботно жить и радоваться весне, солнцу и празднику, им хотелось забыть о минувшей войне и тревожных новостях с востока, так же беспечно смеяться, как и их принцесса.
  Она остановилась лишь перед порогом, замерла, подобно своему мраморному изваянию в саду, потому что услышала строгий голос отца.
  Сальваторе []-Неужели твои дела так важны, что можно пропустить завтрак?!
  -Но... я не голодна, отец... - не смея поднять глаза, отвечала Цецилия.
  Девочка Марта пластично согнулась пополам перед императором. Тот глянул на нее бесстрастно.
  -Что это на тебе? - он оглядел нежно-голубое кружевное платье на служанке. Оно бесцеремонно отрывало шею и плечи маленькой фрейлины. На принцессе было платье того же оттенка и покроя, в волосах игриво поблескивали на солнце сапфировые подвески.
  -Это я приказала, отец, - поспешила Цецилия на помощь растерянной Марте, - Я подумала, что на празднике все девушки должны быть... красивыми.
  -На празднике?.. - задумчиво повторил за ней император, - Что ж, я полагаю... перед тем, как отправляться на праздник, все девушки завтракают... - с едва заметной улыбкой отвечал он дочери.
  -Да, отец! - встрепенулась от радости Цецилия.
  Она чмокнула его в щеку и, схватив Марту за руку, побежала в обеденный зал, стуча каблучками по мраморной мозаике на полу, работы заграничных мастеров. Кружева пышной юбки прошуршали и затихли. Император тревожно вздохнул, недолго вглядываясь в небо, и затворил парадные двери.
  
  Глава 2
  Мироощущение
  Разговор с монахом развеселил Рити, но, придя в себя в коридоре, она испугалась своего веселья. 'Не обидела ли я старика?.. - она оглянулась на запертую дверь, - Зачем я всё это ему сказала?.. Мыслить можно было и про себя... Ему я все равно ничего не докажу, а он теперь будет считать меня еретичкой...'
  За ужином девушке удалось разглядеть всех обитателей монастыря. Она сидела с ними за одним столом, но настоятель теперь не спускал с неё глаз. Её слишком вольная речь, увлеченная вера в 'темного коня', посеяли смятение в его сердце. Он всерьёз переживал теперь за её заблудшую душу, однако сама Рити вовсе не считала, что она заблудшая. Его взгляд давил. И, хотя девушка была очень голодна, кусок в горло не лез из-за этого навязчивого взгляда через весь стол.
  -Я смутила Вас своими словами, отец-настоятель?! - она подняла голову от тарелки и встретилась с ним взглядом.
  Старик был даже слишком мрачен.
  -Да, дитя. То, что ты сказала, меня огорчило, но давай поговорим об этом завтра. Я хочу говорить с тобой наедине, - отвечал он.
  Верити оглядела монахов, внимание которых несомненно привлек их разговор.
  -Хорошо... - вздохнула она.
  
  Цецилия
   (встреча)
  Колокол над площадью пробил полдень. Принцесса и ее маленькая фрейлина покинули замок. Спускаясь по невыносимо длинной лестнице, Цецилия держалась чинно, ровно, как подобает царской особе. Ей пока еще не наскучила эта игра. До сих пор девушка не осознала, что из дочери советника она стала будущей императрицей. Пока, в ее шестнадцать, все эти перемены воспринимались ей с вдохновением и романтикой. Пока еще не слишком тревожили государственные дела. Лишь звон подвесок в ее легких волосах, лишь шорох дорогих юбок и кружащие голову запахи заморских духов... Жгучие взгляды богатых юнцов, внимание знати и зависть придворных...
  Цецилия [] -Ах, Марта! Чувствую, будто счастлива... - выдохнула девушка, - Только волнение какое-то... Словно что-то случится со мной, только со мной одной... сегодня... - вглядываясь в нежно-розовые каскады цветущей по склону сливы, заворожено прошептала она.
  -Быть может, Вы влюбитесь, госпожа?..
  Цецилия переглянулась с Мартой, две секунды поглядела строго, и обе залились звонким смехом, бегом припуская с последних ступенек.
  Улицы были шумны и пестрили нарядными горожанами. Принцесса мягко ступала по брусчатке мостовой, с интересом разглядывая людей. Господа в коже, шелке и атласе, дамы в кружевах и бриллиантах, и терпкие ароматы экзотичного парфюма. Многие так хотели выделиться из толпы на празднике, что привезли с собой домашних любимцев. Цецилия радовалась разнообразию миниатюрных скельтиков на плечах столичных модниц. Пушистые комочки пестрили всеми цветами радуги, дополняя туалеты юных дам, и не очень юных купеческих жен.
  -Смотрите, какая собака! - взвизгнула Марта, хватаясь за свою госпожу.
  Цецилия вгляделась в массивную тушу, шагающую впереди подле хозяев. Мускулистый боевой пес на золотой цепи, казалось, не замечает никого вокруг. Он лениво переставлял лапы, изредка оборачиваясь на высокого худого господина, который скучающе покручивал в руках конец его цепи.
  -Хозяин такой худой, - улыбнулась Цецилия, - Наверное, взял себе пса, чтобы его не уносило ветром!
  Девушки хохотали до самого конца улицы. Лишь ярмарка смогла отвлечь их от обсуждения прохожих. Принцесса издалека приметила лавку с украшениями и поспешила туда. Со всех городов свозили в эту лавку самые замысловатые вещицы. Эти украшения мастера Зордании делали по особым заказам, в особые ночи, когда вдохновение не давало ни спать, ни есть. Выходили уникальные, волшебной красоты детали. Принцесса знала не понаслышке о том, как прекрасны и уникальны эти вещицы, и как они дороги. Еще совсем недавно, девчонкой, такой, как сейчас Марта, она бегала сюда, выпрашивая деньги у отца. Доход тогда еще всего лишь советника покойного императора был не так велик, но раз в год отец баловал Цецилию... Принцесса подбежала к прилавку, слепящему глаза от миллионных бликов драгоценных камней, и даже не заметила, как расступились покупатели. Ей было сейчас не до того. Глаза девушки светились от слез. Она вспоминала беспечное детство и радовалась еще более беспечному настоящему, в котором она могла позволить себе все, что лежало перед ней теперь. Брошки, заколки, подвески, тиары...
  -Госпожа, глядите, какой браслет... - с придыханием шепнула Марта, - Так цвета меняет!
  -В самом деле! Чудесный... - принцесса загляделась на тысячу скованных воедино невидимой цепью камушков. Они хаотично оборачивались разными гранями, каждые пять секунд меняя оттенок всего браслета.
  -Работа Кваренских мастеров... - послышался уверенный голос продавца, где-то близко, будто у нее в голове. Все ее тело задрожало от мгновенных касаний... плеч, живота, колен... Объятия мага. На подобное обращение с дочерью императора едва ли отважился бы хоть один подданный Зордании. Цецилия в гневе подняла глаза, чтобы увидеть наглеца, но замерла, не успев еще придумать ему наказание. Статный молодой мужчина глядел прямо на нее из-под темных бровей. Арабская кровь в нем была так чиста, что девушка подивилась, не заметив акцента. Лоснящиеся волны смоляных волос каскадом спадали на сильные плечи. На груди распахнута черная шелковая рубашка. Был виден увесистый магический амулет на толстой цепочке из чистого золота. Четкие скулы, гладко выбритое смугловатое лицо и темные глаза... Они были черны и глядели на принцессу с вызовом. Не с восхищением и преданностью, как другие. С похотью и насмешкой!
  -Ты не знаешь, что за подобное в нашей стране тебе грозит арест? - горделиво подняла голову Цецилия, перестав глазеть на него.
  -В чем я повинен... моя госпожа?.. - совсем не смутился продавец. Он улыбнулся ей, быстро окинув взглядом фигуру.
  -Я знаю, в чем! - нахмурилась девушка, злясь на саму себя, на стыд, мешающий озвучить его преступление.
  -Лишь Вы, моя госпожа... - отвечал араб, склонившись до самого прилавка. Упругие завитки черных кудрей спали на лицо, оттеняя и без того темную кожу.
  -Я не помню тебя... - растерянно сменила тон Цецилия, переглядываясь с ни о чем не подозревающей Мартой, - Раньше здесь был другой продавец. Я много лет покупаю здесь украшения и...
  -Так много?.. - не удержался от насмешки араб, обращая ее в комплемент новым поклоном, - Не подумал бы, что Вы...
  -Отвечай! - разозлилась принцесса, - Кто ты такой?
  -Простите, моя госпожа. Мое имя Иль-раж. Едва ли Вы слышали его прежде... - покорно отвечал араб, не поднимая глаз, но Цецилия видела на его лице все ту же бесцеремонную улыбку, - Артон - владелец этой лавки, сегодня неважно себя чувствует, и я...
  Девушка отвлеклась, глядя на Марту. Та со слезами, не отрываясь, смотрела все на тот же браслет.
  -Мы возьмем его, - объявила Цецилия, не дослушав рассказ араба.
  -Прекрасный выбор, - без восторга прокомментировал продавец, - Но есть кое-что и для Вас, моя госпожа. Взгляните... - он бережно поднял перед ней тающее, словно сотканное из воздуха, лилово-фиалковое колье. Неуловимо тонкие нити мягкой паутиной свисали с широкой ладони мага, едва касаясь других, ничем не приметных теперь безделушек на столе.
  Цецилия на миг представила, как это колье, мягко опутав шею, струится в бесконечном движении по груди и плечам.
  -О нем многие мечтают... - завораживающе начал араб, - Но создано оно только для ваших глаз... ради них...
  -Я беру его.
  Речь была не сложной, да и сравнить фиолетовые глаза принцессы с оттенком волшебного украшения мог каждый дурак, но Цецилия слушала не слова, а то, что кроется под ними. Его дерзость, пылкость его взгляда, грязь его желаний...
  -Откуда ты? - с нескрываемым интересом продолжила расспрос принцесса, но маг поймал ее взгляд, сковал на миг и передал вместо ответа: 'Если не побоишься, приходи сегодня, как начнется праздник. Я расскажу тебе все...'
  Принцесса подалась назад, хватая фрейлину за руку, и бросила на прилавок расшитый золотом бархатный кошелек.
  -Мне надоела эта пустая болтовня, Марта, идем!
  
  
  Верити.
  На рассвете её разбудили петухи. Желание встретиться со сказочным миром подняло Верити так рано. Ей захотелось выйти из монастыря и, наконец, увидеть всё то, о чем она могла лишь догадываться, слушая звуки и голоса. И девушка застыла на ступенях, чуть придерживаясь за деревянную опору крыльца. Как можно описать рай словами?.. Это невозможно передать всеми словами мира... Солнце едва взошло. Земля едва успела покрыться бархатной дорожкой прохладной травы, изумрудной, яркой, переливающейся травы... По левую сторону от монастыря стоял могучий лес. Даже сейчас, утром, он выглядел мрачновато. Изогнутые стволы древних деревьев, густые ветви, темная трава, невиданная Рити раньше, она выглядела почти черной... И в то же время, по самой кромке леса, если не вглядываться вглубь, стройные светлые деревца, поляна, пестрящая цветками будущей земляники... Верити перевела дух. Перед ней простиралось поле. Возможно, его край и был виден, но для этого надо было подняться на холм. Земля уже успела прогреться весенним солнцем за этот жаркий месяц. С непривычки Рити показалось, что роса слишком холодная. Но это её совсем не остановило! Несмело несколько шагов... после она просто взбежала на холм. Ласковый ветер подхватил девушку и понес вниз. Она бежала через огромное поле. С холма была видна узкая река. Невысокая трава, только по колено, хлестала по ногам, но это было даже приятно, щекотно. 'Боже, я никогда не думала, что смогу вот так радоваться красоте, весне и солнцу, как ребенок! Во время этой проклятой войны, в городских джунглях я только и мечтала, что о высокой траве, о воде, о пенье птиц в лесу...' - Верити расчувствовалась, едва успевая дышать. Сердце бешено колотилось. Подбегая к реке, девушка спугнула стайку маленьких алых птичек. Они с тревожным свистом вырвались из кустов и поднялись высоко в небо. Рити запрокинула голову, любуясь на них. Пурпурные крылышки затрепетали часто-часто, создавая розовое облачко. Вскоре они исчезли из виду где-то в облаках. Девушка подошла к воде. Речка здесь напоминала большой ручей, лишь дальше она становилась широкой, но туда было не добраться. Спускаться в воду было не безопасно. Рити пока не знала, какими еще существами может быть населен этот мир?.. Вода бежала быстро, и такая прозрачная! Солнечные блики слепили глаза. Далеко, еще дальше, где она предполагала продолжение бурной реки, в туманном саване виднелись горы. Их острый хребет уже лизало солнце. - Значит, оно уже высоко!
  Верити присела, коснулась травы... опустилась в её мягкие лапы. Над ней шумели и играли с ветром ветви тысячелетнего каштана, а за ними ярко-синее небо, перистые облака, и высоко-высоко птицы. Те самые, алые малютки! Они порхали здесь, как бабочки, не желая покидать свой дом. Перестав бояться, они вернулись на свой куст, суетливо посвистывая. 'Я бы всю жизнь так лежала...' - Рити закрыла глаза. С той стороны реки донёсся глухой звук. Девушка поднялась, но ничего не увидела. Звук стал громче. Это был топот лошадиных копыт по мягкой земле! Рити вскочила и укрылась за необъятным каштаном, 'на всякий случай'. Топот стал слышен совсем близко, к нему прибавились звон упряжи и тяжелое дыхание коня. Ветер донёс запах лошадиного пота, запах, который может быть только от лошади. Кому-то он мог показаться отвратительным, но для Верити он был связан со всем самым прекрасным в жизни: детство, цирк, зоопарк, городские праздники, куда они всегда выбирались всей семьёй. Лошади были для неё чем-то божественным. И этот запах... он гипнотизировал Рити, манил за собой... манил прикоснуться к теплой шкуре...
  Всадник спешился и позволил коню напиться, а сам присел на берегу. Девушка осторожно подглядывала за обоими. Конь был огромен, силен... серой масти... серой в яблоках. А его всадник, судя по одежде, просто зажиточный горожанин, не военный, не анарх, просто человек... парень... около тридцати лет... до тридцати. Рити забылась, стараясь разглядеть его получше, и не успела спрятаться, когда его взгляд мелькнул в её сторону. Он был напуган не меньше девушки. Вскочив на ноги, он потребовал, чтобы та вышла и показалась. 'Испугался, значит не волк! Точно горожанин...' - успокоилась она и вышла к берегу. Мужчина затаил дыхание, разглядывая незнакомку. Высокая, стройная, рыжеволосая... Если б он видел её раньше, то ни за что бы не узнал... У Верити были светло-русые волосы, остриженные коротко во время войны... теперь они выгорели на солнце, стали цвета пшеницы, переливались медью... Оттого и глаза, её темно-карие глаза стали казаться зелеными, будто стали светлее. В них появились желто-изумрудные прожилки, и потому они казались теперь зелеными, в контраст с волосами. Когда Верити увидела себя в зеркало, в монастыре, то и сама себя едва узнала... так она повзрослела. Лицо чуть вытянулось, нос больше не был вздернут, и даже веснушки едва были видны... Скулы и бледность лица немного старили её. Девушка выглядела чуть старше своих двадцати, но это её отнюдь не портило. Скорее всего, Рити до сих пор не осознала, насколько привлекательно она стала выглядеть. Война закалила её тело, и без того хорошо сложенное, теперь оно было безупречно. Плавные, изящные изгибы, четкие линии груди, талии, бедер... Конечно, всего было не оценить под деревенским платьем, но и этого хватило горожанину, чтобы застыть с глупым видом.
  Рити повзрослела []
   Так они и разглядывали друг друга через реку, шириной в несколько метров... Он показался девушке довольно симпатичным. Волосы темно-русые, чуть короче её волос, длинное лицо, крепкое тело... Он напомнил ей одного... мужчину. 'Хотя рядом с тем, этот показался бы жалким червяком... и вместо бородки у этого парня была эспаньолка на ямочке и более ничего. И всё же... смуглый, холеный, высокий... да еще и улыбается так, будто перед ним его крепостная!' - девушка покраснела. Её бросило в жар при воспоминании о том, во что она одета! От того, в чем она попала в монастырь, остался лишь прах, как и от её прошлого, и сейчас девушка была в длинном деревенском платье, до пят, босиком... 'Вот почему он смеется! Он издевается надо мной! Думает, я крестьянка...' - разозлилась Рити.
  -Посмотрел?! - она недовольно сжала губы в улыбке.
  -Откуда ты, красавица?
  'Черт... - он заговорил, и ей совсем перехотелось на него злиться, - Но, шел бы он к дьяволу! Он обращается ко мне, как к деревенской пастушке! А кто я собственно есть? Здесь я никто...'
  -Из монастыря... Я там... живу.
  -Монастырь? Это как же? Монастырь то мужской у нас... - не меняя тона, продолжал он с усмешкой.
  -Мне тоже так показалось, но меня почему-то никак не выгонят! - улыбнулась и она, сменяя гнев на милость.
  -Ты беженка?
  Верити сделала шаг назад. Ей перестал нравиться этот разговор. Стало слишком жалко себя. 'Не люблю чувствовать себя унизительно! Лучше просто уйти...'
  -Постой! Не обижайся, мне просто интересно! О тебе ли говорят в городе?..
  Он оседлал коня и довольно быстро преодолел мелкую речку, поравнявшись с девушкой.
  -А что говорят? И почему они вообще обо мне говорят? Людям больше нечем себя занять? - Рити разозлили сплетни, и, кроме того, напугал этот любопытный не в меру 'сеньор'... 'Кто знает, что у него на уме?.. Зачем он преследует меня?.. Я не в курсе всех местных обычаев и порядков, и вникать в них 'на ходу' не очень хочется. Иерархия в городе достаточно строгая - это единственное, что мне известно'.
  -Говорят, что беженцы - это солдаты. Но есть одна единственная девушка, спасшаяся здесь, в Нодерагме.
  -Одна?.. - для Верити это оказалось достаточно шокирующей новостью.
  Она остановилась и подняла глаза на него.
  -Одна. Все остальные - военные. Их не много, все мужчины... Так значит, это ты... - утверждающе кивнул он.
  -Хорошо, я. И что тебе нужно? Хочешь показывать меня за деньги? - девушка прибавила шаг, но он без труда догнал её.
   'Слишком сильное преимущество. Он же на лошади!' - злилась Рити. Она повернула голову и увидела перед собой теплую влажную от воды морду коня. Он шел, мерно кивая в такт своим шагам. Верити вдохнула его запах и вновь потеряла голову. 'Так близко...'
  -Ты боишься меня, красавица? Почему такая грубая?
  Девушка вдумалась в его слова и снова остановилась. 'А действительно, я что, боюсь его?! Да кто он такой? При желании я могла бы заставить его умолять о пощаде! Я убивала и не таких крепких наглецов!' Вероятно, она окинула его таким взглядом при этих мыслях, что парень предпочел не связываться. Развернув коня, он помчался прочь, перемахнул через ручей и скрылся за склоном бескрайнего поля, откуда появился. Девушка взволновано оглядела небо. Солнце было прямо над головой. 'Скоро обедня! Надо бы возвратиться...'
  Обратно она не бежала. Уже не было сил, и дорога заняла несколько больше времени. Зато Рити успела разглядеть всё то, мимо чего пронеслась. Тот лес, что тянулся от самого монастыря... или еще дальше... он был и здесь, но эта кромка пестрила розовым вишневым цветом и еще какими-то красноватыми тонкими листьями, похожими на те, что цветут в Японии. Необыкновенно красивым 'снегопадом' сыпались они весной... Откуда-то доносился аромат сирени. Чем ближе девушка подходила к холму, тем сильнее был её пьянящий запах. Взобравшись на холм, она поняла, чего не замечала, и что за аромат щекотал ноздри каждое утро! Из-за угла монастыря был виден этот райский сиреневый сад! Самое прекрасное было здесь всё это время, во дворе, на площади для прихожан. Прямо к часовне вела эта аллея, стояли лавочки, а дорожка была усыпана белыми и синими камнями вроде щебенки, но издалека сияющей подобно драгоценной фреске.
  -Ты уже вернулась, сестра?! - окликнул Верити монах, тот самый, что с первого дня пробуждения взялся за её воспитание...
  -Я не опоздала?..
  -Опоздала, дитя. Служба уже кончена.
  -Я имела в виду обед... - усмехнулась девушка, но как можно сдержаннее.
  -Ты напрасно игнорируешь службы. Тебе надо причаститься и принять в себе Господа, Верити! Его милостью ты всё еще дышишь и ходишь по земле.
  'Только не еще одна проповедь!' - округлила глаза она.
  -Хорошо. Я начну завтра. Можно?.. - 'Надо же как-то его успокоить...'
  Брат Бартоломей остался доволен, и, самое главное, разрешил ей пообедать.
  Верити сидела за столом уже через пять минут: 'Надо признать, обедать с монахами - весёлое дело! Когда все эти серьёзные мужи садятся за стол, а тут я... До сих пор не понимаю, почему меня после выздоровления не вышвырнули на улицу. Ведь это МУЖСКОЙ монастырь! Как же смешно наблюдать, как они украдкой поглядывают в мою сторону, пока отец настоятель не видит. Сегодня, правда, они очень сдержаны. Видимо он сказал им что-то в своём духе... про Геенну Огненную'.
   Сегодня было интереснее слушать их разговоры о городе. Верити в нем еще не была, но из разговоров монахов и прихожан уже имела некоторое представление о нём. Город Нодегарм был большой деревенькой, неким поселением с какими-то коммунистическими оттенками. 'Общинные дома', 'Имперские поставки', 'Стражи совета' - это Рити было совсем непонятно, но её заботливый учитель объяснил, что это вроде 'полиции нравов', только они следят за изобретателями. Все здесь очень боялись прогресса, машин и прочего. Они считали, что это погубит их мир, как погубило город Верити... 'Наверное, они правы,- задумалась она, - Не будь ядерного оружия, не случилось бы того, что случилось у нас...'
   Итак, сегодня речь шла о том, что было для Верити более или менее понятно - Зордания после войны выглядела не многим лучше её города после ядерного взрыва, и жители старались отстроить страну заново, общими силами. В Нодерагме (ближайший город к деревне Кристенс) началось строительство Общинных домов. Рити поняла, что эти дома вроде коммуналок, но крестьянам нравится жить вместе.
  -Так безопаснее. Летом они уходят работать в поле, и живут отдельно, а к зиме все перебираются в эти дома. Их то и сожгли первым делом анархии, когда напали на город. Лишили людей крова, чтобы проще было охотиться... - мысленно проклиная темных выродков, закончил монах.
  'Анархии... - девушка прикрыла глаза, -...те, кого мы называли Тьмой, завоеватели, те, кто начал эту бесполезную войну...'
  
  
  деревня Кристэнс []
  Глава 3
  Осмысление
  Теперь, каждое утро монахи уезжали в город, и в монастыре стало совсем скучно и пустынно. Но отец-настоятель позаботился о том, чтобы Верити не скучала. Он нашел ей работу, работу достойную крестьянки. Питались монахи тем, что выращивали сами. Очень редко когда им доводилось что-нибудь покупать. Да и денег прихожане не жертвовали. Здесь это было не принято. Время от времени только богатые горожане помогали священнослужителям теплой одеждой, и всякими бытовыми мелочами. Основой существования монахов, так же как и сто и двести лет назад, было натуральное хозяйство. С ним то и решил познакомить Верити отец-настоятель. Девушка слышала и раньше петушиный крик, мычание и другие звуки домашнего скота на заднем дворе, но никогда прежде не заходила сюда. Оказалось, у монахов немаленькое хозяйство: куры, гуси, свиньи, овцы, коровы, козы... Только лошадей здесь не было. Потому, наверное, Рити до сих пор здесь и не побывала. Если бы она только услышала ржание... но монахам это было не по карману. Утром на стройку их увозила повозка, одолженная в городе. В мирное время они редко выбирались в город, и лошади были вроде и ни к чему... но Верити всё равно была расстроена.
  -Здесь вот ты будешь работать, - старик повел рукой по двору, разбитому на квадраты загонов.
  -Работать?.. - девушка прикрыла нос рукавом.
  -Да, работать. Мне кажется, ты достаточно окрепла после болезни. Пора начинать жить осмысленно, дитя...
  Верити нечего было ему ответить. Хлеб, который она ела, и вправду надо было отрабатывать. Гостеприимность и доброта монахов были безграничны, но их бедность оказалась еще более бескрайней. Рити стало стыдно.
  -С чего мне начать? Я... не умею обращаться с животными... - виновато улыбнулась она.
  -Ничего, дитя. Брат Себастьян всё покажет и объяснит тебе.
  Он подозвал к ней молодого монаха и оставил их вдвоем.
  -Доброе утро... сестра... - заметно покраснел монах.
  'О боже... - вздохнула девушка про себя, - А через пять минут у него задрожат руки, и начнет бить нервный озноб...'
  -Доброе утро, Себастьян. Ничего, что я без 'брат'? Мы ведь... почти ровесники...
  -Конечно! То есть... я хотел сказать, хорошо, ты можешь называть меня, как тебе будет удобно, сестра...
  -Ну-у... И с чего начнем? Ты один тут работаешь, Себастьян?
  -Да. То есть... сегодня один. Вообще мы вдвоем, с братом Колином, но теперь он ездит в город, и...
  -И тебя оставили тут одного, разгребать всё это... кхм... - девушка огляделась, стараясь не вдыхать глубоко, чтобы не получить отравления аммиаком.
  -Я не жалуюсь, сестра. Меня не пугает грязная работа. Через неё проходят все новопосвященные монахи.
  - И здесь дедовщина... - усмехнулась Рити.
  -Идем, сестра. Я покажу тебе всё.
  
  
  Будучи 'городской девочкой' Верити, тем не менее, влилась в деревенские условия достаточно быстро. Её подстегивало желание уметь всё. Ей нравилась мысль, что она перестает быть ханжой, становится частью мира, вникая во все его тонкости. В городских условиях, в мире современных технологий, люди постепенно забыли истоки, забыли, что когда-то были частью природы. Звери стали 'фабричными машинами по выработке продуктов', а леса, поля, горы, реки - зонами отдыха и добычи ресурсов. Верити только теперь стала понимать, как далеко люди её мира ушли от своих корней, обособили себя и оградили от прочего живого, окружили себя машинами и стали забывать элементарные процессы добывания пищи. Хотя не всё так нравилось Верити в этом 'слиянии с природой'. Она оказалась одной из тех, кто забыл, что такое животные. Рити поняла, что лучше знает экзотических зверей, чем домашнюю птицу и скот. В зоопарк она ходила часто, а вот в деревне не была никогда! Куры летали, чем поразили девушку до глубины души. Ей казалось, что куры, подобно пингвинам и страусам - пешеходы. Коровы вместо спокойных и добрых ленивиц оказались опасными великанами, к которым без подготовки лучше не подходить. Но самым страшным испытанием для Рити стали козы. Эти норовили поддеть чужачку под зад, вставали на дыбы и вообще довели девушку до истерики. Верити вылетела из загона пулей и наотрез отказалась входить обратно.
  -Не бойся, сестра. Они тоже тебя боятся. Дай им к тебе привыкнуть, угости хлебом, - он протянул ей горбушку через забор.
  -Я туда больше не пойду! - решительно отрезала Рити.
  -Но здесь надо убраться... - вздохнул Себастьян.
  Верити снова стало стыдно. 'Черт! Да не страшнее вампиров эти твари! - разозлилась она на себя, - Держитесь, рогатые! Я иду!' Она открыла загон и пошла прямо на рога. Коза склонилась для удара, но девушка схватила её за рог.
  -Отлично! Заводи её вон туда. Запри на засов. Вот, теперь можно убраться.
  Девушка заперла калитку зимнего загона и вздохнула с облегчением. Ноги гудели от адреналина.
  -Молодец... - улыбнулся монах, - Теперь можно спокойно убрать козлятник и подоить их по очереди.
  -Эй, ты что, смеешься надо мной?.. - прищурилась Верити, - Издеваешься, да? Можно подумать, что тебе было не страшно в первый раз к ним входить!
  -Нет, - покачал головой парень, продолжая улыбаться и краснеть.
  -Погоди, ты сказал... доить?!
  
  Цецилия
  (небесное представление)
  Не смотря на странный осадок от общения с не обученным манерам чужеземцем, Цецилия была по-прежнему весела. Да и Марта в своем новом платье, с дорогим браслетом, светилась от счастья, радуя свою госпожу.
  Цециль []
  -Вам так идет это колье... - восклицала Марта, забегая вперед, любуясь принцессой. Лиловый свет небесной паутины вокруг шеи кидал потрясающий отблеск на ее белые волосы, а сапфировые подвески теперь имели продолжение в виде нитей, что спускались с колье к груди и на спину. Щекотали обнаженные плечи. Цецилия улыбнулась ей. Она и сама была в восторге.
  Гуляя вдоль набережной, недалеко от главной площади, принцесса загрустила, глядя на воду.
  -Помню наш дом. Он стоял у самой реки. Мне так там нравилось... - вздохнула Цецилия, - Можно было выбежать утром и купаться! Я всегда гуляла вдоль берега. Весной мы ловили льдинки, а потом... зажигали их в ладонях и пускали обратно на воду!
  -Здорово... - восхищенно вздохнула Марта. Она всегда мечтала играть с детьми магов, но те никогда не принимали людей.
  -Марта, ты сегодня сведешь с ума кого-нибудь. Только взгляни! В тебя невозможно не влюбиться! - принцесса поправила девочке волосы.
  -А что он Вам сказал, госпожа? Тот продавец... - с любопытством распахнула глаза девочка.
  -Да он!.. - принцесса начала было придумывать самые страшные обзывательства, но остановилась, вспоминая прикосновения его уверенных, но ласковых рук в посланном ей мираже.
  Марта удивленно уставилась на госпожу, не понимая ее смятения.
  -Он говорил какие-то глупости, - уверенно ответила принцесса, - Пошлые, бесцеремонные и самонадеянные глупости!
  -Боже, но ведь за это он мог лишиться головы... - задумчиво пробормотала девочка, отводя глаза.
  Цецилия задумалась. 'Ведь и в самом деле... Быть может, ему, в его захолустной провинции не известно, что за оскорбление королевской особы можно умереть?.. А может, и известно. Тогда он, рискуя всем, сделал это, потому, что... уже потерял голову?.. Бессмысленная смелость, бездумная! Но на дурака этот араб совсем не похож... Он похож на... преступника. Ему просто нечего терять! Только он влюбился в меня, и теперь не знает, какое безумство еще предпринять, чтоб меня заполучить...'
  -Идемте, госпожа! Скоро начнется праздник, - потянула за руку Марта, сбивая с мысли.
  
  Небо темнело, и на площадь стекались толпы людей, посмотреть искусное, завораживающее зрелище - пляску света и облаков на небе - так называемое Небесное Представление Магов. Придворный оркестр расположился посреди площади, чтобы сопровождать сие действо красивейшей музыкой. Цецилия и ее служанка прошли в самый центр, оцепленный стражниками. Император встретил ее одобрительной улыбкой. Он, не скрывая чувств, выразил дочери, как прекрасно она выглядит в этот вечер, да и новое драгоценное обрамление ее тоже оценил. Принцесса с нетерпением подняла глаза к небу. Облака сегодня были что надо - маленькие пухлые барашки и могучие ватные материки. Народ зашумел, ожидая начала. Император поднялся на помост и произнес короткую речь. Когда он закончил, на его месте появились сами маги - высший совет империи, и, наконец, оркестр грянул трогательно-волнующую прелюдию. Тотчас вспыхнули в небе алые, лиловые и голубые шары, рассыпались искрами, окутали осколками плывущие облака. Большой материк стал голубым платьем, лиловые барашки украсили шею легко угадываемой фигуры, а алые искры, словно тысячи бабочек заплясали над ее головой. Толпа восторженно ахнула и зашумела. Цецилия звонко смеясь, обернулась на стариков и присела в реверансе, сменяя смех на смущенную улыбку. Дальше зазвучало попурри из самых любимых и волнующих произведений. Облака заносились по кругу подобно каше в тарелке, разметались в стороны. Сразу двадцать цветных шаров направились к ним... 'Ах, если бы он видел!' - вздохнула Цецилия и глянула на толпу, пытаясь найти глазами приметного араба, но людей здесь было столько, что окажись тут хоть сам сатана, он затерялся бы в этой пестрой массе. Принцесса нахмурилась, прогоняя бунтующую мысль, но любопытство, весенняя эйфория и торжественность этой ночи, толкнули ее на авантюру. 'Пусть знает, что дочь императора не боится ничего и никого! Я только посмотрю на него еще раз, узнаю, откуда он... А может, вытащу посмотреть на небо, ведь он никогда не был на наших праздниках!' - она шепнула отцу, что на минутку уйдет, чтобы посмотреть, как все это выглядит с той стороны площади, ухватила Марту за руку и устремилась вместе с ней сквозь толпу.
  -Куда мы, госпожа?! - постаралась докричаться до нее девочка.
  -Потом скажу! Идем скорее! - загадочно улыбнулась Цецилия.
  
  По опустевшим улицам от самой площади они бежали, смеялись, задыхаясь от беготни и эйфории. Ярмарка давно свернулась. Прилавки были пусты. На дверях висели тяжелые замки. Все ушли на праздник. Цецилия даже немного расстроилась, но, подходя к лавке араба, почувствовала, что он здесь... Нервное хихиканье Марты заставило принцессу вздрогнуть.
  -Я знала, что мы сюда... - почти шепотом сказала она.
  -Тише... - неясное волнение овладело Цецилией, - Он здесь. Я его чувствую, его ауру. Тепло... горячо... - будто в бреду начала шептать она с уже нескрываемым страхом, вглядываясь в темное окно, - Давай подойдем к двери...
  Они подкрались к двери лавочки. Здесь, между домами было так узко, что едва бы разминулись двое. Цецилия сосредоточилась и постаралась увидеть то, что происходит сейчас за этой дверью. Тепло было и вправду слишком сильным для человека, и даже для мага сила нерядовая. Но не это заставило принцессу вздрогнуть, а то ощущение, которого она объяснить не могла. Зная наверняка, что араб - маг, девушка отчетливо ощущала в нем совсем иное существо, которым он никак не мог быть! Это существо медленно направилось к ним.
  -Давай убираться отсюда... - принцесса двумя руками вцепилась в руку Марты, и они уже собирались бежать со всех ног, но дверь скрипнула, и послышался его голос.
  -Я же сказал, если не побоишься! - с усмешкой прогремел араб, держа руки в карманах.
  -А я тебя и не боюсь! - выпрямилась принцесса, оборачиваясь к нему, - Ты разве не знаешь... - она выпустила руку Марты и сделала несколько чинных шагов, входя в темную пыльную лачугу, -...кто я такая? Мне нечего бояться. Горожане любят меня. Меня и моего отца!
  Цецилия храбрилась, но была близка к истерике, потому что ее слова на мужчину не произвели абсолютно никакого впечатления. Напротив, он стал улыбаться еще наглее, время от времени поглядывая на Марту.
  -Я думал, королевские особы ходят с охраной... - пожал плечами араб, - Это что ли твой телохранитель?.. - кивком головы показал он на фрейлину.
  -Я же сказала! Мне не нужна охрана, потому что люди... - она не успела договорить, как продавец обхватил ее за плечи и прильнул к губам, с напором сломив их сопротивление его языку. Прижав принцессу к стене, араб гладил ее плечи, обжигая своим теплом. Руки скользили по шелковому корсету, стараясь сквозь плотную ткань угадать очертания юной груди. Цецилия попыталась сомкнуть ладони, но мужчина не дал ей сбежать, удержав за запястья. Марту сковал страх. Без конца оглядываясь на дорогу, она никак не могла решиться бежать за помощью.
  -Чего ты хочешь?! - всхлипнула принцесса, разрывая душу надвое противоречивыми чувствами.
  -Да не бойся ты... - низко и немного хрипло проговорил он, когда девушка отстранилась, глядя в его черные глаза с мольбой, - Не бойся... Никто не узнает... - повторил он с улыбкой, стараясь сломить и внутреннее ее сопротивление, подчиняя себе ее фиолетовые глаза. Цецилия еще не имела полной силы, и эта борьба давалась ей с трудом. Единственное, что она на самом деле могла сейчас - сбежать, переместиться, но только если бы руки были свободны... Араб коснулся замка на драгоценном украшении принцессы, и то осыпалось с шеи, собралось в клубок... Мужчина завел руки Цецилии ей за спину, свел ладонями в стороны, и оно! то прекрасно-нежное колье, что так радовало принцессу и так ее украшало, змеей сползло по груди, по плечам, за спину, и сковало ее запястья. Принцесса жалобно вскрикнула, попыталась позвать на помощь Марту, но девочка лежала на мостовой неподвижно, словно сраженная стрелой.
  колдун и принцесса []
  -Марта поспит немного... - улыбнулся ей араб, - С ней все хорошо... Не бойся, Цецилия, тебе же нравится... Я не причиню зла... - выдохнул он, припадая к ее обнаженным плечам, пробегаясь влажными поцелуями по шее.
  -Кто ты?.. - простонала она, когда по щекам покатились слезы.
  -Иль-раж... - он нежно провел по ее волосам, коснулся подбородка, смахнул слезы, - Я говорил тебе, ты просто забыла...
  -Ты не маг! Маги не могут такого! - оглядываясь на спящую Марту, выкрикнула она, - Развяжи меня... - она глядела чуть ниже глаз, чтобы не попасть снова в черную бездну, где стиралась ее воля.
  -Ты такая красавица, Цециль... Ты пришла сюда, зная, чего я хочу. Ты хотела меня подразнить?.. Посмеяться надо мной...
  -Нет!
  Маг осторожно обхватил ее заплаканное лицо, глубоко целуя принцессу, и почувствовал, как она тает... как растет в юном теле волнение. Лишь страх держал в ее сознании оборону. Ильраж внес в лавку постанывающую во сне девочку, запер дверь и зажег несколько жировых свечей на столе. После чего вернулся к принцессе.
  -У тебя клыки... - обвинительно начала она, - Но этого не может быть! Я видела тебя днем, при свете солнца...
  -Не может?.. Значит - нет, - с улыбкой он пожал плечами, - Чтобы жить, мне не нужна чужая кровь, моя госпожа... - он искренне покачал головой.
  -Я не понимаю... - подняла тонкие брови Цецилия, морща лоб, но глаза еще блестели.
  -Это не важно, маленькая моя... - прошептал араб, целуя ее в висок, вдыхая сладкий цветочно-медовый аромат ее волос, - Я тебя не обижу... Иди сюда... - он коснулся ее затылка, укладывая голову девушки себе на плечо.
  Цецилия сквозь черную рубашку почувствовала жар и терпкий запах сандала. Прильнула щекой к его плечу и на миг закрыла глаза, позволяя рукам араба скользить по ее спине и плечам. Голова несильно кружилась от возбуждения. Пальцы мага добрались до шнуровки корсета и уверенно расправились с ней.
  -Развяжи меня... - шепнула девушка, и голос ее звучал уже без страха, с волнением.
  -Сейчас, моя милая... - шепнул он в ответ. Платье с шелестом скользнуло вниз, за ним еще пара нижних юбок... Араб хорошо понимал, что Цецилия не решиться бежать в таком виде. Он коснулся пут на ее руках, и те растворились в пар. Девушка колебалась. Иль-раж оглядел юное, но уже прекрасно оформленное тело принцессы и прильнул к ее груди горячими губами. Цецилия ахнула. Она чувствовала, как жжет где-то в животе, внизу, так сладко! Теперь даже страх не придавал ей силы для сопротивления. Она хваталась за плечи араба, всхлипывала, впивалась в его смуглую кожу ногтями, не в силах держать в себе эту звериную страсть. Девушка и не подозревала, что способна так желать чего-либо, и так безудержно выражать свое наслаждение. Араб подхватил ее на руки, снова прижимая к стене, и понял - Цецилия готова умолять его о продолжении...
  
  
  Глава 4
  Становление
  Тем временем в Нодегарме назревало серьезное событие. По окончании строительства двух общинных домов, в город собирался прибыть сам Сальватор - правитель Зордании, назначенный военным командованием на место погибшего императора. Его не остановило даже то, что окружные леса наводнили беженцы из нового мира, как военные и Праведные, так и местные, из армии Тьмы. Сальватор полагал, что вернувшаяся 'жалкая кучка' повстанцев ничто, по сравнению с имперскими войсками, которые он постепенно вводил в Нодегарм под видом миротворцев. Его заявление о визите посеяло среди повстанцев огромное количество домыслов, кривотолков, но вероятнее всего, Сальватор попросту не имел представления, сколько их осталось в живых, как не знал он и о том, как им удалось обойти его смертельные ловушки. Однако в глазах мирного населения Зордании, колдун оставался героем. Он остановил вторжение врага с юга и выбил захватчиков на ту сторону портала... По крайней мере, так считали сейчас люди... Сейчас он возможно пытался доказать своим верноподданным, что не стоит бояться новой атаки Тьмы, ведь от них осталась лишь 'жалкая кучка' бойцов, шайка под предводительством 'тупого и кровожадного пирата'.
  
  Девушка сидела перед козой и осторожно сцеживала теплое молоко. Сердце так и подпрыгивало, когда животное шевелилось или недовольно переступало с ноги на ногу, но Себастьян стоял рядом, подкармливал и успокаивал козу. Через десять минут Рити встала с полным кувшином теплого, 'живого' молока... и её, словно от хмеля, повело в сторону. 'Столько адреналина в кровь за десять минут! Такое было лишь на войне, но это совсем другое. Облегчение, и даже гордость... Я смогла! Я пересилила себя и поборола страх, я научилась!'
  Позже это стало рутиной и не вызывало таких эмоций, но иногда Верити вспоминала о том, что она городская девочка, и вновь гордилась своими достижениями в 'натуральном хозяйстве'. Физический труд никогда не угнетал Верити. Она не питала иллюзий по поводу своей хрупкости и неприкосновенности и работала наравне с монахами, и ей это очень нравилось!
  Так девушка провела в монастыре еще месяц, уже полноценно отрабатывая еду и крышу над головой. Проблемы начались не с животными, а с людьми. Ведь это был МУЖСКОЙ монастырь... да и вообще МОНАСТРЬ... Это для Верити было не самым лучшим местом, если учесть то, чем она занималась в своём мире последний год жизни. Возможно, слепящий Свет после кромешной Тьмы слишком резок, но навязчивые проповеди Бартоломея встали ей поперек горла. Он настаивал, чтобы Верити крестилась. Девушка считала это неприемлемым. Не потому, что совсем недавно её считали 'невестой Дьявола', а просто потому, что ей не нравилось, когда что-то так настойчиво советуют. Рити не по душе была их религия, пусть даже для них она была спасительна... Верити поняла, что настоятель скоро поставит её перед выбором и придется уйти... На самом деле она просто это подслушала...
  Очень удачно вспомнила она про строительство общинного дома в городе, и напросилась с монахами в город.
  Они выехали на рассвете, в большой трясущейся повозке, запряженной двумя клячами, которых монахи одолжили в Нодегарме. Горная дорога была ужасной, и повозка еле плелась. Даже на такой скорости трясло на каждой кочке. Рити едва не укачало. Едва они выехали из гор, Братья пересадили её к кучеру, и стало немного легче. Теперь она могла видеть, как далеко за лесом восходит солнце. Утренний туман окутал спеющую рожь, и повозка наполовину плыла в этом тумане. Монахи выглядели взволнованно.
  -Они чего-то боятся? - шепнула девушка кучеру.
  -Слишком рано выехали. Глянь-ка вперед... Не зги не видно.
  Рити вгляделась в туман.
  -И чего?..
  -Кроме того, что в лесах идет гражданская война, и где-то близ города скрываются полчища анархов? - он выждал паузу, - Хе-х! Ничего...
  Девушка прикусила язык. Как можно было забыть о том, что Тьма вместе с ними укрылась в Зордании?!
  Вскоре дорога стала ровной, солнце выглянуло из-за леса, а вдалеке показался город, и дурные мысли безвозвратно покинули путников.
  -Эх... Скоро жатва! - умиротворенно вздохнул кучер, указывая Рити на то, как поднимается отяжелевшая пшеница, как она тянется к первым лучикам солнца.
  Проехав через огромные ворота, они оказались в городе, прямо на рыночной площади, вымощенной камнем. Не смотря на раннее время, город кишел людьми!
  -Здесь привыкли вставать с рассветом. Все работы ведутся до середины дня, чтобы не задержаться где-нибудь далеко от дома в момент сумерек, - кучер снова напомнил ей об угрозе, исходящей от ночных охотников.
  -Потому и на вечерню к нам в монастырь никто из горожан не являлся? - поняла она.
  -Да. В шесть вечера все люди должны быть дома, с детьми и стариками.
  Верити разглядывала крестьян. Они ни чем не отличались от своих предков - англичан. Те же простые платья, камзолы, чепчики... Пожалуй, только обувь была слишком хороша для средневековья. Кожа очень качественная, хорошей выделки. Никакого дерева или ткани. Хотя дети... Дети бегали босиком, как и Верити! На службу они приезжали в обуви, а здесь, в городе им позволяли бегать так. 'Ведь жарко же в июле в кожаной обуви... особенно если всё время бегаешь' - улыбнулась девушка их беспечной суете. Еще выделялись из толпы люди с неестественным цветом волос. Синий, розовый, чистейший белый, изумрудный. Девушка в первые минуты решила, что где-то неподалеку продают хорошую краску. Но монах объяснил - это дети магов. Их глаза так же были не природных цветов. Услышав такое, Верити стала вглядываться в лица с удвоенным интересом. Повозка проехала через всю рыночную площадь, свернула на узкую улочку, мимо таверны. Рити свернула шею, заглядывая внутрь, благо дверь была распахнута. Тяжелые столы и глиняные кружки сразу бросились в глаза, и еще, пожалуй, стеклянное окно витрины... столь необычное для такого дешевого строения.
  Люди на улицах разглядывали Верити с тем же пристрастием, что и она их. 'Ну и пусть, пусть сплетничают. Мне плевать! Я здесь для того, чтобы им помочь. Они скоро поймут...'
  Наконец кучер дернул поводья на себя, повозка дернулась, откатилась назад и замерла на месте. Девушка спрыгнула на землю, чувствуя, что ей уже снова становится нехорошо. Здесь, на площади перед дворцом... или 'зданием парламента', как его назвали монахи, во всю шло строительство огромного дома. Чуть правее уже стоял такой же могучий двухэтажный великан. На месте второго пока еще был только остов. Людей было много. Все кричали что-то, таскали доски, стучали молотками. Верити сделала несколько шагов в сторону стройки, и всё на миг стихло. Она подняла глаза вверх. Там тоже были мужчины. Они закрепляли балки для крыши. И они тоже перестали стучать молотками. Рити отступила и оглянулась на Бартоломея.
  -Меня камнями не закидают?.. или молотками...
  -Идём... - он положил руку ей на плечо и подтолкнул вперед, - Мы предлагаем помощь, братья! - обратился он к строителям, глазами ища, наверное, главного.
  -А! Ну, так давай, давай её сюда, брат! - грубо пошутил кто-то, и мужики подхватили смех.
  -Вам она уже 'напомогалась'?! - не менее остроумно выступил кто-то еще, с верхнего яруса.
  -Прикуси язык, остряк! - девушка вырвала плечо из руки монаха, - Вам предлагают лишние двенадцать пар рук, чтобы в этом Общинном доме смог хоть кто-то заселиться до зимы! А вы ведете себя как животные! Думаете только о том, что у вас яйца чешутся?! Подумайте о том, куда вы денете детей и баб, когда начнутся холода... Нужна вам помощь, или нет?
  -Я насчитал одиннадцать пар рук и один рот! - ответил один из строителей, подходя ближе.
  -Сначала дайте мне поработать, потом будете судить, гожусь я в строители или нет! - выкрикнула Верити прямо ему в лицо.
  -Бартоломей, ну ты и шуму навел со своей 'помощницей', - обратился он к монаху, смеясь, даже не глядя на девушку.
  -Доброго дня, Богдан, - судя по тому, что Бартоломей поздоровался с ним за руку, это и был главный.
  Верити стояла против солнца, и ей было трудно разглядеть его лицо, и тогда она обошла прораба сбоку, и это лицо ей показалось знакомым. Немолодой мужчина заметил её интерес, но продолжал говорить с монахом, и только когда закончил и обозначил им участок для работы, повернулся к девушке.
  -Так что ты там кричала о животных, Вернитта?
  У девушки похолодел затылок, когда он назвал её имя, но Рити и на миг не подумала о том, что это Бартоломей назвал ему его... хотя бы потому, что так её называли только праведные, очень узкий круг вампиров, только друзья и её учитель.
  -Как ты меня назвал?..
  -Ты же не спроста меня так разглядываешь. Кажусь тебе знакомым?
  -Да... - закивала Рити, но вспомнить ей так и не удалось.
  Столько лиц мелькало перед глазами во время боя, но это казалось особенно значимым... 'Он был в команде Клима, значит и с моим братом, значит... волк?!'
  -Мы не знакомы лично, но я о тебе наслышан, Рити, - он сдвинул брови, вспоминая ушедших соратников, и протянул ей руку, - Меня зовут Богдан. До Клима я был предводителем стаи, и теперь... после... вернулся на место вожака.
  Верити тоже протянула ему руку, пожала и почувствовала, как сдержано и тактично жмёт он. Она прониклась уважением, осознавая, как нелегко ему это даётся.
  -Мне жаль твоего брата...
  Девушка отдернула ладонь.
  -Не надо о нём, пожалуйста. Насколько много вы обо мне слышали?.. - она невольно огляделась по сторонам, как воровка.
  -На этот счет не беспокойся, девочка, я не распространяю сплетни и не особо верю в них...
  -Значит, достаточно много, чтобы испортить мне жизнь... - у неё по спине пробежали мурашки.
  -Ничего не бойся. Иди лучше поработай! - подбодрил Богдан.
  -Не горю желанием участвовать в групповухе, особенно в главной роли...
  -Взгляни на них... - он кивнул в сторону рабочих.
  Рити оглядела стройку. Все занялись делом, и никто не осмелился даже глаз поднять.
  -После нашего рукопожатия никто не решится подойти к тебе.
  -Боятся?
  -А может быть, и уважают... - он поспешил скрыться на стройке.
  -За что? Вы же не разносите сплетни! - крикнула девушка, но он только посмеялся.
  -Приступай к работе! - улыбка на грубом лице воина была так непривычна.
  -День задался... - вздохнула Верити, глазами выискивая своих набожных друзей.
  
  
  Как и раньше в монастыре, так и здесь на стройке, она работала наравне со всеми, но не всем это было по вкусу. К полудню на площадь потянулись женщины и девушки, с корзинками, чтобы накормить своих мужчин, или просто у них было принято кормить 'строителей их общего будущего'. Не всех порадовало присутствие девушки среди крестьянских парней. Верити предпочла укрыться от ревностных взглядов и вернулась к монахам.
  -А у нас будет 'обеденный перерыв', или как? - она подошла с этим вопросом к Бартоломею.
  -Конечно! Потерпи немного. Как видишь, здесь мы почти закончили.
  -Хорошо.
  Рити согласилась с ним. 'Уж лучше я еще поработаю и подожду, пока площадь снова опустеет, чем обедать в таком окружении... кусок в горло не полезет...' Пока они заканчивали, Верити нашел Богдан.
  -Идем, найдем тебе более подходящие шмотки, иначе живой ты сегодня не уйдешь.
  Девушка пошла было за ним, но остановилась.
  -Что это значит?
  -Видела, что твориться на улице? Чтобы не попасть на людской суд, тебе надо бы замаскироваться... - он оглядел её с головы до пят своими выцветшими на солнце голубыми глазами, - Ну или хотя бы одеться не так вызывающе.
  -Что может быть вызывающего в этом куске мешковины?! - возразила Верити, догоняя его.
  -Я бы показал тебе, но слишком свежа память о наших общих друзьях... Я уважаю тебя, но другие тебя не знают, и им очень хочется залезть тебе под подол. Я помню, я обещал, что никто тебя не тронет, но напряжение здесь растет, и даже воздух раскалился к полудню. Еще эти бабы...
  Рити набрала воздуху, но проглотила возмущение и молча последовала за ним. Узкими улочками они обогнули площадь и спустились в погреб трактира. Богдан пошарил по складу и преподнес девушке кипу тряпок.
  -Что это? - недоверчиво взглянула она на старого волка.
  -Тебе понравится. Переодевайся, я жду на улице.
  -Эй, а сюда никто не войдет?.. - вскрикнула Рити ему вслед, оглядываясь на дверь, вероятно ведущую в сам трактир, но Богдан ей не ответил.
  Девушка переоделась в белую мужскую рубашку и черные облегающие брюки наездницы, высокие сапоги... 'Интересно, он сам выбирал этот костюм? Так значит ЭТО, по его мнению, 'не вызывающе'?!' - улыбнулась Верити. Ей и в самом деле понравилось это перевоплощение. Такая одежда была для неё привычнее.
  -Я готова! - она коснулась его плеча, пытаясь подняться наружу, и волк поддержал её, помогая, и одновременно разглядывая.
  -Дьявол... А ведь хотел как лучше... - озадачено почесал затылок Богдан, скользя взглядом по теперь уже отчетливо очерченным бедрам.
  -Подлецу всё к лицу... так у нас говорят... - беззаботно улыбнулась девушка, - Не стоит за меня так переживать. Я еще помню кое-что из уроков Морлока. 'Под подол' ко мне никто не попадет. Если только под каблук...
  
  
  Вернувшись к работе, девушка задумалась: 'А что я собственно обижаюсь на этих 'древних людей'? Все ведь правильно. Они мужчины, я женщина... девушка... другого пола, в общем. Просто у них нет таких строгих правил приличия, как у нас, вот они и не лицемерят, не выдумывают, что хотят подружиться...или жениться, а говорят, как есть. Нравится девка - в кусты её! Надо привыкать к местным нравам. Это такие комплименты на самом деле. По-другому они чувства выражать не обучены. Бандерлоги... Да и монахи туда же! Но у них религия. Их за это наказывают. Не потому, что я обижусь от такого 'комплимента', они не говорят, а потому что их выкинут из монастыря с позором и не разрешат больше промывать мозги себе и крестьянам...' Она стукнула себе по пальцу молотком и опомнилась: 'Неужели мне самой больше не о чем думать?! Так не хотелось влезать в политику, хоть немного пожить нормальным, обычным человеком... Но, наверное, это не по мне. Так что же произошло здесь с властью? Не помню почему, но мне кажется, здесь должен случиться переворот. Как же всё-таки жаль, что я не помню многих вещей! Хотя... некоторые и не хочу вспоминать...'
  Эрвин Тэармон [] На этот раз её мысли прервала канонада. Множество копыт зацокало по каменной мостовой. Верити выбежала на улицу. Около десяти всадников пересекли площадь. Они были одеты одинаково - темно синие куртки со стоячими воротниками, черные брюки, заправленные по современной военной моде в высокие, до колен, ботинки, напомнившие Рити мотоботы. 'Военные на все сто! Но что за войска? Местная 'полиция нравов' наблюдает, как бы мы не построили машину времени? Или миротворцы?..'
  -Имперцы... - негромко прокомментировал кто-то из мужчин, из тех немногих, что тоже любопытно высунули носы.
  -Кто такие 'Имперцы'? - обратилась Верити к нему, но мужчина её нагло проигнорировал, - А так у них проявляется вежливость - молчанием... - для себя заметила она вслух.
  -Имперские войска. Это их патрули, - ответил голос за спиной.
  'Знакомый голос... - девушка оглянулась, - А, Черт! Это тот мажорный господин, что так внезапно умчался в поле, так и не добившись от меня ничего вразумительного и вежливого. Не думала встретить его здесь, среди крестьян, и не думала, что он теперь подойдет ко мне...' Но он подошел, и он ответил на её вопрос, заданный в пустоту.
  -Значит, миротворцы? - недоверчиво поморщилась Рити.
  -Совершенно верно. Гляжу, ты быстро освоилась здесь, у нас... - он снова улыбался, но не так, сдержаннее, не пошло, даже смущенно. Вблизи девушка разглядела в нём что-то восточное. 'Быть может, казахские корни?.. но лишь наполовину. Уж слишком у него широкие глаза, но и волосы сильные и темные, как у восточных мужчин... Теперь они затянуты в хвост, чтобы не мешали работать. Он стал еще привлекательнее...' Верити почувствовала, что чересчур увлеклась. 'Не стоит его так внимательно разглядывать, а то он может возомнить о себе, бог знает что...'
   -Освоилась. Спасибо, - поблагодарила она и поспешила вернуться к работе, но спиной чувствовала, как парень провожает её взглядом.
  
  'Итак, что я знаю об Империи?.. - Верити всерьёз решила выяснить, что происходит в городе, - В голове крутится 'имперские наемники', а вовсе не 'имперские войска'... Почему? Мне бы очень помог разговор с Богданом, но его нигде не видно. А разбираются ли монахи в политике своей Империи?..'
  
  Цецилия
  (военный смотр)
  Перед самым рассветом принцесса разомкнула глаза. Светлеющее небо за окном заставило ее вскочить с подушки. Узкая, тесная кровать, духота и аромат сандала... Внизу живота защекотало. Девушка обернулась. Араб улыбнулся и упрямо прижал ее к себе, снова укладывая на подушку. Как и Цецилия, он был обнажен.
  -Уже утро?.. - с заметной грустью шепнула она.
  утро Рашида и Цецилии []
  -Да, мой ангел... Тебе пора возвращаться, не то папа поднимет шум в городе... - не скрывая сарказма, отвечал Иль-раж, целуя все еще дрожащие от его прикосновений плечи.
  Цецилия оглядела лачугу в полумраке и заметила на скамейке Марту. Она еще не пришла в себя.
  -Что я ей скажу?.. - виновато выдохнула она.
  -Скажешь, что от страха она лишилась чувств, и ты всю ночь просидела перед ней, стараясь вернуть в сознание, - ни на минуту не задумавшись, ответил араб, словно просчитал все заранее.
  -Но... как же я... - путаясь еще в мыслях, пробормотала она. Маг повернул ее за плечи, укладывая на спину, склонился к ней. Цецилия обняла его за шею и сама потянулась к губам. Ильраж немного насладился ее робкими движениями и перехватил доминанту. Лишь услышав, что девушка снова задыхается, он отстранился и заглянул ей в глаза.
  -Ты сделаешь кое-что... для меня?..
  -Все, что угодно... - отозвалась принцесса, коснувшись его смуглой щеки длинными пальчиками.
  -Сегодня военный смотр, - уверенно и в полный голос начал араб, - После начнутся торги. Сделай так, чтобы вороного фриза увезли в Нодегарм.
  -В... Нодегарм?.. - растерялась Цецилия, вспоминая, что этот город в последнее время у всех на устах, а отец просто не произносит его всуе, как имя проклятого, - Но как я...
  -Я уверен, моя прекрасная принцесса, ты узнаешь помещиков из того края.
  -Да, я знаю нескольких поименно, но как я могу повлиять на торги?..
  Араб погладил ее по голове, как маленькую, смягчился, улыбаясь.
  -Не волнуйся, я расскажу тебе, как это сделать. Ты справишься... моя богиня...
  Во дворце император до самого утра не находил себе места. Когда дочь явилась на пороге, растрепанная, придерживая под руки фрейлину, слабо стоящую на ногах, Сальватор был в ужасе.
  -Цецилия! Я жду объяснений! - прогремел он, проносясь мимо дочери в свой кабинет.
  Принцесса передала Марту подоспевшим на помощь слугам и нерешительно направилась к отцу.
  -Мы гуляли... по городу, всю ночь, - тихо отвечала она, не решаясь войти в комнату, - Мы и сами не заметили, как... дошли до...
  -Где оно? Твое новое колье! - сдвинул седые брови император, - Кто надоумил тебя врать отцу?!
  -Но я не...
  -Вас ограбили! И ты, моя милосердная, снова пытаешься спасти мятежников от плахи?!
  Цецилия несколько секунд приходила в себя от версии отца и, наконец, согласилась, сыграв на лице раскаяние.
  -Пойми, наконец, ты слишком наивна и слишком любишь людей этой страны, - вздохнул Сальватор, опускаясь в кресло.
  -А разве ты их не любишь, папа?.. - удивилась она.
  -Люблю, Цециль. Но так свято, как ты, верить в них нельзя. Ты должна всегда помнить, что многими из них еще владеют пороки...
  Девушка едва не икнула. Сердце больно сжалось оттого, что приходилось обманывать отца, но как он был прав, как проницателен. Жаль, что его урок запоздал на целые сутки. Цецилии было жаль его и себя. Чувство вины и страшного греха не покидали ее с тех пор, как она вышла из лавки араба на рассвете. Сейчас оно давило и нарастало. 'Как же я скажу ему правду?! Как осмелюсь?.. Неужели придется всю жизнь молчать?..' - переживала девушка, но воспоминания все еще кружили ей голову, облегчая муки совести.
  
  Когда отец отпустил ее, Цецилия прилегла отдохнуть перед началом военного смотра. Оставалось еще около трех часов. Перед сном, когда принцесса уже задремала, постучалась Марта.
  -Госпожа! - она вбежала, но поняла, что разбудила ее, - Простите меня...
  -Ничего, Марта... - девушка устало подняла руку, - Что-нибудь случилось? Ты уже в порядке?..
  -Со мной все хорошо, госпожа, спасибо, - кивнув, поклонилась девочка, - Я спросить хотела... Император сказал... нас ограбили ночью?.. - Марта растерянно глядела на принцессу. Она и в самом деле ничего не помнила.
  -Да нет, Марта. Ничего не было такого. Просто отец так подумал... - зевнула Цецилия.
  -Но... тогда где же ваше колье?.. - испуганно заморгала фрейлина.
  -Кажется... кажется, я его потеряла, - на ходу фантазировала принцесса, уже сквозь туманную дрему отвечая ей, - Когда мы бежали мимо ярмарки... наверное... Я так устала, Марта... Разбуди меня попозже, а то я просплю парад.
  -Конечно, Госпожа. Простите... - девочка поспешила оставить Цецилию. Шагая по коридору, она задумалась, попыталась вернуть воспоминания. И действительно, они бежали от самой площади. Последнее, что отчетливо помнила Марта - опустевшие торговые ряды ярмарки. 'Оно где-то там!'
  
  Девочка незамедлительно покинула замок. Проскакав по ступеням парадной лестницы, она побежала к ярмарке. Сегодня, в последний день празднества, торговцы должны были закончить работу и закрыть лавки до начала военного смотра. Марта помнила об этом и спешила, в надежде расспросить хоть кого-то из них. Но она опоздала. Лавочники сворачивались, люди расходились, а патрульные имперской армии наблюдали за тем, чтобы все закрылись вовремя. Девочка подбежала к одному из лавочников, когда тот уже вешал замок. Но он сказал, что ничего не видел утром. Еще сказал, что первым пришел его сосед - шляпник. Марта поспешила туда, но владелец шляпного магазинчика ответил, что ничего на дороге не валялось, когда он пришел.
  -И вообще, девочка, неужели ты думаешь, что драгоценное колье может просто так валяться на дороге?.. - усталой насмешкой проводил он Марту.
  'Конечно, нет...' - вздохнула она, бредя по опустевшему переулку. Но ей так хотелось порадовать принцессу. Она чувствовала на себе какую-то вину, будто это из-за нее Цецилия потеряла сказочно дорогое украшение. 'Она сказала, мне стало плохо... Быть может тогда, когда она перенесла меня, то не заметила, как колье расстегнулось?..' - девочка глядела под ноги, безнадежно ища его, но вдруг вздрогнула. Браслет на ее руке как будто сжался. Марта потерла руку. Все нормально. Украшение свободно болталось на запястье. Оно было ей даже слишком велико, и Марта боялась потерять и его тоже. Но вот, снова повторилось! Девочка подняла рукав платья. Браслет не просто сдавил ее руку. Он сжал ее до бела и тянул, в переулок, между домами, по узкой улочке. Марта успела лишь оглянуться на ярмарку и увидеть спины имперских всадников. Она даже не закричала. Происходящее было так непонятно. Впереди она увидела распахнутую дверь мастерской, высокую фигуру в полумраке. Браслет втащил Марту внутрь. Вихрем запахнулась за ней дверь.
  -Привет, малышка... - зазвучал рядом чей-то знакомый голос, - Я вижу, мой браслет жмет тебе... Может, примерим другой?..
  
  
  Военный парад уже начался, когда Цецилия в холодном поту поднялась с постели. Ее разбудил шум с площади.
  -Марта! - девушка подскочила к окну и тут же бросилась к гардеробной, чтобы успеть хотя бы к середине, - Марта! Да где ты там?! Почему не разбудила меня?!
  'Отец будет сердиться! Снова! Боже... Опять!' - в спешке Цецилия умудрилась одеться сама. Выбегая из своих покоев, принцесса снова позвала фрейлину, но девочки нигде не было. Никто из слуг не видел ее уже несколько часов. Дворецкий сказал, что видел, как девочка спускалась в город.
  -Да что она там забыла?! - разозлилась Цецилия.
  Но времени на это не было. За две минуты по приказу седлали ее коня. Уверенно держась в дамском седле, принцесса рысью поехала к главной площади, где растянули гигантский шатер, чтобы солнечный свет не попал на кожу старших офицеров.
  Отец встретил девушку неодобрительным взглядом, когда та подъехала на возвышение. Император восседал на могучем, длинноногом андалузе Вириде. Конь был огромен, и молодая кобыла Цецилии рядом с ним казалась едва ли не пони.
  -Почему принцесса позволяет себе опаздывать?.. - негромко спросил Сальватор, не меняя выражения лица, глядя, как ровные ряды дневных защитников империи строем вышагивают под громогласный марш.
  -Я... искала везде Марту. Она должна была разбудить меня, но...
  -Посмотри на этих волков, - перебил отец, и девушка обратила взор к параду, - Молодые, сильные, напористые. Они сожгли бы тебя взглядами, если б могли повернуть голову...
  -К чему ты, отец?.. - сдвинула тонкие брови Цецилия.
  -Их преданность... их вера, крепка, покуда инстинкты не возьмут верх над их разумом. Пока я держу над ними жесткий контроль. Лишь над тобой я не могу установить свою доминанту. Надеюсь, я не пожалею об этом... - со вздохом закончил он.
  Принцесса несколько минут молчала, размышляя, а потом ответила вопросом, пытаясь увести отца от темы.
  -Ты хочешь сказать, войска империи не преданы тебе сердцем?..
  -Преданы, дитя моё... Куда проще с офицерами. Вампиры получше умеют думать, и свою сторону избирают со всей душой.
  Девушка проводила взглядом колонну имперских наемников, бесстрастно глядящих перед собой.
  
  Едва закончился парад, военные ровным строем отмаршировали в казарму, здесь же на площади. Начали стекаться богачи, прибывшие сюда со всех концов страны и из-за ее пределов. Цецилия подалась вперед.
  -Не думал, что тебе интересны торги трофейным оружием! - прокричал отец ей вслед.
  -Я хочу взглянуть на лошадей, отец! - с улыбкой отвечала принцесса.
  
  Глава 5
  Разоблачение в облаках
  Через неделю строительство 'общежития' для крестьян и ремесленников подошло к завершающей стадии, а отношения девушки с местными более или менее наладились. 'Заметили, наверное, что работаю я на совесть, и мне не тяжело...' - возгордилась Рити. И только она об этом подумала, рядом снова появился красавец-сеньор. Он придирчиво оглядел комнату, в которой Верити только что закончила работу, прошел к окну, осторожно, боясь провалиться вниз, на первый этаж, но пол был постелен безупречно.
  - Вот это да... - покачал он головой, - Как тебе удалось? Чем ты занималась там, у себя на родине?
  - Люблю физический труд. В особенности - мирный, - девушка почувствовала, что краснеет и тоже подошла к распахнутому окну, чтобы освежиться, - Мы с братом делали всё по дому. Он меня научил и гвозди забивать и много чего еще...
  -Поразительно, но всё же... это не правильно.
  Верити вскинула на него глаза.
  -Ты не должна подвергать свою красоту такому риску. Эти руки созданы для игры на музыкальных инструментах, а не для молотка и зубила, - пояснил он, - А эти плечи... они созданы для поцелуев, для восхищения и зависти других... Не для досок и тяжестей...
  -Никогда не была неженкой и не собираюсь ей быть, - Рити опустила глаза, чтобы не пугать его больше своим гневом, и поспешила к двери, потому как разговор перестал её радовать, - Не могу сказать, что я намного сильнее обычных девушек... Но те события, которые мне довелось пережить, закалили меня. Молоток не тяжелее пистолета, малярная кисть не сложнее ножа...
  Верити поспешила уйти, чтобы он не успел ничего ответить, или извиниться за неуважение и навязчивые комплементы. Она была разочарована в нем. 'Красавчику нужна модница-фифа, которая сидела бы дома, в его усадьбе, и ждала бы его, как собачка... Он будет ей восхищаться, друзья будут ему завидовать... Вот и всё, что ему нужно от женщины... Брр...' - девушка поёжилась и даже всхлипнула. Он так ей нравился, но лучше бы он молчал, и был бы просто красивой картинкой.
  
  По случаю окончания строительства горожане готовили большой праздник... до самого утра. Здесь, в центре города, при большом количестве огней, при патрулях имперских всадников, они могли не бояться ночи. А пока было только утро. Для Верити оно было десятым и последним на этой стройке. Рабочие вели внутреннюю отделку комнат, торопясь к торжественному открытию, а на площади женщины готовили столы, украшали дома цветами... Верити из окна наблюдала за этой красотой, пока красила раму. Краски и лаки, как оказалось, были вполне доступны, просто монахи почему-то ими не пользовались при строительстве своего 'шалаша'. В окно девушка поглядывала украдкой, ведь все так торопились, а она зевала. И вдруг Рити почувствовала на себе чей-то взгляд. Думала, что замечания не избежать, повернулась... Оказалось, это тот восточно-европейский симпатичный тип. Он тоже отлынивал от работы, но вместо праздничной площади он разглядывал Рити. 'Кто бы мне сказал, что мы всё это время работаем в одном помещении...' - стиснула зубы она. И, хотя он был довольно далеко, взгляд его был слишком навязчив. Девушка уже почти разозлилась, но между ними вклинился другой тип. Его Верити не переваривала еще больше. Именно он в первый день стройки наговорил ей самых мерзких комплиментов, и не упускал ни одной свободной минуты, чтобы о ней посплетничать. Это даже сплетнями нельзя было назвать! Он просто высказывал все свои нескромные фантазии и предположения на её счет. Этот мерзкий червь принялся красить окно, а поскольку делал он все всегда неуклюже, то умудрился поставить бадью с краской на край подоконника. Верити замерла, наблюдая за ним, про себя шепча что-то недоброе. Верзила уронил кисточку, нагнулся, и на обратном пути задел бадью с краской, чем привел Рити в восторг. Громко браня весь белый свет, девушку, красавчика-сеньора и еще кого-то на улице, он пятился назад, от окна, размазывая белую жижу по лицу и рубашке. Верити залилась звонким смехом, как и все вокруг, и те, кому посчастливилось наблюдать эту сцену с улицы. Бедолага помчался наружу, к резервуарам с водой, где поили лошадей. Рити непроизвольно взглянула на сеньора и хотела перестать улыбаться, но не получилось. Уж слишком заразительно он хохотал. Его глаза так и засияли, встретившись с её взглядом. Через минуту тупого молчания он кивнул Верити в сторону улицы. Она выглянула в окно. Теперь смеялась вся площадь. Распугав коней, окрашенный верзила нырнул в канавку, где пили строгие имперские лошадки, но это его не спасло. Волосы и борода остались белыми.
  -Он стал похож на Санту! - хохотала Верити, сгибаясь от колик в животе.
  'А! Надо перевести дух, а не то я задохнусь. Надо успокоиться...' - она стала дышать ровнее, прикрывая рот ладонями, чтобы снова не загнуться от смеха, выпрямилась и... почувствовала, как на плечи плавно ложатся его руки, почувствовала спиной его тепло. 'О, Господи... Черт... Убрать?.. Повернуться? Что мне делать? Черт... - Рити подавилась воздухом и затаила дыхание, - Надо подождать. Просто посмотрю, что он будет делать. На что он решиться? Он ведь не слишком смелый, ведь так?..'
  -Не думал, что обижу тебя своими словами. Я хотел извиниться, но ты так быстро сбежала... - его голос зазвучал так нежно, тихо и совсем близко... Верити ощущала каждое слово кожей, отчего по спине забегали мурашки. Его руки не дрожали, но и не торопились продвигаться дальше. Они уверенно держали её плечи. Большими пальцами он гладил рубашку на спине Рити.
  -Я не сбегала... - почти шепотом отвечала ему девушка, едва сдерживаясь, чтобы не закрыть глаза, - Я не от кого не бегу. Я просто ушла. Мне надо было уйти. И... меня не так просто обидеть, как тебе кажется.
  -Гордая... неприступная леди... - он коснулся губами медных волос и стал шептать в них, - Узнаю ли я когда-нибудь Ваше имя?
  Верити продолжала оценивать ситуацию, хотя этот 'анализ' давался ей теперь с большим трудом. 'Он на ходу продумывает свои движения. Никакого конкретного плана у него нет... Значит, можно выбраться, успеть, пока он не...' - она осторожно выскользнула из его рук и повернулась лицом, отступив на 'безопасную дистанцию'.
  -Верити Сент. Друзья зовут меня Вернитта.
  -Потрясающе... Столь судьбоносное имя... и оно так сочетается с твоей строгостью... - он развел руками.
  'Он расстроен. Даже раздражен! Кто бы мог подумать. Ему не нравится, что у меня есть своя воля...' - подметила Рити, наблюдая его реакцию.
  -Как на счет Вас, благородный сеньор? - она вежливо улыбнулась.
  -Эрвин Тэармон, к Вашим услугам, о прекрасная Veritas! (сноска: Veritas - от лат. Истина) Только я не 'сеньор', а всего лишь владелец небольшого поместья к востоку от Нодегарма. Сеньором был мой прапрадед, но это было еще во Франции...
  -Угу-м... Эрвин, так ты француз?! - не сумела скрыть эмоций девушка, переживая из-за неверности своих догадок.
  -На какую-то десятую часть. Мои предки слишком давно поселились здесь, в 'убежище'. А в этом мире национальностей нет.
  -Я думала, сюда бежали только бессмертные существа: ведьмы, вампиры, колдуны. Монахи мне так объяснили. Бежали от инквизиции... Но что тогда здесь делают обычные люди вроде тебя?
  -'Обычные люди'? Кх-м... - он смущенно улыбнулся, - А как на счет тебя, Верити?
  -Ну, я то да... Хотя я сама толком не знаю, как сюда попала. Все бежали, а меня кто-то... зачем-то спас...
  -Любопытно... Почему ты уверена, что я - 'обычный человек'?
  Девушка поморщилась от столь простого вопроса, но подняла на него глаза и заметила во взгляде Эрвина оживленный блеск. 'Стоит держаться на чуть большем расстоянии... Похоже, я так ничему и не научилась... ' - Рити отступила на середину комнаты.
  -Ну... Ты ходишь днём - значит не вампир... - начала рассуждать она вслух.
  -Так, - кивнул парень в подтверждение.
  -При нашей первой встрече ты испугался, значит не волк... - продолжила девушка, но тут Эрвин сдвинул брови.
  -Испугался, значит не волк?.. - повторил он, - Не слишком весомый аргумент. Почему ты думаешь, что я вообще испугался?
  'Сколько самолюбия! Красавчик, не пытайся скрыть, что ты трус!' - про себя улыбнулась она.
  -Так ты волк? - зная, что ответ будет отрицательным, продолжила вести рассуждение Рити.
  -Ни в коем разе... - гордо замотал головой парень, вздернув свой красивый нос к потолку.
  -К сожалению, не знаю, как отличить магов, но думаю, они все очень древние старики. То, что ты не ведьма - это точно! - рассмеялась девушка.
  Эрвин вернулся с небес и снова глядел на неё с восторженно-загадочным видом.
  -Тогда тебе нечего бояться. Подойди ко мне... - поманил он.
  -Ты - мужчина, Эрвин. Этого достаточно, чтобы держаться от тебя на расстоянии, - не прекращала шутить Верити.
  Парень оценил её флирт, но всё же приблизился и взял за руку.
  -Вампиры боятся солнца, волки - бесстрашные и грубые ребята, а так... умеем делать только мы... - он склонился и прильнул к её губам, едва касаясь щеки теплой ладонью.
  Девушка закрыла глаза, погружаясь в теплую негу, всем телом ощущая, как проваливается во что-то мягкое, будто мех какого-то невиданного зверя окутывает её. Открыв глаза через несколько секунд, Рити вскрикнула, отталкивая от себя Эрвина.
  -Что ты сделал?! Где мы?! - она отошла от него, растерянно оглядываясь вокруг.
  Они переместились в комнату, на полу которой лежали ковры, стены были увешаны большими картинами. В комнате царил полумрак, тяжелые плотные шторы едва шевелились от весеннего ветра. Справа от запертых дверей, у стены, громадой возвышалось 'царское ложе', устланное шкурой бурого медведя.
  -Мех... - прошептала девушка, - Ты притащил меня сюда, на эту кровать! Пожалуй ты прав, из тех существ, которых я знаю, ТАК не поступал ни один из них!
  -Пожалуйста, не сердись на меня. Это вышло нечаянно... - повинился парень, краснея, припав на одно колено перед Верити.
  -Конечно, Эрвин! Ты вовсе не хотел затащить меня в постель с помощью магии!
  -Нет! Поверь мне, я хотел переместиться туда, где тебе бы понравилось... - он опустил голову, не зная, как убедить девушку в своей невиновности, - Я хотел показать тебе самые красивые места этого мира, но...
  -Что 'но'?!
  -Ты так... так прекрасна, что я... я потерял голову...
  Верити вздохнула, глядя на него, затем перевела взгляд на шкуру медведя.
  -Итак... Твою спальню я уже оценила. Что еще ты можешь мне показать?..
  Эрвин вскочил с колен, окрыленный её снисхождением.
  -Еще один шанс, Вернитта. Ты не пожалеешь... - он снова взял её за руку, но не стал целовать, чтобы еще раз не попасть впросак.
  Девушка увидела свечение. Оно окутало их, и комната исчезла, рассыпалась на мельчайшие крупинки света. Откуда-то, будто из тех же крупинок, подобно пазлу соткалась новая картинка. Сперва лишь цвета - алый, лиловый, голубой, темно зеленый под ногами. Цветовые пятна долго переливались, появлялись оттенки. И, наконец, всё начало проясняться, и Верити поняла, что стоит на зеленом холме, на склоне высоких гор, а перед ними, как на ладони - город, поля, леса и горизонт... Здесь был закат, и небо переливалось всеми оттенками пурпурного. Солнце алым пятном возвышалось над всей этой красотой, озаряя их лица ласковым ярко-розовым светом. Рити глядела прямо на солнце, неотрывно следя за бесконечным движением на его поверхности. Девушке было необыкновенно хорошо, легко, но хотелось плакать. Что-то её тревожило здесь, в этой 'экскурсии по раю'. Верити чего-то очень не хватало... или кого-то?.. и так было больно от этого чувства... В лицо повеяло свежим морским бризом.
  -Здесь недалеко море?.. - шепотом спросила она, будто боясь спугнуть красоту. Ей всё еще не верилось, что это не сон.
  -Да, оно прямо за этими горами. Идём, я покажу... - он обнял девушку за плечи.
  На этот раз Верити предпочла закрыть глаза, - 'Еще один такой 'пазл', и меня начнет мутить...'
  -Скажешь, когда можно открыть... - попросила она, слушая, как совсем близко шумят волны.
  -Уже можно... - шепнул Эрвин, припадая губами к её шее.
  Девушка распахнула глаза. Здесь были уже сумерки, ведь солнце скрылось за горами, которые теперь оказались за спиной. Но море, вдалеке, у самого горизонта, играло бликами заходящего солнца. Там оно еще касалось его своими лучами... Рити глубоко вдохнула. 'Это действительно море! Оно есть! И я перед ним... И... Это не сон! Вампиры действительно так не умеют. Они могут показать и не такие пейзажи, но показывают лишь сны, галлюцинации. Они внушают, что ты их видишь, а это... Это действительно реальность!'
  -Так ты - колдун, Эрвин?.. - слегка охрипшим от волнения голосом спросила она.
  -Это очень грубое слово, Верити, - обиделся парень, отвлекаясь от её плеч, - У нас это ругательство. Мы - маги. Правда, у меня нет практически никаких оснований называть себя так. Вот мой отец... Он был истинным Магом! Я унаследовал лишь этот дар перемещения и пару способностей, которыми и хвастаться не стоит. Мать была 'обычной смертной'. Она бежала потому, что её считали ведьмой... за её красоту... только и всего...
  -Значит ты маг только наполовину... - улыбнулась Рити, вздыхая про себя с облегчением, - 'Никаких опасных штучек он выкинуть не сможет. Кроме перемещения 'куда угодно', он ничем не опасен...'
  -Ты расстроена? - усмехнулся Эрвин.
  -Нет, что ты. Я рада. Мне не придется бояться, что ты превратишь меня в камень...
  Он рассмеялся, затем повернул её к себе лицом.
  -Мне жаль, но сейчас нам лучше вернуться, пока нас не спохватились на стройке...
  -Уже?
  -Мы должны закончить общинный дом к началу праздника, забыла?.. Да и тебя твои 'няньки в рясах' уже, наверное, обыскались...
  Девушка рассмеялась, хватая его под руку.
  -Это ты точно сказал! Только... - она притихла, оглянувшись на пенящиеся волны, так и норовящие лизнуть её сапоги.
  -Что 'только'?
  -Я не вернусь в монастырь сегодня после праздника. Мне нужно, чтобы они меня не искали...
  -Но почему?
  -Потому что мне там не место... Да и настоятель хочет от меня избавиться. Я не вернусь с монахами в деревню, Эрвин. Не вернусь и точка.
  
  Цецилия
  (паж)
  
  Вечером от усталости у принцессы подгибались колени. Она проспала до обеда следующего дня, не думая, не вспоминая, не заботясь. Лишь легкое волнение охватило Цецилию, когда она проснулась. Стараясь понять, в чем кроется тайный смысл ее помощи загадочному арабу, она позвала Марту... и поняла, что ее нет до сих пор. Слуги сказали, что девочка не возвратилась вечером. Принцесса велела начать поиски. Два отряда имперских волков отправились прочесывать город и его окрестности. А Цецилия не находила себе места. Она вбежала в библиотеку отца, распахнув двери, но императора здесь не было. Лишь в дальнем углу, обложившись кипами книг, сидел мальчик в строгом военном мундире - паж императора. Девушка подошла к нему. Ей нужно было поговорить хоть с кем-то сейчас, выразить свое волнение. Мальчик поднял глаза и вскочил с места, низко кланяясь своей госпоже.
  -Простите, ми леди! Я не заметил, как Вы вошли. Так был увлечен книгой... - начал оправдываться он.
  -Да ну, перестань, - приветливо улыбнулась принцесса, - А что за книга, которой ты так увлечен?
  Паж повернул к ней обложку, пальцем закладывая середину толстенной книги в кожаном переплете. 'Политика Нэкадеуса. Гонение и казнь' - прочла Цецилия на обложке.
  -Я думала, это запрещенная литература... - нахмурилась она, смутно представляя, о чем идет речь в этой древней книге.
  -Так и есть... - шепотом отвечал мальчик, хитро улыбаясь ей, - Это единственный экземпляр... Здесь, в императорской библиотеке остался. Остальные давно сожгли...
  -Ясно. Мне, в общем-то, все равно, что ты читаешь... - призналась она, - Просто хотела поболтать о чем-нибудь. Иначе я с ума сойду, пока они ее не найдут...
  -Что Вас тревожит?.. - паж отложил книгу в сторону и отошел от кресла.
  -Марта, моя фрейлина... Понимаешь, она ушла из замка вчера днем, и ее нет до сих пор. Я даже представить боюсь, что могло случиться. Она... такая исполнительная, ответственная... Не могла она просто так уйти и не вернуться к положенному часу. Домой, в Кристэнс она точно не собиралась...
  -Марта?.. Помню, - кивнул мальчик со сдержанной улыбкой, - Еще совсем девчонка... - Цецилию не удивило его замечание. Не смотря на то, что мальчик выглядел не старше принцессы, он был на семь лет старше нее, просто был обращен в столь юном возрасте, - Исполнительная, возможно. Но совершенно легкомысленная... Не хочу Вас пугать, но такие, как Марта слишком легкая добыча для хищников. Она... доверчива, - сопереживая принцессе, все же высказал он.
  -Но какие хищники в столице, во время праздника! - возмутилась Цецилия до глубины души, - Как смели они сунуться в город, при таком количестве военных на улицах?!
  -В этом Вы, пожалуй, правы, моя госпожа, - согласился мальчик-вампир, - Тогда... мы будем надеяться на лучшее! - выпрямился он.
  
  Вечером принцесса вновь посетила библиотеку. Паж все еще был там. Он будто поставил себе цель перечесть всю королевскую коллекцию. Принцесса ступала медленно. Взгляд был полон слез. Завидев ее, паж вскочил с места, но ждал ее слов.
  -Они нашли ее... - едва смогла прошептать Цецилия. Слезы хлынули из глаз. Мальчик скорбно склонил голову, стоя рядом с ней.
  -Неужели волки?.. - с придыханием произнес он.
  -Я... не знаю... - всхлипнула принцесса, прикрываясь руками, - Стражники говорят... Марту... осушили. Ее нашли в какой-то заброшенной мастерской! Что она там делала?.. - спросила она в пустоту.
  -Мастерской?.. - задумчиво повторил вампир, - Хм... Кажется, я знаю это место. Оно недалеко от ярмарочных рядов, в переулке. Там когда-то работал мой друг, оружейник. Он погиб, и мастерская пустует еще с начала войны в 'новом' мире...
  -Ярмарка?.. - Цецилия отняла руки от заплаканного лица, ее лиловые глаза с ужасом глядели на пажа, - Нет, это просто совпадение... Не может быть... не может такого... - будто в бреду забормотала она.
  -Вы вспомнили, что Марта могла там делать?.. - догадался мальчик.
  -Нет! - пугая его, вскрикнула принцесса, - Это просто глупое и злое совпадение. Только совпадение...
  Она выбежала из библиотеки, проклиная себя за гибель маленькой фрейлины. Цецилия еще не понимала, почему, но ей казалось, что в этом обязательно замешан ее возлюбленный.
  
  Глава 6
  Празднование
  В городской часовне Нодегарма служили вечерню. Рабочие отдыхали, а женщины трудились, порхая как пчелы над столами, заканчивали сервировку.
  -Уже вечер. До заката всего несколько часов... - Верити глядела на брата Бартоломея, не скрывая тревоги, - Неужели праздник будет дотемна?..
  -Празднование продлится до утра, - уверенно и спокойно отвечал ей монах, с интересом выглядывая на накрытых столах что-нибудь повкуснее.
  -До утра? То есть... всю ночь?.. Не Вы ли переживали из-за повстанцев в здешних лесах? Разве не Вы говорили, что работы прекращаются еще днем, потому что в сумерки приходят охотники?!
  -Тише, сестра! - осадил её монах, оглядываясь по сторонам, - У властей всё под строгим контролем. Империя оберегает город от бандитов. Сегодня особенно... потому что... - он склонился к ней и продолжил шепотом, - ...потому что сюда едет сам император.
  -Что?.. - Верити и сама не поняла, что её так смутило, но ей показалось, что в этой новости есть что-то недопустимое, безрассудное и безгранично скверное...
  -Да-да... - продолжал увлеченно шептать монах, нараспев, - Сам Сальватор почтит нас своим визитом сегодня. Он лично откроет двери общинных домов. Люди отстраивают всю страну, и этот его визит очень символичен, понимаешь...
  -Простите, Брат Бартоломей. Это ужасно интересно, но... Мне... мне хочется прогуляться. Простите... - девушка медленно поднялась и, едва не шатаясь, пошла прочь, невидящим взором стараясь найти волков. В глазах действительно потемнело. Рити не знала, как реагировать на всё это, но чувствовала, что ей нехорошо от одного его имени. Взор прояснился, но волков она так и не нашла. Все были здесь, все, кто работал на этой стройке, даже Эрвин, но Богдана и его стаи не было нигде. 'Вернуться, спросить Бартоломея?.. Что-то не хочется его впутывать. Он станет задавать вопросы, а я сама еще толком ничего не понимаю...'
  -Ты хорошо себя чувствуешь, Верити? - голос Эрвина рядом отрезвил девушку окончательно.
  -Да вроде бы... Я не знаю, Эрвин. Наверное, я просто устала. Столько событий сегодня... и... еще предстоит не меньше. Здесь столько народу, а я почти никого не знаю. Голова кружится от их шума...
  -Только попроси... - он склонился в шутливом реверансе.
  -Нет... Я не хочу никуда летать, Эрвин... Давай просто прогуляемся по городу? Ты здесь, наверное, все знаешь?
  -Разумеется! Я с удовольствием покажу тебе город, - согласился молодой маг, подставляя Рити локоть.
  Где-то играли на струнном, родственном гитаре, инструменте, со стороны рабочих, вповалку устроившихся отдыхать, шумно затянули песню. Где-то смеялись девушки. Верити со спутником повернули на узкую улицу, ведущую на рыночную площадь. Мимо пронеслись дети: девочки с визгом и смехом убегали от мальчишек, заигравшихся в войну. С рынка донеслись звонкие, растяжные звуки дудочек, переборы гуслей...
  -Что там такое?.. - завороженно прислушалась девушка.
  -Идем, - улыбнулся Эрвин, - Ты сама всё увидишь!
  На рыночной площади развернулось целое представление. В круге горожан играли музыканты, и пела девушка. Мужской голос отвечал ей откуда-то из толпы, а припев этой веселой песенки вторили за ними все вместе.
  
  Девушка:
  Я столько дней тебя ждала,
  Год у окошка провела,
  Ужели хворь тебя взяла?
  Ведь кончилась война...
  
  Муж:
  Мой милый друг, меня прости,
  Дороги было не найти.
  Нашел трактирчик по пути,
  Надрался допьяна!
  
  Толпа:
  Где в том его вина-а-а! Что выпил он вина-а-а!
  Какая ж там война-а-а! Надрался до-о пьяна-а-а!
  
  -Это бродячие музыканты. Они прибыли специально к нам на праздник... - отвечая на её вопрос, Эрвин приобнял девушку, пользуясь тем, что Верити боится затеряться в толпе.
  Слушая песню, Верити, однако, смотрела вовсе не на артистов. Эрвин отследил её взгляд. Девушка как завороженная глядела на многочисленный отряд имперского патруля, наблюдающего в свою очередь за толпой.
  -Что-то случилось? Тебе не нравятся эти парни, да?
  -Да я не на них смотрю... - грустно улыбнулась Рити, - На лошадей... Они у них такие холеные, такие...
  -Что особенного в этих лошадях? - удивился маг.
  -Для вас, местных, наверное, ничего... А я их видела только издалека... Мне... так хочется прикоснуться... Я в детстве, очень давно... с мамой... трогала лошадь. Такая мягкая, теплая шкура у них... - Верити оглянулась на Эрвина и поняла, что несет чепуху, - Прости, я просто ненормальная. Лошади сводят меня с ума...
  Она отвлеклась от имперских скакунов и вернулась к импровизированной сцене. 'Ведь кончилась война...' - шепотом повторила она, глотая комок, застрявший в горле.
  -Давай вернемся?.. - попросила Верити.
  -Тебе здесь не нравится?.. - расстроился парень.
  -Мне кажется чужим этот праздник... Понимаешь... они празднуют победу, а мы... мой народ эту войну проиграл.
  Эрвин глядел на неё широко раскрытыми глазами. Верити заметила на секунду блеснувшее в них сочувствие, но веселье и возбуждение от прогулки быстро пересилило.
  -Ты права, лучше нам уйти. Прости что я...
  -Тебе не за что извиняться, - остановила его девушка, - Я сама не ожидала, что воспоминания вернутся ко мне так скоро... и именно здесь...
  
  На площади перед парламентом, всё уже было готово. Праздник начинался торжественной речью представителей временного правительства. Верити потеряла Эрвина в толпе, хлынувшей к помосту, и примкнула к братьям-монахам, радуясь, что хотя бы их удалось найти.
  -И теперь, когда мы... жители Нодегарма... собрались все вместе! - надрывался оратор, - Наш великий предводитель! Тот, кто выкинул Тьму из нашей страны... и отстроил заново наши города! Наш великий Спаситель (сноска: Salvator от лат. Спаситель) почтит нас... своим визитом сегодня!!!
  Тысячная толпа взорвалась криками восторга и аплодисментами, свистом. На Верити этот 'взрыв' подействовал как ведро холодной воды. Она будто проснулась.
  -Сальватор... Спаситель... Этот колдун... он пытался нас убить!
  Бартоломей обернулся на неё. Он думал, ему послышалось, но девушка взглянула на монаха так, что тот понял - она не шутит.
  -Тебе нехорошо, Верити?.. - взволновано склонился он.
  -Сальватор пытался убить нас всех! - не сдавалась Рити, всё больше приводя монаха в замешательство, - Праведных и нас, мирных. Он... он просто послал... послал за нами...
  -Эй! - веселый возглас Богдана за спиной напугал девушку, а когда он ухватил Рити за предплечье, она напугалась еще больше, - Вот вы где, ребята! Верити, я ж тебя искал!
  Девушка обернулась на него, Богдан склонился к ней, улыбаясь, но она заметила, как играют желваки на скулах в этой закрытой улыбке.
  -Зачем?.. - она еле перевела дух.
  -Брат Бартоломей, я заберу её у Вас, ненадолго?.. - вежливо обратился он к монаху, - Ты кое-что не закончила наверху, Рити. Придется доделать сейчас, пока еще не стемнело... - пояснил волк и потянул её за плечо, сквозь толпу, прочь от монахов, дальше от площади.
  Когда они выбрались из толпы и свернули в проулок, где сейчас было совсем безлюдно, Богдан не отпуская плечо девушки, слегка шарахнул её о стену. Верити всхлипнула, но молчала и глядела на него.
  - Если я еще раз услышу от тебя что-либо подобное!.. - он прижал её двумя руками к стене и склонился, чтобы шептать, - Монахам, колдуну, крестьянам... да кому угодно, дьявол тебя возьми! Если к тебе вернулась память, это не значит, что весь город должен быть в курсе. Я понятно говорю?..
  -Нет... Я не... не понимаю... что происходит? Почему все считают его спасителем и... что я такого сделала?! - запротестовала она.
  -Я не хочу, чтобы ты всё испортила, Рити. Это наша война. Твоя война закончена! Примкни к людям и живи, живи спокойно и ни во что не влезай, мать твою! - снова сорвался на крик Богдан, - Твоя болтливость нам иногда помогала, ты объединила две враждующие армии... но сейчас эта болтливость может стоить тебе жизни. Запомни это и возвращайся к людям. Ты смертная, одна из них. Тебе надо быть с ними. И... что бы ни происходило... не бойся, но и на рожон не лезь, поняла?
  -Ты говоришь загадками... - опустила Рити глаза, - Да, хорошо, я запомнила и уяснила. У вас какие-то планы, а я болтаю о Сальваторе... Неужели никто здесь не знает, что это за скотина?..
  -Никто кроме нас. Всему свое время, Рити. Возвращайся и забудь обратно все, что вспомнила... - вздохнул он, суетливо оглядываясь по сторонам.
  Девушка побрела на площадь, а старый волк скрылся из виду в другом закоулке. К этому времени торжественная речь была окончена, и в ожидании сумерек, жители города хлынули к столам с яствами и напитками. Верити уже было отчаялась хоть кого-то найти, но монахи сами окликнули её и усадили за свой стол.
  -Ты закончила?..
  Она ошарашено взглянула на Бартоломея. Вид у неё всё еще был потерянный.
  -Что?.. Ах, да... да, закончила работу. Не докрасила кое-что. Я много пропустила?
  -Ничего интересного... - поморщился Себастьян, сидящий по левую руку от Рити, - Самое интересное только начинается. Угощайся! Советую вон ту рыбку...
  'Эрвин никогда меня не найдет... - грустно огляделась она, - А может, он уже наигрался, и сейчас обхаживает какую-нибудь другую дурочку? Или он вообще не всерьёз... Да ну его к черту! Если б хотел, нашел бы меня сам, ведь он умеет перемещаться куда захочет! Неужели не чувствует?.. Хотя, в такой толпе... - Верити глотнула вина, - Да что такое со мной?! Только о нем и думаю!'
  
  Цецилия
  (прогулка)
  Прошло чуть больше двух недель со дня гибели Марты. Цецилия с каждой ночью все хуже и хуже спала. Она видела кошмары, видела Марту. Иногда снился араб, его глаза, горячие руки, губы... Цецилия мечтала встретить его еще хоть раз в жизни, забывая о том, что подозревает в убийстве. И, хотя его образ остался крайне загадочным, принцесса чувствовала, что в ту ночь они полюбили друг друга, как потерявшиеся две половинки, нашедшие друг друга в ночь праздника небес. Иначе она не могла объяснить их обоюдную страсть и влечение. Цецилия скучала. Сегодня вечером она снова тщетно пыталась уснуть. Так колотилось сердце. Отец уехал в Нодегарм на местный праздник. Принцесса уловила в сердцах советников волнение и тоже стала переживать, ведь на востоке было до сих пор неспокойно. Мятежники еще появлялись там. Император успокоил Цецилию, сказав, что всегда чувствует опасность для своей жизни заранее, и сегодня никакой угрозы нет. Но девушке не спалось. Она надела костюм для верховой езды и прошла в библиотеку. Паж отца, мальчик-вампир, неизменно сидел в своем кресле. Запретная книга была им уже прочитана и запрятала обратно на полку под потолком. Мальчик читал летопись Нодегарма.
  -Добрый вечер! - поздоровалась первой Цецилия, - Ты... не мог бы составить мне компанию?
  -Добрый, госпожа! - он как всегда не заметил ее прихода, - Ваши шаги так легки, что даже мои чуткие уши не улавливают их... Конечно, как пожелаете. А куда ми леди желает отправиться так поздно?..
  -Еще вовсе не поздно. Просто уже темно, и я подумала, ты, наконец, сможешь со мной покататься, - улыбнулась принцесса, - Мне не спокойно за отца. Не могу уснуть. Вот, может быть, свежий воздух парка меня сморит.
  
  Умбра [] Паж и принцесса выехали незамедлительно. От подножья замка всадники свернули в сливовый сад. Через него добрались до парка. Скельтики, взятые мальчиком в дорогу, светлячками освещали путь, порхая по обеим сторонам от всадников.
  -Ты, наверное, хорошо разбираешься в политике, раз все время читаешь? - начала Цецилия издалека.
  -Достаточно хорошо, моя госпожа. Достаточно, чтобы понимать Ваше волнение.
  Принцесса вскинула на него глаза, желая, чтобы тот пояснил свои слова. Мальчик-вампир в полумраке парка, верхом на лошади, выглядел более чем безопасно. Цецилия никогда не подпускала к себе Праведных ночных охотников, но этот выглядел настолько миролюбиво, что девушка не сомневалась - он скорее отдаст жизнь, чем причинит ей зло. Паж этот был при дворе и раньше, но отсутствовал долгое время по поручению Императора. Теперь мальчик выглядел несколько иначе.
   Хоть тело его и не взрослело никогда, глаза вампира несли на себе отпечаток прожитого им времени. Это были глаза взрослого мужчины, бесстрашного, закаленного в бою, настоящего рыцаря. Темно-каштановые волосы отросли до самых плеч, и пышной волной покачивались в такт шагов лошади.
  -На востоке еще не утихли волнения, - начал объяснять он, - Мнения народа о новом правительстве до сих пор разнятся там из-за мятежного духа Тьмы. Имперские войска воспринимаются горожанами как оккупанты.
  -В самом деле?! - удивленно воскликнула Цецилия, - Но, зачем же тогда отец...
  -Я понимаю стремление императора стать ближе к народу. Быть может, его приезд положит начало миру на той земле... - паж отвел глаза, стал оглядывать деревья, - Но мятеж еще не подавлен полностью. Покуда живы те, кто вернулся с той... стороны...
  -Иными словами, они могут устроить покушение на него?
  -Да, моя госпожа, - вернулся из задумчивого небытия вампир, - Но, я полагаю, не стоит беспокоиться. Интуиция еще никогда не подводила императора.
  -Да уж... Этого у него не отнять... - вздохнула девушка, вспоминая речь отца об инстинктах и запретах после той ночи, когда его маленькая дочь... стала женщиной.
  Паж заметил, как Цецилию качнуло в седле.
  -Вы... хорошо себя чувствуете?.. - побеспокоился он.
  -Да, все в порядке, - неуверенно улыбнулась она, - Голова немного... кружится.
  
  
  Глава 7
  Только о нем Рити думала еще полчаса, потом вспомнила о словах Богдана, и Эрвин окончательно покинул её мозг. 'Праведные что-то затевают... - тревожилась она, оглядывая имперских всадников, рассекающих людское море. Гордо и холодно смотрели они на провинциалов, - Может быть он и прав, мне не стоит снова влезать в их междоусобицы. Слишком опасно это моё любопытство... и цена высока... - Рити взглянула на свои руки, - С другой стороны, Грэг был прав. Сыворотка... 'эликсир вампирской силы' подобен наркотику. Чувствую себя такой слабой, никчемной... снова приходится бояться. Руки, словно веревки... болтаются бесполезно. Конечно, я могу набить морду какому-нибудь подлецу из людского племени, но против остальных я снова бессильна, и приходится принимать их правила игры. Здесь я никто...' Девушка обернулась, в очередной раз, ища глазами Эрвина, и увидела молодую пару. Они сидели за соседним столом, спинами к ней. Парень крепко обнимал свою невесту за талию, беспардонно шепча ей что-то на ухо, та льнула к нему, покорно склонив голову, и что-то тихо-тихо отвечала. Он, вероятно, сказал ей что-то в конец неприличное, и девушка рассмеялась звонким игривым смехом, оглядываясь вокруг, не услышал ли кто его слова. Верити отвернулась, встретившись с ней взглядом. Она вдруг почувствовала себя такой одинокой, брошенной... Вокруг суетливо зашумели голоса, гул прорезал чей-то недовольный возглас:
  - Тэармон, что, ходить разучился?!
  Рити прислушалась, но не оглянулась. Она замерла, стараясь понять, что там происходит. И вскоре за спиной, близко-близко прозвучал его голос:
  -Леди Вэритас, я едва нашел Вас в этой толпе...
  Девушка обернулась, но постаралась сохранить спокойствие и не утратить достоинство.
  -Сэр Тэармон, я уже и не думала Вас сегодня увидеть... - улыбаясь, поднялась она из-за стола, - Что они там кричали на тебя?
  -Мне пришлось переместиться сюда, иначе я бы тебя никак не нашел... У нас это не принято в общественных местах... дурной тон. Я кого-то напугал, вот на меня и прикрикнули. Все в порядке? Надеюсь, ты не скучала здесь?..
  Верити оглянулась на монахов.
  -Нет, что ты! Здесь не соскучишься...
  -Понимаю, - смущенно улыбнулся Эрвин, - Ты позволишь мне всё исправить?.. У меня кое-что есть для тебя... Идем?
  Девушка пожала плечами, - 'Почему бы и нет?..' Продираясь между людьми, Рити гадала, что за сюрприз он приготовил на этот раз, и чем это может закончиться, а Эрвин... крепко держал её за руку, чтобы снова не упустить своё счастье...
  У северных ворот их ждали два коня, белый и... вороной. Два прекрасных, статных жеребца. Верити замерла со слезами на глазах, переглянулась с Эрвином. Она не верила своему счастью. Слишком часто счастье оборачивалось бедой в её жизни.
  -Идём, идём! - смеялся молодой помещик над своей 'диковатой' подругой, - Их можно потрогать, и не только.
  Девушка медленно подошла к вороному коню, к его левому боку, как читала в книгах. Тот внимательно глядел на неё своим огромным человеческим глазом, принюхался, но стоял не шевелясь, будто и он боится их соприкосновения. Конь был огромен. А мохнатые копыта придавали еще более мощный вид вороному фризу. Рити положила дрожащую ладонь на широкий бархатный лоб и почувствовала, как гудят ноги от прилива адреналина.
  -Но... у меня ничего нет для него... - она испуганно оглянулась на мага.
  Тэармон вложил в её руку квадратик карамели. Такие конфеты заменяли здесь сахар. Девушка протянула лакомство. Конь довольно захрустел, а Рити, наконец, решилась погладить его. Пальцы зарылись в густую гриву... 'Это хочется ощущать вечно...' - она вдохнула, и голова пошла кругом. Эрвин придержал девушку за плечи, когда её повело.
   []
  Справа от него, почти не шевелясь, ждал хозяина белоснежный скуластый арабчик. Так контрастно смотрелся он рядом с фризским полутяжеловесом, хоть и были у них общие корни.
  -А теперь давай, забирайся, - сказал маг, - Не будем же мы весь вечер стоять здесь и кормить его. Давай-ка лучше проедемся.
  -Что?.. Я? Верхом?.. Эрвин, ты... слишком хорошего мнения обо мне, - замотала головой Рити, - Я не умею ездить верхом, ведь я же видела их только...
  -Издалека, я помню, - кивнул он, сдержано улыбаясь, - Но когда-то же надо учиться. Здесь без этого никак. В Зордании другого средства передвижения для смертных нет. Давай же, ногу в стремя! У тебя все получится!
  Он подсадил Верити, и ей пришлось подчиниться, вставить левую ногу в стремя и... в следующий миг она была уже верхом, и едва не свалилась, ощущая высоту и мощь под собой. Только сверху она оценила, насколько конь огромен, и никак не могла понять, почему она до сих пор с него не свалилась, ведь седло так неудобно!
  -И... что дальше?.. - она оглянулась. Эрвин уже оседлал своего 'правого' коня.
  -Нам нужно выбраться из города, чтобы тебя ничто не отвлекало. Для начала мы просто пойдём.
  Шагом, раскачиваясь от движений лошади, Рити выехала за своим новым другом из северных ворот. Они очутились на широкой дороге. По обе стороны, через просеку чернел лес.
  -Уже темнеет... - поёжилась девушка.
  -Не думай об этом. Ничего не бойся, Верити, ты ведь со мной. И под тобой один из самых быстрых скакунов в Нодегарме. Я купил его в столице во время военного смотра.
  -Как его зовут?
  -Он носил скверное имя. Теперь его зовут Баскар.
  -Гордо звучит... - Рити коснулась черной лоснящейся гривы, провела рукой вдоль шеи, но конь махнул головой, недовольно отталкивая её руку, - А как раньше его звали? Почему 'скверное имя'?
  -Его... я скажу тебе в другой раз. Он слишком бурно реагирует на это имя. Я скажу, когда ты будешь на безопасном расстоянии... - Эрвин даже занервничал. Он то и дело поглядывал на коня, будто боялся, что тот подслушивает их разговор.
  -Хорошо... - она пожала плечами и оглянулась на каменные стены города. Небо над ним отражало пламя сотен факелов, то и дело вспыхивало от фейерверков. А впереди... перед всадниками открывалась чистейшая даль. Небо и зеленый простор холмов. Только чувство тревоги не покинуло Рити. Оно становилось тем сильнее, чем дальше отъезжали они от города.
  -Ну что, продолжим урок?.. - приободрено начал парень.
  Сумерки уже поглотили лес и тянули свои лапы к дороге. Лишь над головой белой простыней тревожно шевелилось блеклое небо. Девушка прекрасно справилась с рысью и вот уже метров двести высчитывала 'раз-два - три', подпрыгивая в такт. Маг поравнялся с ней.
  -Прекрасно держитесь, Ми Леди! Откуда эта выдержка и сила?..
  Верити одарила его улыбкой, вздохнула и придержала Баскара, вернув на шаг.
  - Сила была во мне раньше. То, что в моем теле сейчас, лишь ее жалкие остатки...
  -Вампирский Эликсир? Ты действительно сражалась в рядах праведных?
  -Да, на войне я дралась, используя подаренную мне силу, силу моего учителя, имперского наёмника. Его звали Морлок... - она погрустнела, - Не могу сказать, что я перестала скучать по нему, но последняя наша встреча выставила его не в лучшем свете. Я была разочарована, я почти ненавидела его, но с первого дня здесь, в Зордании... мечтаю его найти.
  -Я считал, что люди 'нового' мира не приняли праведных. До того, как портал вновь открылся, все считали, что князь пропал в этом гиблом месте... не найдя поддержки местных властей.
  -'Гиблое место'?.. - Рити снисходительно улыбнулась, - Это моя родина... Праведные вампиры, праведные волки... они пришли к нам отсюда. И наша беда отсюда появилась. Праведные помогали нам... да что там, они нас спасли! Они принесли мир, только... какой ценой?..
  Внезапный и сильный порыв ветра привел чувства Верити в хаос. Паника и необъяснимое чувство неизбежного овладели её сердцем. Дорога сужалась. Лес зашевелился. Девушка переглянулась с Эрвином.
  -Ты ведь... перенесешь нас, если... что-то случится? Ты... успеешь? - спросила она.
  -Конечно, Рити... Но, я думаю, ничего не случится. Пришпорь коня, и давай выбираться отсюда.
  Всадники повернули назад, к городу. 'Он говорит спокойно, он не чувствует опасности!' - разозлилась она про себя. С Верити же творилось необъяснимое. Она, наконец, взяла себя в руки, подобрала поводья и вдарила каблуками в бока вороного. Конь устремился вперед, тяжело дыша. Он нервно рычал, возможно, оттого, что на нем незнакомая наездница, а может, он тоже чувствовал опасность? Лес будто жил своей жизнью и никак не желал выпускать всадников из своих дебрей. Дорога снова расширилась, но никуда не сворачивала. Верити пригляделась. В сумеречном тумане ей показалось, что впереди меж деревьев мелькают люди. Она оглянулась на Эрвина, затем снова на дорогу - фигуры исчезли. Рити оглядела лес. И он шевелился, будто кишел людьми, или иными существами!
  -Что это? Кто там, в лесу?! - со слезами страха на глазах, она снова обратилась к спутнику, но Эрвин ответил, что ничего не видит.
  Верити пригляделась - снова никого! Снова лес замер, и опустел, продуваемый прохладным ночным ветром.
  -Что с тобой? Тебе мерещится то, чего не может быть! - улыбался молодой маг на её панику, - Город и окрестности, вплоть до самой границы, защищены войсками Империи. Здесь не может быть никого, кто мог бы побеспокоить нас!
  Он замолчал, потому, что Рити потянула поводья и поставила коня на дыбы, едва удержавшись в седле. Она остановила Баскара так резко из-за чего-то, очень напугавшего её, чего-то, что ждало их впереди. Эрвин перевел взор на дорогу. Город уже был виден отсюда, уже мерцали его огни, но стены серой каменной глыбой мрачно и холодно окутывали всё, что творилось внутри него, как окутал ужас сердце Эрвина Тэармона, когда он увидел около двух сотен повстанцев на самом подходе к северным воротам! Лишь здесь, на холме, они смогли увидеть этот отряд Тьмы. И были они слишком близко. Всего каких-то триста метров отделяли Верити и Эрвина от врагов. Молодой маг развернул коня и кивнул Рити.
  -Быстрее! Пока нас не заметили, Верити... прошу... Давай же!
  Но девушка застыла как вкопанная, и её конь так же. Казалось, они оба что-то чувствовали в этой толпе убийц, что-то... или кого-то...
  -Давай бросим коней, слезай! Я перенесу нас... - метался парень, судорожно соображая, что делать. Его голос дрожал. Однако Верити теперь вела себя относительно спокойно. Она оглянулась на него, когда он спешился и позвал её за собой, затем подняла глаза на лес, оставшийся у них за спиной.
  -Уже поздно, Эрвин... - тихо констатировала она, глядя на приближающихся к ним волков.
  Посреди перевоплощенной стаи, в серой массе мощных человекоподобных волчьих туш, плыли несколько всадников. Верити больше не пыталась повернуть коня, теперь он сам обернулся, почувствовав опасность. Волки рассредоточились, замыкая кругом довольно широкую поляну, а всадники приблизились к людям. Эрвин потянулся к девушке, чтобы перенести её, пока еще не слишком поздно, но чей-то голос скомандовал: 'Взять колдуна!' И несколько волков с разных сторон одновременно бросились к Тэармону.
   []
  Верити закрылась руками, но её никто не тронул. Эрвина держали в локтях и запястьях, но тоже не убивали. Девушка подняла глаза, чтобы увидеть всадников, поравнявшихся с ней.
  -Отличный вечер для прогулки, друзья мои! - прокомментировал хриплый голос, от которого Рити повело, но она удержалась в седле, не решаясь более поднять глаз. Ей не хотелось видеть того, что возможно произойдет, и не хотелось представлять себе этого.
  -И конь хорош... - пробормотал вампир уже себе под нос, - А что, - громко продолжил он, - Разве детям не пора уже спать?.. Я к тебе обращаюсь, паршивец!
  -Не трогай его! - взорвалась девушка, криком обратив гул в тишину.
  -Кхм... Мне кажется, я где-то это уже слышал! - отвечал ей вампир, - Голос по крайней мере очень знаком... Да и дерзость...
  -Ты не мог меня не узнать... И... если тебе все еще не верится, да, я жива!- Рити не поднимала глаз, но теперь из-за Тэармона. Ей не хотелось видеть его сейчас, не хотелось встретиться с ним взглядом.
  -Если бы не твой запах, ни за что бы не подумал, что это ты, кролик... - с усмешкой отвечал он, - Впрочем... не важно. Убрать детей с дороги и вперед! - скомандовал вампир своей свите. Удивились даже всадники, сопровождающие его. Глядя на Верити, они всё же последовали за своим предводителем.
  -Нет! Грэг! - вскрикнула она, и всё движение снова замерло, - Ты не можешь так поступить... - глотая слезы, она всё же решилась встретить его взгляд.
  Немолодой широкоплечий мужчина, с седеющими висками и длинной узкой бородой глядел на неё с тревогой. Теперь он вернулся во времени чуть назад и проклинал себя за слабость, от которой уже было избавился раз и навсегда. Его темно-русые волосы по-прежнему были зачесаны назад, глаза всё так же светились, пьяные от адреналина. В ухе поблескивало все то же пиратское золотое кольцо. Остались даже военные ботинки, но теперь в них были заправлены военные брюки, а не грязные джинсы. Любовь Грэга к верхней одежде на голое тело осталась при нем. Кроме легкой кожаной куртки на его плечах более ничего не было, и грудь, исполосанная шрамами ни чем не была прикрыта. Рити снова глядела ему в глаза, темные глаза убийцы, предводителя темного отребья, анархов, бандитов, зверей... Впрочем, при их первой встрече Грэг не имел еще такой безграничной власти...
  -И приведите мне моего коня... - добавил он после долгой паузы.
  -Грэг! Пожалуйста! Дай нам уйти... - она обернулась на Эрвина.
  Маг глядел на девушку почти с ненавистью. Ему удалось вырвать одну руку, волки замешкались и... Эрвин исчез. Вместе с ним исчезла и её надежда на спасение. Однако Грэг подъехал ближе к девушке вместо того, чтобы покинуть поляну.
  -Хех... Твой герой слился, Рити! - указал он на пустое место, - Придется поискать что-то понадежнее...
  -Что ты задумал? Это новая война? Ты снова разрушишь всё, что было отстроено?.. Просто потому, что всё слишком хорошо?! Тебе не нравится, когда кому-то хорошо! - с ненавистью кричала она.
  -Хорошо?.. - Грэг смущенно улыбнулся, оглядывая своих соратников, - Тебе с этим колдуном было хорошо, Рити?
  Пошлый смешок прошёлся по дружине.
  -Я говорю о городе... - отвернулась она.
  -Эта война уже не твоя, и не надо лезть!.. в неё... Твои дипломатические способности объединили Тьму и святош в одно, 'покуда общие цели', ты помнишь?.. - Грэг говорил раздраженно. Этот союз был ему не по душе.
  -Да, помню.
  -Сальватор следующий в нашем 'списке целей', тебе ли не знать, почему... А теперь убирайся отсюда и никогда не вставай на моём пути, Веритас!
  -Как двояко это звучит... - зло усмехнулась она, - Идти, сметая с пути истину, значит идти против здравого смысла... - улыбаясь, Рити очень хотелось перестать плакать, но обида душила горло, и слезы сами лились из глаз, Рити не успевала размазывать их по щекам.
  -Я отпускаю тебя, но Тьма свидетель, я не собираюсь с тобой нянчиться впредь! Девочка моя, ты моё маленькое увлечение. Не стоит рассчитывать на жалость, ведь ты хорошо меня знаешь...
  Грэг []
  Девушка глядела на него неотрывно, пытаясь понять, как может он говорить всё это, но Грэг был спокоен и серьёзен как никогда, что означало - он не лукавит. Верити чувствовала себя более чем раздавленной, перееханной поездом, разбитой хрустальной фигуркой. Мир вокруг рушился, блекли краски, бешено колотилось сердце. 'Я ему больше не нужна? Он больше не подпустит меня близко к себе...' - глядя на Грэга, она вспомнила всё, что так старалась вспомнить всё это время, и всё то, что старалась забыть, все, что принесла война. Как Рити боялась темноты в брошенном доме, и как боялась его, Грэга, и как нужен он был ей тогда, в последний день, когда не стало её брата...
  -Бафомет! - выкрикнул вампир.
  Девушка держалась за седло, чувствуя, как конь под ней опускается, припадая головой к земле. Он поклонился Грэгу и снова поднялся на ноги. 'Нехорошее' имя вороного коня оказалось одним из имен Дьявола. Рити нервно сглотнула, украдкой глядя на Грэга.
  -Присмотри за ней пока... - приказал он своему коню, - После можешь вернуться, - он поднял глаза на Рити, - Это будет моим прощальным подарком.
  Вампир пришпорил коня, и тот с визгом понес его прочь. Свита последовала за ним, оставляя Веритас на холме, в одиночестве. Прошла минута... другая... Рити почувствовала в руках уздечку, потянула в сторону леса и со всей силы пришпорила коня. Бафомет взревел и метнулся в темноту, прорезая ночь и холодный сумрак мертвого леса. Девушка не думала о себе, не думала о страхе, о смерти... Ей больше не хотелось думать вообще. Все стало ненужным, лишним и чуждым ей... таким же не нужным, как она сама. Конь летел сквозь листву, не чувствуя боли от хлещущих по шкуре веток. Верити не видела перед собой ничего, и даже если бы слезы не застилали ей глаза, темнота была столь густа, что лишь звери могли бы ориентироваться здесь. Черные стволы могучих деревьев и бесконечная листва, за которой могло оказаться все что угодно. Холод и тишина... Лишь луна над головой иногда пробивалась сквозь кроны. Верити на мгновение заметила поляну, мимо которой они пронеслись. Черная земля без единой травинки, туманная дымка, ползущая в лунном свете змеями. Окажись она здесь раньше, ей было бы страшно, но не сейчас... ночь или день, враги или друзья, жизнь или смерть - все это не имело больше никакого значения. 'Он не любит... не любит... не хочет меня видеть... никогда не коснется меня... больше... Он никогда не будет рядом! Не заглянет в мои глаза, не улыбнется... не смахнет мою слезу... не согреет... потому что стал самим собой' - она задыхалась, такое в её жизни было не часто... слезы, плач - ничто по сравнению с тем, когда душит безысходность, сжимает сердце и не дает вздохнуть... Рити устала бороться. Дыхание участилось. Руки дрожали, не слушались...
  -Стой! - вскрикнула она, натянув уздечку, но конь мчал все быстрее, - Стой! Бафомет!!! - едва успев вглядеться в светлое пятно впереди, Рити заметила обрыв.
  Конь успел свернуть и остановился в клубах пыли у самого края. Девушка не спешила сходить на землю. Отсюда были видны огни чужого города. Отсюда он напоминал военный форт, с четырех сторон обнесенный высокими каменными стенами. 'Я никогда больше тебя не увижу, не обниму... и не расскажу, как ты мне нужен... Ты нужен мне! А я тебе... нет... Как холодно...' - Рити обхватила себя руками и сжалась в комок, опускаясь на гриву Бафомета. Живот сводило от боли физической. Сердце и дыхание - от бессилия и осознания реальности произошедшего. Только сейчас ей стало ясно, насколько страшно быть преданной... брошенной... одной...
  Бафомет [] -Ну, пожалуйста... - прошептала она, зажмуривая глаза, - Пожалуйста... Пожалуйста! Не надо! Мне так... больно! Я буду у ног твоих... буду рабой... но всегда рядом... только позволь мне... и я буду рядом... Только не так... Не одной... без тебя не хочу!..
  Она похоронила его еще раньше. Тогда, в ту ночь, не приняв его приглашения ступить во Тьму вслед за ним... она поняла, что потеряла его навсегда. Но до сих пор надежда на будущее не покидала её. В этот вечер надежда умерла. Черное звездное небо и луна холодом своим хоронили её вместе с Верити.
  Разгоряченный конь согревал девушку. Воздух вокруг был наполнен запахом его пота, едва ощутимо дымом костра и ароматом весенних цветов, и немного травой и пылью. Рити глубоко дышала, не открывая глаз, и сердце понемногу замедляло свой ритм. Когда мысли о горе стали покидать измученное сознание, Рити поднялась и огляделась вокруг. Прохладный ветер отбросил волосы с её лица, высушил слезы. Девушка повернула коня, и тот зашагал вниз по горной дороге, к незнакомому городу.
  
  Цецилия
  (исповедь)
  С помощью пажа, принцесса спешилась. В глазах темнело и прояснялось снова. Цецилия оттолкнула мальчика и устремилась к деревьям. Держась за клен, она постояла с полминуты, не реагируя на расспросы пажа о ее состоянии, о том нужна ли ей помощь... Девушку вырвало. Мальчик снял с ее седла дорожную флягу с водой и поднес принцессе. Еще не придя в себя от боли в горле и шока, Цецилия зарыдала в голос, прикрыла себе рот ладонью, чтобы не произнести вслух то страшное, что пришло ей в голову.
  -Похоже, я ничем не смогу Вам помочь... - тихо прокомментировал паж у нее за спиной.
  -Да как ты смеешь... читать мои мысли! - сквозь слезы прорычала она.
  -Я не смею, госпожа, - искренне покачал головой он, - Я чувствую причину не в вашем сознании, а в вашем... теле. Клянусь, что умру, но не выдам Вас! - он протянул Цецилии руку, и та приняла его помощь, добралась до лошади. Паж повел коней, сам пошел пешком. Он не ждал от принцессы рассказа. Он преданно оберегал ее и понимающе молчал. Но по дороге Цецилия не выдержала и сама все рассказала мальчику. Ей нужно было выговориться, тем более теперь, когда под сердцем... зародилось дитя. Паж молча выслушал свою госпожу. Она не описывала ярких подробностей, но мальчик в красках представлял себе картину.
  
  
  Глава 8
  'Там, у меня за спиной, сейчас убивают моих новых друзей... монахов, крестьян, Эрвина... К черту все... Это не моя война! И я... бессильна отныне. Все равно... Все одинаково...' - размышляла Верити, точнее эти мысли плыли у нее в голове под размеренные шаги Бафомета.
  Он остановился у самого подножья горы, ожидая её решения. Девушка не глядела по сторонам. Ей было безразлично, где она и куда направляться.
  -Ну, что ты встал?.. Поехали... - устало вздохнула она.
  И конь послушно двинулся дальше, по широкой лесной тропе, ведущей в форт Кваренс - северо-западную точку Зордании. Ветра не было, и тишина резала слух. Лишь глухой топот и дыхание коня... Девушка едва не заснула, покачиваясь в седле.
  'А что мне остается?.. Жить? Зачем? Там больше ничего нет. Уж Тьма то об этом позаботилась. Возвращаться не куда, да и не за чем. Не хочу... Не могу... Я одна в этой дыре! Очень романтично... только будущего у меня нет... и оно мне не нужно...' - так думала Рити, не открывая глаз, не желая выбирать дорогу и принимать решения. Она доверилась ходу коня... и тот вез её вперед, куда-то...
  Несколько часов пути сморили девушку. Она проснулась от холода. Бафомет остановился недалеко от какого-то одноэтажного здания, ветхого, но приятно пахнущего едой. Лесной трактир! Прямо посреди чащи... Верити сползла на землю, едва держась на ногах, привязала коня и подошла к дубовому крыльцу. На обшарпанной табличке бурыми буквами едва различимо было написано: Трактир 'Логово Луны'.
  -Есть охота... Но лучше бы поспать, - похлопала себя по пустым карманам Рити.
  Потянув на себя тяжелую дверь, девушка замерла на мгновение, оглядывая забегаловку. Свет масляных ламп под потолком отбрасывал тени на дальние столики. Зал был почти пуст, за исключением пары немолодых мужчин, за центральным столом, в круге света. Двое обернулись на скрип двери и с нескрываемым удивлением наблюдали, как в трактир входит девушка. Верити прошла в дальний угол, где было почти темно. Она надеялась, что в тепле ей удастся поспать и остаться незамеченной. Однако едва она опустилась за столик, в зал вышел трактирщик. Грязным белым фартуком он натирал тарелку. Подойдя к двум своим посетителям, он заговорил с ними о чем-то насущном, но те перебили его, одновременно кивая в сторону незнакомки. Трактирщик перестал пачкать тарелку и медленно прошел в темный угол, разглядывая Верити. Та устало глядела ему в глаза, без особого интереса.
  -Вы заблудились, госпожа? - выпалил он, сдерживая усмешку.
  -Нет... - не понимая его веселья, раздраженно отвечала Рити.
  -В наших краях, в столь поздний час... не бывают молодые леди...
  -У меня здесь назначена встреча. Вы не против?.. - отчеканила она.
  Трактирщик сдвинул брови, почесался, оглянулся на своих знакомых...
  -Будете заказывать ужин?.. - он сменил интонацию на безразличную.
  -Нет. Я... подожду. Мы закажем, когда он придет... - нашлась она.
  -Хорошо... - трактирщик вздохнул и удалился на кухню, лишь покачав головой на расспросы посетителей.
  
  Цецилия
  (расследование)
  Паж молча слушал ее, но внутри все закипало. 'Как она могла?! Она! Та, которой я всегда восхищался и так ждал, пока она вырастет! Это немыслимая несправедливость! Да кто он такой?! - вампир взглянул на принцессу и опустил глаза, - Она и сама не рада. Беспечная, глупая! Как и несчастная Марта, так и ее госпожа. О чем они думали только!?' - продолжая возмущаться про себя, паж вдруг остановился. Цецилия тоже замолчала и замерла, испугавшись.
  -Что?.. - севшим голосом спросила она, - Что такое?..
  -Этот... мужчина, - наконец вступил в обсуждение мальчик, - Были ли на нем шрамы или... татуировка, вот здесь, на запястье...
  Принцесса уверенно покачала головой.
  -Могу ли я задать еще один вопрос? - не менее задумчиво попросил он.
  -Можешь...
  -Вы сказали, он попросил Вас о чем-то...
  -Боже, мне страшно даже вспоминать... - она снова закрыла лицо руками, - Ты ведь никому всего этого не скажешь?.. Отец меня...
  -Я поклялся перед Вами, ми Леди, - оскорблено выпрямился мальчик, - Императору подвластны умы его подчиненных, но я, поверьте, найду способ оставить Вашу тайну вне его досягаемости, в тех закоулках моего сознания, которые... ему не подвластны.
  -Отец говорил... что вампиры вне его доминантного поля... - удивленно вспомнила она.
  -Это не так... моя госпожа. Все мы... подчинены его воле.
  Цецилия задумалась.
  -Послушай, я уже сказала о том, что мне была непонятна ЕГО сущность... Ты мог бы что-то предположить?
  -Здесь, боюсь, даже мои знания бессильны. Маг, бесконтактно подчиняющий себе людей, усыпляющий... Мне известен только один - Ваш отец. О клыках я даже не знаю, что Вам сказать... В полдень на рыночной площади... без сомнений, он не вампир. Не показалось ли Вам?..
  -Нет, мне не показалось! - разозлилась девушка, - Ты целовался когда-нибудь с себе подобными?.. Этого нельзя не заметить. Ни с чем нельзя спутать клыки!
  -Я... займусь расследованием для Вас, моя госпожа.
  
  
  Верити.
  Едва ее оставили одну, Верити свернулась калачиком на скамье и уснула. Ей казалось, что сейчас она не способна более ни на что, кроме как уйти и забыться во сне. И ей хотелось, чтобы этот сон был вечным, но... настал день. К трактиру подъехала телега, поставляющая продукты из города. Зал наполнился светом и шумом. Тяжелые шаги, сотрясали деревянные стены и пол, и лавку, на которой спала девушка. Рити осторожно приподнялась. Руки затекли, равно как и спина. 'Похоже, трактирщик меня не заметил...' - она поморщилась от яркого света и улеглась обратно. Удалось проспать еще несколько часов. Когда начало темнеть, зал снова ожил. Несколько посетителей, бегающий как белка в колесе трактирщик... Девушка поднялась и положила локти на стол.
  -Эй! Вы еще... еще здесь... - он заметил Рити, но передумал выгонять, размышляя про себя о чем-то своем.
  Поставив на стол очередное блюдо, он подошел к сонной Верити и оглядел её заплаканное лицо.
  -Ты что, спала здесь? Тебе некуда идти?.. - он говорил негромко, чтобы не привлекать внимания гостей.
  Девушка кивнула, и к горлу снова подступил комок от жалости к самой себе.
  -Ты голодна? - продолжал он.
  Рити хотела снова кивнуть, но поднесла ладонь к губам, чтобы не расплакаться.
  -Да... Но денег нет... у меня ничего нет... - подавленно, срывающимся голосом, выпалила она.
  -Ничего?.. - он кивнул на дверь, хитро улыбаясь, - Разве не твой вороной стоит во дворе?..
  'О, Господи! Бафомет... Я про тебя совсем забыла...' - икнула Верити.
  -Мой. Но я не могу его отдать... - замотала она головой, - Он... это подарок. Он не будет ни с кем больше. Даже если я его продам, он вернется обратно ко мне. Он... какой-то нечистый... этот конь... - девушке казалось, что она говорит сама с собой, размышляя вслух, но трактирщик понял её.
  -Ну, хорошо... - он еще раз поглядел в окно, сожалея о коне, вздохнул, - Тогда помоги мне на кухне, вычисти котлы и вымой посуду. После этого я накормлю тебя и твоего... нечистого коня... - он рассмеялся.
  Девушка с полминуты думала, вероятно, просыпаясь окончательно, приходя в себя. Сердце болело, но есть хотелось все равно. И она встала из-за стола.
  -С чего начать?..
  
  Цецилия
  (отец)
  Сальватор прибыл в замок еще до рассвета, как раз в ту минуту, как вернулась с ночной прогулки его дочь Цецилия. Увидев ее в компании пажа, император немного остыл, впрочем, его мысли были сейчас так далеко, что эту вольную выходку дочери Сальватор просто оставил без внимания. Он пронесся мимо них по ступеням, отдавая приказ писарю немедленно созывать совет.
  -Что-то случилось... - ахнула Цецилия, переглядываясь с мальчиком. Они оба поспешили к залу совета. На балконе, из верхней комнаты, им было слышно все, о чем рассказал император. Восстание! Нодегарм с этой минуты был объявлен 'зоной отчуждения'. Император направлял туда войска, а князьям двух прилегающих к Нодегарму городов велел разослать приказы о перекрытии границ и прекращении любых контактов с мятежным княжеством Алиаса.
  -Он и не подозревал... сколько их... - будто сам с собой прошептал мальчик, улыбаясь чему-то.
  -Неужели эта война никак не кончится... - вздохнула Цецилия, не отрывая взгляда от отца.
  Паж украдкой посмотрел на нее с печальной улыбкой. Как многого она не понимала еще, как многого не видела перед своим носом, вопиющего, очевидного, несправедливого...
  
  
  
  Верити.
  После работы на скотном дворе, мытьё котлов показалось Рити развлечением. Лишь дурные мысли не оставляли её, а от того руки не слушались и порой просто падали бессильно. Огромного труда стоило Рити заставить себя что-то делать, забыть на время горе, переключиться на то, что она делает. И когда, наконец, она справилась, трактирщик подал ей обещанный ужин. Верити села за свой столик в неосвещенном углу и принялась уплетать, глядя, как хозяин трактира выходит во двор со скирдой сена. Тепло понемногу стало возвращаться в сердце. 'Горячее запеченное мясо, мед в кружке... И Бафомет накормлен...' - облегченно вздохнула она. Всячески стараясь прогнать дурные мысли, она все же задумалась, что там, в Нодегарме?.. И сердце снова бешено заколотилось. 'Как я могу так спокойно?.. Там, наверное, ужасно... везде трупы... и опять сожжены дома... которые мы строили... Как же я их ненавижу! Выродки... ублюдки... Почему им не живется спокойно! Неужели не навоевались?.. Хотя Сальватор заслуживает... может они только за ним пришли? Где же праведные? Хоть что-то должно было от них остаться. Уж Морлок то точно... Вот если те, которые были впереди - праведные, то возможно мирных жертв не так много. Хотя кто их знает...' - размышляла она, допивая мёдовуху. Её снова потянуло в сон. Теперь еще и физическая усталость дала о себе знать. Рити положила голову на сложенные на столе руки и прикрыла глаза. Но сон постоянно перебивали мысли о Грэге. Ей казалось, что сейчас он насмехается над ней, над её наивностью и глупостью, над слабостью... обнимая при этом другую и наслаждаясь победой! 'Он совсем не удивился, что я выжила... Почему? Неужели ему и в самом деле безразлично...' - Ей снова захотелось плакать, но резкий шум заставил её отвлечься. В трактир ввалилась компания весьма сомнительных, грязных, но веселых мужчин. Девушка без труда узнала в них звериное начало: одежда была порвана в основном на плечах и коленях. Так рвались тряпки только при трансформации тела. Кроме того, девушка научилась определять их по поведению: волки всегда и в любой ситуации вели себя нагло и самоуверенно. 'Тупое, ограниченное, безобразное... быдло...' - примерно так думала она каждый раз при встрече с большинством оборотней. И сейчас с двойным омерзением оглядела незнакомцев, подавила в себе злобу, снова укладывая отяжелевшую голову на локти. Но волки громко заявили о себе и продолжали привлекать всеобщее внимание, требуя от трактирщика выпивку. Тот пытался их успокоить и усадить за свободный стол, но на минуту все стихло. Рити прислушалась. 'Что они там, инопланетян увидели?.. Или... ' - она открыла глаза и поняла, что волки обступили её.
  -У нас много свободных столов! - расточался трактирщик, - Парни, я накрою вам вон тот, большой...
  -Глен! Да не суетись... - перебил его один из лесных бандитов, явно улыбаясь ему сквозь зубы - Неси все сюда...
  -Но... Я бы не хотел, чтобы вы... чтобы здесь...
  -Глен!!! Иди ж ты, мать твою! Тащи жрать! - прикрикнул второй, и трактирщика сдуло на кухню.
  Верити не поднимала головы. Она предпочла притаиться и делать вид, что спит беспробудно. 'Может и пронесет...' - понадеялась она.
  Волки расселись по обе стороны от неё, перекрывая все пути к отступлению. Девушка насчитала пять голосов. Волки перешептывались, будто боялись разбудить её. Им явно нравилась эта игра.
  -Хороша малышка... - печально прокомментировал один.
  -Все они хороши, когда заблудятся... - толкнул его второй, расшатав стол.
  Сдавленный смех шелестом и свистом резал слух.
  -Рыженькая?.. - третий склонился прямо над её головой, вдыхая запах девушки, - Была в этих краях одна рыженькая... Теперь ей повезло, правда.
  -Повезло?
  -Да. Княжной стала!
  Смех снова засвистел со всех сторон, но последний говоривший перебил их смех.
  -Да чего вы давитесь, не спит она! Страхом разит... ты не чувствуешь? - воскликнул он.
  -Аааа... есть немного! - в полный голос отвечал ему другой, - Так что с княжной то?
  -Заблудилась девочка... Позапрошлой зимой еще.
  -Ну?
  -Ну, так мы дорогу показали!
  Воздух наполнился гавкающим громким смехом, от которого уже нельзя было не проснуться. Верити поднялась со стола, медленно вдыхая, чтобы уравновесить дыхание, когда оно собьётся от страха. Поднимаясь, она оглядела всех пятерых сонным и крайне неодобрительным взглядом, не забывая о доле презрения.
  -Уф-ф... Не она, - с облегчением вздохнул один из них.
  -Как спалось?.. - главный, рассказавший о нападении на девушку, склонился к ней, и Верити шарахнулась к стенке.
  -Хорошо. И еще бы поспала, если б вы не приперлись... - прорычала Рити, глядя на него, прямо в глаза, чтобы не казаться напуганной.
  -Ничего... - он похлопал её по плечу, а потом притянул чуть к себе и шепнул на ухо, - В земле отоспишься...
  Верити стало нехорошо. Её слабость привела её в тупик, из которого она не могла выбраться ни при каких смягчающих обстоятельствах. Даже имея силу, она не рисковала связываться с волками. Что уж было говорить теперь, когда силы не было, а разлука и душевная боль ослабили её окончательно. Её не хватало даже на то чтобы придумать выход, отболтаться, наврать... В голову ничего не приходило кроме неминуемо приближающейся смерти, да еще и возможно насилия, перед тем...
  -Выпьешь с нами?.. - кто-то протянул ей большую кружку с чем-то покрепче меда.
  -За что?.. - загробно отозвалась Рити, видя перед глазами собственное обнаженное и изуродованное тело.
  -За победу Тьмы... - произнес где-то очень близко хриплый голос с гордостью.
  -За победу над кем? - уцепилась девушка, и её голос стал увереннее.
  -Над этим поганым мирком, который все называли 'новым'! - главарь заметно злился.
  -То есть, по-вашему, Тьма его победила?.. - усмехнулась Рити, хватая кружку со стола.
  -Та-ак! Это сопливое рыжее мясо сомневается в силе Тьмы... - угрожающе повысил голос хриплый волк.
  Верити поняла, что переборщила со своей зацепкой, но больше ничего не могла придумать.
  -'Новый' мир уничтожили его же обитатели, а точнее только город, в котором Тьма всё заварила. Тьма и Праведные вернулись сюда в мире между собой. Мир 'новый' остался непокоренным. И... я это знаю не потому, что от кого-то слышала...
  -Нет, Глен, ты слышишь?! Твоя гостья заявляет, что знает больше меня! Ты не научил её, как надо разговаривать с хищниками?!
  Девушка поймала растерянный взгляд трактирщика и поняла, что надеяться ей не на кого.
  -Знает она, все знает... - новый голос со стороны включился в дискуссию из-за соседнего столика.
   -Кто сказал?! - волк аж покраснел и, казалось, сейчас взорвется, лопнет кровавыми брызгами.
  Рити начало мутить. Из-за соседнего стола поднялся и подошел к ним еще один волк.
  -Здравствуй, Ридж, - он поприветствовал вожака этой шайки и переглянулся с девушкой, - Эта красавица много чего знает лучше тебя... - хитро улыбаясь, смаковал он, - Потому что Тьма объединилась с Алиасом благодаря ей... - он кивнул в сторону Рити, и все как один уставились на неё.
  -Чего ты несешь, Орен?.. - недоверчиво нахмурился Ридж, убирая руку от девушки, внимательно оглядывая незнакомку с ног до головы.
  -Запомни эту ночь. Тебе удалось коснуться невесты дьявола и не потерять головы... - прорычал Орен ему в ответ, - Идем, я провожу в убежище. Он будет рад, что я тебя нашел, Рити... - он подмигнул девушке, и та поднялась из-за стола.
  Волкам ничего не оставалось, кроме как пропустить её, провожая их взглядом до самого порога, в молчаливом оцепенении.
  -Черт... - выдохнула Верити, едва за ними закрылась дверь.
  На улице сегодня было прохладно, но воздух был свеж, и ночь казалась приятной. 'Еще бы! Третье рождение...' - подумала она.
  -Как ты их, а! - она улыбнулась старому знакомому.
  -А ты изменилась... - Орен не стыдясь шарил глазами по её телу, - Вроде не так давно виделись... А ты так... изменилась. Как тебя сюда занесло?
  -Сюда? В этот мир или... в эту дыру? - она указала на трактир, подходя к коню, чтобы его отвязать.
  -Хорошо живешь... - волк оглядел Бафомета с восхищением, - В забегаловку для ночных охотников как занесло?
  -Хочешь сказать... она только для вас?.. - девушка оглянулась еще раз на трактир с нескрываемым ужасом.
  -Ну, вообще-то да... - рассмеялся Орен, - Ладно, ты ж не местная. Тебе все надо объяснять. Хотя можно было и по названию понять, что за место...
  -Наверное, ты прав... Просто голова не варит сейчас совсем. Если бы не ты... В общем, спасибо... - грустно улыбнулась она.
  -Куда путь держим теперь?..
  -Путь?.. - она задумалась на минуту, - Ты наверняка знаешь, где сейчас Праведные. Я понимаю, ты давно не с ними, но ведь знаешь?
  -Знаю, - кивнул волк со вздохом, - Ну, идем!
  
  Верити вела коня под уздцы и шла рядом с Ореном. Ночь была действительно хороша, и торопиться им было не куда. Через лес, довольно узкой тропой они направлялись обратно в Нодегарм, в пригородные 'партизанские леса'.
  -Значит, монахи тебя не впечатлили? - смеялся волк над её рассказами.
  -Скучные, но тоже озабоченные... - она с упреком взглянула на него.
  -Тоже... - под нос себе повторил Орен, но не стал комментировать.
  -Скажи, там... ничего не осталось? - Рити смотрела себе под ноги.
  -Где?.. - растерялся волк.
  -В Нодегарме.
  -Да ну, ты что! Ну, погромили немного, пожгли имперцев. Сальватор слился еще на подходе к городу. Не доехал, испугался... Видать, предупредила его какая-то... собака...
  -Ты хочешь сказать, ничего не сожгли и никого из мирных не убили?..
  -Ну, поручиться за три тысячи душ я тебе не смогу... но целей таких не было. Праведные не дали бы все равно разгуляться... - он глядел в темноту с вдохновением, вероятно представляя себе резню в городе.
  -Ты недавно и сам был праведным... - напомнила ему девушка.
  -Был... - закончил дискуссию он.
  -А я еще с магом познакомилась! - вспомнила Рити новость.
  -Да неужели... - настроение его явно поменялось не в лучшую сторону.
  -Ну да. Правда, он не прям маг, но потомок настоящего колдуна! - с гордостью говорила она.
  -М-да... потомок... А еще у него самого уже потомки, двое, - волк говорил так, будто думал вслух.
  -Что?.. - девушке показалось, что она ослышалась.
  -Да женатый он, Рити... колдун твой, Тэармон! - улыбнулся Орен, доставая из кармана куртки трофейную пачку сигарет, - Будешь?..
  Девушка покачала головой, все еще глядя на него ошарашено.
  -Женат?..
  -Ага... - он прикурил и выпустил кольца дыма изо рта.
  -А я ведь не говорила тебе его имени... - покачала она головой, глядя, как и он, в темноту впереди, нервно, до скрипа сжимая кожаные поводья.
  -Точно, не говорила! - он расхохотался.
  -Ты был там и сам все знаешь, да? - продолжала рассуждение Рити, идя с ним рядом.
  -Да, - он уверенно кивнул, не глядя на девушку.
  -И слышал, что Грэг сказал мне...
  -Да.
  -И там, в трактире, ты соврал, чтоб меня вытащить... но зачем?.. - она взглянула на волка, но тот не оборачивался.
  -Я тут спросил у него, почему он оставил тебя в живых... - скучающе начал он.
  -И... что он?
  -Он сказал, что ты уникальный экспонат для этого мира, последняя в своем роде... Хотя для местных, ты - ошибка природы.
  -Это ты ошибка природы, Орен... - Рити закусила губу, чтобы сдержаться, - Там впереди нет Праведных... - она не спрашивала, а лишь просила подтверждения.
  Волк сдвинул брови и задумчиво покачал головой. По инерции они продолжали идти. Рити боялась останавливаться. Она просто тянула время как можно дольше, а волк, похоже, просто не решался, или не был готов. Так они и шли дальше. Девушка просчитывала свои ходы, соображая, как бы ей взобраться на коня и гнать отсюда, покуда у Бафомета хватит сил, но пока ей не представлялось это возможным. Любое её резкое движение будет пресечено нападением, ведь реакция у волков куда лучше человеческой.
  -В общем, я так подумал... - снова принялся рассуждать Орен, - Люди тебя не приняли, для их стаи ты чужая. Вампиры тоже не примут. Они считают, что твоя война закончена и ты должна быть с людьми... Грэгу ты больше не нужна. Он наигрался.
  -И что ты подумал?..
  -Взять тебя в свою стаю, Рити...
  Девушка задумалась, а надо было уже действовать, и в следующий миг она увидела перед собой мутирующего волка. Он оскалился и совершил первый бросок в её сторону. Верити нырнула навстречу, под него, отпуская поводья. Конь возмущенно заржал, принимая удар на себя, и понесся прочь. Девушка благодарила судьбу, что реакция её осталась на высоте, но больше благодарить её было не за что. Единственный козырь - Бафомет пропал в темноте непролазного леса. Убегать от волка на своих двоих - все равно, что плыть вверх по реке... И все же она побежала, потому что не оставалось больше ничего, кроме как бежать.
  -Давай поиграем, кролик! - довольно, но тяжело дыша, выкрикнул Орен, припуская за ней.
  -Да пошел ты! - расплакалась Рити от осознания собственного бессилия, что было очень не к стати. Она перестала вообще что-либо видеть.
  -Пойдем вместе! Это не страшно! - он совершил следующий бросок и повалил её на землю, - Тебе все равно больше нечего здесь делать. Я дам тебе силу, о которой ты так жалеешь, дам тебе войну... Тебе же так хочется драться, как раньше... ведь правда?.. - он повернул Рити лицом к себе, - Ведь ты - воин...
  -Я не хочу! Ты сволочь! Не хочу я быть волком! - кричала Верити, отбиваясь от его рук.
  -Но ведь силу хочешь?.. Не ломайся, Рити... Не надо меня злить... Я ведь могу припомнить твои долги... - прорычал он в лицо.
  Девушка, не задумываясь, ударила лбом в переносицу. Орен на мгновение отвлекся, и ей удалось выдраться из-под него.
  -Бафомет! - срываясь на визг, позвала она.
   Снова погоня, снова прыжок, и её неудача...
  -Ты всегда так хотела знать, что у меня на уме... - волк разодрал на её груди рубашку, - О, там было многое! - он прижал её за горло к земле, и Рити больше не могла сопротивляться. Одно его движение, судорога пальцев, и шея переломана... Девушка зажмурилась изо всех сил и внезапно почувствовала, как лицо её заливает чем-то теплым. Рука на горле ослабла. Рити протерла глаза и увидела перед собой кровавую кашу вместо головы Орена, но волк еще шевелился.
  Бафомет [] Свалив его с себя, она увидела рядом коня. Он вернулся на её зов. Девушка, однако, не спешила приближаться к нему, глядя, как Бафомет поворачивается к волку для решающего удара. Он сделал это резко, мгновенно, как отбойный молоток, вонзив в его голову оба передних копыта.
  -Твою мать... - прошептала Верити, пятясь подальше от этого места.
  Бафомет же тем временем склонился к телу, будто проверяя, жив ли он. Убедившись в победе, конь, как ни в чем не бывало, направился к своей госпоже.
  -Не подходи ко мне... - замотала она головой, - Ты чего хочешь?..
  Вороной послушно остановился недалеко от неё и преклонился, как тогда перед Грэгом. Девушка переборола страх и взобралась в седло.
  -Спасибо тебе... - она легла ему на шею и погладила, закрывая глаза, - Давай выбираться отсюда. Когда же закончится этот кошмарный сон?..
  
  Глава 9
  Стаи диких птиц проносились над лесом. На рассвете они летели кормиться. Мир озарился солнечным светом, и вновь все стало прекрасно в нем. Даже самые обычные лесные опушки, обычные облака на небе, - все это казалось необычайно красивым, сказочным, волшебным. Вернитта медленно плыла на своем дьявольском коне через заросли диких кустарников. Издалека они казались синими, даже фиолетовыми. Однако вблизи в них не было ничего, отличительного. Вблизи они оказались сочно-зеленого цвета. Такие метаморфозы здесь, в этом мире встречались на каждом шагу. И Рити уже перестала удивляться им, но все же самые красивые превращения заставляли ее останавливаться. В очередной раз, застыв в восхищении перед дикой сливой, чьи серебряные лепестки, словно пеплом покрывали землю вокруг, девушка заметила какое-то существо. Оно молниеносно пересекло лесную тропу и скрылось в невысокой траве. 'Белка? - подумала Рити, - Или заяц...' Бафомет терпеливо ждал приказаний, лениво оглядывая траву под ногами. Возможно, он был голоден, но ничто не могло отвлечь его. Зверек снова показался, уже гораздо дальше от них. Он вынырнул, огляделся... Верити затаила дыхание. Эта 'белка' была ультра-синего цвета и сплошь покрыта мехом. Когда она повернулась, ее мордочка оказалась округленной, похожей на обезьянью, но так же густо поросшую мехом. Огромные глаза... они блестели издалека. Существо было явно напугано. Оно издало стрекочущий звук и снова нырнуло в траву. Верити решила проследовать за ним. Бафомет шел мягко, почти бесшумно, но Рити все равно казалось, что им не удастся подойти ближе. Так они 'крались' несколько минут, но зверька нигде не было видно. Девушка вдруг подумала, - 'А что если это какой-нибудь маг, перекинулся в такое существо?..' Они снова продирались сквозь кусты. И в этот момент конь тряхнул головой и едва слышно прорычал, низко склоняясь. Он как будто принюхался.
  -Чувствуешь опасность?.. - прошептала Рити.
  Бафомет фыркнул ей в ответ. 'Наверное, это означает 'да'?' - усмехнулась девушка.
  -Стой, - приказала она так же шепотом, и конь замер.
  Верити оглядела поляну впереди. Ничего. Ни звука, ни шороха... Только слабый ветер и пение птиц высоко, за кронами могучих дубов. Через минуту напряженного ожидания, Рити, наконец, заметила далеко за деревьями, там, где начинался густой темный ельник, какое-то крупное животное. 'Волк?!!' - девушка легла на Бафомета, прячась за его могучей шеей. Промелькнула мысль, что надо бежать, пока не поздно, но девушка почему-то была спокойна за себя. После того, что сделал её конь с Ореном...
  Хищник приблизился к поляне и, не замечая всадницу, стал красться, низко-низко в траве. Волк был огненно-рыжим, и не очень крупным, даже стройным... Его движения были такими скользящими, будто это не пес, а что-то из семейства кошачьих. Вернитта наблюдала за хищником так же заворожено, как за чудесами здешней природы. Но из травы с отчаянным стрекотом выстрелил синий зверек. Волк перехватил его молниеносно, хотя расстояние до жертвы казалось не меньше десяти метров. Хищник совершил этот огромный горизонтальный прыжок, и схватил добычу за пару сантиметров до ее приземления.
  -Эй!!! - вырвалось возмущение у Рити. Её настолько переполнили гнев и жалость к беззащитному существу, что девушка не успела подумать об опасности.
  Однако волка напугал её оклик! Он замешкался, сжался, как при вынужденной атаке, уши легли назад, пасть приоткрылась в оскале, но в глазах зверя был испуг! Девушка поразилась этому не меньше, чем собственному безрассудству. Но волк упустил добычу. Зверьку, непонятно каким образом, удалось выскользнуть из пасти и исчезнуть в траве. Рити колебалась с полминуты, но направила коня вперед. И не прогадала. Едва Бафомет сделал шаг - красный волк, вздыбив шерсть, бросился в чащу. 'Может он оголодавший и слабый?' - подумала девушка. Конь неспешно двигался дальше.
  -Постой! Это он?.. - Рити спрыгнула в траву и склонилась над темным меховым комочком. Две блестящие бусинки уставились на нее, но зверь не двинулся с места.
  -Он ранен... - всхлипнула девушка, протягивая руку, чтобы раздвинуть густую шерсть там, где она намокла от черной крови. Существо застрекотало, но тихо, бессильно. Рити коснулась меха... Как он был мягок! Словно шелк. Легкий, как цыплячий пух... Чередовались длинные пряди с короткими, создавая эффект 'косматости'.
  -Не бойся... - зашептала девушка, хотя была не уверена, что ОНО понимает речь. Сама Верити была не меньше напугана. Хоть и мелкое существо, но кто мог знать, чего ожидать от магического творения?..
  Оказалось, повреждена нога. В том месте, где она сгибалась наружу, как у собак задняя лапа.
  -Вроде не серьезно... - Рити пожала плечами... - Но она у тебя не сгибается?..
  'Чего я жду? Чтоб он мне ответил?.. Нет, я точно больная!' - усмехнулась она про себя. Но зверек будто понял ее слова. Он вцепился в рукав ее рубашки, подтянулся своими крохотными ручками и влез к девушке на колени. 'Вот это да!' - Рити замерла, соображая, что делать.
  -Так ты ручной?.. Но куда же... черт, куда тебя можно отвезти?.. Ветлечебницу здесь точно не найти, - она оглянулась на коня, - Ладно, придумаем...
  Вернитта знала в этом мире совсем не многих и, перебирая их в голове, поняла, что никто из них не станет лечить подобранную в лесу 'неведому-зверушку'. 'Монахи?.. Они разбираются в своих козах и свиньях. Даже если они знают, кто ЭТО... вряд ли помогут. Наверняка они не приемлют ничего 'магического' в своем узком религиозном сознании. Снобы...' Скельтик []
  Солнце уже было высоко, когда Бафомет вывез свою госпожу из леса. Перед ними, через долину, на холме показалась огромная крепость.
  -Еще один город?.. Едем туда! - обрадовалась Рити.
  Форт Кваренс был северо-западной точкой Зордании. Со всех сторон он был окружен неприступными стенами. Башни оснащены противоосадными орудиями. Город славился ювелирными мастерами, и потому строжайше охранялся. Сейчас, в полдень, его ворота были гостеприимно открыты. Девушка беспрепятственно въехала в этот небольшой городок. Улицы были немноголюдны, не то, что в Нодегарме. Здесь явно был меньше население, но от этого городок казался только уютнее. Большая мирная деревня, практически образцовая. Никаких имперских всадников, никаких волков с оружием... Верити спешилась и бросилась к первому попавшемуся прохожему - невысокому толстяку в крестьянских обносках. Он с полным мешком явно возвращался с базарной площади.
  -Добрый день! - выкрикнула Рити чуть ли ни ему в лицо.
  -Добрый... - мужчина чуть подался назад, взволновано оглядывая ее грязную рубашку и кровоподтеки на лице.
  -Я никогда не бывала раньше в вашем городе, - начала Рити, восхищенно оглядывая аккуратные двух-трех этажные строения в вытянутом готическом стиле.
  -Добро пожаловать! - пожал плечами крестьянин, не понимая, чего от него хотят. Он явно торопился.
  -Не могли бы Вы помочь мне? Я ищу того, кто лечит животных... доктор, лекарь... ну или маг какой-нибудь. Здесь есть такие?..
  Мужчина задумался, оглядываясь назад, туда, откуда он пришел.
  -Ну, есть одна... На другом конце города, у южных ворот спросите Эллин... Она где-то там живет, недалеко от таверны 'Rügen'.
  -Спасибо! Огромное Вам спасибо! - заулыбалась Верити, - Удачного Вам дня!
  Она вскочила на коня и рысью устремилась вперед, придерживая за пазухой раненого малыша. На рыночной площади пришлось сбавить шаг. Девушка проехала через торговые ряды и поняла, что ужасно проголодалась. У женщины, продававшей хлеб, Рити старалась не задерживать взгляд, но все равно принюхалась и едва не захлебнулась слюной... Свежий, еще горячий ароматный хлеб... Рити вздохнула. 'Войны больше нет, а я все равно голодаю... Когда я поем в следующий раз? Кто знает?..' - она прогнала эти мысли, вспомнив о малыше. Ему сейчас было куда хуже.
  Еще немного поприставав к людям, девушка нашла выход к южным воротам. Дети, возвращавшиеся с полей, показали ей на дом Эллин. Одноэтажный каменный домик с деревянным крыльцом, такой старый, что Рити засомневалась, живет ли в нем кто-то?.. Дом казался совершенно заброшенным. Привязав коня, девушка подошла к двери. Зверек за пазухой нервно заерзал. Верити глубоко вздохнула, набралась храбрости и... постучала в деревянную дверь, снизу уже подгнившую.
  Прошла минута, а может и больше. Рити снова постучала.
  -Заходи! - послышался изнутри мягкий голос еще не старой женщины.
  Дверь оказалась не заперта. Верити прошла в крохотный коридор. Перед ней предстали еще три двери, с трех сторон. Та, что впереди отворилась. Навстречу девушке вышла Эллин. Это была не молодая, бедно одетая, но опрятная женщина. Рити почему-то думалось, что она должна была обязательно быть такой же ветхой, как и ее дом, но старушкой Эллин совсем не казалась.
  -Здравствуйте... - девушка поглядела себе под ноги, почему-то краснея.
  -Здравствуй, - мягко, негромко заговорила она, - Проходи... - она повела рукой, приглашая Рити в комнату.
  Комнатка тоже была небольшой, но такой светлой! Она вся была залита солнцем, а по углам еще и горели свечи. В центре стоял деревянный стол, застеленный простыней. Глядя на него, Верити, наконец, вспомнила, зачем пришла.
  -Мне сказали, вы в городе единственная, кто может лечить... зверей, - запинаясь, подбирая слова, сообщила Рити.
  -Зверей?.. - Эллин негромко, очень по-доброму рассмеялась, глядя на Рити заинтересованно. Казалось, она знает, зачем девушка пришла к ней. Но Эллин будто ожидала услышать от Рити другое.
  -Так значит... они не верно сказали? Простите, я... - девушка собралась уходить.
  -Тебя не обманули. Я могу помочь... - поспешила успокоить ее женщина, - Ну, кто у тебя там? - она подошла к столу и постучала по нему ладонью.
  -Вот он. Только... я не знаю, кто это... и... у меня совершенно нечем Вам заплатить... - Рити замешкалась, но Эллин снова улыбнулась ей и постучала по столу.
  Девушка выудила из-за пазухи раненого малыша. Эллин ничуть не удивилась.
  -Хм, это скельтик! - ласково протянула она, - Бедный малыш... Что же с ним произошло?
  -Я подобрала его в лесу. У него лапка...
  -Я вижу. Я спрашиваю, как он ее поранил?..
  Верити все больше казалось, что Эллин необычная лекарша. Вообще не лекарша!
  -Волк его схватил... - отозвалась девушка, глядя, как Эллин аккуратно выпрямляет лапку 'скельтика', разглядывая рваную рану. Зверек не пошевелился. Он даже не пытался удрать!
  -Я сейчас вернусь, - сказала женщина.
  Она вышла в соседнюю комнату, больше похожую на погреб. Вернулась оттуда с горшочком. 'Наверное, мазь!' - угадала Рити.
  -Вы сказали, что это... как его... 'скельтик'?.. - неуверенно повторила девушка, - Что это означает?
  -Скельтики - довольно древние существа. Они были созданы первым поколением детей магов. Мирные, шустрые малыши. Кушают исключительно сладости. Сейчас их используют, как чистильщиков башенных пушек... дымоходов, и трудно доступных мест в зданиях.
  -Что?.. Как... как это?
  -Ничего страшного с ними не делают... - посмеялась Эллин над ее возмущением, - Просто их запускают в узкое дуло пушки. Специально выучивают чистить внутренние стенки от гари и сырого пороха. Скельтики очень смышленые. Это их использование, конечно, не самое подходящее. Некоторые обучают их другим трюкам...
  Верити загляделась на то, как мазь на лапке диковинного зверя засветилась золотистым светом. 'Снова волшебство! Я так и думала! Она тоже маг!'
  -Это его собственная магия... - поторопилась оправдаться женщина, - Я только помогла ему излечить самого себя.
  Скельтик стал живее, подобрал ножку. Затем поднялся, покачался немного вверх-вниз, словно приседая, а потом как выстрелил вверх, до потолка!
  -Очень шустрые малыши, - улыбалась волшебница, наблюдая за ним, - Этот еще молод. Возможно, сбежал от кого-то из богатых.
  Пушистый комок приземлился на стол и тут же прыгнул к Верити на руки.
  -Как я понимаю, он избрал тебя своей новой хозяйкой... Вот, возьми, - она протянула девушке мазь, - Она только для скельтиков! Не пытайся лечить ей людей или... других магических зверушек...
  -Спасибо! - Рити снова раскраснелась из-за своей неплатежеспособности.
  -Не переживай из-за денег. Ты сделала доброе дело. А добро... важнее всякой платы.
  Верити подумала, что пора уходить, но Эллин остановила ее.
  -Как тебя зовут, беглянка?.. - она сказала это по-доброму. Девушка не обиделась на такое звание, но была ужасно заинтригована.
  -Вэритас. Как Вы узнали, что я не отсюда? Что я... беглянка...
  Эллин засмеялась над ней.
  -Для этого надо всего лишь обладать разумом. Любой, даже самый юный житель нашего мира знает, что такое скельтик! И ведешь ты себя так, будто магия для тебя неведома. Даже свечение принимаешь за 'проведение Господа'...
  Верити улыбнулась.
  -Итак, твое имя - Истина! Как зовут тебя люди?
  -Рити, Верити... - девушка поежилась, потому что ее новый друг залез к ней на плечо и щекотал шею своим пухом.
  -Ты не откажешься пообедать со мной, Верити? - вежливо предложила Эллин, - Ничего особенного я не смогу тебе предложить, но вполне смогу разделить с тобой то, что есть... Уж очень мне интересна твоя... натура.
  Девушка отказалась бы из вежливости, если бы не была близка к голодному обмороку. За столом, в другой, совсем тесной комнатушке, они сели обедать. Волшебница принесла котелок из печи.
  -А это нашему маленькому шкоде... - она подбросила вверх яблоко, и тот налету перехватил его. Он уселся на подоконнике и кушал яблоко, вгрызаясь в него, как хищник.
  -Тебе нужно умыться... Пойдем, - настоятельно порекомендовала Эллин.
  Рити вспомнила о том, как выглядит после схватки с Ореном, и поспешила к умывальнику. Волшебница полила ей из кувшина на руки и заодно помогла вымыть голову. Пока Верити вытиралась, женщина вернулась к столу.
  -К сожалению, у меня нет подходящей одежды... - развела руками Эллин, когда девушка вошла.
  Молочная каша с куском сливочного масла уже дымилась в тарелке.
  -Чем я Вам так интересна?.. - не понимала Рити, смущаясь.
  -Даже не знаю, кто из нас больше заинтересован в этой встрече...
  -О чем Вы?
  -Не о том, что ты никогда не видела настоящую магию... нет, - она села напротив, налила себе и девушке яблочного сока в кружки, - Твоя боль... Такая нелегкая судьба. Прости меня, старуху, что бережу твою память...
  -Вы тоже это чувствуете?.. Я хочу сказать, я знала одного...
  -Вампира, - твердо закончила она за Рити, - Не надо бояться слов.
  -Одного вампира. Он тоже говорил, что чувствует, как я скучаю по маме...
  -Ты стольких потеряла, что теперь уже не разобрать, по кому ты плачешь. Но твоя душа сейчас оплакивает живого.
  -Да. Это так... - девушка нетерпеливо поковыряла ложкой кашу.
  -Мне не следует об этом говорить, но... - Эллин вдруг помрачнела, - Ты балансируешь на грани уже очень долго, Рити. Тебе предстоит сойти с этой черты, и очень скоро.
  -Но... в какую сторону?..
  -Этого я не могу тебе сказать. Ведь это должен быть твой выбор. Не ошибись. Следуй за сердцем, но не забывай и о разуме.
  -Вот этого-то я как раз и не могу сочетать... - печально вздохнула девушка. Ее уже не удивлял этот эзотерический разговор с оракулом. Ее смятение затмило все, что до этого смущало ее. Будто погружаясь в мир фантазий, снов, она говорила с Эллин на ее же языке, сама того не замечая.
  -Ты сделала для своего мира все, что могла. Даже больше того. Сделай то же и для себя, прежде чем хоронить свою душу, - дала совет волшебница.
  Верити приступила к еде, и Эллин не стала ее отвлекать. Дождавшись, пока девушка съест все, она спросила:
  -У тебя есть вопросы ко мне?
  Рити задумалась.
  -Конечно! Только... я не знаю, как их задать.
  -Как есть, Верити.
  -Спасибо... - она отодвинула пустую тарелку, - Вы меня спасли, - виновато улыбнулась, - Я Вам так обязана...
  -Спрашивай... - кивнула волшебница, не слушая ее.
  -Вы сказали, я оплакиваю живого.
  -Да, правильно... - она будто знала, что Рити спросит о нем.
  -Я... встречу его еще?
  Эллин покачала головой.
  -Ты не это хотела спросить.
  -Кхм... Да, не это. Поймите, я не могу без него... Есть ли у меня надежда, шанс... что мы... что он полюбит меня снова?.. - она закрыла лицо руками, останавливая слезы прежде, чем они подступили к уголкам глаз.
  -Успокойся, - мягко сказала она, подходя к девушке. Эллин попросила ее подняться и взяла ладонь.
  Верити неотрывно следила за тем, как она изучает судьбу, следила за ее лицом. Оно менялось. Волшебница что-то говорила сама себе... шептала, возмущалась... Потом вдруг бросила ее ладонь.
  -Что? Что не так? Что Вы увидели?! - испугалась Рити.
  Эллин заходила по узкой комнате, молча, не глядя на свою гостью.
  -Вы не скажете?.. - с мольбой в голосе спросила девушка.
  -Я... не знаю, что тебе сказать.
  Вернитта уставилась на нее. 'Она не 'не знает'! Она имеет в виду, что не знает, КАК мне это сказать!' - Случилось то, чего Рити так боялась, - волшебница почувствовала ее связь с Тьмой...
  -Уверена ли ты в своих чувствах?.. - строго, будто бы даже оскорблено, спросила Эллин.
  -Да! - не задумываясь отвечала Рити.
  -Что ж... Он пробудил тебя от смерти. Быть может, это его кровь говорит в твоем сердце?..
  -Он?.. - Верити опустилась на табурет, глядя в пустоту.
  -Не сомневайся. Хоть и сама я удивлена, и не вижу цели его поступка... - подавленно зашептала волшебница, будто сама с собой.
  -Я знаю, есть зависимость от эликсира, - здраво рассуждала Рити, - Но я полюбила это чудовище задолго до... Поверьте, себя я не обманываю.
  -В этом случае, не знаю, чем тебе помочь. Скажу лишь, что тебе придется очень нелегко, моя девочка, и что вся твоя жизнь... и твои потери померкнут в сравнении с тем, что тебе предстоит... испытать.
  Эллин произнесла это с такой горечью, что Верити расплакалась.
  -Вы скажете, что я упряма и глупа, но... все же... Я буду с ним? Буду вместе? - настаивала на ответе девушка, глотая слезы, - Я не боюсь более ничего. Нет испытаний, которые я не смогла бы пережить. Хуже быть уже не может...
  -Да. Он будет с тобой, - Эллин открыла дверь и встала на пороге, не сводя с Рити строгих глаз, - Но не плачь по своей душе, и не жалей о том, чего не сможешь вернуть. Никогда! Иначе потеряешь и то, что имеешь...
  
  Цецилия
  (прием у императора)
  Нескончаемые сферические своды потолков, мраморные колонны. Казалось, они уходили под самое небо. Слепящий желтый свет бил из огромных купольных витражей, рисуя на зеркальной глади паркета сложные узоры.
  приемный зал императора []
  Цецилия в своем полупрозрачном, воздушно-лиловом платье будто плыла по главному королевскому залу. В волосах играли солнечные блики. Здесь, среди монументальных колонн и светлого мрамора стен, принцесса олицетворяла собой легкость облаков и непостижимость магического очарования. Гости, прибывшие сегодня во дворец, позабыли государственные дела и забыли на миг, как дышать, когда Цецилия проплыла мимо них, не касаясь ковровой дорожки. Однако ее фиолетовые глаза были сегодня печальны. Девушка не улыбалась господам. Едва достигнув трона, она опустилась в него, подле отца, даже не взглянув на императора.
  -Что-то случилось, дочь моя?.. - обеспокоился Сальватор.
  -Со мной все хорошо, отец... - она подняла печальные глаза, кротко улыбнулась ему и вновь потупила взор.
  -Что ж... поговорим позже... - нахмурился император, - Торвус! Я рад, что ты так быстро откликнулся на мое письмо, - обратился он к князю, прибывшему со своей дружиной так рано утром, - Что ты скажешь мне о границе?
  Невысокий, средних лет мужчина вышел вперед, поклонился императору. На нем немного мешковато сидел дорогой костюм от столичных портных. Лицо мага было покрыто рытвинами, немного безумные глаза глядели из-под густых бровей. Безумные они были не по наивности или страху. Душа князя Торвуса, душа с привкусом злобы, отражалась в них. Цецилия ненавидела его взгляд, да и самого правителя Сателитуса не переваривала, именно потому, что чувствовала эту злобу в нем, каждый раз, когда он появлялся при дворе. Что бы ни происходило в стране, Торвус всегда был готов найти себе врагов и всегда думал лишь о том, как расправиться с ними. 'Он все такой же одержимый...' - она отвернулась от гостей.
  -С югом пришлось приостановить торговлю, мой Господин! Порт заполнен грузами,- начал доклад князь, - Войска стянуты к ущелью. Пещеры заняли. Сопротивления никто не оказал.
  'А тебе и жаль...' - злилась про себя Цецилия, слушая его голос.
  -Торговлю с югом нужно возобновить, как можно скорее, - озабочено отвечал Сальватор, - Иначе проблемы с поставками начнутся по всей стране. Но, я ценю твою расторопность. Понимаю, что ты перекинул войска, чтобы как можно скорее выполнить приказ. Я направляю к тебе подкрепление. Очень надеюсь, что и князь Ангриф последовал твоему примеру, и так же скоро принял решение.
  -Будем надеяться, мой Господин! - нотка презрения скользнула в его голосе.
  
  Глава 10
  День был еще в разгаре. Послеобеденная леность до тишины убавила шум на улицах Кваренса, однако город был все еще жив, и в мастерских кипела работа. Верити почти не глядела по сторонам. Бафомет беспристрастно брел вперед, цокая по брусчатке подковами. Девушка погрузилась в себя. Она пыталась предугадать свое будущее, но не могла даже решить, куда ей сейчас направиться. Скельтик, крепко держась крохотными коготками за ее плечо, задремал, кутаясь в волосы хозяйки. Они слонялись бы по улицам до заката, если бы девушку не пробудил недружелюбный оклик стражника.
  -Остановись! Кто такая, и куда, направляешься?! - его интонация предупреждала о готовности к атаке.
  Рити встрепенулась и придержала коня. Бафомет привез ее к главной крепости Кваренса. В воротах стояли трое в плотной одежде, заменяющей местным воинам кольчугу. Эту ткань изобрели маги, специально для имперской армии, но эти крепкие ребята были волками, и точно не имели никакого отношения к империи. Фасон их формы был чересчур старомоден. 'Куда-то мы не туда заехали... - поморщилась Рити, чуя враждебность вооруженных людей, - Что здесь, интересно?..'
  -Добрый день! - фальшиво заулыбалась она стражнику, - Простите, я не глядела на дорогу... - 'Черт, будто перед гаишником оправдываюсь...' - хмыкнула Верити про себя, - Не хотела нарушать... чужих владений. А что это за здание? - она оглядела мужчин, настроение их не изменилось, - Я впервые в этом городе... - добавила она.
  -Чужачка? Это не дает тебе права шнырять тут. Назови свое имя, или мне придется арестовать тебя...
  -За что?! - хмыкнула от возмущения Рити, не особо серьезно воспринимая его угрозу.
  -За шпионаж... - произнес стражник сквозь зубы, моментально реагируя на усмешку, - Назови себя!
  Девушка решила повернуть коня и просто убраться из этого дурацкого города, но воины обнажили мечи.
  -Прекратите! - остановил их женский голос.
  княгиня Виктория []
  Рити оглянулась. Ей показалось, что эта девушка не намного ее старше. Люди повиновались приказу и отступили, а девушка вышла из ворот, в которые пыталась проехать Рити. Сначала глаза ослепили блики солнца, играющие на ее роскошных, огненных волосах. По сравнению с ней, Рити по-прежнему была блондинкой. Глубина и насыщенность цвета ее локонов выделила бы ее из тысячи рыжеволосых красавиц. Дорогое платье облегало ее стройную фигурку. Не нужно было разбираться в сословных признаках, чтобы понять, что это и есть княгиня. 'Та 'рыжая', о которой говорили волки?..' - Рити не скрывая восхищения, разглядывала ее.
  -Прости их. Все теперь боятся заговоров. На востоке слишком неспокойно... - заговорила она с Верити, приближаясь к ней.
  Скельтик, спавший доселе младенческим сном, застрекотал и вцепился в рубашку Рити. Девушка в свою очередь вскрикнула от боли, когда его маленькие коготки впились в кожу.
  -Да... что с тобой! - поморщилась Верити.
  -О! Так это твой зверек... - рыжая девушка опустила глаза.
  Верити наоборот уставилась на нее. С минуту сопоставляя факты, она, наконец, поняла, кто этим утром напал на скельтика у нее на глазах.
  -Ты... развлекаешься так, что ли?! - Верити больше не видела причин симпатизировать ей, - В замке, поди, скучновато, вот ты и дичь травишь...
  -Послушай, я... - молодая княгиня-оборотень подняла глаза, без малейшей доли вины, - Давай поговорим в саду. Здесь слишком... людно... - она кивнула в сторону охраны.
  -В каком еще саду? И о чем мне с тобой разговаривать? Мы слишком разные... существа.
  -А мне кажется, у нас гораздо больше общего, чем ты думаешь, Верити... Я знаю, что ты тоже из 'нового', как они его называют... Из моего мира.
  Рити вдохнула глубже, спешилась и пожала плечами, глядя на нее.
  -Ну, пойдем... в твой сад...
  Княгиня провела свою гостью через ворота. Бафомета отвели в конюшню, чтобы помыть и накормить. Верити не сильно удивилась такой встрече, но заинтересовалась, не смотря на то, что ее землячка стала волком, да еще и при дворе... Рыжеволосая княгиня была взволнована и обрадована куда сильнее. Она не сводила с Рити глаз и улыбалась ей без конца, вероятно вспоминая свою беззаботную студенческую жизнь до ее роковой встречи с князем Кваренса. Девушки прошли через площадь, затем сквозь кованые ворота, и очутились в ослепительно зеленом лесу. Цветы и травы здесь, похоже, собрались все, которые только можно было найти в этом мире. Рити оглянулась, разглядывая мощные стены каменного замка, от которого они сейчас удалялись в глубь райского сада. Она почувствовала, как кружится голова от терпких ароматов и чистейшего кислорода в лесном воздухе. Скельтик со стрекотом, видимо от удовольствия, подлетел и исчез в траве. Рити не испугалась, что он убежит. Она только училась понимать его и различать настроения, но сейчас ей казалось, что он вполне доволен прогулкой.
  -Меня зовут Вика, - по-простецки представилась княгиня, после чего показалась Рити младше, чем на первый взгляд.
  -Здорово... Откуда ты меня знаешь? - недоверчиво проворчала Рити.
  -О тебе многие говорят. Я просто услышала, что речь идет о моем городе, вот и заинтересовалась. Слышала твое имя...
  -Не только имя, я думаю. Слышала от волков?.. - с сомнением покосилась она.
  -Нет, от вампиров... от праведных, которые вернулись.
  -Знаешь, где они?! - вскинулась девушка, хватая Викторию за руку.
  -Потише! - волчица выдернула от нее свое запястье, по-царски задирая нос, - Может и знаю, но стоит ли ТЕБЕ знать?..
  -Слушай, ты! - Верити остановилась посреди поляны и, стиснув зубы, выплевывала слова в лицо напыщенной девчонке, -Это я! была там! и сражалась! Бок о бок! с ними! За 'наш... с тобой' город! Ты же сидела здесь и грела свою задницу у камина, вылизывая сапоги своему хозяину! Так какого хрена ты! считаешь, что вправе решать, видеться мне с праведными, или нет!!!
  Виктория подалась назад, не ожидая такого от своей гостьи. Она глядела на нее так, будто хулиганы отобрали у нее куклу. 'Девчонка!' - поразилась Рити, затихая.
  -Вик, сколько тебе лет?..
  -Шестнадцать! - она пришла в себя и встала в боевую позицию. В глазах исчез детских испуг, и появилась хищная женская стервозность. Да, она многое повидала здесь, хоть и недавно живет с душой волка. Теперь Верити отступила. Она не выдавала своего испуга, но для безопасности установила дистанцию.
  -А вот ты ничего обо мне не знаешь. И не надо думать, что моя жизнь так проста... - Вика сдвинула брови, сбрасывая со своего образа остатки наивности.
  -Ладно, 'нет в жизни счастья' ни у кого из нас. На том и порешили. Какого тебе надо от меня? - не особо желая продолжать знакомство, бросила Рити.
  -Дура! Кроме нас никого больше не осталось, а ты... крысишься на меня, как последняя сука! Никого! Понимаешь?..
  -И что? Мы должны стать лучшими подругами по такому печальному поводу?! - зло усмехнулась Верити, - Мне это не нужно. Я рассталась с прошлым и не хочу ни о чем вспоминать. Нашей родины больше нет, и нас НИЧЕГО не связывает... - Скельтик прошуршал где-то недалеко в траве. Девушка оглянулась на него, - Ты охотишься на местных 'грызунов', а я ищу ответы. Мы слишком разные от природы.
  -Зря ты так... Я не могу не охотиться. Во мне зверь, и он рвется наружу. Ты бы тоже не смогла держать это в себе. Только не говори никому, что видела меня за охотой. Мне это запрещено. Это неправильно. Я не должна, но я не могу... - вздохнула Вика, - Я вернулась бы домой, если бы могла тогда... Я бы тоже сражалась... Просто моя судьба оказалась другой, понимаешь... Я вообще умерла на самом деле.
  Верити оглянулась на княгиню и вновь увидела девочку-подростка.
  -В каком смысле?..
  -Долгая история, как я попала сюда. Тебе не будет интересно...
  -Мне интересно. Продолжай, - Рити подошла ближе.
  Виктория опустилась на шелковую траву. Верити последовала ее примеру и, присев, веткой принялась ворошить песок на тропинке.
  -Вот когда тебе было четырнадцать, ты влюблялась в кого-нибудь?.. - начала Вика издалека.
  Верити поддалась этой игре и погрузилась в воспоминания.
  -Да. В учителя биологии... как вспомню, аж противно... - поежилась она.
  -Пытаешься его узнать, понять, какой он...
  -Ага. Придумываешь себе, какой он замечательный и любишь... пока не поймешь разницы... - продолжала Рити цинично.
  -Я узнала, что в нашем районе происходит что-то странное. А тогда, знаешь, все 'мистическое' так притягивало...
  -Да уж, я думаю... Нас с девчонками тоже тянуло на приключения, - согласилась Верити, - И что же там было?
  -Если в двух словах, то трое из этого мира наводили порядок на улицах по ночам. Ну, сама понимаешь, не смертные...
  -Порядок?.. Кому это надо? Бред какой-то...
  -Эти трое... бывший князь Нодегарма, его ученик и его друг - князь Кваренса. Шандор... так звали князя Нодегарма, он был на самом деле из нашего мира, из какого-то древнего азиатского рода. Неважно... Он был хорошим парнем...
  -Был? Что-то мне уже не нравится эта история. Его убил второй князь?..
  -Думай, что говоришь! Ангриф готов был за него умереть! - не на шутку разозлилась волчица.
  -Так, а это еще кто?
  -Подруга, ну это уже вообще слишком... Припереться в город, не зная, кто им управляет... Ты вроде бы интересуешься местной политикой, - поддела ее Вика.
  -Ага... Так это твой... который князь, муж твой значит?
  Девушка только кивнула. Было не разобрать, что она чувствует по этому поводу.
  -В общем, эти трое делали работу Праведных. Они охотились на наших улицах, отлавливая преступников, тем самым помогая нам и насыщаясь без вреда для их подданных.
  -Мне не нравится эта фраза. Очень благородно, но вдумайся в смысл, сколько там фальши и лицемерия! Кто они такие, чтоб вершить самосуд на улицах? Это называется 'праведные'? Свой мир... вот это скорее похоже на правду. Просто чтобы люди не закончились раньше времени, чтоб успевали подрасти...
  -Если ты не замолчишь, я не стану рассказывать тебе ничего.
  -Молчу. Но может, ты перейдешь уже к действию? Ты-то как с ними пересеклась? Погулять пошла на ночь глядя?
  -Не все так просто. Я искала с ними встречи около года, наверное...
  -Зачем?!
  -Мне сейчас тоже кажется, что звучит глупо, но я собирала о них слухи, и мне очень хотелось увидеться с ними. Понимаешь, на фоне того, что тусовалось в клубах, эти парни стали для меня чем-то божественным.
  -Ну-ну... экие 'Робин Гуды'...
  -Прекрати насмехаться над моими чувствами. Ты наверняка была бы и сама не прочь повстречать 'доброго вампира' в моем возрасте, в то поганое время.
  -Поганое время? Что ты имеешь в виду? - не поняла Рити.
  -Да все! Политику, экономику, культуру и моральный облик нашей страны!
  -Ясно... Это был уход от реальности. Сказка...
  -Именно! В общем, не важно как, но мы встретились. В клубе. Я ждала там, и он появился... Дальше... недолгий разговор до рассвета... Этого было достаточно, чтобы я поняла, две вещи: что все бессмысленно, и мои наивные мечты тут просто не при чем, и что без него я не хочу жить...
  -Надеюсь, вены ты не резала?..
  -Что за... прекрати выставлять меня идиоткой!
  -Прости... - Рити пожала плечами.
  -Я не собиралась умирать. Я просто... пошла за ним.
  -И... нашла? - не скрывая удивления, нахмурилась девушка.
  -Нет. Я нашла свою смерть в нодегармском лесу.
  -Тебя порвали волки... - кивнула Рити, - Не хотелось тебе говорить, но я слышала эту печальную историю 'из первых рук' так сказать...
  Виктория молча оглядела ее, и после долгой паузы ответила:
  -Мне говорили, что ты дружишь с Тьмой...
  Вот теперь взорвалась Верити. Поднявшись с травы, она стала звать скельтика, делая вид, что уходит.
  -А что еще я могу ответить на твое заявление?.. Ты с ними болтала 'по душам' наверное... - вздохнула княгиня, поднимаясь и отряхивая подол.
  -У нас, знаешь... сложные отношения с Тьмой. Но тебе об этом знать совсем не обязательно... Те волки... собирались сделать со мной то же самое, потому и разоткровенничались. И сделали бы, наверное, если бы не некоторые обстоятельства. Кое-кто мне помог оттуда свалить. Вот и все.
  Верити оглядела поляну и снова позвала зверька, щелкая языком. Скельтик пострекотал где-то рядом и прыгнул на плечо. Девушка двинулась было к воротам, но подметила, что на город опускаются сумерки. 'Черт... неужели придется просить ночлега и слушать этот бред всю ночь?!'
  -Ну а твоя история... сильно отличается?.. - волчица нагнала ее, царственной походкой устремляясь вперед. Она даже не оглянулась, чувствуя своё превосходство и удачный выбор вопроса.
  -Сильно! - Рити догнала ее, - С чего ты вообще решила сравнивать?..
  -С того, что ты тоже тесно связана с вампирами...
  -Что тебе известно?
  -Не многое, но этого достаточно, чтобы понять, что ты предпочитаешь общество существ, любых существ, обществу себе подобных.
  -Ладно, Вика, давай так - мы поговорим о нашем мире, я расскажу тебе о последнем дне города, а ты...
  Волчица улыбаясь оглянулась на нее.
  -Пошли, - кивнула она, - Мой князь уже проснулся. Думаю, он тоже захочет послушать.
  Верити не стала уточнять, считаются ли ее слова приглашением переночевать в замке, а просто пошла за ней.
  
  Глава 11
  В каминном зале, не смотря на то, что солнце еще не зашло, уже горели свечи. Плотные ткани гардин закрывали немногочисленные окна. Рити задумалась, зачем вообще замок строили с окнами, но поняла, что должно быть какое-то обозрение на случай штурма этого форта.
  Княгиня поднялась к себе и принесла для Верити чистую одежду. Гостья поблагодарила ее и, не церемонясь, переоделась из окровавленной рубашки в белоснежно чистую блузку.
  Виктория предложила ей сесть. У дальней стены они опустились в мягкие громоздкие кресла и продолжили беседу, как две подруги. Вика подобрала под себя ноги. Рити только сейчас поняла, что княгиня гуляла босиком.
  -Как ты очнулась? Как нашла его? - спросила Верити.
  -Если честно, очень плохо помню то время... Кажется, у меня не было почти половины тела, и... не очень хочется все это вспоминать. Можно начать с того, как я регенерировалась и начала ходить, а не ползать. Для этого пришлось убить нескольких кроликов. Извини... я не хочу вспоминать... - она закрыла глаза и поморщилась.
  -Уже вспомнила, - прокомментировала Рити, - Похоже, действительно было страшное зрелище. Давай я сменю тему: ты говоришь, что я не люблю людей? Да. После того, что я видела в городе, в его последние дни, я их просто презираю. Никто так не поддается влиянию инстинктов, как смертные. У существ, как ни странно, присутствует разум. И он иногда останавливает их, а люди... После двух лет плена, когда мы добились их освобождения... Я думала, что все станет по-другому, что люди объединятся и мы выиграем войну, прогоним Тьму, но... Им было не до того.
  -Что значит 'не до того'?.. А чем же они занялись?..
  -Они стали воевать друг с другом. Поделились на группировки и отвоевывали женщин, оружие, шмотки... Понимаешь? Им, после тесного общения с Тьмой, просто не нужно было ничего, кроме собственных природных потребностей! Им было насрать друг на друга. Люди убивали других людей, детей, женщин...
  -Неужели никто не подумал бежать из города?..
  -Это еще одно доказательство людского звероподобия. Город был блокирован, окружен. Те немногие, что додумались бежать, были расстреляны в упор.
  -А ты?..
  Верити посмотрела на нее непонимающе.
  -Ты тоже пыталась бежать?
  -Мне некуда было бежать. Все, что было мне дорого, было в этом проклятом городе. Я не собиралась бросать своих. Хотя, когда узнала, что мы окружены, стало не по себе.
  -Представляю. Там ведь, наверное, все надеялись уехать в цивилизацию, когда все кончится?..
  -Да. Была такая надежда... Когда я узнала природу своих сородичей, смертных... мне было по барабану на город, и на всех, кто остался... Я злилась, что все это время билась за этих тупоголовых выродков... Оказалось, им это было вовсе не нужно...
  -Да... Но, как же те, кто тебе был дорог? Ты говорила, что из-за них осталась...
  -Их не стало. Кого-то не стало, а кто-то перестал быть таковым... - девушка опустила глаза, не желая продолжать.
  -Добрый вечер! - мужской голос прервал их беседу. Судя по тому, что у княгини задрожали плечи, это был князь.
  Верити подняла глаза. По лестнице к ним спускался высокий, крепкий мужчина. На первый взгляд он, как и князь Алиас, казался угловатым, но при более удачном освещении стали заметны ямочки на щеках, несколько морщинок в уголках глаз. Это смягчало его черты. Белые волосы были острижены коротко. Рити поразил взгляд этого вампира. Князь смотрел из-под прямых бровей, глубоко, но не озлобленно, а так, будто все знал о собеседнике. Ледяной блеск глаз говорил 'я вижу тебя насквозь! Не надо этого стесняться...'. Верити была готова согласиться с Викой: 'Из-за такого парня можно потерять голову и в пятнадцать... и в двадцать'.
  -Виктория, ты не представишь мне нашу гостью? - улыбнулся он своей возлюбленной.
  -Это Вернитта! Помнишь, мальчик нам рассказывал о ней? - волчица встала и устремилась навстречу мужу.
  Вампир поприветствовал ее нежным поцелуем, взял за руку и повел обратно к креслам, оглядывая зал в поисках слуг.
  -Эй! Куда все подевались?! - прикрикнул он, - Ты не видела Эдварда, милая? - мягко обратился он к Виктории, - У нас гости, а этот лодырь даже не появился...
  -Князь Ангриф, как я понимаю?.. - Рити поднялась и одним корпусом поклонилась ему.
  -Да, Верити, - он кивнул, отпуская жену, - Прости, обычно этот дом более гостеприимен. Где носятся слуги, ума не приложу. Хотел предложить тебе ужин, но...
  -Не стоит беспокоиться, князь... - заулыбалась Рити, - Спасибо, я не голодна.
  Вампир присел на самый край кресла, напряженно, не сводя внимательно прищуренных глаз с девушки.
  -Я случайно слышал ваш разговор, 'между вами, девочками'... Сочувствую и вместе с вами скорблю по вашему народу.
  -В самом деле?.. - у Рити пересохло в горле от испуга, но она все же озвучила то, что думает.
  Князь и княгиня вытаращились на нее с непониманием.
  -Я хочу сказать, Вы действительно не равнодушны были к тому, что происходило в 'новом' мире, или это всего лишь вежливость?
  Ангриф шумно выдохнул, расплываясь в улыбке и обратился не к Рити, а к своей волчице:
  -Не волнуйся, милая. В ней всего лишь говорит кровь темного анархиста. Но впредь будь осторожнее с выбором гостей... - он провел ладонью по ее волосам, - Оставь нас ненадолго...
  Виктория выглядела испуганно, но все же покинула зал, поднявшись в свои покои. Верити внимательно глядела на князя, ожидая его дальнейших действий.
  -Теперь давай поговорим, - он откинулся назад, погружаясь в мягкое кресло, - У тебя, как я понимаю, куча претензий?..
  -Вовсе нет. Только одна - не припомню, чтоб Вы принимали участие в этой войне, - спокойно отвечала Рити.
  -Ты имеешь в виду, в войне по ту сторону?.. Девочка моя, этот конфликт начался не у вас в городе. Он продолжается более пятисот с лишним лет. Тебе следовало лучше учить уроки, тем более... если ты выбрала темную сторону.
  -Что?! - Рити вскочила с места, - Что за бред Вы несете! Я никогда не была на стороне Тьмы!
  -Сядь, Рити... - князь только посмеялся над ее возмущением, - Я про тебя знаю кое-что. И это действительно похвально, но сейчас я чувствую темную ауру, что может означать только одно - ты его слуга. Вот и все, мой дорогой борец за справедливость... - он оглянулся на скрип двери, - О! Эдвард! Где тебя носит? Принеси Эля что ли...
  -Я не знаю, о чем Вы, и что Вы там чувствуете, но я никогда никому не прислуживала и не буду... - прорычала Верити, но он не глядел на нее.
  -А теперь послушай себя со стороны. Никого не напоминает?..
  Девушка замерла, глядя перед собой. 'Дьявол, а он прав! Это слова Грэга... Что со мной происходит? Что эта тварь со мной сделала?! Неужели Эллин права, и он действительно напоил меня сывороткой?.. Ну не стал бы он оставлять меня в монастыре... это бред...'
  -Похоже, и его пути тоже неисповедимы?.. - бесцеремонно ответил Ангриф на ее мысли.
  -Вам не кажется, что это не вежливо?.. - поморщилась Рити.
  -Ну, прости, - пожал плечами Ангриф, - Зато, я теперь знаю, в чем дело, и тебе не пришлось оправдываться, верно?..
  -Я и не стала бы перед Вами оправдываться.
  -Ну-ну-ну... - он принял у слуги кружку, - Эдвард, вспомни свои кулинарные навыки. Приготовь запеченное мясо.
  -Да, господин! - пожилой слуга поклонился князю и девушке.
  -Я же сказала, что не хочу есть, - разозлилась Рити, - Вы всегда решаете за женщин, что им делать? Жене своей запрещаете охотиться...
  Князь расхохотался:
   - Боже, ты решила обвинить меня в шовинизме?! Что еще у тебя припасено? Расизм мне припишешь? Или может... спросишь, почему мы с женой не вегетарианцы?..
  -Простите, князь. Вы правы. Каждый должен быть таким, какой он есть. По крайней мере, Вы не прикрываетесь ложью. Я веду себя отвратительно, и должна уйти... - Верити без лишних церемоний устремилась к выходу из зала, попутно вспоминая дорогу по коридору, где вела ее волчица.
  -Ну, куда, Веритас, ну ладно тебе! Куда ты пойдешь? Погоди! - позвал ее Ангриф, не вставая с кресла, - Обменялись 'любезностями' и ладно. У тебя еще куча вопросов, а у меня... вся ночь впереди. Не обращай внимания на мой сарказм. Давай поговорим, за ужином...
  Девушка остановилась, но не спешила принимать решение. Скельтик сонно копошился в волосах. Идти им было и вправду некуда, но это место Рити совсем не нравилось, не смотря на то, что данное княжество считалось праведным.
  -Я запрещаю своей жене охотиться, потому что Праведные учатся самоконтролю... - услышала Рити за спиной.
  -Тогда зачем Вы подкрадываетесь сзади?.. - она обернулась, осуждающе качая головой.
  Князь жестом пригласил ее к креслам. Верити прогулялась с ним и опустилась на свое место, закрывая глаза от усталости.
  -Вика сказала, обо мне вам рассказал какой-то мальчик... Это Умбра?
  -Кажется, так его звали, - согласился Ангриф.
  Девушка распахнула глаза.
  -Звали? Он... жив?..
  -Да, конечно! Я не так выразился. Просто видел его довольно давно.
  Рити выдохнула с облегчением, но тут ее осенило, и воспоминания заставили ее снова открыть глаза.
  -Постойте-ка... Алиас и Лайнос, они ваши...
  -Мои птенцы? Нет. Скорее... они мне как дети. Они оба долгие годы служили у меня. Были моими лучшими бойцами... - вздохнул князь, - А что, ты с ними близко знакома?
  -С Лайносом была... знакома достаточно близко, но эта ваша 'кровная связь'... Я поняла, что потеряла учителя, только когда сама едва не умерла от спазма... На меня почему-то не действовала эта ваша привязанность... Теперь я очень сожалею, что всячески отвергала его помощь.
  -Лайнос... Да, славный был мальчик. Правда, если ты успела заметить, он был достаточно наивен. Это его и погубило. Парень был абсолютным мечтателем. Он не был готов к этому походу... Так значит, он был тебе господином? Не слышал об этом.
  -Как Вам сказать... Не то, чтобы господином, просто учил меня использовать силу. Я не подчинялась ему. Я его даже едва не застрелила... в порыве эмоций, - Рити грустно усмехнулась, - Меня как раз то и отталкивало, что по закону вашей природы, я должна была на него молиться... Сейчас понимаю, что он был совсем неплохой парень... Я его совсем не знала. Никогда бы не подумала, что он... мечтатель.
  -Чего ты ищешь теперь? - вдруг спросил князь, и Верити вернулась из воспоминаний.
  -Ищу свой новый путь. Мне нужны праведные. Вы наверняка знаете, где они?
  -Праведные?.. Ты имеешь в виду тех, с кем ты воевала в разрушенном городе?
  -Да, а что не так?
  -Их нынешние цели. Они мало чем напоминают сейчас Праведных. То, что происходит в стране, называется бунтом. Они стремятся к перевороту, в котором заинтересована Тьма - их сегодняшний союзник. Скажи мне, этих существ можно назвать Праведными?
  -Разве Вы не знаете, что произошло? Разве не понимаете, что дело чести - вырвать Сальватору гланды через задницу!
  -Умерь тон, девочка... Пока этот город сохраняет нейтралитет, но жители Зордании уже разделены на два лагеря. Как бунтари, так и приверженцы порядка есть везде...
  Верити уловила намек и стала говорить тише.
  -Значит, Вы еще не выбрали сторону?..
  -Нет, - он покачал головой, - Это не так просто, как тебе кажется. Империя будет бить повстанцев до последнего. Нодегарм уже принял положение осадного города. Не уверен пока, что хочу того же для своих подданных.
  -Но, я надеюсь, Вы понимаете, ради чего сражаются праведные?..
  -Я повторюсь, не называй их так. Объединение с Тьмой, достаточно вопиющее противоречие, посему Праведные не желают видеть в своих рядах предателей. Хотя я знаю, что ты мне на это скажешь... Я хорошо осведомлен о действиях императора в 'новом' мире. Я знаю, что он предпринял, 'дабы не распространить заразу и не пустить ее обратно в страну'. И у меня свое отношение к нему. Какое? Я пока оставлю мнение при себе. Тебе могу сказать одно - эта армия не для таких, как ты. Кроме того, что очевидно, - у отступников мало шансов.
  -И в прошлый раз шансов было не много, - отчеканила Рити.
  -Что ж, как знаешь...
  -Хотя, мне кажется, если бы вы вмешались тогда...
  -Пожалуй, я введу тебя в курс дела, - смущенно усмехнулся князь, - Когда наш Алиас решил вернуться домой, я подошел к Нодегарму с небольшой дружиной. И, чтобы те, кто проходил через портал, не становились сразу пеплом, мы сняли оцепление с города и встретили беженцев в лесу.
  -То есть, Сальватор выстроил там охрану? Вот ублюдок...
  -Ты уверена, что хочешь сражаться? Империя готовит бойцов получше, чем Тьма.
  -Вы полагаете, меня остановят Ваши слова?
  -Извини. Не хотел обидеть. Впрочем, не мне решать. Я провожу тебя к твоим друзьям. Пусть сами думают, нужна ли им твоя помощь.
  -Спасибо, - Верити улыбнулась, предвкушая встречу.
  -Поесть, передохнуть... не хочешь?..
  -Не хочу обижать Эдварда. Я поем, с Вашего позволения, - Рити не скрывала приподнятого настроения.
  
  Слуга кваренского князя действительно хорошо готовил. Девушка с удовольствием уплетала мясное рагу, разглядывая картины на стенах. Здесь было несколько портретов князя, одна большая картина, достаточно свежая, олицетворяющая княжескую чету, и еще несколько эпизодов царской охоты. Над камином почетное место занимал большой холст с красивым рассветным пейзажем. Спустя время к Рити присоединилась Виктория. Она тоже оценила кулинарные способности Эдварда. Верити знала, что волки могут обходиться человеческой пищей, но все же ей казалось, что что-то не так в ее поведении. Вероятно, княгине не легко давался контроль над зверем, и потому, подобные обеды воспринимались ею, как наказание. Рити решила оставить этот вопрос на совести князя, и не вмешиваться в чужие отношения. Ангриф сидел напротив, на дальнем конце стола, скучающе трогая бронзовый канделябр. Верити глотнула вина, насладилась терпким послевкусием и решила, что пора продолжить разговор. Тем более что один вопрос не давал ей покоя с самого начала их общения.
  -Что Вы знаете об Эгрэджио?
  -Уверен, ничего нового ты не услышишь... - выкрутился князь.
  -Я по-другому спрошу. Что Вы можете о нем сказать?
  -Тебе так интересно мое мнение? - усмехнулся вампир, - В двух словах - грязный, ограниченный бунтарь.
  -Это три слова... - девушка сложила приборы в тарелку и откинулась на спинку стула по-хозяйски.
  -Могу в двух, - Ангриф тоже откинулся, положил ногу на ногу и ухватил бокал со стола, - Самоуверенный бастард! Или... Сатанинский выродок, или Тщеславный Анарх! Как тебе такое определение? Противоречиво, не правда ли?
  -Да, пожалуй. Не сочетаемое...
  -И тем не менее! Этот 'беглый каторжник' умудрился сочетать это 'не сочетаемое'! - не понятно чему радовался князь, - Вести кучу отбросов по миру, ради удовлетворения собственных извращенных потребностей... прикрываясь идеями анархии... На это не каждый способен. Харизматичный сукин сын, надо отдать ему должное. Заставлять волков лизать его гениталии, чтобы они при этом еще верили в его страстную ненависть к власти. О, да! Никакого гнета, никаких законов и приказов... Хм-хм-хм... - Ангриф закатил глаза, - Думаю, достаточно о нем... Меня что-то мутит.
  Верити молча допила вино и посмотрела на Вику. Все это время княгиня старалась делать вид, что не слушает их, но теперь она уставилась на мужа, будто впервые его видит.
  -Пойду, распоряжусь, чтоб подготовили лошадей... - так и не дождавшись от Рити ни слова, раздраженно сказал князь, удаляясь из зала.
  -Он не часто такой, верно?.. - Верити постаралась успокоить княгиню.
  -Очень редко. Наверное, тот, о ком вы говорили, очень ему ненавистен.
  -Он всем ненавистен... - вздохнула Рити, тоже поднимаясь из-за стола, - Странно, что ты раньше о нем не слышала.
  -Ты... любишь его? - Виктория с таким сочувствием глядела на Рити, что той захотелось отвесить княгине пощечину.
  -Давай это останется между мной и Тьмой, о`кей? Я не лезу в ваши сложные отношения, а ты не лезешь в мои. Мы НЕ подруги. А если бы и были, я бы не стала делиться с тобой подобным. Прощай!
  
  Глава12
  На улице только-только зашло солнце, и люди еще бродили по переулкам, не многие, но те, кто встречался всадникам, кланялись князю и вели себя достаточно уверенно. Фонари на стенах домов хорошо освещали улицы. Верити удивилась, насколько безопасно может быть в городе ночью. В Нодегарме она всегда чувствовала скрытую угрозу. Даже тени там шевелились и перешептывались. Но здесь... Девушка глубоко вдохнула летний ночной воздух и забылась на мгновение, представляя полет под этим пушисто-облачным небом, что висело у них сейчас над головой.
   -Интересный конь! - обратился к ней Ангриф, своим сильным низким голосом перекрывая цокот копыт по каменной мостовой.
  -Не спрашивайте, откуда он, но он действительно необычный! - с легкомысленной улыбкой отвечала Рити.
  -Вот как?.. - князь пришпорил своего солового скакуна и пронесся сквозь открывшиеся перед ним ворота.
  Верити не заставила себя ждать, и вскоре нагнала его. Огни города остались позади. Ночь опустила на зеленую долину свой прохладный палантин. Чуть в стороне от дороги чернело озеро. И, хотя звезд сегодня было почти не видно, те немногие, что показались, мерцали на ровной глади воды.
  -И в чем же его уникальность?
  -Говорят, это самый быстрый жеребец в империи!
  -Видишь эти горы?! Нам придется пройти через них! Я предлагаю проверить, так ли он скор... - сказал князь, и через мгновение исчез в туманной дымке костров, застилавшей здесь в низине дорогу.
  Верити вздохнула.
  -Если мы заблудимся, надеюсь, хоть ты найдешь дорогу... Бафомет, давай! Покажи ему, кто здесь бастард! - похлопала она коня по плечу.
  Еще не успев его пришпорить, девушка едва удержалась в седле. Конь фыркнул и рванул, как заведенный. Скельтик всеми четырьмя лапами вцепился в ворот рубашки, чтобы не слететь под ноги адскому скакуну. Вздымая клубы пыли, всадница нагоняла князя, но тот не сдавался, уходя от обгона, срезая дорогу. Девушка не знала местности так, как он, и опасалась угодить в канаву. Надеяться на зрение Бафомета Рити не стала, и придержала узду. Вскоре вдалеке показалась фигура всадника. Небо сегодня было безлунным, и лес по правую сторону от дороги не внушал доверия. Князь терпеливо ждал свою спутницу, не скрывая самодовольной радости.
 []
  -Вы напрасно считаете себя победителем, князь! - бросила Верити, поравнявшись с ним, - Если бы ночь была чуть светлее, я бы не опасалась сюрпризов на пути, и не держала бы его. Хотя, Вам, наверное, не приходится беспокоиться о таких мелочах. У вампиров отличное зрение, не так ли?
  -Не жалуюсь... - шутливо поклонился Ангриф, - Ну да ладно, ты права. Дорогу я знаю наизусть, и шансы были не равны.
  'Кто бы мог подумать! Он согласился!?..' - Рити фыркнула про себя.
  -Одно могу сказать: я ожидал, что его глаза засветятся, как фары. Это ведь... необычный конь?..
  Девушка не оценила шутку. Ей показалось, что для женатого мужчины, князь ведет себя слишком распущено. 'Может, он просто над всеми насмехается? Это образ жизни? Ставить себя превыше всех...' Она оглянулась на вампира, и по его лицу прочла пристальное внимание к ее мыслям.
  -Вы сказали 'фары'? Приходилось водить? - сменила тему она.
  -Приходилось и не раз. Я предпочитаю крупные прицепы, высокие подвески... Хотя спортивные купе трогают воображение прекрасного пола... Это не по мне.
  -Разве Вы не любите скорость?
  -Люблю. И ты только что убедилась в том, что я становлюсь мальчишкой, когда слышу ветер в ушах. Скорость - это страсть, но сила порой гораздо важнее. Мощь... Я бы сравнил твоего жеребца с Паджеро.
  -Благодарю. Бафомет будет счастлив узнать, что он - внедорожник, - расхохоталась Рити, - Мне правда кажется, Ланд крузер больше подходит его образу...
  Князь заразился ее заливистым смехом и даже закашлялся, не в силах остановиться.
  -А с чем сравните своего? - продолжала девушка.
  -С одной спортивной моделью из ретро-линии Порше. Легкий, быстрый, маневренный и без лишнего блеска. Мощи здесь нет. Чистый энтузиазм!
  -Ух ты... - Верити перевела дух, держась за живот от боли, - Сколько Вы провели в нашем мире?!
  -Немного. Всего несколько лет. Я появлялся там... не систематически...
  -Вика рассказывала, - прервала его объяснения девушка.
  -Вот как? Ну, тогда... я умолкаю, - он пожал плечами.
  -Мы должны пройти через горы? - она подняла глаза к небу, где вершина горного хребта упиралась в облака.
  -На высоте пары сотен метров есть внутренняя пещера. Через нее можно срезать путь.
  Князь подался чуть вперед, обгоняя ее. Верити с осторожностью правила коня, опасаясь горной дороги. О том, что она проделала этот путь вниз, она вспомнила лишь теперь. Знала бы она тогда, как опасно здесь было ехать верхом! Однако Рити доверила свою жизнь Бафомету, и он не подвел. 'Не подведет и в этот раз, но надо быть на чеку...' - подумала Рити.
  
  Горный хребет, пещеру и спуск они преодолели успешно, тем более что по ту сторону дорога была достаточно пологой. У самого подножия начинался лес. Темень была, хоть глаз выколи. Рити ориентировалась по слуху, направляя коня за князем, на ощупь плетясь по избитой дороге. Считалось, что лишь сверхъестественные существа могут ощущать в воздухе тревогу или присутствие постороннего, но Верити сейчас отчетливо ощущала, что с того момента, как они вошли в лес, вровень с ними движется что-то или кто-то, реагируя на каждый громкий звук. Девушка поняла, что дышит слишком шумно. 'Или это тишина стала такой густой?..' - вздрогнула она.
  -Ангриф... - позвала девушка, позабыв о субординации.
  -Я здесь, - спокойно отвечал он.
  Рити даже разозлилась, что он так спокоен.
  -Мы... не заблудились?.. - голос дрожал. Верити совсем потеряла свою спесь и позабыла браваду. Сила не закипала в венах. Она будто уснула. Страх мешал ей пробиться к разуму девушки.
  -Тебе страшно?.. - ровный голос князя, пусть и немного, но придавал уверенности, - Не бойся, они только наблюдатели.
  -Они? Значит, мне не показалось...
  -Нас сопровождают. Уверен, ТАМ уже знают о нашем приближении.
  -Ясно... - Рити постаралась поверить ему, но теперь было четко известно, что они не одни, и девушка вопреки своему страху, пыталась хоть кого-то разглядеть, отчего еще больше разволновалась, - Не понимаю, почему бы им не представиться хотя бы?..
  -Здесь их правила. Мы с тобой лишь гости. Желанные, или нет, решится только в конце пути. Они соблюдают нейтралитет, я думаю... - скучающим тоном отвечал Ангриф.
  Верити услышала, как он придержал коня, чтоб поравняться с ней. Впереди дорога светлела, и можно было различить не только черные очертания деревьев, но и листья, и кустарники. Впереди была поляна. Князя справа от себя Рити не видела, но вскоре почувствовала теплую ладонь на своем плече.
  -Не подумал бы, что ты такая трусиха... - прошептал он сквозь улыбку, - А гонору столько...
  'Снова издевка! Ну ты и паразит, праведный князь...' - девушка недовольно выдохнула.
  -Было бы у меня хоть какое-то оружие, поверьте, я бы вела себя иначе! - злилась она, ощущая, что его ладонь уже на поясе, - И попридержите руки, князь. Или ваша княгиня сорвется с поводка и перегрызет вам глотку, пока вы спите...
  -Я только хотел создать ощущение безопасности, обозначить, что я рядом... - его тон был отнюдь не сожалеющим.
  -Рядом с чем?..
  -О княгине не будем, пожалуй... - вздохнул он.
  -Почему же? Вы ведь действительно держите ее на поводке. Почему бы и Вам не держать самого себя так же строго?
  -Ах да... шовинизм! Я вспомнил. Хрупкая защитница слабого пола...
  -Ангриф, Вам никто не говорил, что вы омерзительный тип?..
  Князь ненадолго замолчал, а после начал свой рассказ:
  -Пока мы едем... я постараюсь тебе объяснить, что ждет человека, который... любит бессмертного и надеется на взаимность. Виктория оказалась в этом мире случайно. И это было большой ошибкой.
  -Ошибкой? То есть ты подобрал ее только из чувства вины? Или жалости? Почему?
  -Ты все правильно поняла. И вины, и жалости. Она была влюблена... и по сей день... и я не знаю, что с этим поделать... Даже тот печальный поворот ее судьбы не исправил пропасти между нами. Она нашла меня сама... И я отдал бы все, чтобы этого никогда не случилось.
  -Но... почему? - Рити вспомнила влюбленные глаза Вики и едва не расплакалась от обиды за нее.
  -Чем сильнее ее любовь, тем больнее мне на нее глядеть. Все, что я могу дать ей - это мой дом, моя защита и мои наставления. Пока она соблюдает законы праведных, никто не посмеет лишить ее княжеской неприкосновенности.
  -Князь, она ж красавица! Как можно...
  -Как можно не любить красавицу? Ты это хочешь сказать?..
  -Да, глупо... согласна. Даже не знаю, что сказать. Вы вообще любили когда-нибудь?
  -За четыреста лет? Пожалуй...
  -Неужели нельзя полюбить хотя бы за то, что тебя любят?.. Позволить ей себя любить, в конце концов... - Верити устала от этой бессмыслицы, хорошо понимая, что ничего не изменит в его жизни этим разговором.
  -Ты постарше, Верити. Я надеялся, хоть ты поймешь, к чему я клоню.
  -Продолжайте... - нахмурилась Рити в предвкушении очередной остроты.
  -Смертные, хрупкие красавицы, молодые и сочные, как райские плоды... Это развлечение не на всю вечность, Рити. На пару ночей едва ли.
  -Это Ваше мнение. Оставьте его при себе! - раздраженно ответила она.
  -Это мнение любого вампира. Я не говорю о волках... С ними, к счастью, любовь не обсуждается вовсе.
  -Если у вас молодая, глупая девчонка в женах, это не значит, что все вампиры находят смертных женщин тупоголовыми пустышками!
  -Ух! Я задел за живое?.. - рассмеялся князь.
  -Да ну вас к черту... - огрызнулась Верити.
  -Этот путь не для меня, Верити. Мы, кстати, уже прибыли в расположение части! - объявил князь.
  Рити ничего не видела вокруг, но они остановили лошадей. Со всех сторон послышался шорох травы. Всадников обступили.
  -Оставайтесь здесь! Ждите... - произнес чей-то голос из темноты.
  -Что происходит?.. - шепнула девушка в сторону Ангрифа.
  -Ты же слышала, нас просили подождать... - не опускаясь до шепота, но приглушенно отозвался князь.
  У Верити пересохло в горле от волнения. Она чувствовала себя глупо. Те, кто их окружал, видели их достаточно хорошо. Князь так же наверняка успел сосчитать фигуры. Но Рити даже не была уверена, вампиры они или волки, или люди... Она не различала даже очертаний их тел. Это сводило с ума. Еще эта тишина застревала в ушах, изредка обрываясь чьим-то вздохом или треском ветки под ногами невидимок. Несколько минут длилась эта неподвижная картина. Наконец вдалеке показалось пламя факела, затем еще одно. Кто-то двигался им навстречу. Рити попыталась переключить все свое внимание на огонь и едва не ослепла от такого контраста. В глазах начало двоиться. К ним на поляну вышли двое мужчин в потрепанном грязном одеянии. Оба остановились за пару метров до всадников. Ангриф спешился.
  -Доброй ночи, князь! - поприветствовал его один из бродяг, - Вы решили сделать сюрприз, не предупредив о своем визите?..
  Ангриф оглянулся на Верити. Она заметила, как он раздражен подобным тоном, но князь сдержался.
  -В какой форме прикажете сообщать вам о своих намерениях? Делайте, что вам положено. Сопровождайте! Желательно молча...
  Двое постояли еще немного, потом один из них сплюнул в сторону и ответил:
  -Прошу следовать за нами!
  Верити замешкалась, а Ангриф двинулся вперед.
  -Князь! - приглушенно позвала она, тот оглянулся, - Мне тоже идти пешком?..
  -Думаю, ты можешь... - его ответ прервал и предугадал один из их таинственных спутников. Он вышел из зарослей и принял Бафомета под усцы. Конь мотнул головой, выражая беззвучный протест, но 'партизан', вымазанный сажей для маскировки, хладнокровно и крепко держал его, ведя за князем и остальными. Рити вздохнула. 'Ладно... Когда-нибудь это уже закончится, и мне будет намного спокойнее. Скоро можно будет расслабиться...' - она глядела, как из темноты леса впереди вырастает целая деревня. Её огни вдоль периметра уже освещали дорогу, по которой они шли. Небольшие одинаковые землянки выстроились вкруг. Границу патрулировали несколько волков, а где-то в центре, за домиками, горели костры. Девушка уже видела их зарево и слышала треск, заглушаемый людскими голосами. На въезде в деревню Рити обратила внимание, как принюхались волки, но так же заметила, как шарахнулись они от ее коня. Бафомет будто чувствовал их напряжение. Он вдруг стал вышагивать так, будто каждым своим шагом хочет размозжить голову кому-нибудь из них. Верити только хмыкнула.
  Посреди деревни, вокруг самого большого костра, собрались несколько десятков бойцов. Девушка вглядывалась в лица, но не увидела тех, кого искала. Зато заметила чуть в отдалении военный джип, на котором, вероятно, въехали в этот мир беженцы-солдаты. 'Так значит, они здесь все вместе?..' - задумалась Рити. Ей позволили, наконец, спуститься. Лошадей увели. Девушка успела подойти к Ангрифу, перед тем, как их обступили.
  -Не хочу показаться неблагодарной, но... Вы уверены, что мы оказались там, где должны были?.. - неуверенно заговорила с ним Верити.
  -Князь! Какая честь для нас! Жаль, что Вы не изволили предупредить о своем визите. Мы подготовились бы получше... - искренне обрадовался кто-то.
  -Я переживу скромный прием. Боюсь, начнется мигрень от почестей... - Ангриф оглянулся на Рити и почесал в затылке, - Алиас то где? То тут, то там?.. Не зря он все-таки носит свое имя.
  Толпа одобрительно зашумела сдавленным смехом.
  -Господин отлучился около часа назад. Надеюсь, Вы не торопитесь, князь?
  -Ни в коем случае! Мы подождем... - он жестом пригласил Верити к костру, но та не двинулась с места, - Ты хотела присоединиться к армии сопротивления, но один их вид вводит тебя в ступор?..
  -Просто не вижу ни одного знакомого лица. Я... немного обескуражена, скажем так. Но вовсе не напугана... - поспешила оправдаться девушка.
  -Тогда пошли?.. - он сделал шаг, и толпа расступилась перед ним, создав коридор.
  Верити рискнула пойти за ним и приняла на себя все взгляды, не встретившись ни с одним из них глазами. Она глядела в спину Ангрифу, чтобы не глядеть себе под ноги. Напряжение росло. Рити вспомнила свои первые ночи в компании Праведных вампиров, свое пребывание в штабе, на восточной башне, куда Лайнос принес ее на руках полумертвой... Тогда по контрасту армия Праведных казалась пусть не монастырским приютом, но хоть каким-то прибежищем. Теперь же, после столь долгого общения с людьми, ей вовсе не казалось это сборище таким привлекательным и уж тем более безопасным. По сути, Верити преследовала лишь единую цель - воссоединиться со своим учителем, и по его наставлению продолжить борьбу. 'Неужели мне привлекательна роль наемника? - дивилась своим размышлениям девушка, - Почему нет? При достойной подготовке, я бы с удовольствием исполняла бы чужие приказы. Разумеется, если их политика близка мне по духу...'
  Они сели на бревна у костра. Ангриф завязал беседу с бойцами, и Верити не всегда было интересно, о чем они говорят. Она продолжала всматриваться в лица. Многие, замечая ее интерес, даже прерывали общение, но Рити переходила к изучению следующего воина. По-прежнему праведная армия была разношерстной во всех отношениях. Даже одежда на них была настолько разной, что можно было принять это место за съемочную площадку. Здесь были и монахи, и простолюдины, и богатые купцы, и мальчишки из деревни, и солдаты в камуфляже, и даже девушки в сарафанах. Эти вероятнее всего просто наведывались к тем, кто покинул родной дом еще в начале войны с Тьмой. Тьма?.. Рити еще раз окинула взглядом мужчин. Те, кто смотрел в ее сторону неотрывно, а их было не меньше трети из всех собравшихся у костра. Девушке не составило труда вычислить их таким образом. Праведные тоже имели свои желания и потребности, но те отводили глаза, пугаясь разоблачения или неодобрения соратников. Но не темные. Этим ребятам бояться было нечего. Тем паче, после публично заявления Грэга... 'Блин... Мне перестает нравиться эта прогулка. Где же шляется наш благородный князь Алиас?!' - Рити стиснула зубы и придвинулась ближе к Ангрифу, задев его случайно. Вампир прервал свой увлекательный рассказ о взятии Нодегармского замка, и обернулся, заметив, что его спутница вместо того, чтобы успокоиться, жмется и разглядывает свои сапоги.
  -Ты уже передумала? Хочешь уйти?.. - он говорил тихо, чтобы не ставить Рити в неловкое положение.
  -Нет уж, я дождусь Алиаса...
  -Тогда что тебя тревожит? Я думал, вы воевали вместе и...
  -Приглядитесь, князь... Здесь половина из Тьмы.
  -Вот оно что... - Ангриф огляделся, - Ты знаешь наверняка?..
  -Да.
  -Разве у тебя с Тьмой...
  -Нет у меня с Тьмой никаких отношений, ясно?.. - выпалила она, - Я никогда не была с ними на одной стороне. Я и подумать не могла, что они так... перемешаются... - она выглядела разбитой.
  -И этот союз рукотворен... - с укором кивнул князь.
  -Прекратите вы все обвинять меня! Без этого никто бы из нас не выжил! В конце концов, я сделала то, что мне сказали... Не мне в голову пришла эта идея.
  Ангриф перестал пытаться отвлечь внимание заслушавшихся зевак, и заглянул в ее глаза с вопросом:
  -Так кому же?..
  Морлок [] -Мне... - праздно раздалось над их головами, - Вы позволите?..
  Мужчина обошел их и присел возле Верити, кивком головы поклонившись князю.
  -Морлок! Твою... - девушка забыла обо всем на свете, бросаясь вампиру на шею. Забыла даже о скельтике, который все это время мирно спал у нее под воротом рубашки. От неловкого прикосновения он пронзительно застрекотал, едва не визжа от испуга. Рити виновато улыбнулась, спустив зверька на колени, после чего продолжила с интересом рассматривать Морлока, хватая его за суховатые руки.
  
  Лицо его по-прежнему скрывалось за волнистыми седеющими волосами, выглядывал лишь нос с горбинкой. Широкая линия лба, словно трещинами, покрылась длинными морщинами. Он был рад этой встрече не меньше, но в отличие от Рити, до сих пор не знал, что ей удалось выжить.
  -Да, Ниточка... - Обнимая бывшую ученицу, бывший имперский наемник подметил, как изменилось ее тело, окрепло и расцвело. Он чуть отдалился, чтобы заглянуть в лицо Рити, - Рыжая! - расхохотался он.
  -Есть немного... А ты совсем не изменился, Морлок! Ну, разве что одежда на тебе попроще. Лето все ж таки. А так бы наверное и ходил бы в той кожаной куртке... - улыбалась ему Верити, никак не в силах отвести глаз от учителя.
  
  Глава13
  До рассвета оставалось еще не менее двух часов. Верити охотно приняла предложение Морлока отметить их встречу бутылочкой местного сливового вина. Хлеща вино прямо из бутылки, Рити поглядывала на бойцов уже без опаски. Она хорошо понимала, что теперь ей нечего и некого здесь опасаться. Положение ее стало более почетным. Девушка поднялась с бревен, пересаживая зверька обратно на плечо.
  -Ноги затекли. Пройдемся? - она протянула учителю руку.
  Тот встал и выглянул на Ангрифа из-за ее плеча.
  -Как пожелаешь... - лишь когда они отошли на несколько метров, он шутливо нахмурился, - Хочешь посекретничать?..
  -Не то чтобы... Просто, это наш разговор. Не хочу обсуждать прошлое при посторонних.
  Вампир кивнул в сторону джипа. Рити приняла его беззвучное предложение и, пробежав до машины, перемахнула по обыкновению через борт и плюхнулась на сиденье. Морлок последовал ее примеру, устроившись на переднем сиденье и, облокотившись о спинку, повернулся к ней с грустной улыбкой.
  -Говори... - вздохнул он, - Но, что бы ты ни сказала, я... не отвечу тебе ничего нового о прошлом.
  -Хм... - девушка нахмурилась, - Я не собиралась искать твою совесть, Морлок. Знаю, что это ни к чему не приведет. Это ваша позиция, думать лишь о себе... и даже ваше право...
  -Не начинай, - покачал головой вампир, - Думать о морали в такой момент было глупо. То, что ты осталась жива - чудо. Теперь у тебя есть вторая жизнь. Проживи ее, не оглядываясь назад...
  -Я так и делаю, Морлок! Просто... просто наша последняя встреча меня... сильно разочаровала.
  -Ты разочаровалась во мне?! - фыркнул он, - Разочаровалась потому, что я не бегал в свой последний час жизни по городу, оповещая людей о конце света?! Вдумайся, Рити! О чем ты говоришь?! Хоть сейчас пойми! Мы не могли ничего сделать... И не мы в этом виноваты. Ни ты, ни я, ни праведные, ни даже Тьма! Черт возьми! - он отвернулся от нее, с силой ударившись спиной о сиденье, - Как нам и говорили, люди 'нового' мира сами себя уничтожили. Ни одна раса не способна сбросить ядерные бомбы на своих сородичей... Ни одна, кроме вашей!
  -Теперь мой народ сам во всем виноват... Это даже смешно... - с презрением фыркнула девушка, оглядываясь на армию вампиров, - Ты поэтому меня бросил?.. Потому что я из этого народа? Если девочка настолько глупа, что не думает о самосохранении, на кой черт ее спасать? Так, по-твоему?.. Или ты, как Ангриф, считаешь, что вообще все смертные тупы как пробки?
  Морлок молча повернулся к ней, с интересом заглядывая в глаза.
  -С этого места поподробнее... - он прищурился так, будто его перекосило от ее слов.
  -Ну, он, похоже, считает, что все смертные девушки - хорошие игрушки, но пустые, скучные и никчемные, поэтому ни один вампир не будет заморачиваться на девушку более чем на одну ночь...
  -Он 'не заморачивается' на смертных девушек... или ВООБЩЕ на девушек? - он подмигнул ей.
  -Возможно... - Рити сжала губы в улыбке, - Как-то я об этом не подумала. Он ведь действительно пробитый шовинист. Хотя, временами, я начинаю ему верить...
  -Что-то там о самосохранении?.. я не расслышал... - напомнил Морлок.
  -Ты бросил меня, хотя даже сейчас понимаешь, что я была неадекватна... - Верити опустила глаза, - Это можно было понять, когда я положила два десятка мужиков в одиночку... Что-то было не так с моей головой.
  -Знаешь, я бы и рад был понянчиться с тобой, но в то время приходилось думать не только о тебе... Моя помощь была нужна тем, кто просил о ней, а ты от нее тщательно отбрыкивалась. Прости...
  Вампир замолчал, вспоминая, как мысленно похоронил свою ученицу, когда за спиной услышал гул первых взрывов. Мужчина прикрыл глаза, чтобы никто не распознал в них приближение слез. Девушка поняла, почему он молчит. Она обняла его через спинку сиденья, обхватив за плечи, щекой прижимаясь к его затылку.
  -Как же я соскучилась... Ну, что ты меня слушаешь! Когда я вообще была адекватна?.. Сейчас тем более... во мне засело что-то дрянное. Если честно, я себя с трудом узнаю. Я говорю людям такие вещи... Боюсь, к этому причастен один наш общий знакомый...
  Вампир заключил ее ладонь в свои, чтобы приободрить.
  -Не могу сказать, что это хорошо, но... если я правильно понимаю, выходит, он тебя вытащил?..
  -Все говорят, что да...
  -Как это? Малышка, ты что, не знаешь наверняка?
  -Я очнулась среди людей. Никто ничего не видел. Вон тот парень сказал мне, что от меня исходит... темная аура, или вроде того, - она тыкнула пальцем в сторону костра, у которого расположился Ангриф со своими слушателями.
  -Темная, да, - подтвердил Морлок, - Но не значит, что его...
  -Князь говорил так, будто знает его хорошо, и чувствует его кровь достаточно четко. Не могу сказать, что меня это не пугает... - призналась Рити.
  -В другое время я сказал бы, что это прескверно, но... Задумайся, какие возможности тебе может открыть его эликсир! 'Темные мысли' пройдут. Считай их 'побочным эффектом'...
  -Морлок, ты ли говоришь это?.. А как же стремление Праведных к самоконтролю? Я ведь не могу контролировать 'слова зверя', которые вырываются из меня. Я стала мелочной, злобной сукой!
  Вампир грустно посмеялся.
  -Праведных... здесь больше нет, Верити.
  Девушка откинулась назад, перестав обнимать его.
  -Что ты хочешь этим сказать?..
  Вампир вышел из джипа и, захлопнув за собой дверь, облокотился на дверь рядом с Рити.
  -Зачем ты пришла сюда?.. - без улыбки спросил он.
  -Я... - девушка с минуту колебалась, думая, что ответить, - Хотела увидеть своего учителя и... тех, с кем плечом к плечу приходилось рубить врагов. Хотелось посмотреть в глаза тем, кто прикрывал мою спину.
  -Не ври мне! И себе не ври... - вампир воровато огляделся, не слушает ли кто их разговор.
  -Что ж, похоже, тебе лучше знать, - раздраженно пожала она плечами, - Так, за чем я здесь?
  -Я вижу несколько причин, - начал он с интонацией обличителя, - Может, ты и соскучилась, но это не то, что заставило бы тебя проделать этот путь. Если в тебе действительно течет эта кровь... значит, она ведет тебя. Не сидится на месте. Мирная жизнь вызывает тошноту. Все вокруг кажется слишком вялым. Тебе хочется действий. Хочется пустить силу в ход, не так ли?.. - он повернул ее к себе за подбородок и заглянул в глаза, - Я прав! - довольно констатировал он, - Ты хочешь принять активное участие в этой заварушке, но не совсем еще понимаешь, зачем...
  -Отлично понимаю, - не согласилась Верити, - Я жажду мести, Морлок! Я ОЧЕНЬ хочу переехать этим джипом голову одному лживому ублюдку, которого так любят местные жители. Они еще, кажется, называют его... спасителем?..
  Морлок не ответил ей потому, что лесная поляна замерла при ее словах. Слушая девушку, вампиры и волки на миг будто перестали дышать. Если бы не треск костров, тишина загудела бы у всех в ушах. Верити не испугало это. Напротив! Она с улыбкой оглядела их. К своему удивлению, обнаружив в толпе Алиаса. Она не заметила его появления. Но и он был заинтересован ее речью. Когда толпа вновь пришла в движение, Верити перевела взгляд на Морлока.
  -К чему ты спросил?
  -К тому, моя милая, что нынче мы идем к своей цели, и никому нет дела, какими силами мы сделаем то, что собираемся сделать. Не важно, откуда сила, если ее достаточно, чтобы свернуть шею врагу, не думаешь?..
  -Да, учитель! - подхватила его боевой дух девушка.
  -Добро пожаловать в нашу смешанную беспринципную армию, злобная моя красавица... - Морлок похлопал ее по плечу.
  Алиас оставил своего бывшего господина и подошел к ним, вглядываясь в лицо девушки, будто стараясь понять, не ошибся ли он.
  -Это ты?.. - он приподнял брови, морща свой квадратный лоб, - Девочка-легенда... Не верится, что тебе удалось уцелеть в этом аду.
  Глаза князя были по-прежнему холодны, но озарились неподдельным интересом. Черные волосы отросли немного с тех пор, и теперь касались плеч. Фигура и походка князя, как и прежде, делали его вылитым клубным вышибалой. Для штабной крысы этот вампир был слишком горяч...
  -Я, князь, - улыбнулась ему девушка, - Рада, что и Вы невредимы. Вы позволите мне...
  -Да мне, в общем-то, уже все рассказали, - он оглянулся на Ангрифа, - Если ты так хочешь, можешь остаться. Но, Верити... Я едва ли смогу гарантировать твою безопасность. Времена и нравы слишком изменились под влиянием союза...
  -Я понимаю все, князь. Благодарю. Вам не придется беспокоиться обо мне, - с достоинством отвечала девушка.
  -Что ж, - он переглянулся с Морлоком, - Добро пожаловать...
  
  
  Учитель принес своей ученице недопитую бутылку вина и предложил отметить очередное событие - ее вступление в Объединенные Силы Сопротивления. Рити развалилась на заднем сиденье, осознавая, что со следующего заката ей вряд ли удастся часто отдыхать и вот так расслабляться. Девушка решила насладиться этими часами.
  -Что происходило в Нодегарме позапрошлой ночью? - Рити протянула Морлоку бутылку.
  -Вышло не так весело, как хотелось бы, хотя... Мы зачистили город от 'патрульных'. Колдун не успел сосредоточить здесь достаточное количество наемников и... пришлось бедняге развернуть свою колесницу и удирать восвояси... - вампир развалился в пол оборота на водительском кресле, периодически поглядывая на Верити. Слишком вальяжно лежала она, упираясь сапогами в спинку соседнего с ним кресла.
  -Колесницу?! - поперхнулась Рити.
  -Ну, карету... или ковер самолет, я уж не знаю, на чем он там собирался ввалиться на праздник, - хмыкнул он, - Но, главное, что его мечты не сбылись... - Морлок задумался, - Ты была там?..
  -Не совсем... Хотя должна была быть. Вообще Богдан сказал, что мне не о чем беспокоиться, но мне бы все равно не хотелось оказаться в зоне ваших боевых действий. Я застала подход Тьмы... - девушка отобрала у него бутылку и уничтожила остатки вина одним залпом.
  -Рити, праздник, конечно, был безнадежно испорчен, но... никакой резни. ОС действовала в рамках обозначенной цели.
  -А кто обозначает вам эти цели? - поинтересовалась Верити.
  -Создан некий совет...
  -Ух ты! Парламент?.. Временное правительство? Главы оппозиции? Ладно, к черту... Я сама знаю, кто здесь дергает всех за ниточки.
  -Ты не права, Рити... - покачал головой вампир, неодобрительно глядя на нее, - Он никогда не сможет нами управлять... Равно как и Алиас Тьмой... - он подавился смехом.
  Девушка не ответила ему. Она задумалась о чем-то своем.
  -Так ты, значит, с людьми жила... Ну и как тебе местные нравы? Наверное, дико тебе все здесь по-первости?.. - догадливо сменил тему Морлок.
  -Ты не поверишь! - оживилась Верити, хватаясь за спинку его кресла, чтобы сесть повыше, - Я жила в монастыре!
  -Где?!
  -В монастыре, в Кристэнс. Это деревня, кажется, к востоку от города, в горах...
  -Да знаю я это место, - махнул рукой он, - Но как ТЫ там могла оказаться? - Морлок не на шутку разволновался, - Постой, тебе не успели промыть мозги?..
  -Мозги?.. Ну конечно! С утра до вечера слушать их проповеди... любой бы рехнулся! - смеялась девушка над его сосредоточенностью.
  -Ладно, ладно... Я понял. Ты просто приходила там в чувства... - казалось, он успокаивает себя в слух.
  -Ну да... Да в чем дело, Морлок?! - потребовала объяснений Рити.
  -Не нравятся мне эти ребята, монахи...
  -Мне тоже. И что с того?!
  -Говорят, у них под землей... целый город. Из монастыря шахта ведет прямо под горы... А еще говорят... - он огляделся и даже послушал немного, о чем говорят у костра, а потом продолжил, все так же загадочно, - Говорят, там готовят охотников, дневных охотников... Ты понимаешь?
  Верити замотала головой с довольно глупым выражением лица.
  -Есть такая каста людей - охотники. Им претит существование сверх существ как таковых. Думаю, их конечная цель - полное истребление бессмертных.
  -Но ведь это не возможно! - усмехнулась Рити, - Люди слишком слабая раса, чтобы это осуществить, даже если их будет в миллион раз больше, чем остальных...
  -Ну, ты-то это понимаешь, а эти фанатики верят в свое 'безоблачное небо', и слепо идут на смерть... Это безумие повторяется из года в год. И их не становится меньше. Конечно, истребить расу вампиров или волков им не удастся, но эти ребята очень осложняют жизнь, хочу тебе сказать. Не очень приятно, когда в твое дневное убежище приходит придурок в рясе и втыкает нож в спину...
  -То есть без каких-то личных счетов?.. Просто за то, что ты вампир?.. Я думала, в вашем мире инквизиторства быть не может... - сочувствующе покачала головой Верити, - Нет. Ничего подобного я там не заметила. Даже... больше могу сказать! Богдан ведь здоровался за руку с Бартоломеем... - она вопрошающе посмотрела на вампира, но тот лишь пожал плечами.
  -Что?.. - Морлок не понял, к чему она ведет.
  -Ну, кому лучше знать, мне или тебе? Дружат волки с монахами или нет?
  -Богдана в этом городе знают все. Меня лично не удивляет его знакомство с монахом.
  -А то, что у них такие доверительные отношения?..
  -Девочка моя, если волк здоровается с кем-то за руку, это еще не значит, что он доверяет. Ему доверяют. Это факт...
  -Вот и думай сам, почему это монах доверяет волку... - надулась Рити, не желая угоманиваться.
  -Да почему я вообще должен об этом думать?! Праведные привыкли к нормальным отношениям с людьми, вот и все, - разозлился Морлок.
  -Ладно. Забей... - девушка снова закинула ноги на спинку сиденья и попыталась расслабить мозг, - Ну их всех к черту! - весело выкрикнула она, - Знаешь, ты вот сказал, что мне неймется... Ты прав. Я даже пыталась выяснить у монахов, как обстоят дела с местной политикой... Правда не была уверена, что они разбираются в ней...
  -Ну, и как? - с улыбкой спросил он, растягиваясь, как и Рити, на двух сиденьях.
  -Оказалось, они если и разбираются, то никогда ничего на этот счет не озвучат. Самое странное, что я узнала от них - священнослужители в этом мире стоят на одной ступени с крестьянами, на последней ступени сословной лестницы! А то и ниже... У церкви нет никаких прав, никакой власти над другими. Теперь мне в принципе понятно, почему они меня не сожгли, и почему монах за руку приветствует волка! Правда, на мой вопрос 'почему с ними так не справедливо поступили?', брат Бартоломей почему-то обиделся. Думаю, вопрос оказался не по адресу...
  -М-да... - весело хмыкнул вампир.
  Девушка посмотрела на него. Ей захотелось повеселить Морлока. И она начала так, будто читает книгу о себе:
  -В общем... я влилась в этот неспешный, сказочный мир, родилась заново, открыла для себя жизнь... Когда наша война уже близилась к концу, учитель мне много рассказывал о том, какая бывает на этой земле весна, но истинно я не могла себе представить даже вполовину того, что я увидела здесь, в Зордании. А ведь это лишь одно из небольших государств, созданных отступниками более тысячи лет назад! Удивительнее всего не невиданные птицы и звери, порожденные детьми магов, и не те чудеса магов взрослых, о которых я лишь слышала... Самое удивительное здесь - эта тысячелетняя консервация средневековья... - она понизила голос под конец, а после расхохоталась. Рити была пьяна, и веселье ее было не таким уж безоблачным, но девушка насильно нагоняла на себя безумие, старалась выглядеть пьянее, чем есть, чтобы не расстраивать своим видом друга.
  -Значит, тебе здесь понравилось? - с гордостью спросил вампир.
  -Ну, как ты все и говорил, только еще лучше! - мечтательно улыбнулась она, - Люди, кстати, совсем не первобытные. Мне сначала казалось, что раз уж прогресс остановлен, развитие людей тоже должно было остановиться... Но я очень ошибалась. Многие достаточно хорошо знают физику и химию, как минимум на уровне школьника. Не крестьяне конечно, но те, кто обучался в университетах.
  -Образование можно получить только в столице, но количество факультетов немыслимое. Названия этих факультетов тоже очень интересные. Как тебе 'прикладная фаунологика'? Или 'теория демонологической борьбы'?..
  -М-да... - крякнула Верити.
  -Ну, и конечно, обычные - философия, экономика, медицина...
  -Не думаю, что они 'обычные', - не согласилась она, - Здесь все эти науки тоже наверное особенные, подчиненные специфике местного населения.
  -Возможно... - Морлок почесал затылок, - Но не думаю, что строение черепа местного кузнеца сильно отличается от черепа вашего... предположим боксера.
  -Да уж... - Верити перестала реагировать на шутки. Ее глаза то и дело закрывались, - Очень хочется спать. Я в последний раз... спала в Логове Луны, на скамейке...
  -Хм... Уложу тебя, но завтра надеюсь на подробный рассказ о том, какого черта тебя туда занесло... - недовольно проворчал Морлок.
  
  
  
  Глава 14
  Ангриф отбыл в свое княжество. До рассвета оставалось чуть больше часа. Морлок уложил ученицу спать в своей землянке, где помимо него самого ютился еще один 'бывший праведный' - волк - Гильдэр, никогда не бывавший в 'новом' мире. Но сейчас он заступал на дневную смену, и Верити свободно растянулась на подстилке из веток и соломы. Для двоих места здесь было предостаточно. Оставив Рити, Морлок вернулся к костру.
  -Слышал, нам перекрывают кислород?.. - он присел рядом с Алиасом.
  -Хороший слух. Я думал, ты увлечен беседой с бывшей подопечной... - посмеялся князь, но тень тревоги не сходила с его лица, даже когда он улыбался, - Да. Похоже, что Сальватор уже направил сюда войска. Если он послал Ангрифу письмо, значит, и Торвус получил такое же.
  -Не приходится сомневаться, что Торвус послушно перекрыл ущелье... - продолжая размышление за него, вздохнул Морлок.
  -Именно. Теперь или мы, или они... Если господин Ангриф не решится принять чью-либо сторону в ближайшее время, мы останемся в меньшинстве.
  -Козыри, князь... козыри пока еще с нами, - улыбнулся ему бывший наемник, - Кстати, чем занят теперь Эгрэджио?
  Вместо ответа князь поднял глаза, встречая высокую темноволосую красавицу, только что вернувшуюся в лагерь. Плотный военный костюм был ей к лицу. Строгий покрой его подчеркивал стройность фигуры и хорошую физическую форму. Девушка спрыгнула с коня и направилась к Алиасу. Князь молниеносно поднялся, приветствуя ее, и усадил к костру. Девушка выглядела напряженно.
  -Все в порядке?.. - Алиас явно беспокоился за свою возлюбленную все это время.
  -Я в порядке. На ОС напали. Была небольшая стычка у самых гор...- ответила девушка, глядя на огонь, - Мы потеряли троих, но пещера все равно наша.
  - Это были Имперцы? Я только что узнал... Сальватор направил их перекрыть нам пути к отступлению. Знал бы я раньше... - укоряя себя, отвечал Алиас.
  -Ты бы не послал меня туда? И что? Чего бы мы тогда добились?! - разозлилась вампирша, - Если бы мы не оказались там вовремя, Имперцы завладели бы пещерой. Тогда уже было бы не важно, с нами Ангриф, или нет...
  -Милана права, князь... - кивнул Морлок, - Ведь мы их опередили!
  -Она могла погибнуть! - взорвался Алиас, - Их могло быть больше, гораздо больше! То, что с тобой ничего не случилось, - он повернулся к ней, отчитывая, как школьницу, - это чистое везение, случайность!
  Девушка устало потянулась, не обращая внимания на его истерику.
  -Пещера наша. Добрых снов, князь... - Милана пошла в сторону землянок, но Алиас не оставил ее в покое, догнав девушку.
  -Ты так ко всему относишься, будто это... игра какая-то, будто ты неуязвима, и тебя забавляет опасность. Неужели не понимаешь, что я беспокоился за тебя?..
  -Понимаю, Алиас. Я все понимаю! Ты говоришь со мной, как с девчонкой! Ты считаешь меня несмышленой, слабой и трусливой? Быть может, ты хотел бы, чтоб я была именно такой, но я - это я, а не Кристина!
  Князь сдержал свою руку, чтобы не дать вампирше пощечину, но Милана заметила этот порыв, это желание в его глазах.
  -Только посмей прикоснуться ко мне... - прошипела она, сверкнув зеленоватыми глазами, - Только посмей...
  Но князь и не думал причинять ей боль. Он повернулся и зашагал прочь, не в силах скрыть разочарование. Разочарование в себе самом, в своей глупой надежде. Он понимал, что Милана права. Теперь он даже смог себе в этом признаться. Сила Миланы и ее уверенность в себе, даже агрессивность... все это было так не похоже на ту, которую он любил когда-то, на смертную девушку из 'нового' мира. Именно эти качества он так ненавидел в Милане. Хоть это и не мешало ему в тайне восхищаться ее храбростью, но Алиас будто был слеп. Он не желал принимать такую Милану... За что и платил теперь.
  
  Днем лагерь был очень тих. Верити проснулась еще засветло и испугалась такой необычной тишины. Ночью она едва уснула под разговоры и хохот, но теперь девушка слышала собственное дыхание. Временами храп Морлока перебивал тишину, а затем все снова погружалось в небытие. Наконец она услышала треск веток. 'Значит, кто-то на поляне все же есть!' - перевела дух Рити. На ночной режим ей приходилось настраиваться заново, и пока это не совсем получалось. Девушка повалялась еще немного, но уснуть так и не смогла. Вдруг испуг прострелил сердце. Скельтика нигде не было! 'Когда я засыпала, он был рядом, почти на голове у меня спал... Где же он?! Черт, только бы не... Там же волки! Черт!' - Верити выскочила из землянки пулей. Яркое солнце больно резануло по глазам. Девушка плотно заложила брезентовую дверь, чтобы к Морлоку не пробился свет, и бросилась на поиски зверька. Лагерь был мертвецки тих, но не опустел. Военные и несколько волков охраняли территорию днем, говорили в полголоса, трепетно оберегая сон старших. Девушка пробежалась по деревне, но скельтика нигде не было, а солдаты косились на нее в недоумении. Некоторые вообще не застали ее появления в лагере, и видели впервые. Верити прошла весь лагерь вдоль и поперек, и остановилась у кромки леса. Отсюда было видно, как двое меж кустов бродят в противоположные стороны, - волки 'сканировали' окрестности. Разговор с волками не был пределом ее мечтаний, но волнение было так велико, что Рити и не вспомнила о личной неприязни. Девушка решительным шагом направилась к ним.
  -Что-то потеряла?.. - высокий, немного сутулый парень выпрямился, разглядывая ее с ног до головы.
  -Да. У меня тут убежала ручная белка... ты случайно ей не позавтракал? - Рити пришлось поднять голову, чтобы видеть его глаза.
  Волк криво улыбнулся.
  -Белок здесь не видел... - бросил он, возвращаясь к службе.
  -Да ну, это не совсем белка, это, как его... Скельтик! - она пробежалась за ним по лесу. Парень резко остановился, услышав ее движение, и Рити врезалась в спину волка. Тот придержал девушку за плечи, заглядывая в лицо.
  -Ты вообще, кто такая?.. - нахмурился он.
  -Эй-эй... - Верити отбила его руки и шагнула назад, - Я своя! С Морлоком я. Спокойно...
  -А я спокоен... - презрительно фыркнул волк в ответ, - Только не вздумай шуметь тут до заката. И скельтика своего привяжи, если он такой драгоценный...
  -Ничего другого от волка и не ждала... - буркнула девушка, возвращаясь к поляне.
  Она села к главному костру, не обращая внимания на солдат вокруг него. Она думала о том, что спасенный ею зверек погиб так, как предначертано ему было судьбой - в пасти волка. Настроение теперь было паршивое, да и голова раскалывалась после ночной гулянки. Верити хотелось есть... Девушка начала жалеть, что покинула монахов. 'Они меня недолюбливали... А кто здесь меня обожает? Я и так никому не нужна... Те хоть кормили. Работа со скотом - дрянь, но я хоть знала, чем могу быть полезна. Знала, что что-то делаю. А здесь?..' - ее депрессию усилил запах еды из котелка. Солдаты варили на ужин похлебку на мясном бульоне. Верити оглядела мужчин. Никто на нее не обернулся. 'И здесь чужая...' - едва не заплакала она. Когда начали разливать по мискам, один из старших офицеров, сел прямо рядом с Рити и стал с аппетитом уплетать свою пайку. Девушка невольно заглянула к нему в тарелку.
  -У! - с набитым ртом пробурчал он удивленно, будто только что заметил рядом с собой девушку, - Ты не ела еще? - спросил он, когда проглотил, - Вон, под тентом, на столе тарелку возьми. Соловей! - прикрикнул он на парня, стоявшего на раздаче, - Поухаживай, что ли, за дамой... Сами жрете, а девчонка не...
  -А сам-то не жрешь что ли?! - усмехнулся над ним кто-то из офицеров.
  -Да, кстати! Взял бы сам и налил... - поддакнул Соловей.
  -Спасибо, я сама справлюсь! - прервала их спор Верити.
  Она пошла к столу под брезентовым тентом, про себя радуясь, что ошиблась, что ее все-таки узнали! 'Хоть здесь не совсем чужая...' - вздохнула она облегченно. С полной миской наваристой похлебки и куском хлеба в руках Верити села и замерла, в ужасе о чем-то размышляя.
  -Ты чего?! Э-эй... - офицер помахал рукой у нее перед носом, - Все свежее, кушай, не обляпайся. Не отравишься точно! - смеялся он.
  -А из чего варили?.. - Рити перевела на него взгляд, и даже старого офицера напугала своим таинственным оцепенением.
  -Соловей! - с претензией окликнул он повара.
  -Я!
  -Из чего варили?
  -Дык... кролики, вроде... А чё?..
  -Ни 'чё', а 'так точно', солдат! Чё за манеры?.. - проворчал офицер, - А ты чё? Кониной что ль отдает? - попытался он прояснить испуг Верити.
  Девушка открыла рот и увидела волка, идущего к ним. В руках у него бился и стрекотал льняной походный мешочек. Волк бросил его девушке. Скельтик с визгом выпрыгнул из мешка, едва не угодив в костер. Сделав несколько кругов, зверек успокоился и наконец признал хозяйку, забираясь к ней на плечо с тихим, ласковым стрекотом.
  -Спасибо! - опомнилась Верити, крикнув вслед уходящему волку, но тот даже не оглянулся.
  -Эт чего такое у тебя? - заинтересовался офицер, протягивая грязный палец зверьку.
  Скельтик не испугался и даже позволил почесать себя за ухом, но Рити чувствовала, как маленькие коготки впиваются ей в спину.
  -Местное чудо природы. Я его искала все утро... вот подумала, что из него суп уже сварили, - посмеялась она.
  Офицер тоже рассмеялся после недолгой паузы. Ему потребовалось время на осмысление.
  -Да не-е-е... Мы из сомнительных зверьков еду не готовим... Да, Соловей?!
  -Так точно, капитан! - отозвался повар, тоже улыбаясь.
  -Во! Молодец, Соловей!
  -Это здорово... - выдохнула Рити, отпуская тревогу, - Да он и не сомнительный, вообще-то! - тут же заступилась она за скельтика, - Нормальный лесной зверек. Только сладостями питается. Их дети местные придумали.
  -Дети?.. - крякнул капитан.
  -Ну да. Дети магов, местные.
  -Всыпать бы этим детям... - он закурил самокрутку, и Скельтик укрылся от горького дыма в волосах Верити.
  -За что?..
  -За издевательство такое... над природой-матушкой.
  Рити улыбнулась ему.
  -А тебя кто придумал? - почему-то спросил он.
  Девушка округлила глаза.
  -Живучую такую... - продолжил он, поясняя свой вопрос.
  -Да я же с вами из одного города... - все еще улыбаясь ответила девушка, приступая к еде.
  -Да знаю. Но ты ж, вроде бы как человеком пока ходишь. Как не сожрали-то до сих пор... ума не приложу, - пожал он плечами.
  -И я не приложу... - Рити грустно вздохнула, - Не знаю даже, зачем...
  -Да разве ж это плохо?! - закашлялся офицер, - Чудная ты...
  
  
  Летом темнело долго. Верити извелась, пока дожидалась пробуждения Морлока. Сумерки были слишком светлы для вампиров. Девушка решила вернуться в землянку, проверить, спит ли учитель. Осторожно проникла в темноту, чтобы не впустить дневной свет, нащупала подстилку, сапог Морлока, его ногу...
  -Ну что ты лазаешь туда-сюда... - проворчал вампир пошевелившись.
  -Ты уже не спишь? - обрадовалась Рити, укладываясь рядом с ним на солому, - Невозможно долго время тянется...
  Морлок молчал, просыпаясь, глубоко вдыхая запах девушки, плечом чувствуя ее тепло... Он нащупал в темноте ее руку.
  -Не можешь придумать себе занятие? Могла бы начать с пробежки... Форму смертным надо поддерживать всегда.
  -А я так и сделала! - расхохоталась Верити, выдергивая от него ладонь, чтоб схватиться за живот.
  -Что ты сделала? - вампир улыбался ее веселью.
  -Начала день с пробежки... по лагерю... Эта... радиоактивная белка... смоталась в лес... - Рити еле давила слова сквозь смех, - Я бегала, искала ее везде... - наконец отдышалась она, уткнувшись лицом в плечо учителя.
  -Далеко бегала? - обеспокоено спросил он.
  -Да нет, в пределах лагеря. Не волнуйся...
  Вампир потянулся. Спина затекла от жесткой подстилки.
  -Ладно, пора вываливаться наружу... Кое-кто тоже хочет поспать.
  -Кое-кто? - Верити не услышала ответа, и, вслед за учителем, выбралась из землянки. После нос к носу столкнулась с тем волком, что помог ей найти скельтика, но был так не дружелюбен.
  -Это Гильдэр, - Морлок представил ей волка, - Сосед наш с тобой.
  Верити кривовато улыбнулась Гильдэру. Тот вообще не утруждал себя знаками внимания, а просто сложился пополам и скрылся в землянке.
  -Милый парень... - девушка состроила гримасу.
  -Не принимай на свой счет. Волки есть волки... - пожал плечами вампир, - Идем.
  
  Верити заметила, как посвежел воздух с наступлением темноты. Ночь была довольно холодной. Запах костра оттого казался еще уютнее. От прохладного морского ветра мысли девушки окончательно прояснились. Вспомнился Тэармон, его испуганное лицо... Рити испытала отвращение к нему в тот момент, когда поняла, что маг трусит. Но теперь ей стало не по себе. 'Конечно, трусость - не лучшее качество, но разве он виноват, что слаб? Он просто хорошо знал свои возможности и... не слишком на них рассчитывал, - подумала она, - И ушел он потому, что хотел спасти семью... Со мной был едва знаком, а в городе остались его дети, жена... Нет, он все-таки скотина! Почему нельзя быть просто верным мужем? Морочит девкам голову... Нет, мне его жаль. Эрвин слаб...'
  -Ну, что я могу тебе сказать, Верити... - Морлок прощупал ее мышцы, - Мало чего осталось от твоей подготовки, от твоей физической оболочки... Кома сказалась наверное. Мышцы совершенно атрофированы! Надежда только на сыворотку в твоей крови...
  -Не волнуйся, я восстановлюсь, - беспечно махнула Верити.
  -Ты не понимаешь. Во-первых, - у нас нету столько времени, сколько было тогда... Во-вторых - к схватке с имперцами ты совершенно не готова. Совсем другие правила, другое оружие... другая сила. Не многие вампиры могут тягаться с наемниками... не то, что смертные.
  -Ты собираешься списать меня со счетов?.. - прищурилась девушка, глядя ему в глаза, - Или эта твоя речь должна меня взбодрить перед боем?
  -Я пытаюсь тебе вдолбить ум, а он все через другое ухо выходит... - вздохнул вампир.
  -Я все прекрасно усвоила. Наемники, имперские воины... такие, как ты... Ведь ты был одним из них? - Рити обошла его вокруг. Они стояли на тренировочной поляне, недалеко от костра, и свет факелов плясал на их лицах.
  -Да, я был наемником.
  -Вот видишь, я все знаю... - улыбнулась она.
  -Ты ничего не знаешь! - разозлился Морлок. Он подпрыгнул с места, растворившись высоко, в ветках деревьев, за ними... За спиной ученицы он свесился с дерева, вниз головой, ногами укрепившись на стволе кедра, и накинул капроновую удавку ей на шею. Верити свернула голову на бок, чтобы открыть кровоток, но не смогла определить положение вампира за спиной, пытаясь бить дерево 'по ногам'. Вампир отпустил ее и через голову прыгнул обратно на поляну, приземляясь на обе ноги.
  -Ни-че-го... - грустно констатировал он, - Даже того, чему я тебя учил...
  -Хватит драматизировать, Морлок! Нападай, в конце концов! Для начала можно и открытый бой повторить... Уловками вашими займемся потом.
  -Не думаю, что открытый бой тебе пригодится вообще. Его не будет, Верити! Кто будет выдавать себя, если можно свернуть тебе шею по-тихому?! Наемники убивают любым доступным способом, как я и говорил тебе когда-то... они бьют не для того, чтобы подраться, причинить боль... бьют, чтобы убить.
  Первый пар сошел с девушки. Она отвернулась, глядя в сторону костра.
  -Какие твои предложения?.. - подавленно отозвалась Рити.
  -Тебе нужно освоить оружие. Хотя бы одно... и шансов выжить станет больше, чем ноль...
  -Не знаю, как с математикой у тебя было в этом 'универе', но с родной речью точно беда... - посмеялась над учителем Верити, - Давай уже начнем работать...
  
  Глава 15
  -По ходу пьесы ты вспомнишь и ближний бой. Как бы сильно тебя не зацепило, ты не можешь забыть все бесследно.
  -Боюсь, что могу... Морлок, о той ночи, в Логове Луны.
  -Я слушаю тебя.
  -Не имеет значения, как я оказалась там. Важно, что я встретила там Орена... А может, он сам меня нашел... - Верити задумалась, медленно наворачивая круги по поляне.
  -Зачем ему тебя искать?
  -Ты понимаешь, он... был в курсе последних событий и, как я поняла, этот волк давно мечтал мне отомстить.
  -За что? За что отомстить, Рити, я ничего не понимаю. Что за события и что...
  Девушка подошла к учителю и подняла на него глаза.
  -Морлок, ОН отказался от меня, отрекся, при всех, не убил лишь из лени, просто, чтобы оставить меня мучаться всю оставшуюся жизнь за то, что я не приняла его сторону...
  -Грэг? Ты уже встречала его здесь? - вампир вздохнул, - Объявил тебя 'брошенной игрушкой'?.. Я все равно не понимаю, какое дело до тебя Орену.
  -Ведь он все это время не мог, не имел права, боялся... А тут, такая удача! Я осталась без покровительства. Думаю, он хотел отомстить за свой страх, за все те минуты, когда он сжимал кулаки до бела, но не мог вцепиться мне в горло...
  -Надо полагать, что драться ты с ним не стала?.. - он искоса взглянул на нее.
  -Я испугалась. Я бежала, пока были силы. Я... больше не воин. Я позорно бежала. Если бы не конь со своей чертовщиной... В нашем мире я никогда бы не побежала от врага, ты же помнишь. Я всегда принимала бой. Что-то случилось со мной...
  -Верити, что ж ты несешь?! Какой бой с волком? О чем речь?! Ты рехнулась или память отшибло? Ты никогда не вступала с ними в бой. Это для тебя самоубийство. То, что ты испугалась, не говорит о том, что что-то с тобой не так. Напротив, значит мозг еще правильно работает, и инстинкт самосохранения не атрофировался.
  Девушка покачала головой, не соглашаясь с ним.
  -У меня не было выбора, принимать бой или нет, Морлок. Это была верная смерть. В лесу, один на один. У меня не было шансов, но драться нужно всегда, до последнего...
  -Что произошло в итоге? Где он сейчас?
  -Кормит червей. А жизнью я обязана своему коню... - грустно усмехнулась Рити.
  Морлок молчал с минуту, копаясь в памяти.
  -Где сейчас тот конь? - продолжил он, наконец.
  -В конюшне... - девушка недоуменно пожала плечами, - Только не спрашивай, откуда он взялся, ладно?..
  -А я и не собирался спрашивать. Я прекрасно знаю, что это за существо. Не уверен только, что... для тебя это безопасно.
  -Как видишь, только с ним и безопасно. Не беспокойся за меня. Если я правильно понимаю, ему приказали беречь мою жизнь, и он беспрекословно выполняет этот приказ.
  -Будем надеяться, Рити...
  Морлок снял с пояса прямой меч и протянул девушке.
  -Да в нем кило три, не меньше... - Рити держала его двумя руками перед собой, и руки заметно подрагивали от тяжести.
  -Ничего. Потренируешься с этим, позже я найду для тебя что-нибудь подходящее.
  -Даже не представляю... Что мне делать-то с ним? - засмеялась Верити, глядя на учителя, - Махать во все стороны, пока руки не отсохнут?.. Это безнадежно, Морлок. Давай придумаем что попроще. Лук и стрелы, метание ножей, что-нибудь в этом духе...
  -Ты себя недооцениваешь... - снисходительно улыбнулся вампир, - Для начала можешь 'помахать им во все стороны'.
  Верити заложила меч за плечо и сделала пару махов, с правого плеча, с левого, затем попыталась замахнуться над головой, но меч едва не выскользнул из рук, перевесив за спиной. 'Когда уже этот позор закончится?!' - выдохнула Рити, но, оглядевшись, не нашла Морлока. Вскоре он вышел из-за деревьев с длинной прямой палкой в руках.
  -Итак, палачом тебе точно не стать. Давай попробуем поработать над другой техникой.
  -Ты опять надо мной смеешься?
  -Забудь. Куда бы ты стала бить, будь у тебя в руках не палка, а, скажем, Катана? - он встал перед ней ровно, предлагая показать на себе.
  Девушка ухватила палку поудобнее и медленными махами коснулась его ключицы, внешней стороны бедра и уколом ткнула в живот.
  -Объясни свой выбор... - спокойно попросил Морлок.
  -Катана - штука достаточно острая. При сильном ударе, я бы прорубила бы ей достаточно глубоко. Ключица, потому, что башку бы на половину как минимум отсекла. Если нет - там артерия. Все равно какая-то потеря сил.
  -'Наполовину'? Это интересно... Потом расскажешь мне, зачем тебе такое изуверство... Дальше.
  -Здесь, - Рити похлопала себя по бедру, - мышца. Я бью, ты отклоняешься, либо сгибаешься... Протыкаю... - она снова ткнула его палкой в живот, но выглядела совершенно растеряно.
  -Зачем?.. - с улыбкой поинтересовался вампир.
  -Я не знаю, Морлок, ну что ты надомной издеваешься?!
  -Ну хоть какая-то логика, Рити... Хоть что-то ты должна думать, когда бьешь?..
  -Я поняла, что все это бред. Что наполовину голову не рубят, что на порезанную мышцу и на проникающее ранение в живот вампиру насрать... Но у меня других мыслей нет.
  -Ясно, - он забрал у девушки палку,- Давай для начала вспомним о здравом смысле и не будем 'щекотать' вампиров сомнительными издевками. Решила рубить башку, - руби! - он прямой рукой поднес оружие к шее Верити, уложив его ей на плечо, - Прямой угол и никак иначе. Однако я могу сделать такой мах мечом, а вот ты навряд ли. Вспомни, ведь есть еще и позвоночник, который нужно перерубить! Энергии легкого меча не хватит на такое. Надеяться на его безупречную заточку я бы не стал. Значит... - он жестом предложил ей продолжить фразу.
  -Значит, начинать рубить надо с позвоночника... - тихо отозвалась Рити.
  -Верно. Еще кое-что. Если в руках твоих легкий меч, забудь о махах вообще. Резать, вонзать на прямую, но только не махать им как булавой. Итак, поскольку нам надо резать, движения будут совсем другими, - он протянул девушке палку, - Как бы ты это сделала?
  -Опять... - хныкнула Рити, понимая, что снова будет выглядеть посмешищем.
  -Давай, давай, - подбодрил ученицу вампир.
  Верити начала работать телом, сопровождая движения 'меча' своими движениями. Она 'подрезала' Морлоку грудь, полоснув по ней прилегающим касанием, на обратном скольжении - горло.
  -Неплохо. В самом деле, Рити, неплохо! Я даже прощу тебе бесполезное царапанье одежды на груди. Здесь оно вполне оправдано.
  Девушка перевела дух, неуверенно улыбаясь.
  -Следи за тем, чтобы выпад и сам удар не нарушали твое равновесие, чтобы, как ты сейчас продемонстрировала, тело работало на тебя. Скрутилась в спираль - выстрелила, как пружина обратно. И так всякий раз. Все движения должны быть продуманы на шаг вперед.
  -Грубо говоря, что я буду делать после удара, я должна представлять четко.
  -Да. И ни одного необдуманного, спонтанного удара. Лучше выждать, чем пороть горячку.
  -В теории понятно, но как...
  -А 'как' отрабатывается на практике. Ты будешь заниматься самостоятельно, работать над своим телом.
  -Одна?!
  -Одна, Рити, - он кивнул, - Проработай несколько отдельных ударов. Их я тебе покажу, как и 'выход' из них. А дальше... Ты составишь серию. Когда будешь готова показать ее мне, я проэкзаменую.
  -По-моему ты меня переоцениваешь, Морлок, - нахмурилась Верити.
  -Просто ты себя не-до-о-це-ни-ва-ешь... - протянул вампир с издевкой.
  -Хватит давить на мое самолюбие!
  
  Тренировка продолжалась пол ночи. С непривычки Верити вымоталась очень быстро, но Морлок не давал пощады ее телу, заставляя вновь и вновь уворачиваться от ударов.
  -Морлок, ну хватит! Я больше не могу! - взмолилась девушка, пропуская удар палкой по ребрам.
  -Времени слишком мало! Ты должна стоять на ногах уверенно уже сейчас! В любой момент... - учитель замахнулся, но замер, прислушиваясь, оглядывая лес.
  -Что?! - Рити вздрогнула.
  Вампиры на поляне так же затихли, тревожно озираясь.
  -Ну вот, кажется, началось... - Морлок со злостью отшвырнул палку.
  Они пробежались до главного костра. В лагере объявили общий сбор. Люди носились, сшибая друг друга в суете. Проснулись и построились солдаты и волки. Алиас громко спорил с Миланой. Морлок подвел ученицу к военным и вверил ее капитану.
  -Не высовывайся, возьми оружие, но не лезь на рожон. Стреляй только когда припрут, - впопыхах наставлял он, - Ради бога, не лезь вперед, что бы ни случилось... Поняла?..
  -Да! - как можно четче отвечала Рити, глядя на него испуганно.
  -Мне пора.
  
  Воины двинулись во тьму леса. Погасли костры. Отряды рассредоточились по периметру, вытянулись в шеренгу, прочесывая лес. Отряд людей из 'нового' шел завершающим, для зачистки. Почти сразу стал слышен шум борьбы, и первые короткие всполохи осветили лес на мгновения. Враг подошел так близко! Бойцы ОС не паниковали, но волнение сжимало сердца. Имперские наемники оказались на шаг впереди, провели разведку и подобрались вплотную незаметно. У повстанцев же не было сейчас преимуществ. Никто даже примерно не представлял себе численность войска противника! Через несколько минут боя стало ясно одно - наступление имперцев шло вдоль всей восточной границы города, начиная от захваченной пещеры, вплоть до главной дороги в Нодегарм. ОС зажимали в кольцо.
  Верити ехала верхом, испуганно озираясь в темноте, вздрагивая от вспышек. Ее отряд остановился по приказу и ждал, что вот-вот начнется отступление. Девушка сжимала рукоять пистолета, готовая разрядить обойму в любого, кто появится перед ней, но из глаз катились слезы. Этот бой заставил вспомнить ее о прошедшей войне, и о том, как Рити мечтала, что скоро все закончится, и она с ужасом будет вспоминать, что происходило на ее глазах. Сейчас Верити поняла, что ЭТО не закончится никогда. Она снова в эпицентре смертоносной бури, снова земля усеяна телами и пеплом, снова эти безумные глаза солдат... эхо выстрелов и свист огня...
  -Э-гей! Тьма подвалила! Вперед!!! - услышала она голос капитана.
  Девушка двинулась вместе со всеми, но без конца оглядывалась, надеясь увидеть темных. Всадники и пешие фигуры выплывали из серой дымки, проносились мимо, вперед, к линии фронта, бросались на имперцев. Наемники встретили их воздушную атаку огненными шарами и тучей стрел. Где-то сверкнула молния. Рити увидела князя в рукопашной схватке. Недалеко билась Милана. Первые прорывы линии обороны, - и первые бессмертные солдаты из армии Сальватора приблизились к смертному, но вооруженному, отряду зачистки. Автоматные очереди рокотом пронзили лес. Верити чуть придержала коня, подавшегося назад от выстрелов. Она старалась поймать хоть кого-то на мушку, но имперские вампиры двигались молниеносно. Когда несколько из них пали под пулями солдат, остальные, подобно шаровым молниям стали бросаться на людей. Капитан едва успел вдохнуть, но выдохнуть уже не смог. Наемник рассек пополам его тело, появившись перед человеком внезапно. Имперцы прыгали сверху, появлялись из ниоткуда. Солдаты палили в воздух, поддавшись панике. Рити глубоко дышала, ожидая, что вот-вот настанет ее очередь. Она бешено металась взглядом меж деревьев, стараясь сосредоточиться и поймать цель, но тщетно. Бафомет взревел, поднимаясь. Он отразил удар, сбив летящего на Верити врага. Общий шум усилился, и девушка поняла - к имперцам тоже прибыло подкрепление! Она огляделась. Солдат вокруг нее осталось не много. 'Чего же он ждет?!' - злилась Рити на князя.
  -Отступаем!!! - будто услышав ее мысли, объявил Алиас, не прекращая схватку на мечах.
  Но воины ОС не торопились сдавать свои позиции. Милана парила вдоль фронта, орудуя двумя короткими мечами. Морлок ломал волков недалеко, за кустами. Рити слышала как хрустят кусты и кости, и комментарии учителя слышала тоже отчетливо, так что спутать его с кем-то было сложно. Не видя при этом почти ничего, девушка уже почти научилась ориентироваться по слуху. Впереди, прямо перед Бафометом, кто-то свалился, почти рухнул с дерева, явно неудачно приземлившись.
  -Свой или чужой?.. - прошептала Рити в растерянности, направляя в темноту пистолет.
  Конь подался назад. Ни секунды не думая, девушка спустила курок. Вампир взревел и с места рванул вверх, на нее. Он был ранен в плечо, и скорость заметно снизилась. Рити успела положить ладонь на холку коня, чтобы тот пригнулся, и в брызги разнесла голову имперцу.
  -Назад!! - гортанно повторил приказ Алиас, и ОС начали отступление.
  Солдаты пятились назад, но не бежали, а прикрывали других. Праведные оборачивались в свои тотемы, и вскоре лес наполнился разнообразным зверьем. Здесь были и птицы, и медведи, и тигры, и ягуары, и даже пантеры. Лошади, змеи и волки, помимо братьев оборотней. Тьма не спешила перекидываться, хоть так и было проще затеряться в лесу. Темные отступали пешком, огнем прикрывая ОС. Солдаты смекнули, что пора уносить ноги и перешли на бег. Только Верити не торопилась. Она заметила кого-то в рядах Тьмы, совсем близко. Высокая фигура, громко и забористо матерясь, рубила головы приступившим к зачистке волкам. Рядом с мужчиной тех же волков поливали огнем темные маги. Верити поглядывала назад, понимая, что вот-вот отстанет от своих и никогда их потом не найдет, но душа тянула ее остаться здесь. Бафомет нервничал и топтался на месте. Еще немного, и он сам понес бы ее прочь, не дожидаясь ее решения, но вот темный обернулся. Он был достаточно близко, чтобы девушка видела его глаза. В его взгляде Рити уловила испуг. В следующий миг девушку оглушил рев летящего на нее волка. Опрокинув Верити на землю мощнейшим ударом, хищник приземлился на нее, придавив лапами к земле. Пистолет она выронила еще до того, как упала, и теперь готовилась встретить страшную смерть, страшнее которой могло быть только то, чего Рити избежала в родном городе - смерть от ядерной волны. Кто-то прыгнул на спину волку, перехватил его морду и пережал шею. Верити увидела сильные руки, ломающие зверю шейные позвонки. Когда волк обмяк, его тело стащили с девушки.
  -Вставай! - довольно злобно послышалось со стороны спасителя.
  Верити вскочила на ноги, нагнулась за пистолетом. Мужчина закинул девушку в седло. Верити запомнила этот короткий миг, когда его руки подхватили ее под плечи. Теплые, сильные руки, такие родные...
  -Грэг, я не хотела быть тебе... обузой... - вздохнула девушка.
  -Прочь отсюда! Убирайся! - вампир треснул ладонью по заду Бафомета, и конь устремился сквозь удушливый дым, в темноту Нодегармского леса, снова унося Рити от Грэга все дальше с каждой секундой.
  
  Глава 16
  ОС отбила еще одно наступление уже на территории лагеря, и двинулось дальше вглубь княжества, через поля. В преддверии рассвета Имперцы не смогли преследовать ОС. Повстанцы выбрали для убежища замок первого здешнего князя Шандора. Позже и Тьма присоединилась к ним. И те и другие понесли огромные потери, и теперь их будущее зависело от правильной стратегии. Еще одного отступления им было не пережить.
  На башни выставили двух уцелевших снайперов. В просторных подвалах замка расположились для сна вампиры. В каминном зале началось собрание. На верхних этажах замка оказывали первую помощь раненым.
  Верити сидела на зеленой лужайке перед крыльцом. Здесь солдаты разбили несколько палаток и уже разжигали костер. Девушка сидела чуть в отдалении. Бафомет безмятежно стоял рядом, лениво пощипывая траву. Рассветный туман полз с полей. Небо бледнело. В воздухе стояла гарь, так знакомая Верити... Она была горька и пахла смертью. 'Но ведь не все же равно тебе... Иначе бы не спас... - девушка прижимала колени к животу, сводя себя с ума этими мыслями, - Ты ведь за меня испугался! Что же мешает нам быть вместе? Что тебя останавливает? Я не верю... не верю, что ты просто потерял интерес. Этого не может быть...' Она почувствовала, что Бафомет склонился к ней. Он прошелся влажной от росы мордой по уху и шее Верити, и остановился на плече. Девушка обняла его за шею, приложилась губами к теплой шкуре.
  -Я не знаю, что могу для тебя сделать... - прошептала она, - Даже не знаю, кажется мне, или ты и в самом деле понимаешь меня с полуслова... Только надеюсь, что смогу отплатить тебе такой же преданностью, и так же смело буду защищать тебя... если придется... Ты потрясающее существо.
  
  Когда солнце вышло из-за горизонта, Верити почувствовала, как слипаются глаза. Она отвела коня, распрягла его и отправилась в замок. В зале уже никого не было. Алиас и его приближенные спали внизу. Тьма, вероятно, пребывала там же. Наверху были раненые, в княжеских спальнях забрали ставнями окна. Девушка решила остаться у камина. Хотя огонь в нем еще не разводили, и от сырой золы несло горечью, Рити уснула рядом с ним, в большом кресле, свернувшись калачиком. Ей не снились сражения, не мерещился Грэг, не слышались стоны раненых. Ее сон был глубокий и пустой. Слишком много событий, слишком много сил потрачено, много раз сегодня заходилось сердце Верити.
  
  Когда из города пришли вести о захвате крепости Нодегарма имперцами, Рити еще спала. Солнце мучительно медленно приближалось к горам Кваренса. Внизу, в подземелье шли громкие споры, но здесь, в зале было еще тихо. С железным скрипом отварилась старая дверь. Грэг шел от подвальной лестницы. Ему надоело слушать пустые разговоры. Для себя и Тьмы он давно все решил, и сейчас ему скучны были споры праведных о том, стоит или не стоит проводить разведку боем, и чем закончится осада крепости... Вампир вышел на середину каминного зала, шаркающим, ленивым шагом. Улица была еще опасна. В зале царил полумрак. Замок слишком долго пустовал, и от его стен веяло холодом. Грэг сунул руки в карманы и огляделся. Он заметил спящую девушку в углу у камина, отвел взгляд, но что-то все же заставило его подойти и разглядеть получше. Кто она, Грэг знал и отсюда, но как она изменилась... Вампир сделал несколько шагов и остановился на расстоянии. Скельтик синей масти свернулся клубком на спинке кресла, но спал слишком чутко и мог поднять шум. Верити спала безмятежно. Чуть тронутые золотом, светлые локоны струились по алому бархату потертого подлокотника. Бледные тонкие руки раскиданы в стороны, белая рубашка расстегнута почти до самой груди, так, что можно было разглядеть, где начинается самая нежная и чувственная ее часть. Но Грэг отвлекся от изучения ее прелестей, и вгляделся в лицо Веритас. Чистое, светлое, где-то такое же детское, но все больше утонченное и строгое, лицо взрослой девушки, и настоящей красавицы... Рити пошевелилась, и Эгрэджио поспешил убраться, пока она не открыла глаза.
  
  Вампиры поднимались наверх, собираясь здесь, и вскоре в зале начался такой шум, что Верити не могла не проснуться. 'Неужели я проспала до заката?!' - подивилась на себя девушка. Живот затянул жалобную песню. Рити вышла во двор, и как раз вовремя, - солдаты заканчивали ужин. Небо уже померкло, хотя на горных вершинах еще лежала голубая полоса. Скельтик хрустел яблоком. Девушка подумала о том, что после надо будет бежать кормить Бафомета, ведь то, что она бросила ему утром, едва ли могло насытить его. Но, увидев Морлока на крыльце, Рити позабыла даже о собственной трапезе.
  -Сиди, сиди, ешь! - учитель остановил ее жестом, когда девушка собиралась броситься к нему.
  -Ты в порядке?! - вполголоса крикнула она, потому что вампир уже был рядом с ней через секунду.
  -В порядке, - бросил Морлок, - Ты как? Почему отступила не сразу?
  -Не знаю... заблудилась, замешкалась... Все было так... призрачно, сумбурно. Я же ничего почти не видела. Не то, что вы... Я чуть с ума не сошла, Морлок!
  -Привыкай.
  -К чему?!
  -К темноте. В ночном городе видимость, конечно, была лучше, чем в ночном лесу... Но тут уж ничего не попишешь, Рити. Вампиры будут драться только ночью. Так уж получилось... - он шутливо пожал плечами.
  -Что там? Что говорят? Какие планы теперь? Не будем же мы сидеть и ждать следующей атаки?..
  -Не будем, - вздохнул он, кивая, - Сальваторовцы захватили город.
  -Нодегарм?! Когда? Как?.. - девушка поставила тарелку на траву.
  -Вместо того чтобы нас преследовать, они хапнули город, благо он был фактически пуст. Из ОС там оставались только волки.
  -Богдан?.. - тихо произнесла она.
  -Богдан... - кивнул вампир, скорбно опуская взгляд.
  -И... что же теперь?
  -Для начала будем строить оборону. Когда закончим, начнем готовиться к штурму городских ворот. Так что... есть у нас с тобой время на тренировку. А пока, передохни, приди в себя... - он оставил девушку, присоединяясь к тем, кто занялся защитными сооружениями.
  
  Верити не считала, что имеет право на отдых, но все же воспользовалась свободным временем, чтобы навестить коня. Огромная княжеская конюшня почти пустовала. Здесь кроме Бафомета было лишь шесть лошадей. Одна из них принадлежала Милане, другая Алиасу, третий строптивый жеребец - Грэгу, остальные использовались для поставок продовольствия, оружия, служили транспортом для гонцов. В общем, выходило, что Верити на особом положении, раз имеет такую роскошь, - собственного коня, но пока никто не выражал по этому поводу своего недовольства.
  Несколько факелов потрескивали вдоль денников. Верити вошла к Бафомету и вывалила перед ним мешок яблок.
  -Солдаты днем насобирали. Надеюсь, ты их любишь?.. - она отошла в сторону, наблюдая за конем.
  Бафомет с удовольствием уплетал фрукты, позабыв о несвежем сене, как о страшном сне.
  -Морковь была бы больше кстати, но где сейчас ты ее найдешь... - услышала Рити за спиной, и не сомневалась ни секунды, что это Грэг. Она обернулась, но не знала, что ответить.
  -Морковь?.. - растерялась девушка, боясь, что если заговорит на другую тему, он тут же исчезнет снова, или прогонит ее.
  Вампир вошел в денник, оглядел коня и поднял одно из яблок.
  -Ты решила его искусить?.. - улыбнулся он, - Он ведь влюблен в тебя, как Адам...
  -Он Адам?.. - улыбнулась Рити в ответ, боясь взглянуть на него, - А я значит Ева?
  -Хмм... Тогда я бы взял себе роль искусителя, - задумчиво ответил Грэг, явно думая не об этом.
  'Отлично справишься с этой ролью, соблазнишь, и человек, искушенный тобой, будет обречен на вечные муки... Нет! Не надо этого говорить...' - мучительно подбирала ответ девушка, но сдержалась и промолчала. Вампир вышел и встал в свете факелов, будто зная, что пляски огня на его лице сводят Верити с ума. 'Что он пытался сказать?.. Неужели намекает на секс? Соблазнить, искусить... Я думаю о том, что хотела бы слышать... Надо отвлечься. Мне все равно. Я не понимаю. Пусть считает меня глупой и недогадливой. Я не хочу, чтобы это оказалось правдой. Ведь... просто секс... Я умру, если он убедит меня в том, что не любит!' Бафомет окончил трапезу. Верити поднесла к нему уздечку, но конь фыркнул и боднул ее, отталкивая от себя. Девушка хорошо помнила, на что он способен в гневе, но все же повторила попытку надеть уздечку. Спаситель и друг сдался, но тепло Грэга за спиной, заставило ее руку дрогнуть. Вампир перехватил уздечку и зашвырнул через перегородку, в соседний денник.
  Грэгори []
  -Что ты делаешь? Я не могу... - Рити замолчала, глядя, как Грэг надевает плетеный шнур на шею Бафомета.
  -Можешь, - отчеканил он, - Достаточно поиздевались над тобой, братец... - он положил седло на его спину, затянул ремни и обернулся к выходу, - Иди за мной...
  Веритас послушно проследовала за ними на улицу, глядя, как Грэг ведет коня за 'ошейник'. Перед замком во всю велись работы: копали ров и возводили частокол. Факелы хорошо освещали периметр, и Верити видела Морлока, а Морлок видел ее... Девушка отвела взгляд. В ее глазах учитель увидел счастье, но Рити знала, что он не разделит ее веселья. Грэг провел коня мимо раскопок и остановился на дороге, дожидаясь девушку. Рити неуверенно приблизилась, и вампир подсадил ее в седло.
  -Грэг, это безумие... - шепотом взмолилась она.
  Но Грэг вместо ответа прыгнул вместе с ней в седло, взял в руки кордео, и негромко скомандовал, - 'Lente', - направляя Бафомета вперед. Девушка почувствовала, как сводит живот. Она старалась не шевелиться, тесно прижимаясь спиной к его горячей груди, надеясь, что это ощущение будет длиться вечно. Скельтик на плече Верити угрожающе заурчал. Такую панику Рити наблюдала у него впервые, но понимала, чем она вызвана.
  -Тише... Он нас не тронет... - прошептала она, прижимаясь к зверьку щекой.
  -На твоем месте, я бы не был ни в чем уверен... - хрипло прокомментировал вампир.
  Верити напугали его слова, и тревога передалась скельтику. Он внезапно повысил громкость и тональность своего стрекота, да так, что уши закладывало, и грозили лопнуть барабанные перепонки. Грэг не стал церемониться. Сняв с пояса льняной мешок с табаком, он зажал малыша в кулак, сунул в табак и завязал на пару узлов.
  -Перестань! Отпусти его, - забеспокоилась Верити.
  -Ничего... - он закрепил мешок у нее на поясе, - Посидите тихо ОБЕ... - раздраженно проворчал он, посылая коня на рысь.
  -Обе?.. С чего ты взял, что это ОНА? - Рити уложила мешочек на луку седла, чтобы малыш не болтался и не бился о лошадь на скаку.
  -Уж поверь мне... - не менее раздраженно отозвался Грэг, в его голосе угадывалась насмешка над слабым полом.
  Они выехали к реке. Отсюда не было видно ни света факелов, ни самого замка. Вода шумно неслась из-под гор, и была здесь очень холодна. Но Бафомет все же вошел в реку передними копытами, склонился и пил несколько минут. Грэг все время пути придерживал Рити одной рукой, теперь же обхватил двумя, сжимая плечи. Девушка глубоко вдохнула прохладный бриз и закрыла глаза. Ей хотелось плакать. Она не спешила радоваться его возвращению, пока он не дал ей уверенности, но не знала, так ли все плохо, чтобы печалиться. Ведь сейчас он рядом, и этого достаточно, чтобы просто жить. Этого достаточно было ей для счастья. Просто плыть по этому холодному, но бурному течению до тех пор пока... А что случится, ей и не хотелось знать. 'Вверяю себя воле судьбы...' - печально поморщила лоб Веритас, но слезы все равно пробились сквозь закрытые веки. Девушка укуталась в вампира, щекой прижимаясь к плечу. Конь отошел от воды и Грэг отстранил Рити от себя.
  -Возьмись руками здесь, - сказал он бесстрастно, будто это не он обнимал ее только что, будто гнал от себя прочь свою слабость.
  Верити взяла в руки шлею. Грэг взялся чуть выше, собрал поводья вместе, приподнял и сделал легкое движение в сторону. Бафомет повернулся вокруг своей оси. Вампир положил ладонь Рити на свою руку.
  -Запоминай, чувствуй эти движения... - он послал коня вперед, указывая ему путь лишь касанием кордео, свободно болтающегося на плечах Бафомета, - Думаю, ты успела убедиться в том, что он... немного особенный?..
  -Это мягко сказано... - фыркнула Рити, - Видел бы ты... - она осеклась, ведь речь дальше пошла бы о его подчиненном.
  -Что я должен был видеть?.. - заинтересовался Грэг.
  -Он не один раз спасал меня за это время и... действия его более чем необычные для коня. У этого существа разума побольше, чем у меня, пожалуй... - призналась Верити.
  -Верно подмечено, Рити! - хриплым смехом разразился вампир, - Вот потому я и решил, что он годится тебе в няньки.
  -Если бы не он... бегала бы я сейчас, как Виктория, в рыжей шкуре, охотилась за кроликами...
  -Держи, - он убрал руки с повода, помогая Рити правильно взять его, - И запомни, слова он поймет лучше кнута и дерганья за рот. Говори с ним... Может, когда-нибудь он тебе и ответит... - с грустной усмешкой закончил Грэг.
  Верити не стала настаивать на продолжении своего рассказа. Она попыталась повернуть коня влево, натянув шнур, сдавливая его шею, тянула вбок, но совершенно безрезультатно. Грэг сдавил ее руки на поводе.
  -Не смей душить его! - сквозь зубы прошипел он, - Пойми, наконец, это не корова, которую водят за рога... Обозначь свое решение, а не приказывай. У этого парня все же ангельское терпение. Я бы скинул тебя за одну только уздечку!
  -Я попробую! Не кричи, пожалуйста... - обиделась Рити, и своим детским тоном заставила вампира замолчать.
  Ладонь Грэга снова легла ей на живот и притянула ближе.
  -Попробуй... - смягчился он.
  Девушка вспомнила действия его рук и повторила движение кордео. Бафомет повернул влево.
   []
  -Продолжай... - он прильнул к Рити, горячо дыша в ее волосы.
  'Легко тебе говорить!' - мысленно упрекнула его девушка, понимая, что не в силах сосредоточиться. Но стоило ей прерваться, и вампир снова отчитал бы ее, перестал бы обнимать. Лишь ради этого Рити взяла себя в руки.
  -Fuga! -выкрикнул Грэг, и Бафомет беззвучно двинулся рысью.
  'Фуга' - повторила Рити про себя, чтобы запомнить.
  -Гляди на дорогу, - предупредил вампир, - Нам нельзя налево. Там город.
  Девушка повторила движение, повернув коня на развилке, в нужный момент направо, к замку.
  -Хорошо! Теперь прибавим... Vis!! -крикнул он.
  Конь понесся галопом. Рити ухватилась за веревку, но Грэг треснул ей по рукам.
  -Даже не думай... Учись держаться без рук. Чувствуй его, балансируй, запоминай и не отклоняйся без поворота. Ровнее... - он дернул ее за плечи, заставляя выгнуть спину и... в следующий миг выпрыгнул из седла.
  Верити не успела понять, куда делся вампир, но поняла лишь одно - нужно удержаться, во что бы то ни стало, иначе упадет и сломает себе шею. О том, как остановить коня, девушка даже думать не хотела. Бафомет рычал, распаляясь все больше, но замок был уже виден с дороги, равно как и оборонные заграждения. Рити постаралась умерить дыхание, выровняла спину, но, сопротивляясь потоку ветра, склонилась влево. Бафомет повернул, и несся теперь через поля, к городу. 'Черт! Нет!' - испугалась Веритас. Собравшись, она вернула коня на дорогу, туда, где бросил ее Грэг, но вампира нигде не было.
  -Ладно, черт с тобой, я и сама справлюсь! - выкрикнула она в отчаянии, - Фуга!
  Бафомет сбавил темп. Он услышал ее, он понял! Девушка почувствовала себя увереннее.
  -Ну вот... А теперь домой... - выдохнула она, выпуская скельтика из мешка.
  Ей показалось, что она начала понимать, о чем говорил Грэг. 'Почувствовать' коня, опутанного ремнями и железом, было не возможно. Теперь же, осознавая силу их внутренней связи, Верити поняла, насколько честнее стали их отношения. Ведь Бафомет - самый сильный, неуемный и своенравный жеребец в Зордании, был теперь фактически свободен, и хорошо это понимал. Выполнение всех его действий стало теперь добровольным, движения стали естественными и непринужденными. Рити чувствовала это, видела в его поведении. Если не радость, то хотя бы удовлетворение свободой, возможность выпустить пар. Конь бежал легко. Трава в поле уже поднялась и хлестала его по ногам, как когда-то Верити. Девушка вспомнила это ощущение бескрайности мира, ласковый ветер... Рити не успела заметить, как из травы на дорогу выпрыгнул Грэг, и поняла, что он рядом лишь когда почувствовала тепло за спиной.
  -Status! - приказал вампир, и Бафомет в миг замер на месте.
  Грэг подхватил Рити и вместе с ней спрыгнул в траву, опрокинул на спину и склонился к губам девушки, жестом отсылая коня прочь. Бафомет сорвался с места, устремляясь в поле, обгонять ветер.
  -Теперь ты его чувствуешь... так же, как он чувствует тебя. Не надо бояться. Он всегда будет рассудителен и осторожен, и никогда не попрет на редут или в волчью яму... Береги его, будь с ним... поласковее, и он никогда тебя не бросит и не предаст...
  -Я хочу быть с тобой... - не открывая глаз, отозвалась Верити, - Что мне сделать, чтобы ты остался и не бросил меня никогда?..
  Но Грэг не ответил. Он прильнул к ее губам, с жадностью голодного волка захватывая их. Рити отвечала на поцелуй, обнимала, стараясь прижать его как можно ближе, теснее... не веря, что когда-то придется отпустить, не желая в это верить. Его большие теплые ладони скользили по телу, и Грэг вспоминал, как ласкал Верити раньше, в 'новом' мире, в городе, наполненном смертью. Ее, живую, чистую, трепещущую от страха, но плачущую от счастья. Сейчас эти их чувства усилились во сто крат. Девушка рыдала, но не прекращала целовать его. 'Он рядом, он здесь! Неужели он передумал?! Ведь и он счастлив, как я! Мы будем вместе! Так обещала Эллин!' - кричала душа Веритас. Но Грэг подался назад. Рити открыла глаза и увидела смуту на его лице.
  -Забудь меня, кролик... - прошептал вампир. Он с силой оттолкнулся от земли, взмыл вверх над девушкой и обернулся вороном, с гортанным низким криком уносясь прочь, в сторону города.
  -Нет! - Рити вскочила на дорогу, но ворон был уже высоко в небе, - Нет... - хрипло протянула она, - Я не хочу ничего забывать...
  Скельтик выстрелил над травой, нашел хозяйку и поспешил устроиться на плече. Глухой топот вдалеке заставил Рити обернуться. Конь несся вдоль реки. Грива языками черного пламени струилась по ветру, вороная шкура ловила на себя отблеск луны. Топот его копыт сотрясал землю даже здесь, далеко от реки. Верити глубоко вдохнула, пытаясь представить, что он чувствует сейчас, управляя потоками воздуха. Конь повернул к ней и припустил так, что девушка испугалась, но все же осталась на месте. По высокой траве он несся, чуть пригнувшись, и отсюда выглядел так, будто огромная черная тень летит над полем. Рити не шевелилась. Бафомет пролетел мимо, взрывая землю копытами замедлился и обошел девушку кругом, остановившись справа от нее.
  -Он снова бросил нас... - сказала она коню, - Идем домой.
  Дорога к замку поросла зеленым ковром. Несколько лет по ней почти никто не проезжал. Рити шла рядом с Бафометом. Тот покачивал головой в такт своим шагам и косился на девушку, чувствуя ее боль, отлично понимая, почему она плачет.
  -Кажется, ты чувствуешь то же?.. - грустно улыбнулась она, - Да нет, ты бы ненавидел меня, если бы так же страдал по нему... Даже представить тошно, если бы он меня подарил кому-то... - Рити взглянула на Бафомета, когда тот фыркнул. Ей показалось, это была усмешка. 'Я просто схожу с ума...' - Верити разозлилась на себя за этот испуг.
  -Наверняка, тебе это все не по душе... Я бы отказалась от такой его щедрости, упросила бы, чтоб Грэг тебя забрал. Он ведь любит тебя... А меня точно нет... - Рити опустилась на землю и закрыла лицо руками, - Я бы... отпустила тебя к нему... - сквозь плач продолжила она, - Но ты же знаешь, я пропаду без тебя.
  Рашид [] Конь преклонился передними копытами, припав мордой к земле, и девушка открыла глаза. Он не шевелился, он ждал. Рити коснулась его широкого лба и вдруг увидела, как Бафомет смотрит на нее, его глаза... Казалось, они исполнены слез. Луна отражалась и переливалась в них. Верити стало жутко. Ей на миг показалось, что перед ней на коленях стоит человек, мужчина с вороными, вьющимися волосами до самых плеч, в небрежно спущенной на локти черной рубашке... чем-то далеким его лицо напомнило Грэга, но это был не он! Кто-то другой, незнакомый...
  Девушка нервно глотнула воздух, моргнула, и видение исчезло, закружилась голова... Вслепую она взобралась в седло, и конь повез ее к замку, ослабшую и разбитую, почти без чувств лежащую лицом в его гриве. Рити приоткрывала глаза и видела дорогу, но находилась в таком забытье, словно кто-то пил ее только что. Силы покинули тело, мышцы дрожали от малейшего напряжения, страшно гудела голова.
  Едва завидев ученицу еще у ворот, Морлок бросился навстречу, снял Рити с коня и на руках понес к палаточному лагерю.
  -Ну все, хватит, Рити! Ты больше к нему не подойдешь, или я за себя не ручаюсь! - выкрикнул он, опуская девушку у костра.
  -Морлок... - она разлепила глаза, - Ты о ком? Что случилось?.. - Веритас растерянно огляделась.
  -Ты знаешь, о ком! Об Эгрэджио, разумеется.
  -Он ничего мне не сделал... Почему ты так кричишь? Я просто... чувствую себя неважно. Я очень устала, - еле слышно отвечала она, сопротивляясь сну.
  -Да неужели! Ты за идиота меня держишь, Рити?! - он рывком отвел ворот ее рубашки в сторону, затем с другой стороны, спугнул скельтика, согнал его с плеча девушки, но так ничего и не нашел, - Где?! - вампир рычал от злости.
  -Что ты ищешь? Меня никто не пил! - насмешливо поморщилась Верити.
  -Тогда что это значит? Ты пьяна? Не похоже... Что он сделал с тобой? - Морлок не дождался ответа и отвесил ученице пощечину.
  Рити схватилась за щеку, вскинув обезумевшие глаза на него.
  -За что?!
  -Привожу тебя в чувство.
  -Ты совсем обалдел?! - хныкнула она.
  -Вижу, ты, наконец, проснулась... - снисходительно фыркнул вампир, - Мне повторить вопрос?
  -Какой вопрос?..
  -Что... Грэг... с тобой... сделал? - отрывисто повторил он.
  -Ничего... Ничего плохого. Говорю тебе... Мы... катались в поле. Он научил меня управлять Бафометом так, как он привык... Потом... потом он улетел. Я нормально себя чувствовала, это точно. Мы пошли сюда...
  -Кто 'мы'?
  -Мы с Бафометом. Потом я с ним говорила... Я не помню, почему мне стало нехорошо, Морлок! Но ЕГО точно не было рядом в тот момент. А что если... Господи, Морлок! - она взглянула на него с ужасом, - Я видела что-то... кого-то... Не помню, что именно, но ОНО было похоже на него! А что если я чувствовала... его смерть! Ведь было такое однажды! Я помню... Морлок! - без остановки кричала Рити. Она бросилась ему на шею, не переставая рыдать.
  -Этого не может быть. Успокойся... - вампир обнял девушку, - Куда он полетел?
  -В том-то и дело! К городу! - надрывалась она, - Я помню, как умер Лайнос! Я чувствовала его тогда, в тот момент! Я видела! - ее плач перешел в истерику.
  -Соловей! У тебя осталась бормотуха?! - крикнул Морлок одному из солдат. Тот кивнул и скрылся в палатке, через мгновение вынырнул и поднес ему флягу.
  Вампир заставил ученицу осушить флягу со спиртным до дна, и лишь после продолжил разговор.
  -Вспомни, как было с Лайносом. Ты едва не задохнулась от спазма.
  Девушка затихла и глядела на него, громко сопя, всхлипывая, но не возражая.
  -Разве сейчас с тобой было что-то подобное?
  Она замотала головой.
  -Ты даже не поняла, что видела, и не поняла, что ослабило тебя. Никакого шока, никакой боли... Иначе ты бы запомнила. Верно?..
  Рити кивнула, опуская глаза.
  -Если вспомнишь что-то еще, скажи мне. А пока, сиди тут, не отходи от костра, и не думай больше о нем, ради бога... - вздохнул Морлок, поднимаясь.
  Он ушел, оставив девушку с солдатами. Верити взяла скельтика на колени.
  -Значит... девочка? - улыбнулась она, глядя, как зверек сворачивается клубком, чтобы уснуть, - Надо бы тебе имя, что ли придумать...
  Повстанцы окружили замок рвом и палисадом. Ров залили горючим из погребов. Оборонительные объекты были завершены, и люди расходились, чтобы отдохнуть. Однако Тьма вместо того, чтобы спускаться в подземелье на ночлег, начала собираться у ворот. Рити завидела издалека Морлока, и махнула рукой.
  -Ну что, вспомнила? - поинтересовался он, подходя.
  -Да нет. А куда они собираются? Ведь... скоро рассвет, - девушка указала на темных.
  -Эти ребята нас покидают... - он оглянулся на Тьму, - ...наконец-то. Отбывают на восток, к развалинам...
  -К каким развалинам? Зачем? Ведь скоро штурм города...
  -Вот потому и отбывают. Там, по ту сторону от крепости, пара деревень и руины одного из некогда правящих здесь домов - Нодегармский замок так называемого Общества. Типа 'высший свет' Праведных. Заврались и зажрались от власти эти 'бравые ребята', и... теперь там только башенка и много-много камней вокруг... Еще под землей остались казематы. Говорят, самое глубокое подземелье в стране... Там безумное количество этажей. Больше ста, это точно... - Морлок замолчал, глядя на Верити.
  -Второй фронт? - язык у нее заплетался, но мысли были достаточно ясными, чтобы сообразить.
  -Да. Второй фронт. Не переживай, что рассвет. В тотемах они доберутся туда быстро.
  -А я за них и не переживаю... - насупилась Рити, бросив в сторону темных презрительный взгляд.
  
  Цецилия
  (испорченный праздник)
  Император велел накрыть столы и, к вечеру, заколоть свиней. Он закатил в замке пир по случаю взятия непокорного города под контроль. Цецилия не появлялась на празднике. Стараясь не попасться отцу на глаза, она прошмыгнула по коридорам и вошла в библиотеку.
  -Я знала, что ты здесь. Почему-то не сомневалась, что тебе тоже не по душе это торжество... - грустно улыбнулась она пажу.
  Мальчик поклонился ей, отвечая на улыбку, но обеспокоено оглядел девушку.
  -Как Вы?..
  -Плохо выгляжу?.. - расстроилась принцесса, - Я совсем не сплю. Едва могу есть. Так часто... мутит.
  -Вам нужно перестать мучить себя, госпожа. Примите сонные капли и забудьте о нем хоть на одну ночь. Вот увидите, станет лучше...
  -Спасибо, я так и сделаю. Не волнуйся обо мне... - успокоила его Цецилия, опускаясь в кресло, - Скажи, ты... узнал что-нибудь?..
  -Не уверен, что стоит Вас сейчас волновать... - нахмурился паж и заходил кругами.
  -Я выдержу. Мне необходимо знать. Догадки меня изничтожают...
  -У нас, к сожалению, пока есть только догадки... Я говорил с патрульными, что нашли Марту. Они сказали... в той мастерской был еще один труп. Этого человека, кажется, звали Артон. Он не осушен, как Марта. Просто убит.
  -Артон... Но ведь это же... - принцесса приложила тонкие пальцы к губам.
  -Хозяин ювелирной лавки, - кивнул мальчик.
  -Боже, что же это... Неужели это и в самом деле он... их убил?..
  -Сомнений лично у меня нет, - уверенно и громко отвечал вампир.
  -Цецилия, дочь моя! - голос императора напугал обоих. Сальватор вошел сюда без стука, - Мне не нравится, что ты игнорируешь праздник. Выйди, наконец, к гостям.
  Девушка взглянула на отца отстраненно, поднялась из кресла. Император внимательно оглядел дочь.
  -Паж! Оставь нас... - махнул он рукой.
  Мальчик в спешке покинул библиотеку, даже не взглянув на принцессу, чтобы не всполошить тайные мысли из подсознания.
  -Ты все время уходишь от ответа... - вздохнул император, медленно обходя читальный зал, - Но я не слепец, Цецилия! - загремел его голос под потолками, - Взгляни на меня! Подними глаза и отвечай! Что с тобой происходит?!
  У девушки затряслись плечи. Закрывая лицо руками, она поднялась на ноги.
  -Смотри на меня! - приблизившись, грянул отец.
  -Нет! - завизжала она в бешенстве, - Нет, отец! Ты не смеешь делать этого со мной! С волками, с вампирами, с людьми! Ты всех подчиняешь себе магией! Я не хочу, чтоб ты... поступал так и со мной!
  Цецилия бежала прочь, с грохотом запахнув за собой двери библиотеки.
  
  Глава 17
  Из-за того, что случилось, Верити не смогла приступить к тренировке. После обеда, когда она выспалась, слонялась без дела по замку несколько часов, а после решила выйти на прогулку с Бафометом. Оставив спящего скельтика в кресле у камина, девушка вышла на улицу. Странное чувство щемило сердце при воспоминании о прошлой ночи. Рити подумала, что это чувство вины, но сомневалась. Войдя в конюшню, еще не видя своего коня, она поняла, что боится. Но чего? Выезжать без уздечки? Или же Верити боялась теперь самого Бафомета?.. Что-то странное произошло между ними по дороге домой. Это она знала точно. Однако, едва завидев ее, конь приветствовал хозяйку в голос, и тревога немного отпустила Рити.
  -Привет! - улыбнулась она, открывая денник, - Я подумала... Может, ты хочешь прогуляться немного?
  Конь шагнул ей навстречу, но Верити остановила его за шею.
  -Погоди, мы что-то забыли... - она попыталась втолкнуть его, чтобы войти, но Бафомет самостоятельно снял со стены кордео и подал ей, - Спас-сибо... - выдохнула Рити, но все же протиснулась в денник.
  Она хотела взять седло, но конь быстро подался назад, перекрыв ей проход.
  -Эй! - возмутилась она, но улыбалась его проделкам.
  Вторая попытка обойти Бафомета и взять седло закончилась тем, что конь уперся лбом ей в спину и вытолкал из стойла.
  -Ладно! Тихо! - смеялась Рити, - Я поняла. Хватит!
  Они вышли на улицу. Солнце слепило глаза. На небе не было ни облачка. Трава казалась еще зеленее, небо глубокое, синее. Покинув территорию замка, двое бежали в поля. Придерживаясь за спину Бафомета, Верити бежала рядом с ним и хохотала, как ребенок. Конь не менее заливисто ржал, чувствуя ее задор. Он мотнул головой, опрокидывая девушку в траву, сам пронесся дальше. Рити раскинула руки, закрыла глаза и не шевелилась. Вскоре топот сотряс землю под ней. Не открывая глаз, она почувствовала, как Бафомет лижет ее в лоб.
  -Так не честно! - смеялась она, катаясь по траве, отталкивая его морду.
  Конь выставил вперед копыто, и Рити очнулась, глядя на него в нескольких сантиметрах от своего лица. 'Господи, ведь он умеет убивать! И прекрасно знает, в таких случаях, как и что делает...' - Верити нервно сглотнула, поднимая глаза на Бафомета, но тот по-прежнему беззаботно заигрывал с ней, тянул за рукав, лизал в лицо... Девушка поднялась на ноги.
  -Неужели тебе не скучно со мной? Ты ведь сдерживаешь себя все время... Беги! Ветер заждался!
  Конь сделал курбет и рванул прочь, как волнорез, рассекая шевелящуюся рожь. Он наворачивал огромные круги, брыкаясь, преодолевая невидимые препятствия. Издалека Верити не всегда видела его. Он то скрывался за холмом, спускаясь к реке, тот выныривал уже посреди поля снова курбетом. Девушка оглядела горизонт. Отсюда была видна дорога в Кристэнс, соседняя деревня у подножья гор, но не было видно города. Он был где-то на холме, за лесом по представлению Верити. Так же был виден лес на западе, где до этой неравной битвы находился лагерь ОС. 'Я верю, что еще увижу его! Мы обязательно встретимся... Может, тогда я, наконец, пойму, что он чувствует, и почему отрекается от меня так легко...'
  Рити огляделась, но не увидела коня. Сердце закололо дурное предчувствие, но вскоре топот стал слышен где-то недалеко. Она обернулась. Бафомет возвращался к ней, взмыленный, уставший, но счастливый. Его черная шкура блестела от пота, но оттого он казался еще красивее.
  Иль-Бафомет))) []
  Достигнув Веритас, он свалился к ее ногам, и девушка не на шутку перепугалась. Бросившись к нему, она обхватила его за шею, услышала, как бешено колотится сердце.
  -Ты сошел с ума! Зачем так себя загонял?.. Ты же... Ты в порядке?.. Эй... - чуть не плача, выкрикивала она, глядя, как часто он дышит, не открывая глаз. Но, не успела Рити опомниться, как Бафомет, хитровато покосившись на нее, одним усилием поднялся, задорно фыркнув, радуясь тому, что его обман удался.
  -Погоди! Я не могу так, я свалюсь без седла, стой! - она пыталась слезть, но конь двинулся вперед, и пришлось принять его волю, - Я даже не помню эти дурацкие слова...
  Рити старалась даже не дышать. Шкура была мокрой, и соскользнуть с нее на полном скаку ничего не стоило. Конь пронес девушку мимо замка, за него, через небольшую рощу, к реке. Здесь вода была заметно теплее, и течение казалось не таким бурным. Не дожидаясь, пока Рити начнет протестовать, Бафомет вошел в воду вместе с ней. Девушка едва успела стянуть сапоги и бросить их на берег.
  -Я бы вымокла с удовольствием, но другой одежды у меня нет, понимаешь?.. - Рити задумалась на секунду, как она выглядит, разговаривая с лошадью, но плюнула на предрассудки. Она не воспринимала его, как животное, но как друга, как более старшего и сильного соратника. Она не сомневалась, что он понимает все ее слова. Своим поведением конь убедил ее в этом. Так и сейчас, на жалобу Верити, он ответил, погрузившись по самые плечи в воду, вынырнул и обдал девушку мокрыми брызгами.
  -Хорошо... - сдалась Рити. Ей и самой хотелось искупаться, ведь солнце сегодня раскалило воздух еще с полудня. Быстро стянув одежду, она бросила ее на берег и осторожно спустилась в воду. 'Если он тут стоит, значит, никаких хищников в реке не обитает...' - успокоила себя она, и тут же почувствовала толчок в спину.
  -Ладно! Иду, иду! Не толкайся... - оправдывалась Рити, разводя перед собой руками, чтобы идти вперед. По ту сторону стояли неприступные горы - граница Зордании. Но перед ними был еще маленький клочок земли, островок с несколькими деревцами. Река в этом месте оказалась не очень глубокой, но до другого берега было слишком далеко. Веритас доплыла до середины и повернула назад. Но не тут то было! Бафомет вернулся за ней, подрезал и заставил девушку забраться ему на спину.
  -У тебя появляются навязчивые идеи?.. - недовольно проворчала она. Конь шумно выдыхал, поднимая рябь на воде перед собой, но все же довез Рити до островка, выкарабкался на сушу и опустился на траву. Девушка соскользнула со спины и тоже распласталась рядом с ним, раскинув руки и ноги, глядя на появившиеся облака. Не слишком темные, но большие. Они грозили пролиться небольшим дождем, но, что самое ужасное, закрыли солнце.
  -Ладно, все равно высохнем. Жара-то какая...
  Бафомет подобрал копыта и поднял голову, оглядывая Верити. Девушка непроизвольно прикрыла грудь. Слишком осмысленным был его взгляд.
  -И не надо глазеть на меня... - фыркнула она обиженно, - Это из-за тебя мне пришлось раздеться!
  Конь довольно тряхнул головой.
  -Господи, я бы, наверное, даже не удивилась, если бы ты заговорил... - вздохнула Рити, поворачиваясь к нему спиной, ложась на его плечо.
  Бафомет промолчал, только ткнулся мордой ей в живот.
  -Так, ну все! Хватит... - вскочила Верити, переставая понимать, что происходит, - Нам надо возвращаться...
  
  В роще, на подходе к замку их застал дождь. Теплый, но крупный, он лупил Верити по спине. Девушка вспомнила и крикнула 'Вис!'. На полном скаку они пролетели через открытые ворота, брызгами из лужи обдав часовых. Солдаты натянули тент у костра. Завидев всадницу, один из них окликнул Рити по имени.
  -Стой, стой! - взмолилась она, и Бафомет пропахал глубокую борозду перед входом в конюшню, останавливаясь, - Я сейчас! - обернулась она на военных.
  Бегом через двор, она вернулась к ним, когда заперла Бафомета. Молодой парень в спецназовской форме сообщил, что Морлок искал ее и просил спуститься к нему, когда Верити появится.
  -Спасибо! - бросила Рити, припуская к замку под уже проливным дождем. 'Ну, наконец-то, действия!' - порадовалась она в предвкушении тренировки. Прогулка и плавание взбодрили ее, привели мышцы в тонус, вследствие этого и настроение улучшилось.
  Распахнув подвальную дверь, Верити подалась назад от удушливого, мертвого воздуха и запаха грибка. Осыпающаяся под ногами лестница так и крошилась. Девушка на ощупь спустилась по стенке к следующей двери и очутилась в большом, тускло освещенном факелами зале. Каменные стены подземелья были покрыты копотью, отчего потолок и стены, казалось, сдавливали пространство. По периметру, вдоль стен, на лавках спали вампиры. Верити не решилась спуститься в зал. Но Морлок слышал ее появление и уже шел навстречу. В тишине звук его шагов с гулким эхом шлепал по стенам.
  -Пойдем со мной... - приглушенно позвал учитель и, не доходя до девушки, повернул обратно.
  Они прошли в соседний зал, по длинному коридору вниз, и, наконец, попали в теплый, залитый светом подвальчик. По углам была раскидана солома, факелы уютно потрескивали на стенах. Здесь было еще много помещений, и Верити захотелось обследовать их все.
  -Где ты пропадала весь день? - спросил Морлок, не торопясь проводить экскурсию.
  -Мы гуляли с конем, - весело начала Рити, - Ходили на реку, купались. Вода уже такая теплая... Ну, пойдем! - упрямо потянула она учителя.
  -А ты все так же беспечна... - вздохнул вампир, - Что же ты ожидаешь там увидеть?
  -Не знаю, но интересно же! Этой развалине наверняка сотни лет... - девушка восхищенно подняла глаза к земляному потолку, - Здесь, наверное, и призраки водятся...
  Она засмеялась, и Морлок невольно улыбнулся, глядя на нее.
  -Все еще нравится щекотать себе нервы?.. Как насчет пыточной? Ты ведь ее хотела увидеть?.. - он прищурился.
  Верити закивала головой. Вампир снял со стены один из факелов, провел Рити за угол, через еще один коридор, и осветил каземат, сунув факел в открытую дверь.
  -Прошу...
  -Нет, знаешь... после тебя, пожалуй... - умерила любопытство девушка, различая в тусклом свете цепи, свисающие с потолка и бурые пятна под ними на каменных плитах.
  Морлок обошел комнату по периметру, подробно освещая предметы.
  -Как тебе развлечение, а? Вот эта маска, например... - он взял в руки тяжелую груду железа, о предназначении которой Рити ни за что бы не догадалась, - Древнейшая реликвия, можно сказать. Полагаю, придумали ее римляне... Через эту воронку вливали жидкость в горло...
  -Какую?.. - нахмурилась Верити.
  -Расплавленное олово, например... или свинец... Кому-то и воды было достаточно, - вампир брезгливо швырнул маску на стол, - Дыбу ты, наверное, узнала... - он постучал по потемневшему от времени и крови дереву, глядя, как ученица зажимает нос от гнилостного запаха, - Тебя это все возбуждает, Рити? После всего, что случилось с тобой, смерть еще кажется тебе романтичной?..
  Девушка не ответила, лишь отступила назад, в коридор, чтобы было чем дышать.
  -А если бы не запах? М-м? - он взялся за цепи, - Хотела бы тут погостить?
  -Пора начинать тренировку, Морлок! - раздраженно бросила девушка, уходя в темноту, по памяти ища дорогу.
  -Ладно, не обижайся... - вампир догнал ее и осветил путь, - В этом месте все пропитано болью и страхом... Может, ты и не искала острых ощущений, а просто интересовалась историей замка.
  -Может... - эхом отозвалась Рити.
  -Я хотел сказать тебе, чтобы ты проводила поменьше времени с этим конем... И вообще, по возможности держалась от него на расстоянии.
  -Потому что это конь Грэга?! - окончательно взорвалась Веритас.
  -И поэтому тоже. Мне не нравится его энергетика. Я всегда стараюсь перестраховаться и, может, иногда излишне за тебя беспокоюсь, Рити, но сейчас я не преувеличиваю.
  -Что же, по-твоему, с ним не так?.. - она обернулась, чтобы видеть его глаза. В них действительно была тревога.
  -В один прекрасный день Бафомет может оказаться кем угодно.
  -То есть... НЕ конем? - Рити нервно сглотнула, вспоминая прогулку.
  -Вообще не животным... - поморщил лоб Морлок, - Я не многое знаю о таких заклятьях, но... думаю, без магии тут не обошлось. Как иначе объяснить его умение читать силу?..
  -Послушай, - девушка подобрала еще влажные волосы, стянула их шнурком и заправила рубашку, готовясь к бою, - Я тоже думаю, что Грэг чего-то о нем не договаривает, но знаю одно - Бафомет никогда не причинит мне вреда. Сегодня днем он мог убить меня одним ударом, как делает это с волками... Но мы... настолько близки, как, наверное, с тобой или... как были с Эллао, пока он не рехнулся. Я научилась ему доверять и ничуть не жалею об этом. Он безумно и трепетно оберегает меня и всегда чувствует опасность.
  -Ты и сама говоришь о нем, как о человеке... - покачал головой вампир.
  -Да потому, что я с ним говорю, и мне кажется, его мысли порой намного глубже моих. Он знает все лучше меня и указывает мне на ошибки. Голову дам на отсечение, что это человек... - говорила Рити, одновременно с ужасом вникая в собственные слова.
  -Надеюсь, просто человек... - вздохнул он, доставая из скирды сена палку, - Ну, ладно, пора заняться делом!
  Девушка посадила скельтика в солому, взяла свое 'оружие' и встала в позицию.
  Учитель, как и обещал, показал ей несколько действенных приемов с мечом, и выходы из позиций после удара, а после предложил отработать все самостоятельно. Пока Верити двигалась в центре, нанося режущие удары невидимому противнику, Морлок полулежа развалился на соломе, в дальнем углу, но так, чтобы хорошо видеть ученицу.
  -Знаешь, я тут обдумал твою жалобу! - начал он.
  -Какую?! - сбила дыхание девушка.
  -Не останавливайся! - рассердился вампир, - Ты говорила, что не можешь участвовать в сражениях из-за темноты... - он дождался, пока Рити снова войдет в ритм, и продолжил, - И я подумал, а что если нам... сделать из тебя дневного охотника, а?! Что скажешь?!
  -Я... не понимаю! - пробормотала она в ответ, совершая очередной выпад.
  -А чего тебе не понятно? Ты ведь знаешь, что днем вампиры уязвимы. Будь то хоть мальчишка Умбра, хоть Грэг, хоть имперский наемник! Все одинаково боятся солнца и одинаковым пламенем будут на нем гореть... - Морлок нехотя поднялся с нагретого места, - У тебя есть преимущество. Боюсь, оно единственное... Хотя нет, еще есть твоя внешность. С ней ты без труда войдешь в доверие к защитникам праведных законов.
  Девушка остановилась, гладя на него широко раскрытыми глазами.
  -Ты это серьезно сейчас?.. - нахмурилась она, - Я буду шпионить для ОС в тылу врага? Может, еще подложишь меня под имперцев?!
  -Ну что ж ты все так переворачиваешь, с ног на голову, Верити! - всплеснул руками вампир, - Я предлагаю не спать с ними, а убивать их днем, как это делают Монахи этого проклятого ордена!
  -Для этого, вероятно, нужно быть одним из этих монахов?.. - засомневалась Рити, - Если бы меня просветили, я бы могла тебе помочь, но... У них наверняка свои хитрости.
  -Не сомневаюсь. Было бы не лишним тебе втереться в этот 'тыл', но времени на это у нас нет. Так что мы будем действовать самостоятельно, так как умеем. Одно лишь меня беспокоит, Рити...
  Она заглянула в его глаза, когда Морлок пытался отвести взгляд.
  -Что именно?..
  -Твоя совесть. Ты не сможешь убить спящего. И в этом наше основное и единственное препятствие. Я еще не забыл тот скандал, когда ты отказалась наносить удары в спину, убеждая меня, что это 'непорядочно'. Так что, я даже не знаю... Похоже, придется забыть об этой идее.
  -А мне она нравится, - вздохнула девушка, - С тех пор слишком многое изменилось, Морлок. Я бы... Знаешь, я бы рискнула.
  -Рисковать тут нельзя. Я должен быть уверен, что ты сможешь... - покачал головой он.
  -Ты должен кое-что знать... - интригующе начала Верити, понизив голос почти до шепота, - В ночь перед ядерным ударом я... выследила и убила одного парня. Осознанно, специально... и не почувствовала ничего, кроме удовлетворения. Я обещала убить его и убила, и была безумно этому рада...
  -К чему ты...
  -К тому, Морлок... Я глядела в его глаза, но если бы он стоял спиной, я все равно бы его убила. Потому что моей целью была его смерть. Важна мотивация. Тогда и мораль подождет в стороне...
  
  Глава 18
  Стемнело. Морлок и Верити вышли на улицу и продолжили занятия на воздухе. Рукопашным боем девушка овладела еще в 'новом' мире, под руководством своих бессмертных учителей. Морлок был последним из них, но не единственным. Сыворотка вампиров дала Рити возможность максимально развить мышцы, и телом своим девушка владела в совершенстве. Оставалось дать ему вспомнить силу теперь, после месяца комы. Как и в прежние времена, вокруг собрались зрители. Солдаты и несколько волков с интересом наблюдали, как хрупкая смертная Веритас молниеносно наносит удары вампиру, удары, которые должны были стать смертельными в истинной схватке. Во время атаки Морлока она реагировала не менее точно, отбивая, блокируя, и вновь нападая.
  -К тебе возвращается... популярность... - запыхавшись, но не прекращая уворачиваться от ученицы, улыбнулся вампир.
  -Ко мне... возвращается... удача! - Рити подловила момент его появления за спиной и встретила стремительной подсечкой, сбивая с ног.
  Морлок, хохоча, повалился на мокрую траву. Девушка склонилась над ним, чтобы отдышаться.
  -Кажется, я подрываю твой авторитет... - она оглядела толпу, улыбаясь.
  -Сейчас дам тебе меч, и роль посмешища перейдет тебе по праву... - кряхтя поднялся Морлок.
  Вскоре он вернулся с тонким, едва изогнутым, восточным мечом, и подал Верити. Черная рукоять была искусно оплетена алым атласным шнурком. Девушка медленно выдвинула клинок из ножен. У самой рукоятки, под гардой, на плоской части клинка был выгравирован замысловатый знак, орден, в котором можно было различить голову льва с вырывающимся из пасти пламенем. Возможно, это был герб самого мастера, а возможно, и бывшего владельца. Рити не стала вдаваться в расспросы. Она полностью высвободила меч из ножен. Сами ножны были выполнены из прочного, но невероятно легкого материала, похожего на пластик. Современные технологии изготовления этого оружия навели девушку на мысль о существовании хорошо организованной группы подпольных умельцев. Но и об этом она решила спросить у Морлока позже. Сейчас она бросила ножны и выставила меч перед собой. Зеркальная поверхность блеснула, отразив лунный свет.
  -Это уже серьезно... - покачала головой Верити в восхищении.
  -Серьезней, чем ты думаешь, Рити. Очень тебя прошу, будь осторожнее с этим, - Морлок даже подался немного назад.
  -Ты же не хочешь сказать, что это серебро?.. - приглушенно отозвалась девушка, касаясь прохладной стали, поднося его к глазам.
  -Это сплав с напылением серебра, - вампир осторожно поднял ножны, за нижний край, - На лезвии серебра нет. Металл слишком хрупкий. Зато вся плоская его часть, обе голомени...
  -Поэтому он такой зеркальный?.. - не могла налюбоваться она.
  -Да. А вот здесь... - он, не касаясь, указал на светлый узор, покрывающий ножны, - Здесь инкрустация чистейшего аргентума...
  -Обалдеть! Но... зачем здесь? - девушка взялась за ножны.
  -Затем, что я так сделать не могу, - устал объяснять Морлок, - И не только я...
  -Отлично, но кому же тогда принадлежал этот меч? - прищурилась Рити.
  -Хороший вопрос... - загадочно заулыбался учитель.
  -Я поняла, - она снова отбросила ножны и медленно обошла вампира, - Ты об охотниках знаешь не понаслышке...
  -Правильно поняла, - Морлок прикрыл глаза в знак согласия, - Но подробностей от меня не жди.
  -Почему?.. - пытливо протянула девушка и упрямо встала перед ним.
  Но вампир изменился в лице. В устремленном в темноту взгляде мелькнула злоба. Верити долго молча глядела на него, будто видит впервые. Морлок выглядел чужим, совсем не похожим на себя. И это ощущение вызвало у Верити дежа вю.
  -Неет... Только не снова... - сама себе прошептала она, - Скажи, что это ты, Морлок...
  -А кем бы ты хотела меня видеть?.. - вампир повернулся к Рити, та подалась назад от его взгляда.
  -Морлоком... - разозлилась она.
  -Сомневаюсь... - вздохнул вампир, приходя в движение, разряжая атмосферу, - Ну, да это не важно. Я - это я, но вытрепывать тебе всю свою душу я не собираюсь. Ты любишь хвастать, а я нет. Давай продолжим тренировку...
  Верити еще некоторое время стояла без движения, пытаясь осмыслить его слова и догадаться, что он решил скрыть. Морлок снял с пояса свой меч и, покручивая им в руке, приблизился к ученице.
  -Встань, как следует, и нападай! - прикрикнул он, показывая, что настроен более чем серьезно.
  Девушке ничего не оставалось, кроме как принять бой. Она глубоко вдохнула, крепко сжала рукоять клинка в правой руке, извернулась и совершила первый выпад. Зрелищным пируэтом меча в воздухе придала ему энергию для удара. Метила в шею, под прямым углом. Оглушительно и гулко лязгнула сталь. Меч Морлока одной из своих граней встретил лезвие Катаны на уровне плеча вампира.
  -Хорошо, но медленно! - без улыбки прокомментировал Морлок, - Еще!
  Девушка повторила тот же прием, но заметно злилась. Учитель ради разнообразия подсек ее меч еще на подходе, со скрежетом прошелся по голомени до конца и, обведя, вырвал из рук Верити. Катана вонзилась в мягкую после дождя землю.
  -Какого...
  -Не надо злиться на меня, Рити, - прервал вампир ее возмущение, - Тебе надо остыть, прежде чем брать в руки оружие, - Морлок воткнул свой меч рядом, - Пойдем со мной...
  Он увел девушку подальше от посторонних глаз, на задний двор княжеского владения, в дикий сад. Было слышно, как за стеной, где-то совсем близко, бежит река. Верити подняла с земли яблоко. Учитель предложил ей присесть в беседке.
  -Ну, что ты злишься... - виновато начал вампир, садясь на скамейку рядом с девушкой.
  -Просто... Раньше ты ничего от меня не скрывал, - Рити заглянула в его глаза, - Пытался, но все равно рассказывал, рано или поздно.
  -Хитрюга... - усмехнулся Морлок, обхватывая ее за плечи, - Никогда я не говорил того, чего ты не должна была знать. А вот ты всегда выбалтывала много того, чего я не должен был слышать... и не хотел, может...
  Девушка широко распахнула глаза, но поняла, что он имеет в виду, и отвела взгляд.
  -Ты что... ревнуешь?.. - с усмешкой фыркнула она.
  Но Морлок выдержал паузу, и ей пришлось снова взглянуть на него. Он смотрел на ученицу с печальной улыбкой. Верити вдруг стало ужасно стыдно за свой насмешливый тон.
  -А ты... как думаешь? - наконец выдохнул вампир, оглядывая ночной сад, чтобы не смотреть на нее.
  Девушка поняла, что не знает, как лучше ответить на этот вопрос, и сменила тему:
  -Что ж там было, с этим охотником, что ты так не хочешь вспоминать?
  -Это была охотни-ца... И мне действительно неприятно об этом вспоминать.
  -Давно это случилось? - продолжала допытываться Рити.
  -Незадолго до того, как ты объявилась в лагере.
  -Ничего себе! Она... пробралась прямо туда?
  -Да нет, не пробралась. Я сам ее туда привел... - с сожалением признался Морлок, - Познакомились в городе. Потом, как-то вечером, ее схватила банда темных... в лесу, недалеко от лагеря ОС. Я только потом понял, что девчонка искала именно нас, - вампир подпер лоб ладонью, - Сражалась она слишком умело. Я должен был догадаться...
  -Но не догадался и спас ее, да?.. - с пониманием вздохнула Верити.
  -Отбил. Привел в лагерь, пригрел... Я подумывал предложить ей сражаться с нами. Одним словом, чувства делают из людей идиотов.
  -Когда ты узнал?.. - голос Рити дрогнул.
  -Я прочитал ее глаза.
  -Странно, мне казалось, охотники должны знать, что их враги иногда читают мысли... - удивилась девушка.
  -Она знала, но я хорошо подгадал момент. Она слишком запуталась, долго сопротивлялась своему 'долгу', но в итоге приняла глупое решение. Не приняла, но интуитивно устремилась к нему.
  -Я перестаю тебя понимать, - призналась девушка, - Что ей нужно было в лагере?
  -Думаю, ее заданием было устранение лидеров. По крайней мере, так я понял. Относительно князя у нее уже был неплохой план... - Морлок встал и выглянул на усыпанное звездами небо.
  -И... что ты сделал?
  Вампир постоял еще немного, задрав голову, потом подошел к ученице и присел перед ней на корточки.
  -Я убил ее, - пожав плечами, сказал он так, будто это само собой подразумевалось, - Если хочешь подробности... а ты обязательно будешь настаивать: - Мне давно не приходилось убивать девушку после секса...
  Верити укрыла от него глаза, склонив голову.
  -Прости, что я такая любопытная...
  Морлок снова присел рядом на скамейке, закинув руку за спину Рити.
  -А иначе поступить я не мог... Малышке так задурили голову, что ее воинственные планы не изменились даже после того, как она кончила... и шептала мне, как ей хорошо... - вампир тронул плечо Верити, отчего та вздрогнула и, наконец, подняла глаза на него, - Тогда-то мне и открылись ее глаза... и вся та дрянь, которой было забито... ее сознание... - Девушка была так близко, и Морлок, не совладав с собой, осторожно коснулся ее щеки.
  Верити глядела на учителя испуганно, но не шевелилась, завороженная запретностью его действий. Адреналин шибанул в кровь не меньшей дозой, чем перед боем.
  -А теперь... ты отдал мне ее меч и решил сделать охотницей... - сообразила она, отбивая от себя его ладонь, и хотела уйти, но вампир удержал ее той рукой, что обнимал за плечо.
  -Все как раз наоборот, Верити... - с грустной усмешкой отвечал он, - Это не я делаю тебя ее подобием, это она была похожа на тебя, как сестра. Потому убивать ее было... невыносимо больно... - он прижался губами ко лбу Рити.
  Девушка не стала упираться, сжалившись над ним. Вскоре он сам отпустил ученицу.
  -Не хочу знать, о чем ты сейчас думаешь... - подавленно прошептал Морлок, - Только не спрашивай больше, ревную ли я. Я убью за тебя, Рити. Убью любого, даже ЕГО. И умру, если надо, уж поверь...
  -Я знаю, - девушка улыбнулась, - Я сама за тебя убью...
  Вампир несколько минут глядел на свою ученицу и молчал, терзал себя противоречивыми мыслями, но все же принял трудное, но верное решение и вышел из беседки.
  -Пошли на площадку. Надо работать... - вздохнул он.
  Веритас выбежала вслед за ним. В ее душе была не меньшая неразбериха, и Рити согласилась сделать вид, что все осталось как раньше. Хотя мысли об этом разговоре еще долго не давали ей покоя.
  
  
  Весь день она проспала. Только на закате продрав глаза, девушка пробежалась с Бафометом до реки, окунулась, чтобы проснуться, и вернулась уже верхом. Как прежде, без седла и упряжи, она въехала на территорию замка. На дороге к конюшне ошивалась компания волков. Когда Бафомет проплывал сквозь них, бойцы расступались нехотя, будто изначально не собирались уступать дорогу. Верити это не понравилось, и ее подозрения оказались верны. Когда она возвращалась пешком по той же дороге, волки обступили её.
  -Нехило ты лошадей укрощаешь... - услышала она со стороны.
  'Их тут не меньше двадцати!' - запаниковала девушка, но не подала вида.
  -Да, со зверями, видно, ладишь... - послышался другой голос.
  Вернитта попыталась протолкнуться, но кто-то придержал ее за плечо.
  -Не спеши, красавица, - парень улыбнулся ей, когда Рити обернулась, - Да не бойся, мы любопытные просто!
  -Чересчур... - приглушенно отозвалась девушка, отбивая его руку с плеча.
  -Да ладно, ну скажи, чем его взяла?! - смеясь над ее испугом, выкрикнул парень ей вслед, - Не сдаются они так просто. Чем страх держишь?..
  Верити обернулась, чувствуя, как закипает ее кровь. Глаза волка цвета речной воды уставились на нее с вызовом, с азартом, присущим этим существам.
  -Да нет, лаской... - хмыкнул кто-то.
  -Лаской... - согласилась Рити, - Вам не понять, что зверь может доверять человеку, а человек зверю!
  -Я могу доверять... - парень подошел к ней ближе, -...человеку. Но мне ни один не станет! В чем секрет?.. - он глянул на нее искоса.
  -В мозгах. У лошадей они тоже есть... - прошипела Рити, хватаясь за рукоять меча за спиной.
  Парень глухо зарычал на ее дерзость, но кто-то вышел вперед и придержал волка.
  -Тебе здесь никто не угрожал! - огрызнулся ее защитник, и Рити узнала двухметрового Гильдера - соседа по землянке, - Убери руку от меча! - выкрикнул он так, что у девушки заложило уши.
  -На дружескую беседу это тоже не похоже... - Верити нехотя опустила руку, - Обступать кругом, чтобы поболтать?.. Это что-то новенькое. Ваш местный обычай?!
  -Здесь кое-кто поговаривает, что ты коней заговариваешь, - Гильдер мотнул головой, отыскивая сплетника в толпе, но так и не нашел, - А другие говорят, ты из 'нового'... Вот и спорят, - он, наконец, понизил тон.
  -Блин... - Рити в сердцах махнула рукой на него, - Эта ваша манера обращения кого угодно выведет! - она оглядела волков, - Да, я из 'нового'! Конь сам по себе заговоренный... Его без меня заговорили. Я тут не при чем... - снисходительно улыбнулась она волку с 'морскими' глазами, - Еще есть вопросы?!
  Бойцы мялись, переговариваясь между собой, но, наконец, кто-то выступил:
  -Ты на чьей стороне дерешься, девочка?!
  Верити попыталась увидеть говорившего, но не нашла его глазами в толпе. Она молчала, но не долго.
  -На стороне ОС... - приглушенно бросила она.
  -Я не об этом, Верити... - волк вышел вперед.
  Девушка на несколько секунд потеряла дар речи. Она узнала его. Этот волк спас ее от людей однажды, от своего гарнизона. Это был Гордон. То, что одноклассник ее брата стал волком, Рити узнала только теперь, глядя на него. Оттого вопрос его стал еще больнее.
  -Ты - волк... теперь?.. - ее безумные глаза светились от слез радости.
  После всего, Рити никак не ожидала увидеть здесь знакомого из своего города, да еще того, кому так обязана...
  -Да. Но ты не ответила, - неумолимо настаивал он.
  -Гордон, я... всегда была с Праведными, ты же знаешь... - на миг опустив глаза, она тут же вскинула их на бывшего солдата.
  -Была, я помню, - согласился волк, - Но сейчас... - он строго оглядел собратьев, - Сейчас все видят другое.
  -Видят что?! - девушка обозлилась на его невнятные намеки, - Я вдруг стала чужой?.. А видят ли они... кем ты был прежде, Гордон?! Знают?! - Рити сорвалась на крик.
  Волк отступил, оставив ее обвинение без ответа.
  -Мы все - 'объединенная сила' против Сальватора! - продолжала Веритас, - И кому какая разница теперь, кто какой масти?! Вы что мне тут 'товарищеский суд' решили устроить за не примерное поведение?! А вы кто?! Ангелы воплоти?! - она поняла, что ответа не будет, и двинулась вперед, с силой толкнув перекрывающего путь волка.
  Шагая прочь, она сдерживала слезы. Веритас не раз приходилось слышать о себе гадкие слухи, из-за того, с кем ей довелось связать свою судьбу. Но брат, Верден... не знал, и никогда не узнает о том, что она сделала со своей жизнью, и ради кого она это сделала. Гордон и сам был 'в пуху', ведь в начале войны Рити встретила его в рядах мерзкой, трусливой банды террористов, заключивших союз с Тьмой и ее тогдашним предводителем. Она поставляла темным детей. А Гордон... был с ними. И хоть он и дал Верити возможность бежать, этот поступок не смыл с его рук младенческой крови, и вряд ли что смыло бы... 'Теперь он посмел обвинить меня в связи с Тьмой! Подумать только!' - плевалась Рити, но ей все равно было невыносимо больно. Чувствуя в нем связь с братом, девушка стыдилась своих поступков и перед ним.
  
  Глава 19
  На площадке, правее главного входа, Верити выпускала пар в тренировке, в одиночестве. Катана со свистом нарезала воздух. Сильные и точные удары Рити комплектовала в серию, чтобы позже, вечером, представить их учителю. Мысли сбивали с ритма. Мысли о Гордоне, о брате, о Морлоке и его чувствах к ней, мысли о Грэге, мысли о Бафомете и его истиной сущности, мысли о предстоящем бое... Верити бросила меч и сдавила голову.
  -Хватит! Не могу больше! Мне на все плевать! Плевать... - бессильно сопротивлялась она этому шуму в голове.
  Шаги за спиной заставили Рити обернуться.
  -Ну что еще! - взорвалась она.
  К ней подошел волк. Тот самый парень, с темными, зеленовато-мутными глазами. Тот, кому так сильно не давала покоя ее загадочность. Светло-русые волосы были острижены коротко, на достаточно современный манер, забриты виски. На лоб справа свисала длинная челка. Верити склонилась за мечом.
  -Не-не! Я просто предложить хотел!.. - по-дурацки улыбаясь, он выставил перед собой руки и подался назад.
  -Что предложить?.. - прошипела Рити.
  -Ну, ты неплохо машешься... - мялся он, вспоминая слова.
  -Спасибо... - не меняя тона, отозвалась она.
  -Ага, но... в паре то поинтереснее будет, а?..
  Веритас оглядела парня, пытаясь понять, не потешается ли он над ней. Молодой, крепкий, задиристый волк... Для того чтобы контролировать себя в бою, оборотни должны были прожить в волчьей шкуре как минимум года три.
  Берт []
  -Тебя старшие товарищи прислали, посмеяться?.. - прищурилась она.
  -Да нет, я тут с самого начала сидел, за тобой наблюдал... Не веришь?.. Да я, правда, хочу попробовать! - восклицал он, искренне теряясь.
  -Ладно. И где... твое оружие? - все еще недоверчиво косилась Рити.
  -Я машусь не так давно... - виновато пожал плечами парень, - Если честно, не очень хочу ожоги на морде. Может, на шестах?.. - он указал на брошенные после строительства ветки.
  -Давай... - нервно выдохнула Веритас, заранее раздражаясь на его неуверенность.
  Но, стоило волку вступить в бой, и его застенчивость, равно, как и вежливость, куда-то испарились. Девушка не позволила застать себя врасплох такой переменой. Она сосредоточилась на бое. Блокировала его нескромные удары и наносила свои, не скупясь и не щадя задиру. 'Он сам вызвался!' - стиснула зубы она, парируя очередной его выпад, и пропустила удар по ноге, прямо по колену. Рити удержалась, не вскрикнула, но это было сложно. Из-за минутной боли забылась и во время выпада промахнулась сама. Волк отскочил, а девушка не слишком удачно приземлилась и потянула мышцу. 'Ах ты, скотина! Это уже не тренировка, а побоище...' - Распалившись, она пустила в ход и рукопашные приемы, чтобы проучить его и тех, кто послал его насмехаться над Верити.
  -А ты - стерва! - с восторгом выкрикивал парень, - Я таких люблю...
  -Не сомневаюсь! - девушка глянула на него исподлобья, разбежалась и выбила ногой шест из его рук, - Получил удовольствие?! А теперь проваливай в свою стаю!
  -Эй! Да мы ж только начали! - просительно улыбнулся он, потирая больное запястье.
  -А, так ты еще не кончил?! - Рити криво хмыкнула, - Вали! Мне надо заниматься...
  -Какая ж ты... - он помахал руками по воздуху, не в силах найти слова, - Что ж ты злишься то! Нельзя во время тренировки злиться. Я ж не враг! - он поднял брови, делая умилительный вид, но Верити это явно не вдохновило.
  -Врать во время тренировки тоже не стоит... - она бросила шест, подходя к нему, - Меча он в руках не держал... Ага! Я тогда - вампир...
  -Ой, а я бы так этого хотел... - замечтался волк, утыкаясь взглядом в вырез ее рубашки.
  -Уйди... - простонала она, не в силах уже даже злиться.
  -Да я, правда, с мечом не в ладах! Мы как-то больше руками работаем, когтями, зубами...
  Девушка лишь молча покачала головой.
  -Ладно, - сдался парень, - Нормально ты машешься. С мозгами... Подточить кое-что, и я уже буду тебя бояться, - он позволил себе насмешку, и Рити вскинула на него глаза, - Пока что, если тебе удастся завалить волка, считай это удачей, красавица... - подмигнул он.
  -И зачем только нужен был этот цирк?.. - девушка ушла на другую сторону площадки, за своим мечом, - Моя 'опасность' кого-то так сильно волнует?..
  Когда она обернулась, увидела лишь спину уходящего парня. Волк удовлетворил свой интерес и покинул площадку, не прощаясь. 'Ну и пошел ты!' - стиснула зубы Рити. Бой с волком так вымотал ее, что сердце до сих пор не могло угомониться, а под правой коленкой побаливало. 'Только растяжения мне не хватало сейчас...' - Верити разлеглась на траве и закрыла глаза, восстанавливая дыхание. Солнце, наконец, погасло. 'Как же они меня бесят! Скольких волков не встречала, ни один с головой не дружит! Ну... разве что, Верден?.. И то, ему иногда сносило крышу в драке... Верден... мой милый... прости. Я больше не дам тебе повода краснеть за меня... там... Я отомщу. Скоро, совсем скоро!' - девушка улыбнулась своим мыслям. С наступлением темноты, воздух будто становился плотнее, небо ниже, а окружающие звуки отчетливее. Не открывая глаз, она прислушалась к звукам ночи, ставшим за последнее время такими родными, волнующими. Сверчки за оградой в высокой траве густо трещали в унисон. Пламя факелов на стенах замка посвистывало, шипело. Хищная птица пролетела недалеко, тявкающим визгом огласила свое приближение. Хлопки ее крыльев вскоре раздались не далеко, над рощей, позади замка. Рити вдохнула. Ночь имела и свой особый запах. Дым от костров к вечеру стелился по земле туманом. Терпко, сладко, щекоча ноздри... Здесь, в Зордании он пах особо приятно, сосновой смолой, а не пластмассой и резиной, как привыкла Веритас. Весна сдавала свой пост, и ночью больше не тянуло сыростью от земли. Воздух был сух и наполнен ароматами трав. Лишь от горной реки изредка долетал свежий, рожденный кристально чистой водой, бриз. Со стороны палаток донесся запах позднего ужина. В котелке на костре Соловей варил свою похлебку. Солдаты вполголоса болтали. Рити вслушалась на минуту, но не поняла сути рассказа. Девушка мысленно вернулась к сверчкам во ржи. Но насекомые будто стали тише петь. Гул, странный, далекий... Он перекрывал частоту их звучания. 'Поезд...' - зажмурилась девушка, вспоминая глубокое детство, ночи в деревне, песню соловья и шум товарняков вдали...
  -Какой поезд?!! - Верити распахнула глаза и вслушалась снова. Шум немного усилился, но все еще был очень далеко. Будто гром. Девушка поднялась на ноги, повесила через плечо меч, убрав его за спину, и пробежалась до ворот. Волки-часовые так же вслушивались в ночной гул. На Рити они даже не взглянули, когда та подбежала.
  -Что это? Что там происходит? Вы слышите?! - беспокойно спросила она.
  -И ты слышишь?.. - Гильдер все же бросил на нее короткий взгляд, не сдержав удивления, - Говори еще потом, что не ведьма... - проворчал он под нос.
  -Так что же это значит?! - нервничала Рити.
  -Да не ори ты! - махнул рукой волк, - Поди, лучше, найди князя... - Гильдер оглянулся и задержал на ней тревожный взгляд, - Справишься?..
  -Справлюсь! - буркнула девушка на его сомнение, - И что сказать?
  -Скажи... Имперцы выступили к нам. Через полчаса, а то и раньше, будут здесь...
  Веритас отступила назад.
  -Имперцы?.. Идут на нас? И... много их? - она охрипла от волнения.
  -Достаточно. Бегом!!! - взревел Гильдер на ее замешательство.
  Рити бросилась к замку. За спиной она слышала, как волк крикнул кому-то 'Давай! Надо закрыть ворота!'. Его слова на Верити подействовали двояко. С одной стороны ей овладела паника. С другой - чем быстрее она оповестит князя, тем больше у них у всех будет шансов спастись. Поэтому девушка припустила быстрее, вниз по лестнице, в зал. Пробуждение вампиров уже началось, но князя среди них Рити не видела.
  -Князь! - крикнула она, преодолевая дрожь в голосе, - Кня-аазь!
  -Верити, ты чего?! - поспешил к ней Морлок, - Чего кричишь?
  -Имперцы близко! Морлок, где он?! - с надрывом отвечала она.
  -Так, все наверх! - учитель обернулся в зал, - К нам столичные гости! - довольно спокойно, но громко оповестил он вампиров, - И как близко?.. - он склонился к девушке.
  -Гильдер сказал через полчаса, может раньше. Солнце только село. Значит, они выступили недавно.
  -Умница моя... - он потрепал ее по плечу, - Не бойся, мы их сделаем! Встретим со всеми почестями. Беги... где мы с тобой вчера занимались, помнишь?
  -Угу.
  -Алиас должен быть там. Я пока выведу это сонное царство, - он подтолкнул ученицу, подмигнув ей.
  Верити пропихнулась через толпу, хлынувшую к лестнице. Бегом по коридорам подземелья. Приподнятое настроение Морлока придало ей уверенности, сбросило с плеч груз, оставшийся после их прошлой беседы. Окрыленная, Рити влетела в коморку... На скирде соломы в обнимку спали два обнаженных тела. Девушка вскрикнула и подалась назад, за дверь.
  -Ну, какого... - сонно простонал женский голос.
  -Простите! - отозвалась Верити, судорожно сжимая ручку двери, - Меня просили разбудить князя...
  -Зачем?.. - Алиас потянулся.
  -Имперцы! - только и смогла выпалить Верити, вспотев от стыда.
  Из коморки послышалась возня. Вампиры в спешке одевались. Через несколько секунд Алиас рывком распахнул дверь.
  -В следующий раз не извиняйся, а говори сразу... - бросил он, проносясь мимо девушки.
  Вслед за ним бежала Милана, застегивая жакет на груди. Она бросила на Рити короткий тревожный взгляд.
  
  Тот гул, что уловила в ночном воздухе Верити, оказался топотом тысячи копыт. Имперская конница приближалась и теперь была уже видна с башен. Снайперы принялись за свою работу. Волки выстроились во дворе, у самых ворот, готовясь первыми встретить врага. Вампиры ровным строем, чуть ближе к замку. Из окон второго и третьего этажей высунулись солдаты. Патронов осталось не так много, но, как и прежде, автоматчики оставлялись для прикрытия тыла. Князь, Милана и Морлок стояли на балконе, над крыльцом. Отсюда было хорошо видно конницу, спускающуюся с холма. Хлопки одиночных выстрелов двух снайперских винтовок участились, по мере приближения конницы, скашивая наемников одного за другим. Осознав, что урон от снайперов уже серьезный, Имперцы рассыпались по команде и ускорились, смешанным, хаотичным облаком устремившись к воротам замка. Выстрелы стали реже, а топот громче. Всадники двигались по диагонали, вперед, в стороны и даже назад. При такой неразберихе солдаты растерялись. А имперцам удавалось не сбиваться с курса.
  -Надо подпустить еще поближе, - сказал Алиас, когда Морлок собрался отдать приказ лучникам.
  -Ближе половина из них начнет перекидываться, чтобы преодолеть заграждения... - нахмурился Морлок.
  -Хорошо, но пока без огня. Нельзя испортить сюрприз... - улыбнулся ему князь.
  Вампир подал знак лучникам на стенах. Туча стрел со свистом пролилась на всадников. Конница окончательно рассыпалась, сбивая с толку и снайперов, и лучников. Имперцы разлетались птицами и разбегались зверьем, бросая лошадей. Разношерстные хищники прыжками атаковали частокол, ломая бревна общей массой. Заграждение рухнуло, и хищники продолжили путь, под проливным дождем стрел. Стая разномастных птиц поднялась над полем, пролетела над ними, редея, приближаясь к территории замка, чуть выше, к башням.
  -Огонь по воздуху! - скомандовал князь.
  Ночную мглу прорезали всполохи выстрелов. Они прострочили небо, и первые жертвы рухнули на площадку перед замком, приобретая человеческие очертания. Раненые Имперцы не успевали прийти в себя, праведные добивали их мечами. Но нескольким птицам удалось добраться до башен, и снайперские винтовки умолкли.
  Милана перемахнула через перила, приземлилась возле отряда вампиров.
  -Вы, двое, - на правую башню, мы с тобой - на левую! - она вывела из построения троих вампиров с птичьими тотемами.
  Через мгновение они взмыли в воздух, пронеслись мимо балкона, в стороны. Милана и ее напарник, через бойницы, протиснулись в башню, но кроме мертвого солдата никого не нашли.
  -Они внизу! Быстрее! - уже на двух ногах княгиня устремилась вниз по крутой лестнице.
  В то время 'тяжелая артиллерия' имперцев - зверьё, уже подобралось к воротам, преодолевая широкий ров.
  -Морлок, пора! - кивнул Алиас.
  Огненные стрелы с противным свистом метнулись вниз, пронзая мутную жижу во рву - горючее!
  Верити из окна второго этажа увидела, как взметнулось пламя над оградой, окружая территорию замка огненным кольцом. Свист пламени и рев горящих зверей заполнил пространство. Внимание девушки было приковано к этому ужасающему пейзажу. Когда в комнату ворвались двое, она не сразу сообразила, что это Имперцы. А когда сообразила, бежать было уже поздно. От входа мужчина и женщина двинулись в разные стороны, и если бы Рити метнулась к дверям, оба перехватили бы ее разом. Девушка взялась за рукоять меча, дернула вверх и выставляя его перед собой. В тот момент, имперский наемник надумал атаковать, и удача покинула его. Он оказался перед Верити, ее меч уперся в прочную ткань жакета на груди. Секунда, интуитивно, она вонзила меч по самую гарду... Клинок вошел в тело на удивление легко.
  -Нет! - с ненавистью и ужасом взвыла его напарница, бросаясь на смертную, чтобы оттащить.
  Вампир беспомощно хватался за руки Рити, стараясь соскочить с меча, но... еще секунда и он вспыхнул, как политая бензином тряпка. Девушка, подоспевшая к нему, - тоже! Верити обожгло руки, но едва она высвободила меч, горящая имперская девушка лишилась головы. Из коридора слышался шум борьбы. На автомате, Рити выбежала из комнаты. Милана пролетела в прыжке прямо над ней, настигая еще одного наемника, пробравшегося в замок. Вампирша приземлилась ему на грудь, свалила с ног и добила сапогом в висок.
  -Ты как?! - она оглянулась на Веритас.
  -В порядке, - возбужденно отозвалась девушка, осматривая коридор.
  Позади никого не было, а вот когда Рити обернулась снова на княгиню, увидела, как из комнаты на нее бросается вампир. Милана не успела увернуться, и шея ее была захвачена сильными руками имперца. Тело придавлено. Верити подняла меч и махнула со всей силой. Голова вампира шмякнулась перед лицом княгини. Милана быстро выскользнула и отскочила к лестнице, глядя, как возгорается тело врага. Еще мгновение, и он свернул бы ей шею.
  -Наконец, мы квиты... - улыбнулась ей Верити.
  -Беги на башню, туда, до конца коридора! Возьми винтовку! Прикрывай нас оттуда, а мы прикроем тебя, Рити, давай! - выкрикнула Милана, не тратя время на благодарности.
  
  Девушка поспешила в башню, благо знала, где она находится. Не даром Рити облазила все здесь днем. Но, когда наверху, на площадке она наткнулась на убитого парня, ей перестала нравиться эта идея Миланы. 'Видать, не так хорошо они прикрывали...' - заволновалась Верити, но винтовку все же взяла. Подошла к бойнице. Перед замком развернулось сражение. Имперцев осталось не много. Те, кому удалось не попасть в огонь и не словить стрелу, встречались у ворот с волками. С холма спускался последний, пеший отряд. Верити прильнула к прицелу. С винтовкой она научилась обращаться на своей войне. Имперцы отсюда выглядели маленькими фигурками. Девушка глубоко вдохнула и спустила курок. Гулким хлопком разнесся ее выстрел по округе, а цель пала к ногам своих соратников. Еще один точный выстрел, и отряд наемников перегруппировался, перешел на бег и рассыпался в стороны, окружая замок. Верити выглянула во двор. Волки и вампиры рассредоточились по периметру, у ограды, встречая непрошенных гостей. Девушка снова взглянула на мир через оптику. Она пыталась поймать хоть одного из тех, кто перемахивал через каменную стену. Поймала на прицел, но рука дрогнула. Верити снова попыталась нажать на курок, но поняла, что в руках нарастает невыносимая боль от ожога. Теперь, когда первый шок прошел, Рити впала в ступор, глядя на руки. Кисти покраснели и кое-где покрылись белыми волдырями. Так или иначе, стрелять она больше не могла.
  Вскоре, нападение на замок было полностью отражено. ОС праздновали победу. Верити стояла у открытых дверей, перед балконом, слушала речь князя и ждала, пока Морлок, стоящий с ним рядом, заметит ее. Милана приобняла девушку за плечо.
  -Верити... - она взглянула на ее руки, - Пойдем со мной, - быстро проговорила она.
  Они прошли в одну из спален. Вампирша усадила Рити на кровать.
  -Тебя зацепило?.. Руки надо отпускать, когда попадаешь мечом куда нужно... - покачала головой Милана с улыбкой.
  -Да я не знала... попала я куда нужно, или нет, - всхлипнула девушка, - Я вообще о другом думала.
  -А вот это зря, - Милана сняла с пояса кинжал и острием провела по ладони, - Давай... - она присела рядом и поднесла руку к ее губам, - Во время боя думать нужно только о бое...
  Верити проглотила несколько густых капель и отстранила ее ладонь.
  -Теперь надо перевязать. Пока не начнет действовать, может попасть зараза. Ожоги, дело поганое... - сказала вампирша, доставая из шкафа бинты.
  Рити вспомнила, что здесь после первой атаки держали раненых. Медикаменты так же перевезли сюда.
  -Спасибо, - девушка улыбнулась Милане сквозь слезы.
  -Перестань. Мы с тобой столько уже повидали... - она закончила бинтовать и поправила ее волосы, - Не чужие, а значит, сочтемся...
  -Похоже, Вы - единственная не считаете меня здесь чужой... - грустно усмехнулась Рити.
  -Возможно... мне одной здесь известно, что любовь порой вытворяет с душой. Будь всегда верна самой себе, Верити. Мы с князем уверены в тебе, как и твой учитель. Остальных не слушай...
  Милана ушла помогать другим раненым. Верити вернулась к балкону, но никого там не нашла. Девушка знала, что Милана имела в виду, говоря о любви. Она говорила о Дориане, о своем хозяине и господине, от которого отреклась, нашла в себе силы. И, встретив много позже, так и не смогла простить. Как не смогла простить и себя, за любовь к нему.
  
  Глава 20
  Веритас так устала. Хотелось покоя и тишины, и прохладного ветра. Но здесь, в замке проводили зачистку, лечили раненых. Запах гари душил. Близился рассвет. Девушка не нашла Морлока и пошла в конюшню. Только там сейчас было относительно тихо. Лошади встретили ее тревожным ворчанием. Верити вошла в денник и опустилась на солому.
  -Ты не против, если я отдохну тут, с тобой?.. - она потянулась было к Бафомету, когда тот уткнулся носом ей в лоб, но опустила перебинтованную руку. Под бинтами все еще болело.
  -Вот такой из меня охотник... - она виновато пожала плечами, - Он загорелся, а мне обожгло руки.
  Конь прилег на бок возле нее, подобрал косматые копыта, как раньше. Теперь он мог глядеть ей в глаза, не нагибаясь.
  -Ты тоже будешь отдыхать?.. Здорово.
  Он потянул Рити за рукав.
  -Что?.. - растерялась она.
  Конь мотнул головой, указывая на свою спину! Девушка ахнула. Бафомет повторил на бис, настаивая. 'А я ведь опять не беру в расчет, что он может быть и не конь...' - опомнилась Веритас. Но предложение все-таки приняла и, сбросив меч, растянулась на широкой спине, обнимая Бафомета за шею.
  -Слушай, ты ведь... оборотень, или что-то вроде того? Морлок сказал, похоже, на тебе заклятье.
  Конь молча моргал в темноте.
  Рити (управлять кардео) []
  -Ты прав, я несу чушь... - она опустила голову, закрывая глаза от усталости, - Ночь была жаркая, а вечер вообще поганый... Волки докопались. С одним пришлось подраться...
  Конь настороженно фыркнул.
  -Верити! - послышался голос Морлока. Он искал ее, и правильно догадался, где она может быть, - Рити! - повторил он уже ближе.
  Девушка не двинулась с места. Когда вампир приблизился к деннику, Бафомет угрожающе, глухо заржал, вытягивая шею в его сторону, но тоже не шевельнул копытом, чтобы встать.
  -Морлок, я так устала... Ну, чего?.. - простонала девушка, приподняв голову.
  -Ты... спать здесь собираешься? - учитель оглядел денник, но не стал входить, - Уже ждешь не дождешься, пока твой верный друг перекинется?! Верити, выйди оттуда... - строго сказал он.
  -Ничего я не жду! Прекрати орать на меня. Я просто отдыхаю. Я предпочла запах навоза той вони, что испускают Имперцы, когда горят.
  -Отличный выбор... Рити, прошу тебя, оставь коня, и пойдем со мной. Есть серьезный разговор, и... не здесь.
  Девушка нехотя встала.
  -Что с руками? - заметил вампир.
  -Обожглась... - едва слышно отозвалась Рити.
  Во дворе почти никого не осталось. Все были сейчас в зале, Шандоровским вином отмечая вторую серьезную победу над Сальватором. Только караульные бродили вдоль стен и несколько солдат курили у костра.
  -Тебя что-то тревожит?.. - Морлок заглянул в глаза ученице.
  -Просто устала. Я чувствую, что вот-вот сорвусь, с ума свихнусь от всех этих мыслей... - поморщилась девушка, как от боли, - Я даже не знаю, чего хочу... Иногда его кровь во мне закипает, и я безумно хочу двигаться, биться за ОС, за Вердена...
  Учитель приобнял ее, растеряно поднимая глаза к небу.
  -А иногда я думаю о таких вещах, что просто не способна адекватно реагировать. Например, сегодня. Они застали меня врасплох. Вместо злобы, на меня навалилась такая тоска! Ведь они... Праведные, Морлок... - Верити закончила шепотом и остановилась, глядя на него.
  -Имперцы?.. - вампир приподнял брови.
  -Да, Имперцы. Они защищают мирное население от повстанцев. Они только выполняют приказ...
  -Послушай меня, девочка моя... - он поставил ее перед собой, - Наемники обучаются убивать, и только. В столице этих вампиров натаскивают так, чтобы они могли выполнить любой приказ. Вливая в них кровь чужого клана, империя искусственно совершенствует эти боевые машины. В итоге... видимый порядок в государстве может обратиться такой резней, что тебе и не снилась! Если у власти встанет что-то, подобное Сальватору.
  -Но, ведь ты...
  -На меня не смотри, Рити, - покачал головой Морлок.
  -Почему? Ты ведь бывший наемник.
  -Я стал бывшим с тех пор, как осознал, что могу принимать решения самостоятельно. Те Имперцы, что охотятся теперь за нами, никогда не были в 'новом', и никогда не лишатся связующей нити... Потому никогда не нарушат ни одной из заповедей наемников, и уж тем более не посмеют усомниться в праведности императора.
  -Это... гипноз? - попыталась понять Верити.
  -Можно и так сказать, - кивнул вампир, - И не надо относиться к ним как к живым существам. Вспомни ракеты... Те, что летели на город. Ведь ты не смогла бы уговорить их вернуться... - он печально улыбнулся ей, приподнимая за подбородок.
  -Я поняла, что ты хочешь сказать. Пока мы не доберемся до их 'пульта управления', бесполезно надеяться на их отступление.
  Морлок и девушка вошли в каминный зал. Здесь вампиры и волки пили вино и весело шумели, обсуждая битву. Алиас с Миланой стояли на верхней площадке. Верити поспешила к креслу у камина, где оставила своего скельтика вечером. Морлок едва не потерял ее в толпе, а когда нашел в обнимку со зверьком, недовольно выдохнул.
  -Ты бы нашла ему хозяина что ли... - проворчал он.
  -Вот еще! Не хочу, чтоб им пушки чистили... - нахмурилась Рити, пряча малыша в волосах.
  -В деревне их держат дети. Там пушек нет, и чистить ими нечего. Едят они не много, так что держат их крестьяне для души и помногу.
  -Как кроликов? А потом режут под рождество? Нет уж, не надо...
  -Рити, ты упрямая, но я упрямей. Ты не можешь взять его собой на задание.
  -Какое задание?.. - Верити опустилась в кресло, глядя на него ошарашено.
  -Как раз хотел поговорить о нем, когда ты рванула сюда... - недовольно отозвался вампир, - Идем вниз, там потише.
  В подземелье, в опустевшем зале для сна, они продолжили разговор.
  -Я знаю, что выпускать тебя еще очень рано... - виновато начал Морлок, - Но так уж сложилось, что нам нужна твоя помощь. Солдат в городе сразу вычислят. А ты... Очень надеюсь, что ты справишься. Главное - не поддаться панике и среагировать в нужный момент.
  -Я бы на это не надеялась... Ты хочешь отправить меня в город? Одну?!
  -Не одну. Тебя прикроют волки.
  -Прекрасно! - всплеснула руками Верити.
  -Ну хватит! - разозлился учитель, - В конце концов, ты сама пришла в лагерь. Ты хочешь помогать ОС, или так и будешь дни и ночи обниматься со своим конем и размахивать палкой по воздуху?!
  Девушка опустила глаза.
  -Прости. Конечно, я сделаю все... Просто устала ужасно. Я совсем отвыкла от нагрузки и от такого режима. Не злись...
  -Как ты понимаешь, никто в городе не должен тебя узнать. И никто не должен догадаться, что ты из 'нового'... Придется сочинить легенду, но это потом.
  -Прежде всего, как я попаду туда? Город наверняка закрыли.
  -Сейчас лето. Крестьяне работают на полях. Его не могут закрыть днем. Сейчас ты поспишь. Я разбужу на рассвете и объясню тебе суть. На свежую голову все же лучше...
  -Согласна, - кивнула Рити, - Я с трудом соображаю сегодня.
  
  Солнце поднялось высоко над холмами. В Нодегармской часовне колокол пробил полдень. А в замке Морлок пришел к ученице, чтобы разбудить.
  -Пора, Рити... - вампиру было так жаль будить ее, но время поджимало.
  Верити потянулась и недовольно простонала:
  -А-а-а... Черт, все-таки растянула... - она схватилась за колено.
  -Мышцы еще болят?.. Что ж, я тогда дам тебе сыворотку, но не много. Нельзя, чтоб Имперцы учуяли... - обеспокоено ответил на ее жалобы Морлок.
  -А они так и так учуют. Разве нет?..
  -Если держаться на расстоянии - не должны.
  -А волки? Ты сказал, они пойдут со мной. Их-то горожане узнают, и ЭТИ учуют... - Рити хмурилась, ощущая, что план Морлока очень хрупок.
  -Я все расскажу подробно. Потом заставлю тебя выучить твои задачи и тысячу раз повторить, но... Сначала нам нужно сделать так, чтоб тебя саму не узнали.
  -И... как ты думаешь это сделать?.. - она недоверчиво прищурилась, отдаляясь от учителя.
  Вампир протянул девушке ножницы.
  -Что?.. Что ты хочешь? Чтоб я... - Веритас поднялась с койки, задумчиво глядя на ножницы в руках, решаясь, - Ладно. Зеркала конечно нет?..
  Морлок лишь пожал плечами. Девушка распустила волосы, пальцами расчесала их и аккуратно принялась остригать, прядь за прядью. Вампир глядел на нее неотрывно. Он глядел, как взрослая Веритас превращается в ту курносую растрепанную девчонку, которую они с напарником спасали от группы террористов в южном районе. Малолетняя шпана в военных мужских штанах, нос, усыпанный веснушками, и совершенно детские, карие глаза. Они глядели на тот жестокий мир с обидой и надеждой, искренне не понимая, почему бог оставил людей... Морлок потер лоб, возвращаясь из воспоминаний.
  -Вот, как-то так... - со вздохом улыбнулась Рити, поворачиваясь к учителю.
  Она оставила длинную челку, чтоб скрывала глаза в нужный момент. На висках и затылке светло-русые волосы торчали теперь во все стороны, чуть завиваясь. Короткая стрижка все же шла ей больше. Верити потрясла головой, стряхивая все лишнее. Приятная легкость подняла ей настроение. Морлок обошел ее со всех сторон, одобрительно улыбаясь.
  Рити []
  -Не буду спрашивать, ровно или нет, - усмехнулась Рити, - Просто скажи, нормально?
  -Привет, солдатка! - расхохотался учитель.
  -Все настолько плохо?.. - обиделась девушка на его смех.
  -Наоборот! - он не удержался и потрепал немного, взъерошил ей волосы на затылке, - Я уже и забыл, какая ты шпана.
  -Странные у тебя вкусы... - она шутливо нахмурилась, но все же улыбнулась.
  Морлок дал ученице немного сыворотки, как обещал, и они поднялись в зал, где их уже ждал десяток оборотней. Она села среди них, и Морлок начал:
  -Вы выйдете на восток, к деревне. Там, на посевах еще будут люди. Постарайтесь успеть до обеда. Там переоденетесь, возьмете телегу и, через восточные ворота...
  Он изложил краткий план действий внутри города, после чего волки загалдели вопросами. Но Рити молчала. Ей тоже хотелось о многом спросить, но переорать оборотней она даже не стала пытаться. Когда Морлок ответил на вопросы волков и решились самые сложные вопросы, учитель сам обратился к девушке.
  -Так, Рити, теперь ты... Когда будешь переодеваться, не забудь оставить под платьем брюки и сапоги. Придумай, как спрятать меч. Бафомета возьмешь собой. В деревне придется запрячь его в телегу. Скельтика своего... оставляй здесь или отпускай.
  -Но почему?! - хныкнула она.
  -Если не брать в расчет лишние хлопоты, он будет особой приметой, по которой тебя легко запомнят.
  -Я спрячу. Его не увидят...
  -Я все сказал! Теперь слушай и запоминай получше. Монахам на глаза не попадайся, могут узнать, да еще, не приведи бог, с этим мечом...
  -Ясно.
  -Еще знакомые в Нодегарме есть?
  Веритас на минуту задумалась, - 'Ведь был же кто-то...'
  -Ну и, наконец, ты, надеюсь, помнишь, что твои глаза могут нас выдать?
  -Помню. Буду беречь их от имперцев, - пообещала Рити.
  -Тогда... с богом, братцы! - выдохнул вампир, провожая отряд.
  Девушку он остановил, когда все потянулись на улицу.
  -Верити, прошу, будь осторожнее. Не думай о постороннем. Только о деле.
  -Я буду стараться, Морлок. Спасибо, что беспокоишься. Я очень боюсь подвести... поэтому буду вдвойне осторожна...
  
  Глава 21
  Верити не врала учителю. Больше всего она боялась подвести ОС. Но врага боялась не меньше, понимая, на что способны наемники.
  Выезжая из замка верхом, в сопровождении волков, девушка закрепила на поясе льняной мешочек. 'Пусть Морлок говорит что угодно, но малыш мне ничем не помешает... а тут без меня просто пропадет!' За спиной покачивался меч. Бафомет мягко ступал по заросшей дороге, безо всякого участия Рити. По обеим сторонам от них шли волки. Девушка потрепала остриженные волосы, осторожно поглядывала на недружелюбных попутчиков. Кто-то из них непрерывно смотрел на Рити, кто-то иногда оглядывался. Здесь были и Гордон, и Гильдер, и тот молодчик, из-за которого у Верити болело колено. Девушка оглянулась на него. Волк подмигнул ей.
  -Чего? - весело отозвался он на ее взгляд.
  -Зовут тебя как? - негромко спросила она, - А то, как что случится, буду звать тебя 'эй, ты, фехтовальщик'?.. - она сдержано улыбнулась, просто чтобы не казаться ханжой.
  Парень коротко посмеялся.
  -Да, неудобно получится... Бертрам меня зовут. Для своих - Берт...
  -Хм... Значит, Бертрам... - буркнула она себе под нос, переставая улыбаться.
  -Отчего же?..
  Верити поймала его лукавый взгляд и не стала отвечать. Потерла руки в бинтах и решила, что пора снимать повязки. Сыворотка Миланы, плюс сыворотка Морлока, да остатки силы тьмы... 'Экстремальный коктейль!' - хмыкнула про себя Рити, улыбаясь.
  
  По пригородной дороге они добирались чуть меньше часа. До обеда оставалось не много, как раз чтобы дойти от деревни до ворот города. С холма открывался потрясающий вид на посевы пшеницы, домики недалеко, за полем. Так же по правую руку виднелись стены крепости Нодегарма. Веритас перевела дух, глядя на залитые солнцем серые камни. Военные операции в 'новом' мире никогда так не пугали ее, как местные события. Рити просто не знала, чего ждать и как вести себя, не знала множество местных обычаев и очень смутно представляла нравы горожан.
  Едва всадница и крепкие ребята-волки приблизились к работающим на полях людям, Верити поняла, что не все пункты операции Морлок доверил ее ушам. Люди явно узнали некогда Праведных волков, но приняли более чем холодно. Всем в Нодегарме было известно, - официально те, кто с Алиасом - преступники. Девушка встретилась взглядом с молодой крестьянкой. Та бросилась прочь. Другие стояли не шевелясь. 'Они, кажется, собираются драться. Но почему?..' - Веритас оглядела идущих размеренным шагом волков, переглянулась с Гильдером. Его взгляд дал ей однозначный ответ.
  -Вы же не собираетесь... - Рити еще раз оглянулась на молодых крестьян, будто растущих из травы, шахматно расставленных на пути отряда.
  Волки молчали, срывая с плеч рубашки, лишь громко и шумно дышали, готовили тела свои к бою.
  -Да вы что, с ума посходили?! Гильдер! Не смейте! Это же люди... - она остановила коня.
  По бесшумной команде стая устремилась вперед, прыжками настигая смертных. Ни один из волков не перекинулся. Да и драки как таковой не было. Всех крестьян просто повалили наземь. Верити медленно подъехала, глядя на Гильдера огромными глазами.
  -Это что... манера приветствия у Праведных с местными?..
  -Нам нужна одежда! Больше ничего! - объявил волк, заодно отвечая и девушке.
  -Твоя... там! - Берт указал Рити на ветхий сарайчик для инвентаря, метрах в двадцати от них.
  -Моя что?.. - девушка поняла его, но не хотела верить.
  -Пошли... - парень жестом предложил ей спешиться и побрел сквозь золотые колоски к сараю.
  'Какого ты собираешься делать с ней?..' - нахмурилась Рити. Она спрыгнула на мягкую вспаханную землю и пробежалась за Бертрамом. Рывком волк распахнул дверь сарая. Женский всхлип, негромкий, но полный ужаса, заставил Верити ускориться.
  -Мне нужно только платье... то-олько твое платье... - успокаивал крестьянку Берт. Рити из-за его спины увидела напуганную девушку. Она была не многим старше ее. Она, как и Рити знала, что с волками нельзя спорить. Но, в отличие от Рити, она не стала бросать вызов судьбе. Руки метнулись к завязкам немудреного корсета под грудью. Берт повернулся к Веритас.
  -Давай, - он кивнул на сарай, - Да побыстрей, что ли...
  Рити вошла, не глядя на крестьянку, не поднимая глаз. Её грызло чувство вины. Да и девушка стояла перед ней уже обнаженная, скрещивая руки на груди, хоть Бертрам и не подглядывал. Первое, что сделала Рити - отдала несчастной рубашку. Путаясь в рукавах, кареглазая девушка снова всхлипнула. Нервно глотая воздух, она глядела в спину волка. Верити справилась с платьем, под длинной юбкой оставив брюки, и теперь, наконец, встретилась глазами с напуганной крестьянкой.
  -Извини... - прошептала Рити, но девушка захлебнулась плачем и упала на колени.
  -Ты закончила?! Сколько можно возиться! - нетерпеливо обернулся Берт, - Давай, выходи.
  Верити выбралась на свет, сжимая в руках Катану. Бафомета уже запрягли в телегу. Волки в большинстве уже переоделись в крестьянские рубахи и погрузились. Рити оглядела поле, путаясь в подоле. Она уже шла к телеге, но не видела крестьян. 'Они где-то здесь, в траве... Просто лежат. Наверное, их связали?..' - Веритас оглянулась, но Берт не шел за ней. Его спина виднелась в проеме сарая. Женский крик приглушенно донесся оттуда. Ни секунды не колеблясь, Верити подхватила подол и бросилась назад. Волк склонился к девушке.
  -Если ты, скотина, хоть пальцем... - прорычала Рити за спиной, и справа, над плечом волка возникла холодная сталь ее клинка.
  -Тихо-тихо... ладно... - не оборачиваясь, он отвел от девушки руки, - Что предлагаешь ты?
  -Свяжи её. Просто свяжи, и уходим!
  Берт выпрямился.
  -ЭТО ты мне, значит, доверяешь?.. - с сомнением протянул он.
  -Ты прав. Уйди, я сама! - она вывела волка на улицу на клинке, - Дай пояс.
  -Может еще сплясать перед тобой без порток?.. Там на стенах полно веревок. Мы ждать не будем. Догонишь... - обозлено бросил он, уходя прочь.
  -Надеюсь, я не ошиблась... - вздохнула Рити, пряча оружие в ножнах.
  -Не ошиблась... - эхом отозвался тихий всхлип девушки, - Дай Бог тебе...
  -Он ничего не может мне дать! - Веритас резко обернулась на нее и быстро вошла в сарай, ища глазами веревку, - Все, что мог, он уже забрал...
  Она замотала ей запястья лошадиной шлеей. Не стала связывать ноги.
  -До заката оставайся здесь... пожалуйста, - Рити с мольбой заглянула в ее глаза. Девушка закивала, - Тебе самой так будет безопаснее... - Верити захлопнула дверь, вбив ее сапогом в сам косяк.
  Догнать отряд было не трудно. Сложнее оказалось запрыгнуть в телегу на ходу. Гордон, наконец, ей помог.
  -Перед Морлоком сама за все будешь отвечать... - обернулся на нее долговязый Гильдер. Он правил повозкой. По неровной дороге телегу сильно трясло. Рити ухватилась за дощатый борт. Она впопыхах слишком сильно затянула мешковатый лиф платья, и теперь завозилась со шнурками, чтобы ослабить.
  -Это он мне ответит, его ли идея была убить крестьян ради драной одежды... - злилась она, - Я считала, что мы не Тьма...
  -Послушай! - Гордон рыпнулся было к ней, но кто-то осадил его за плечо.
  -Заткнись, Гордон! - рявкнула Верити в ответ на выпад.
  -Не рычи на волков, девочка... - немолодой мужчина рядом с ней сделал Рити замечание, - Тон свой умерь. Скажи-ка мне, что забыла на этой войне, раз такая сопливая?
  -Хочу вырвать сердце Сальватору. Он мне задолжал... - она непроизвольно взглянула на Гордона, но, оказалось, он ее понял и одобряет.
  -Хочешь, убивать умеешь. Так чего тебе еще надо?! Делай, что говорят, и сбудется твоя девичья заветная меч-та! - он закончил тявкающим смехом, и многие волки подхватили его веселье.
  -Хочу, но не такой ценой... - девушка серьезно посмотрела на него, - Я не верю, что Праведные из-за всего этого забыли, что они... Праведные.
  -Да их тут... не много, пожалуй... - старик с широкой улыбкой оглядел волков, и многие ответили ему таким же радостным оскалом.
  'Без комментариев! - Рити опустила глаза, увлеченно разглядывая свои сапоги, - Думать я буду потом. Сейчас уже поздновато. И надо куда-то спрятать меч... Под сено может?..' Бертрам протянул ей черную дождевую накидку, видимо тоже отобранную у крестьян. Завернув в нее меч, Верити сунула его под сено, к правому борту.
  -Подъезжаем! - объявил Гильдер, - Верити, пробирайся сюда.
  Девушка осторожно ступала, стараясь ни за кого не держаться, но на кочке телегу тряхануло так, что Рити навернулась, едва не расшибла лоб о передний борт. Благодарила судьбу, что колено уже не болело. Оказавшись, наконец, рядом с Гильдером, она увидела впереди, на холме, городские стены, открытые восточные ворота. Из соседней деревни сюда тянулись люди. Они толпились, медленно проходя в крепость.
  -Там что охранники на воротах?.. - взволнованно вгляделась Рити.
  -А ты как думала! - без улыбки фыркнул волк, - Держи поводья!
  Девушка приняла из его рук повод, глядя ошарашено.
  -Я не умею телегой управлять! - замотала головой она.
  -А уметь тебе и не надо! - все-таки развеселился Гильдер, - Мы сойдем сейчас. Будешь отвлекать часовых.
  -Как?!
  -Шепнешь своему вороному, чтоб нёс во всю прыть. Мимо ворот будешь лететь, - делай вид, что остановить не можешь. Вот тебе и вся наука! - волк спрыгнул на обочину.
  Верити оглянулась и поняла, что уже одна в телеге.
  -Да! Притормозить потом не забудь! Не свернешь, прямиком в армейские конюшни влетишь!! - напоследок выкрикнул Гильдер.
  Девушка сжала в руках поводья, поднимая глаза на дорогу. Дорога поворачивала и дальше шла прямо. Крестьяне давно скрылись из виду. Путь был открыт.
  -Давай! - подал команду Гильдер.
  Верити набрала в грудь воздуха.
  -Viii-is!!!! - взвизгнула она. Бафомет громко отозвался и припустил к воротам, поднимая столб пыли. Телегу затрясло. Верити вцепилась в борт. Позади ничего не было видно, лишь шлейф дорожной пыли.
  -Стой!!! - грозно встретил ее стражник, поднимая над головой обнаженный увесистый меч.
  -Помогитееее! - испуганно ответила Рити визгом, пролетая мимо него, да так натурально, ведь она была и в самом деле напугана.
  Городская мощеная улица была запружена людьми в обеденный час. Все спешили на площадь, к общинным домам. Завидев несущуюся телегу, и перекинутых стражников, бегущих за ней, горожане разбегались в панике. 'Что же я творю!? Черт! Только бы никого не задавить! Черт!' - у Верити пересохло во рту, горло драло от пыли, глаза слезились. Она едва успела различить высокую каменную стену впереди.
  -Статус... статус... - пискнула она, боясь, что расслышат мчащиеся за ней волки-имперцы.
  Конь услыхал ее и сбавил ход. Он понимал ситуацию едва ли не лучше хозяйки. Развернувшись, он опрокинул телегу, и Рити вылетела прямиком на сложенные скирды сена возле имперской конюшни. На какой-то миг все стихло. Девушка отдышалась и подняла глаза. Зеваки обступили незнакомку. Через толпу пробрались двое крепких мужчин.
  -Еще раз увижу тебя на телеге, с поводом в руках... башку оторву! Овца криворукая! - выругался один из столичных стражей порядка.
  'Волки... - мысленно усмехнулась Верити, - Думала, будет хуже. Значит, не побьют...' Она поднялась на ноги, немного прихрамывая для жалости.
  -Простите! Простите меня! Не знаю... не знаю... что с ним такое... - она обернулась на Бафомета, безмятежно уплетающего имперское сено. Второй часовой замахнулся на коня хлыстом. Бафомет вытянул шею и замер, готовясь к атаке.
  -Нет! Стой...те, - Рити бросилась к коню, встав между ним и волком. Имперский страж и не догадывался, что девочка спасает вовсе не коня. Часовой не растерялся. Вместо лошади он с удовольствием стеганул Верити по бедру. Девушка вскрикнула и опустилась на подогнувшихся коленях на мостовую. Неожиданно, больно и обидно было это позорное наказание. Да и волк, к тому же, явно получил удовольствие, воспользовавшись властью. Народ понемногу стал расходиться. Лишь самые любопытные перешептывались, силясь понять, откуда взялась в городе эта чужачка. Рити молилась, чтоб о ее неместном происхождении не догадались Имперцы. И они не догадались. Ушли. Даже немного разогнали оставшихся зевак.
  -Ну и козлы... - сквозь зубы прошипела Веритас, поднимаясь и потирая зад, - Хорошо хоть, штаны под юбкой...
  
  Она дождалась, пока все разойдутся, достала меч и набросила на плечи штопаный плащ, чтобы прикрыть Катану за спиной, и распрягла коня. Дальнейшее представлялось Рити весьма смутно. Девушка помнила, что казармы, где расположились сейчас Имперцы для сна, находятся на другом конце города, у западных ворот. Туда она и направилась. Через рыночную площадь, мимо общинных домов, еще через пару кварталов, где оказались мастерские. И вот, перед ней, наконец, предстали главные ворота крепости Нодегарма. Две сторожевые башни по обе стороны от них. Часовые на стенах. 'Нет, Морлок, вы просто безумцы...' - вздохнула Рити, поворачивая к казармам. Здесь улица совсем сужалась. Бафомет едва проходил. Девушка шла впереди, придерживая его за кордео. Кузница, оружейные лавки, ткацкие, кожевенные. Редкие сонные лица ремесленников встречались Верити. Во время обеда отдельные кварталы словно вымирали.
   []
   Наконец, позади зазвенел знакомый голос:
  -Эй, белокурая! Сколько хочешь за скакуна своего?
  Девушка обернулась на волка с улыбкой. За ними лениво, но все же наблюдали ремесленники и несколько стражников, болтающих возле самого входа в казармы. Бертрам поравнялся с Рити и пошел с ней рядом, продолжая торговаться.
  -Да у тебя и денег-то таких нет! - покачала головой она.
  -А у имперцев, думаешь, есть? Ну, сбавь уж маленько, красавица... - уговаривал волк, пока они шествовали мимо казарм, в проулок.
  -У этих-то? Точно есть. Глянь, форма какая на них, аж светится! Да ладно, черт с тобой! Бери! Не хочу, чтоб он редуты грудью пробивал. Пусть пашет лучше, как прежде... - сдалась Рити.
  -Не слабо... - Берт оглянулся, убеждаясь, что их больше не видно и не слышно, - Пять сотен. И те только над землей.
  -Над землей?.. - не поняла Рити.
  -На нижнем уровне может оказаться еще столько же. Площадь там позволяет. А сквозь землю уже не прочувствуешь... - снизошел до объяснений он.
  -Ясно. А про площадь тебе откуда знать? Ты же... темный?.. - запоздало догадалась Верити.
  Берт горделиво одарил ее улыбкой.
  -Темный, но образованный.
  -Ты же не хочешь сказать, что был там и был в рядах Праведных.
  -Это, похоже, ты не хочешь, чтоб я это сказал, - рассмеялся волк, - А оно так и есть. Удивил я тебя?..
  -Расстроил скорее... - девушка вздохнула, - Ты не первый мой знакомый, переметнувшийся на сторону Тьмы. Тенденция эта немного удручает.
  Двое вышли окольными путями обратно на рыночную площадь, уже запруженную людьми.
  -Да ладно тебе, Верити, хватит. Учителя твоего рядом нет, праведников тоже. К чему эти 'муки совести'? Или ты считаешь, что темным может быть только ОН?.. - волк насмешливо насупился.
  -Пустые разговоры. Пора заняться делом... - отмахнулась Рити.
  Из толпы к ним как раз вышел Гильдер.
  -На память не жалуешься?
  Девушка покачала головой.
  -Тогда вперед. Народ расходится. У входа в парламент - Гордон и Снид. Мы, если что, на заднем дворе, за конюшнями.
  Девушка оставила коня Берту и устремилась в толпу.
  -А свинья?! - обернулась она со смущенной улыбкой.
  -Там уже твоя свинья! - отозвался Гильдер, хотя Рити его уже не видела.
  
  Глава 22
  Огромные общинные дома перед зданием парламента действительно остались невредимы. Напрасно Верити боялась, что их труды будут уничтожены ОС во время прошлого вторжения. Недалеко от крыльца девушку ждали двое. У Гордона в руках бился и визжал поросенок. Возле массивных дверей Рити увидела лишь двоих стражников.
  -Где тебя носит, сестренка! Мы должны успеть передать наш подарок! - выкрикнул Гордон, протягивая Верити свинью.
  -Дай сюда... животное... - явно разозлилась на волка Рити. Она перехватила поросенка поперек живота и под зад. Визг сразу прекратился. Лишь тревожное кряхтение сопровождало их путь по ступеням.
  -Куда?! - почти хором прорычали стражники.
  -День добрый, господа! - девушка низко поклонилась, едва не выпустив поросенка из рук, - Мне бы к вашему... главному. Прошение и вот, подарок, передать. Как зовут-то его. А то ж, неудобно как-то...
  -Господин Лабриони. М-да, нашла ты время...
  -Когда ж нам еще?.. Сейчас уходим на посевы, только завтра к обеду и вернемся.
  -Ну да, ну да... - стражник зачесал в затылке, сомневаясь.
  -Мы передадим твое прошение, - нашелся второй, протягивая руки, чтобы забрать подарок. Рити отступила с улыбкой.
  -В том-то и беда, что мне лично бы его увидеть. Разговор-то важный. Про ваших, про имперцев... - она закончила шепотом, оглядываясь воровато.
  -Хм... - волк нахмурился, взглянул на товарища, но тот был в не меньшем замешательстве, - Черт ж тебя... - вздохнул он, скользя взглядом по фигуре молодой крестьянки. Льняной лиф, чуть собранный на груди, плотно облегающая коричневая ткань корсета, стянувшая утонченную талию, - Ладно, пошли... - кивнул волк, отпирая двери, - Сплетни что ли сводишь?.. - он провел ее внутрь, вошел за ней вслед, щелкнули замки.
  Девушка нервно сглотнула.
  -Я думаю, армия империи должна иметь безупречную репутацию, - отозвалась она, в полумраке стараясь различить стены коридора, чтобы не наткнуться, - А у нас в деревне кое-кто из ваших... ведет себя не достойно, - Рити еле сдерживала язык, чтоб говорить проще. Простонародная речь давалась с большим трудом.
  Но волк пока ничего не заподозрил и вел ее по длинному коридору к лестнице, вниз. Там на площадке велел подождать и вошел в подвальную резиденцию. Верити выждала несколько секунд и на цыпочках припустила вверх по лестнице, на третий этаж. Свин начал вырываться и орать от тряски, и Рити выпустила его на втором. 'Пусть погоняются...' - улыбнулась она. На верхнем этаже здания отдыхала сейчас военная элита. Осторожно выглянув в коридор, Рити заметила лишь одного волка на посту. Он слышал надтреснутый визг, доносившийся снизу, но не мог покинуть этаж. Ему оставалось только вслушиваться. 'Морлок, я спокойна, я справлюсь, не подведу. К черту все страхи и предрассудки. Я это смогу!' - Веритас распахнула глаза. Шаги. Стражник по коридору шел прямо сюда. Девушка потянула за шнурок на шее, накидка бесшумно спала с плеч. Крепкий и недалекий имперский рядовой в красивой темно-синей форме свернул на парадную лестницу и почувствовал, как в груди зажгло. Меч с напылением серебра пронзил волка насквозь. Рити сделала движение назад и чуть вверх. Напрасно Морлок недооценивал остроту этого клинка. Меч встретил на своем пути сердце и вышел из левого плеча, разрубая тело имперца фактически пополам. Волк успел вдохнуть для крика и негромко простонал. Сама Верити едва не вскрикнула, но вовремя заткнула себе рот. Она никак не ожидала такого эффекта. Мужчина мягко опустился на ковер. На цыпочках по коридору Рити потрусила дальше, искать комнату, где спрятать тело охранника. Сердце бешено колотилось, и это могло стать причиной провала. Подкрадываться к вампирам с такой барабанной дробью было бессмысленно. Веритас нашла уборную. Когда она вернулась к телу, ковер под ним уже пропитался кровью. Не долго думая, Рити потащила волка вместе с ковром. 'Черт бы тебя побрал, Морлок! Что еще мне придется делать?!' - злилась она, рискуя вот-вот сорваться с катушек. Наконец, справилась с трупом, закрыла дверь и отдышалась. Нужно было торопиться. Снизу уже доносились голоса тех, кто пытался изловить напуганного до смерти поросенка.
  Около шести спален насчитала она. Во всех наверняка были вампиры. Сколько? Этого она не могла предположить. Проверять пришлось опытным путем. Ключами стражника отпирая первую дверь, Рити едва преодолела дрожь в руках. Вампир был один. Спальня эта была чем-то вроде люкса. 'Большая шишка?' - задумалась на минуту Верити. Рядом, на стуле стопкой сложена была его форма. Рити не разбиралась даже в погонах собственных земляков, тем более не могла судить о рангах имперцев по нашивкам на груди. Впрочем, чин наемника был вовсе не важен сейчас. Ее задачей была ликвидация всех на этом этаже, а приказы Морлока всегда были осмысленны и четко мотивированы. 'Так надо...' - Рити прикрыла спиной дверь, выставляя меч перед собой. Свет из коридора сузился до ниточки на полу. В отличие от стражника, этого можно было успеть разглядеть. И Веритас, вопреки наставлениям учителя, вгляделась в лицо имперца в полумраке. Он выглядел молодо. Короткая военная стрижка, черные волосы, чуть угловатое лицо, широкая грудь, белоснежная сорочка. Сон военного был безмятежен. Лицо расслаблено. Девушка приблизилась. Дальше было лишь несколько мгновений, ведь не почувствовать человека так близко вампир не мог. Мысленно нарисовав точку на рубашке, Веритас занесла клинок над ним. Вампир распахнул глаза, и гримаса боли и ужаса исказила его лицо. Рити испугалась, встретив его взгляд, но на автомате сработали руки.
  -Дрянь!.. - его хрип был негромким, но острым, резанул девушку по ушам.
  Верити отступила назад. Ее начало мутить. Лишь одному Богу известно, что бы мог сотворить с ней этот офицер одной лишь мысленной, бесконтактной атакой. Но вампир вспыхнул, и девушка почувствовала себя лучше. Силы вернулись. Рити выхватила меч из еще тлеющих углей и поспешила в коридор, чтобы не задохнуться едким дымом. Пока он не распространился по этажу, нужно было успеть здесь закончить. Все время прислушиваясь и оглядываясь на лестницу, Рити думала, что там происходит внизу?.. По плану волки должны были прикрывать ее. Но, удалось ли им проникнуть в здание, девушка не знала. В следующей комнате спали трое. Задача оказалась много сложнее. 'Это уже проверка на скорость...' - Рити вошла, не закрывая двери, чтобы видеть всех отчетливо, встала между двумя койками. Третья оказалась как раз напротив этого прохода. Тот, что слева лежал на боку, спиной к ней, справа - на спине. Девушка задержала дыхание. Сильный размах, удар, чавканье - клинок прошел четко меж двух шейных позвонков. Не вдыхая, второй удар, с замахом от первого. На этот раз победа не так легко далась. Меч застрял в позвоночнике, не дорубив. Ей не хватило силы. Глаза уже фактически мертвого воина широко распахнулись и уставились на Рити. Единственное, на что хватило ее смекалки, - обхватить рукоять меча и сапогом сшибить голову с плеч имперца. Пламя заплясало по обе стороны. В ужасе от самой себя, Верити обернулась к третьему вампиру. Он проснулся от пламени, даже не видел того, что отколола только что охотница с его соратником, но глаза были полны ненависти. Будь он чуть хладнокровнее, его ловкость и сила не оставили бы девушке ни единого шанса, но вампир поддался чувствам и, вдобавок недооценил противника. Бросился на Верити с голыми руками, хотя перед кроватью, рядом с мундиром лежал его меч. Рити направила свой клинок навстречу Имперцу, заодно высвобождаясь из замкнутого пространства между кроватями. Вампир рванул с места под потолок, перемахнул через нее, едва не угодил на угли. Девушка знала этот ход наизусть. Еще до его приземления она подрезала его в повороте, оставив глубокую полосу на груди воина. Глаза наемника вспыхнули еще большей злобой, но это уже не имело никакого смысла. Рити в два шага придала инерцию мечу и срубила голову вампиру. Свет перекрыла широкая фигура в дверном проеме. Девушка выставила меч.
  -Это 'без шума' ты называешь?.. - голос был не знаком, но Рити поняла, что это свой, волк, - Еще две комнаты. Заканчиваем и уходим... - он быстро бросал слова, четко, но приглушенно. Веритас вышла за ним в коридор и закрыла за собой дверь на ключ.
  -Те две заперла?.. - волк указал на первую спальню и туалет. Рити узнала его, наконец. Это он встретил ее у входа вместе с Гордоном. 'Кажется, его зовут Снид...' - она кивнула.
  -Хорошо. Дальше так - ты работаешь, я прикрываю.
  -По-нят-но... - отозвалась девушка, чувствуя, что чеканит зубами. Ее трясло. Нацелившись ключом в скважину, Рити потянулась к следующей двери, но волк перехватил ее руку.
  -Не пойдет, - он покачал головой, оглядывая ее, - Не ранена?..
  Она отрицательно мотнула, пожав плечами. Тогда волк оглядел коридор и снял с пояса флягу.
  -Чуть-чуть... - шепнул он, протягивая ее Верити.
  Огненное пойло обожгло горло Рити, по венам заискрилось тепло. Мышцы перестали сокращаться. Дальше девушка и волк просто заканчивали работу. Подробностей этих убийств Верити не помнила после. Лишь кровь и вспышки огня, его жар и удушливый запах горелой плоти. Когда они покинули наконец здание парламента через окно на втором этаже, и бежали по покатой крыше конюшни, Рити стала приходить в себя. Она начала различать дома вокруг, крыши, окна, деревья. До того все вокруг смешивалось в единый плоский фоновый рисунок по обеим сторонам от нее. Волк спрыгнул на сено и запрокинул голову, ожидая Верити. Та сиганула вниз. Подол платья вздулся, словно парашют. Приземлившись, Рити увидела рядом своих. Гильдер и Берт, как и оговаривалось, ждали их здесь. Берт придерживал ее коня.
  -Целы? Отлично. Скорее отсюда. Надо затеряться в толпе, - суетливо встретил их Гильдер.
  -Один момент... - остановилась Верити, - Я уберу то, что меня бесит...
  Волки обернулись на девушку, когда та с треском прорезала подол крестьянского платья. Руками разрывая ткань, Рити заодно вымещала злость. Платье до пят и в самом деле сковывало движения и в драке угрожало опутать ноги. Девушка оставила от него лишь корсет с рукавами, сделав из целомудренного крестьянского платья рубашку с лифом и корсетом до пояса.
  -Теперь можно идти. Спасибо, что подождали! - весело подала голос Рити, запрыгивая в седло.
  Ее настроение было близко к истерике, и веселье четко выдавало близость нервного срыва. Волки поняли это без слов.
  -Рити, меч, - напомнил ей Берт. Он подобрал брошенный ею подол, - заверни в это что ли.
  -Черт... - нахмурилась она.
  -Еще немного осталось до вечера. А там уж прятать его не придется, - успокоил Гильдер.
  Верити обернула меч, закрепила на луке седла и выпустила несчастного скельтика на свет божий. Обнюхав новую одежду хозяйки, зверек попытался по привычке усесться на плечо, но удержаться там оказалось сложно. Шея и плечи Рити были теперь обнажены. Девушка взяла скельтика на руки. Глядя на малыша, она ненадолго забыла о тех ужасах, что только что пришлось пережить.
  На рыночной площади Рити спешилась. Рядом шел Гильдер, остальные уже разбрелись и исчезли из ее поля зрения.
  -Ты что-то неважно... чувствуешь себя, - не спросил, а констатировал волк.
  -Я в норме. Выбило немного. Хорошо, что тот парень пришел. Снид. Мне пока одной такие вещи делать не стоит, наверное... - призналась девушка.
  -Хорошо, когда не переоцениваешь себя. Ну, для тебя последнее дело. Потом до вечера можешь забиться куда-нибудь. Побудешь одна, успокоишься.
  -Так и сделаю, - кивнула Рити, улыбнувшись ему за понимание, - Ну что, к часовне?
  -Да.
  
  Мимо все тех же главных ворот форта, но уже в другую сторону, они прошли к городской часовне, где каждые три часа звонил единственный большой колокол. По таким 'часам' и жили горожане. Послеобеденный прозвонил в три, сейчас гудел над домами шестичасовой. Только вечернему прозвонить было уже не суждено. Чтобы Имперцы не смогли во время поднять тревогу, шпионы ОС, а именно Рити должна была обрезать его сейчас.
  Когда низкий гулкий 'бом' прозвучал шестой раз, Веритас и Гильдер уже стояли возле часовни. Здесь Рити рисковала встретить знакомых монахов, но надеялась, что ее не узнают с новой стрижкой. Скельтика пришлось снова упечь в мешок, чему он явно был не рад. Бафомет остался с Гильдером, а Верити вошла в распахнутые двери дома господа, точнее его маленькой импровизированной резиденции. Нодегармской часовне было около трех веков, что по сравнению с годами самого города, было весьма юным возрастом. Напротив входа, на каменном алтаре горела масляная лампадка. Над ней поблескивали драгоценными окладами несколько больших икон, выше цветные витражи уходили под потолок. На встречу девушке вышел совершенно обычный католический священник, облаченный в рясу, с большим серебряным крестом, который болтался на шнурке где-то в районе пупка.
  -Добрый вечер, дочь моя, - чуть склонил голову молодой падре, - Прости, но нельзя тебе быть здесь с оружием, - обеспокоено сказал он, глядя на рукоять у Верити за спиной.
  Девушка, однако, не растерялась и не спешила уходить. Она оглядела часовню, убеждаясь, что они здесь одни, и сделала шаг ему навстречу.
  -Разве у вашей церкви есть право на запреты?.. - удивленно и дерзко отозвалась Рити, не спуская со священника глаз.
  -Мы не можем перечить власти, но имеем право устанавливать свой порядок на своей территории. Прошу тебя чтить наши уставы, ведь ты - гостья в этом доме... - невозмутимо отвечал падре, смиряя в себе гордость и раздражение.
  -А как же ваши охотники, падре?.. - Веритас прищурилась, - Они тоже не заглядывают к вам с оружием? Или им можно, они святые?..
  -Я не имею представления, о ком ты, дочь моя. Но мне не нравится твой тон. Прошу тебя не оскорблять этих стен своим неуважением.
  -Простите... - смиренно поклонилась ему девушка, - Я привыкла говорить, что думаю. Я уйду сейчас, и больше вас не побеспокою. Только хотела задать вопрос.
  -Конечно. О чем же?
  -Мне нужен звонарь. Не скажете, где его найти?..
  Священник прошелся до алтаря, повернулся к иконам, а после приблизился к Рити.
  -Он... твой знакомый? Могу я знать, зачем он тебе?.. - с подозрением спросил он.
  -Да... Да, знакомый. Наш общий друг просил передать ему кое-что, - на ходу сочиняя, Верити глядела прямо падре в глаза, - Так... где я могу его найти?..
  -Ты оскверняешь ложью Дом Господа! Я не знаю тебя! - обозлено выкрикнул он вдруг, - Убирайся! И передай тем, кто тебя подослал, что отец Викентий ни перед кем, кроме Господа, не склонится!
  Короткий миг, и плотная черная ряса на его груди с треском прорвалась, пропуская в тело клинок охотницы.
  -Я передам им, что отец Викентий - мертвец... - прошипела Рити, склоняясь к нему.
  -Демоны смутили тебя... - он с ужасом глядел на входящий в него меч, - Предатель! Ты будешь гореть в Гиене Огненной за свое предательство! Но прежде...
  -Спасибо, что избавил меня от сомнений, - Рити только улыбнулась на слова падре, ударом по рукояти поворачивая меч внутри него.
  Слова оборвались. Священник свалился к ее ногам. Верити обернулась на вход. Гильдер безошибочно пришел на запах свежей крови.
  -Я помогу спрятать тело. Вон дверь на колокольню, Рити. Давай! - волк указал ей на дверь за алтарем, а сам подошел к теплому еще трупу.
  -Ладно... - девушка нахмурилась, оглядев его. Она предпочла не думать о смысле их со священником уединения, и поспешила к башне. Винтовая лестница, деревянный помост в центре наверху, два огромных смотровых окна друг напротив друга. Рити запрокинула голову. Колокол висел под самым потолком. Если бы он упал, то накрыл бы ее целиком. Девушка с ужасом представила, сколько он может весить. Длинный канат свисал со стального языка, конец лежал на полу. В последний раз Рити приходилось лазать по канату еще в школе, на уроке физкультуры. И тогда это было достаточно жалким зрелищем. Девушка вздохнула, подпрыгнула и ухватилась повыше. Немного повозилась и, наконец, медленно поползла вверх, ногами стараясь удержаться. Чуть менее, но тоже жалкое зрелище представляло собой это карабканье. Когда ей удалось подняться на пару метров, Рити приступила к самом сложному.
  Гильдер встретил девушку уже на улице. Ни на руках, ни на лице его не было следов крови, и Рити даже задумалась, не зря ли она злилась на него.
  -Ну что?.. - обеспокоено спросил он.
  Верити потерла зад.
  -Посадка была не слишком мягкой... - нахмурилась она, оглядывая улицу, - Зато позвонить сможет лишь тот, кто умеет летать.
  -Надо найти остальных, - только и ответил волк, не оценив ее юмора.
  
  
  Глава 23
  Верити давно мучил вопрос, где пропадают остальные волки. С тех пор, как она попала в город, видела лишь четверых. Оказалось, шестеро ребят тоже не теряли времени зря. Для вечерней части плана они раздобыли где-то горючее в бочках. Встретились все они на улице, ведущей к восточным воротам. Гильдер и еще двое отправились в штаб для доклада. Все остальные стали ждать вечера. Бертрам предложил Верити посетить трактир.
  -А если монахи?.. - засомневалась Рити, но было видно, как ей хочется.
  -Они были сегодня в городе, но я видел, как они уезжали. Запаслись зерном и свалили, - обнадежил ее Бертрам.
  Втроем с Гордоном они ввалились в трактир, недалеко от восточных ворот. Девушка, пользуясь любезностью Берта и его извинениями за больное колено, заказала себе пирог с грибами и сыром. Волки заказали одного печеного поросенка на двоих. Видимо их сегодняшний 'помощник' взбудоражил их зверский аппетит. Рити выпустила скельтика прямо на стол и откинулась на спинку стула. Хотелось забыться. Она хлебнула медовухи из деревянной кружки и поняла, что Гордон ест, но не сводит с нее глаз.
  -Что?.. - раздраженно бросила Рити.
  -Ты зачем сказала, что я - животное?.. - хмурясь, спросил он.
  -А ты... не животное?! - расхохоталась девушка, едва не захлебнувшись в кружке.
  -Прекрати! Сука... - волк саданул кулаком по столу, привлекая внимание ужинающих горожан.
  -Ребята... - Берт с натянутой улыбкой оглядел зал и склонился к столу, - Давайте не начинать такие разговоры?.. - попытался нейтрализовать конфликт он.
  Но Верити не оскорбилась. Она продолжала хохотать, утирая слезы рукавом.
  -Скажи, чтобы она заткнулась... - сквозь зубы отвечал ему Гордон.
  -Да она и так молчит... - он улыбнулся, переглянувшись с Рити, - Ржёт только. Вообще, она и права и не права, конечно... - он поддержал собрата и снова взглянул на девушку.
  -Я не права?.. - Верити глубоко вдохнула и перестала смеяться, приблизилась к столу, - Ты просто не в курсе наших событий, Берт. Передай своему другу, что если эта гнида еще раз назовется моим братом, я выпущу ему кишки, - все еще улыбаясь, закончила она приглушенно.
  -М-м-м... Ребята, я умываю руки, - Бертрам поднял над столом ладони, - Я вам не судья.
  -Это уж точно, - буркнул Гордон, - И 'друг' тоже громко сказано...
  -Согласен, - кивнул Берт.
  -Отлично... - хмыкнула Рити, - Мы все трое друг другу враги. С ума сойти просто...
  -Ну, две стороны мне понятны. Противостояние у нас в крови. А что у тебя за третья сторона, мне интересно?
  -Своя собственная, Берт. Ни черная, ни белая, серая.
  -Боюсь, ты одинока на этом пути.
  -А ты за меня не бойся, - она глянула на волка исподлобья, - Мне к одиночеству не привыкать...
  -Ты изменилась... - заворожено глядя в ее глаза, сообщил Берт.
  -Возможно... - она пожала плечами.
  -Точно говорю. Только... что тебя так тряхануло?
  -Отвали, Берт. Не хватало, чтоб ты еще рылся у меня в душе, - махнула рукой девушка, снова откидываясь назад, и вдруг, словно прозрела, словно очнулась ото сна, - Я убила священника... - прошептала она, огромными глазами глядя на грязную поверхность стола.
  -Да ладно!? - с восхищением подпрыгнул Берт.
  -Твой будет в восторге... - буркнул Гордон, отворачиваясь от обоих.
  -Заткнись, Гордон! Заткнись!! - Верити вскочила из-за стола, едва не плача.
  Темный волк осторожно усадил ее за плечо.
  -Тихо, тихо... Сядь...
  -Он просто... он один из этих... - испуганно искала себе оправдание Рити, - Охотники... Он такой же отморозок, бездумный фанатик... Морлока чуть не убила такая же сучка-охотница... И... я... отомстила?.. - спросила она себя.
  -Хватит оправдываться, Верити, - Берт рискнул погладить ее по плечу, - Мало того, что выполнила задание, так ты еще и избавила мир от охотника, или от их покровителя. И вообще, убила - не жалей. Такое правило.
  -Чье правило?..
  -Правила выживания для всех едины. Представь, как ты будешь рыдать над убитым тобой же врагом во время осады города. И все так же, как ты. Не поле брани, а богадельня какая-то! - рассмеялся Берт собственным фантазиям.
  Верити улыбнулась ему, но тут же распахнула глаза в ужасе. Скельтик в поисках съестного добрался до пустой тарелки Гордона, а тот... занес руку, чтобы размазать зверька по столу.
  -Убью... - прорычала Рити, отнимая зад от стула, - Только шевельнись... - она потянулась за мечом.
  -Смотри за своей крысой, - Гордон медленно опустил руку, не особо веря ее угрозам.
  -Да, ребята... Такое ощущение, что у вас был неудачный роман... - Берт почесал в затылке, смущенно хмурясь.
  -На твоем месте я бы сказала так же, - зло хмыкнула Верити, садясь на место со скельтиком на руках, - Но, к счастью, ты не прав.
  Девушка подняла глаза на вошедшего в трактир мужчину. Он был статен и хорошо одет. Шоколадные волосы шелком покрывали плечи. Смуглое лицо в полумраке зала. Оно выражало тревогу. Беглым взглядом окинув трактир, мужчина быстро подошел к хозяину, и те о чем-то взволновано заговорили, но так тихо, что никто не понимал ни слова.
  -Ты что?.. - Берт постарался отследить взгляд Верити.
  -Не смотри!.. - подавила крик она, хватая волка за рукав, - Я, кажется, влипла...
  -Знакомый?.. - раздраженно прохрипел Берт, - Я думал, ты говорила только о монахах...
  -Я забыла о нем. Но мы, похоже, влипли все вместе... - не отрывая глаз от Тэармона, сказала Рити, потому что трактирщик кивнул ему на чужаков.
  -Помещик! Верити, ты просто... - Берт искал слова помягче, - Ладно, вымани его на улицу.
  -Нет, - замотала она головой.
  -Ты плохо соображаешь?.. Из-за тебя все может сорваться. Исправляй свои ошибки! Делай, что говорю... - шипением закончил волк.
  Засовывая скельтика в мешок, Верити медленно поднялась из-за стола. Эрвин взглянул на нее и не смог отвести глаз, чувствуя, как сжимается сердце от разочарования, снова...
  -Эрвин! С ума сойти! Это ты?.. Живой... - встретила его улыбкой девушка, пользуясь ступором красавца. Но тот не ответил на ее улыбку, а лишь обернулся к хозяину, но не нашел, что ему сказать и снова повернулся к Рити.
  -Досадное обстоятельство, не так ли?.. - отозвался он.
  Веритас на миг опустила глаза, улыбнувшись себе, и подошла поближе, тоже окинув взглядом онемевшего трактирщика.
  -Да нет, знаешь, я вообще не злопамятная... Хотя ты, свинья, конечно, Тэармон. Интересно, твоя жена знает об этом?..
  -Джанор, я схожу с ума?.. - колдун переглянулся с трактирщиком, улыбаясь ему, - Меня обвиняет в ветрености эта... подстилка для Тьмы!
  Звонкая пощечина оставила красный след на щеке смуглого красавчика. Эрвин ухватил Верити за запястье. Вторую руку Рити не дала ему захватить, понимая, что путешествие их будет лишь до городской тюрьмы. Девушка больше не мучалась совестью. Ударом ноги она опрокинула Тэармона на стойку, оглянулась. Волков в зале уже не было. Рити растолкала собравшихся людей и выбежала на улицу. Там ее встретил лишь привязанный Бафомет.
  -Сюда!.. - сдавленным шепотом позвал Берт из-за угла.
  Верити поспешила к волкам, прижалась спиной к стене и опустилась на мостовую.
  -Все. Остальное без меня... - она сдавила голову руками.
  Берт не стал ее уговаривать. С выбежавшим из трактира Тэармоном они прекрасно справились вдвоем.
  На улице свежело. Солнце скрылось уже за горами, но сумерки едва обозначились. Веритас с конем и ее спутники устремились к южным воротам. Именно оттуда ожидалось подкрепление Тьмы. Требовалось подготовить стены форта. Люди на улицах попадались все реже. По двое, по трое они спешили на ночлег к общинным домам, чтобы провести ночь под надежной охраной от хищников. На стенах домов зажгли фонари. Верити глубоко вдохнула, возбужденно встречая ночные запахи. Южные ворота были единственным местом, где Рити не была сегодня. Как и все городские ворота, в этот час, они были закрыты. На высоких стенах бродили пятеро стражников в синих мундирах.
  -Тебе придется развлекать их беседой... - шепнул Берт Верити.
  Он сделал Гордону знак рукой, направляя его вдоль стены налево, а сам прокрался к воротам и, прижимаясь к стене, пошел к правой лестнице. Девушка взобралась в седло и выехала на открытую площадь перед воротами.
  -Господа! - звонкий голос девушки гулко отразился от мостовой, эхом пролетел по пустынной улице. Волки на стене хором обернулись на всадницу, - Вы не могли бы открыть ворота?!
  -Чего?!
  -Ворота! Мне нужно выехать!
  -Больше вам, мадам, ничего не нужно?! - сухо расхохотались стражники, переглядываясь.
  -В городе комендантский час! Ворота откроют утром! Идите спать! Мадам...
  -Что же делать?! Мне очень нужно на ту сторону... - Рити сделала бровки домиком, про себя проклиная соратников за неторопливость, - Может... мы как-то... договоримся?..
  -Так! Ну-ка... пшла прочь отсюда! Пока я не приказал тебя высечь... - прорычал один из стражников, видимо, главный.
  Верити подметила своих на стене, в полумраке. Гордон и Бертрам с двух сторон крались к имперцам, окружая их. О том, что они планируют, Рити могла только догадываться. На всякий случай, она подъехала ближе к воротам, заодно, окончательно выводя старшего из себя. Он даже хотел что-то проорать, но внезапная атака волков с двух сторон заставила его забыть о девушке. Мятежники свернули шеи первым стражникам на пути, пользуясь неожиданностью. Обнаружив себя, оборотни сцепились со следующими. Берт не рассчитал лишь одного - по середине стоял главный. Не дожидаясь, пока двое до него доберутся, он сорвал мундир и стал меняться, окончательно перекинувшись уже в прыжке на мостовую. 'Он за подмогой!' - сообразила Рити, обнажая меч. Волк приземлился, выпрямился и... в затылок его под прямым углом вошел клинок. Девушка не стала дожидаться, пока враг обернется. Сегодня она поняла, что подобное ожидание просто глупо, а иногда и смертельно. Высвободив меч, Рити услышала смех Берта. Она подняла глаза.
  -Ну, ты выдала! - хохотал он, поправляя рукава.
  -Что?! - не поняла Веритас.
  -Поднимайся! - позвал волк.
  Девушка оставила коня слева от ворот и поднялась по узкой каменной лестнице. Берт вмазал кулаком по крышке большой деревянной бочки, и та дала течь. Опрокинув бочку с горючим на бок, Волк ногой покатил ее по стене.
  -Я от тебя в восторге! - продолжил он с улыбкой.
  -О чем ты? Я тебя не понимаю, - растерялась девушка.
  -Праведным волкам предлагать перепихнуться! Я обожаю твой мир! Неиссякаемый источник анекдотов... - волк то захлебывался собственным смехом, то старался говорить серьезно.
  -А что я еще могла сказать?.. - обиделась Верити, - Какая вообще разница, что говорить?.. Главное - я их отвлекла. Вместо того чтоб спасибо сказать...
  -Да я не... - он остановился и кивнул Гордону, - Продолжишь? Только осторожнее. Еще шагов двадцать. Дальше будет видно с башен. Бочку там оставь.
  Он передал работу и отвел Верити в сторону, едва касаясь локтя.
  -Я не упрекаю, ты молодец. Просто... - он подавил в себе новую волну смеха, - От секса с волками... Дьявол, вырви мне язык за это... Ну да ладно, ты бы мне все равно не дала...
  -Это ты верно подметил, - начинала злиться Рити.
  -От секса с нами иногда случаются дети... - он приподнял брови, подразумевая, что о дальнейшем Верити догадается сама, но девушка упорно глядела на него, как на идиота, - Эти малыши иногда кусаются... прямо изнутри. Были случаи пожирания матери прямо из утроба. Зверьки достаточно тупые и злобные. Так что у нас такие связи запрещены как таковые. Да и... у каждой бабы есть мозг, чтобы добровольно не подписаться на такую жуткую смерть.
  Верити мысленно поблагодарила Берта за то, что он хотя бы сейчас, при этих словах, не улыбался.
  -То есть... ты смеялся над тем, что у меня мозга... нет?..
  -Да ежу понятно, что ты не знала этого. Просто предлагать такое праведным... - он снова расплылся в улыбке, - Прости. Представляю, как ребята душевно оскорбились. Все равно, что безногого на танец пригласить...
  -Ну тебя к черту, Берт... - фыркнула Рити, поворачиваясь к лестнице, но мысли взрывали мозг, и любопытство взяло верх, - Погоди...
  Волк с интересом заглянул в ее глаза.
  -А как же... Ну, примитивные средства защиты... - путаясь в мыслях, она встретилась с ним взглядом и прокляла себя за то, что задала этот вопрос, - Не принимай на свой счет... - поспешила она 'утешить' Берта, - Мне чисто теоретически хочется понять. Я знаю, что эти штуки изобрели еще в древности. Неужели они у вас... не в ходу?
  -Знаешь, я, кажется, начинаю понимать... что ОН в тебе нашел... - в глазах волка от возбуждения заплясали желтые огоньки.
  -Оставь это мнение при себе... - Рити шагнула назад, и, если бы Берт не поймал ее за плечи, полетела бы вниз по лестнице, пересчитывая головой ступени. Он коснулся щекой ее щеки, крепко сжимая хрупкие плечи.
  -Как раз у нас они очень 'в ходу', Верити. Только праведники не любят рисковать и чтут свои собственные законы, - прошептал он.
  -Я закончил! - раздраженно подал голос Гордон, - Избавьте меня от своих лобызаний...
  -А ты отвернись! - отозвался Берт.
  Вернитта испуганно взглянула на него. Он сказал это так, будто готов вцепиться Гордону в глотку. Инстинкты делали волков неуправляемыми. Девушка осторожно высвободилась из его рук и боком начала спускаться по лестнице, не выпуская соратников из вида.
  Стемнело. Стараясь не попадаться на глаза патрульным, трое добрались до места основных событий - до северных ворот. Этот пост ОС уже взяли под контроль. Знакомый запах густого мазута ударил в нос. Пятеро волков встретили своих и начали вместе с ними готовиться к взятию северо-западной башни у главных ворот. Оттуда имперские лучники могли сильно подпортить ход штурма. Гордон остался охранять север. Верити оставила с ним своего коня. Вдоль стены волки подобрались к подножию башни, но на стене бродили двое - уже не волки, а заступившие на пост вампиры. Берт на ходу сочинил отвлекающий маневр, потакая собственным желаниям. Верити узнала о деталях лишь когда они оба оказались на хорошо освещенном участке улицы. С башни их было не видно, но часовые на стене явно заметили странную парочку.
  -Какого черта ты делаешь, Берт?.. - подавляя крик, прошипела Рити.
  -Делай вид, что мы не знакомы. Остальное у тебя получится без инструкций, - шепнул волк, хватая девушку за грудь.
  -Ах ты... тварь! - не поддельно злилась она, - Убери руки, Бе... зобразное животное!..
  -Иди сюда, сладкое мяско... - он притянул Верити за шею, обхватил лицо ладонями и впился в губы девушки, двигаясь так, будто рвет ее на части. Лишь Рити чувствовала, что целует он ее предельно бережно. Со стороны картина была маслом. Имперцы выкрикнули предупредительные угрозы и, не тратя времени на лестницу, спикировали вниз. Берт отвлекся от девушки, Верити всхлипнула. Они оба несколько секунд наблюдали, как волки, подоспевшие сзади, бесшумно расправляются с наемниками. Когда все было кончено, Веритас с удовольствием вмазала кулаком по лицу Бертрама.
  -Скотина...
  Волк шутливо поклонился 'зрителям' и ей, удовлетворенно улыбаясь разбитой губой.
  Пока захватывали башню, Верити ждала внизу, чтобы подать знак в случае приближения патруля. И, хотя Берт для волка был на редкость чистоплотен, и нежен, ощущение мерзости никак не покидало ее. Ей было до слез больно и обидно. Ведь он действительно подумал, что ей понравилось, а Рити всего лишь мечтала о том, чтобы Грэг был рядом сейчас... Появилось гадкое чувство, что все они знают, как ей больно от разлуки с ним, и просто издеваются.
  С самой верхушки башни, в сторону северной дороги вылетел какой-то округлый предмет, напоминающий бутылку. У Верити свело шею, пока она вглядывалась в темное небо. Почти сразу за бутылкой вылетело еще что-то. Послышался звон битого стекла, и небо на миг озарилось огромной фиолетово-розовой вспышкой. ОС приняли сигнал, и в ответ с холма, далеко за городской стеной, последовала подобная вспышка. Ее Рити не видела. Лишь легкое голубоватое зарево лизнуло башню. Сердце девушки зашлось от волнения, - 'Сейчас начнется! Вот-вот... Они уже рядом!'. Возвращаясь к северным воротам, чтобы встретить своих, волки тоже выглядели возбужденно в предвкушении битвы. Едва добравшись, Верити запрыгнула в седло и обняла Бафомета за шею.
  -Не подумай, я не боюсь... - прошептала она, - Просто... волнуюсь. Больше ни на шаг от тебя не отойду, обещаю...
  Конь моргал своими огромными умными глазами, слушая её. Один из волков мощным прыжком взлетел на крышу амбара.
  -Проснулись... - прокомментировал он, после того, как обнюхал воздух, - Уходите в центр! Мы со Снидом всё сделаем! - объявил он, и остальные волки бросились бежать по улице, ведущей к парламенту. Бафомет рысью понес Рити за ними, звеня подковами по каменной мостовой.
  
  Глава 24
  -Ладно, не обижайся... - толкнул девушку Берт, когда все замерли в переулке, слушая, как со стороны имперских казарм приближается топот сотен сапог и копыт.
  -В другой раз лучше изложи свой план заранее... - так же шепотом отозвалась Рити, раздраженно.
  -Я люблю импровизировать... - мечтательно запрокинул голову волк, - А если бы ты знала заранее, то не испугалась бы, и Имперцы заподозрили бы подставу...
  -Очень хорошо. Но впредь никогда не используй меня как источник страха.
  На другом конце площади показались всадники. Бертрам ухватил Верити за руку и потянул в темноту. В узком проходе между домами они затаили дыхание, и конница пронеслась мимо.
  -Не злись... - волк пощекотал пальцами ее ладонь.
  -Я думала, тебе нравятся стервы?.. - с издевкой поморщила лоб Верити, отдергивая руку.
  -У тебя другой талант. Стерва - только твоя маска... И она тебе не идет.
  
  Веритас снова выглянула на площадь. Над городом, со стороны северных ворот, поднялось алое зарево.
  -Началось! Они подожгли стены! - вскрикнула она.
  Шум едва долетал до них, по пути отражаясь и ломаясь о стены и крыши домов. Разобрать, крики ли это, или взрывы, или волчий рев, или визг лошадей, было не возможно. Однородная масса чудовищно искаженных звуков летела по городу.
  -Пора открывать юг! - пронесся мимо Рити кто-то из волков.
  Девушка верхом поскакала вперед, проверяя дорогу. В общинных домах зажглись окна. Люди старались понять, что происходит, но ничего не видели. Здесь, на площади было тихо, даже слышно было, как по водостокам с крыш капает вода в бочки.
  Когда волки распахнули южные ворота, Тьма уже ждала на пороге. Верити прижалась к стене, пропуская толпу. Имперцев здесь не было видно. Армия Алиаса полностью отвлекла на себя внимание. Втекая через ворота, Тьма расходилась на две стороны, чтобы на другом конце города встретиться и взять врата в тиски. Рити устала вглядываться в лица вампиров, но вскоре заметила над толпой пехотинцев всадника. Грэг свернул в левый поток. Эта часть его армии должна была уничтожить казармы, и всех, кто там остался. На Веритас вампир даже не взглянул. Может, не заметил, а может, ее вид уже мозолил ему глаза.
  Со стороны башни засвистели первые стрелы. Темные ускорились, а девушка укрылась за углом мастерской, уводя за собой коня. Из укрытия Рити увидела, как от той же башни, по стене бегут лучники. Они набегу поливали толпу дождем мелких отравленных стрел, узкой шеренгой выстраиваясь вдоль стены. Несколько вспышек в потоке Тьмы не нарушили строй.
  -Давай! - где-то рядом гаркнул Берт.
  Огненная стрела взмыла вверх над головами, приземлилась на стену. Огонь змеей прополз по стене, и аккуратно выстроенные лучники империи стали похожи на горящие свечки в праздничном пироге. Тьма продолжила движение, наполняя тихие улицы. Площадь перед воротами опустела. Стена еще пылала. Теперь был виден лес за воротами, пригородная дорога - кусок свободы. Верити поняла, что ей безумно хочется туда. Стены города все эти часы так сдавливали ее, что казалось, Рити провела здесь уже целую вечность.
  -Что теперь?.. - девушка обратилась к Бертраму, вышедшему к воротам, прогулочным шагом.
  -Ждем... Охраняем ворота... - пожал плечами волк.
  -Чего ждем?..
  -Наших... Ой, да, ты же с Тьмой не водишься, - улыбнулся он, - А мы ждем конца и уходим на руины вместе со своими.
  Верити опечалилась. Ей хотелось вырваться их этих стен. Но, если Тьма собиралась покинуть город после взятия, значит Праведные должны были остаться здесь.
  -Мне надо будет найти Морлока... - рассуждая вслух, сказала она, - А потом... я с вами. Не могу больше здесь. Я уже ненавижу этот город... - негромко призналась она.
  Волк переглянулся с собратьями и подошел ближе. Не кивнул ему в ответ только Гордон, да его и не спрашивали.
  -Пожалуй, ты будешь желанным гостем на нашем празднике, - одобрительно вздохнул Берт, - А... не боишься? - прищурился он.
  -А ты не боялся в замке?.. - прищурилась Рити в ответ.
  Берт только усмехнулся. Один из темных волков - Снид подошел к ним.
  -Бертрам - не девица, - ответил он за друга, - Но ты его не слушай. Темные не тронут. За нами держись.
  Веритас внимательно глядела на него, пытаясь понять, не шутит ли волк. 'Заслужила их уважение?.. Но чем?!'
  -С чего бы такая честь?.. - нахмурилась Рити, не веря, но желая верить ему.
  Их прервал хохот Гордона. Он со стороны наблюдал за диалогом, и теперь не мог удержать своей насмешки. Девушка оглянулась на него.
  -Что тебя так веселит?
  -А я теперь понял, как ты нашим попалась. Не надо было тебя вытаскивать, сама небось напросилась! - волк снова смеялся, - Иди, иди! Про 'честь' тебе по дороге расскажут!
  Рити краем глаза заметила, как переглянулись темные волки. В следующий миг один из них бросился на Гордона, опрокидывая на мостовую. Берт остановил девушку, двинувшуюся ему на помощь.
  -Не лезь. Он всех уже достал. Должен же хоть кто-то втолковать молодому, где его место.
  -Ладно, только скажи мне, что его бьют не за праведность... и не за правду... - согласилась Рити, отворачиваясь от сцепившихся в рукопашную волков.
  -Не, Праведные не все такие кретины. У старших хватает ума промолчать. На личности переходят вот такие, как он. Тогда и случаются... разногласия, - улыбнулся волк, - Я ж не говорю, что 'все святые читают молитву перед ужином'...
  
  Темное ночное небо над городом каждую секунду вспыхивало зарницами. Маги палили огнем, вампиры и волки жгли друг друга серебром, лучники ОС и несколько автоматчиков с потухших стен поливали имперскую армию. Наемники рассыпались по улицам. Началась охота за головами. Но перевес уже был на стороне ОС. Люди старались даже не подходить к окнам, затихли, ожидая смены власти. Они еще не знали, хорошо это или плохо, но паника мутила их умы. Резня на улицах, бесконечный лязг железа, грохот сапог по мостовой. Создалась атмосфера полнейшего хаоса. Горели несколько лавок на западе. Грела огромная городская казарма. Искрящиеся взрывы и треск энергетических шаров слышались с востока. Верити молча слушала все это, как и волки. Они замерли, готовясь отразить нападение, оглядывая улицу. Гордон был унижен и поцарапан изрядно, но тоже сосредоточился, ожидая, что Имперцы вот-вот хлынут сюда со всех сторон. Но он ошибся. Остатки столичной армии спаслись бегством через главные ворота. ОС отбросила их далеко к границе города, где выстроили редуты пограничные подразделения империи. Нодегарм был отбит и освобожден. Праведные заняли парламент. По городу шли отряды зачистки.
  Верити вскочила на коня и устремилась через рынок к площади парламента, чтобы найти Морлока. Усеянные пеплом и трупами волков улицы не удивили и не напугали девушку. Эта картина была хорошо ей знакома, но слишком освежила в памяти события минувших битв. Рити галопом пронеслась по переулкам, не глядя по сторонам. Площадь кишела воинами Объединенных Сил. На крыльце освобожденного Рити здания парламента стояли князь, Милана, Морлок и еще несколько старших. Девушка спешилась и пробралась к ним через толпу, ведя коня за собой. Алиас встретил ее лично, спустился и подал руку.
  -Не знаю, что и сказать... - улыбнулся угловатый Алиас, - Ты поражаешь своими успехами, и не только меня! Честно говоря, не был уверен, что ты готова к такой операции... - признался князь, чуть склонившись к ней.
  -Скажите спасибо Морлоку. Он знает свое дело и щедро делится со мной знаниями, - смущенно заулыбалась Веритас.
  -Идем, - он повел девушку наверх.
  Коня Рити не выпустила из рук, опасаясь потерять в толпе, и повела за собой по ступеням. На мраморной площадке ее встретил Морлок. Девушка обняла его, заметила, как ей кивает Милана. Однако, объявив учителю о своем решении покинуть город, Верити сильно подпортила ему радость победы.
  -Ты большая девочка, Рити... - не поднимая глаз, отвечал Морлок, - Делай, что считаешь нужным, но... - он вздохнул и оглядел толпу на площади в свете уличных фонарей, - Когда тебе надоест бегать за ним, когда ты поймешь, что это глупо и совершенно бессмысленно... возвращайся. Тебя здесь... очень ждут. Я буду очень тебя ждать, солнышко... - вампир снова обнял ученицу и чмокнул в щеку. Верити плакала. Она ожидала ругани, но никак не такого прощания. Она только теперь осознала символичность своего ухода в лагерь Тьмы. Едва заслужив доверие и уважение Праведных в самых высоких кругах... она покидала их, скрываясь во Тьме. Но чувствовала, что сердце не позволит остаться. Оно тянуло туда, в самую гущу, в темную грязь. Веритас казалось, что лишь там она сможет забыться. Даже немного злилась на Морлока, ведь это он послал Рити на задание, и именно он научил ее убивать не задумываясь, заставил переступить через себя и запятнать этой грязью душу.
  Едва успела Верити к южным воротам. Тьма уже покинула город. Шестеро волков ждали девушку на дороге. Галопом, поднимая пыль, Рити вылетела из ворот Нодегарма, смахивая слезы. Она летела навстречу свободе и собственному счастью. По крайней мере, ей так хотелось верить в это.
  -А вот и я! - весело выкрикнула она, нагоняя новых друзей. Волки встретили ее сдержанными улыбками. Веселье Верити порой заражало, хоть и казалось безумным и совершенно беспечным. После всего, что было... она все же улыбалась.
  -'Папа' не наругал?! - радуясь ее решению, выкрикнул Бертрам.
  -Поворчал немного... - девушка вытерла слезы, - Надеюсь, у вас там... есть, чем залить душу?
  -Обижаешь, Фламик! - отозвался Снид.
  -Как ты сказал?.. - с недоумением нахмурилась Рити.
  -Да мы тут решили, что ты - жаркая девочка. Светишься огоньком, вспыхиваешь, как молния, - объяснился Берт, - Фламма - это огонь.
  -И кличку мне уже придумали... - обиделась Верити.
  -Клички тут у всех почти, если ты не заметила. Правда, обычно их после обращения берут.
  -Вот я тогда и возьму, сама, если случится такая неприятность! - усмехнулась девушка, - Пока еще у меня есть имя...
  -Упрямый огонек, - смеясь покачал головой Снид.
  Волки подхватили сдавленный смех. Впереди была развилка. Дорога слева вела к деревне, и дальше в Кристэнс, справа - к приграничной деревне у подножья гор. Прямо шла заросшая тропа. Она уходила в лес. Тьма давно растворилась за горизонтом. Верити стало неуютно, когда по этой тропе они вошли в лес. В голову полезли неприятные воспоминания. Но лес быстро кончился. Перед путниками раскинулась зеленая площадка, усеянная огнями факелов. Темные устраивались кто где. Посреди поляны красовалась единственная башня - то, что осталось от некогда грозного замка местных Праведных. Толпа постепенно рассаживалась, зажигали костры. Волки так же уселись вкруг пепелища. Снид принялся разводить огонь. Верити спешилась и уселась рядом, не привязывая Бафомета. Ей показалось, здесь он стал чувствовать себя спокойнее. 'Как дома' - усмехнулась она. Ей и самой стало здесь уютно. Когда поляна, как прежде в лагере ОС, осветилась большими кострами, Рити вспомнила свой город. Тогда она тоже доверяла не многим Праведным, но общее настроение толпы угадывалось и подхватывалось ею сходу. Тогда она еще верила, что все кончится хорошо, и что люди ее мира станут жить, как прежде... Сейчас она так же смутно ощущала надежду на счастье. Так хотелось верить...
  -На, не налегай только... - широкоплечий Снид протянул ей флягу с абсентом.
  -Теперь ты будешь ей папочкой?.. - недовольно прокомментировал Берт, - Пусть пьет, сколько влезет! Пусть девчонка отрывается...
  -Ага, - Снид с упреком улыбнулся Берту, - Я тебя понял... Ты тоже не налегай.
  Верити улыбнулась Сниду за понимание и глотнула горючего.
  -Слушай, ты же не в первый раз с оружием в руках... - он принял у нее флягу и тоже глотнул, - Откуда такая революция в душе?
  Девушка вспомнила, как тряслись руки с ключами. Он ведь видел это.
  -Честно?.. - Рити опустила глаза, - К черту, скажу, как есть! Раньше я убивала темных, а теперь... Сам понимаешь. Такая перестановка приоритетов... Мой учитель сам бывший наемник. Не так легко было переключиться и считать Праведных врагами.
  -Легко... Когда понимаешь, что это за дерьмо... - хрипло отвечал Снид, разваливаясь на траве.
  -Ладно, в этом они с Тьмой еще посоревнуются... - Верити встретилась взглядом с волком, когда тот недовольно обернулся.
  -Личные обиды?.. - Снид снова опустил голову на землю и прикрыл глаза, зевая.
  -Не лично к вам, но Тьма... принесла слишком много боли и унижения...
  -Не потащи Воракс всех в 'новый' мир... мы бы уже правили империей... - размышляя вслух, снова зевнул волк, продолжая гнуть свою линию.
  Верити поняла, что дискуссия бессмысленна и не стала продолжать. Она оглядела лагерь. Песни, пьянки и веселье давно завладели этой толпой. Девушки-волчицы хохотали где-то недалеко. Только здесь, в их компании повисло неловкое молчание. Бафомет внезапно поднял голову, вглядываясь в темноту леса. Рити с интересом отследила, куда именно устремлен его взгляд. Через мгновение оттуда на поляну выехали два всадника - мужчина и женщина.
  Урсула [] Грэг и черноволосая красавица. Ее волосы спускались до самых колен, за спиной касались седла. На всаднице были высокие сапоги, короткая юбка из мягкой кожи, едва прикрывающая зад, и прочный кожаный корсет, надежно защищающий ее сердце от стрел и клинков. На поясе покачивался длинный двуручный меч. Верити такой было даже не поднять. Среди темных были и изящные вампирши и мощные волчицы, но с этой темной богиней им было не сравниться. Самым страшным для Рити из всего этого было то, как Грэг глядел на эту девушку-воина, с каким азартом светились его глаза. Верити ощутила боль, неведомую ей до этой ночи. Его холодность была лишь иголкой в сердце. Сейчас в Рити вонзился отравленный кинжал, - 'Она нужна ему! Не я! Больше не я! Меня больше нет...'
  -Урсула... - голос Берта звучал с придыханием. Волк приобнял Верити за плечи и протянул флягу.
  -Я не спрашивала... - мрачно отозвалась Рити, глотнула абсент и развалилась в объятьях Бертрама.
  -Но хотела... - оправдался волк. Он взял ее ладони в свои руки, вместе с ней взглядом провожая парочку. Вампиры укрылись в подземелье, вход в которое был чуть в стороне от башни. Коней оставили на поляне. Верити хотелось плакать, но слезы будто закончились. Она чуть подтянулась на локтях и уткнулась в плечо Берта.
  -Вот тебе и веселье... - с упреком вздохнул волк, - Да чего ты на нем зациклилась?..
  Девушке хотелось заткнуть его, но она промолчала.
  -Верю, такое не забывается... Но надо же, черт возьми, проживать свою жизнь дальше, в удовольствие! - он потрепал ее по плечу, - Ты еще столько всего не ведала... А жизнь тратишь на прошлое.
  -Да я смотрю, темные все философы... - проворчала Веритас, отстраняясь от него.
  -Темные умеют рассуждать, - ответил Берт на выпад, - А святые только идти по нарисованной черте. Свобода будет свободой только тогда, когда ты перестанешь цепляться за всеобщие принципы, и станешь жить по своим...
  Девушка легла на траву, выпустила скельтика и взглянула на сотни глаз Нодегармского неба. Звезд было столько, что казалось, именно они освещают поляну и все вокруг. 'Грэг тоже любил такие разговоры... Жить по себе, по сердцу... Жить, не жалея ни о чем, не оглядываясь. Только вперед, только так, как считаешь нужным... так, как хочется...' - Рити очнулась от мыслей, когда небо заслонил Берт. Волк улегся рядом с ней и заглянул в глаза, пытаясь угадать настроение.
  -Она тебе нравится?.. - отстраненно спросила Веритас.
  -Кто?.. - улыбнулся Бертрам.
  -Эта тварь... - прошипела Рити охрипшим от ненависти голосом.
  -А-а-а... Урсула? Она многим нравится. Только не мордашкой она Эгрэджио зацепила. В этом я почти уверен...
  Верити внимательно посмотрела на волка.
  -А чем?
  -И не длинными ножками... - мечтательно продолжил он, проводя ладонью по ее горячей щеке, - Во-первых, она не местная. Новая кровь... А во-вторых, эта сучка кладет имперцев быстрее, чем топят котят. Она родилась, наверно, уже с мечом в руках...
  Берт склонился к лицу Верити, пока говорил, обжигая дыханием плечи. Но теперь замер, наблюдая за реакцией. Девушка будто только сейчас поняла, что происходит что-то неправильное, испугалась, но не подала вида, возвращая взгляд к звездам.
  -Что же, по-твоему, он во мне нашел?.. Ты тогда сказал, что знаешь.
  Волк оглянулся на соратников, убеждаясь, что волки уже спят.
  -Я скажу... - он поставил справа от нее руку, отрезая пути к отступлению, склонился, - Скажу сейчас...
  Верити расхохоталась, не в силах наблюдать за его приготовлениями.
  -Да ты сам боишься, что ли! - выпалила она сквозь пьяный смех, - Или я не вижу, что ты...
  Берт заткнул ее поцелуем. Руки с жадностью заскользили по телу. Верити не обняла его, но и не противилась, принимая его порыв, как неизбежность. Отчасти ей и самой хотелось нарушить этот страшный запрет, забыться в безумном поступке. Иначе не рискнула бы провоцировать волка насмешкой. Только когда Берт принялся расшнуровывать корсет, Рити отстранилась.
  -Ты обещал сказать... - отдышалась она.
  -Хочешь испытать мое терпение?.. - парень раздраженно приподнял брови, задыхаясь от возбуждения.
  -Берт, пожалуйста... - Верити трезво оценила ситуацию и поняла, что влипла.
  Волк с досадой прорычал и рухнул рядом, на траву.
  -Будь ты той крестьянкой, и спрашивать бы не стал... - прокомментировал он ее поступок.
  Девушка села ближе к костру и оглядела поляну. Почти все спали, а кое-кто и не только. Редкие воины бродили меж отдыхающей массы, переступая через тела, в поисках выпивки. Один из таких приблизился к их костру.
  -Пару глотков... - начал он вопрос, от повторения которого уже язык отсох, - Ой, да тут есть, чего выпить... - шатаясь, он доковылял до Рити, пьяно улыбаясь, но перед ним вскочил Бертрам. Он прочно врос ногами в землю, заслоняя собой девушку.
  -Шагай дальше. Здесь нет ничего для тебя... - прорычал волк, прогоняя вампира.
  Тот не сильно возражал и поплелся прочь, едва переставляя ноги.
  -С таким бы я и сама справилась... - посмеялась Верити, провожая вампира взглядом.
  -Ты собираешься убивать здесь? - раздраженно перебил ее волк, - Очень не советую...
  -Берт, ну... прости, - выдавила из себя она, - Ну не готова я еще к таким... авантюрам.
  Берт поглядел на нее с минуту и, наконец, опустился рядом.
  -Вот за то он к тебе и привязался... - вздохнул он.
  -За что?..
  -У тебя куча страхов. На них можно играть, как на музыкальном инструменте. Огромный спектр... Ты стесняешься, ты боишься, но вдруг внезапно переламываешь себя и с удовольствием отдаешься. Ты ничего не знаешь... многого не знаешь о нас, об этом мире, о его правилах и обычаях. И все это тебя тоже пугает, волнует и будоражит... Ты все еще умеешь быть ребенком и задавать дурацкие вопросы взрослым. Хоть ты уже столько прошла и давно не нуждаешься в чьей-то защите или поддержке... Тебе это нужно. Хочется чувствовать себя защищенной. И сколько бы ты не сжимала кулачки и не махала ими по воздуху... Стервы из тебя никогда не выйдет.
  -И все это ты заключил из того, что я тогда спросила?.. - нервно улыбнулась Рити.
  -Нет. Сейчас понял. Тогда я узнал, что тебя возбуждают запреты.
  -Итак, значит со стервой мне не тягаться... - грустно фыркнула она.
  Берт резко встал и протянул Верити руку.
  -Идем.
  Девушка поднялась вслед за ним, и только потом спросила: - Куда?..
  Но волк не ответил. Он тянул ее к башне. Мимо темных пробрались они к руинам. В земле виднелось большое углубление, спуск. Рити разглядела ступени и толстую железную дверь.
  -Куда? Берт! Что ты задумал?!
  Волк дернул дверь на себя и толкнул девушку в темноту.
  -Да пошли. Не кричи. Спят все. Показать тебе кое-что хотел... - он вошел вслед за ней. В абсолютной темноте они прошли несколько ступенек. Берт нащупал следующую дверь, толкнул, и мягкий свет факелов резанул по глазам. Они вошли в освещенный зал. Дальше прямо шел широкий коридор, дальше снова дверь. По обеим сторонам коридора были клетки. Большие камеры без глухих стен. Только мощные, немного поржавевшие прутья.
  -И много здесь этажей?.. - шепотом спросила Верити, вспоминая свою экскурсию по Шандоровскому замку.
  -Я дальше десятого уровня не ходил. Говорят, они бесконечные, - в полный голос ответил Берт, - Да не давись ты, они точно не здесь...
  Девушка с интересом коснулась решетки.
  -Здесь раньше держали волков, - объявил Бертрам, - Вот в этих клетках.
  -Но зачем?..
  -Ради развлечения, - грустно улыбнулся он, - Господа играли с рабами. Волки все до прошлого века были рабами.
  -А вампиры - хозяевами?.. - поморщилась Рити, впервые сочувствуя волкам.
  -Ну да. Иногда бои устраивали, иногда... насиловали волчиц. Так или иначе, обычно такие игры заканчивались смертью волка.
  -Берт, ты сейчас... описал мне лагерь пленных, который Тьма устроила в моем городе.
  -Почему-то меня такое совпадение не удивляет. А ты что... была в лагере?.. - волк обошел ее кругом, вглядываясь в лицо, будто старался вспомнить.
  -Не напрягайся, я там была не долго. Пришла в себя, устроила бунт и свалила... Обо всем, что там было, мне люди рассказали. Ты, значит, хочешь сказать, что Тьма так отрывалась на людях после веков рабства?.. Что-то не тянет это на оправдание...
  -А я перед тобой и не оправдываюсь, - усмехнулся Берт, - И тебе не советую ни перед кем оправдываться, кроме себя. Я же говорил, что никогда не сожалею о прошлом, никогда не стыжусь своих поступков. Когда ты научишься, поймешь, насколько так легче жить.
  -Зачем мы здесь?.. - тихо отозвалась она.
  -Да не бойся, не съем! - он потрепал ее короткие волосы, - Пошли.
  Волк провел Рити еще на несколько уровней вниз. Наконец они попали на тускло освещенный этаж, хаотично изгороженый каменными стенами. Берт приложил палец к губам, когда девушка хотела спросить его о чем-то. Верити вслушалась. Где-то впереди слышался шепот, иногда негромкий смех... Девушка в недоумении оглянулась на волка, но тот лишь устремился вперед на цыпочках, зазывая ее за собой с улыбкой. Рити догадалась, но уже довольно поздно, когда разглядела из-за угла часть обнаженного женского тела в свете одинокого факела. Через широкую прорубь в стене можно было разглядеть все в деталях. Верити подползла за Бертом в темноту и прильнула к смотровой щели. Прижав обнаженную вампиршу к каменной стене, Грэг шептал ей что-то, но сам еще был одет. Он смаковал удовольствие. Урсула то улыбалась, то глубоко дышала, задыхаясь от его пламени. Рити было знакомо всё это до боли. Она вслушалась, даже не стараясь утереть слезы, что градом хлынули из глаз.
  -Они вкуснее, когда боятся... вот, почему... - отвечал Грэг на вопрос любовницы.
  -Только не мальчишки... - добавила вампирша, - Их прошибает... холодный пот. И это омерзительно...
  -Не буду спорить с тобой. Мальчишки мало мне интересны... - прохрипел Грэг, сдавленно смеясь. Он склонился и ненадолго прильнул к ее груди. Урсула обхватила плечи вампира и закатила глаза, всхлипывая. Верити на миг отвернулась. Она была одна. Огляделась. Берта нигде не было. С минуту посомневавшись, Рити снова прильнула к широкой расщелине. На сцене произошли кардинальные изменения. Теперь Грэг подпирал спиной стену. Урсула прижималась к нему, стягивая с раскаченных плеч куртку. Верити проглотила горечь и поняла, что вот-вот начнет рыдать в голос. Затыкая себе рот, она давила всхлипы. Грэг выглядел отстраненно. Он то ли ждал от партнерши активности, то ли сочинял сценарий пооригинальнее.
  -А ты... любишь девчонок?.. - вдруг спросил он, привлекая Урсулу к себе за подбородок.
  -Пожалуй... - улыбнулась она вампиру, - Если это утонченная малышка из благородной семьи...
  -Хм... Любишь голубую кровь?.. - с укором нахмурился Грэг, - Да ты ханжа, моя прелесть... - не смотря на упрек, он все же с большим удовольствием впился в ее губы. Вампир не закрывал глаз. Рити задумалась, всегда ли он так делал, приблизилась вплотную к стене и поняла, что Грэг глядит на нее. Не отрываясь от губ Урсулы, он заулыбался. Это было видно по морщинам в уголках глаз, по самим глазам - они заблестели, отражая огонь факела. Верити затаила дыхание на миг, но, когда пришла в себя, вскочила на ноги, собираясь бежать на край света. Грэг отвлек от себя вампиршу.
  -Иди сюда... - хрипло прошептал он, обращаясь к Веритас, но та, из темноты глядя на него, нахмурилась. Решила, он хочет подшутить.
  -Ну, иди, не бойся... - Грэг продолжал улыбаться, но говорил мягко. Азартный блеск его темно-карих глаз будоражил даже издалека. Вампирша обернулась, разглядывая девушку, и та решилась. Если бы не ее взгляд, Рити бежала бы прочь, но этот взгляд бросил ей вызов. К тому же, Верити дошла до такого состояния, что ей было сейчас безразлично, подшутит ли он над ней, скажет ли гадость. Девушка вышла из укрытия, обогнула стену и медленно приблизилась к паре, остановилась за несколько шагов. Грэг глядел на нее как прежде. Он будто даже соскучился. Он жаждал обнять Рити, но придерживал за талию обнаженную вампиршу.
  -Иди сюда... - снова бархат его шепота, от которого у нее всегда пробегали мурашки.
  Верити шла медленно, словно на эшафот, роняя слезы, но не отрывая от Грэга глаз. Ей так хотелось радоваться, но разум мешал чувства. Урсула глядела строго, но, с каждым шагом девушки, смягчалась. В полуметре от них Рити попыталась остановиться, но Грэг поймал ее и привлек к себе, впился в ее губы. Верити бросилась ему на шею, и вампир на минуту отпустил Урсулу. Рити разжала зажмуренные глаза. 'Нет, они закрыты!' - радостно констатировала она. Забыв о существовании вампирши, девушка плакала теперь от счастья, упиваясь его поцелуем. Грэг смущенно хмыкнул и отвлекся на миг.
  Веритас []
  -Кто из нас кого съест?.. Похоже, ты готова разорвать меня на куски...
  -Я люблю тебя... - без улыбки ответила Рити, почти обидевшись на его шутливый упрек. Она не ждала ничего в ответ, но было обидно, когда вампир не ответил. Он снова захватил ее губы, целуя так глубоко и жадно, что у девушки подогнулись колени. Широкие горячие ладони Грэга скользили по ее плечам, согревая, обжигая... Еще две руки коснулись спины и плавно выползли вперед, сжали грудь... Верити всхлипнула, прерывая поцелуй, оглянулась на вампиршу и попыталась отстраниться, прижимаясь к груди Эгрэджио, ища защиты.
  -Рити, не бойся... - уже серьезно упрекнул ее вампир, но с улыбкой провел по остриженному затылку. Перед глазами мелькнула его татуировка на запястье - ритуальный кинжал с надписью 'Caligo' на клинке. Несколько кадров пронзили сознание воспоминаниями... Девушка поняла, что противиться глупо, ведь тогда он может прогнать ее! Ее, а не Урсулу. Шутка оказалась куда более жестокой, чем Рити могла бы предположить.
  Грэг склонился к ее плечам, и Верити позабыла обо всем на свете. Она запрокинула голову, укладывая ее вампирше на плечо, закрыла глаза и отдалась власти четырех рук. Нос защекотал сладковатый запах экзотических благовоний, коими умощено было тело вампирши. Урсула ловко справилась с завязками корсета, стянула рукава с плеч девушки, и ее уверенные руки заскользили по обнаженному животу, остановились на груди. Ладони Грэга блуждали по бедрам. Абсент вскружил Верити голову. От одного смутного осознания, что с ней сейчас происходит, девушка едва не лишилась чувств. Она приоткрыла глаза, взглянула на Грэга. Тот встретил ее взгляд. Он был в восторге от собственной выдумки и еще немного оттого, что, наконец, избавился от мерзких чувств - вины и бессилия. Грэг тоже нарушал теперь некий запрет, свой собственный. Ведь он давно пообещал себе ее забыть...
  -Значит... волки приняли тебя в стаю?.. - улыбнулся он, пальцами встречаясь на груди Рити с руками Урсулы.
  Веритас только кивнула, улыбаясь ему сквозь просыхающие слезы. Вампир нежно провел по щеке Урсулы, и та склонилась к плечам девушки, с упоением пробежалась по шее мягкими губами, пробуждая мурашки на ее коже.
  -Тебе тоже нравится моя маленькая дневная охотница... - с саркастическим смешком прокомментировал вампир, но Урсула вскинула на него глаза, отвлекаясь от Верити.
  -Охотница?.. - с возмущенным придыханием повторила она.
  Девушка вздрогнула, ожидая худшего, но продолжила наблюдать за Грэгом, стараясь предугадать следующую реплику. Грэг немного насладился интригой и ответил:
  -Ну да... Взгляни на это солнышко... - он пригладил волосы Рити, - Оно сожгло сегодня десяток имперцев, не меньше...
  Верити выдохнула, и вампирша, кажется, тоже.
  -Не думала, что у Тьмы есть такие шпионы... - Урсула опустила ладони ей на плечи и зарылась лицом в ее волосы.
  -Да... Я, признаться, тоже... - Грэг отступил назад, наблюдая за девушками, довольно почесывая бороду.
  Верити поддалась искушению и обернулась к вампирше, вдыхая ее аромат. Он манил, он притягивал, будоражил, щекотал и сводил с ума. Но Рити стояла неподвижно, разглядывая утонченную, безупречную фигуру Урсулы. Она оказалась на голову выше Рити. Свет факела плясал на ее бедрах, на плоском животе. Кожа казалась нереально нежной, бархатной. Рити хотелось коснуться, узнать, так ли это, но было страшно. Вампирша подбодрила ее улыбкой, и руки ее снова заскользили по плечам, шее, груди... Верити разглядела лицо. Ее глаза... девушка заглянула в них и почувствовала, что тонет. Хотелось глядеть в них вечно. Синие, темно-морского цвета, они чуть отливали бирюзой по краям радужки. Они казались прозрачными, хрустальными, как у коллекционных кукол, но такими живыми. Менялся взгляд, менялось настроение. Каждое движение Урсулы отражалось в ее взгляде. По контрасту с хрустальными глазами, лицо казалось фарфоровым, гладким, без единого упрека. Лишь чуть островатые скулы. Вампирша взяла ее руку и притянула к себе, помогая Рити решиться. Девушка почувствовала ладонью упругость и сказочную бархатность ее тела, едва касаясь, провела от плеча к груди и остановилась. Урсула привлекла девушку к себе и прильнула к губам, взволнованная ее робкими прикосновениями. Рити затаила дыхание, будто боясь нарушить таинство, но вскоре убедилась, что женские губы много мягче, а язык ловчее мужского. Не открывая глаз, Веритас вдруг подумала, как потрясающе вампирша похожа на Милану. Не прерывая их поцелуя, бесшумно приблизился Грэг.
  -Самое удивительное, Рити... - зашептал он, стягивая с нее оставшуюся одежду, - Как ты расправилась с гордостью 'Академии Экспле'... Лучший выпуск... Братья Морлока...
  Верити распахнула глаза, но Грэг не дал ей обернуться, ухватив за короткие волосы на затылке.
  -Он тебе не сказал... - догадался вампир с наигранным сочувствием, - Какая разница, в самом деле... Ведь они привыкли убивать, кого прикажут. Чему мог научить наемник... лишь тому, что умеет сам...
  -Зачем ты так?.. - всхлипнула она.
  -И вправду, к чему сейчас?.. - вступилась Урсула, и Грэг отпустил Рити, повернул к себе.
  -Ты просто не представляешь, Медведица... Эта девчонка научила меня ревновать, - он потянулся к вампирше, чтобы поцеловать, - До сих пор не избавился от дурацкой привычки...
  
  Солнце уже поднялось над лесом, но здесь, в подземелье, оно никого не волновало. На верхних уровнях вампиры Тьмы видели сны. Поляну наверху охраняли волки. А Верити, Грэг и Урсула позабыли о времени, путешествуя в стране сладострастия вот уже несколько часов. Никому не казалось, что уже прошла ночь, и день близился к закату. Веритас устало опустилась на грудь вампира, но тот не позволил ей перестать двигаться. Лаская Урсулу, он в который раз обессилил ее и вновь вернулся к Верити.
  -Грэг... - задыхаясь, девушка подняла на него глаза, будто вспомнила что-то, - Бафомет... Кто он?
  Вампир на минуту замер с глупой улыбкой, придумывая, что ответить. Потом, не отстраняя ее, сел, опираясь спиной о стену.
  -Твой демон-хранитель... в данное время...
  -Нет. Кто он? Я... хочу сказать, человек он, или вампир, или... ведь он не конь вовсе, - сверлила его взглядом Рити.
  У нее за спиной на колени плавно опустилась Урсула. Она прижалась к девушке, обняла ее и тоже с интересом взглянула на Грэга.
  -Это он сам... тебе сказал? - усмехнулся вампир на ее серьезность.
  Верити хотела возразить, настоять на ответе, но Грэг сжал ладонями ее грудь. Пальцы Урсулы скользнули вниз по бедру. Девушка вздрогнула от сладкого спазма и погрузилась в небытие. Горячие губы влажными поцелуями прокрыли плечи. Рити слышала, как в ушах шумит пульс. Щеки залились румянцем. Губы разомкнулись, выпуская стон. В нем звучало 'Хватит, пожалуйста! Я умру сейчас! Мне так хорошо!..' Эгрэджио сцепился одинаковым лукаво-жадным взглядом с Урсулой. Казалось, они думают об одном и том же. Верити, не открывая глаз, несколько раз отрывисто вдохнула, коленями сжала бедра вампира и выдохнула с тихим стоном. Еще не успев придти в себя, не разомкнув от слез слипшиеся веки, она почувствовала напряженную ладонь Грэга на своем затылке. Никогда, никогда в жизни он не пил ее, но сейчас Рити поняла все без слов. Не успела даже пошевелиться. Душа ушла в пятки. Ближе к позвоночнику, в шею вошли его клыки, на всю длину, быстро, прямо, как игла в умелых руках... Девушка хныкнула, жмурясь до белых мушек в глазах. Грэгори сделал первый глоток. Не утихла еще боль, пульсирующая по всему плечу, как слева, чуть выше ключицы, вошла вторая пара клыков. Рити задышала часто, но чувствовала, что ее уже ведет. Кончики пальцев защекотали крошечные иголочки. На глаза опустилась тяжелая пелена.
  
  Глава 25
  Когда Верити очнулась, от боли раскалывалась голова. Но аккуратные ранки уже подзажили, благодаря сыворотке в оставшейся крови. Девушка оглядела каменный подвал, вспоминая все, что случилось ночью. Грэг спал, прижимая Рити к себе. Он уснул, согревая ее своим телом, чтобы девушка смогла проснуться. Урсула дремала у него на плече. Заметив движение, она приподняла голову, оглядывая Верити.
  -Ты в порядке, котенок?.. - шепотом промурлыкала она.
  Рити потянулась, выбралась из рук вампира и кивнула ей.
  -Не хочешь... пройтись?.. - предложила Урсула, поднимаясь.
  Веритас оглянулась на спящего Грэга и пожала плечами, не понимая ее интереса.
  -Идем... - Урсула с улыбкой протянула ей руку и помогла встать, - Голова не кружится? Тебе тоже надо на воздух...
  
  Верити оделась и вместе с ней пошла по коридорам подземелья наверх. Голова у нее не кружилась. Лишь немного подрагивали колени, и потому Рити шла медленно.
  -А еще ночь?.. - растерянно спросила она, глядя, как Урсула на ходу стягивает шелковой лентой свои роскошные волосы.
  -Уже ночь! - рассмеялась она в ответ, оборачиваясь на Рити, - Постой-ка... - она придержала ее за плечи, глядя на следы от укусов, - Вот, что мы сделаем... - она сняла с юбки пояс - такую же черную широкую ленту, что и в ее волосах.
  -Зачем?.. - не поняла Веритас.
  -Чтобы не потерять уважение, быть может... - снисходительно улыбнулась вампирша, качая головой, - Какой из тебя охотник с такими... говорящими отметинами.
  Урсула так красиво переплела длинную ленту, что та стала шейным платком. Костюм Верити это отнюдь не испортило, а скорее дополнило.
  -Ну вот... - вампирша улыбнулась своей работе и потянула Рити дальше по коридору, - У тебя в крови столько абсента, что даже у меня небольшое похмелье... Надо искупаться, идем! - развеселилась она, но, оглянувшись на девушку, поняла, что шутка неудачная, - Мы тебя напугали?.. - извиняясь, она приподняла тонкие брови.
  -Немного... - Рити все меньше нравился ее тон, а слово 'мы' и вовсе хлестнуло по щекам, - Я не ждала от Грэга подобного, - помрачнела она, не глядя в глаза Урсуле.
  Они, наконец, выбрались на улицу, и прохладный ночной воздух приободрил Верити.
  -Ты шутишь?.. - проводя ее мимо костров по-матерински за руку, улыбнулась Урсула, - 'Не ждала от Грэга подобного'? Мне показалось, ты хорошо с ним знакома...
  Веритас оглядела поляну и свистнула Бафомету. Тот домчался до нее в одно мгновение, от противоположной кромки леса.
  -Он тоже любит купаться, - улыбнулась Рити, обнимая коня, - Пошли с нами?
  Вампирша решила оставить тему, не дождавшись ответа, но девушка повторила:
  -Да, не ждала. И мы знакомы достаточно давно. Тебя удивит это, но Грэг никогда меня не пил...
  Урсула отвлеклась от любования Бафометом и сдержано улыбнулась девушке.
  -И ты полагала, что так будет всегда... Ты все же совсем его не знаешь, котенок.
  -Послушай, это уже слишком... - Рити остановилась, глядя ей в спину.
  Урсула молниеносно обернулась и возникла прямо перед ней, обхватила за плечи.
  -Я зря над тобой смеюсь... Ты ведь не просто смертная. И если тебя позвали сюда волки, тебе есть, что мне ответить... - она коснулась ее губ мягкими губами и захватила их в жаркий плен. Верити на миг забыла обиду, отдаваясь ласкам умелых рук. Тем более что сейчас, в темноте, в лесу девушек никто не видел. Вампирша гладила ее плечи, длинными пальцами впивалась в волосы, притягивая ближе. Рити снова пьянил запах ее тела. Она на миг оторвалась от поцелуя и прильнула к гладкому плечу Урсулы губами, глубоко вдохнула. Вампирша с трудом отстранила Рити, превозмогая желание.
  Урсула []
  -Мы почти пришли... - выдохнула она.
  Верити обернулась. Один зритель все же был здесь. Бафомет внимательно глядел на девушек все это время, замерев черной каменной статуей. Рити стало немного стыдно. Не глядя на него больше, она поспешила за вампиршей, на свет, где кончались заросли. Перед ними раскинулось кристальной чистоты озеро. Лунная дорожка на воде была неподвижна. Ровная гладь прозрачного водоема заворожила Верити, как глаза Урсулы. Также кристально искрилось бликами это озеро.
  -Какая красота... - прошептала Рити, словно боясь спугнуть со сверкающей глади звезды.
  -Так значит, ты считаешь, что твой конь под заклятьем?.. - Урсула скинула на траву корсет, искоса поглядывая на Бафомета.
  -Знаешь, я в этом, конечно, мало понимаю... - девушка скинула рубашку и принялась расстегивать брюки, - Но, во-первых, это ЕГО конь, а во-вторых... - она подошла ближе к вампирше и продолжила тише, - Он так смотрит всегда, что волей-неволей заподозришь неладное.
  -Да-а-а... - Урсула расплылась в улыбке, - Похоже, он без ума от твоей задницы! - она шлепнула Рити и, смеясь, припустила к воде.
  Плеск, брызги, - и ровная гладь поглотилась кругами, закачалась. Верити нырнула. На миг раскрыв глаза под водой, она увидела белое, песочное дно, гладкие камушки... и искры лунного света над головой. Рити с восторженным визгом вынырнула.
  -Все видно! Это потрясающе! Невозможно, какая чистота...
  -Это потому, что вода из-под гор, через залежи угля сюда попадает! - отозвалась Урсула, подплывая к ней, - Что-то наш стеснительный оборотень не спешит искупаться...
  Верити обернулась на берег. Бафомет подошел к краю, будто услышал упрек вампирши, и медленно вошел в воду, мощными шагами поднимая волны.
  -Я боюсь его в такие минуты... - тихо призналась Рити, - Какого черта творится у него в голове?.. Никто не знает.
  -Давай к берегу. Я знаю, как поднять твое настроение... - кивнула Урсула, отплывая.
  Верити поспешила за ней, но осталась в воде по просьбе вампирши. Сама Урсула добралась до своей одежды, взяла что-то и вернулась к девушке. В руках у нее оказался маленький красивый пузырек из алого стекла. Капнув немного содержимого на ладонь, она бросила флакон на траву, растерла руки и принялась намыливать плечи, спину и грудь Верити. Сладкий и терпкий аромат шампуня Рити узнала. Руки Урсулы скользили всюду, но нигде не задерживаясь. Пены было столько, что хватило и вымыть Верити волосы. Урсула толкнула Рити, и та целиком ушла под воду, смывая с себя шампунь. Вынырнув вместе с ней, вампирша провела по мокрым волосам, убеждаясь, что на них не осталось пены. Девушка, вконец теряя голову, склонилась к ее груди. Урсула сладко ахнула, прижимая Рити к себе. Под водой руки девушки скользили вдоль ее бедер. Вампирша нетерпеливо направила ее ладонь, помогая решиться. Верити заглянула в ее глаза, утонула в них и потянулась к губам.
  -Я сумасшедшая... - закрывая глаза, смущенно улыбнулась она.
  -Ты свободная... - отвечала Урсула, - от запретов и совести... от морали и чужих мнений... Ты учишься слушать свое тело... и потакать его желаниям... - ей едва хватало сил говорить. Пальцы Рити действовали все увереннее. Вампирша преодолела последнее расстояние между ними, в исступлении целуя мокрое лицо и губы девушки, своей рукой касаясь ее чувственной плоти.
  
  Растущий месяц и молчаливый Бафомет стали свидетелями их скорого экстаза. Возвращаясь в лагерь, Урсула шепнула, что ею были замечены еще несколько непрошенных зрителей в лесу. Верити смутилась, но тут же вспомнила ее слова.
  -И плевать на мораль... - улыбнулась она.
  -Верно, солнышко... - Урсула погладила ее по еще влажным волосам.
  -Так значит... вы оба чувствовали тогда, что мы смотрим? - нахмурилась девушка.
  -Мне, как ты понимаешь, все равно. Но Грэг, по-моему, разозлился. Он ведь приказал волку уйти...
  -Приказал?.. Я думала, он просто бросил меня там... почти сразу.
  -Такой приказ ты не услышишь. Мы 'говорим' порой на других волнах. Это как... яркие световые пятна, или резкие запахи... Там нет слов. Только чувства.
  -Понятно, - кивнула Рити.
  
  В лагере она рассталась с новой подругой, поспешив найти волков, а с ними и скельтика, которого оставила спящим у костра прошлой ночью. На месте были все, кроме Берта. Над костром, на вертеле, судя по длинному силуэту тушки, жарился кролик. Снид поприветствовал Рити кивком головы и шлепнул ладонью по бревну, приглашая сесть рядом.
  -А мы тут тебе хавку состряпали! Где пропадаешь, Фламик? - весело и громко прохрипел волк своим надтреснутым голосом.
  -Мне?.. Так, на скельтика, вроде, не тянет... - шутливо нахмурилась она, еще раз разглядывая тушку, - А где мой?
  -Да Берт с ним где-то носится. Садись.
  -Берт?.. - Верити это вовсе не утешило. Она опустилась на бревно, пытаясь представить Бертрама со скельтиком на руках, - А почему ты сказал, что мне?..
  -Да мы как-то сырое жрем, не жалуемся... - Снид ткнул длинным ножом в кролика, и на горячие угли закапал прозрачный сок, - Готов вроде... Как думаешь? - он легонько толкнул девушку плечом.
  -Да, похоже... На кой ему Скельтик?! Куда он его утащил?.. - взорвалась от переживаний Рити.
  -Слушай, а кролика этого тебе не жалко?.. - Снид на минуту перестал улыбаться, повернувшись к ней, глядя прямо в глаза.
  -Не особо, - пожала плечами девушка, - Есть хочется...
  -Вооот, - протянул волк, - А я уж было подумал, не отпустить ли его в лес...
  -Я с этим кроликом впервые вижусь, а к скельтику, понимаешь, уже как-то привязалась... - не надеясь, что Снид поймет, все же объяснилась она.
  -Да, Берт, по ходу, тоже... Вон он, твой крыс! - Снид махнул ножом в сторону леса.
  Оттуда к ним шел Берт. В руках у него никого не было. Рити вскочила, но разглядела к своему удивлению, что малыш сидит у волка на плече!
  -О! С возвращением... - проворчал волк, завидев девушку.
  -Ты... - Верити растерялась.
  -Да сядь, поешь уже! - Снид усадил ее за плечо, - Оставь ты в покое их обоих.
  Рити согласилась с волком охотно, потому что живот уже запел от голода. Да еще этот запах жареного мяса. Пока она жевала пропеченную ножку, Берт сел напротив и глядел на Верити через костер то ли с осуждением, то ли с обидой.
  -Что так смотришь? Ты зачем меня туда потащил? Чтоб я вены себе вскрыла?.. - без смущения бросила она, - Или ты думал, я так быстрее забуду?..
  К счастью, остальные волки не понимали ни слова. Берт нашел, что ответить.
  -Красивая штучка, - он кивнул на узоры ленты у нее на шее, - Новое средство защиты от вампиров?..
  Рити встретила его насмешливый взгляд и опустила глаза.
  -А мне нравится... - негромко отозвалась она, подбирая оправдание, - Люблю выделяться из толпы.
  -Бросила меня... и зверя своего, - с укором начал Берт, но уже улыбался, - А он, между прочим, знаешь, что умеет?..
  -Пищать и есть... - смущенно пожала плечами Рити, - А еще, говорят, это девочка. Так что, ОНА.
  -То-то мы с ней так поладили... - Берт почесал скельтика по носу, - Ну-ка, сладкий, покажи своей госпоже, что она тебя недооценивает!
  Скельтик со стрекотом взмыл высоко над его головой и, безумно быстро вращаясь, завис в воздухе. Через секунду вокруг него стало проявляться голубоватое свечение. Все ярче и ярче. Подобно пеплу с него сыпались вниз маленькие энергетические искорки. Верити перестала жевать и застыла с раскрытым ртом.
  -С ним... все в порядке?.. - с сомнением протянула она, опасаясь, что зверек спалит сам себя. Берт свистнул, Скельтик мигом 'потух' и вернулся на плечо.
  -Ну, хорош фонарь? - волк с гордостью задрал нос.
  -М-да... Есть теперь, от чего прикуривать... - с презрением фыркнул Снид, отдирая от кролика кусок.
  -И долго он так может?.. - с интересом кивнула Рити.
  -Час - два. По лесу можешь с ним по ночам лазить, - бросил Берт, - Это так, для затравки. Смотри теперь... - он шепнул что-то зверьку, пальцем указывая в сторону бродящего по периметру охранника. Скельтик спрыгнул в траву и поскакал через темных, через костры, через бревна. Рити казалось, его вот-вот кто-нибудь изловит и раздавит, как комара. Несколько рук даже пытались поймать его, хватая лишь воздух. Зверек ускорился, и прыжки стали мощнее. Достигнув края поляны, он выстрелил вампиру в спину, спружинил от него и поспешил еще быстрее обратно. Темный стражник обернулся, злясь и пытаясь сообразить, что толкнуло его. В следующий миг ножны с мечом, висящие у него за спиной, рухнули на землю. Скельтика вампир, к счастью, не разглядел. Верити злилась на Берта, но была в шоке от исполнительности и смекалки своего зверька.
  -Она специально это сделала?.. - все еще не верилось девушке, - То есть, она сообразила, что если заклепку оторвать, она его обезоружит?
  Берт кивнул, улыбаясь девушке.
  -Дальше все от твоей фантазии зависит. Что придумаешь, тому ее и научишь.
  -Да не знаю я, как ее учить. Я даже собаке не смогла вдолбить команду 'голос'... - ударилась в воспоминания о детстве Рити, но вовремя опомнилась и оглядела волков.
  -Ты доела, Фламка? Прогуляемся?.. - Берт кивнул ей в сторону леса, за которым проходила дорога в город.
  Девушка помнила, что до дороги там всего ничего, и решила, что в случае опасности будет возможность вернуться. Она побрела за волком, догадываясь, о чем он хочет ее расспросить. Топот заставил ее обернуться. Бафомет шел следом. Он решил, что Рити может пригодиться помощь в этой прогулке, и девушка не возражала.
  -Ну что, досталось тебе?.. - волк, пряча глаза, бросил короткий взгляд на повязку на шее Верити.
   Конь почти бесшумно следовал за ними тенью.
  -Да не то чтобы... Я знаю, что ты не сам меня бросил, но все-таки... Зачем? Зачем потащил меня смотреть на них?..
  -Я правда думал, ты поймешь, разозлишься и плюнешь... - признался Берт.
  -Ты не был вечером на озере?.. - вдруг почему-то спросила она, и волк заулыбался так, что ответа и не требовалось, - И много вас там было?.. - отвернулась Рити.
  -Да не особо... - он почесал в затылке, - Без разницы, ты ж все равно их не знаешь.
  Верити его ответ не утешил. Ей стало не по себе.
  -Ну, я так понял, все обошлось куда лучше, чем могло бы быть... Раз вы так... подружились, - выделил он не без удовольствия, - Только шкуру тебе попортили...
  -Я даже боюсь говорить, Берт... - вздохнула девушка, - Вдруг я ошиблась. Вдруг это все для него развлечение... Хорошо или плохо... пока и сама не знаю.
  -Скажешь мне, как узнаешь? - попросил волк, - А я пока буду Фламке младшей рассказывать, как тебя хочу...
  -Не зацикливайся, Берт! - грустно посмеялась Рити.
  Волк остановился перед ней, преграждая путь, и потянулся поцеловать, но Верити шагнула назад.
  -Да можно, нормально все... - улыбнулся Берт на ее испуг, - Я уже понял, что тебя тока целовать можно...
  -Меня... и целовать теперь нельзя, Берт, - покачала головой девушка, - Если я не ошиблась, и действительно ему нужна...
  -Ой, не смеши меня, Верити! Грэг всегда будет трахать всех подряд, и тебя не спросит, даже если и ты тоже ему нужна... Тебе что, совестно перед ним?.. - поморщился Берт.
  -Если бы я была шлюхой, Берт, я и то не стала бы тебя подставлять. Я видела, на что он способен от ревности, - Рити уверенно повернула назад к лагерю.
  -А ты за меня не бойся! - волк догнал ее и пошел рядом, - Ладно, иди к ним, погляди еще немного, как им хорошо, как они смотрятся вместе, побудь их игрушкой...
  Верити вдруг стало так гадко на душе от его слов. Она в первые минуты чувствовала все то, что он перечислил, думала так же. Потом все изменилось, потому, что и ей стало хорошо, но... 'Но разве это изменило хоть что-то? Они по-прежнему вместе, и им действительно хорошо... Втроем?.. Любовь втроем?.. Только в фантазиях Грэга такое возможно...' - девушка попрощалась с Бертом и поспешила найти их, выяснить, так ли все плохо, как ей кажется. В подземелье, на том уровне, где все случилось, Верити никого не нашла. Спускаться дальше было страшновато. Она вернулась на поляну, оглядела темных у костров. Ни Грэга, ни Урсулы нигде не было. И в сердце снова заползла гадкая змея жгучей ревности. Рити запрыгнула на Бафомета и понеслась к озеру. Но и там было тихо и пусто. Девушка вернулась к волкам подавленной. Она молча уселась к костру, поглядела несколько минут на огонь, в голове перебирая проклятья. Распласталась на траве и глядела в небо, но боль в сердце только усилилась. Берт сделал вид, что его не интересует ее настроение. Он болтал с другом о волчицах. Только Снид иногда поглядывал на девушку, но та не реагировала на его обеспокоенные взгляды.
  -Чего это с ней?.. - Снид толкнул Бертрама, подозревая, что именно он виноват в апатии Верити.
  -Да не знаю, - раздраженно бросил волк, - Вроде, Эгрэджио искала... Нашла, наверное?! - он обернулся к Рити.
  -Нет, не нашла... - не менее раздраженно отозвалась она, не поднимая головы.
  -Дык, он в город уехал, - пожал плечами Снид, тоже оборачиваясь к Рити.
  Девушка оторвалась от земли, села, глядя на него.
  -Давно?..
  -Да вот, пока вы по лесу шлялись... - махнул рукой волк, - Они к восточной дороге поехали, в обход. Вот вы их и не заметили.
  -Их... - эхом повторила Рити, каменея на глазах
  Снид с трудом, но все же догадался о причине ее помешательства. Единственное, что пришло ему в голову - снова предложить ей абсент.
  -Нет... - шарахнулась от фляги Верити, - С меня, пожалуй, хватит этого адского пойла.
  -Как знаешь... - качнул головой волк, но сам все же приложился.
  
  
  Глава 26
  Лишь когда небо начало светлеть, на поляну выскочили два всадника. Верити, уже было задремавшая, села, вглядываясь в их лица. Костры на поляне в большинстве потухли. Вампиры уже ушли под землю, а многие волки еще дремали. Всадники не спешили к укрытию. Грэг оглядел поляну и направился к Верити, приметив сначала Бафомета, потом уже саму девушку. У их костра вампир спешился. Берт, Снид и еще несколько волков напряглись и даже собирались встать, но их господин качнул головой, хмурясь на их рабский порыв, и склонился к Верити.
  -Пойдем... - шепнул он с улыбкой, протягивая ей руку.
  Девушка выглянула из-за него на Урсулу. Та тоже спешилась и ждала их неподалеку. Рити еще раз взглянула на Грэга, и любовь пересилила гордость. Она подала вампиру руку и вместе с ним отправилась в подземелье.
  -Как дела в городе?.. - поинтересовалась она, пока они спускались.
  -Пока все тихо. Имперцы не рыпаются с границы, - Грэгори выдержал паузу, задумавшись, - Но и уходить не спешат... - продолжил он, - А твои друзья наслаждаются властью! - весело заявил вампир, - Как они говорят, 'наводят порядок'...
  Рити не ответила на его колкость. Она глядела себе под ноги, на Грэга поглядывала лишь украдкой, когда тот отворачивался. Девушка отчетливо чувствовала себя объектом минутного желания, аттракционом, который так понравился, что можно было и повторить... Рити гнала от себя эти мысли, но на душе было все гаже и гаже. Вампиры и девушка прошли по тому этажу, где провели прошлый день, и стали спускаться дальше.
  -Куда мы?.. - заволновалась Верити.
  -Здесь столько места... - с вдохновением повел факелом Грэг, - Не можем же мы отдыхать на одном и том же этаже все время.
  -И где мы 'отдыхаем' сегодня?.. - голос Рити чуть дрогнул, и вампир отчетливо уловил в нем горечь.
  Остановив девушку возле запертых казематов, он привлек ее за подбородок и заставил взглянуть ему в глаза.
  -Что-то тебя огорчает?..
  Веритас быстро замотала головой, но ее чувства вампир уже прочел и знал, что девушка врет. Только Грэг не стал ее утешать. Он то ли не нашел подходящих слов, то ли вспомнил, что не любит лгать, а может и просто не мог сделать выбор и злился на себя. Девушка в который раз пожалела, что не умеет читать его мысли. Вампир отпер кованым ключом дверь каземата, вошел и закрепил на стене факел. Здесь не было сыро. Под ногами зашуршала солома, когда Рити вошла вслед за Грэгом. Посреди просторной, но мрачноватой комнаты стоял лишь одинокий стол, топорной работы. Вероятно, раньше здесь была комната для допросов. Урсула вошла последней и прикрыла за собой скрипучую дверь.
  -Думал с тобой поговорить... - отстраненно начал Грэгори, усаживаясь на стол, - Ты ведь любишь болтать о политике, кролик?..
  Верити внимательно посмотрела на него и поняла, что вампир говорит серьезно. Подошла и запрыгнула на противоположный конец длинного стола.
  -С тобой о политике?.. Просто обожаю... - саркастически фыркнула Рити, взглядом провожая Урсулу, которая со скучающим видом удалилась вглубь комнаты и опустилась на солому, зевнула.
  -Не волнуйся, на повестке только один вопрос. Я не успею тебя утомить, - пообещал Грэг. Он чиркнул спичкой, и Верити ошарашено обернулась.
  -Не сгорим, не бойся... - посмеялся вампир.
  Грэг в казематах  []
  -Да я не курила сто лет... - с тоской протянула Рити, - Где вы здесь сигареты берете?
  -Здесь выращивают и продают хороший табак... Только для тебя он, пожалуй, крепковат... - он обошел вокруг стола, выпуская толстые кольца дыма. В руке Грэга, оказалось, трубка.
  -О чем ты хотел... - она вдохнула ароматный дым, - ...спросить?
  -Ах да... Где Умбра?.. - вампир оперся рукой о крышку стола рядом с Верити и уставился в ее глаза. Девушка растерялась.
  -Понятия не имею... - нахмурилась она, - Я вообще не видела его с тех пор, как... погиб Верден. В ту ночь, наверное, в последний раз... А он точно...
  -Точно, - перебил Грэг, - Мы с мальчишкой распечатывали портал. Я вместе с ним вернулся сюда. Черт... Похоже, Праведные даже от своих его прячут, - мрачно рассуждал вслух вампир.
  -Думаешь, его специально прячут?.. - удивилась Рити, но вспомнила собственные слова, напутствие, данное Умбре - 'И будь поосторожнее с Грэгом... Это может быть шантаж или сделка. Лучше вообще с ним не говори ни о чем. Кажется, он возложил на тебя слишком большие надежды...'
  -Они на все сто его прячут, и прячут именно от меня, Рити... - вампир подмигнул ей, думая о том же, - И, если ты до сих пор его не видела и не слышала... прячут достаточно надежно. В самом деле, они олухи...
  Рити вскинула глаза, едва заметно улыбнувшись ему.
  -Чего бы он там не вспоминал, только я знаю способ проверить, тот ли он, кем себя считает. Сейчас мне было бы достаточно просто увидеть его, чтобы сказать наверняка...
  -Сказать об этом Алиасу ты, конечно, не можешь? - вздохнула девушка.
  -Они уже сделали на него ставки. Может быть, даже все поставили на кон... - с усмешкой покачал головой Грэг, - Представь, каково будет разочарование, если...
  -Есть... не зацепка, так, след один... - вспомнила Рити и обрадовалась этому, - Когда я была в Кваренсе, Ангриф с супругой вспоминали, как Умбра гостил у них. Он им еще обо мне что-то рассказывал... - Верити замолчала, когда вампир накрыл ладонью ее руку.
  -Где ты была?.. - расплылся в улыбке Грэг.
  -Ты же знаешь прекрасно, что для Праведных я своя. Хотя в Кваренс меня случайно занесло, а Ангриф порядочная свинья...
  Вампиры оба посмеялись в голос. Урсула даже покинула свой темный угол, хотя уже собиралась спать.
  -М-да... - отдышался Грэгори, почесывая затылок, - Значит, мальчишка был в Кваренсе? Еще бы узнать, как давно...
  -Тут уж извини... Мне и в голову не пришло выяснять точную дату его визита. Хотя... Ангриф сказал 'довольно давно'. Возможно, это означает, что в те самые первые ночи?..
  -Может, он там и остался. Просто держат все под секретом. А может, и... - Грэг переглянулся с вампиршей, но у той предположений не было вообще, - Хочу надеяться, что я не прав, но через Кваренс они могли попасть только в столицу...
  -Прятать свой 'козырь' в Эксплетусе?! - вмешалась, наконец, Урсула, - Это слишком умно для Праведных...
  -Нельзя так недооценивать врага, Урса! - с упреком улыбнулся ей Грэгори, - Только там мне его не достать. Отличная мысль, спрятать дьяволенка в гнезде Имперцев...
  -Грэг... - позвала девушка.
  -Да, мой кролик?.. - явно в приподнятом настроении вампир подскочил к Рити.
  -Похоже, ты, как всегда, прав, - она радостно взглянула на него, беззвучно благодаря за нежность, - На военной базе, во время собрания... когда обсуждалось перемирие, я помню, кто-то из Праведных кричал, что Умбра... раньше прислуживал Сальватору.
  -Умбра - паж?! - Эгрэджио расхохотался, символично придерживаясь за сердце, но волна веселья быстро сошла, - А ты не хотела бы повидать столицу Зордании?.. - прищурился он.
  Верити замотала головой, глядя на него испуганно.
  -Нет! Я не...
  -Да брось! Только ты и Бафомет. Через ущелье будет не сложно прорваться и...
  -Нет! Я не смогу... Даже если туда так легко добраться. Я не стану убивать его! - Рити схватилась за голову.
  -Я не сказал убить... - Грэг взял ее руки, опустил их вниз и мягко улыбнулся девушке, - Передашь ему... письмо от меня... - придумал он на ходу.
  -Но... - Верити колебалась. Не могла она сказать, что ей страшно... при Урсуле не могла. Хотелось помочь Грэгу, тем более, затея с письмом казалась невинной. Поработать на правое дело хотелось не меньше, ведь от тайны происхождения Умбры зависело и будущее ОС.
  -Подумай, не торопись... - смягчился вампир, замечая, что Верити склоняется к правильному решению, - Два дня тебе на размышления...
   Он развел в стороны ее колени и встал между ними, притягивая девушку к себе. У Грэга за спиной, будто соткавшись из тени, возникла Урсула. То ли хищно, то ли похотливо глядя на Рити, она стянула с вампира куртку. Грэг тоже смотрел на девушку с улыбкой, коснулся шелковой ленты, и почувствовал, как Верити дрожит... 'Господи, только не снова! Нет!'
  -Не надо! - плаксиво вскрикнула Рити, хватаясь за его руку.
  -Ти-ише... - нервно усмехнулся вампир, - Я хотел взглянуть... - он отвлекся, наслаждаясь ласками Урсулы. Та покрыла поцелуями его рельефные плечи, сильными пальцами массируя мышцы его каторжной спины. Глядя на вампиров, Верити почувствовала, как закипает. Но лишь она попыталась спрыгнуть, Грэг обхватил ее бедра, намертво прижимая к столу.
  -Пусти, я не хочу! - разозлилась Рити, но вампир даже не отвлекся от губ целующей его Урсулы, продолжая держать девушку за ноги, - Грэг, пусти, я уйду! Я не хочу смотреть...
  Грэгори с улыбкой обернулся к ней.
  -Не смотри... Участвуй... - пожал плечами он, протягивая руки к черной ленте.
  Верити стремительно подалась назад, подтянулась на руках и выскользнула, спрыгивая по другую сторону от стола.
  -И участвовать не хочу... - уверенно шагая к двери, буркнула она с ненавистью, подняла глаза и едва успела остановиться. Грэг уже ждал ее у выхода.
  -Не то чтобы я комплексовал, но... В чем дело, Рити?..
  -Да ты же знаешь, в чем! - она долго держалась, но теперь сорвалась на плач, - Ты по-прежнему хочешь, чтоб я ненавидела тебя... А эта игра слишком затянулась!
  -О чем ты?.. - искоса посмотрел на нее вампир.
  -Урсула! - Рити оглянулась на нее.
  -Да, котенок?.. - немного растерялась вампирша.
  -Ведь я для вас, как живая игрушка! - крикнула на нее Верити, требуя подтверждения.
  -Ты - маленький, ласковый котенок... - с улыбкой протянула она, стараясь успокоить.
  -Вот! - девушка повернулась к Эгрэджио, ткнув на Урсулу пальцем, - Очень трогательно...
  Вампир быстро преодолел шаг расстояния до Верити, обхватил ее и несколько минут целовал, невзирая на ее сопротивление. Когда, наконец, отвлекся, распахнул перед ней дверь.
  -Убирайся к своим волкам... - прохрипел он, - А еще лучше, в город, к Морлоку...
  Верити не заставила себя упрашивать, но на прощанье бросила такой взгляд, что Грэг даже физически почувствовал за нее боль.
  Наверху палило солнце, пели птицы в лесу, шумно спорили волки где-то на башне. Лошади Грэга и Урсулы паслись чуть в стороне. Бафомет щипал траву отдельно от них, хоть был и не привязан, и вполне мог завести знакомство. Верити не спеша добрела до 'своих волков' и опустилась перед потухшим костром. Здесь были только Снид и еще один волк из их шайки, седовласый мужик с изуродованным лицом. Девушка помнила его по недружелюбной речи в телеге, по дороге в город. Он еще назвал ее сопливой. Снид валялся на боку, подперев рукой голову. Верити он встретил с одобрительной улыбкой.
  -Слушай, я теперь понял, где тебя видел в 'новом'! - довольно выкрикнул он, привлекая внимание девушки.
  Та обернулась, но новость эта ее явно не подбодрила. Волк заметил лишь, что настроение Рити до встречи с Грэгом не сильно разнилось с нынешним.
  -Может, не стоит тогда... вспоминать об этом?.. - она помнила много встреч с волками за то время, что шла война, и одна была другой страшнее. Ностальгии Снида Верити точно не разделяла.
  -Да нет, там, вроде, без насилия... - насупился он, - Ты тогда еще с волком была, с темным... К штабу вы подходили. Как раз ОС с тех пор образовался.
  -Орен... - грустно улыбнулась Верити, - Я тогда даже не знала, что он темный... - хихикнула она, переглядываясь со Снидом, - Только насчет насилия ты погорячился... - девушка опустила голову, упираясь лбом себе в коленки. Ее настроение слишком резко менялось, предвещая срыв. Разумеется, она думала сейчас не о прошлом и не о той стае, преградившей им путь. Ей вовсе не хотелось узнать, кто из ее новых друзей ударил тогда Верити в живот, чтобы убедиться, что она не 'чистильщик'. Все это намеренно стиралось из ее сознания и уже не воспринималось Рити, как реальность. Все, что было в другом мире, казалось ей теперь долгим кошмарным сном, событий которого никогда не было на самом деле. Чтобы избежать нахлынувших болезненных воспоминаний о том, чего никогда не было, девушка ушла к своему коню. Именно ему она хотела сейчас выплакаться. И Бафомет выслушал ее молча, поморгал задумчиво, но, как всегда, ничего не ответил. Только лег, как прежде, и позвал Верити на спину. Девушка уткнулась лицом в его гриву и плакала.
  -Когда он вернется?.. Тот, который любит и никому меня не отдаст... Как убить в нем эту мерзкую тварь, которая питается моим страхом и болью?!.. убить...
  Конь вытянул шею и глухо заржал, под конец срываясь на визг. Девушка скатилась с его спины и подползла спереди. Бафомет облизал ее соленое лицо.
  -Знала бы я, чего ты сам хочешь... А то все жалуюсь тебе, - улыбнулась Рити.
  Конь презрительно фыркнул и отвернулся, будто подтверждая, что его проблемы куда серьезнее, но это - не ее ума дело...
  День близился к закату. Девушка сидела недалеко от волков, обхватив колени, и неподвижно глядела на седло и меч. Эти вещи давно лежали здесь, дожидаясь ее. Теперь они стали своеобразными символами двух ее желаний. Рити то сдавливала виски руками, то касалась пальцами губ, словно боясь сказать что-то. Волки давно перестали пытаться вернуть ее в сознание. Верити была где-то далеко. Она билась насмерть со своей совестью в неравном поединке. Страх, обида, боль и злоба были ее советчиками. Любовь наблюдала издалека. Лишь изредка Рити оглядывалась на нее, надеясь на примирение, полагая, что совесть сдастся, пойдет на компромисс ради любви... Но та держалась в стороне, не желая иметь с совестью Верити ничего общего. Снид задымил пахучим табаком, и девушка невольно обернулась. Взгляд ее пал на большой нож, который волк вонзил в бревно рядом с собой. 'Дура! Дура! О чем ты?! Надо помириться с ней... Станет легче. Главное, чтоб он не знал... Просто поговорить... Она найдет слова... И сама знает, что с ним творится что-то странное... Она мне скажет... Я тогда уеду... завтра... Нет, сегодня! К Морлоку. Надеюсь, меня все еще ждут там...' - не поспевая за мыслями, Рити шептала, повторяя слова, как умалишенная...
  Легче стало лишь когда в сумерки на поверхность вышел Грэг. Он подсел к группе своих приближенных - сильнейших в отряде Тьмы вампиров, чтобы обсудить последние новости. Волки по обыкновению уже дремали, не дождавшись темноты. Девушка бесшумно поднялась и осторожно пробралась ко входу в подземные темницы. Грэг с пристрастием рассказывал свите очередную грязную историю и сидел спиной к башне. Верити прошмыгнула вниз по ступенькам и побежала по этажам и рыхлым лестницам, туда, где гремел последний скандал, куда стыдно было возвращаться. Но Рити гнала эйфория, безумие и страх навсегда остаться глупой игрушкой в памяти Эгрэджио. Распахнув дверь каземата, девушка не спешила входить. Густая тьма встретила ее на пороге.
  -Урсула... - позвала Рити тревожно.
  Послышался зевок и сладкий стон. Вампирша потянулась.
  -Что-нибудь случилось?.. - заспанным голосом отозвалась она.
  -Нет... Не совсем... Я хотела поговорить и... извиниться... Мне... действительно было хорошо с тобой...
  -Ты все-таки решила уехать?.. - обеспокоено перебила Урсула, - Погоди, я зажгу огонь...
  Она добралась на ощупь до стены, нашла факел и пустила на него струйку огня прямо из ладони. Комната осветилась. Со светом вернулись и воспоминания. Рити медленно вошла, ревниво подмечая, что Урсула обнажена.
  -Я... Мне жаль, что я на тебя накричала... Ты - само совершенство... - не поднимая глаз Верити села на стол, разглядывая природный узор волокон на деревянной поверхности.
  -Спасибо, солнышко... - Урсула подсела рядом, приобнимая ее за плечи, - Только тебе... наверное, все же лучше... уехать.
  Девушка вскинула на нее глаза.
  -Хотя бы на время. У него какая-то не адекватная на тебя реакция... Ты и сама видела...
  Рити кивнула, вновь опуская глаза. Вспоминая его гнев, девушка поморщилась, словно от боли, но странная надежда охладила рану, пронеслась по ней прохладным ветерком. Верити вздрогнула от этой внезапной легкости.
  -Да... Ты права, как всегда, Урсула, - грустно улыбнулась она, - Так будет лучше... Спасибо за все, чему ты успела меня научить... - Веритас встала и повернулась к вампирше, крепко обнимая ее на прощанье.
  -Брось, чему... - ее хрустальные глаза заблестели от ужаса.
  Рити убивает Урсулу [] Глядя куда-то в потолок, вампирша сжала плечи Верити изо всех сил, едва не ломая ей кости, но девушка держалась. Она не вскрикнула. Лишь провернув по рукоять вошедший в спину Урсулы нож, Верити освободилась от ее уже обмякших рук и уложила вампиршу на стол, осторожно. Из глаз катились слезы, но сердце Рити... его окутал сладкий дурман мести. Избавление было таким блаженным, что девушка рыдала над собственной душой.
  Ее окончательно поглотила теперь липкая Тьма. Урсула даже в смерти была прекрасна. Бледная фарфоровая кожа, черный каскад волос, переливающийся бликами огня, неподвижные, теперь уже совсем кукольные глаза, чуть разомкнутые губы, белоснежные клыки под ними... Тело вспыхнуло. Верити попятилась назад и прижалась спиной к стене, ножом срезая с шеи черную шелковую ленту... Холод волной пробежал от затылка по спине. Рити заметила фигуру, неподвижно стоящую рядом, в дверях. Девушка встретилась с Грэгом глазами, когда погребальный огонь еще плясал на столе. Она была готова упасть на колени перед ним, но вампир опустил глаза и помял ладонью лицо, бессильно сожалея о том, что видит.
  -Мне следовало это предугадать... - шумно выдохнул он.
  Верити выронила из руки нож волка и по стене сползла на пол, задыхаясь в бесшумном плаче. Грэг осторожно поднял умощенный кровью нож за рукоять, разглядывая его.
  -Никогда не жалей, кролик...
  Девушка затаила дыхание, поднимая на него заплаканные глаза.
  -Вот он, этот взгляд! В нем бешеный страх смерти, но там и столько упрека!.. Пробирает до самых костей... - прищурился вампир.
  -Ты чему-то безумно рад?.. - почти прорычала она в ответ.
  -А ты все еще сожалеешь о тех, кого убила?..
  -Ты даже не знаешь, скольких я уже убила... из-за тебя... - исподлобья улыбнулась Веритас, опираясь о стену, поднялась на ноги и чуть отошла от Грэга.
  -Я заинтригован... - любуясь ее злостью, развел руками вампир.
  -Неужели ты... - она всплеснула руками над пепелищем, - ...ты не чуточки не сожалеешь о ней?.. Ничего не чувствуешь?.. Она так тебе нравилась... Она...
  -Она и тебе нравилась, Рити! - посмеялся над ее упреками Грэг, - И что же ты сделала?! Всадила нож ей в спину?.. Чего ты ждешь от меня?
  -Ты, в самом деле, никого не любишь... - покачала головой девушка, вытирая слезы.
  -Я жду имена! - повысил голос вампир, но тут же смягчился, улыбаясь ей снова.
  -Иглис... - выдохнула Верити, глядя чуть в сторону от него, чтобы быть готовой к атаке, - Помнишь девочку, Юми?.. Это был ее счет. Я закрыла его в ночь перед ракетами...
  -Иглис... тот еще был говнюк... - с улыбкой предался воспоминаниям Грэгори, - И, если уж он позволил тебе убить его, он этого достоин...
  -Орен... Твой цепной пёс... - продолжила бесстрастно перечислять девушка, - Так долго набивался ко мне в друзья... Едва ты отрекся от меня, он не преминул воплотить свои истинные мечты.
  -Он не умел скрывать от меня ничего. Я не был уверен, что он тебя найдет, но на тот случай оставил с тобой коня...
  -Именно он и убил Орена, - согласилась Верити, - Но я до сих пор помню на ощупь его мозги...
  Грэг приблизился к девушке, но та попятилась от него, не отрывая взгляда от ножа в руках вампира.
  -Кто-то еще?.. - пожал плечами он.
  Веритас отрицательно качнула головой, испуганно пялясь на нож. Грэг с силой отшвырнул его. Нож со скрежетом врезался в стену и звякнул об пол, а вампир кинулся к Рити. В секунду захватив ее сзади и обездвижив, Грэг склонился к плечу.
  -Что ж... Ты все еще сожалеешь?..
  -Я свободна...
  -Что?..
  -Я не сожалею... Я свободна от совести. Я победила ее и живу теперь... по своим принципам, своим собственным... - все увереннее говорила она, улыбаясь и веря самой себе, - Больше я никогда не предам себя... И не позволю... никому, никогда не позволю... встать на моем пути... - она перестала дрожать в его руках, - Ты хочешь убить меня?.. - равнодушно спросила она.
  -Не хочу... - не менее равнодушно отозвался Грэг эхом.
  -Тогда... я уеду... сейчас же... - глотая слезы сказала она, не ожидая от Грэга большей милости.
  Вампир прижал ее сильнее, сдавливая плечи. Верити промычала от боли. Грэг спустил рукав с ее плеча. Темные пятна - отметины пальцев Урсулы, своими 'узорами' украсили загорелую кожу.
  -Ты доказала и мне, и себе, что здесь... твой единственный дом отныне... Зачем же ты хочешь бежать отсюда теперь? - негромко сказал он, - Тьма - единственная тебя поймет. Оглянись назад, и увидишь это сама...
  Девушка широко раскрыла глаза. Слушая его, она видела тех, кого убивала, видела кровь на своих руках, со стороны вгляделась в свое лицо... когда Урсула с надеждой вырывалась из лап смерти... Рити испугалась в тот миг, но странный порыв заставил закончить дело. Спящие вампиры, бывшие соратники и друзья Морлока... Праведные вампиры и волки... Меч Верити вспарывал их тела, рубил... Она глядела, как волки Тьмы бьют Праведного Гордона, позволила темным убить Праведного Тэармона, отвернулась! Крестьянка, которую Рити удалось спасти... Она не стала бы делать этого теперь, даже не взглянула бы, просто прошла мимо... Верити понимала сейчас, что ради цели, к которой идешь, нельзя делать поблажек, нельзя давать слабину... 'Тьма - мой дом?.. Я беспринципный убийца?..' - она всхлипнула, затихая.
  -Мне страшно...
  -Кроме меня, никому не нужно об этом знать... - продолжал ласково шептать вампир.
  -Разве темный может бояться? Разве Тьма примет такого воина?
  -Тьма дала тебе свободу... Ты научишься быть в полной мере свободной, и страх уйдет... навсегда... Лишь страх смерти...
  -Я помню. Это нужный инстинкт...
  -Страх перед врагом?.. Представь, чего он хочет лишить тебя... он посягает на твое счастье, на твою жизнь... стоит у тебя на пути! Только ненависть, Верити, никакой жалости и страха...
  -Я понимаю... Но мне сейчас страшно, - призналась она, - Давай уйдем отсюда?..
  Грэг выпустил ее из рук и вывел из каземата. Молча они вышли наверх, миновали лагерь, удаляясь от лишних глаз и ушей в ночной лес. Когда вампир остановился, Веритас глядела на него, все еще не решаясь коснуться.
  -Она была права... Я совсем тебя не знаю, - девушка шмыгнула носом, - Ты никогда не делаешь того, чего от тебя ожидают...
  -Однако ты прошла этот путь, по моему следу... прошла до конца... - Грэг с виноватой улыбкой пригладил ее волосы, - От меня ожидая совсем не того, что я...
  -Ты это подстроил... - шепотом выдохнула Рити, уворачиваясь от его руки, словно от удара.
  Эгрэджио хохотал на весь лес. Она приняла это за ответ, но вампир отдышался.
  -Я опять не поспеваю за твоей фантазией! - давясь смехом, выпалил он, - Да, я расставил красные флажки... - Грэг глубоко вдохнул и продолжил ровно, - Но не моя рука убивала ее... а твоя... - он протянул в ее сторону ладонь, но Верити осталась на расстоянии, - Я не звал тебя в лагерь. Ты сама сделала свой выбор, чувствуя зов свободы. И волки... - он бросил взгляд в сторону лагеря, - ...приняли тебя в свою стаю, отнюдь, не потому, что ты моя.
  -Я глянулась им во время охоты... на имперцев... - будто начала оправдываться Верити.
  -И не я... - вампир глядел на нее, и глаза едва заметно засветились алым, - ...научил тебя убивать вампиров... убивать исподтишка... как убивают трусливые дневные охотники... Я никогда не научил бы тебя этому... - зло прищурился он.
  -За тобой я пошла в Ад, как обещала когда-то... И вот, я здесь... - девушка сделала несколько шагов к нему, не поднимая головы, - Что ты скажешь теперь, когда пути назад мне уже нет?..
  -Я скажу 'Добро пожаловать, мой маленький кролик'... Было нелегко отпускать тебя на волю, но... теперь моя клетка - твой собственный выбор. Помни об этом...
  
  Глава 27
  Растущая луна клонилась к закату, своим холодным светом заливая кроны деревьев. Веритас и Грэг вышли на поляну, где бойцы Тьмы встретили их молчанием и пристальными взглядами. Старшие вампиры обступили двоих. Девушку охватила странная эйфория. Она оглядела темную свиту с интересом, оценивая свою новую семью.
  -Многие из вас... помнят эту девочку, - начал Грэгори, проводя по ее спине широкой ладонью, - Те, кто не помнит... посмотрите и запомните ее хорошенько! Наша Веритас... больше не Праведная шпионка...
  -И кто же теперь?.. - не выходя из круга, спросил мощный брюнет, обнаженный по пояс. Его мышцы были бы видны и под одеждой, но такое преступно было скрывать. Каждый бугорок на нем был раскачан до предела. Рити не без восхищения оглядела его, но вопрос вампира был достаточно негативно окрашен. Девушка обернулась на Грэга.
  -Я понимаю твое волнение, Скиф! - улыбнулся он, - Но, пока она нужна Тьме именно как смертная.
  Атлет понимающе кивнул. Эгрэджио обнял девушку сзади.
  -Так или иначе! Тьма принимает Veritas?!
  Рити почувствовала, как ее начинает мутить от волнения, но не опускала глаза, хотя очень хотелось. Слишком рано Грэг затеял этот разговор, еще не утих ее страх перед собственными поступками и стыд перед собственной душой. Вероятно, он решил поддержать ее выбор, подбодрить утверждением Тьмы.
  -Да! - заорали позади несколько волков.
  -Отчего молчат мои братья?.. - широко растянув улыбку, спросил вампир, обходя своих приближенных.
  -Смертные и раньше были в наших рядах... К чему такая торжественность, Грэг? - выступил лысый вампир с сильной горбинкой на носу. Не имея бровей, он прищурил глаза, и казалось, смотрит из глубины всего черепа.
  Грэг поравнялся с ним и остановился.
  -К тому, что эта смертная должна иметь равные с нами права, Дэрэк... - он подмигнул Рити и уставился на вампира.
  -Дневная охотница?.. - расхохотался лысый.
  -Охотница на Имперцев... - склонился к нему Грэгори.
  -Ладно... - не переставая давиться от смеха, выпалил вампир, - Пусть будет... Да! - он поднял руку и тут же отвел ее за голову, потирая затылок.
  Эгрэджио своей прогулочной, хромающей походкой зашагал дальше по кругу.
  -Долго боролась с Тьмой... надоело, и перешла на сильную сторону?.. Да! Пусть познает Тьму...
  -Видел девчонку в деле, еще по ту сторону... Может пригодиться днем. Да!
  -Надеюсь, остались хорошие связи со святыми?..
  -Да! - ни минуты не томя темных сомнением, с улыбкой отвечала сама Верити.
  -Ну... значит, да!
  Грэгори в приподнятом настроении переглянулся с девушкой и остановился возле шестого вампира, длинноволосого рыжего. Тот все еще молчал, но глядел на Рити с улыбкой.
  -Я... всегда ценил твои вкусы, Грэг... - начал он не громко, склоняясь к плечу предводителя, - Но... ты уверен, что из-за этой сладкой малышки стоит мутить Тьму? Ты ведь знаешь, не все поймут...
  -Айрон, друг мой... - вампир положил руку ему на плечо, встал рядом и вместе с ним взглянул на Рити, - Неужели ты думаешь, что я тащу в Тьму всех, кого трахаю?!
  -Думаю, нет, Грэг... Но все же, ты уверен?..
  -Уверен, и уверяю тебя, Айрон... Эта девчонка еще себя покажет!
  -Как знаешь... Да! - озвучил вампир последнее слово совета.
   Грэгори поблагодарил совет Тьмы за принятое решение и вместе с Верити вышел из круга через живой коридор. Темные проводили их взглядами и начали расходиться. Девушку знобило. Обхватив себя руками, она старалась все же не опускать глаз, пока в их сторону еще смотрят. Впереди стоял Бафомет - единственный темный, которого ей хотелось видеть сейчас.
  -И зачем... этот спектакль?.. - Рити взглянула на вампира, чтобы он увидел, как она напугана.
  -Да ты хоть знаешь, что сейчас произошло?.. - усмехнулся Грэг на ее обиду.
  -'Знакомство с родителями'? - приподняла брови Верити, с пренебрежением фыркнув, - Потом будет 'помолвка'?..
  Вампир подхватил ее под руки и подбросил, усаживая на коня.
  -Я знаю, ты сейчас всего-навсего злишься на меня, Рити, но... Твои комментарии порой вынуждают меня сомневаться в твоем уме...
  -Прости... - она опустила глаза.
  Грэг запрыгнул на спину Бафомета, позади нее и направил коня вперед галопом. В миг они скрылись из виду, пронеслись через лес и выбрались в поля. Впереди, едва угадываясь в туманной дымке, лежала дорога на город, но вампир повернул коня, уносясь вместе с Рити в бескрайние посевы ржи. Чтобы дать коню отдых, Грэг перевел его на шаг.
  -Совет сильнейших... из тех, кто уцелел... это самые древние мятежники, Верити. Самые сильные и мудрые вампиры...
  -И самые изобретательные... - незамедлительно отозвалась она, - Уверена, устроить лагерь пленных в лучших традициях вашего рабовладельческого прошлого, было именно их идеей...
  -Ты же знаешь, что Тьму вел туда Воракс! - взорвался вампир, цедя сквозь зубы.
  -Ну хорошо, Воракс... - без облегчения вздохнула Рити, - Хочешь сказать, он один все придумал? И бои, и ставки, и групповое зачатие...
  Грэгори перехватил ее локтем, чуть сдавив горло, и зажал рот.
  -Хватит... - прорычал он, - Хватит цепляться за прошлое! Его нет... ничего нет, кроме тебя, меня и дороги впереди. Нужно двигаться дальше... не оглядываясь. Иначе не заметишь обрыва и полетишь вниз, и твой путь закончится, Верити... Никто из них не причинил тебе зла... лично тебе... Ведь так?.. - он убрал ладонь.
  -Да... - выдохнула девушка.
  -Вот и кончим на этом... - он обнял Рити, обеими руками прижимая к себе, и зашептал в ее волосы, - А Вердена... твоего брата... убила совсем не Тьма...
  -Я помню... и всегда буду помнить это, Грэг. Иначе я не взяла бы в руки оружие здесь, в Зордании. Не знаю, за что воюют здесь солдаты из наших войск, но моя война еще не закончена... - глядя вперед с вызовом, сказала она.
  -Да, любимая... - с вдохновением шепнул вампир в ее плечо.
  Верити словно окатило водой. Не ледяной, нет, теплым морем... Повеял в лицо морской бриз... Девушка льнула спиной к Грэгу, благодаря судьбу и извиняясь перед ней. Кое-что хорошее она все же ей подарила, возместила за долгие страдания.
  -Люблю тебя... - повторил он, будто в подтверждения для себя.
  Руки жадно поползли от плеч, по груди, животу, бедрам, к коленям и обратно, 'обходя владения', теперь уже почти законные. Все это уже давно было только его, но теперь возымело для Грэга какое-то особое, созидательное значение.
  -Сколько же тебе потребовалось, чтобы это понять... - с несерьезным упреком вздохнула девушка, морща лоб, глядя в ночное небо, чтобы не заплакать.
  -Понять... - Грэг качнул головой, - Позволить себе. Я не мог... Верити. Ведя за собой армию нельзя иметь слабость... Владеть, наслаждаться, играть... но не заигрываться...
  -Что же изменилось теперь?..
  -Ни-че-го... - он посмеялся, но немного грустно, - К Дьяволу все страхи! Зажимать себя, переступать через свою жажду?.. Тьма скорее не простит мне этого, чем одной маленькой слабости... Одной... маленькой... хоть и немного повзрослевшей... слабости...
  Эгрэджио раздел свою смертную возлюбленную во ржи и подсадил обратно на лошадь.
  -Что ты делаешь?.. - засмеялась Рити, но не перечила его желанию.
  -Как же мне хотелось сделать это в прошлый раз... - зашептал он, покрывая поцелуями ее спину, когда конь нес их и плыл в предрассветном тумане, как одинокая ладья.
  
  
  Ночи становились все скупее. Лето было для вампиров нудным и опасным временем, но вечера становились желаннее, ночные часы насыщеннее, они проживались по максимуму. Верити и Грэг встретили утро уже в подземелье. Жизнь не кончалась днем, не прерывалась, лишь становилась спокойнее. Время солнца тянулось долго, но, зато появлялась возможность осмыслить уже прожитые и еще предстоящие ночи.
  Девушка за последние несколько суток спала совсем мало, но сейчас было слишком тревожно, сумбурно... Верити открыла глаза, увидела рядом Грэга и боялась теперь уснуть. Она боялась, что все исчезнет, как сон, окажется шуткой, растает в пыль... 'Он признался в любви, простил мне убийство подруги и пригласил во Тьму? Слишком хорошо, чтобы быть правдой...' - девушка смахнула слезу. Сердце рвалось на части. Рити действительно боялась верить. Ей казалось, сейчас он откроет глаза, взглянет на нее, как раньше, как на пустое место, и прогонит прочь...
  -Не спится?..
  Веритас вздрогнула. Вампир приоткрыл глаза, щурясь в полумраке.
  -Ну, что случилось опять?.. - с укором улыбнулся он, размазывая по ее виску новую слезу, - Откуда в тебе столько жидкости?..
  -Не могу уснуть. Сердце колотится, как бешенное... - облегченно выдохнула Рити, прижимая к щеке его ладонь.
  -Потому опять рыдаешь... Болит что-нибудь?
  -Нет, - Верити заулыбалась, откликаясь на его заботу, прилегла Грэгу на грудь, - Я с ума от тебя сойду...
  -А то ты не знаешь, каким я могу быть... - Эгрэджио дотянулся до своей куртки, и укрыл девушку.
  -Знала... теоретически... - усмехнулась Рити, - Ведь ты никогда не давал мне убедиться в этом сполна. Едва я замечу ласку, ты обрывал иллюзию... Будто боишься этого в себе... до смерти.
  -Мммм... - страдающе прорычал Грэгори, - Не любил, убил бы... Солнце мое, ну что ты несешь?..
  Верити слышала, что он улыбается, когда говорит. Она даже знала, как он улыбается, хотя не видела лица.
  -В чем я не права?..
  -Ты думаешь, что зверь боится любви...
  -А разве не так?..
  -Давай начнем с того, что тот зверь, что сейчас рядом с тобой, очень мало чего боится. А уж тем более инстинктов природы, которым сам Дьявол велел потакать.
  -Тогда... что? Что мешало раньше?..
  -Привычка... - вампир подтянулся, сел, не отвлекая Рити от себя, и раскурил трубку, - Как привык обращаться с такими как ты, так и обращался.
  -Ну да... это и не удивительно. Удивительно как раз то, что в тебе есть... не только Тьма... Откуда?.. - рассуждала вслух девушка.
  -Надеюсь, вопрос риторический... - закашлялся Грэг.
  -Ну, хорошо... - она поднялась, чтобы глядеть в глаза, - Есть и еще один 'риторический' вопрос. Очень надеюсь, что он когда-нибудь перестанет быть таковым...
  -Что ж ты привязалась к этому коню-то?.. - вампир зажмурился, делая измученный вид.
  -'Друзья мои'... Праведные... кое-что чувствуют в нем. И потом, я хорошо помню историю с Ореном, твою шутку над ним...
  Грэгори неодобрительно покачал головой и чмокнул Рити в плечо.
  -Ну, во-первых, из полу-волка сделать волка - невелика заслуга. А во-вторых... что они там чувствуют?..
  -Морлок сказал, Бафомет умеет читать силу существ.
  Вампир сдержано посмеялся, будто бы облегченно вздохнул.
  -Ну... и что ты хочешь, чтоб я тебе сказал?
  -Что ты... в наказание зачаровал какого-то парня...
  Грэг устало улыбнулся ей, пригладил волосы.
  -Что... пялится на тебя?.. - сжалился он.
  -Да не только! Грэг, он делает такие вещи, что просто не может быть животным! Я говорю с ним, а он... не отвечает, конечно, но... то кивает, то смеется надо мной, то на спину зовет. Мы когда купались...
  -Купались?.. - прищурился он.
  -Нравится издеваться, да?
  -Конечно... Ты имеешь в виду, когда вы с Урсулой купались?
  -Нет.
  -Та-ак... Ну и...
  -У меня сил не было доплыть до острова, а он... будто приспичило просто! Догнал, подрезал и отвез туда все-таки. Это не звериные повадки!
  -И что... на острове. Не приставал?
  -Мы загорали... - бросила Верити, отстраняясь от вампира. Ей надоел его насмешливый тон.
  -Да и не стал бы он в таком 'виде' к тебе приставать... - начал Грэг, останавливая девушку, которая уже начала застегивать корсет, - Хотя... могу представить, как парень переволновался...
  Рити обернулась на него, ожидая, наконец, услышать правду.
  -Он, если и перекинется, тебя не обидит.
  -Кто он, Грэг?.. - охрипла от волнения Веритас.
  -Мой... хороший друг.
  -Но...
  -Всё, Верити, - он прижал палец к ее губам, - Это все. Услышала - забудь.
  Девушка продолжила одеваться.
  -Есть хочется... Я пойду наверх, ладно?..
  -С волками... будь на чеку Рити... - вместо ответа сказал Грэг.
  -Хорошо! - пообещала она, выходя по стенке в темный коридор, - Я не надолго!
  
  
  Веритас вышла на солнце из сыроватого подземелья. Глаза слепли от яркого света. Растирая их руками, Рити почти по памяти добралась до своих волков. Берт, Снид, седой и еще трое встретили девушку улыбками.
  -Ну что?.. Что?.. - смущенно заулыбалась она, опуская глаза.
  -Красиво влилась... - подмигнул Снид.
  -Посвящение на высшем уровне... - почти с завистью покачал головой Берт.
  -А для нас-то честь какая! - весело подал голос еще один молодой волк из этой стаи, - С добрым утром!
   Его имени Рити не знала. Ей даже не довелось говорить с ним раньше. В знак признательности, она улыбнулась ему и кивнула, усаживаясь к костру.
  -Я умру сейчас от важности... - с упреком буркнула Веритас Берту, - Нет у вас ничего пожрать, для 'королевской особы'?..
  -Ты сейчас не от важности умрешь, а от радости! - фыркнул Берт, не спеша садиться с ней рядом, - Тебя в город вызывает 'папочка'...
  -Что? Как?.. Морлок был здесь?.. - хмурясь, спросила она, сквозь хаос заметавшихся в голове мыслей.
  -Да нет, гонца послал, - Берт с прищуром глянул в сторону одного из костров, - Вон он. С утра тебя дожидается...
  Верити встала, оглядывая волков на поляне, но никого знакомого не заметила.
  -Пойдем, провожу, - пришел на помощь Берт.
  -Какого им надо?.. Не понимаю... Он ведь все понял... - вслух думала Рити, пока они шли.
  -Да небось, понадобилась твоя дневная работа! Пока еще приходится помогать друг другу... Перекидываемся силами типа...
  -Только не... С другой стороны, тут сидеть без дела тоже бесит. Так хоть смогу сдвинуться с мертвой точки, сделать что-то полезное...
  -М-да, наверно... Слушай, Фламик, ты что... правда ее завалила?
  Девушка хотела сказать о чем-то другом, но после его слов даже мысли о другом исчезли. Она замедлила шаг.
  -Ты откуда знаешь?.. - прошипела Веритас, не поднимая глаз.
  -Обалдеть! Нет, ну ты совсем рехнулась... - начал волк восхищенно, но поймал ее взгляд и прикрыл рот, - Да все говорят... Я просто хотел лично спросить. Не думал, что ты на такое...
  -Достаточно, Берт! - она выставила перед ним руку, глядя на Гильдера впереди. Волк встал, увидев Рити, чтобы и она заметила его наконец.
  -Привет, Гильдер! - заулыбалась девушка, - Как дела?
  -Здравствуй, - как обычно без эмоций, отвечал он, - У Морлока срочное дело для тебя, Верити. Когда ты... сможешь прибыть в город?
  -Охота?.. - прищурилась она, глядя волку в глаза, - Что ж... я бы поболтала с Морлоком об этом... А вот возьмусь ли я за это 'срочное дело'... зависит оттого, что он мне ответит.
  -Разбирайся с ним сама. Когда сможешь выехать? - раздраженно повторил Гильдер.
  -А когда надо?
  -Желательно сию же минуту... - понизил голос долговязый волк.
  -Ты... возвращайся, Гильдер. Я приеду, как смогу.
  -Похоже, ты плохо понимаешь?! - глухо зарычал он, взбешенный ее тоном, но ближайшие волки, сидящие вокруг них, как один, поднялись от костров. Медленно, напряженно обступили Верити, глядя на Гильдера с готовностью перегрызть ему глотку.
  -Нет, Гильдер, это ты плохо понимаешь... - неласково улыбнулась ему девушка, - Морлок мне не хозяин, и Алиас тоже! Я приеду, когда смогу... вечером... - она развернулась, чтобы уйти и сама испугалась, глядя на темных, - Мы все пока еще на одной стороне, ребята! Берегите вдохновение для имперцев...
  -Да все! Хорош! - рявкнул Берт, раскалывая напряженную тишину, и волки, наконец, вернулись на свои места.
  -Спасибо, Берт... - она стукнула парня в плечо, когда волк поспешил за ней.
  -Ну что, поедешь?..
  -Поеду... Только кое у кого разрешения спрошу... - тихо ответила она, чтобы никто кроме него не услышал.
  -Ну, ясно... Опять пропадешь... - вздохнул волк, почесывая ухо.
  -Сделай вот так! - она забежала перед ним и прямой ладонью побила себя по уху. Берт повторил, и Рити звонко хохотала, - Ну вот!
  -Вот ты... - смеясь, он ухватил ее за затылок, легонько сжал пальцами и толкнул, - Совсем страх потеряла!
  Девушка все равно хохотала над ним, но теперь лишь держала дистанцию, двигаясь впереди.
  -Значит, ты будешь скучать по мне?! - отозвалась она.
  -Буду! И хватит ржать, Рити...
  Смех ее был от нервного напряжения. Как только Гильдер покинул лагерь, девушка успокоилась и притихла. Снид наскоро приготовил очередного кролика. Без соли и хлеба Верити ела их уже с трудом. Жевала и мечтала о том, как в городе зайдет в трактир и поест по-человечески.
  -Как у вас с 'Фламкой младшей' дела? - Рити поглядела на скельтика на плече Берта. Они уже казались неразлучными друзьями.
  -Все в ажуре! - волк спустил зверька на землю, и тот допрыгал до Верити, забрался к ней на плечо, обнюхал и вылизал.
  -Щекотно! - зажмурилась Рити, - Засранка... Предала меня. Променяла на волка... Забыла уже, кто тебя сожрать хотел? - она почесала скельтика за ухом, тот заурчал.
  -Я не понял, что за намеки?.. - нахмурился Бертрам.
  -Да я не о тебе, - хмыкнула девушка, - Я этого мелкого из пасти вытащила...
  -Эт кто ж у нас такой дрянью питается?! Святые что ль?.. - хохотнул Снид.
  -Ну, честно говоря, я дала слово не выдавать, но в общих чертах... ты прав, Снид... - посмеялась Рити вместе с ним.
  Ей показалось, за соседним костром, за спиной Берта, кто-то из волков очень внимательно слушает их разговор и смотрит все время на Верити. Девушка пригляделась. Мужик отвернулся, чтобы не привлекать внимание. Еще пару раз, таким образом, встретившись с ним взглядом, Рити жестом позвала Берта.
  -Фламку с собой возьми, - напомнил он, когда приземлился рядом на бревно.
  -Ага... Слушай, а это кто? Вон, он прямо за тобой сидел...
  Помимо него вокруг соседнего костра валялись еще около пятнадцати парней, но глядел сюда он один сейчас, и Берт понял, кого она имеет в виду.
  -А, это... Ридж... Что, раньше встречались?.. - он повернулся, глядя на девушку мрачно.
  -Судя по тому, как смотрит... наверное, встречались... - пожала плечами Рити, но опустила глаза, задумавшись, - Ридж... Черт, а ведь слышала где-то...
  Потасканный волк поднял руку, махнув ей, и кивнул, глядя на Верити с перекошенной, недоброй улыбкой, хотя старался быть приветливее.
  -Логово Луны! - ответил он на чужой разговор, но сам будто сомневался, - Да?..
  -Да! - Рити нахмурилась и буркнула под нос, - Да... твою мать...
  Берт последний раз глянул в сторону Риджа, опустил голову, не глядя на Верити, и тоже выругался.
  -Чего ты-то распереживался?.. - фыркнула Веритас на Берта.
  Тот вскинул на нее глаза.
  -Только не говори, что тебе удалось удрать от этих ребят... - покачал головой волк, но улыбался с надеждой.
  -Представь себе... - девушка пожала плечами, улыбаясь ему, - Хотя это дела не меняет, и встрече этой, как ты догадался, я совсем не рада...
  -Ладно, теперь-то они ничего...
  -Теперь?.. Надеюсь. Но и спиной поворачиваться к ним не стану, потому что знаю одно - башки у них нет совсем...
  -Это точно, - глухо прорычал Берт, но Рити коснулась его плеча, и волк обернулся на нее, вмиг забыв о злобе.
  -Успокойся ты, - улыбнулась она, - Чего зря пар из ноздрей пускать... Было и было... И вообще... - она убрала руку и перестала улыбаться, - Можно подумать, ты никогда... как они... с девушками не поступал?.. - нашла, наконец, слова Верити.
  -Да, я теперь верю... ты им действительно не попалась... - он прищурено глядел на Рити, - 'Как они'? Нет.
  Девушка оглядела поляну, соображая, и вновь взглянула на Берта с вопросом.
  -Хочешь подробностей?.. - поднял брови он.
  Рити неуверенно кивнула.
  -Пойдем тогда пройдемся... - он глянул на стаю Риджа, - подальше от ушей...
  Когда они отошли к лесу, волк начал объясняться.
  -Ты говорила, в лагере не была почти... Значит, не знаешь, что у некоторых темных есть свои игры... Тоже с тех пор, когда еще волки были рабами. Теперь тоже самое, только с людьми делают. И волки, как понимаешь, тоже себе игры придумали, на подобии тех...
  -Ты сейчас про секс или... про кормление?.. - поморщилась Верити.
  -М-да... А то ты не знаешь, что у хищников эти понятия не разделяются... - с усмешкой кивнул он на уже едва заметные шрамы на ее шее, - Игры на том и основаны...
  Девушка внимательно вгляделась в его глаза, пока он говорил.
  -Что?.. Много знаю для молодого?.. - с виноватой улыбкой почесался он.
  -Не хочу знать, откуда ты такой 'образованный'... - покачала головой Рити, - Ну так что там за игры такие?
  Он с пристрастием оглядел темных на поляне и указал ей на лес, - Пойдем... туда?..
  По тропинке двое брели медленно. Девушка рвала траву, крутила в пальцах, рвала, нервничая, слушая его, но молчала.
  -Ну, вот тебе для примера, вампирские игры. Девчонку пускают... по кругу. Если работает плохо... - он замешкался, копаясь в кармане, и извлек из него маленький кортик, едва покрывающий ладонь, подал Верити, - Вот такие штуки втыкают. В те места, где нет артерий. Сюда... - он пальцем коснулся ее бедра, но Рити отбила его руку.
  -На себе, Берт! - стиснула зубы девушка.
  -Ладно. Извини... Сюда или сюда, - показал он на себе, - Посмотри на клинок. У рукоятки он толще, крови не дает выход... Второе условие игры - кто кончает первый, тот не пьет.
  -Пьют ее все остальные... - вслух подумала Верити.
  -Ну да... - он протянул руку, но девушка не спешила отдавать ему кортик.
  -Спросить тебя, или не стоит?.. - прищурилась она.
  Берт покачал головой, и Рити молча отдала волку нож.
  -Что касается своры Риджа...
  -Так он - вожак?..
  -Да. Это его стая. Волки потупее вампиров, и игры у них потупее и пожестче... Так что, ты надеюсь, не обидишься, если я опущу подробности?..
  -Буду тебе безмерно благодарна... - выдохнула она.
  -Зря я вообще эту тему завел... - отвернулся волк.
  -Да нет, спасибо тебе. Я теперь хоть знаю, с кем тусуюсь вместе... - озлобленно фыркнула девушка.
  -Да брось, ну не все же...
  -Да?! - она заглянула ему в глаза, ткнула пальцем на карман, в котором Берт носит кортик, - Пойдем в лагерь, покажешь мне по головам, кто этим никогда не баловался?..
  -Слушай, а ты... - волк потер нос, - пойди, поучи морали Грэга...
  Веритас хотела что-то ответить, но не стала. Она повернула обратно к лагерю. Нужно было собираться в город. Берт не спешил, но вскоре все же догнал ее, хотя Рити ускорила шаг.
  -Помнишь, ты... спрашивала меня о 'защите'?!
  Девушка не обернулась, но замедлила шаг.
  -Я еще сказал тебе, что у нас она в ходу... - продолжил Берт, поравнявшись с ней, - Как ты думаешь, почему?..
  -Не хочу я об этом думать. Не моя забота! - огрызнулась Верити.
  -Потому что есть такое правило у волков - либо не портишь, либо убиваешь... А то, что я тебе сейчас рассказал - военное развлечение. В мирной жизни не принято... Только у Риджа вечно 'военное время'... - он отдышался, и девушка поняла, что все это он говорил очень переживая. Ему так хотелось ее успокоить, оправдаться. Только оказалось не слишком много аргументов в его пользу.
  -Одного понять не могу... - обернулась Рити, - Зачем ты передо мной оправдываешься?.. Это тоже игра такая? В хорошего, чуткого мальчика...
  
  
  Глава 28
  Веритас спустилась под землю, с факелом тихо вошла к спящему Грэгори, но не решалась будить его. Взгляд упал на его куртку. Девушка опустилась на колени и запустила руку в карман. Мерзкое предчувствие заставило ее это сделать. Но в куртке ничего кроме трубки и мешка с табаком она не нашла. Брюки были на нем. Рити прилегла рядом, осторожно, стараясь не касаться Грэга, чтобы не разбудить. Запустила руку в широкий карман. На внутренней стороне на ремешке было что-то закреплено. Девушка коснулась холодной стали.
  -Что-то потеряла?.. - прохрипел вампир.
  Верити отдернула руку, но от испуга задела по лезвию и чуть рассекла себе палец. Грэг перехватил ее за запястье.
  -В чем дело, Рити?.. - повторил он, - Что-то потеряла у меня в кармане? - он облизнул ее палец, сдавливая добела.
  -Да! Вот это... - свободной рукой она вытащила маленький кортик из его кармана и швырнула на пол. Больше сказать ничего не смогла. Слезы душили голос. Вампир отпустил ее и поднял клинок, не глядя на девушку, снова прилег, но не закрыл глаза. Он лежал молча, глядя в земляной потолок.
  -Тебе плохо со мной? - наконец спросил он.
  -Что?.. - уставилась на него Верити, вдруг осознав, что может снова лишиться его.
  -Я спрашиваю, что тебя не устраивает в данный момент? Почему ты так любишь искать проблемы? Ты передумала и ищешь повод, чтобы уйти? Ты его нашла. Я не собираюсь ничего тебе объяснять... Если ты вдруг почувствовала, что не доросла еще до Тьмы, тебя никто не держит в ней... Беги!
  Девушка прислонилась к стене, глядя на него сквозь слезы.
  -Не прогоняй меня снова... - прохрипела она, - Пожалуйста, не прогоняй!
  -Зачем тебе все это? Куда ты лезешь? Зачем?.. Желаешь лучше меня узнать? Не надо, Рити. Поверь мне, такого дерьма ты еще не встречала... Не суйся в мое прошлое, кролик. Ни тебе, ни мне от этого лучше не будет.
  Девушка приблизилась, встав возле него на колени. Грэг убрал кортик в карман и сел, глядя ей в глаза. Рити не говорила ни слова, но вампир прочел, как она боится потерять его и как сожалеет о том, что вообще узнала обо всех этих мерзких играх.
  -Волки?.. Давно хотел сказать, чтоб ты с ними не слишком откровенничала...
  -Разговор... случайно зашел... - всхлипнула Верити, касаясь его плеча.
  Эгрэджио заключил ее руку в свои ладони.
  -Больше не нашли, чем похвастать?.. - фыркнул вампир.
  -Просто... здесь, в лагере есть волки, которые... Ну, в общем, Берт рассказал мне в двух словах, чего я избежала недавно...
  -Встречались раньше? - Грэг сдвинул брови, и желваки заходили на скулах, - Дай угадаю... Ридж?
  Рити кивнула, удивленно глядя на него.
  -Он что... местная знаменитость?..
  -По теме угадал. Кроме его стаи все волки по общему закону живут. Только этот говнюк... выделывается. Здесь его можешь не бояться. Но... держись все равно подальше... - он потянул Рити к себе, поцеловал. Девушка повисла у него на шее, шмыгая носом, прижалась к его колючей щеке.
  -Ты никогда меня не обидишь и не позволишь никому меня обижать. И мне все равно, каким ты был раньше. Ты такой, каким я тебя люблю. Со мной ты настоящий. Все остальное...
  -Такой, какой есть... И любишь ты не только доброту... - напомнил Грэг, осторожно сжимая пальцами ее затылок. Он отвлек Рити от своего плеча и стал целовать с той неистовостью, что раньше, с голодом... грубо, но не причиняя боль. Верити затихла, перестала всхлипывать, лишь шумно дышала, часто. Вампир отстранился, улыбаясь.
  -Вот, о чем я... - он провел пальцами по ее щеке, - Хотя, я действительно не обижу... и уж тем более, никому не дам... А Ридж... давно напрашивается, но пока идут бои, поверь, он нужен ОС, как никто другой. Он со своей шайкой - наша 'тяжелая техника'.
  -Артиллерия... - грустно усмехнулась она.
  -Да, артиллерия. А вот Берту твоему я точно шею сверну...
  -За что?!
  -Ну вот, хотя бы за твою реакцию... - посмеялся Грэгори.
  -Берт пока ничего такого не сделал и даже не говорил... в отличие от...
  -Пока? Вот и надо свернуть, пока не сделал... Да шучу! - он чуть потряс ее за плечи.
  -Слушай, я... вообще-то пришла не для того, чтоб... в кармане твоем пошарить... - краснея, вздохнула Рити.
  -В самом деле?..
  -Ну не издевайся... Меня... зовут Праведные. Им что-то нужно.
  -Ты сама хочешь? - не дослушав, спросил он.
  -Хочу поговорить с Морлоком... Ну и... если какую-то операцию они планируют, я может и поучаствую. Не все же сидеть без дела...
  -Как я, да?.. - сухо посмеялся вампир.
  -Ну, ты не понял! Нет...
  -Да все я понял, кролик. Руки у тебя чешутся. Да и подточить свои навыки не помешало бы, на практике... Поезжай, повидайся с учителем, развейся... - он снял с пояса увесистый кошелек, - А то с нами в лесу тут... одичаешь совсем. На... Все твое.
  -Зачем?.. - почему-то испугалась девушка, принимая из рук Грэга мешок.
  -Утром прогуляешься по рынку. Купишь себе шмоток, поешь нормально. И пару ножей найди себе потяжелее. Если Морлок не сумеет, то хоть я научу ими пользоваться. Пригодится, поверь. Не всегда меч под рукой будет...
  Верити обняла вампира за шею и чмокнула в щеку.
  -Я тебя люблю...
  -И я тебя. И не берись за дело в одиночку. Можешь волков с собой взять. Поосторожнее... Рити... - Грэг вдохнул аромат ее волос, - И, пожалуйста, купи другой шампунь...
  -От меня пахнет ей... - испугано отстранилась девушка.
  -Все нормально. Не начинай переживать. Просто... меня он немного... раздражает... этот запах... Ты вот что... - он привлек ее за подбородок и заглянул в глаза, - О том, что твой конь 'не конь' ты не знаешь, ясно?.. То, что я тебе сказал, уже должно быть забыто. Даже темным ни к чему об этом знать.
  -Да. Хорошо. Я вернусь как можно скорее! - она забрала факел и побежала по коридорам подземелья, наверх.
  
  Берт хотел непременно сопровождать Рити, но девушка отказалась от 'свиты'. Ей показалось, в городе ее теперь и так примут не слишком тепло, после ссоры с Гильдером.
  -Я сюда приеду, когда узнаю, чего им собственно от меня нужно. Если что, составите мне компанию? - обратилась она ко всем шестерым.
  -Да о чем базар, Фламка! - хохотнул Снид, - Погоняем с тобой имперцев, как раньше!
  
  Верити седлала коня, перекинула ножны через плечо и выехала на дорогу. Волнение нарастало с каждой минутой пути. Как примут ее теперь друзья, узнав, что она... стала частью Тьмы, 'официально'! Когда впереди, за полем показались стены города, Рити отвлекла себя другими сомнениями. Она глядела в затылок Бафомету и вспоминала слова Грэга. 'Он его друг?! Значит, не он его зачаровал?.. Или он? Может он, как и Орен, просто знает что-то, чего нельзя знать?.. Но, если даже темные не знают о нем... Сколько же он уже живет в этом обличии?.. Бред какой-то. Ведь Грэг-то точно знает! Зачем он... прошлой ночью...' - Рити покраснела, хоть Бафомет ее и не видел. Ей стало неловко перед ним.
  Небо медленно блекло. Девушка беспрепятственно въехала в Нодегарм. На стенах ее заметили волки. Людей на улицах почти не было. Слева виднелась обгоревшая крыша казармы. Верити повернула на восток, к трактиру. Идея Грэга, точнее ее желание, озвученное им, так возбудило аппетит, что Рити решила, прежде всего, поесть. Тем более что Морлок наверняка еще спал. В трактире было тоже не многолюдно. Народ еще не доверял войскам ОС. Девушка окинула взглядом зал, встретилась глазами с трактирщиком Джанором и прошла к свободному столу. 'Интересно, он запомнил меня тогда?..' Сомневаться пришлось недолго. Джанор незамедлительно приплясал к ее столику с натянутой улыбкой.
  -Тьма ужинает у нас сегодня? Чего изволите?
  -Послушай, ты! - стиснула зубы Рити, но осеклась. Тьма перестала быть для нее обидным словом. Ведь теперь она ее дом! Однако трактирщик все равно намеревался оскорбить ее, - Крестьяне забрались в теплые норки. В отличие от тебя, им понятно, что лучше не высовываться!
  -Да разве я могу... Что Вы! Я нем, как рыба, - он испуганно огляделся, вероятно, ища глазами Праведных.
  -Свои догадки оставь при себе, иначе вырву тебе язык, и будешь точно как рыба... - прорычала она.
  -Быть может... я ошибся, Леди... - трактирщик чуть склонился, прижимая ладонь к груди, - Изволите кушать?..
  'Испугался... Скотина продажная. Небось и с имперцами так же сюсюкался, и с Праведными. Ему все равно по сути, кого обслуживать. Это была бравада перед теми крестьянами. Наверное, знакомые...' - Верити перестала глядеть на посетителей и вернулась к Джанору.
  -А есть... - она мучительно выбирала из своих ночных видений, - Суп какой-нибудь?
  -Грибной у нас сегодня, - улыбнулся он.
  -Вот! А еще салат, сыр и чего-нибудь типа десерта... - вдохновлено перечислила она.
  -Вишневый пирог подойдет?
  -Супер! - Рити прикрыла рот ладонью, - 'Не поймет...', - Прекрасно! Тащи все это. Только побыстрее! Я тороплюсь, - прикрикнула она.
  -Сию минуту, Леди!
  
  Веритас переоценила свои силы, и пирог пришлось взять с собой. Трактирщик огласил счет - пять золотых. Девушка отсчитала пять монеток из мешка, но там не убавилось. 'Судя по местным ценам и глазам трактирщика, деньги у меня с собой немереные...' - улыбнулась Рити.
  -И запомни! - уходя сказала она Джанору, - Тьмы и Праведных здесь, в городе, нет. Есть Объединенное Сопротивление! Уяснил?
  -Да мне, поверьте, без разницы... - опустив глаза признался он, - Поставки империи прекратились, так что... Людям все равно теперь, кто есть кто. Важно, что все это... несет нам смерть, Леди.
  Верити хотела что-то ему ответить, но не нашла подходящих слов. Ей и в голову такое не приходило, так что оправдать ОС не получилось. Нужно было еще самой разобраться во всем.
  Скельтик дремал прямо на луке седла, крепко вонзив свои коготки. Всадница выехала на площадь, где сонные общинные дома встретили ее тусклыми огнями окон. У лестницы парламента на посту были двое волков, у дверей еще двое. 'Ну, хоть догадались побольше охраны выставить, чем Имперцы... - подумала девушка и тут же мысленно дала себе подзатыльник, - Не зазнавайся! Тоже мне... темная. Романтика?.. В бандитов поиграла? Казаки-разбойники, блин. Поняла сегодня, с кем якшаешься?.. Идиотка...'
  Привязав коня, она прошла мимо первых стражников, поднялась на крыльцо и встретилась с первой преградой. Волки сошлись плечом к плечу перед ней.
  -Очень мило... - скривила губы в улыбке Рити, - Мне нужен Морлок.
  -Жди здесь, - один из волков толкнул ее, чтоб девушка отошла на пару шагов.
  Стражник вошел, запер за собой дверь. Веритас оглянулась. Двое внизу тоже пристально за ней наблюдали.
  -Совсем с ума посходили... - буркнула она недовольно.
  Через некоторое время к ней вышел Гильдер.
  -Пошли... - он не поднимал глаз, смотрел на ее сапоги. Придерживая дверь, он пропустил девушку и снова запер изнутри. Верити хотела было спросить его, что происходит, и не причастен ли он к такому теплому приему, но не стала. Глядя на него можно было догадаться, что отвечать ей Гильдер не станет. Они спустились по уже знакомой Рити лестнице, на нижний уровень для старших вампиров. Проводив девушку внутрь, волк указал на дверь комнаты и оставил ее одну. Прохладный мраморный коридор, малахитовая плитка под ногами, на стенах масляные лампы. Верити прошла до конца и постучала в нужную дверь. Морлок ответил не сразу. Вероятно, проснулся только от стука. Рити улыбнулась, глядя на его заспанное лицо. В комнате была лишь кровать, тумбочка и маленький столик, на котором стояла лампа.
  -Небогато жили тут Праведные раньше... - усмехнулась Верити.
  -А зачем тут еще что-то? Дневное убежище... не для оргий с шампанским... - проворчал вампир, сидя на краю постели. Он шнуровал ботинки. Выглядел недовольно, но Рити списала это на то, что Морлок еще не проснулся.
  -Слушай... - она с улыбкой подсела рядом на корточки, - А можно где-нибудь такие боты достать? Только... поменьше...
  Вампир поднял на нее глаза, потом вернулся к своему занятию, закончил одеваться.
  -Я знаю только одно место.
  Девушка расстроено вздохнула.
  -Хотя... после нашей последней схватки с имперцами... можно и поискать в местных лавках. Эти торгаши любят тащить с поля боя всякое шмотье... - он почесал в затылке.
  -С убитых мне сапоги не нужны... - мрачно отозвалась Рити.
  -Что за принципы, Верити?! - хмыкнул учитель над ее обидой, - Неужели в тебе еще осталась совесть?.. Я думал, Тьма выжигает такие недостатки каленым железом...
  -Что он тебе сказал? - она встала напротив Морлока.
  -Кто? Гильдер?.. Ничего особенного. Только, что моя ученица имела всех нас в виду...
  -Это не правда! Какого... Морлок, ты же знаешь, что он врет! - разозлилась Рити.
  -Надеюсь, хоть ты не будешь мне врать?.. - он приподнял брови, ожидая ее рассказа.
  -Он приперся в лагерь и в командном порядке требовал, чтоб я явилась сюда. Ты сам говорил, что это МОЙ выбор, и мне решать, куда и с кем идти. И теперь этот долговязый указывает мне, что делать?!
  -И тебе конечно стало безумно неловко перед новыми друзьями... - продолжил Морлок, размышляя вслух, - Как же так? Святой, и указывает темной! Свободной и такой независимой Веритас! Надо его поставить на место...
  -Хочешь поговорить о морали?! - зло улыбнулась она, - Ты свою добрую и милую ученицу давно просрал, Морлок! В тот момент, когда послал ее убивать твоих бывших друзей! Соседей по парте! А девочка была наивная и добрая, но так тебе доверяла... Только сам бы ты не смог их убить, а послал меня! Потому что я - продукт твоего воспитания. Без совести, без сожаления, без мозгов, без души! Ты безумно ревновал меня к Тьме, но ты сам помог ей меня заполучить...
  Вампир слушал ее, не поднимая глаз. Еще долго молча сидел, потом достал что-то из нагрудного кармана и подвязал волосы. Для Морлока это было так необычно. Его чуть посеребренные волнистые космы всегда скрывали лицо. Теперь оно было открыто. Четкий подбородок, сильная шея, широкий лоб с тремя полосками глубоких морщин. Вампир встал перед Верити, скрестив руки на груди. Он глядел прямо и уверенно, чуть свысока. Рити ждала ответа, наблюдая за ним.
  -Выходит... я виноват, что ты сознательно встала на сторону Тьмы?.. Что ж... Пусть будет так. Надеюсь, ты еще не жалеешь.
  -Жалеть о том, что уже случилось - глупо.
  -Я... хочу напомнить тебе одно важное правило, пункт нашего договора, - Морлок открыл дверь и вышел в коридор, оглядываясь на Верити. Девушка двинулась за ним, - Как сказал Грэг, 'Нарушение соглашения, скрепленного кровью правителей, карается высшим Эгрэгором вселенской магии'...
  -К чему ты это говоришь?.. - нахмурилась она.
  -Тебе, кстати, известно, что собственно означает 'Эгрэгор вселенской магии'?
  Верити замотала головой, опуская глаза.
  -Инквизиция?.. - хмыкнула она.
  -Почти. Это чистильщики. Таким может оказаться кто угодно. В нужный момент он не принимает ничью сторону, а судит с третьей позиции и приводит приговор в исполнение.
  -Почему ты мне об этом рассказываешь? К чему ведешь? Я не понимаю... - насторожилась девушка.
  -Пока между Праведными и Тьмой действует этот договор, любой, кто посмеет убить союзника - мертвец. Суда как такового не будет. А чистильщик появится и исполнит свою работу бесстрастно.
  -Я не убивала никого из своих, Морлок! - разозлилась Рити.
  -Просто помни об этом... - он открыл двери на лестницу и оглянулся с грустной улыбкой, - ...когда в следующий раз будешь наблюдать, как темное отродье месит одного Праведного волка. Может, и им напомнишь, если они стоят того, чтобы спасать их шкуры...
  -Ты о Гордоне?.. - вспомнила девушка, но ничуть не смутилась, - Это он сказал, что на него все накинулись?
  Вампир шел впереди, слушая ее голос и эхо в пустом длинном коридоре. Морлок бросил на Рити короткий взгляд. Девушка почувствовала его насмешку.
  -Можешь мне не верить, но, во-первых, он откровенно хамил, а во-вторых, только один волк с ним дрался. Просто он старше и сильнее, вот Гордон и наплел, что его всей шайкой отмесили. Чтоб не казаться слабаком... И вообще! Что я, по-твоему, могла сделать? Они бы меня и слушать не стали!
  -Ладно, я надеюсь, ты запомнила мои слова, Верити... - он махнул рукой.
   Они поднялись на второй этаж, в кабинет. На столе лежали карты и какие-то документы. Вампир усадил Рити в кресло, сам сел по другую сторону стола.
  -Последнее, Морлок, - попросила она.
  -Давай.
  -Праведные теперь... считают меня предателем?..
  -Пока мы все идем по одному пути. Никто не обвиняет Тьму в том, что она - Тьма...
  -Я не об этом!
  -О чем же?..
  -Меня не хотели пускать в штаб. Не думаю, что эти волки меня не узнали...
  -Хм. Тут дело в другом, ты права... Мы получили информацию, что против ОС Сальватор решил использовать все средства, включая охотников Ордена. Их люди уже снуют по городу, вынюхивают и, вероятно, планируют нападение.
  -Вот черт...
  -Но об этом позже. Сейчас наш интерес здесь... - он ткнул пальцем в карту, - В этом месте был лагерь ОС. Теперь здесь базируется небольшой отряд врага. Точка важная, потому как основные силы Имперцев выстроены вот таким кордоном, - он провел палец от одного горного хребта к другому. Одни горы Верити знала - через пещеру в них можно было попасть в Кваренс. Второй горный выступ на карте обозначал границу Нодегарма и Сателитуса. Треугольник их города лежал в глубокой долине.
  -Каменный мешок... - выдохнула Верити, - У меня уже начинается клаустрофобия.
  -Единственная возможность возобновить связь с внешним миром - отбить пещеру и воссоединиться с Кваренсом. На город слева от нас даже не смотри.
  -Почему?..
  -Сателитус - сторожевой пост империи. Единственный незамкнутый город. Через них проходит торговый путь с юга в столицу. Не сомневайся, он охраняется лучше, чем Эксплетус. Сальватор не позволит нам прорваться через границу империи. Да и Торвус, местный князь, никогда не станет нам союзником.
  -Ангриф тоже пока не решился. Или нет?..
  -Да, пока он, к сожалению, молчит. Но это уже не наша с тобой проблема. Пусть с ним договаривается Алиас. Нам надо очистить лес и отбить пещеру, чтобы эти переговоры состоялись.
  -Но... - Верити склонилась над картой, почти легла на стол, - Здесь же до кордона совсем недалеко! Они сразу пришлют подкрепление.
  -Соображаешь... - улыбнулся Морлок, - Вот потому мы, то есть вы... придете за ними днем, когда волки на границе не смогут оставить свой пост.
  -Понятно, - кивнула Рити.
  -Баловаться с огнем всем так понравилось, что здесь решили использовать похожую схему. Чтобы отрезать пути к отступлению, вы проделаете то же, что мы тогда с замком.
  -Огненное кольцо вокруг лагеря?
  -Да. Когда волки вступят в бой, ты проскачешь несколько кругов, разольешь нефть. Потом приступишь к землянкам.
  -Морлок...
  -Что?.. - он поднял глаза на ученицу.
  -Тебе совсем их не жаль?.. - она глядела в глаза.
  Вампир медленно встал из-за стола и прошелся из угла в угол.
  -Мне жаль всех их... даже тех, кого я никогда не знал. Жаль потому, что их воля подавлена колдуном, а сами они даже не догадываются об этом. Это жесткий контроль, Верити. Контроль над мыслями, чувствами... Несколько лет пропаганды власти. Короткая цепь, но свободный ошейник... Им кажется, что иначе быть просто не может. А это самый верный признак несвободы. Ты ошибаешься, я смог бы убить тех, о ком ты говорила, но... боюсь, я попытался бы убедить их сначала в своей правде, попытался бы их спасти... Хоть я, как и они, обучен убивать без колебаний. Как я учил и тебя...
  -Прости... - Верити вздохнула и подавилась воздухом. Что-то всплыло в ее памяти и похолодило затылок. Девушка задышала в ладони, безумно глядя перед собой.
  -Что с тобой? Что такое?.. - нахмурился Морлок, садясь обратно к столу.
  Рити только помотала головой, зажмуриваясь, словно боясь, что он прочтет.
  -Верити! В самом деле, да что случилось?! - повысил голос учитель.
  Девушка отняла ладони от губ и глубоко вдохнула, стараясь казаться спокойной.
  -А вот ты говорил... чистильщики, - отрывисто начала она, не поднимая глаз от карты, - Они где-то среди нас? Есть и у Праведных, и у... Тьмы?..
  -Есть, - он прищурился, - Только никто не знает, кто они. До последнего. Открываются они только осужденному. В чем твоя проблема, Рити?..
  -А как они... узнают, кто кого убил? Да нет, бред все... Все и так знают... - схватившись за голову, бормотала она, - Когда приводят приговор в исполнение? - она, наконец, встретилась взглядом с Морлоком, - Сколько у меня времени?..
  -Эти ребята не заставляют себя ждать, Верити... - покачал головой вампир, - Я не имею отношения к вселенскому Эгрэгору магии. Ты можешь мне рассказать.
  -Тогда надо полагать, судят они справедливо... - подумала она вслух, - За время пока я здесь, Морлок, я убила двоих, темных. Орена, правда, не совсем я...
  -Кого еще, и когда?
  -Это сложная история... Любовницу Грэга.
  Морлок отвел глаза.
  -Кто еще знает?..
  -Все! Все темные... Не знаю, кто им... Грэг! Это он разболтал, чтобы... создать мне нужную репутацию. Наверняка он.
  -Он или нет... Значения уже не имеет. Когда это было?
  -Прошлой ночью...
  На минуту повисла тишина. Морлок снова встал и заходил по кабинету. Рити сложила руки перед собой и легла на них, всхлипывая.
  -Ты, когда говорила мне, что не убивала никого из своих, о чем думала?..
  -Трудно поверить, но информацию я не сопоставила сначала... Просто... в ту ночь столько всего произошло, что я...
  -Что еще?
  -Еще... меня приняла в свою семью Тьма. Верховный совет... или вроде того... - с презрением бросила она.
  Морлок повернулся на каблуках и шлепнул ладонями по крышке стола, так что Верити подпрыгнула.
  -Ну, вот тебе и ответ, - выдохнул он облегченно.
  -Что?.. - не поняла она.
  -Тебя приняли в Тьму. Шутка в том, что внутри группы пусть хоть темные, хоть Праведные друг друга переубивают. Запрет договора лишь на 'межрасовые' убийства.
  Девушка села ровно, размышляя.
  -Но ведь... я сначала убила ее, а потом...
  -Если тебе интересны нюансы, расспроси потом самого Грэга. Уж он-то знает, кто у него чистильщик. Я полагаю, он просто спас тебя этим посвящением... - Морлок улыбался ей, когда Верити подняла на него удивленные глаза. Она впервые слышала от учителя что-то хорошее в адрес Грэгори.
  -Давай проветримся? Я рехнусь скоро от своей жизни... - сквозь слезы усмехнулась Рити.
  
  На улицах зажглись огни. Общинные дома закрылись до утра. Морлок и Верити шли по пустынным трущобам и слышали собственные шаги. Девушка вспомнила о другом убийстве темного, уже после заключения договора, еще в 'новом' мире, но кроме Верити о нем знал только Грэг, и девушка не спешила выдавать эту информацию теперь даже Морлоку.
  -Значит, хорошо ты там устроилась, - весело начал учитель, - Навела свой порядок... - посмеялся он.
  -Не хочу об этом. Сейчас все хорошо. Все, что было, пусть остается в прошлом.
  -Ладно. С тобой идет половина наших волков и, я надеюсь, большая часть темных оборотней. Еще двое. Маги. Они для поддержки. Если Имперцы направят подкрепление, они уловят сигнал опасности издалека.
  -Маги? У Праведных есть маги?.. - удивилась Верити.
  -А ты думала...
  -Почему я их не видела никогда?
  -По ту сторону они не ходили с нами. Здесь они предпочитают появляться только в момент атаки. Вместе со всеми не ходят и не отдыхают. Скрытные ребята, да и опасные. Они ведь могут появиться где угодно...
  -Знаю...
  -На собраниях им присутствовать запрещено.
  -Не доверяют им?..
  -Ни на грамм... - покачал головой Морлок, - Сею минуту они на собрании, в следующую могут быть уже в полевом штабе Имперцев.
  -Или у самого Сальватора на приеме... - вздохнула Рити.
  -Нет, - вампир сдержанно посмеялся, - У Сальватора не могут они оказаться, к счастью...
  -Почему?
  Морлок остановился, держа руки в карманах, и предался воспоминаниям.
  -Помнишь, ты не верила мне, что над твоим городом поле Тьмы?..
  Девушка вздохнула с улыбкой.
  -Над Эксплетусом похожее поле. Только оно не от солнечного света. Оно препятствует любому перемещению магических существ, будь то астральная форма мага, или тотемная сущность вампира.
  -И птица не пролетит?.. - округлила глаза Верити.
  -Если она не птица по природе, не пролетит.
  Девушка вгляделась в звездное небо над головой, стараясь представить себе прозрачный купол над огромной столицей. В конце улицы послышалось какое-то движение, и Рити отвлеклась от неба, переглянулась с Морлоком. Шум был короткий, словно возня, шарканье ног, и снова все затихло.
  -Что там?.. - шепотом спросила она учителя.
  -Там начинаются мастерские... - спокойно отвечал он, но тоже шепотом.
  Девушка сдвинула брови, бросив на него раздраженный взгляд, и устремилась вперед.
  -Я не об этом... - прошипела она.
  -Верити, не надо. Стой, - сдавленно окликнул ее учитель, но пришлось идти вслед. Девушка его не слушала. Она медленно шла вперед, вглядываясь в закоулки между домами. Шарканья больше не было слышно, но вскоре где-то близко кто-то жалобно простонал. Девушка остановилась. Морлок подошел и потянул за локоть, чтобы увести ее, но Рити стояла, неотрывно глядя на две фигуры в переулке, прямо перед ними. Немолодой мужчина, ткач. Он, вероятно, задержался в мастерской допоздна. Он пока еще стоял на своих ногах и беспомощно хватался руками за локоть другого мужчины, пережавшего ему горло. Тот стоял за его спиной, был чуть выше, и без труда зафиксировав голову мастера, пил его. Когда сердце человека забилось чаще, вампир тоже взглянул на непрошеных зрителей. Верити так растерялась, что на миг опустила глаза, будто стыдясь, что помешала.
  -Доброй ночи, Веритас...
  Рити вскинула на него глаза. Ей не показалось. Он был ей знаком. Темный, широкоплечий качек Скиф. В рубашке девушка его едва узнала. Вампир взглянул на Морлока, и тот, наконец, потащил девушку прочь.
  -Но...
  -Пошли, Рити. Нас уже ждут... - безразлично отозвался Морлок.
  -Но ты... ничего не сделаешь?.. Он же... - сбивчиво затараторила она, упираясь.
  -Идем! - разозлился учитель, дернув ее за руку, - Что ты хочешь, чтоб я сделал? Отменил договор? Это не ко мне!
  Верити утерла нос рукавом, плетясь за ним, без конца оглядывалась.
  -Или ты хочешь, чтоб я научил этих ребят пить свиней?! - он обернулся на нее и смягчился, увидев зарождающиеся слезы в глазах Рити, - Не переживай... - вампир погладил девушку по голове, - Они не убивают здесь никого. Только пьют...
  -А вы?.. - всхлипнула она, - Вы тоже 'только пьете' крестьян?..
  -Праведные пьют свиней, как и было раньше. В северной части города специальная ферма. Да и в трактире любой может заказать такое 'блюдо'. С Тьмой, уж прости, никто ничего сделать не может. Если бы мы не закрыли глаза на их охоту, союз не состоялся бы, а там ты знаешь...
  -Ни единого шанса... - вздохнула она, - Если крестьян запрещено убивать, почему волки... из-за одежды их убили?..
  -Не из-за одежды, Рити. До наступления темноты Имперцы не должны были ни о чем догадаться. И если бы... хоть один из тех косарей попал в город еще днем, мы все были бы уже пылью...
  
  Глава 29
  На первом этаже, в большом зале собрались старшие Праведные вампиры и несколько волков. Девушка и Морлок вошли, когда князя еще не было здесь. Верити больше не говорила с учителем о питании вампиров. Она лишь прокручивала в голове воспоминания о минувшей войне. Тогда, после заключения договора, когда лагерь пленных был распущен Грэгом, в те дни Орен предупреждал Рити об опасности и говорил, что видел Праведных на охоте... Разговоры вампиров об охотниках Ордена отвлекли ее от мыслей.
  -Гильдер говорил, на рыночной площади видели их...
  -Много?
  -Вроде, трое...
  -В деревне к востоку видел сегодня еще четверых, - внес свою толику сплетен волк, - Одна из них девка...
  -Интересно, что он там делал... - в пол голоса прокомментировала Верити, вместе с учителем отходя в сторону.
  -В деревне? Да все, что угодно. Мог сопровождать крестьян на посевы... Пастбища охранять в конце концов,- отозвался Морлок.
  -Гы! Волк и овцы... - хмыкнула Рити.
  Толпа затихла, когда распахнулись двери зала. Алиас и Милана быстрым шагом прошли до конца, сели во главе стола переговоров, и остальные начали рассаживаться. Верити досталось место чуть в отдалении. Морлок сел возле князя, как советник.
  -Доброй ночи, Господа... и Дамы, - с улыбкой начал Алиас, едва заметно кивнув Рити, - Ну, что, все друг друга напугали Орденом? И у всех сегодня была бессонница... - он оглядел вампиров, те вполголоса зашумели, жалуясь на судьбу, - Не знаю, успокоит вас это, или нет, но у нас теперь... есть свои дневные охотники, - глядя на Верити, произнес он воодушевленно. Собрание затихло. Девушка сглотнула, пряча глаза от пристальных взглядов.
  -Не испепеляйте Веритас глазами! - вмешалась Милана, - Она охотится только на Имперцев.
  -Кстати, о них... - вернул к себе внимание Алиас, - Итак, мы решили отбить лагерь днем, чтобы вечером, без лишнего шума, снять оцепление с пещеры. Наши, и не только наши, волки, плюс Верити... после обедни отправляются к Шандорскому лесу.
  -Что насчет Тьмы?.. - спросил кто-то.
  Алиас прищурил один глаз, озадаченно почесал спину.
  -Придется на ходу их просвещать... По крайней мере, я надеюсь, что Эгрэджио поверит нам.
  -Вы можете спросить об этом Веритас, князь... - ответил Морлок, и девушке захотелось отвесить учителю пощечину за эту реплику.
  Князь перестал чесаться, глядя на Рити. Он сложил руки перед собой на стол, окинул удивленным взглядом собравшихся, и снова уставился на Верити.
  -Уже точно? - негромко уточнил он у Морлока, будто она не слышала.
  Морлок кивнул.
  -Что скажешь, Верити? Отпустит он волков тебе на подмогу?..
  -Не всех, разумеется, - девушка выпрямилась и постаралась не опускать глаз, - Но, если позволите... Мне не совсем понятно, почему, если вы рассчитываете на поддержку Тьмы, вы не пригласили его на собрание?
  Алиас не смутился, а вот Милана... Рити заметила, как она опустила глаза.
  -Мы планировали провести эту операцию самостоятельно. О том, что мы затеяли, Грэг знает. Можно даже сказать, что отчасти это его идея. Но разведгруппа сегодня вечером доложила, что в лагере пополнение. Могу я поручить тебе переговоры с ним?..
  -Несомненно, - громко отозвалась девушка, - А еще хотелось бы услышать детали операции... - сдержано улыбнулась она, - Не предвидится ли необходимых жертв среди мирного населения? - с этими словами, она покосилась на Морлока.
  -Нет, - князь тоже почему-то глянул на Морлока, - Не предвидится. Теперь давай оговорим детали...
  
  
  
  После инструктажа, Верити накормила скельтика пирогом и легла спать, чтобы как следует отдохнуть перед насыщенным днем и опасной, важной операцией. Проснулась незадолго до обеда, умылась и отправилась к рыночной площади. По просьбе Морлока она не взяла с собой в город меч. Народ на улицах косился на девушку, но от прямого взгляда все уворачивались, сразу спешили куда-то. Верити улыбнулась себе, перестав обращать внимание на местных запуганных аборигенов. На рынке она слилась с толпой. Шумные торговые ряды пестрили фруктами, шумели домашним скотом, пахли рыбой, а где-то хлебом. Девушка прошла несколько рядов и, наконец, нашла одежду. Большой прилавок с козырьком был увешан платьями, рубашками и брюками. Внизу стояли несколько пар хорошей кожаной обуви, но Рити хотелось чего-то особенного.
  -Не скажете, где у вас тут шьют на заказ? - обратилась она к румяной женщине за прилавком. Та заулыбалась.
  -Я шью, моя хорошая!
  -Это здорово, - сдержано улыбнулась Верити, - Тогда... где Вас можно найти? Я бы хотела сделать заказ. Я могла бы прийти в Вашу мастерскую...
  -Конечно! У южных ворот, в переулке, напротив скорняцкой мастерской.
  -Спасибо! - девушка перестала улыбаться, вспомнив ночную прогулку мимо мастерских и вывеску 'Скорняк'.
  -Может, глянется что-нибудь и здесь? - предложила осмотреться дама.
  Верити подошла ближе, задрала голову, разглядывая мужские рубашки.
  -Нет, понимаете... они ведь у вас... на мужчин рассчитаны.
  -Понима-аю... - снова расплылась в доброй улыбке торговка, - Леди-воин. Надо, чтобы ничего нигде не болталось, чтоб фигурка по контуру, и чтоб ни жарко, ни холодно. Понимаю. Нарисуешь, чего хочешь?.. - она положила перед Верити лист желтой бумаги и грифель. Девушка склонилась над листом, вспоминая, когда в последний раз держала ручку или карандаш в руках. 'Все больше пистолет, а теперь вот меч... - вздохнула она, - Помню! Когда чертила для Праведных план подземного лагеря, где держали пленных...' Рити набросала силуэт и принялась за костюм, еще смутно представляя, чего она собственно хочет. Вышла майка с высоким воротом и небольшим вырезом на груди и плотный пиджак с капюшоном.
  -Удивительно... - покачала головой дама, - В первый раз такое вижу. Но мне нравится. Осталось только с тканью разобраться. Этот жакет, наверное, должен быть прочным, как... Имперцы носят, - кивнула она, - А эта вещица?
  -А эта наоборот - очень легкая, но облегающая и не прозрачная. Корсеты мне как-то не очень... А вот майка просто идеально будет под пиджак.
  -Ну что ж, красавица... - она забрала листок, свернула его в трубочку, - Приходи через недельку в нашу мастерскую.
  -Спасибо.
  -Подсказать тебе еще, где какие вещицы искать? Не заблудишься?
  -Да вот... - Верити снова склонилась к прилавку, - Ищу, может кто-то делает обувь... наподобие Имперских сапожков...
  -Твои-то тебе впору? - кивнула дама, выглядывая из-за прилавка вниз, - Дай-ка глянуть...
  Рити сняла сапог и протянула ей.
  -Ножка не солдатская у тебя. Ну, как знать. Придешь за заказом, скажу, если узнаю что...
  
  Девушка обулась, поблагодарила торговку в последний раз и уже собиралась уйти, но та окликнула.
  -Слушай, а у вас там... неужель девки платьев совсем не носят?..
  -Носят... - с улыбкой вздохнула Рити, - По праздникам.
  
  
  Забежав пообедать, Веритас заметила в трактире Гильдера. Он наспех глотал еду, спешил патрулировать улицы со своей небольшой группой. В это неспокойное время волки должны были быть начеку. Девушка заказала Джанору тарелку супа и приблизилась к столу, за которым кушали Праведные волки. Они подняли глаза. Здесь было семеро, за соседним столом еще трое. Сам Гильдер единственный не поглядел на Рити.
  -Приятного аппетита! - искренне улыбнулась она волкам.
  Кто-то кивнул, кто-то хмыкнул, а кто-то проигнорировал вовсе. Веритас подставила рядом стул, шлепнулась на него и уложила локти на стол, склоняясь к воинам ОС.
  -Ребят, где тут ножи хорошие продают, а?
  Волки будто бы даже развеселились. Напряжение спало. Один парень, сидящий возле вожака тоже наклонился к столу.
  -Где мастерские знаешь?..
  Рити кивнула, улыбаясь ему в благодарность.
  -Если идти от главных ворот, кузница будет почти напротив казармы, не доходя немного.
  -Пасиба! - она взглянула на Гильдера, глодающего непропеченную свиную ногу, - Ничего, если я с вами поем?..
  -Да без вопросов... - пожал плечами тот парень, но Гильдер швырнул на пустую тарелку кость и поднялся из-за стола.
  -Ешь. Мы уже уходим, - объявил он, - Только поторопись. Тебе еще за Тьмой... Через три часа у северных ворот!
  Верити проводила волков взглядом, а трактирщик как раз подал ей обед. 'Новая попытка указать мне на мое место?.. Хм, ты ничему не учишься, долговязый...' - хмыкнула она про себя, приступая к трапезе.
  Чтобы все успеть, девушка отправилась к кузнице верхом, сразу захватив меч, чтобы уже не возвращаться в парламент. Узкая улица, запертые ворота, тесно построенные домики-мастерские. По звону железа Рити нашла кузницу. Ее представления об этом месте были весьма близки к реальности. Мощный мужик в кожаном фартуке, молот, печь, белое свечение в полумраке мастерской. Оружейник предложил ей пять кинжалов на выбор. 'Грэг сказал - 'потяжелее'...' - вспомнила она, взвешивая ножи в руках, хотя ей хотелось выбрать по своему вкусу, по внешнему виду, по оплетке рукояти, по гранению клинка, но... Грэг сказал... Она купила два наиболее мощных из тех пяти. Кузнец одобрил ее выбор, но Рити не слишком доверяла мнению продавца, ведь ему, прежде всего, нужно было продать. 'Он бы одобрил все что угодно' - она сухо улыбнулась кузнецу, расплачиваясь золотыми монетами.
  На пути к развалинам Верити и Бафомета застал мелкий противный дождик, но Рити он не испортил настроения. В этом мире ей нравилось все, даже самые обычные природные явления. Еще совсем недавно она так мечтала попасть в грозу! Но над ее городом за все два года почти не было даже снега. Весной иногда лил грязный дождик, пробиваясь сквозь копоть и гарь беспросветного неба.
  Выезжая на поляну из лесной полосы, Рити почувствовала, что дома. Жаркие костры, одобрительные взгляды, хоть иногда и излишне навязчивые. Берт старался не подавать вида, но он действительно скучал. Когда он подошел, Бафомет остановился, и девушка спрыгнула на землю перед волком.
  -Ну, как вы тут, без меня? Не баловались?.. - подмигнула она Берту.
  -Ух ты! Я прощен?.. - лукаво лыбясь он поклонился.
  -Не заводи эту тему, Берт... - махнула рукой Рити, - Я так устала от размышлений о вашей аморальности. Голова опять будет раскалываться. Не надо...
  -Так, а где моя любимая крыска?.. - волк оглядел плечи Верити.
  -Твоя?.. - хмыкнула Рити, выпуская скельтика из-за пазухи.
  -Ну... наша, - поправился Берт, но девушка только покачала головой с недоверчивым прищуром, глядя, как зверек прыгает к нему в руки.
  Она не стала тратить время на приветствие Снида и остальных, а сразу побежала к подземному спуску. На первых уровнях, как обычно в это время, спали вампиры. Рити на цыпочках пробралась по коридору, но кто-то все же проснулся. Он покашлял, Верити замерла с виноватым видом, но вампир приблизился зевая, придержал ее у двери.
  -Погоди... - он вгляделся, Рити тоже. Это был Скиф. Без рубашки. Только военные брюки с широким поясом, увесистая пряжка. На упругих мышцах отблеск огня одинокого факела, висящего на том конце зала.
  -Я очень спешу, - сдвинула брови девушка, косясь на его пальцы, сжимающие ее чуть выше локтя. Вампир отпустил.
  -Только один вопрос, детка... - глядя в потолок, сказал он и перевел взгляд на нее, пронизывающий, читающий.
  -Я действительно спешу, Скиф... - она подалась чуть назад, и вампир заметил испуг в ее глазах.
  -Ты не знала, что вампиры пьют людей?.. - продолжил он с усмешкой, придерживая дверь.
  -Что за бред! - шепотом подавила крик девушка, - Я два года наблюдала, как они это делают.
  -Тогда в чем проблема?.. Тебе не нравится наша природа? Тебе противно? Значит, не надо смотреть на то, как кормятся старшие, Верити... - пожал тяжелыми плечами Скиф.
  -Я привыкла, что Праведные... спасают людей. Вчера я была с одним из них. Я просто... не знала, как реагировать.
  -Мне плевать, что подумает о тебе кто-то из святых. Но ты... - вампир оглядел спящих собратьев, - Тебе придется запомнить, что это норма. Местные люди это давно усвоили... Усвоишь и ты.
  Он отошел от двери, не дожидаясь ответа. Верити и не стремилась отвечать. Она постояла еще несколько секунд, приходя в себя, и скрылась за дверью. 'Это никогда не кончится. И те и другие всегда будут считать меня врагом. Пока я - человек, пока я... могу чувствовать и сострадать, пока я слаба и неуверенна в своей правоте. Никогда не уверена, где бы я не была. Сколько же это может продолжаться?!' - злилась Рити, пока шла по темноте.
  -Грэг... - она не была уверена, что он все еще спит на старом месте, но позвала шепотом.
  -У тебя входит в привычку будить меня... - недовольно проворчал он, потягиваясь.
  Через секунду вспыхнул факел под потолком.
  -Прости. Это очень срочно... - она опустилась на колени перед вампиром.
  -Ты напугана, - констатировал Грэг, оглядывая ее, - Что произошло?
  -Со мной все в порядке. Праведные просят тебя о помощи. Мы с волками отправляемся сейчас в лес, к бывшему лагерю, на западе...
  -Так.
  -Их разведчики сказали, что в лагере теперь больше имперцев, чем было раньше. Нам нужны волки Тьмы.
  Эгрэджио сел по-турецки, почесал усы, размышляя.
  -Позови мне... Нет, - он взял Рити за руку, - Скажешь Сниду, чтоб собрал вожаков на первом уровне.
  -Хорошо. Спасибо! - вскочила она, но вампир удержал ее.
  -Что с тобой происходит, Рити?.. - он вгляделся в ее лицо.
  -Во мне... слишком много противоречий. Слишком... намешана кровь, наверное... - призналась она, - Мне нелегко быть здесь и стыдно там... И, если честно, я очень от всего этого устала.
  -Хочется определенности... - продолжил за нее Грэг, - Немного уверенности в своем существовании, в правильности своих поступков...
  -Да... - девушка удивленно глядела на вампира, опускаясь рядом с ним.
  -Всякая кровь несет в себе информацию. Вот почему лучше иметь одного господина, чем кучу... друзей, - Грэгори выставил перед собой правое запястье, и татуировка засветилась, обращаясь настоящим кинжалом, - Не буду решать за тебя... - он поднес магический клинок к своей груди, - Ты хочешь обрести равновесие? Оборотную сторону ты знаешь. Но это - единственный путь, перевесить одну из чаш...
  -Я понимаю... - Верити подняла глаза, - Но я и так от тебя зависима... не по крови, по сердцу. Мне уже не страшно... - она грустно сжала губы в улыбке.
  Вампир провел чуть ниже ключицы, на груди проступила алая полоса. Рити склонилась, целуя неглубокую рану, чувствуя губами, как та уже начинает затягиваться. Во рту солоноватый привкус, в горле ком, но на сердце стало легче. Необъяснимая радость, тепло, легкость и... долгожданная уверенность. Рити не видела, но Грэг любовался тем, как загорелись ее глаза. Азартом, пылкой воинственной страстью.
  -Моя девочка... - довольно заулыбался вампир, - Теперь совсем моя. Ты свободна.
  Веритас глядела в его глаза, с каждой секундой возбуждаясь все сильнее. Она прильнула к губам вампира, целовала долго, горячо, вверяя ему свою душу. Грэг мягко отстранил ее за плечи.
  -Ты не забыла?.. Тебя ждут, кролик.
  -Черт... - девушка потерла глаза, - Я думала, они мне приснились...
  Она вскочила на ноги, поправила рубашку.
  -Снид, вожаки...
  -Я все помню! - Верити побежала наверх.
  Грэг накинул куртку, поднялся и нехотя побрел к первому уровню подземелья. Он размышлял о том, что Рити права. Сколь бы ни было сильно рабство крови, она полюбила его проклятую душу гораздо раньше, еще когда питала силы из сыворотки Праведного. Данный шаг мог быть расценят двусмысленно. Хоть он и не купил ее любовь рабством, он раз и навсегда избавил девушку от совести и сомнений, от терзаний ее собственной души, заглушив в какой-то степени ее волю. Потому это 'освобождение' породило в его разуме пелену сомнений...
  Присутствуя на сборе, Рити наблюдала, как Грэг распределяет силы. Он не мог оставить лагерь Тьмы совсем без дневной охраны, пусть даже на несколько часов, оставшихся до захода солнца. Он тоже был предупрежден об охотниках Ордена.
  -От этих веселых ребят можно ожидать чего угодно. Им иногда даже маги помогают... - с улыбкой хмурился Эгрэджио, - Ридж, Снид... - он оглядел собравшихся, - Все. Остальным держать периметр. Не валяться у костра кверху жопой, а охранять периметр и прослушивать лес! - прикрикнул он. Вожаки с неуклюжей толкотней потянулись к выходу, а Верити... Грэг поймал ее взгляд, полный ужаса и разочарования, будто он только что предал ее, отдал на растерзание. Вампир подошел к девушке, чуть склонился, косясь на волков.
  -Между прочим, я дал тебе лучших... - осуждая ее недовольство, начал он.
  -Спасибо... Грэг... - она сглотнула ком в горле, - За заботу и за... проницательность, - Она неотрывно следила за Риджем. Волк тоже глядел на нее, и, казалось, он счастлив.
  Грэгори вздохнул, оглядел зал и, сунув руки в карманы, отошел в сторону ото всех.
  -Снид, подожди их наверху... - сказал он, - Собери свою стаю, и... этих растолкай.
  Снид бросил взгляд на Риджа, на Верити, и поспешил удалиться.
  -У нас интимная беседа, Грэг?.. - довольно потер руки Ридж, но заметно нервничал. Девушка подметила это, равно как и то, что рука Эгрэджио засветилась.
  -Вроде того... - вампир зашагал по кругу, огибая двоих, зашел к волку со спины, в одну секунду перехватил его горло и подставил к горлу волка кинжал, - Я слишком хорошо тебя знаю, Ридж... - прохрипел он, - Любой мой запрет ты нарушишь с большим удовольствием... Но только не этот.
  -Да о чем ты, брат! - криво скалясь в натянутой улыбке, протянул волк.
  -Не порть мне девчонку... - угрожающе шепнул вампир возле самого уха вспотевшего от напряжения Риджа, - На это я уже не закрою глаза, и все-таки спущу с тебя шкуру. Ты хорошо меня понял, брат?!
  -Понял! - прорычал Ридж, бессильно злясь на унижение.
  Грэг отпустил его горло, кинжал исчез на запястье.
  -В добрый путь, мальчики и девочки! - выдохнул вампир, улыбаясь Рити.
  
  Чтобы не опоздать к назначенному часу, волки перекинулись. Их зрелищная стая людей-мутантов с волчьими головами устремилась вперед через поле, и девушка едва поспевала за ними верхом. Бафомет не выкладывался из принципа, но и не тащился позади. Веритас лишь успевала смотреть, как мелькают, отталкиваясь от земли огромные руки, увенчанные кинжалами мощных когтей. Рити не различала волков теперь и могла лишь догадываться, кто из них Берт, кто Снид, а кто Ридж... Впрочем, можно было догадаться насчет последнего. Большой бурый волк бежал во главе большей по численности стаи. Девушка перевела дух и даже улыбнулась, приходя в себя от изначального испуга. Впервые приходилось бежать вместе со стаей перекинутых хищников, и первые минуты сердце заходилось от страха. Приходя теперь в себя, Рити мысленно записала наблюдение 'Грубая мощь и мозговой центр' - так она обозначила две эти стаи. По солнцу она определила начало вечерни в монастыре. Это означало, что их компания все же запаздывает на 'праздник'.
  Верити на Бафомете []
  -Вис! - уверенно выкрикнула она, - Мы должны успеть, Бафомет... пожалуйста! - взмолилась она, и конь, пригнувшись, пошел на обгон.
  Когда всадница пролетела мимо вожаков, за ее спиной послышалось недовольное глухое рычание, но Рити не оглянулась. Сейчас ей было плевать на правила волков и на их негодование по поводу превосходства коня над хищниками. Девушка влетела в едва приоткрывшиеся ворота и, благо улицы Нодегарма были почти пусты, не сбавляя скорости домчалась до противоположной окраины. Праведных волков было здесь не многим больше. Алиас тоже понимал необходимость прикрытия тылов. Веритас приказала коню 'Status', тот поднялся под ней почти вертикально и с силой ударил в мостовую передними копытами, высекая подковами искры.
  -Только не говори, что мы все это время ждали только тебя! - начал злиться Гильдер.
  Девушка обернулась на пустынную улицу с улыбкой.
  -Тогда подожди еще немного... - отдышавшись ответила она.
  Через несколько мгновений стал слышен гул, негромкий, шелест, приближающийся тяжелый топот по земле, низкое гортанное дыхание. Когда стая показалась в конце улицы, казалось, она плывет в этом узком устье, как бурлящая серая лава. Бурлила кровь, адреналин, страсть, возбуждение. Личина зверя срывала с волков все человеческое. Они жаждали битвы, резни и мяса врага... Верити подалась вплотную к воротам, глядя на них, хотя знала, что ей не причинят зла. Слишком стихийно было их приближение. Не то чтобы Гильдер обрадовался подкреплению, но, по крайней мере, был удовлетворен. Стражники выпустили отряд из города, и за их спинами заперли ворота. В буквальном смысле 'на ходу' Гильдер излагал темным план действий. Почти все праведные тащили в руках небольшие бочонки с порохом или с нефтью. Темные перекинулись. Лохмотья на их плечах, некогда бывшие рубашками, болтались теперь на разгоряченных телах. 'Зато не жарко, - подумала Рити, - Вентиляция то какая!' Она улыбнулась, оглядывая их свысока, но встретилась глазами с Риджем и спешно отвела взгляд. Волк был возбужден, переводил дыхание, как и его стая. Но в его взгляде вместо злобы или обиды читалась насмешка. Запретность всегда манила его, а сейчас будоражила вдвойне, ведь судьба бросила ему вызов. Мятежный дух вожака едва сдерживался угрозой неминуемой расправы. Девушка постаралась не думать о нем и вообще забыть на какое-то время. Она переключилась на Гордона. Он вместе с Праведными шел по левую сторону от Верити, но обидчики были так близко! Рити с интересом наблюдала, взглянет ли он хоть раз в сторону Снида и его стаи. Но Гордон делал вид, что ничего не помнит. Выглядел сосредоточено.
  -Фламка, не страшно? Подходим уже... - голос Берта разбавил напряжение.
  -А тебе?! - оглянулась на него девушка.
  Среди волков прошелся смешок.
  -Да ладно тебе, я ж так, подбодрить! - он подмигнул Рити.
  -Подходим!! Кончайте болтовню! - прикрикнул Гильдер.
  Верити и Бертрам переглянулись с насмешкой над ним, но больше не болтали.
  
  Глава 30
  Отряд вошел в лес. Солнце еще только подбиралось к горам. Вокруг все было хорошо видно. Девушка обратила все внимание на Праведных, стараясь понять, кто из них окажется магом, но произошло все гораздо загадочнее. Прямо перед ними из воздуха появились двое совершенно одинаковых парней. Близнецы были по-разному одеты, но по лицам и даже по взгляду можно было убедиться, что они братья. Оба длинноволосые, волосы в хвост затянуты за спиной. На одном черный жилет и белая кружевная рубашка, на другом такая же рубашка, но сверху сюртук из черной замши. Высокие с пряжками сапоги на ногах. По-видимому, магам хорошо платили за их работу. Тот, что в сюртуке держался чуть увереннее. Верити поняла, что тот, вероятно, родился на какие-то несколько секунд раньше второго, и чувствовал себя старшим. Отряд остановился перед магами. 'Старший' заговорил.
  -В настоящий момент сорок два волка. Но от пещеры курсируют патрульные. Этих еще дюжина.
  -М-да... - почесал затылок Гильдер, - Поровну. Перевес на двух бойцов...
  -И двух магов! - горделиво встрял второй брат-колдун.
  -Ну-ну... - хмыкнул волк, - Будем давить на эффект неожиданности...
  -Сколько спящих? - выкрикнула Верити со своей высоты. Братья синхронно обратили к ней свои голубые глаза.
  -Да! Офицеров сколько? - повторил ее вопрос Гильдер.
  -Мы насчитали так же полста, но... - парень замялся, - В нескольких землянках стоят защитники. Там не разобрать с высоты...
  -Понятно... Толку от вас... - проворчал Ридж, устремляясь вперед вместе со своей стаей.
  Остальные неспешно двинулись за ними.
  -Расстояние... две тысячи шагов! - объявил Гильдер, - Веритас, не отстань, когда мы начнем наступление! Господа маги... - волк обернулся на них, пропуская вперед, - За дело!
  Двое растворились в искрящейся дымке. Световое пятно сузилось до небольшого голубого шарика, взмыло высоко над листвой и устремилось вперед подобно шаровой молнии. О роли магов в момент атаки Рити имела смутное представление. Поняла лишь когда волки обратились, мощными прыжками добрались до лагеря. Впереди показалась низкая бревенчатая изгородь, но самого палаточного городка было не видно из-за едкого густого тумана. Едва заметно мелькали две тени магов. Волчий гортанный рев пронзил лес. Имперские кричали, созывая своих, бросались на врага, оборачиваясь уже сцепившись, в процессе борьбы. Волки скидывали бочки в одну гору, с места бросаясь в драку. Маги левитировали, и кружили по периметру лагеря, выпуская туман прямо из ладоней. Верити поверила в то, что видит не с первого раза. Лишь когда она сама уже приблизилась к забору, и колдун промчался прямо у нее над головой. Поднялся страшный шум, стоны, рычание, гулкие удары мощных лап. При почти нулевой видимости это оказалось еще страшнее, чем тогда в темноте. Девушка не спешила проникать в пелену тумана. Берт окликнул ее. Он вызвался помочь. Вскрывая бочки одну за другой, он подавал их Веритас. Та в свою очередь описывала круги по лесу, проливая горючее. По другую сторону лагеря ей едва удалось увернуться от летящего на нее хищника. Это со стороны горной дороги подоспел имперский патруль. Рити бросила опустевшую бочку и обнажила меч. Здесь ее не было видно ни Берту, ни другим волкам ОС. Даже маги перестали порхать над головой. Пятеро патрульных сразу бросились в туман, другие двинулись на ее коня. Бафомет принял участие в бойне с большим удовольствием. Он закружил на месте, вышибая волков по одному из кольца. Его копыта крошили черепа уже перекинутых хищников с первого удара. Верити едва успевала оглядываться. Когда осталось двое, один вцепился в мощную конскую шею, и был готов сомкнуть челюсти, но Рити, не мешкая, пропорола горло волка мечем. С чавкающим звуком хищник разомкнул челюсти и рухнул к ногам Бафомета, где был добит. Темная шкура коня поблескивала подтеками крови. Девушка постаралась сосредоточиться, но, глядя на него, у нее затряслись руки. Мысль о том, что Бафомет может погибнуть, выбила ее из хладнокровной горячки боя. Вернувшись к Берту, она одним взглядом передала ему тревогу, а он передал, что волновался за нее. Описав еще три круга, Веритас должна была приступать к землянкам. Туман начал рассеиваться. Девушка заметила несколько вспышек. Огневая поддержка магов подбодрила ее. Вооружившись бочкой, Рити устремилась к первой крыше, покрытой еловым лапником. 'Костерок будет знатный!' - подумала она, обливая землянку. Одна, другая, третья... Берт успевал драться и пару раз добежал до землянок, помогая Верити поскорее закончить работу. У одной из палаток Рити замешкалась. Она снова оглядела коня. Раны затягивались, но Бафомет выглядел будто подавлено. Он медленнее двигался, стал не так внимателен.
  -Фламма! Не зевай! - гаркнул Бертрам, проносясь мимо с бочкой.
  Рити проводила его удивленным взглядом, а потом услышала рядом рычание и выронила последний бочонок из рук. Выхватывая из-за пояса нож в повороте, она едва успела ударить. Клинок вошел ровно в переносицу. Бафомет подался чуть в сторону, чтобы волк свалился не на девушку.
  -Черт... - плюнула Рити, злясь на себя, - 'Вся жизнь перед глазами. О чем я думаю?!'
  Она спешилась, чтобы забрать кинжал, нагнулась и замерла, держась за рукоять, потому что над головой раздался знакомый прокуренный голос:
  -Хэй! - волк прыжком опрокинул ее на землю. Верити увидела лицо Риджа. Он вернулся в людской облик, и девушка секунду глядела на него, как на врага. Но волк обернулся ко входу в землянку, ухватил за запястье высунувшуюся из-за брезента руку и кувырком через себя и Рити выдернул вампира на свет. Имперский офицер вспыхнул мгновенно. Ридж помог девушке подняться с земли, грубым рывком за руку.
  -Зеваешь, малая... - фыркнул он.
  Веритас сама была в шоке оттого, что не заметила угрозы, но ничего ему не ответила. Возвращаясь на коня, она отчетливо ощутила две напряженных ладони на своих бедрах, но когда обернулась, Ридж был уже далеко от нее. 'Подсадил? Молодец какой... Думаешь, я не рискну придраться?.. Тварь...' - стиснула зубы Веритас.
  -Рити! Уходи! Огонь! - пронесся мимо Берт с факелом в руке.
  Девушка оглядела опустевшее поле боя, огонь, пляшущий на крышах, и поспешила прочь с территории. Едва она вылетела через забор, волки подожгли круг. Пламя взвилось до самых верхушек деревьев. Бафомет подался назад. Рити провела по его шее. Дыры от клыков действительно затянулись, но на ладони осталась его кровь.
  -Прости, это я виновата... Не должна была допустить такого... - она прилегла, обнимая его.
  Со стороны лагеря стали слышны крики, крики вампиров, наемников Империи, горящих заживо. В безумии от нестерпимой боли они выбегали на свет. Нескольким даже удалось добраться до круга и пройти сквозь него. Но их тела горели, и процесс остановить было уже не возможно. Тела вампиров подобно магме вспыхивали и догорали до основания даже в воде.
  -Верити, зачищай! - приказал Гильдер.
  Девушка поднялась, глядя на него с недоумением и нескрываемой тревогой.
  -Зачищай! Мы не можем приблизиться, они сожгут и нас вместе с собой, - объяснился он.
  Рити оглядела лес и обнажила свой меч.
  -Только не останавливайся... - шепнула она коню.
  Галопом кружа по горящему лагерю, девушка облегчала страдания имперских воинов, секла им головы, едва уворачиваясь от огня. Волки наблюдали. Кто-то находил это зрелище жутким, а кто-то восхищался красотой этого пламенного хаоса. Верити отключила чувства и делала свою грязную работу молча, не дрогнув. Горящие тела, насквозь просвеченные, они уже не были похожи на людей. Рити было легко рубить, будто старые рыхлые поленья в костре. Чем больше адреналина выбрасывалось в ее кровь, тем быстрее пробуждалась в ней сила Эгрэджио. Девушка почувствовала, что рука уже немеет. Она на полном ходу спрыгнула на землю и принялась переламывать хребты ногами. Очнулась лишь когда Берт подхватил ее под руки, поднял над землей и оттащил в сторону.
  -Эй! Ты в порядке?..
  Рити глотнула воздух и замерла, в тишине оглядывая горы тел погибших имперских волков. Все было кончено, но изнутри Верити разбирала жажда продолжения бойни. Она локтем переломила переносицу волку и высвободилась из его рук, обернулась и лишь тогда опомнилась окончательно, выронив меч из руки. Берт ошарашено глядел на нее, прикрывая ладонью разбитый нос. Кровь стекала по локтю, капала на землю.
  -Господи... Берт, прости! Я... - девушка потерла глаза, лоб, еще раз огляделась и шагнула к Берту, но волк попятился назад.
  -Ну, прости, Берт! Я не знаю, почему это сделала... Я не хотела! - едва не плача взмолилась она.
  -Все равно не подходи, пока не отмоюсь... - проворчал он, - Ты же знаешь...
  -Да. Хорошо... - она подняла меч и поспешила вслед за ним, к бочке с речной водой. Одну из двух бочек опрокинули вампиры, стараясь спастись. Но вторая осталась почти полная. Берт пропустил Рити вперед, и та умылась первой. Прохлада привела ее в чувство. Волк окунулся в бочку по самые плечи, смывая кровь с лица, вынырнул. Вместе с водой по лицу стекали две красные струйки. Бертрам нырнул еще раз. Кровь остановилась.
  -Вот это удар... Браво, моя королева! - он сплюнул в сторону и улыбнулся ей, пальцами зачесывая мокрые волосы назад.
  -Перестань, Берт... Я же сказала, что мне стыдно! И не называй меня так... - обиделась Рити, оглядываясь на волков ОС, бродящих по лагерю.
  Бертрам опустил обе руки в бочку, вымыл их, после чего рывком содрал с себя лохмотья рубашки и вытер лицо.
  -Чего на тебя нашло?.. - только теперь он приблизился к девушке.
  -Не знаю. Это... отголосок сыворотки, я подозреваю... Но без нее я вообще бы с ума сошла. Нормальный человек, на моем месте, сбившись со счета, впал бы в истерику. А меня будто заклинило. Еще... еще... Не сказала бы, что мне понравилось, но руки сами тянулись, душа рвалась обрывать жизни. Это... омерзительное чувство... - Верити приложила ладонь ко лбу.
  -Сыворотка... - сжимая губы в улыбке, повторил он, - Ты хоть... предупреждай в следующий раз.
  -Ага! Табличку повешу себе на спину 'Не влезай - убьёт'! - обижено улыбнулась она.
  -А, пойдем... - он положил руку ей на плечи, - Плакать не буду, не дождешься.
  Они прошли к середине лагеря, где собрались теперь волки. Некоторые занялись трупами. Снимая с Имперцев мундиры, волки оттаскивали тела, пряча их в землянки. Форма сохранилась не на многих. В основном лишь те жакеты, что успели сбросить оборотни до трансформации. Несколько воинов ОС переоделись в мундиры врага. Верити не стала уточнять, зачем. Она лишь знала, что теперь им всем предстоит продержаться здесь до темноты и дождаться Праведного отряда старших. После сопроводить их к горам. Среди уцелевших девушка не видела магов, но догадалась, что те сканируют окрестности, чтобы вовремя предупредить о приближении врага. Так же она не видела Риджа, но вскоре заметила его с тремя членами его стаи. Недалеко от изгороди они руками выкапывали братскую могилу для своих.
  -Сколько?.. - шепнула Рити Берту.
  Тот подошел к Сниду.
  -У нас потери?
  -Да... - прокряхтел вожак, опускаясь на корточки, - Пятерых Имперцы заломали. Трое наших и двое этих...
  -Могло быть и больше, - встряла Верити, - Ведь нас было почти столько же, сколько имперских волков!
  -А ты не считай по головам, - раздраженно заворчал Снид, - По силе суди, а не по количеству.
  -Имперцев хорошо готовят! - включился в разговор Гильдер, подходя к ним, - То, что с ними вытворяют в столичном корпусе... никому не пожелаешь. Можно сказать, что спасла нас только внезапность.
  Сумерки опускались медленно, время тянулось долго. Верити вместе со стаей Снида сидела у костра и не глядела по сторонам, чтобы забыть хоть на время все, что было здесь сейчас. Но и на огонь смотреть было больно. Не отпускала сознание картина горящих людей.
  -Как твой нос?.. - она толкнула Берта.
  -Зажило, как на собаке, Рити, - ехидно усмехнулся он.
  -Ты еще злишься что ли?.. - нахмурилась девушка.
  -Что, досталось, Бертрам?.. - довольно прищурился Снид, услыхав их разговор, - Будешь знать, как поперек бабского каприза лезть! - хохотнул он негромко, - Да ты не переживай за него, Фламка. Не скулит Берт по таким мелочам. Вот, отхватила бы ты ему лапу, он бы точно обиделся...
  Верити улыбнулась ему и снова посмотрела на Бертрама. Тот увлеченно занимался костром, но тоже не сдержал улыбку. Девушка потрепала его по волосам на макушке. Они были еще чуть влажные. Волк быстро обернулся на нее, но Веритас не смутилась. Она поправила челку, спавшую ему на глаза.
  -Попал под горячую руку... - виновато пожала плечами она.
  -Очень горячую... - расплылся в улыбке парень, перехватывая ее ладонь, поднося ее к губам.
  
  Наконец померкло небо, и сквозь листву показалась неполная еще луна. Волки засуетились, с нетерпением ожидая действий. Верити не слышала ничего, но по реакции оборотней поняла, что приближается долгожданное подкрепление. Все глядели в сторону города, будто кто-то позвал их.
  -Наши?.. - шепнула Рити.
  Берт кивнул, поднимаясь на ноги.
  -Бери коня, а то потом не найдешь. Будем тушить костры...
  Верити взобралась в седло и выехала на открытую поляну, где еще было хоть что-то видно. Вскоре она увидела, как из леса к лагерю выезжает конница. Имперская конница! Девушка затаила дыхание, переводя взгляд на волков, но те узнали своих. Рити пригляделась и теперь заметила Алиаса и Морлока среди них. Учитель подъехал к ней ближе. Ему так шел строгий имперский мундир. Волосы, собранные в тугой хвост, гладко выбритое лицо. Девушка, объехала его вокруг. Ее глаза поблескивали от восхищения.
  -Это ты?! - выдохнула она.
  -Нет, конечно! - рассмеялся над ней учитель, - Офицер Майром, - он чуть склонил голову, держась ровно и уверенно, чинно, с отличной военной выправкой, - К твоим услугам... Нитточка, - добавил он уже менее серьезно.
  -Это твое... настоящее имя, Майром?.. - удивилась Рити.
  Морлок кивнул ей и поспешил воссоединиться с колонной.
  -Тронулись! - приказал Алиас, и переодетые волки ровным строем двинулись за всадниками. Все остальные шли чуть позади, обозначив приличную дистанцию. Верити осталась с темными.
  Горная дорога сыпалась мелким гравием под копытами Бафомета, и девушка крепко держалась за луку седла. Она даже подумала, не спешиться ли, но Снид сказал, что атака может быть внезапной и верхом ей пока будет безопаснее. Серые валуны отбрасывали тени на склоне. За каждым Рити ожидала увидеть врага, но все было тихо. Только шаги и хруст камней под сапогами. Впереди, наверху, где начиналась пещера, Верити не видела ничего кроме спин всадников ОС, но колонна внезапно остановилась.
  -Что там?.. - шепнула она.
  -Тссс! - цыкнул на нее кто-то из волков.
  Рити прислушалась. Эхом до них донеслись несколько голосов. Девушка не разобрала слов, но интонация была тревожной. Волки припали к земле и расползлись в разные стороны, за камни, под кусты, они медленно двигались вперед. Верити осталась одна, но не спешила шевелиться. Имперцы не доверяли тем, кто покинул свой пост, даже не смотря на то, что Морлок объявил, что их отступление - приказ Сальватора. Но этот спор был лишь отвлекающим маневром. Едва волки Тьмы стянулись ко входу в пещеру, всадники ОС обнажили мечи. Началась схватка. Темные прыжками выстрелили вперед, Праведные волки за ними вслед, в темноту, в глубь пещеры, мимо дерущихся вампиров. Верити оглянулась назад. 'Снова в темноту?' - она выпустила скельтика.
  -Сделай мне свет, малыш. Только не попади под меч. Держись повыше... - она чмокнула зверька в нос, и тот с визгом взмыл в воздух.
  В кругу его свечения, Рити приблизилась к черной каменной пасти. Широкий проход оказался узковатым для масштабной битвы. Лошади толкали друг друга, всадники едва уворачивались от мечей, но и места для размаха было не так много. Девушка пригнулась, легла на шею Бафомету, пробираясь по самой стенке. Медленно вытаскивая из-за спины меч, она из-под головы коня выглядывала цель. В этом хаотичном месиве было не разобрать, где свои! Те и другие могли оказаться в синих мундирах. Девушка выбрала оборонную позицию и решила вступать в драку лишь с тем, кто нападет на нее сам. Едва приняв это решение, она увидела, как блеснула сталь, совсем рядом. Рити вскочила, выставив меч блоком, и не прогадала. Удар предназначался именно ей. Всадник замахнулся для следующего выпада. Верити не дожидаясь окончания пируэта его меча, подалась всем корпусом вперед, пропоров грудь вампира насквозь. Выпад его был остановлен. Рити выдернула клинок и молниеносно проделала тот же мах над головой со сменой стороны и ударила под прямым углом. Голова имперца слетела прочь.
  -Верити! К чертям отсюда! - услышала она голос Морлока за спиной.
  Девушка послушно выбралась на воздух, пригибаясь, на сей раз от вспышек. Маги вступили в бой. Черная дыра со стороны теперь каждую секунду озарялась всполохами энергошаров. Скельтик вернулся на плечо. Верити затаив дыхание, следила за битвой. Лязг железа плотным непрерывным звуком звенел под сводами пещеры. Не касаясь земли, от схватки отдалились братья маги, почти поравнявшись с Верити.
  -Что случилось? Почему вы перестали?! - взволнованно окликнула их девушка.
  -Уже все. По ту сторону наши друзья... - не оборачиваясь, отвечал младший брат.
  -Ангриф?! - выдавила из груди Рити, не веря в такое везение ОС.
  -Князь Ангриф... - снисходительно улыбнулся ей старший маг.
  
  
  Первыми вышли волки, срывая с себя остатки имперских мундиров. Следом за ними темная стая Риджа, потом Снид и шестеро его бойцов вместо десяти. Вампиры не спешили покидать пещеру. Вероятно, прямо там они вели переговоры с новыми союзниками. Веритас спешилась, когда увидела располосанную грудь Берта. Бурая кровь стекала до самого пояса, пропитала брюки до колен. Волк шел медленно, не поднимая головы, не шевеля руками, чтобы не преумножать боль. Но, завидев Рити, выставил вперед ладонь, чтобы та не бросилась к нему.
  Волкам приказали возвращаться в город. Верити плелась вслед за ними до заброшенного лагеря. Праведные там не задержались, а темные уселись зализывать раны. Хуже всех все равно выглядел Берт. При более подробном рассмотрении, девушка поняла, что из его груди, похоже, вырвали кусок мяса. Верити в очередной раз попыталась приблизиться, но ее придержал Снид.
  -Не лезь... - подавлено хмурился он, - На вот, пойди, намочи... - волк протянул ей скомканную рубашку.
  Рити поспешила к бочке, но очередь к ней выстроилась приличная. При такой ее популярности, концентрация волчьей крови в воде стала не менее опасна для девушки, чем контакт с самой кровью. Перед Рити оставалось трое, когда один из волков выхватил из ее рук тряпку.
  -Дай-ка сюда... - Ридж растолкал своих и макнул рубашку в воду, после чуть отжал и, держа двумя пальцами, передал девушке.
  Веритас снова не стала благодарить вожака. Она лишь поглядела на него большими глазами, стараясь понять причину его поступка. Вернув рубашку Сниду, она наблюдала издалека, как волк обтирает парню рану. Девушка вспомнила похожий эпизод в своей жизни, и стало немного светлее на душе. Тогда она впервые заговорила с вампиром. Эллао так же был ранен в грудь, и Верити помогла ему, остановила кровь, пережимала своими руками, и лишь потом узнала, кто он такой. Парень оказался Праведным, хотя тогда Рити совсем еще не понимала, что означает это слово. Верити села чуть в стороне ото всех, погружаясь в воспоминания. Встал ком в горле за Эллао, за его светлую энергию, доброе сердце... 'Как же он изменился в свои последние дни, когда его свет задушила жажда мести. А ведь он играл... Боже, как он играл на своей виолончели! Сердце останавливалось...' - она утерла нос и обернулась на Берта. Парень сидел на земле, облокотившись на бревно спиной. Отсюда еще была видна темная мокрая дыра чуть выше сердца, но на груди уже не было крови. Верити побежала к нему, опустилась коленями в землю, тормозя, чтобы не толкнуть его.
  -Тихо! Снесешь... - устало усмехнулся волк.
  -Ты как?! - она увидела рану и отвела взгляд. Зрелище вблизи было нелицеприятным.
  -Нормально... - парень подтянулся на руках, сел повыше, но заметно скривился от боли, - Слушай, меня тут бросить хотят...
  -Кто?!
  -Да никто! Берт, хорош! - раздраженно отозвался Снид, - Сказал, дождемся, значит дождемся...
  Девушка непонимающе поглядела на обоих.
  -Им надо возвратиться до рассвета, - негромко объяснил Бертрам, поглядывая на вожака, - Ридж уже свалил... - оглядел почти пустой лагерь он.
  -Ну и?.. - пожала плечами Рити, - Пусть идут.
  Снид оглянулся на нее и подошел ближе.
  -Останешься с ним?.. - кивнул он.
  -Конечно! Идите, ребята, - улыбнулась она, - Он ведь... скоро восстановится?.. - Верити перевела взгляд на Берта.
  -Скоро, да не очень... - вздохнул Снид, - Ему пожрать бы... - волк вгляделся в черноту леса и отошел к оставшейся стае, заговорив с ними о чем-то.
  -Я прямо польщен... - с благодарностью улыбнулся девушке Бертрам.
  -Прекрати, - она покачала головой, глядя на него исподлобья, - Надеюсь, у тебя от боли крышу не снесет?..
  -В смысле?..
  -В смысле от голода... - отвернулась Рити.
  -Если до такого дойдет, ты мне башню срубишь раньше... - хмыкнул волк, - Ты теперь можешь...
  -Так, ребятки! - вернулся Снид, - Мы отлучимся на минутку. Тут недалеко, - он махнул рукой в сторону севера, где лесная полоса оканчивалась горной границей.
  Через мгновение семеро волков перекинулись и, мощными лапами вспахивая пожженную землю, скрылись в абсолютном мраке ночного леса. Верити глубоко вдохнула в наступившей тишине.
  -Что он задумал?..
  -Они охотятся... - Берт развалился, полулежа, и накрыл ладонью ее ладонь, - Уже страшно со мной наедине?..
  -Не смей надо мной смеяться, - фыркнула Верити, но улыбалась, - Я не тебя, а ЗА тебя боюсь...
  -Почему?
  Девушка встретилась с ним взглядом и задала себе тот же вопрос.
  -Не знаю. Просто... я своих не бросаю, - сказала она первое, что пришло в голову, но сама сразу почувствовала, что это не причина.
  Усевшись с ним рядом, Верити прислонилась к бревну и подняла глаза к звездам. Сквозь листву они мерцали все так же ярко и холодно. 'Надеюсь, он не будет злиться, что я задержусь. Интересно, волнуется?..' - подумала Рити и тут же вздрогнула. По лесу прошелся шорох. Затем снова. Он приближался. То тут, то там. Кто-то шел сюда с севера, но Верити не спешила надеяться, что это свои. Шорох стал громче и протяжнее, словно что-то тащили по траве. Девушка подобрала колени и собиралась вставать, но Берт опустил ее обратно за плечо.
  -Наши.
  Одна серая туша перемахнула через ограду, приземлившись на поляне, вторая, третья. На четвереньках волки забродили вдоль забора, нетерпеливо оглядываясь. Наконец широкий, коренастый оборотень показался из-за деревьев. В его пасти было зажато горло какого-то копытного. Косули или оленя. Верити не разобрала в темноте. Она видела лишь, как туша животного волочится по земле, а голова болтается по другую сторону от пасти. Волки поспешили на помощь вожаку, вцепились в добычу с нескольких сторон и вместе с ней преодолели преграду. Олениха с глухим ударом шмякнулась оземь. Верити отвела взгляд и не смотрела, лишь слушала, как мощные пасти вспарывают еще теплую шкуру, рвут мясо и с аппетитным чавканьем хрустят ребрами. Берт присоединился к собратьям, и теперь Рити совсем перехотелось оборачиваться, даже из любопытства.
  
  Глава 31
  Когда стая Снида покинула их, Верити встала, чтобы размять ноги, заходила вокруг холодного пепелища костра. Она старалась не смотреть на останки съеденного оленя, но любопытство подсознательно заставило ее повернуть голову. Короткого взгляда хватило, чтобы оценить чистую работу волков. От туши остались лишь голова и копыта. Возвращая душевное равновесие, девушка взглянула на Бертрама. Его рана затянулась тонким розовым слоем кожи, и продолжала нарастать новая ткань.
  -Ну давай, скажи 'какая гадость'... - засопел волк, смеясь над ней.
  -Да черт с вами. Главное - хоть дырка твоя зарастает, - она перекинула ногу через бревно и оседлала его, - Соплей от меня не дождешься...
  -Ммм?.. - морща лоб, промычал он, - Вот теперь как?.. А мне тут ребята нашли вот чего, - он показал ей флягу, - Имперцы лакают ром из южного порта. Пробовала когда-нибудь?..
  Рити замотала головой.
  -Предлагаю отметить.
  -Что отметить? - прищурилась девушка.
  -Ты стала... мужчиной! - волк рассмеялся, и Верити вслед за ним.
  -Дурак! - хохотала она, стараясь выхватить у него флягу, но Берт дразнил ее и не давал дотянуться, - Тебе вообще пить нельзя! Ты больной!
  -Я ж не на голову! - закашлялся волк, отдавая ей ром.
  Девушка открутила крышку и сделала маленький глоток.
  -М! А ничего штука! - причмокнула она и хватанула еще, потом протянула Берту.
  -Знал, что ты оценишь. Редкая штука. В Нодегарм его не завозят. Дорогой слишком для местных.
  -Хорошо живут, суки имперские... - прошипела Веритас над его плечом.
   Волк обернулся, встретив ее лицо, и покачал головой с завороженной улыбкой.
  -Да ты хищный... кролик... - он коснулся ее щеки и осторожно прильнул к губам, опасаясь реакции, но Рити ничего не сделала. Она не подалась ни назад, ни вперед, а просто замерла, позволив ему этот почти дружеский поцелуй. Берт рискнул идти дальше и, обхватив лицо Верити, перешел от дружеского поцелуя к французскому. Девушка протестующее засопела, но внутри нее все кричало от желания нарушить смертельный запрет, обмануть природу. Берт не умел читать мысли, но понял испуг Рити и продемонстрировал ей гарантию ее безопасности - малюсенький пузырек с голубой жидкостью, похожей на медный купорос. Верити мгновенно перехватила пузырек у него из руки.
  -Это что?.. - хмыкнула она.
  -Это?.. Ну, то самое... от маленьких волчат... - Берт провел ладонью по ее спине и остановился на ягодицах, нетерпеливо впиваясь в них пальцами.
  Но девушка вдруг почему-то обернулась на коня. Бафомет стоял спокойно. В угольных глазах поблескивал лунный свет. Верити долго не отводила от него взгляда, силясь понять, о чем он сейчас думает, и чего ждать от коня-убийцы в следующий момент. Но Бафомет повернулся и на несколько шагов отошел, будто не желает видеть их обоих.
  -Надо полагать, ты уже можешь идти?.. - поправляя волосы, спросила Рити.
  -Ну да, - Берт вздохнул, опираясь о бревно, встал и, несильно горбясь, побрел к лесу. - Пойдем потихоньку...
  Короткая летняя ночь успела охладить живительной свежестью всю долину и покрыла зелень кристальной росой. Двое вышли в степь, и сердце Рити зашлось от восхищения. Отсюда, с холма была видна вся долина, город, посевы пшеницы и ржи, леса, горы на востоке, где в туманном саване дремал неподвижным обелиском монастырь Кристэнс. Небо розовело. От замка Шандора стелился туман. Через рощу он полз от самой реки. Верити запрокинула голову. От леса, оставшегося за спиной, к городу летели птицы.
  -Отчего такое счастье в глазах?.. - Берт с интересом наблюдал за девушкой.
  -Рассвет красивый... - выдохнула Рити, оглядываясь на западные горы, где сегодня гремело сражение, и застыла на месте.
  -Ты чего?.. - засмеялся над ней волк, потянув за руку, но тоже поднял глаза.
  Верхушка горного хребта уже была залита ярким солнцем. Свет струился по склонам, грел серые камни и песок. Во всей долине еще не рассеялась сонная мгла, а там, на вершине уже было ослепительно.
  -Ладно, пошли, - улыбнулась Верити, - А то еще подумаешь, что я опять сопли развожу...
  Они зашагали через высокую траву, омывая сапоги росой. Позади устало плелся Бафомет. У Рити промокли брюки на коленках, но она даже не смотрела под ноги. Ее взгляд был устремлен в прекрасную даль впереди. Девушка молча благодарила судьбу за то, что та забросила ее в это место, в этот удивительный и такой обычный мир, где было все то, о чем Рити вспоминала всю войну, и еще много всего, о чем она даже не мечтала. Дачное счастье летом, на озере, в лесу, в траве, в лучах жаркого солнца, босиком, с запахом скошенной травы, полевых цветов и костра, с пеньем птиц над головой, с плеском воды, стук молотков вдалеке и пенье соловья в предрассветной мгле... И она - ребенок, беззаботный, наивный, любящий всех и все вокруг! Маму, бабушку, брата... Маленькая Нитточка, бегущая за мотоциклом через все поле. Ей так хотелось! Но нельзя, нельзя... Мама будет ругаться. Брат не в первый раз ради Рити нарушил запрет. И вот она, вцепившись двумя руками в него, трясется на кочках, на не такой уж большой, но захватывающей дух, скорости. Вот оно - счастье! Страшно было, но ужасно здорово...
  -Никому не скажу, но... Ты плачешь?.. - голос Берта на миг прозвучал так знакомо. Верити опомнилась, взглянула на волка и размазала по щекам слезы, вновь обращая взор к небу. 'Вот, почему я к нему липну!' - выдыхая всхлип, усмехнулась она.
  -Все нормально, Берт... Так, накатило...
  -И все же, - настоял волк, обнимая ее за плечи. Девушка остановилась, глядя ему в глаза.
  -У меня... был брат, Берт. Старший брат. В последние пол года войны он тоже был... волком. Да и вообще, у вас... много общего. Дежа вю... Знаешь такое слово?
  -Знаю... - кивнул он, опуская глаза, не зная, что сказать.
  Веритас обняла его, прижимаясь к плечу, и зажмурилась, давя слезы. Бертрам осторожно приобнял ее и пригладил волосы Рити.
  -Ты сильная девчонка, Рити... - прошептал он, - У тебя все будет хорошо... Ты добьешься всего, чего захочешь сама...
  Девушка подняла голову, взглянув на него, и улыбнулась.
  -Спасибо, волк... Ты еще остался немного человеком... - она чмокнула его в щеку и отстранилась, зашагала вперед, к пыльной дороге, ведущей к городу.
  -Эй! Еще ром остался! Хочешь?.. - догоняя ее, парень поднял флягу перед собой.
  -Давай... Только немного. От него усталость такая, а нам еще топать и топать, - она махнула рукой на город вдали.
  Выходя на дорогу, Рити обернулась на коня и дождалась его, взяв за кордео.
  -Правильно, отдохни, - одобрил ее решение Берт.
  -Да нет, я пока пешком, - она покачала головой, проводя по шее Бафомета, - Я хотела спросить... Глупость конечно, но...
  -Что такое?
  -Если человека подрал оборотень, он... становится волком, если не умрет мозг.
  -Ну да, - подтвердил волк.
  -А если... животное?
  -Животное?! Пф... Рити, перестань! - расхохотался Бертрам.
  -Ну, я знаю! Скельтик же не стал волком... - почесала затылок она, - Ну, а если... другое существо? Если это... не совсем... животное... - девушка не успела договорить, как конь с силой мотнул головой, отбивая от себя ее руку. Верити шагнула назад. Бафомет поднял копыто и, глядя на нее в упор, шваркнул по земле, вырывая кусок дерна.
  -И... что это значит?.. - отводя Рити дальше за плечи, спросил волк.
  -Ничего! Все нормально... - вздрогнула девушка, стараясь улыбнуться, - Он... устал просто. Идем...
  Двое двинулись вперед по дороге, но конь стоял на том же месте. Верити вздохнула, оглядев Берта.
  -Ты... иди. Мы догоним, ладно?..
  Парень обернулся на взбесившегося коня.
  -Ты уверена?..
  -Да, - не глядя ему в глаза, кивнула Рити.
  -Ладно... - волк пожал плечами и поплелся вперед.
  Девушка медленно двинулась к Бафомету. С каждым шагом ноги дрожали все больше, но она дошла, встала справа. На таком расстоянии он уже мог бы ударить.
  -Послушай, я... ничего не знаю. Это правда. Абсолютно ничего. Грэг оберегает твою тайну даже от меня. Я вытянула из него лишь три слова, и то только потому, что очень тебя боялась. Три слова - 'мой хороший друг'. Это все, клянусь... Я просто... волнуюсь за тебя.
  Конь тряхнул головой, смахивая гриву с глаз, а Верити вздрогнула от неожиданности.
  -Ты прав, я дура, конечно... - усмехнулась она над собой, - Если так быстро затянулись твои раны, конечно, ты не смертный...
  Бафомет фыркнул, кивая ей, и пошел вперед, потом оглянулся, чтобы Рити догоняла. Девушка догнала и быстро зашагала рядом, едва поспевая за его широкими размеренными шагами.
  -Я обещаю, что ни с кем больше не заговорю о тебе, - дала слово она.
  Берт увидел, что они идут, и остановился, чтобы дождаться. Верити побежала, и конь вслед за ней перешел на рысь. Девушка облегченно улыбнулась, скача с ним в ногу.
  -Помирились уже?! - выкрикнул Берт, радуясь за них обоих, но посторонился от коня.
  -Ага! - Рити отдышалась, - О! Мы почти дошли!
  -Ты задержишься в городе?
  -Да надо бы... Я бы поела.
  -Тогда оставайся. Я срежу здесь. Мне побыстрей надо возвратиться... И Эгрэджио скажу, что с тобой все нормально, что до города проводил...
  -Скажешь?! Спасибо, Берт. Я поем, передохну чуть-чуть. Возьми Фламку, ладно? К вечеру я обязательно вернусь.
  -Ну, давай... - волк забрал скельтика, хлопнул девушку по плечу и свернул с дороги, чтобы обогнуть городскую стену и сразу выйти к деревням на юге.
  Верити проводила его взглядом. Уже рассвело, и поля трещали кузнечиками, над травой порхали бабочки и мелкие птицы. По еще чуть бледному небу плыли рваные облака. В городе проснулась жизнь. Когда Рити подошла к воротам, из них на посевы и пастбища спешили крестьяне. Девушка шла против потока, придерживая коня. Люди казались спокойными и даже веселыми. Утро было хорошим временем, солнце любимым спутником в работе. Сегодняшняя свежесть лугов сулила богатый урожай. Сильные мужчины и красивые женщины в простецких одеждах. Верити улыбалась им. Она больше не чувствовала вины перед ними, но радовалась, что у простых жителей Нодегарма сегодня хорошее настроение. Совсем еще зеленый мальчишка погонял стадо овец. Он свернул шею на Верити, и девушка с улыбкой подмигнула ему. Пастушок споткнулся и едва не упал, но все равно еще оглядывался, пока Веритас с конем не перешли на другую сторону улицы и не скрылись за углом. 'Даже немного им завидую... - вздохнула девушка, - Никаких сражений, никого им не надо убивать. Просто живут себе, работают в поле, растят детей, выгоняют скот и валяются весь день на лугу... Здесь жизнь! Хотя... какая к черту жизнь, бояться собственной тени?! Жить и знать, что ты здесь самый слабый, и так будет до конца твоих дней...' - она поежилась.
  Оставив Бафомета в военной конюшне на попечении местного конюха, Рити вошла в здание парламента. Там спустилась на нижний уровень и постучалась к Морлоку.
  -Я знаю, что ты уже спишь, прости! - извинилась она, - Я на минуточку. Скоро уезжаю...
  Из-за двери никто не ответил. Веритас постучала еще раз. Открылась дверь напротив - княжеские апартаменты. Высунулась голова Миланы, и были чуть видны голые плечи.
  -Его там нет... - шепнула она.
  -А где?.. - испугалась Рити.
  -Вчера тут поймали двоих из Ордена. Думаю, Морлок сейчас проводит допрос. Посмотри на втором этаже...
  -Понятно. Спасибо! Извини, если разбудила... - виновато пожала плечами Верити, устремляясь к лестнице.
  -Ничего, - качнула головой Милана, - Верити... - окликнула она.
  -Да, - девушка обернулась.
  -Если... случится что... - пыталась выразить мысль вампирша, - В общем, если что, ты всегда сможешь вернуться. Для тебя все двери... открыты.
  Веритас кивнула, с пониманием глядя ей в глаза, и молча покинула нижний уровень. Как хотелось ей такого доверия со стороны Праведных раньше... И как оно неуместно теперь. 'Все так не вовремя...' - с грустью покачала головой девушка, поднимаясь по ступеням западного крыла. На втором этаже, в отличие от третьего, было несколько окон. На третьем, где располагались спальни военной элиты, окна были исключены еще при строительстве. Здесь же оставили для обозрения, но далеко не во всех комнатах. Верити прошла в коридор. Вдалеке, почти в самом конце стояла группа мужчин. Девушка уверенно направилась к ним.
  -Доброе утро, - поприветствовала она бойцов, вслушиваясь, - Морлок там?.. - Рити кивнула на запертые двойные двери напротив.
  -Вообще-то там допрос... - отозвался один из них раздраженно.
  -Круто! Никогда не видела настоящего допроса! - улыбнулась ему девушка, распахивая двери перед собой.
  Здесь был яркий свет, не было ни одного окна, ничего из мебели кроме стола и двух стульев, на которых сидели двое парней. Оба разумеется связанные. Молодой парень не подавал признаков сознания, обмяк, развалившись на стуле так, что лишь веревка поперек живота не давала ему свалиться на пол. Второй чуть старше. Он глядел впереди себя, озлобленно, отуплено. Верити попытались вывести, но она в наглую вбежала в комнату.
  -Рити, какого ты себе позволяешь?! - подал голос Морлок. Он подошел к ней. Мундир неизменно прекрасно сидел на плечах, волосы аккуратно в хвост. Он еще не вышел из образа, или просто не успел переодеться.
  -Хочу посмотреть в глаза этим фанатикам... - прищурилась девушка, обходя пленников.
  -Ты вообще понимаешь, что здесь сейчас происходит?.. - глядя на нее осуждающе, спросил учитель.
  -Всегда хотела поприсутствовать на допросе! - Рити с вдохновленной улыбкой взглянула на вампиров в дверях, - Тем более, у меня, кажется, созревает неплохой план, относительно этого милого сообщества... - она заморгала часто, глядя на Морлока.
  -Ну смотри... - хрипло выпалил он и обернулся к дверям, - Закрывайте!
  Вампиры вышли, захлопнув тяжелые двери. В комнате на минуту повисла тишина.
  -Надеюсь, ты не будешь меня стесняться?.. - выдохнула Веритас, чуть отходя в сторону от пленных мужчин, - Продолжай!
  -Чего ты добиваешься?.. - недоверчиво покосился на нее учитель.
  -Кажется... хочу помочь... - она пожала плечами, - Ты полагаешь, я слишком слабонервна для такого зрелища?.. Зря... - девушка секунду улыбалась ему, остановившись напротив мужчины постарше, в следующий миг с разворота молниеносно нанесла удар, скольжением прошлась каблуком по нижней челюсти. Мужик вместе со стулом рухнул на бок, сухо откашлялся и сплюнул кровью. Учитель схватился за лоб, прикрывая ладонью глаза, чтобы не видеть этого.
  -Да уж... Кто из нас еще слабонервный... - с усмешкой выпалила девушка.
  -Ты закончила этот цирк? - вампир поднял стул с пленником, - Высказалась? Всё. Теперь вон отсюда... - он кивнул на дверь.
  -Да что ж такое! Морлок, ты меня вообще не слышишь?! Я же знаю, что ты пошлешь меня за ними! Знаю заранее! Так разве я не имею права первой услышать, что скажут эти двое?! За кого ты меня держишь?! За девочку на побегушках?..
  Морлок молчал, но заржал мужчина с кровью на губах, и вампир саданул ему под дых. Мужик закашлялся, и булькающий смех прекратился.
  -Ты хочешь быть в курсе всех деталей? Хочешь это видеть?
  -Я хочу, чтобы ты понял, что у меня есть мозг, Морлок! Я не робот, исполняющий твои задания. Я понимаю все, и даже больше, чем тебе хотелось бы...
  -Разве я могу тебе теперь доверять?..
  -Спроси об этом Милану и Алиаса. Они мне доверяют! - глядя исподлобья, улыбнулась Рити.
  -Мне это безразлично. Эти двое могут доверять кому угодно, но я доверяю лишь самому себе, и ты это знаешь.
  -Знаю. А еще я знаю, что ты бросил имперцев потому, что научился думать и сомневаться, вышел из-под контроля. Так что?.. - девушка шагнула к выходу, - Ты не позволишь мне узнать лишнее? Хочешь, чтобы я ушла?.. Тогда можешь на меня не рассчитывать в этом деле... Майром.
  Вампир поднял на нее глаза. Имя так сильно меняло сущность. Он глядел прямо, не подвижно, расчетливо и бесстрастно. У Верити стало холодно на душе от этого взгляда.
  -Я прекрасно знаю, Рити, что тебе нужна информация. Знаю какая, и знаю, зачем она тебе нужна, и для кого ты устраиваешь это представление.
  -Ты сейчас о чем?.. - искренне растерялась девушка.
  Морлок усмехнулся, отводя взгляд. Он подошел к молодому парню, который до сих пор находился в отключке, но теперь начал приходить в себя. Взяв его за волосы, вампир запрокинул голову назад и быстрым уверенным движением махнул по горлу ножом. Рити едва сдержала всхлип. Просто задержала дыхание. Темная кровь густым потоком хлынула на колени охотника. Второй засуетился, пытаясь угадать, что делает Морлок у него за спиной, и последует ли он за своим приятелем, но бывший имперский наемник не спешил облегчить его страдание.
  -С тобой еще побеседуем... - похлопал вампир по плечу пленника, и тот отрывисто выдохнул.
  -Так что ты имел в виду?! - повысила голос Рити.
  Вместо ответа Морлок приоткрыл дверь и крикнул ждущим там бойцам:
  -Первого забирайте!
  В комнату вошли трое и быстро вынесли труп вместе со стулом. Двери вновь закрылись.
  -Ладно... - раздраженно фыркнула Веритас, поворачиваясь к выходу.
  -Умбра! - выкрикнул вампир, - О нем ты хотела разнюхать. Не так ли?..
  Девушка остановилась и медленно обернулась.
  -Какая связь может быть между Умброй и этими фанатиками?..
  -Спасибо, что не тратишь моё время и не отрицаешь... - с саркастической улыбкой поблагодарил он.
  -Это бред, Морлок... - насмешливо покачала головой Рити, - На чем ты строишь свои обвинения? На домыслах? На собственной интуиции?.. Я бы в жизни не подумала, что охотники имеют отношение к... - девушка замолчала, заметив, как учитель косится на нее, как внимательно слушает каждое слово, чтобы позже использовать против нее.
  -Продолжай... - жестом подбодрил он.
  -Послушай, ведь ты умеешь читать глаза. Я не собираюсь тебе врать, - она встала перед ним, не пряча взгляд, - Мне очень интересно, куда и зачем вы запрятали Умбру. И я действительно на дух не переношу убийц на религиозной почве и очень хочу помочь именно в этом деле. Чувствуешь разницу? Ничего общего между двумя целями. А вот... если бы не твои слова, я бы и не стала пытаться их сопоставить. Так... зачем тебе это? - прищурилась девушка.
  -Все ради этой откровенности... - посмеялся Морлок.
  -Расчетливо, как всегда. Ну... и что ты скажешь?..
  -Ты считаешь, я должен что-то сказать?..
  -Ну, либо 'пошла вон', как ты уже говорил, либо 'давай работать'.
  -Слышал, тебе пришлось убить священника?.. - издалека начал вампир.
  -Да, представь... Но мне почему-то до сих пор не верится, что ты не знал, что звонарь и Пастер - одно лицо.
  -Не знал... - покачал головой он, - Серьезно, не знал. Ладно, черт с тобой. Давай работать... - Морлок махнул рукой.
  -Что они успели наговорить? Наверняка я уже пропустила много интересного.
  Вампир вернулся к пленнику, облокотился о его плечо.
  -Да не много, к сожалению... - вздохнул вампир, заглядывая избитому человеку в глаза, - То, что без Сальватора Орден не пошевелил бы и пальцем в этой войне... я знал и без них. Молодой не знал практически ничего... А глаза вот этого красавца поведали мне о хорошо спланированной операции.
  Мужчина в ужасе уставился на него, не подозревая, что выдает себя именно сейчас. Верити только усмехнулась, глядя на них.
  -Одно вторжение наши охранники пресекли этой ночью, когда нас не было. Толи неудача, толи чей-то хитрый ход... - продолжал Морлок.
  -Ход? Ты думаешь, что кто-то знал о нашей операции в горах и специально послал их в пустой штаб?
  -Так и было. Вопрос в том, глупец этот кто-то, или нет. Если это была попытка захвата власти, то конечно кретин... Кх-м... А может, он подставил их осознано?
  -Но зачем?..
  -Отвлечь, оттянуть внимание на Орден. Ведь наши религиозные друзья готовят вторую вылазку! Не так ли?.. - он ждал ответа, но мужчина молчал.
  -Ты хоть понимаешь, что ты - пушечное мясо?! - приблизилась Рити, - А твой 'гуру' использовал тебя, принес в жертву! Ради себя! Своих амбиций...
  -Ради будущего... и детей наших... - немощно, но с чувством и почти нараспев отвечал охотник, - Ради мира на земле господней, во имя очищения ее от бесовских служителей! - драл горло он, хотя уже никто и не спрашивал, - Не убоюсь я смерти! И приму этот дар божий, как знамение!
  -Да заткнись уже, суицидник! - посмеялась Веритас, - Все и так уже поняли, что твой рассудок уснул навеки...
  -Шлюха! - разошелся мужик, хотя непонятно было, откуда в нем еще есть силы, - Продажная тварь! Ползи в свою будку и не тявкай, пока господа-демоны не голодны... - он закончил фразу, глядя ей в глаза, не дрогнув.
  Морлок молча перевел взгляд на Рити, ожидая ее бурной реакции, но девушка медленно выдохнула и снисходительно улыбнулась охотнику.
  -Мне тебя не жаль, охотник. Глупость - самый страшный грех. И ты по уши грешен... Назвала бы тебя фашистом, но ты вряд ли поймешь, - грустно усмехнулась она, - Ваш трусливый клан не способен понять, что судить расу и мерить по себе... безмерно тупое занятие. С чего вы взяли, что люди - хозяева этого мира?!
  -Бог сотворил человека... - отстраненно произнес он.
  -Этот мир создал не твой Бог! Даже я это знаю! Маги, вампиры и целители бежали от вас, придурков! От вашей зависти, от вашей наглой дележки мира... Именно ваши предки так любили порабощать и гнать до смерти тех, кто выделяется из толпы, из вашего тупого бараньего стада!
  -Рити, хватит... - осторожно отвел ее в сторону учитель, - Все очень верно, но... кому ты пытаешься это втолковать?..
  -Да, - понимающе кивнула она, отступая, - Я не буду больше мешать...
  Вампир вернулся к пленному и продолжил допрос. Отказавшись отвечать, охотник получил нож в бедро. Верити обернулась на его крик и, не отводя глаз от рукояти, торчащей из ноги, подошла чуть ближе. Из раны не проступило ни капли крови, а мужчина извивался от боли, часто дышал, но по-прежнему молчал.
  -Где вход?.. - спокойно повторил Морлок уже в третий раз.
  -Отправляйся к дьяволу! - не удержал в себе вскрик охотник.
  -Морлок, думаю, я смогу это узнать и без него... - вмешалась Рити, наконец, отвлекаясь от ножа.
  -Серьезно?.. А если нет? Верити, мы не можем надеяться на случай. Нам надо...
  -Я обещаю, что найду способ их разговорить.
  -Кого?
  -Моих друзей... Бартоломея, Себастьяна... - она лукаво улыбнулась учителю.
  -Ну что ж... - вампир выпрямился и зашел к пленнику со спины, - Раз ты обещаешь...
  -Нет! Нет, постой! Не делай этого... - взмолился не своим голосом мужчина, теряя гордость, - Я много чего знаю! Монахи вам такое не скажут!
  Морлок склонился к нему.
  -Кто бы мог подумать?.. Оказывается, ты все-таки боишься смерти! - посмеялся он, - У тебя мало времени. Мое терпение на исходе...
  -Место входа узнать... еще не все. Нужно знать тайники и... ловушек там много...
  -Чего это он так резко раскололся? - девушка подошла к учителю.
  -Сопоставил твою дружбу с монахами и твой намек, что его использовали. Расстроился парень...
  -Ну да... Сейчас он насочиняет явки, имена, пароли...
  -Как начнет сочинять, напомню ему кое-что... - улыбнулся ей вампир.
  Пока охотник выдавал своих, Морлок неотрывно следил за его сознанием, не отпускал его взгляд, исполняя роль безотказного детектора лжи. Но мужчина все же попытался обмануть ОСС в, казалось бы, незначительных, но решающих деталях.
  -Если свернуть налево, там будут закрытые комнаты. Они пустые всегда. Всякий хлам...
  Вампир, ни слова не говоря, ухватился за рукоять кортика и провернул нож в его ноге. Комната наполнилась гортанным криком.
  -Моя ученица права, ты - идиот... - покачал головой Морлок, - Такие шутки прокатят разве что... с волками. И те учуют твой страх. Что там, в этих комнатах?!
  -Я не могу! Не требуйте... Я умру скорее... Вам не нужно... ничего опасного... - не своим голосом рыдал охотник, хрипя от боли. Морлок ухватил его за подбородок, заполучил взгляд и удержал его под контролем. Минуты хватило ему, чтобы узнать его тайну, прочувствовать, сопоставить. Он отвлекся, отталкивая пленника от себя.
  -Нам они не нужны... - негромко прокомментировал вампир.
  
  
  Глава 32
  Верити и Морлок уединились в кабинете, чтобы обсудить информацию и, наконец, составить план.
  -Чем скорее, тем лучше. В идеале было бы сегодня вечером, - сказала девушка, вычерчивая пером план подземного убежища, так как она представила его себе из рассказа охотника.
  -Куда это мы так торопимся?.. - нервно улыбнулся вампир.
  -Без комментариев... - махнула рукой Рити.
  -Ну, как скажешь. Их вторая вылазка как раз сегодня вечером и будет...
  -Что значит... 'как раз'?.. - Верити подняла глаза от листа.
  -Значит, что охотников там будет заметно меньше. А этих волки перебьют здесь.
  Девушку его ответ не удовлетворил. Она вернулась к чертежу, но мысли метались в сознании, мешая сосредоточиться на деле.
  -Кто идет со мной?
  -Боюсь, что... никто, Рити, - уверенно покачал головой он.
  -Ты шутишь сейчас? С юмором у тебя не очень в последнее время...
  -Я не шучу. Ты слышала о ловушках. Никто из существ не пройдет этот путь до конца. Только смертные, такие же, как они... Я могу лишь... предложить тебе магов. Тех братьев, что...
  -Так предложи! - взорвалась Веритас, - Или тебе вообще насрать, вернусь я оттуда, или нет?! Как ты вообще себе это представляешь? Я против армии шизиков! Супер герой! Да я просто 'Терминатор' в твоих глазах...
  -Успокойся и вдохни поглубже... Это более реально, чем ты думаешь. Если знать то, что знаем теперь мы... даже ребенок справится в одиночку.
  -Хочешь сказать, у тебя гениальный план?
  -Хочу сказать, тебе вовсе не придется уничтожать этот народ. Тебе нужно только лишить их крова.
  -Гору снести? Проще простого! - расхохоталась Рити, - Ладно, чего там? Перекрыть им воздух?
  -И то и другое, - улыбнулся ей Морлок, - Один взрыв должен вызвать обвал и перекрыть несколько коридоров. Обращение воздуха будет нарушено...
  -Так они разберут завал и вернутся... - нахмурилась девушка.
  -Взрыв помощнее, и разбирать им придется дооолго... За это время они будут достаточно уязвимы, и уж точно не предпримут новых попыток атаковать. Мы в свою очередь позаботимся о них, пока большинство на поверхности.
  -Терроризм... Новая статья в моем послужном списке... - вздохнула Веритас, - Тогда зачем маги? И вообще, им разве можно доверять?..
  -Маги тебе для страховки. Конечно нельзя.
  -Отлично.
  -Ты бы вздремнула...
  -Что... вид неважный?.. - усмехнулась Рити.
  -Усталый. Ты же сутки не спишь уже.
  -Сыворотка делает людей более выносливыми. Я теперь могу есть раз в двое суток и почти не спать. Но... сейчас ты прав. Мы с волком накатили рома по дороге домой... Так что проспаться мне сейчас не помешает.
  -Пойдем наверх, там... - он увидел, как она морщится, - Все давно убрали, Рити. Чистые комнаты, свежие постели...
  -Уговорил. Мне сейчас все равно, что там было... - зевнула она.
  
  По дороге Морлок о чем-то усиленно размышлял и, уже на пороге спальни, озвучил:
  -Не пытайся искать след Умбры... Очень тебя прошу.
  -Морлок... я скажу тебе одну вещь... - Рити вошла и, не расстилая, рухнула на широкую кровать, - Вы, по-моему, очень зря все так обставили.
  -Неужели?.. - вампир раздраженно закатил глаза.
  -Умбра может и не быть учеником этого древнего мага. И только Грэг может сказать наверняка, понимаешь?..
  -Понимаю... - насмешливо улыбнулся он, кивая.
  -Ну почему ты даже не допускаешь такую возможность?! - разозлилась Верити.
  -У этой линии крови есть свои особенности, Рити. Именно по этой причине мы надежно прячем мальчишку. Если Грэг с тобой откровенен, он объяснит тебе, что это значит...
  -Разбуди через три-четыре часа, ладно?.. - не открывая глаз, девушка нащупала край одеяла и укуталась в него.
  -Хорошо. Приятных снов, Вернитта...
  
  
  Спустя четыре часа девушка проснулась сама и, когда Морлок пришел ее будить, уже застилала постель.
  -Выспалась?.. - удивился он.
  -Пока эйфория, не могу долго спать. Голова вроде посвежее, так что можно ехать, - потянулась Рити.
  Вместе с учителем она вышла в коридор.
  -Так волнуешься, что спать не можешь? Это плохо...
  -А сам-то?..
  -Что?
  -Сам-то не спал уже сколько?
  Вампир пожал плечами, соглашаясь.
  -Маги обещали помочь. Будут ждать тебя на дороге в Кристэнс, у самых гор. Порох тяжеловат. Придется тебе с конем спускаться... - он взглянул на девушку, ожидая реакции, но Верити не смутилась и не выдала Бафомета. Она решила, что придумает что-нибудь, а Морлоку знать не обязательно.
  -Надеюсь, он там пройдет... - усмехнулась она.
  -Угу... - недовольно отозвался Морлок, - Пройдет...
  -Ты... был там разве? - нахмурилась Рити.
  -Да не был, конечно! - улыбнулся ей вампир, - Я думаю просто... О твоих словах про мальчишку... - признался он.
  -И... что же ты думаешь? Неужели начал сомневаться?..
  -Не то чтобы. Но, если на минуту предположить, что Грэг тебя не обманул... Если Умбра вдруг окажется всего лишь птенцом одного из последователей колдуна, а не прямым потомком. Вот это будет неприятность...
  -Откуда же у ОС такие точные сведения обо всех передвижениях имперцев?.. - Рити грустно усмехнулась.
  Учитель перевел на нее взгляд, не шевелясь, едва заметно заулыбался.
  -Ну, продолжай...
  -Я знаю, где он, Морлок, - кивнула девушка, - Пока гостила у Ангрифа, поболтала с его женой... - Верити улыбалась, но глядела на стены, потолок, мимо, чтобы учитель не разгадал ее блеф.
  -Однако уверенность появилась только теперь?..
  -Теперь... - снова кивнула она, - Жаль, вы ведь теперь снова его перепрячете, - вздохнула она, устремляясь к лестнице.
  -Ну... если задумаешься, поймешь, как это не выгодно сейчас для ОСС...
  Девушка замерла, не оглядываясь. Он добровольно выдавал Умбру Тьме! 'Зачем?.. - испугалась Рити, - Неужели поверил мне?..'
  
  Бафомет выглядел отдохнувшим. Конюх хорошо поработал над ним, тщательно вымыл, вычистил, вычесал гриву и накормил.
  Путь, предстоявший им с Верити, был неблизким. Бочка со взрывчаткой тряслась позади на двухколесной тележке. Девушка успела забежать в трактир, и теперь чувствовала в себе силы для нового дня и нового задания. Рожь на полях поспела, и совсем скоро должна была начаться жатва. Рити было немного грустно, что такую красоту скосят. Этот звон создавал в душе такую неповторимую атмосферу. В сознании Веритас прочно засели сомнения. С той минуты, как Морлок перерезал горло первому охотнику. 'Он начал приходить в сознание. Почему? Зачем он так сделал? Неужели хотел что-то скрыть от меня?..' - Рити вдохнула аромат леса, а с ним и прохладный ветер с гор. Начиналась та самая дорога, на которой девушку должны были ждать братья близнецы. И маги не заставили себя ждать. Они показались ей на несколько минут, обозначив, что сопровождают Рити, и снова растворились в воздухе. 'Скрытные ребята... - хмыкнула про себя девушка, - Да и не разговорчивые'
  Приближалось время вечерней службы, когда перед всадницей вырос монастырь.
  -Среди монахов есть маги?.. - она обернулась в пустоту, и пустота ей отвечала:
  -Есть.
  -Сейчас их трое. В восточном крыле двое, один во внутреннем дворе.
  -Спасибо, - кивнула девушка, - Баф, придется тебе подождать тут... - Веритас спешилась, отвела коня чуть назад, чтобы укрыть от посторонних глаз за склоном.
  Уверенным шагом подошла Рити к монастырю. Шла и улыбалась. Здесь все было так знакомо, так приятно глазу. Вспоминая, как очнулась здесь, девушка едва не повернула назад, но навстречу вышел сам Бартоломей, и Рити остановилась.
  -Какой сюрприз! Наша Верити! - обрадовался старик.
  -Брат Бартоломей! - заулыбалась она, - Я по вам по всем соскучилась... Тут ничего не изменилось. Как же тут красиво все-таки... - вздохнула Веритас, оглядывая двор. Кроме настоятеля никто больше не вышел встречать ее. Внутрь приглашать не спешили. 'Значит, обо мне уже наслышаны...' - насторожилась девушка, продолжая улыбаться монаху.
  -Рад, что ты жива. В городе так опасно. Мы думали, что потеряли тебя навсегда. Что ты сделала со своими волосами, дочка?.. - с упреком улыбнулся старик.
  -Жарко... Так легче. Вы вон, тоже стрижетесь... - посмеялась она.
  Настоятель тоже посмеялся в ответ, но на миг обернулся на монастырь.
  -Можно мне... войти? Я так вспоминала об этом месте все это время... - искренне попросила Рити.
  Но старик грустно покачал головой.
  -А что так?.. - меняя взгляд, улыбнулась она с презрением.
  -Я не могу допустить врага на территорию монастыря. Прости...
  -Боитесь?.. - расплылась в улыбке Веритас, обнажая меч, - И это правильно!
  Она не медля ни минуты, замахнулась, но старик защитился посохом и едва не ударил Рити. Девушка увернулась в последний миг и, выкручиваясь спиралью, обратила свое движение в новый выпад, как учил ее Морлок. Ни одного лишнего движения. Меч пропорол грудь монаха под небольшим углом. Посох выпал из руки. Беззубый рот старика распахнулся с хриплым стоном. Не глядя, как Бартоломей умирает, Рити свистнула коню. Тот пулей помчался к ней, но из дверей монастыря вышел еще один монах. Он, вероятно, все видел. 'Надеюсь, только он...' - сдвинула брови девушка, становясь для атаки. Монах обнажил посеребренный меч. 'Черт!' - заволновалась Веритас, но не позволила чувствам нарушить ее равновесие. Этот брат явно проходил подготовку в подземном городке, а может, и преподавал. Быстрые точные удары. Он двигался уверенно. Лицо невозмутимо, в глазах 'праведный гнев'. Девушка запаниковала, едва уворачиваясь, едва успевая блокировать выпады. Она устала, выдохлась, а этот 'самурай' только вошел во вкус! У Рити попросту не оставалось времени для атаки. Только защита, то и дело, глядя в глаза смерти. Свист клинка перед лицом, его холодное дыхание, сулящее вечный покой. 'Мне конец!' - хныкнула Верити, когда монах зафиксировал ее меч, прилипая плоской стороной клинка. Он прошелся по всей длине со скрежетом и, быстрым скольжением на себя, вырвал меч из рук девушки.
  -Кто послал тебя?! - он уткнул острие своего меча ей в горло.
  'Черт, ну где вы все?!!' - зажмурилась Рити.
  -Отвечай! - рявкнул монах, едва надавив на клинок, пуская кровь.
  -Да щас... - прорычала она в ответ.
  Невидимые руки оттащили ее назад, и клинок со свистом полоснул по воздуху. Монаха тоже захватило и оттащило назад что-то или кто-то. Его явно душили. Верити, не теряя времени, подобрала свой меч и окончила страдания противника.
  -Раньше не могли что ли?! - разозлилась она.
  Маги проявились перед ней, глядя с усмешкой.
  -Так ты не звала... - пожал плечами младший.
  -А может, вам просто наблюдать понравилось?.. - сквозь зубы бросила она, поднимаясь на крыльцо, - Посмотрите, что там... - кивнула она.
   Братья проплыли мимо нее в открытую дверь, растворяясь на глазах. Верити оглянулась на Бафомета. Он был уже здесь и спокойно ждал ее решений. Через минуту маги вернулись.
  -Коридор к северной башне чист. В трапезной двое. В зале пока идет служба.
  -Надо торопиться... - Веритас распрягла коня, вкатила тележку на крыльцо и вместе с ней двинулась по длинному коридору. Телега гремела, но пока терпимо, пока под колесами был гладкий мрамор. Только когда девушка добралась до северной колокольни монастыря, где был потайной вход, маги подняли ее на смех.
  -Ты загремишь с этой бочкой. И себе шею сломаешь, и взорвешь все к чертям...
  -Такие умные, ребята?.. - зло усмехнулась Рити, - Вот вы мне и поможете!
  Она отодвинула икону на стене и нащупала выступающий камень. Плита на полу поехала в сторону, открывая широкую лестницу в темноту.
  -Огоньку не найдется?.. - Верити сняла со стены факел и протянула его магам.
  -Ты хоть... подальше держи его... - посторонился старший брат, двумя пальцами разжигая факел.
  -Запросто! Я вперед, а вы с бочкой. Пошли! - улыбнулась она, спускаясь вниз.
  Маги возразили что-то, но, все же, кряхтя подняли пороховую смесь и поперли вслед за девушкой.
  -Нашла себе тягловую силу... - краснея от натуги, прошипел младший маг.
  -А что такое? Вы разве не для того здесь, чтобы мне помогать? - Верити обернулась на них, когда плита за их спинами встала на место, перекрывая свет. Дальше лестница широким винтом уходила вниз. Маги медленно спускались, таща тяжелую бочку, прислушиваясь, сканируя.
  -Могла бы на коне ее переть... - продолжил ворчать старший, - Спуск не такой резкий...
  -Не ваше дело... - едва слышно отозвалась Рити, освещая площадку впереди. Едва ступив на нее, Верити зажмурилась от вспышки ультрафиолета. Маги, в отличие от нее, готовы не были, и теперь ворчали, что чуть не ослепли.
  -Расслабьтесь, девочки... Вам тут безопасно. Дальше грот с серебром.
  -Какой грот?.. - хором отозвались маги.
  Рити вошла в воду по колено. Потолок пещеры был достаточно низкий, острые сталактиты местами свисали до самой воды. Девушка указала братьям на воду, подсветив огнем. Под безупречно прозрачной водой вместо ила или песка искрилась серебряная пыль.
  -Не намочите порох, ребята! - испугалась Рити, когда один из братьев едва не выронил бочку.
  Они вышли к развилке. 'Налево, если верить охотнику, - убежища для их семей. Нам направо!' - на ходу вспоминала Веритас. Охотники не ждали вторжения. К тому же, пока шла служба, большинство из них пребывало наверху. Редкие часовые бродили по коридорам. Рити удалось не попасть им на глаза. Маги растворялись, едва приближался кто-нибудь, а девушка успевала найти укрытие. Добравшись до развилки пещер, помеченной на карте крестом, Веритас попросила установить бочку в центр.
  -Есть кто поблизости?..
  -Есть, - кивнул старший, - Стражник. В западном коридоре... Идет сюда.
  -Справитесь без шума?.. - попросила Рити, и маги метнулись влево от развилки.
  Вернулись достаточно быстро. Девушка отпустила их с благодарностью, и те в следующий миг были уже на поверхности. Рити подожгла длинный запал и бросилась в обратный путь. Коридоры, грот, лестница... 'Вот это шутка! Они теперь не смогут вернуться! Но почти все ведь наверху! - задыхаясь, бежала она по ступеням, - Что-то не то... Что-то мне не нравится во всем этом. Какая-то глупость! Семьи их живы, охотники тоже. Ловушки целы. Если припрут, они могут переждать в гроте. Может быть, конечно, стратегически важно было отрезать им путь к тренировочным залам, библиотекам и потайным выходам на ту сторону гор? Но почему мне кажется, что все это того не стоило?..' - Рити нащупала рычаг, чтобы открыть проход, и в этот момент землю сотряс мощный взрыв, грохот камней. Шум был такой, будто сходит горная лавина. Девушка выронила факел и не удержалась на ногах. С потолка зашелестел песок, обильно посыпая Рити. Она дернула рычаг, но ничего не произошло. Снова и снова дергала, но плита не шевелилась. 'Неужели ее тоже стронуло?!' - едва не плакала Верити.
  -Эй вы, двое! Вернитесь! Оставите меня здесь, пожалеете! Наше общее задание еще не закончено. С вами никто не будет работать... - Рити закусила губу, по стенке сползая на ступени, - Ну, вот и все...
  Блеклая картинка обозначилась недалеко от нее, став фигурой младшего мага. Он протянул ей обе руки. В следующий миг они оба проявились уже на улице, на площадке перед монастырем. Девушка отряхнула с головы и плеч песок.
  -А где... - она огляделась вокруг, взглянула на мага. Тот тоже сделал вид, что ничего не понимает, но наиболее уверенно глядел в сторону леса.
  -Где твой брат?.. - прищурилась Веритас.
  -Не знаю... Только что был здесь... - пожал плечами парень.
  Девушка свистнула, но Бафомет не показался. Рити бросилась в сторону леса, по склону... Маг бросился за ней. Пробираясь сквозь заросли вишни, девушка услышала крик коня, его ржание, обессиленное, приглушенное...
  -Бафомет! - во все горло завизжала она, вылетая на небольшую поляну.
  -Греттам! - вскрикнул в свою очередь младший маг, когда вслед за Рити выбежал из чащи.
  Конь как раз бил контрольный в голову лежащему без движения магу. Размазав его череп в кашу, Бафомет повернулся ко второму брату.
  -Нет! Стой! - бросилась вперед девушка и застыла, онемев от спазма в горле. Из шеи коня торчала рукоять монашеского меча. На всю длину клинок был в его теле. Рити перевела взгляд на младшего мага, тот опустился на колени перед телом брата. Бафомета качнуло. Чтобы прогнать мушек из глаз, он мотнул головой и свалился, не удержавшись на ослабших ногах. Эйфория боя закончилась.
  -Нет... даже не думай... Нет! - девушка бросилась к нему, ухватилась за рукоять и потащила. Меч выходил туго, медленно. Поверхности клинка не было видно от бурой крови. Руки дрожали, глаза не видели ничего от слез, но Рити тащила изо всех сил и, наконец, высвободила меч. Коня тряхнула судорога. Из раны хлынул фонтан. Верити зажала ее ладонями, давя изо всех сил.
  -Если ты мне не поможешь!.. - не своим голосом выкрикнула она, не оборачиваясь, - Я найду и убью тебя! Ты слышишь?! - все же обернулась она, но ни мага, ни тела его брата на поляне уже не было.
  Верити несколько раз глубоко вдохнула и сосредоточилась на деле, чувствуя, как пульсирует под ладонями поток, бьет по рукам. Конь дышал часто, по-собачьи, но глаза его глядели на Рити, не смыкались.
  -Ты выживешь... Главное - не потерять много крови. Выживешь... - успокаивала она, улыбаясь сквозь слезы.
  Девушка глядела в его огромный агатовый глаз, стараясь передать все, что чувствует сейчас, показать, насколько сильно она хочет, чтобы он выкарабкался. И на короткий миг ей снова привиделось человеческое смугловатое лицо, темные глаза, черные вьющиеся волосы. Мужчина устало улыбнулся ей и коснулся горячей ладонью щеки.
  -Не бойся за меня...
  Веритас вздрогнула, и, забывшись, отпустила руки, но кровь не хлынула. Рана затянулась. Теперь сходилась на ней шкура. Девушка рукавом вытерла лицо от проступившего пота и вновь взглянула на коня. Просто конь, морда животного... 'Он говорил со мной?.. Или я уже вижу то, что хочу?.. Сама себе показываю мультики, как вампиры...' - она поднялась, переводя дух. Не было той усталости, что в прошлый раз, не кружилась голова. Разве что чуть-чуть, от адреналина. Спустя четверть часа Бафомет самостоятельно поднялся на ноги.
  -Господи, что же это было?.. - кругом обходя поляну, думала вслух девушка, - Зачем он это сделал? Или... ты напал на него первый?.. - она внимательно пригляделась к коню, но тот покачал головой, ворчливо фыркнув, - Тебе верю... А магам Морлок говорил, доверять нельзя. Что же они, совсем больные?! Ладно, к черту... Он заслужил свою смерть. Идем...
  Не выходя из леса, они добрались до самого лагеря Тьмы, лишь когда уже стемнело. Рити не рискнула садиться верхом, опасаясь, что силы Бафомета еще не хватит на нее. В лагере как всегда было ярко и шумно. Девушку с конем, выходящую из леса даже не сразу заметили. Грэг сидел у главного костра со старейшими. Завидев Рити, он поднялся с бревна и зашагал навстречу, медленно, не теряя самообладания. Хотя по глазам было видно, как он рад, что девушка цела. Верити устало прильнула к его груди, когда вампир обнял ее.
  -Ну, где же ты пропадаешь?.. - едва слышно, с улыбкой выдохнул Грэгори, - Почему руки в крови?..
  -Это коня кровь... Мы оба целы, но... я опять во что-то ввязалась, Грэг... - призналась Рити, поднимая на него глаза, - Я так соскучилась...
  Вампир хитровато улыбнулся ей и в миг подхватил на руки. Целуя Верити, не глядя под ноги, он донес ее до костра и опустился на бревна, сажая девушку к себе колени.
  -Ну, давай, рассказывай... во что ты там вляпалась... - с усмешкой продолжил Грэг.
  Веритас оглядела шестерых вампиров совета.
  -Доброй ночи, Господа... - вежливо поздоровалась она.
  -Привет... - прошлось по кругу, в воздухе над костром.
  Рыжеволосый Айрон просто кивнул ей с одобрительной улыбкой, выпуская трубку изо рта вместе с кольцами дыма.
  -Пойди, отмойся... - шепнул Грэгори, - Вон бочка.
  Девушка смыла кровь, умыла лицо и повернулась к старшим, вытирая руки о себя.
   -Морлок что-то мутит... - начала Рити, возвращаясь к Грэгу.
  -Почему-то меня это не удивляет... - пожал плечами Эгрэджио, - Этот хитрожопый наемник еще себя проявит... При чем тогда, когда никто не ждет.
  -Я только что из монастыря, из самого жерла, можно сказать...
  Среди вампиров прошел нервный смешок.
  -И как там поживают наши маленькие охотники?! - подал голос Скиф.
  -Я бы не сказала, что хорошо, - отвечала Верити, - Но и плохо бы тоже не сказала... Мы кое-что там взорвали.
  Грэг расхохотался, потрепав Рити по волосам.
  -Молодцы вы... А кто 'мы'? Волки с тобой ходили?
  -Нет. Пара магов... Редкостные придурки... - она выглянула на Бафомета, убеждаясь, что он в порядке, - Пока не забыла. Умбра точно там, в столице...
  Грэгори стал серьезнее.
  -Как узнала?..
  -Тут загвоздка. Если бы Морлок хотел, я бы ни за что этого не узнала. Но я объяснила ему, в чем суть твоего желания встретиться с мальчиком. И он, кажется, поверил...
  -Мда... Не слишком надежный источник... Ну и... что ты решила, Верити?
  -Решила?.. - растерялась она.
  -Я дал тебе два дня, прошло уже три. Пора решать. Ты едешь или нет?
  Девушка опустила глаза.
  -Надеюсь, у тебя безупречный план...
  
  Глава 33
  Встретив Берта и тут же с ним попрощавшись, Верити покинула лагерь в сопровождении Бафомета и Грэга. По дороге через лес, к горному ущелью, вампир разъяснял ей детали, описывал столицу и правила поведения в ней.
  -Главное и самое сложное - прорваться через границу Сателитуса.
  -Я не понимаю даже, как пройти через ущелье, если оно полностью блокировано Имперцами... - взволновано развела руками Рити.
  -Положись на Бафомета. Что бы ни случилось, старайся всегда быть рядом с ним. Если схватят - скажешь им, кто ты есть. Законопослушные Имперцы не смогут убить беженку. А пока это дойдет до Торе, ты уже будешь у цели.
  -Ты уверен, что это лучший план?.. - нервно сглотнула Рити.
  -Вовсе не обязательно. Я сказал 'если'. Быть может, тебе удастся прорваться, пока они раскачаются.
  -Грэг, я... - девушка остановилась, глядя на него, - Не слышу уверенности. Ты допускаешь, что я могу там остаться?.. Ты хоть в чем-то уверен?..
  -Да. В том, что ты останешься жива, если не вступишь в бой. Надеюсь, ты меня послушаешь и доверишься моему расчету.
  -Это безумие... - шепнула она, прижимаясь к его груди.
  -Это гениальное и беспроигрышное безумие, - Грэгори поцеловал девушку в макушку, - Ничего не бойся, пока он рядом. Ты достала ножи?..
  Веритас вытащила один кинжал из голенища сапога, второй из-за пояса. Оба подала ему вперед рукоятью.
  -Отлично, - кивнул вампир, взвешивая их в руках, - Меч оставишь здесь.
  -Здесь?! - Рити огляделась. Они еще не вышли из леса. Впереди виднелась деревушка, дальше горы.
  -Прямо здесь. Снимай, - он протянул ей кинжалы.
  Девушка сбросила меч на траву. Грэг указал ей на широкое дупло в старом дереве.
  -Сюда... Будешь возвращаться - заберешь.
  Дупло оказалось достаточно глубоким, и меч полностью скрылся в стволе. Верити вздохнула, стараясь прогнать тревогу. Они вышли к деревне. Сейчас, здесь было тихо и пусто. Крестьяне заперли дома и сараи, ушли ночевать в город. На подходе к горному ущелью Рити услышала, как шумит река. Чем ближе они подходили к блокаде, тем быстрее колотилось сердце девушки. 'Сдаться в плен?! Добровольно?! Идти без оружия?! Грэг, я люблю тебя. Верю, хочу верить... Ты знаешь, что делаешь...' - она подняла глаза. Проход меж горными хребтами был достаточно широк, но по обе стороны - неприступные, абсолютно вертикальные каменные склоны. Горы упирались в небеса. Отсюда не было выхода человеку. Ущелье извилисто петляло, и нельзя было угадать, что ждет их за следующим поворотом. Цокот копыт Бафомета гулким эхом выдавал путников. Грэгори остановился, пропуская Рити вперед.
  -Ну вот... Дальше вы вдвоем. Возьми вот это. Спрячь получше... - он протянул девушке туго скрученный маленький свиток, - Если мальчишка сможет это прочитать... значит Праведные не ошиблись.
  Веритас сунула тонкую трубочку в сапог и подняла глаза на вампира.
  -Не злись на меня... Я знаю, что делаю. Я бы не стал рисковать твоей жизнью, если бы не был уверен. Только не наделай глупостей. Ничего общего с ОС у тебя нет. Никого, кроме монахов ты в Нодегарме не знаешь. Спаслась, когда бежали все мы, под шумок. Проси убежища. Скажи, как тебя достали нападения голодных Праведных... - он оглядел почти незаметные точки на ее шее, - Покажешь им.
  -А если найдут ножи?.. - шепотом спросила Рити.
  -Тебе же надо как-то защищаться от нас... Люблю тебя. Ничего не бойся... - Грэг улыбнулся ей, поцеловал и поспешил прочь, скрываясь за поворотом горной тропы.
  -И я тебя... - охрипшим голосом отвечала Веритас. Ей показалось, они прощались навечно. В горле встал ком. Взобравшись в седло, девушка вдохнула поглубже прохладный горный воздух и двинулась вперед, навстречу имперцам, как на эшафот, но с гордо поднятой головой. 'Все будет хорошо... Все будет хорошо. Я верю им обоим... Они не позволят мне погибнуть' - мысленно внушала она себе. Впереди склоны становились более пологими. Кое-где стали видны огоньки костров. 'Господи, сколько же их тут?!' - задержала дыхание Рити, оглядывая светящиеся каменные стены, усыпанные кострами, как звездное небо. Бафомет неизменно шагал вперед, но Рити уже мысленно бежала прочь, подальше отсюда. Конь вывез ее к первому блок-посту. Ущелье здесь перекрывалось насыпью валунов до узкого прохода. Небольшой отряд имперских волков развел костер прямо на дороге. Завидев всадницу, солдаты поднялись, перекрывая проход. Верити еще раз запрокинула голову, оглядывая имперцев на склонах. Один из волков впереди выставил ладонь перед конем, и Бафомет остановился.
  -Поворачивай, - лениво махнул волк девушке.
  -Я туда не вернусь! Пропустите... пожалуйста... - взмолилась Рити.
  -Я сказал, поворачивай, смертная! - прорычал он, - Твой город - закрытая зона! Мы никого не выпустим.
  -Это не мой город! - перекрикивая его, визжала Рити, - И мне насрать на ваши разборки! Я не хочу там умирать...
  Девушка не сводила глаз с волков, но услышала, как по правому склону сыплются камни. Кто-то спускался сюда.
  -Эй!
  Волки и Рити задрали головы. Невысокий уродливый господин спрыгнул на дорогу и принялся с интересом разглядывать всадницу. Та в свою очередь разглядывала его. Не смотря на небольшой рост, мужчина был крепко сбит. Дорогой костюм выдавал его высокое положение. Расшитый серебром стоячий воротник говорил о том, что этот господин точно не хищник. 'Кто это может быть?.. Имперцы ведь все... Маг, точно! Но почему ему подчиняются существа?.. Неужели... Сальватор?..' - девушка еще внимательнее вгляделась в изуродованное оспинами лицо.
  -Кто такая?! - рявкнул господин, не уступая в озлобленности волку.
  -Я прошу убежища. Я...
  -Князь, эта смертная намекала, что она не из Нодегарма! - перебил ее волк.
  'Князь?! Значит это... тот, который лижет зад Сальватору!' - вспомнила Рити, и теперь не боялась говорить о своем происхождении.
  -Так откуда?.. - прищурился Торвус.
  -Я из 'нового'. Я спаслась здесь, когда открыли портал. Пожалуйста, позвольте мне...
  -Так убирайся обратно, в 'новый'! - злобно отчеканил колдун.
  -Ты дурак что ли?.. - нервно хихикнула Рити, и маг изменился в лице, стал пунцовым, - Могла бы, убралась! Я прошу политического убежища. Вы Праведные или где?!
  -Прочь отсюда! - зашипел князь. Он стеганул Бафомета по груди, но тот не развернулся. Напротив, он поднялся на дыбы, молотя копытами по воздуху. Волки инстинктивно расступились, и конь рванул вперед, раскидывая и топча тех, кто не убрался с его пути. Бафомет несся быстрее ветра, разбивая камни, рассыпая их. Волки нагоняли, а впереди... Верити едва не вскрикнула от обиды. Впереди виднелся второй сторожевой пост. По левую сторону девушка успела заметить развилку и кусок неба. За этим поворотом, прямо перед постом лежала широкая площадка. В скале Рити привиделся парадный вход с балконом, колоннами и ступенями. Девушку вышибли из седла. Ударившись о камни, Веритас потеряла сознание. Лишь в последние секунды сквозь темноту слышала визг коня и гневные крики Торвуса, сбившего ее.
  
  В лицо лизнуло солнце. Рити поморщилась, хватаясь за голову. Боль еще постукивала в затылке. Прикрывшись от яркого света, девушка открыла глаза. Каменные серые стены, такой же каменный выступ-стол, больше похожий на жертвенный алтарь. Комната была высечена прямо в скале. Верити думала, что ей причудился замок в горе, перед ударом, но теперь она начала понимать, что действительно видела его. Ровные, высеченные и отполированные стены, ступени, окна и даже ниши-полки в стене. Только дверь была из железа. Девушка села. В маленькое окно действительно бил солнечный свет. Рити подошла, поднялась на цыпочки. Окно выходило во двор. Слева был тот самый парадный вход, колонны, балкон... Напротив, через широкую площадь с овальным каменным прудиком посреди, в скале так же виднелись оконца. Справа был виден кусок дороги, по которой Рити так и не смогла проскочить. 'Что за... владения горного короля...' - грустно хмыкнула Верити. Она подошла к двери. Разумеется, Имперцы заперли ее снаружи.
  -Эй вы! - девушка повернулась спиной и несколько раз постучала каблуком в дверь, - Есть там кто?! Волки! Ну, хоть кто-нибудь... - ломая голос, поморщилась она, понимая весь идиотизм ситуации.
  -Чего тебе?! - грубо ответили, наконец, с той стороны.
  -Убить меня хотите? Так чего не убили до сих пор?..
  -Сиди! - разозлился голос, - Возиться с тобой еще...
  -Тогда что? Депортируете?! - улыбнулась себе Рити, догадываясь, что волк не поймет.
  Он и не понял и не ответил. По солнцу девушка определила, что близится вечер - дорога справа шла на запад, в приграничный город Сателитус. Туда же, желтея, клонился солнечный диск. 'Интересно, насколько я здесь застряну? Неделя? Месяц?.. Ну не могут же они про меня забыть! Куда-нибудь да отправят... Туда или обратно...' - Веритас запрыгнула на стол-алтарь и проверила сапоги. И кинжал и свиток были на месте, а вот нож с пояса Имперцы сняли. Оставили, правда, кошелек с золотом. 'Ленивые ребята... Даже не обыскали как следует!' - усмехнулась она и тут же подпрыгнула от резкого лязгающего звука. Это дверь отпирали с той стороны. Верити с интересом уставилась на вход, стараясь угадать, кто и зачем решил ее навестить. Древняя дверь кельи, криво висящая на петлях, отворилась внутрь, и вошел князь-маг. Он приказал волку запереть за ним. Замок лязгнул снова, резанув по ушам.
  -Что?! - сквозь зубы прорычала Рити, глядя на уродливого князя исподлобья, - Пришел насладиться властью?.. Где мой конь?!
  Торвус обошел алтарь, со всех сторон оглядывая девушку, улыбнулся уголками рта.
  -Конь у тебя интересный... беженка, - отвечал он, - Откуда такой?
  -Он... из монастыря. Меня выходили монахи... - не позволяя ему поймать ее взгляд, оправдывалась Рити.
  -Из монастыря? Такой строптивый?.. Хм... - князь подошел к ней со спины, - А ты... такая же?.. - его шершавые ладони легли ей на бедра. Торвус склонился к загорелому плечу Веритас.
  -Строптивее, чем ты думаешь! - девушка вышибла ему и без того кривую переносицу тыльной стороной запястья и спрыгнула на пол.
  Маг был взбешен. Роняя кровь на дорогой костюм, он ладонями направил в сторону Рити воздушный поток, впечатывая девушку в стену. Та удержалась на ногах и умудрилась не удариться головой, но позвоночник неприятно заныл от такой стремительной встречи со стеной.
  -Что дальше?.. Сожжешь меня на костре?.. Вы, Праведные, все такие лицемеры?.. - улыбнулась она Торвусу, когда тот приблизился к ней снова.
  -Ты никто здесь. Ничья! Империя защищает только своих граждан. А ты, молодая сучка... - он сжал лицо Рити, - По тебе никто здесь плакать не будет. Для Имперцев ты - военнопленная... - колдун провел пальцем от горла к груди, погружая его в вырез ее рубашки, - Вечером мы об этом с тобой непременно поговорим... - оскалился он в улыбке.
  Князь покинул камеру ее заключения, а Верити снова забралась на алтарь и закрыла лицо руками. 'Твою мать! Грэг, ты слишком хорошо думал об Имперцах... И коня нет, и меча нет... У меня ничего нет! Черт... - девушка легла, накрывая голову локтями, чтобы не слышать голосов солдат с улицы, которые меняли пост, - Военнопленная... Ты хоть понимаешь, что он имел в виду?! Он всю жизнь, наверное, мечтал поучаствовать в игре... Только с гражданами нельзя. А со мной можно! Дрянь моё дело... Может, башку себе расшибить?..' - Верити уткнулась лицом в рукав, выдыхая, согревая локоть жарким дыханием, смачивая рубашку слезами. До темноты она пролежала так, в полудреме, забываясь на время приятными воспоминаниями из жизни, и вновь возвращаясь в реальность, мерзкую, скользкую и безвыходную. 'Темнеет... - всхлипнула она, на миг продрав глаза, и тут же зажмурилась обратно, - А еще здорово было в ту зиму, когда мы катались вместе с Верденом... на санках. Только снежками потом забросали меня и пришлось спрятаться, наблюдать, как они с ребятами из крепостей отстреливаются от старших ребят. Численный перевес был на нашей стороне, и эти дылды свалили... Меня такая гордость взяла. Мой брат! Это он их победил, я всем говорила. Это мой брат их прогнал... - Рити проваливалась в сон. Теплый ветер иногда долетал с вершин и согревал, укутывал... Девушка вздрогнула. Этот ветер коснулся плеча. Теплый, даже горячий! Провел по щеке. Веритас разлепила глаза и в темноте различила фигуру. Кто-то стоял перед ней, чуть склоняясь. Она постаралась разглядеть лицо. Лунный свет из оконца осветил его. Четкие скулы, чисто выбритые худые щеки, смуглая кожа, темные глаза, будто черные, спадающие на лицо смоляные кудри. Молодой восточный мужчина ласково улыбался ей, приложив палец к губам. 'Ну вот... Началось...' - отрывисто вдохнула девушка.
  -Кто ты такой!?
  -Тсссс... - на миг сдвинул брови парень, но тут же вернул на лицо улыбку.
  -Что тебе нужно?.. - в полголоса прохрипела Рити, медленно поднимаясь со стола, и заметила краем глаза, что распахнута дверь.
  -Пора отсюда выбираться, Рити... - согревающим душу баритоном заговорил незнакомец.
  -Где я тебя видела?.. - сидя на алтаре и продолжая вглядываться в его лицо, спросила она, - Я тебя знаю?..
  -Знаешь... - кивнул он, проводя по волосам девушки, - Идем.
  Он за руку вывел ее в темный коридор. Девушка не видела почти ничего, но в темноте споткнулась обо что-то и поняла, что это труп волка, охранявшего ее. Восточный незнакомец подхватил Рити, чтобы та не упала. Веритас вцепилась в его локоть двумя руками и так шла дальше, под пальцами ощущая прохладу его шелковой рубашки. 'Черная рубашка, глаза, волосы, брови... - составляла она в голове, - Это же... Не может быть он. Просто не может!' Они повернули налево.
  -Осторожно, ступени... - шепнул ее спутник.
  Ступени шли вниз. Шли, казалось, вечность. Лестница была узкая, как тоннель. Девушка плечом то и дело сталкивалась со своим спасителем.
  -Куда мы?.. - шепотом спросила она наконец.
  -Скоро выйдем в погреба, а там есть пара ходов...
   -Ты... - Рити замялась 'Черт! Это так глупо!', - Ты - Бафо... мет?.. - все-таки отважилась она, благо в темноте не было видно, как она краснеет.
  Незнакомец засопел, сдержано потешаясь над ее вопросом, потом вдруг остановился, повозился, шаря по стене. Вспыхнул факел. Девушка заслонилась от огня рукой, чтобы не ослепнуть. Они двинулись дальше, вниз, в непроглядную черную бездну.
  -Да, Грэг любит давать звонкие клички... Правда... кролик?.. - он подмигнул ей, и Рити тоже улыбнулась.
  -Ну... если бы ты назвал свое настоящее имя, я бы больше не называла тебя...
  -Лучше зови меня Бафометом, - перебил он.
  Верити внимательно оглядела мужчину.
  -Оно... так неблагозвучно?.. - улыбнулась она, понимая, что он всего лишь хочет остаться незнакомцем, но этот незнакомец встретился с ней взглядом, и Рити перестала глупо улыбаться, опустила глаза. Во взгляде ее бывшего коня читалась не одна вечность. Его юношеский задор был лишь манерой поведения. Следуя ей, мужчина высвободил из цепких пальцев Верити руку и обхватил девушку за талию.
  -Гляди под ноги, милая. Почти пришли.
  -Откуда ты знаешь это место? Ты был здесь раньше?.. - устремляя взгляд вперед, Рити заметила арочный свод, обозначивший конец лестницы.
  -Ну да. Гостил... пару веков... - хмыкнул он, пожимая плечами с мальчишески-мечтательной улыбкой.
  Они вышли в винный погреб. Огромные бочки по обе стены, низкий потолок, широкая деревянная дверь. Дальше утепленные зерновые хранилища. Верити вдохнула вкусный запах, и сильные пальцы ее спутника пошевелились, сминая ткань корсета, будто он чувствовал, как девушка наслаждается ароматами.
  -Ты проголодалась?.. - заботливо поинтересовался мужчина.
  -Н-нет, - прозаикалась от неожиданности Рити, - А ты? - тут же парировала она.
  Иль-раж [] Бафомет рассмеялся, звонко, мелодично, не размыкая при этом губ. Впереди была серая кирпичная стена, но они уверенно шли на нее.
  -Не смейся надо мной. Я до сих пор не знаю, кто ты... - обиделась девушка.
  Молодой араб, ни на минуту не переставая улыбаться, проговорил заклинание на каком-то 'марсианском' языке, как назвала его для себя Рити. Часть стены осыпалась в пыль ровным прямоугольником. Маг подтолкнул девушку вперед. Снова узкий тоннель, снова темнота впереди. Только ступенек, на сей раз, под ногами не было, а дорога шла вверх под едва заметным углом. Девушка только теперь, наконец, различила призрачный запах, исходящий от араба, экзотический, терпкий, но ничуть не схожий с ароматом Урсулы. Верити мучительно напрягала память и вспомнила-таки индийский магазинчик, куда они пару раз заходили с подругой. На упаковке благовоний, запомнившихся ей больше других, латинскими буквами было написано 'Sandal'.
  -Еще долго? - нарушая продолжительное молчание, спросила Рити.
  -Устала уже? Я бы с удовольствием повез тебя, малыш, но... - он дернул плечами, - Не сегодня...
  -Ты можешь перекидываться, когда захочешь? - с интересом подхватила тему девушка.
  -Какая же ты любопытная... - выдохнул араб, не слишком серьезно упрекая ее, - Сегодня фаза полной луны. Моя сила в эти сутки достаточна, чтобы менять оболочку.
  -Это Грэг тебя заколдовал?.. - продолжала свой бестактный допрос Веритас.
  -Грэг?.. - маг криво улыбнулся, левой стороной лица, и девушке показалось, что он намеренно обнажил длинный клык, - Как ты там сказала?.. 'Мой хороший друг'.
  Девушка перестала задавать вопросы, но арабу стало скучно, и он сам продолжил.
  -Не переживай за меня, моя добрая наездница. Я не жертва. Ну, разве что, обстоятельств... и этого смутного времени... - задумчиво закончил он.
  Рити почувствовала, как в лицо задул теплый ветер. 'Мы скоро выберемся на свет!' - обрадовалась она, ускоряя шаг.
  -Я всегда буду переживать, потому что... все время чувствую себя виноватой перед тобой, - призналась она, - Знать, что под седлом разумное, гордое существо... Это мучило меня еще раньше, чем я узнала, что ты - оборотень...
  -Зря, солнышко... - араб провел ладонью по ее спине, согревая, - Зря ты себя мучила. Ты к моему добровольному заточению в шкуре не имеешь никакого отношения. А носить тебя... одно удовольствие, - он поддел девушку под зад, и та аж подпрыгнула.
  -Прекрати! - разозлилась она, не смотря на темноту устремляясь вперед, подальше от мага. Наконец увидела кусок неба и выбежала на широкую площадку. Отсюда открывался вид на весь Сателитус. От высоты у Рити закружилась голова, и девушка попятилась от края, уперлась спиной в араба и шарахнулась от него.
  -Зачем? Зачем ты меня сюда вывел?! - взбесилась она, глядя, как лунный свет бликами покрыл его вороные волосы.
  -Ри-ити... - протянул он, - Ну что ж ты такая шумная... - шутливо нахмурился восточный красавец, - Мы отсюда отправимся вооон туда, - он обошел ее со спины и указал в сторону леса на севере города, - И все успеем. Нехорошие Имперцы позади. Нас никто не гонит. Ну что ты злишься?.. - его горячие ладони легли на обнаженные плечи девушки, пальцы осторожно, но уверенно нащупывали мышцы, снимая напряжение, - Боишься меня, да?..
  Его голос, его родительский тон вводили Верити в ступор. И вроде бы стыдно было, что она его боится, хотя столько раз плакалась ему, два раза спасала жизнь и миллион раз была спасена им. И в то же время, она ничего, абсолютно ничего не знала об этом маге.
  -Да... - призналась она, - Не привыкла я доверять людям без имени, - нашлась Рити.
  Араб склонился, вдыхая аромат ее кожи, ее волос.
  -Меня зовут Иль-раж, - ответил он, губами едва касаясь уха.
  У Верити по всему телу пробежали мурашки, а маг склонился и, задержав дыхание, стал целовать плечи девушки.
  -И... что же ты делаешь, Ильраж... если Грэг твой хороший друг?..
  Араб шумно выдохнул, не сдержав усмешки, перевел дыхание, снова склонился к шее.
  -Мщу своему доброму другу... - сквозь негромкий смешок выпалил он.
  Рити подалась было вперед, но Ильраж перехватил ее поперек живота и удержал.
  -Я шучу, мой сладкий! Грэг не обидится... Но если ты не хочешь, мы ничего ему не скажем...
  -Отпусти... - тихо, но уверенно потребовала девушка, и мужчина тотчас же разжал руки.
  Бафомет []
  Верити прошлась до другого конца площадки, глядя на залитый лунным светом спящий город внизу.
  -Я возвращаюсь в человеческий облик раз в тридцать суток, долгих мучительных лун... - начал араб немного не своим голосом, серьезным, чуть печальным, с привкусом тоски и тлена прожитых веков, - Я не жалею, что обрек себя на это, но иногда... - он подошел к краю, держа руки в карманах, - Иногда, милая Веритас, мне мучительно не хватает простых человеческих радостей. Как не хватало их и Грэгорио до встречи с тобой. В потоках крови и в этой бешеной гонке они теряются, стираются из памяти, из сознания... - он перевел взгляд, заметив, что девушка неотрывно смотрит на него, - Прости, что я зверею... Но и не удивляйся. Такова наша мужская природа. В иной раз просто отпусти меня в эту ночь. Ну а сегодня... хотя бы побеседуй со мной...
  -Здесь прохладно, - отозвалась Рити, отводя взгляд.
  Ильраж вышел на середину площадки, присел на корточки. Девушка с интересом следила за ним. Проведя ладонью по шершавому камню, араб шепнул что-то. Под ладонью выросло темное пятно. Маг поднял прямую ладонь на уровне своего плеча, и на камне взвился огонь. Такого Рити еще не видела. 'Он обращает материи?!' - девушка опустилась на колени перед костром.
  -Это алхимия?.. - глядя на мужчину сквозь пламя, спросила она.
  -Это ламповое масло... - посмеялся араб, - Садись. Горы только начали остывать.
  Верити села, чувствуя тепло, что сохранили раскаленные днем камни.
  -За что ты собирался мстить Грэгу?
  -Ничего, если я сяду поближе? Одно твое слово и... я буду обезврежен.
  Девушка кивнула, не отвлекаясь от огня. Араб опустился рядом, так близко, что их колени соприкасались.
  -За то, что он дразнил меня твоим телом, - улыбнулся он, не без удовольствия предаваясь воспоминаниям, - Эту прогулку я еще не скоро забуду. Пожалуй, тогда впервые пожалел о своем 'скрытном существовании'. Только не говори об этом Грэгорио. Он ведь того и добивался...
  -Чего добивался? - не поняла Рити, но не обернулась, потому что краснела сейчас, как помидор.
  -Он давно пытается поддеть меня. И вот... ему это удалось. Не скажешь?.. - Ильраж пробежался пальцами по позвонкам ее шеи.
  Девушка замотала головой.
  -Дааа... - протянул он, отклоняясь назад, разглядывая Рити со спины, - Кролик кроликом, а ведь спасла меня на днях...
  Верити испуганно обернулась, но вовсе не за благодарностью.
  -Расскажи, наконец, что там произошло?! - заволновалась она.
  -Меня, знаешь ли, не часто застают врасплох. Как и ты, я от этого молокососа не ожидал ничего, страшнее фейерверка... Но тут, похоже, сыграли на твоей доверчивости, Рити, - он увидел растерянность в ее глазах, - Эти маги слишком молоды, чтобы принимать решения. Они делают что-либо только за деньги.
  -Что ты хочешь сказать?.. - стыдясь своей бестолковости, поморщилась Веритас.
  -Им заказали эту работу. Мальчики выгадали момент и напали.
  -Заказали?.. Этого не может быть! - нахмурилась она, - Кто мог заказать им убить моего коня? Кроме Грэга ведь никто не знает, кто ты есть...
  -Подозреваю, Праведные почуяли опасность... - развел руками Ильраж, невинно улыбаясь.
  -Нет. Праведные не могли. Я уверена. Они не стали бы за моей спиной так поступать. Они только начали доверять мне и даже зовут обратно...
  -Грэг, поверь мне, тоже не стал бы подсылать таких оболтусов. Он привык расправляться с врагами сам, и если бы записал меня в таковые вдруг... пришел бы лично. В общем... тебе к размышлению. Тут уж никто, кроме тебя не разберется...
  Девушка согнула перед собой колени, обхватила их и снова уставилась на огонь. 'Бред какой-то! Кто?! Зачем?..' - кусала губу Верити, перебирая в голове потенциальных врагов.
  -Не забивай себе голову сейчас. Вернемся, посоветуйся с Грэгом.
  -Да. Ты прав... Он хорошо видит чужие планы. Он подскажет... - вздохнула она.
  Араб склонился к ней, проводя кончиками пальцев по шее. С одной и с другой стороны.
  -Они пили тебя одновременно?.. - вдруг спросил он.
  Верити растерялась от такой резкой перемены темы, обернулась к Ильражу и увидела зависть в его глазах.
  -Да... - девушка отвернулась.
  -А что делала ты в этот момент?..
  -Кончала... - мрачно огрызнулась Рити.
  -Зачем ты стесняешься? Ведь тебе было хорошо в этот момент... очень хорошо...
  -Хорошо, да не очень... - продолжила ворчать она, - Он меня предал...
  -Предал? Потому что пил тебя?.. - усмехнулся араб.
  -Пил сам и позволил сделать это ей...
  -Такая натура у них, Рити. Уверен, Грэг даже не подозревает, что он тебя... предал! - снова с усмешкой повторил он, - Наоборот. Он, наконец, узнал твой вкус, и теперь ты его с потрохами. Грэг почувствует тебя даже здесь, если что-то случится. Он везде найдет тебя по запаху, почувствует твою кровь и не спутает ее ни с одной другой...
  Девушка обернулась, глядя на его губы.
  -Ты вампир?.. - прищурилась она, - Ты и то и другое, да?
  -Я не испытываю жажды. Люблю морковку из твоих рук... - заигрывая с ней, ответил Ильраж.
  -Потому что ты рожден магом. А их сущность наверняка не меняется при обращении... - попыталась докопаться до истины Рити.
  -Меняется. Еще как!
  -Я имею в виду, что способности остаются, но недостатки вампиров вы не перенимаете...
  -Ты из 'нового' такая смышленая?.. - черные глаза араба заблестели.
  -Я просто предполагаю. Вообще-то, смутно представляю возможности магов, и их природу. В вампирах и волках лучше разбираюсь. Все-таки воевали... Так что, это все только мои догадки, интуиция...
  -Тогда скажи мне, что же могут перенять маги у вампиров?
  Веритас на минуту задумалась.
  -Становясь вампиром... человек заражается 'дьявольской болезнью', - начала рассуждать вслух она.
  -Пф! Только без праведных терминов, прошу тебя! - поморщился Ильраж и, опираясь на локоть, развалился полулежа, чтобы видеть Рити целиком.
  -Хорошо... Человек вместе с жаждой и смертельной аллергией на солнце и серебро получает способности. Разные способности. В основном это контроль над сознанием человека, над его мыслями. Иногда... контроль над воздухом или огнем. Способен обращаться в свой тотем. Ну и, естественно, регенерирует поврежденные ткани очень быстро, за счет... жизненной силы, то есть крови... другого существа.
  -Как думаешь, могут ли маги так воскресать?..
  -Не знаю... - искренне пожала плечами девушка.
  -Нет, - он поднялся, выпрямляя руку, - Колдуны живут лишь вдвое дольше вашего века, замедляя, но не прекращая старение. И вообще... существа эти достаточно беспомощны... - Ильраж заметил ее оживленный интерес к амулету на его груди, - Что случилось?.. - шутливо нахмурился он, разводя лацканы рубашки, чтобы Рити наконец удовлетворила свое любопытство.
  Девушка уже несколько минут как завороженная старалась разглядеть объемный золотой треугольник, вытянутый вниз, подобно клыку, и надписи на нем. Здесь можно было увидеть и арабские закорючки и магические глифы, и знаки планет. Но все это не так заботило Рити, как основной крестообразный узор, доминирующий во всем этом хаосе символов. Он будил в ее душе смешанные чувства тревоги, вины и предательской измены. Араб уловил в сознании девушки нечто большее, чем просто интерес, но подивился ее просвещенности.
  -Могу я узнать твои мысли?.. - вежливо спросил он, не прибегая к чтению.
  -Мне показалось, - отвернулась Рити, но Ильраж лишь посмеялся.
  -Ты меня не обманешь, Верити... Я чувствую все, что чувствуешь ты. Могу и сам прочесть ответ, но я же хотел тебя выслушать...
  -Ладно, хорошо... - отозвалась она, ища глазами камень, - Если найду, чем нарисовать... - девушка обернулась на мага и замерла. Араб, все так же полулежа, лениво поводил пальцем по воздуху перед ней, сиреневой дымкой нарисовав перевернутый крест с дополнительными лопастями, уходящими вниз под углом к основанию, эдакий перевернутый трезубец.
  -Да. Это, - опустила глаза она, - Не слишком хорошие воспоминания... - Верити прилегла на бок, укладывая голову на локти. Ильраж махнул рукой, разгоняя дым.
  -Много знаешь об этом?.. - он чуть склонил голову, разглядывая ее помрачневшее лицо, но Рити не открывала глаз.
  -О самом знаке?.. Да нет, не в нем дело. Знаю немного. Что-то вроде... - девушка разомкнула веки, но глядела мимо, - Символ тайной школы?.. Кажется, так. Праведные считают его чуть ли не знамением апокалипсиса... Не имею представления, почему. Мне он не нравится по личным причинам.
  -Мечтаю о подробностях... - прошептал араб, с улыбкой опускаясь с ней рядом. Он попытался поймать ее взгляд, но Верити повернулась на спину.
  -Грэг вырезал этот знак на спине девчонки, которую я пыталась спасти из лагеря... - глядя на звезды, вспоминала она.
  -Пыталась спасти?.. - с любопытством повторил маг.
  -Он вывел ее в итоге, как обещал. Просто... сначала отомстил таким изощренным способом. Отомстил за то, что я была с ее братом... Вот такая мерзкая история... - выдохнула Рити.
  Араб сдержано посмеялся.
  -Грэ-эг... - протянул он, - Юмор у тебя все такой же матросский...
  Верити не разделяла его веселья. Закрывая глаза, вдыхая ночной воздух вместе с запахом сандала, она запретила себе вспоминать. 'На сегодня хватит' - решила девушка. Стало тихо. Лишь где-то очень далеко, за горами, волнами шелестело о скалы море. Тонкие пальцы призрачным касанием прошлись по плечам и, остановившись на шнурке лифа, нырнули вслед за его кончиком, под ткань. Рити распахнула глаза. Ильраж высвободил льняной шнурок у нее из-за пазухи, безмятежно улыбаясь девушке одними уголками рта. Черные глаза видели Верити насквозь. Холодный лунный отблеск обманчиво отражался в них. В реальности этот взгляд был исполнен пламени. 'Дайте мне сил!' - мысленно взмолилась девушка, понимая, что перед натиском Иль-ража не устоит даже святая. Его ладонь медленно заскользила вверх по колену.
  -Ну что... боишься еще?.. - понизив тональность, шепнул баритон, - Ведь я ни разу не причинил тебе боли...
  Верити сдвинула брови, мучительно подбирая ответ. Ладонь миновала пояс и легла на живот, поглаживая корсет. 'А если он тоже ученик Нэкадэуса?.. Что тогда?.. Я ничего о них не знаю, но все так боятся этих 'потомков'!' - хмурилась Рити, запрещая себе расслабляться.
  -Повтори... - не прекращая гладить ее, улыбнулся Ильраж.
  -Что?..
  -Имя... Я читал оттенки чувств, не мысли... Произнеси вслух это имя, - попросил он.
  -Нэкадэус... - сдалась девушка, - Морлок говорил, что это знак его школы.
  -Что еще... говорил Морлок о нем? - араб склонился, мягкими губами припадая к ее ключице. Прохладным шелком каскад его волос коснулся плеч Верити.
  -Грэг его ученик, а Умбра... - Рити на миг вернулась из небытия, - Умбра - возможно, птенец... Значит, этот маг тоже был наполовину вампиром!? - вскрикнула она, поражаясь своей недогадливости.
  -Все в его школе были эзо-вампирами... - продолжил араб, поднимаясь над девушкой на руках. Он поймал ее растерянный взгляд и, удерживая его, опустился к губам, проникая в них без лишнего спора. Верити словно парализовало, но не от магической атаки. Ее собственное тело замерло от восторга. Девушка глубоко дышала, но не шевелилась, боясь спугнуть, нарушить это мистическое таинство - движения его губ, их мягкость, вкус... Танец песков Египта вихрем обуревал ею, навеки хороня сомнения Рити в мягких дюнах.
  Губы Иль-ража начали путешествие по ее телу. Маг, не глядя и не касаясь, расстегнул завязки корсета одним движением ладони над ними. Паря над грудью, его руки, так же не притрагиваясь, познавали ее тепло и нежность.
  -А как же... Грэг... - выдохнула девушка, запуская тонкие пальцы под его волосы, под рубашку.
  -А вот Грэг в его школе... не был... - зашептал араб в ее кожу, - Они встретились... много позже...
  Рубашка спала с его плеч, открывая взору Верити смуглое, пластичное и лишенное недостатков тело. Его красота была в балансе, в природной естественности. Мускулы не натягивали кожу, а лишь придавали форму торсу. Атлетической была лишь геометрия фигуры - широкие плечи и узкая талия. Рити, пока еще неуверенно, касалась спины, пальцы скользили по смуглой коже, обжигаясь. И чем сильнее распалялся Иль-раж, тем плотнее становился запах сандала, словно тот закипал прямо в его крови. Девушка пьянела от терпкого аромата. Араб своими призрачными касаниями пробуждал ото сна все клеточки ее обнаженного тела, все самые глубинные точки. Рити забывала дышать. Ей казалось, она невесома сейчас. Маг с такой бережностью воспевал ее тело своими ласками, что девушка почувствовала себя чем-то божественным, сотканным из лунного света. Кровь не стучала в висках. Она разливалась по венам со сладким жжением, словно преисполнена вина.
  Рашид []
  -Порой мне казалось... ты белоручка... - с виноватой улыбкой заговорил Ильраж, не прерывая своей сладкой пытки, - Только теперь мне видны... прошлые муки этого тела... - он поводил тыльной стороной ладони, костяшками пальцев касаясь ниже груди, - Четыре ребра быстро срослись. Но этот шрам... - пальцем он провел по трехсантиметровой белой линии четко посередине, - Едва не забрал твою жизнь...
  -Кроме него все давно... и бесследно срослось. Откуда ты...
  -Любая материя, каждый живой организм... хранит в себе информацию, Веритас...
  Мышцы спазмом сдавили живот, когда блуждающие по коленям пальцы скользнули вверх и, нарушая неосязаемость, уверенно проникли в нее. Рити выдохнула, сквозь растрепавшиеся волосы, и тут же снова жадно глотнула воздух от нового спазма, порожденного уже движением глубоко внутри. С новым выдохом из груди вырвался жалобный стон. Умом понимая, что лучше, чем сейчас, ей никогда не было и возможно не будет, Верити все равно инстинктивно противилась этой стихийной волне. Но арабу ее плаксивые всхлипы пришлись по вкусу. Он усилил движение и насладился почти непрерывным криком, молящем его о пощаде и продолжении одновременно. Давая Рити прийти в себя, Ильраж прижался щекой к ее щеке, слушая частое дыхание и бешеный стук сердца, сотрясающий грудь.
  -То, что ты отняла у волка... - прошептал он, - ...еще при тебе?..
  Рити разомкнула веки, возвращаясь в реальность, - 'Я не отдала ему эту дрянь?!!'
  -Да... - все еще задыхаясь, ответила она, - В кармане...
  Араб отвлекся от нее, поднял сброшенную с Верити одежду и нашел 'анти-волчий' пузырек. Девушка смахнула волосы с лица, наблюдая за ним.
  -Как оно... действует?
  Ильраж сдержано улыбнулся и приблизился, разводя в стороны ее колени.
  -Вот так... - ответил он, несколькими каплями голубого зелья смачивая пальцы.
  
  Глава 34
  В египетских песках неистовствовала и пела ночная буря. Плясали дюны. Волнами неслись в безбрежную звездную даль могучие барханы. Не встречая преград, без оглядки, без страха, вдохновленные лишь ветром, очарованные им и взбешенные. Свободные, поющие пески...
  Верити слышала эту потустороннюю музыку сейчас и понимала их. Они мчались по своей пустыне, невесомые и полные страсти. Стон их бессмертной души был криком счастья.
  Иль-раж ни на минуту не выпускал из плена губы девушки, а Рити упивалась мягкостью и сладковатым вкусом его губ, и сама не желала передышки. Она никогда в жизни не ощущала более полного слияния тел, чем сейчас. Казалось, сами души переплелись воедино. Веритас открывала глаза ненадолго, глядела на его лицо, чтобы убедиться, что все это ей не снится. В одно из таких мгновений Араб встретил ее взгляд, тоже разомкнув веки, чтобы полюбоваться девушкой, ее наслаждением. Рити вздрогнула, отстраняясь. В глазах мелькнул испуг, а еще через миг он стал ужасом. Она увидела лишь две черные бездны, две агатовые сферы в глазницах, и ничего больше. Иль-раж улыбнулся на ее испуг, но не утешил. Едва девушка подалась назад, чтобы прервать их связь, он протиснул руку под нее и, удерживая за плечо, с силой двинулся вперед. Рити вскрикнула, но все еще глядела на него. Еще несколько грубых движений заставили ее понять, что, как бы ей не хотелось, она вряд ли уже что-то изменит. Сдавшись под стихийным натиском вошедшего в раж колдуна, Веритас опустилась на его руки и закрыла глаза, чувствуя приближение вершины этого опасного, но сладостного безумия. Ее крик стал плачем, но живот сводило не от боли. Каждый удар внутри нее обращался спазмом и током пробегал по телу. Это чувство было прекраснее всего на свете, но уже невыносимо. Рити сжала бедра и вытянулась струной. Почти в тот же миг араб прекратил свою пытку. Девушка не чувствовала рук и ног, лежала без движения, но ощущала, как внутри нее разливается его тепло. Губы Иль-ража коснулись влажного виска.
  -Твое наслаждение... вкуснее страха...
  Рити разомкнула веки, слипшиеся от слез. Она плакала до сих пор, но не могла найти этому причину.
  -Ты... насытился этим?.. - едва слышно отозвалась она, теряя голос.
  -Еще не сполна... - шепнул с широкой улыбкой араб, открывая ее взору клыки, - Просыпайся... Нас зовет море.
  -Море?.. - повторила она.
  Иль-раж подхватил ее на руки так резко, что у Рити потемнело в глазах, и она зажмурилась. Прохладный морской бриз пробудил на коже мурашки. Когда взгляд прояснился, перед ними уже бежали волны. Араб опустил девушку на дно, стоя по колено в соленой воде. Верити погрузила пальцы в песок, переглянулась с магом и со счастливым визгом откинулась назад, уходя под очередную волну. Море встретило ее теплом. Выныривая, девушка услышала, как смеется над ней Иль-раж. Зачесывая мокрые волосы назад, она обернулась на мага. Глаза его уже вновь стали нормальными.
  -Разве в 'новом' нет морей? - он за руку повел ее на глубину.
  -Есть. Только я не успела... побывать ни на одном из них... - с грустной улыбкой отвечала Рити, стараясь идти ближе к магу.
  Когда девушка вошла по плечи, Иль-раж привлек ее к себе. Волны несильно покачивали, но Рити уверенно стояла на песчаном дне.
  -Подожди меня здесь... - попросил араб. Отпустив ее руки, он нырнул, устремляясь в сторону горизонта.
  Веритас отступила чуть назад, водя руками по волнам, чтобы не потерять равновесие. За спиной были горы, впереди лишь черная бушующая вода и ничего на горизонте. Только розоватая луна, россыпь звезд и плеск волн о каменные утесы. Впервые за долгое время девушку не беспокоило абсолютно ничего. Несколько минут, под шум прибоя, с приятной усталостью в теле. Лишь одна легкая тревога, что он не вернется. Иль-раж вынырнул далеко отсюда, на лунной дорожке, у самого горизонта. Рити перевела дух, улыбаясь себе. Араб исчез под водой и через секунду эффектно вынырнул рядом с девушкой, с дождем мелких брызг откидывая свою вороную гриву назад.
  Рашид []
  -Заскучала?.. - отдышался он.
  Девушка не удержалась, глядя, как по волосам на его плечи стекает вода, приблизилась и коснулась ладонями груди, минуя амулет, провела по ней, ощущая сильные удары сердца. Прильнула губами, прошлась поцелуями до шеи, чувствуя вкус морской соли, и встретилась с губами Иль-ража. Его руки заскользили по спине вниз и подхватили девушку, приподнимая под водой. Верити обвила его коленями.
  -Ты не любишь украшения?.. - вдруг почему-то спросил он.
  -Почему?.. Люблю... - растерянно пожала плечами Рити, улыбаясь ему.
  -Уши проколоты, но сережек нет... - шепотом отвечал араб, губами кусая за мочку уха.
  -Мне пришлось... снять одну. Я спаслась ей, когда бежала из лагеря пленных. Серьги были из серебра... Это было ужасно... - поморщилась она, утыкаясь лицом в его плечо.
  -И что ты сделала?
  -Целовала охранника, чтобы он ее проглотил...
  Маг шумно выдохнул с усмешкой.
  -Хитро...
  -Вторую сняла. Не ходить же с серьгой в одном ухе... Почему ты спросил?.. - с интересом заглянула в глаза она.
  -Хочу сделать тебе подарок... - лукаво прищурился он, опуская ладонь под воду, - Но чуть позже...
  Девушка сладко всхлипнула, и ее пальцы впились в плечи араба. Запрокинув голову, она вновь погрузилась в кипящую лаву его дьявольских ласк, и видела, как багровеет луна, словно наливаясь кровью одиноких ночных жертв. Обессилев, Верити вновь пропустила момент их перемещения. И в этот раз маг вынес ее на горную площадку на руках.
  Сидя у огня, Рити сушила волосы, вороша их руками. Тело уже обсохло, и девушка оделась, чтобы не замерзнуть в предрассветной свежести. Иль-раж сидел по другую сторону костра, наблюдая за ней. Он тоже оделся, но не застегнул рубашку, и на его смуглой рельефной груди плясали тени и отблески огня. Верити заметила, как он неотрывно следит за ней, и улыбнулась. Маг улыбнулся в ответ.
  -Чего бы ты хотела сама?.. - спросил он.
  -За что?.. - с упреком покачала головой девушка.
  -Я так хочу, - категорично отрезал Иль-раж, - Ты назвала подарок покровителя всего земного... 'дьявольской болезнью'. Представь на миг, будто встретила его... - искушая помечтать, он жестом предложил ей лечь и закрыть глаза, - О чем бы ты его попросила?..
  Верити охотно заложила руки за голову и улеглась, глядя на светлеющее небо. 'Он имел в виду Дьявола? К чему нужны подобные фантазии?..' - взволновалась она.
  -Не о том думаешь... - упрекнул араб.
  -Я даже не знаю, с какого бока подойти к твоему вопросу... - оправдалась Рити.
  -Со стороны собственных желаний, я полагаю... Разве ты никогда никому не завидовала?.. - своим музыкальным баритоном он вводил Верити в транс. Она сосредоточилась и, наконец, нашла то, о чем не раз сожалела.
  -Я бы попросила способность... но, как у тебя, без последствий...
  -Силу, которой ты смогла бы обладать только после обращения?.. - с интересом спросил араб. В его интонации слышалось одобрение.
  -Да. Но не силу, не какие-то магические штучки, типа управления стихиями... - увлеклась подробностями мечты Верити, - А просто способность читать чужие мысли по глазам... как читают вампиры... - почти шепотом закончила она.
  -Не дурной выбор... - посмеялся Иль-раж, и девушка слышала, что он поднялся, чтобы подойти ближе, - Подчинишь себе разум существа, стихии подчинятся сами. Ты интуитивно выбрала самую важную силу, Веритас.
  Рити не очень нравился весь этот разговор. Не сводя глаз с араба, она села и посторонилась, когда тот опустился к костру возле нее.
  -К чему это все?.. - нахмурилась девушка, не поднимая взгляда выше его губ, чтобы в случае чего не попасть под гипноз.
  -Рииити... - протянул он неодобрительно, - Обратить тебя может каждая клыкастая тварь, - усмехнулся он на ее испуг, - Тогда, конечно со временем, у тебя будет весь спектр... Но зачем бы я тогда просил тебя выбирать?
  Девушка принялась разглядывать свои сапоги, не отвечая ничего.
  -Может, мне всего лишь показалось, что ты разумна? И вправду стоит подарить тебе побрякушки?..
  Рити возмутили его слова, но ее мрачный взгляд снова не поднялся выше его плеча. Иль-раж коснулся щеки.
  -Это бескорыстный дар... Взгляни на меня... - с улыбкой уговаривал он, и девушка сдалась. Две черные бездны мягко, но надежно захватили ее сознание. Рити чувствовала, как исчезает все вокруг, все кроме самого араба и его темных глазниц. Меркнет небо, вспышкой тухнет костер. Верити качнуло назад, но руки Иль-ража удержали ее за плечи. Его губы шептали что-то. В наступившей тьме вокруг загорались алым магические символы с амулета. Голос стал громче, в интонации прибавилось страсти. В ушах поднялся страшный шум, гул, словно рядом готовится к старту ракета, гром... затем противный писк заложенных перепонок, и, наконец, Рити начала различать оттенки звука, разобрала его на составляющие. Это спорили тысячи голосов. Одни кричали, другие хрипели, третьи шептали с трепетом. Волнами их шум начал спадать. Девушка даже выхватила несколько отдельных фраз, но уже словно в бреду. Ее повело, и все исчезло - араб, его глаза, летающие знаки...
  бездна []
  Верити проснулась, чувствуя тепло. Скалы лизало восходящее со стороны моря солнце. Где-то далеко, внизу, щебетали птицы, стучали топоры, блеяли овцы. Зазвенели колокола. Рити открыла глаза, села. Внизу, залитая солнцем, расстилалась долина. Как на ладони был большой город, обнесенный высокой каменной стеной. По дороге с юга шел караван заморских поставщиков, в сопровождении имперских всадников. Справа, на холме маленькая фигурка гоняла грязноватую тучку овец. Чуть ближе к лесу стояла деревушка, за ней аккуратный золотой квадрат - пшеничное поле. Лес, горный перешеек... Столицы отсюда было не видать.
  -Ну ты и соня... - голос араба ласково прошелестел по плечам девушки.
  Верити обернулась. Все эти несколько минут ей казалось, что он ей приснился. Он, море и шум в ее голове... Рити схватилась за уши, вспоминая этот страшный реактивный гул.
  -Не бойся, больше ты его не услышишь, - успокоил Иль-раж.
  Он сидел, прислонившись спиной к горным валунам, и наслаждался жаркими лучами любимого им солнца. Верити нехотя опустила руки.
  -Это все... было?.. - сильно сомневаясь, спросила она.
  -Я бы не прочь позавтракать. Отсюда чую... Сегодня у них цыплята на вертеле. Что скажешь?.. - улыбнулся араб, поднимаясь на ноги.
  Он заправил рубашку и протянул Рити руку.
  -В городе?! Там?.. - вставая с его помощью, девушка махнула в сторону Сателитуса.
  Вместо ответа Иль-раж взял вторую ее руку, и у Верити замелькало перед глазами, смылась картинка. Поздновато сообразив, она зажмурилась.
  -Открывай... - шепнул араб.
  Они стояли в проулке, между домами. Где-то за стеной шумели голоса. Отсюда был виден кусок мощеной светлым камнем улицы. Проехала и остановилась телега, груженая фруктами.
  -Ты сошел с ума... - поморщила лоб Верити, - А что если спросят, кто мы такие?..
  -Это портовый город, Рити. И мы здесь... не единственные гости. Идем.
  Они обогнули стену и вышли прямо ко входу в трактир. Иль-раж распахнул перед спутницей дверь и пропустил вперед. Зал был переполнен. Шумные рыбаки, красные от жары купцы, бегающие вдоль и поперек девушки в белых одинаковых чепцах и фартучках. Араб углядел местечко и потянул за собой Верити. Маленький круглый столик, два стула и немного места вокруг. Садясь, Рити старалась никого не задеть локтями, но все же коснулась широкой спины толстяка, сидящего позади нее.
  -Простите... - выпалила она, но в этом шуме она даже сама себя не услышала.
  Иль-раж качнул головой и махнул, чтобы Верити не волновалась по таким пустякам, тем более что толстяк, кажется, ничего не заметил. Араб придвинулся к Рити вместе со стулом, выставил стол чуть вперед и жестом позвал взмыленную молодую девушку.
  -Сегодня у вас аврал! - улыбнулся он, когда розовощекая девушка приблизилась и на миг позабыла о работе.
  -Это только два галиона пришли! - пожаловалась белокурая официантка, краснея еще больше, - Говорят, скоро причалит торговый линкор! Вот тогда здесь будет жарко!
  -Линкор, говоришь?! И как скоро?.. - он переглянулся с Верити - 'Этого еще не хватало...'
  -К обеду! Надеюсь, задержится, как всегда, с разгрузкой, - она схватилась за щеки.
  -Ну, тогда мы еще успеем спокойно позавтракать! - облегченно вздохнул араб, подмигивая ей, - Еще остались цыплята?
  -Да, Господин! - радостно кивнула она, неизвестно чему радуясь.
  -Неси побольше, красавица! - махнул Иль-раж, едва не заехав по уху рыбаку за соседним столом.
  Девушка скрылась на кухне. Верити проводила ее недобрым взглядом.
  -Ну-ну... - с шутливым упреком маг склонился к ней, - Ты же не будешь убивать ее за то, что я ей нравлюсь, правда?
  Рити раздраженно фыркнула в ответ, выставляя перед собой локти.
  -Что это было?.. - напряженно хмурилась она, - Ты сказал 'этого не хватало'... Или мне показалось?
  -Не показалось, милая. Я об этом подумал... - шепнул араб и обхватил ее за плечи в радостном порыве.
  -Ты смеешься надо мной?! - испугалась Верити, но встретилась с ним взглядом, и маг беззвучно ответил: 'Ведь ты сама просила об этой силе!'
  Девушка опустилась на стол, обхватывая голову руками, и лежала так до тех пор, пока не принесли горячих жареных цыплят. Еда ненадолго отвлекла ее.
  -Ты не довольна моим подарком? - облизывая пальцы, спросил араб и потянулся за следующей порцией.
  -Я теперь могу читать все, что ты обо мне думаешь?.. - огрызнулась Рити.
  -Ну, во-первых, не только я... И ничего ты пока не читала. Ты слушала то, что я тебе передал. Нужно научиться управлять своими способностями. Считай, что у тебя есть талант к музыке. Но ты пока совсем не умеешь играть! - развеселился Иль-раж, хватая со стола кружку с медом.
  Девушка доела третью порцию и отодвинула тарелку, мрачно оглядывая людей.
  -То есть, если я загляну в глаза любому из них... я ничего пока не увижу?
  -Вряд ли увидишь и точно не услышишь, но почувствуешь. Оттенки чувств, эмоции, настроение, владеющее их разумом в этот миг.
  -И даже у вампиров?..
  -С ними отдельный разговор, - араб склонился к ней, чтобы говорить тише, - Пока никто из них не знает о твоем секрете, ты сможешь узнать, что у них на уме. С людьми они не привыкли осторожничать. Не будут прятать взгляд и блокировать поток информации. Наоборот! - он повернул ее к себе, коснувшись подбородка, - Задумав какую-нибудь пакость, мы очень любим смотреть в глаза людям, заодно вскрывая их внутреннее состояние. Все хищники обожают играть со слабыми...
  -То есть... я увижу или почувствую, что испытывают даже старшие вампиры?..
  -Особенно старшие, Рити... - кивнул Иль-раж, - Но только пока они не знают о том, что ты можешь их раскрыть. Помни и старайся не подать вида и не экранировать вампиру его же мысли.
  -Поняла, - почти шепотом отозвалась Веритас, вертя в руках деревянную кружку.
  -Кажется, нам пора... - араб поднялся из-за стола, поглядывая на выход. В дверях еще никого не было, но Рити поняла, что он чувствует или слышит что-то.
  
  По широкой, неровной улице, мимо цветочных лавок, они шли прогулочным шагом, чтобы не создавать ощущение суеты, как два туриста, как молодая пара, прибывшая в Сателитус на утреннем Галионе. Девушка глазела по сторонам, восхищаясь местными сортами роз, ядовитых неприродных оттенков. Маг держал ее за руку и обдумывал план пересечения границы.
  -Иль-раж... - Рити обернулась к нему, когда цветы по дороге закончились.
  -М?.. - приподнял брови араб.
  -Когда ты... опять станешь... Бафометом? Ты говорил... только сутки, да?
  -Не грусти, моя хорошая, - посмеялся он на ее трагичный тон, - Одна ночь с Грэгори, и ты совсем позабудешь мое имя.
  Девушка отвернулась.
  -И это было бы неплохо... - задумчиво вздохнул он, - Тем более что ты его по-прежнему любишь больше жизни. А если серьезно, нам неплохо бы поторопиться, поэтому в образ я вернусь скорее, чем ты думаешь, но ты должна успеть ко дворцу Торе до вечерней службы, до шести. Справишься?..
  Верити пожала плечами.
  -Тогда слушай внимательно. Мы выходим из главных ворот. Дальше государственная дорога прямиком до границы с Эксплетусом - южный торговый путь. Сама понимаешь, имперских патрулей там несказанно много. Твой билет на ту сторону - подарок для принцессы, знак внимания от князя Торвуса...
  -Знаю я его 'знаки внимания'... - стиснула зубы Рити.
  -Принцесса от него тоже не в восторге, я полагаю... - он провел теплой ладонью по ее спине, прогоняя дурные воспоминания, - Это легенда для имперцев. На границе и при дворе. Ей самой ты передашь его лично от моего имени.
  Девушка вскинула на него глаза. Араб уверенно кивнул ей, чтобы Рити не начала переспрашивать.
  -Ты уверен, что меня допустят прямо во дворец?..
  -Нет. В сам дворец тебе лучше и не соваться. Наша милая принцесса после вечерней службы любит отдыхать в западном саду. Он у подножья пирамиды.
  -Какой пирамиды? - нахмурилась она.
  -Ты поймешь... - снисходительно улыбнулся он, - Никому не груби, но понапористее, Рити. Стража попытается тебя развернуть, но придай своему визиту политический окрас, и они сдадутся.
  -Предположим, я передам подарок. Что дальше?
  -Свиток... - он протянул руку, но Рити колебалась, - Мне можно. Покажи.
  Она вытащила из сапога письмо Грэга и неуверенно протянула арабу.
  -Как я и думал... - широко улыбнулся Иль-раж, хитровато щурясь, когда пробежал глазами строчку эзотерических закорючек, - Спрячь получше... Передашь его Цецилии вместе с подарком, но только так... чтобы девчонка нашла его не сразу. Например... сунь его на дно цветочной корзины.
  -Но... Грэг сказал передать это Умбре в руки... - засомневалась она.
  -Кроме мальчишки его не прочтет никто в этом замке. Поверь мне, так оно попадет куда нужно.
  -И... как мы узнаем, что оно попало к нему, и что он его прочел?.. - вконец растерялась Рити.
  -А вот тут Грэг не все тебе сказал... - вздохнул араб, останавливая девушку посреди улицы. Вокруг были люди, но все спешили. Никто не успел бы расслышать и слова из их разговора. Верити мрачно глядела в глаза Иль-ражу, злясь на них обоих.
  -Я знала, что этим кончится... - буркнула она.
  -Ты слишком драматизируешь, милая, - невинно улыбнулся он, - Его никто не собирается убивать. Он очень нужен нам живой...
  -Вам?.. - прищурилась Верити, - А можно поподробнее?..
  -Нет, - все так же невозмутимо улыбался маг, - Итак, мы с тобой будем ждать его в одном месте, оговоренном в этом письме. Вот тебе и проверка... - развел он руками.
  -Что потом?.. - она отвернулась, без интереса провожая взглядом двух женщин в дорогих платьях.
  -Домой! - пожал плечами араб.
  -Черт с вами... - Рити зашагала вперед, хмурясь.
  -Всегда... - отозвался Иль-раж вдохновлено.
  
  
  Вручив Верити большую корзину с самыми потрясающими цветами, маг оставил ее, скрылся меж домов, в укромное место. Через несколько минут к девушке вышел ее верный конь. Рити нервно выдохнула. Даже зная, что произойдет, она до сих пор едва не лишалась рассудка при таких фокусах. Через главные ворота они покинули шумный Сателитус. Дорога была широкой и ровной. Каждый день по ней в столицу ходили торговые караваны. Сегодня уже прошел утренний. Следующий неспешно нагонял Верити. Навстречу пронесся отряд конных Имперцев. Девушка приближалась к границе. Слова мага сильно разочаровали ее. Грэг не так часто врал. Он крайне не любил это занятие. Верити он врал еще реже. Чаще просто недоговаривал, как сейчас. Но, если уж ему пришлось пойти на такое, значит дело меняло не только условия, но и результат этой встречи. Дорога извилисто прошла через лес. Впереди, прямо посреди поля, стояли всего четверо солдат. Рити не сразу поверила, что это - и есть граница. Купол, покрывающий Эксплетус, был не виден глазу, и потому выглядело это все довольно глупо. Спинами друг к другу стояли две пары. Девушка спешилась и вежливо поклонилась.
  -С какой целью прибываете в столицу? - сдержано и ровно произнес стражник-маг.
  -Господин князь... шлет подарок принцессе, - с улыбкой отвечала Рити уверенно, приподнимая корзину, полную роз, лилий и разных мелких пестрых кустиков-цветов.
  Двое кивнули ей в знак одобрения, и Верити вместе с Бафометом прошла между ними. 'Видишь... Ничего страшного!' - послышалось у нее в голове, едва они отъехали подальше.
  -Это ты сказал?.. - приглушенно взвизгнула Рити.
  'Мы теперь можем так общаться... Правда здорово?..' - послышалось в ответ голосом араба.
  -Здорово, - согласилась она, - Правда чудно... - пожимая плечами, девушка усмехнулась, - Зато тебе не придется больше фырчать и кивать головой... - она погрустнела почти в тот же миг, - Ты теперь еще на месяц такой?..
  'Еще немного сегодня... Еще увидишь меня, Рити' - успокоил он.
  За холмами показалась каменная стена, не меньше десяти метров в высоту, белого камня. Дозорные башни, квадратные орудийные, зубчатая кайма. Редкие шпили и купола виднелись из-за стен. Но выше всех были башни пирамиды-дворца. Верити поняла, о чем говорил ей араб, когда они въехали в огромные ворота Эксплетуса. Даже отсюда, с окраины, была видна одна из трех граней высокой треугольной конструкции, высотой с двадцатиэтажный дом. Камни этой стены искрились в лучах полуденного солнца, меняясь от изумрудного до золотого.
  Девушка даже не прикасалась к кордео. Маг вез ее сам, отлично зная город. Широкие ровные улицы, геометрически правильные дома, чистота и уверенность людей. Горожане здесь соответствовали облику столицы. Их сытые лица и невозмутимость на них. Часто можно было встретить белые одежды, дорогие украшения. Верити удивило, что даже дети здесь не бегали, а чинно вышагивали подле родителей. И на них строгие платья, чопорные высокие воротнички, манжеты. 'Какая скука!' - с сочувствием поморщилась Рити.
  Вдоль набережной девушка решила пройтись пешком. Она вела рукой по мраморной перилле до моста, где путь ее ладони преградил каменный лев. Вода здесь бежала неспешно. Изредка проплывали прогулочные лодочки с молодыми парами. Слева от набережной была главная площадь, где недавно шумел военный парад. Конь потянул Рити к ней. По правую сторону от площади красным кирпичом по стойке смирно стоял Имперский штаб, за ним многоэтажные офицерские казармы. Верити и маг прошли через всю площадь и оказались на финишной прямой - на дороге к дворцу. В конце пути их ждало подножье огромной лестницы бело-голубого мрамора. По сторонам от нее, на склонах белели сады отцветающей сливы. Лестница вела к самой вершине пирамиды, на каждом уровне оканчиваясь площадкой, входом и двумя новыми лестницами по сторонам от него. Так дольше десяти уровней. Хотя Рити отсюда не было видно вершины, и ей оставалось лишь догадываться, сколько уровней в этом 'улье' на самом деле. Конь свернул от лестницы влево, и девушка вслед за ним. Сквозь сливовый сад, они вышли на зеленую лужайку, пестрящую цветниками и колумбариями. Впереди, в тени древнего каштана, на небольшом возвышении стояла открытая беседка. В ней спиной сюда сидела тонкая фигура в воздушном платье. Ткань струилась по ее телу, лоскутами обрываясь у подола. Но только Рити сделала шаг, как из воздуха со стороны стены выплыли трое имперцев. Девушка замерла на месте, как они и потребовали, а легкая фигурка в беседке испуганно поднялась и обернулась сюда. Ее белые волосы пролетели по воздуху, упали на плечи... Верити, глядя на необычную девушку, даже забыла на миг о стражниках.
  -Что вам угодно?! - теряя терпение, повторил один из них.
  -Мне велено передать принцессе подарок, в знак признательности от господина Торвуса! - выпрямилась Рити, устремляя взгляд в даль.
  Цецилия услышала имя, разочарованно опустила глаза и жестом отказала в приеме.
  -Принцесса не желает подарков, - строго прокомментировал стражник, указывая Верити на выход.
  'Скажи ей, что эти цветы особой, восточной красоты' - передал Иль-раж.
  -Моя госпожа, эти цветы обладают особой... восточной красотой! - выделила голосом Рити, когда ее уже под руку ухватил один из имперцев.
  Принцесса вскинула глаза, встретилась с девушкой взглядом и подняла ладонь.
  -Подождите! - она вгляделась, стараясь уловить мысли.
  'Ну, давай же, соображай! - думала Рити, не отводя глаз, - Это от него подарок! От араба!'
  -Пропустите девушку... - теряя голос от волнения, приказала принцесса.
  Верити отпустили, но конь остался ждать ее, не ступая на лужайку. Рити подошла, неся перед собой громоздкую корзину, поднялась в беседку и с поклоном поставила цветы перед Цецилией. Принцесса почти не взглянула на них. Она испуганно водила глазами по саду в поисках укромного места.
  -Уйдите! - приказала она стражникам, но те только исчезли из виду, - Совсем уйдите! - разозлилась Цецилия, - Эта девушка смертная. Не надо за меня беспокоиться.
  Судя по тому, что принцесса, наконец, вздохнула свободно, стражники-маги послушались ее и удалились. Рити с интересом разглядывала ее, особенно ее фиолетовые глаза. В сочетании со снежными волосами до бедер и нежно-сиреневой дымкой полупрозрачного платья, они были потрясающе красивы.
  -От кого эти цветы?.. - уточнила она, опускаясь на скамейку.
  -Он назвал себя... Иль-раж, - не томя ее, ответила Рити.
  -Сядь, - повела рукой по воздуху Цецилия, - Откуда ты... знаешь его?..
  -Я... ничего о нем не знаю, госпожа! - девушка не стала садиться.
  -Где он сейчас?! - принцесса подняла на нее свои волшебные глаза, они были полны слез.
  Верити позабыла о ревности, но не могла раскрывать чужие тайны. Ей стало жаль молоденькую Цецилию, но единственное, что она могла сказать, она уже сказала.
  -Мне пора... Прости! Я ничего о нем не знаю! - Верити не касаясь ступенек, спрыгнула на траву и, добежав до коня, прыгнула в седло. Бафомет понес ее прочь из императорских владений.
  Цецилия не стала звать стражу, не пыталась преследовать девушку. Она не была уверена, что и в самом деле хочет знать о нем что-то. Опустившись на колени перед цветами, она запустила руки в шипастые розы. Между ними, на самом дне, она нашла колье, то самое, что связало их вместе. Там же, на дне корзины, Цецилия обнаружила маленький свиток, но прочесть не смогла. Этот давно забытый язык магов хаоса не был официально допущен в программу образования Зордании и использовался лишь чернокнижниками и иногда их последователями. Цецилия не долго сомневалась, кому доверить перевод письма. Никто, кроме пажа не знал до сих пор о ее тайне, и никто кроме начитанного мальчишки-вампира не мог перевести запрещенный диалект. Принцесса не нашла пажа в библиотеке, но дождалась его там, не в силах видеть сейчас кого-либо. Наедине с собой, она несколько раз спросила себя, что же мог написать ей араб, и чего бы хотела она сама. Цецилия прекрасно понимала, что отец не позволит ему даже приблизиться к ней, не то что стать отцом их ребенка. Сальватор скорее нашел бы ей знатного мужа, согласного усыновить бастарда.
  -Ми Леди? Добрый вечер. Вы чем-то снова обеспокоены?.. - голос пажа напугал ее. Принцесса тревожно подняла глаза на мальчика.
  -Да... - она протянула ему свиток без лишней болтовни.
  Паж развернул письмо и несколько минут глядел в него неотрывно. Цецилия наблюдала, как меняется его лицо.
  -Это глупость на варварском... - смятенно произнес он, - Откуда это у Вас? - он наконец оторвал взгляд от бумаги.
  -Несколько часов назад ко мне в саду подошла девушка... - подавленно начала рассказывать Цецилия, глядя в сторону.
  
  -Она сама сказала, что это от него?.. - с сомнением спросил паж, выслушав ее.
  -Она назвала его имя. И потом... это колье...
  -Да. Без сомнений...
  -Так что за бессмыслица? Что там написано?.. - нетерпеливо всплеснула руками принцесса.
  -Возможно, загадка. Потому и звучит, как глупость, - задумчиво отвечал мальчик, снова утыкаясь взглядом в желтый листок, - Сегодня... старый учитель... или господин станет... нет, будет! Будет для тебя.
  -Старый господин?.. - поморщила лоб Цецилия.
  -Или... - он не глядя опустился в кресло за своим столом, - Беда в том, что почти все эти слова имеют множество значений. Итак... какие могут быть варианты?.. Время так или иначе - будущее. Значит 'сегодня' и 'будет' я перевел точно. 'Старый' тоже не оставляет сомнений. Ну, разве что превосходная степень 'древний' может быть.
  Цецилия поднялась и медленно подошла, слушая рассуждения вампира.
  -Нет, это точно бессмыслица. Последнее слово... я забыл о нем вначале.
  -Что за слово? - взволновалась принцесса.
  -'Мальчик', - паж уставился на нее и глупо глядел с полминуты, но вдруг поменялся в лице и снова вернулся к строчке.
  -Что? Что ты подумал?.. - не находила себе места Цецилия, глядя на его умственные муки.
  -Это письмо... - он печально и немного отстраненно взглянул ей в глаза, - Оно адресовано не Вам, моя госпожа... - уверенно покачал головой мальчик.
  -Но кому тогда?! - нахмурилась она.
  -Мне... - он бросил листок на стол перед собой и, не глядя в него, произнес свой заключительный вариант, - 'Старый мастер' Может оказаться 'старой мастерской'. Тогда все встает на свои места. Я тот, кто расследует для вас его преступления.
  -То есть... 'Сегодня в старой мастерской он будет тебя ждать'?.. - почти шепотом озвучила Цецилия, не сводя с него тревожного взгляда.
  Паж кивнул, но не поднимал на нее глаза. Он не мог сказать ей всего. Пришлось солгать.
  -Но... зачем?
  -Не волнуйтесь за меня, ми леди... Это необходимо. И никто кроме меня этого не сделает... - он схватил ее руку, быстро поцеловал и выскочил из библиотеки пулей. Сбегая вниз по лестнице, он старался бежать быстрее не только потому, что принцесса могла его остановить. Он размазывал по щекам горячие слезы, предательски проступившие на глазах. Он не мог поверить в то, о чем подумал, расшифровав это проклятое письмо. Но, предположив на миг, что он прав, Умбра осознал, кто коснулся его маленькой Цецилии, кто по злой воле судьбы так жестоко пошутил над ним. Если бы он оказался прав, под угрозой оказалась бы не только вся империя, но и жизнь принцессы...
  
  Верити ждала в заброшенной мастерской, как сказал маг. У нее появлялось все больше сомнений, но Иль-раж не давал комментариев, не отвечал на ее вопросы. Оставалось ждать финала, то есть появления собственно Умбры. Маг велел Верити ждать внутри. Сам еще не перекинулся и стоял на улице. Рити едва не уснула, наблюдая за танцем теней на столе от пламени маленького огрызка свечи. Девушка чувствовала себя более чем неуютно в этом городе, кишащем имперцами. Она то и дело прислушивалась к ночным улицам, цокоту патрулей по мостовой. Слушала, не свернут ли они в этот проулок. Но пока все было тихо, гнетуще тихо... 'Интересно, он сам еще не уснул?.. Или перекинулся и ушел куда-нибудь?..' - подумала Рити и решила проверить, на месте ли араб. Но, едва она открыла дверь, какой-то невысокий парень едва не сшиб ее с ног. Верити отскочила на шаг и в свете свечи разглядела до боли знакомое и почти родное лицо.
  -Умбра! Как ты изменился! - радостно взвизгнула она, имея в виду, разумеется, не возраст, а внешнюю опрятность, строгую форму имперских войск и длинные каштановые волосы мальчика, собранные в косичку на спине. Вампир, казалось, сдерживает такой же радостный порыв, но чувства, обуревавшие им в данный момент, пересилили ностальгию.
  -И ты... - только и выпалил он, не спеша входить в полумрак мастерской, - Не хочу знать, что ты тут делаешь, Веритас... - не по-детски язвительно начал он, - Но ты даже не понимаешь, во что ввязалась... - мальчик покачал головой, потом оглядел улицу, - Где он?
  Верити подалась было вперед, не веря, что араб все-таки бросил ее, но маг выплыл из воздуха черной дымкой и резко, не как все маги, мгновенно проявился за спиной Умбры.
  -Ну, здравствуй... мой мальчик... - сложив руки на груди, негромко сказал он.
  Вампиреныша передернуло, словно ток прошел по всему телу. Он обернулся и долго вглядывался в смуглое лицо араба, не в силах выпалить ни слова.
  -Ты немногословен... - хмыкнул Иль-раж, - Я понимаю, ты потрясен... Признаться, и я немного. Думал, ты просто талантливый самозванец...
  -Я знал, что тебя... не сожгли... - задыхаясь и потея от напряжения, забормотал мальчик, - Догадывался... Казнь так скудно описана. Для такого события слишком мало подробностей.
  -Казнь?.. Хм... Она действительно была, мой мальчик. Но ты искал, где нужно. Бедняги сожгли... совсем другого парня, - развеселился араб, - И подробности не вписали в эпилог моего труда, потому... именно потому, что по ним легко было узнать подвох.
  -Ты сам дописал книгу... - кивнул Умбра, - Я... почувствовал это...
  -А мне не врали. Ты и вправду хорош, - улыбнулся маг, - Достойный потомок...
  -Я никогда не буду продолжать твою линию, Нэк! - стиснул зубы Умбра, становясь для атаки, - Ты должен вернуться в ад, мерзкий ублюдок! - вампир совершил молниеносный выпад, в руке блеснул кинжал, но Иль-раж остановил его, лишь выставив перед ним открытую ладонь. Умбра застыл в броске. Араб неторопливо выглянул на Верити и кивнул ей в сторону. Оцепенев, та не сразу сообразила и отскочила уже в последний миг, когда мальчик пролетел мимо нее в распахнутую дверь и врезался в стену, сметая и ломая своей спиной стеллажи. Иль-раж прошел вперед, встал в дверном проеме и мелодично смеялся, опираясь плечом о косяк.
  -А я то думал, ты мечтал о встрече с папочкой...
  -Мечтал! - прорычал вампир, поднимаясь из-под обломков, - Чтобы сжечь тебя собственными руками...
  Верити отступила в темноту, закрывая рот ладонями. Ей хотелось бежать прочь отсюда, бежать, пока хватит сил, но в ногах сил уже не было от ужаса. Она просто глядела на араба и Умбру, слушала их разговор и боялась предполагать, чем закончится эта встреча.
  -Откуда такая злость, мой мальчик?.. - невозмутимо продолжал маг, запирая дверь.
  -Я никогда не буду твоим. Я слишком много знаю о тебе, достаточно много, чтобы не зазнаться... Мне не нужна эта сила, не нужна власть, как тебе... Я скорее умру, чем встану под тебя! - Умбра по краю прошел ближе к девушке.
  -А мы теперь... на одной стороне, - пожал плечами араб.
  -На стороне ОСС? Он?! - мальчик-вампир ткнул пальцем в сторону мага, поворачиваясь к Рити, и та неуверенно кивнула, отнимая руки от лица, но так ничего и не сказала.
  -Значит... я больше не с вами... - понизил голос Умбра, опуская глаза.
  -Даже так?.. - хмыкнул маг, - Что ж, это личное?..
  -Ты сделал достаточно зла в этом мире, Нэк. Но Цецилию я не прощу тебе никогда. Мне даже плевать на то, что ты сделал когда-то со мной... ведь я не просил тебя о бессмертии, подлая тварь! Но мне плевать сейчас. Я нашел себе место и в этом обличии, и с проклятой душой. Я делаю свое дело и буду делать его всегда! Очищать страну от таких, как ты... Но Цецилия... Я знал ее совсем ребенком, я видел, как она росла!!! Зачем?!.. Зачем... ты это сделал? Неужели лишь ради забавы...
  -Мммм... - протянул Иль-раж сладострастно, - Маленький паж влюблен! Так что же я такого сделал с твоей ненаглядной принцессой?.. Трахнул? Ах да... Но ей безумно понравилось. Хотя малышка была уже с мужчиной... - араб с улыбкой вздохнул, - Со своим папочкой! - расхохотался он.
  Умбра совершил новый выпад и был снова заморожен магом. На этот раз Иль-раж отбросил его ударом в грудь сапогом, не прибегая к пафосной магии ветра. Мальчик влетел в стол, опрокинул его, и потухла свеча. Рити всхлипнула.
  -Детка, ты можешь подождать снаружи, если тебе страшно... - шепнул маг, но Верити осталась на месте. Она лишь села на пол, вжимаясь в самый угол мастерской.
  -Я не вру для красного словца. Это правда, Умбра. Как бы ты не пыхтел, это и есть истина. Твои хваленые праведники, истребляющие таких, как я...
  -И чего же ты хочешь? - после долгой паузы фыркнул мальчик, - Возродить школу? Урвать власть? Поставить на колени всех, кроме ЭЗО?..
  -Хороший план. Но он морально устарел... Ты узнаешь обо всем, в свое время...
  -Зачем я тебе?.. Великий Нэкадеус нуждается в помощи птенца? Что за...
  -Ты талантлив, мой мальчик... Я верю Грэгорио, а он говорит, ты неплохо оборачиваешь к себе чужие печати. И... если на то пошло... ты последний в этой линии крови. Обращать нового, более послушного птенца?.. Я не люблю ждать. Я итак ждал достаточно много.
  -В метре от меня есть отличный материал, - с презрением отозвался вампир.
  -Я обойдусь без твоих советов, - отрезал араб и, судя по голосу, приблизился, - У тебя будет еще немного времени, чтобы подумать, но уже не здесь.
  -Я никогда не брошу Цецилию. Я не пойду с тобой и не соглашусь даже под пытками! - взбеленился Умбра, но в комнате вдруг стало ослепительно светло. Это светилась небольшая красноватая сфера в руках мага. Араб произнес несколько слов на варварском, и тело вампира стало терять форму. Он обратился в поток световых частиц, в собственную голограмму, и за несколько секунд его втянуло внутрь шара. Сфера чуть помутнела, из красной превратилась в золотистую, а затем потухла, и снова стало темно. Рити не шевелилась. В наступившей тишине она слышала частые удары собственного сердца.
  -Пора в обратный путь, Верити... - послышался совсем рядом голос Иль-ража, и девушка подскочила на месте.
  Араб распахнул дверь, и в мастерскую ворвались лунный свет и легкое зарево уличных огней.
  -Идем! - чуть раздраженно повторил он.
  Девушка поднялась на ноги и, придерживаясь за полки на стене, прошла к выходу. Маг зашагал в сторону улицы. Рити сделала несколько неуверенных шагов и остановилась, глядя ему в спину.
  -Ну, и чего ты ждешь здесь?! Что с тобой? - маг вернулся, но едва приблизился, Верити метнулась назад.
  -Что ты... сделал с Умброй?.. - хмурилась она.
  Араб достал из кармана агатовый шарик и повертел в пальцах.
  -Взял то, что принадлежит мне. Он попутешествует с нами, и в Нодегарме вернет свой облик... - развел руками он, - Его никто не убьет. Если только он сам себя... Что-то еще? Мы должны торопиться, Рити.
  -Ты... - девушка виновато оглядела небо, словно оно не потерпит его имени вслух, - Ты действительно... Нэкадеус?..
  Маг раздраженно выдохнул, сделал еще шаг к ней и чуть склонил голову набок.
  -А что ты знаешь о нем? Что ты можешь знать такого, чтобы дрожать так, как ты сейчас дрожишь?..
  -Я знаю только из рассказов праведных, - призналась Рити, - Но, думаю, они ни спроста считают тебя сатаной. Не потому ведь, что им нравится придумывать страшные сказки... Так ты... не сатана?.. - ее глаза блестели, голос подрагивал, но араб как прежде невозмутимо улыбался, шутливо строя невинные глазки.
  -Он... 'мой хороший друг'... - расплылся в самодовольной улыбке араб, обличая клыки, - Идем, солнышко. Грэг уже начал волноваться...
  
  Передав девушке сферу на хранение, маг перекинулся, едва они вышли в поле. Он не мутировал, как оборотни. Он обратился в черный дым, дым в облако мглы, облако соткало силуэт фризского коня. Рити на автомате взобралась ему на спину. Ей было физически больно, едва она начинала думать обо всем, что произошло, и потому девушка отключила сознание. 'Прижмись поближе и сведи руки у меня на груди' - передал ей Нэкадеус. Не задумываясь о смысле, Верити последовала его указаниям, легла, как прежде, обхватив коня за шею, закрыла глаза и надеялась уснуть так, но картинка вокруг менялась и плыла. Маг вместе с всадницей переместился сразу в ущелье, вероятно, не желая терять времени. Рити совсем перехотелось спать. Она села ровно, широко распахнула глаза и вглядывалась в ночные скалы, в дорогу впереди, на склоны, где раньше были костры. Но здесь оказалось так тихо и пустынно, что подземное течение гулом доносилось до нее. Конь двинулся вперед.
  -Но... как же Имперцы?.. - шепнула она.
  'Мы, кажется, многое пропустили... Их больше нет здесь' - отвечал араб в ее голове.
  Девушке не пришлось долго мучить себя догадками. На месте блок-поста никого не было, а вот на площадке перед горным замком-пещерой всадницу встретили темные. Здесь были волки и несколько молодых вампиров. Остальные, вероятно, уже разместились к каменных комнатах древней крепости. Грэг выскочил на крыльцо и сбежал по ступеням, навстречу Рити. Сняв ее с коня, он не говоря ни слова, обхватил ее бледное, уставшее лицо и целовал, хмурясь, сжимая губы Верити, будто боялся больше не встретить свою смертную девочку. Это привлекло неподдельный интерес темных, ведь сентиментальности Грэгори никто из них никогда еще не наблюдал. Но вампиру было плевать на них сейчас. Едва оторвавшись от Рити, он заглянул в ее глаза. В его взгляде была не только любовь. Там была тоска, тревога, глубокое сочувствие... Девушка замерла, вглядываясь в темно-карие радужки. Ей стало не по себе. Эмоциональные оттенки его мыслей имели траурный характер. Затылок похолодел, и Рити вмиг забыла обо всем, что ей довелось увидеть и пережить.
  -Что?.. Что случилось?.. - теряя голос, прошептала она.
  -ОСС... Праведные. С ними все кончено, Рити... - устремляя взгляд на дорогу, отвечал Грэг.
  -Что?.. Как? Я не понимаю... Я не верю! Как это могло случиться?! - сорвалась на крик Верити, но чем громче кричала, тем сильнее задыхалась от слез, - Это вы сделали?! Это Тьма?! Что ты молчишь?..
  Эгрэджио оглядел наблюдающих за ними темных и покачал головой, возвращая взгляд к девушке.
  -Нет.
  -Это не все?.. - прищурилась она, вглядываясь в него, - Ты еще что-то не говоришь?..
  -Тебе надо успокоиться, Рити. Выслушай все по порядку, ладно?.. - он обнял ее, и Верити уткнулась в плечо, затихая, - Среди них был предатель. Кто-то, действующий в интересах императора. Когда часть из них ушла на захват Кристэнс, в город вошли войска. Это случилось под утро и... когда волки запросили о помощи, я не мог существенно помочь. Лишь три стаи. Иначе Тьма не отразила бы нападение на лагерь. Все у этих ребят было продумано и слажено. Наступление прошло одновременно по всем фронтам...
  -Почему днем?.. Почему не вернулись те, что были в Кристэнс?! - злилась Рити.
  -Потому, что в монастыре их загнали в западню, Верити... Они и сейчас там. Алиас, твой учитель и несколько сильнейших из окружения князя. Это купол, такой же купол, что установил Торе над столицей...
  -Значит... вы спаслись, отбив это ущелье?.. Только Тьма?.. Но, почему они еще там? Чего ждет эта гнида?
  -Ходит слух, что Торе задумал показательный процесс. Прямо в Эксплетусе...
  Девушка подняла на него глаза и отстранилась, глядя исподлобья, недоверчиво.
  -Тебе ведь ни грамма их не жаль. Тебе плевать. Что ты пытаешься показать мне? Сочувствие?..
  -Тьма из-за этой передряги потеряла немало, Рити! Одной из трех команд, что сгинули в городе, была твоя стая. Но, ты права. Святых мне ничуть не жаль. Во всем, что случилось, лишь их вина. Это в их рядах прочно засела имперская гнида. Надеюсь, ты скоро поймешь, кого я имею в виду! - тоже сорвался на крик вампир.
  -Погоди... - она пропустила мимо ушей последние его слова, потому что в мозг впились первые, - То есть, Берт...
  -Стая Снида, Верити... Вся стая, - вздохнул он.
  Девушка прижалась к нему, жмурясь от боли в глазах.
  -Нет... Только не снова... Ну почему?.. Почему я была так далеко?..
  -Была бы ты там, мы хоронили бы теперь и тебя... - раздраженно прорычал вампир, сжимая ее плечи, - Имперских волков в городе было столько, что, будь там все наши стаи, их смели бы к чертям.
  -Но почему? Почему Берт?! - хныкала Рити, ударяя кулаком в его грудь.
  -Кем он был для тебя?.. - покосился Грэг, глядя на ее страдание.
  -Братом... Потерянным в прошлой жизни... Он был мне братом... - горячо выдохнула она, уткнувшись мокрым лицом в его куртку.
  -Идем. Надо успокоиться. Тебе тоже есть, что рассказать... - Грэг провел Верити в замок.
  Внутренний зал сводами стен, подобно вулкану сужался и уходил под облака. Сквозь жерло были видны сейчас звезды. Пещеры-коридоры извиваясь пронизывали весь горный хребет. Грэгори и девушка прошли в зал поменьше. Здесь потолок был ниже, не было окон. Лишь несколько алтарей вкруг, один посреди зала. Грэг снял куртку и, постелив ее на каменный постамент, усадил Рити.
  -Вы нашли его?..
  Девушка, хлюпая носом, вдохнула, но не стала ничего говорить о его лжи. Она протянула вампиру черную сферу. Эгрэджио повертел его в пальцах и мягко улыбнулся ей.
  -Злишься?..
  -Мне все равно сейчас... - отозвалась она, - Пусть вы даже задумали апокалипсис, мне не вернуть всех, кого я потеряла. И потом... я знаю, что ты скажешь. Ты не лгал, ты 'недоговаривал' мне правды... Ты просто считаешь, что я не доросла до нее. Слишком сентиментальна, слишком добра ко всем, слишком мала... - Рити замолчала, чувствуя его горячие ладони на плечах.
  -Ну, прости меня, кролик... Эти тайны не только мои. Я не мог раньше времени раскрыть тебе все карты. О том, что так случится с твоими друзьями, я никак не мог знать.
  -Их надо вытащить... - хрипло ответила Веритас, - Мы должны им помочь. Мы ведь тоже ОСС!
  -Давай... поговорим об этом позже, ладно?.. - хмурясь попросил Грэг, - Для того, чтобы дальше противостоять Торе, нам нужно существенное подкрепление. Нужно ждать теперь...
  -Чего ждать?! - вспыхнула она.
  Вампир отошел чуть в сторону и с силой бросил агатовый шар, в дребезги разбив его об пол. Осколки обернулись дымом, и вскоре начали принимать знакомые очертания. Умбра не удержался на ногах и сел на пол от неожиданности.
  -Как дела, приятель?! - весло встретил его Грэг, - Не сильно трясло в дороге?
  -Иди к черту! - прорычал мальчик, - Какого вам нужно?! Я же сказал, что не стану помогать больше ОСС! Я не хочу быть с ним на одной стороне!
  -Тише, тише... - усмехнулся Грэгори, - Ты лучше скажи мне, не Торе ли говорит в твоей башке?..
  -Спроси своего друга, что говорит во мне, и что в моем сердце жаждет его смерти... - буркнул Умбра, поднимаясь и оправляя жакет.
  -Вот ты мне и поможешь... спросить его об этом, - улыбнулся вампир, - Нэк! Мы уже заждались! - он обернулся к выходу, и через мгновение в зал вошел вороной, звонко чеканя копытами по каменным плитам. Верити затаила дыхание. Грэг подошел к мальчику и, не дожидаясь его добровольного согласия, взял за горло.
  -Повторяй за мной. Тогда, быть может, нам не придется приглашать твою маленькую подружку на вечеринку... - прохрипел он.
  И Умбра, повинуясь, вторил за ним заклинание. Зал наполнился гулким шумом, подобным тому, что оглушил Рити в прошлую ночь, во время обряда араба. Конь менялся. Образ Иль-ража уже был отчетлив, но еще замутнен пеленой. Араб сбросил амулет. Грэг подобрал его. Запястье извергло кинжал. Вампир подошел к девушке.
  -Клянусь, это последняя боль, причиненная тебе мной, Верити... - он протянул ладонь. Девушка оглядела мага и его птенца, встретилась с Грэгом глазами и без звука подала ему руку. Ритуальный кинжал волнами клинка пропорол борозду на ее ладони. Алый сок обагрил сталь с обеих граней, и Грэг сомкнул два амулета. Треугольный талисман араба оказался ножнами к таинственному артефакту Тьмы. Верити помнила до сих пор, что сама Тьма сочилась из запястья Грэга, покрывая куполом ее город. Помнила потому, что когда-то, соткав кокон, эта Тьма спасла ей жизнь. И теперь, наблюдая за волшебством двух амулетов, ей стало ясно многое. Ее спасение, ее сила, уродливые существа Грэга, порожденные той же магией... Все это питало корни из ножен, из силы Нэкадэуса, из его магии, из его книг.
  -Самое время для возвращения... - потянулся маг, словно ото сна, когда свет амулета угас, и рассеялась черная дымка. Араб поднялся, оправляя рубашку, глядя на Умбру.
  -С возвращением, Нэк! Рад видеть тебя... в привычном теле... - ухмыльнулся Грэг, - Мы вас оставим?.. - спросил он, кивая на мальчишку.
  -Да. Ненадолго... - согласился Иль-раж с улыбкой.
  Грэгори увел девушку из зала, назад по коридору, в пещерный холод и полутьму. Рити несколько раз обернулась, но не возражала покинуть это место. Ей не хотелось видеть рядом всех троих. Вампир остановил ее за поворотом одной из пещер, куда едва пробивался свет из главного зала.
  -Все теперь будет хорошо... - шепнул он, - Поверь мне.
  -Теперь?.. У вас есть план?
  -Есть. И сейчас самое подходящее время для его реализации. Только ты теперь, похоже, единственная... последняя здесь... из 'нового'... - с сочувствием вздохнул Грэг, запуская пальцы в ее светлые волосы.
  -Последняя?.. Ты думаешь?..
  -Я уверен. Праведные не могли взять с собой солдат. Те охраняли башни, как я помню...
  -Черт... Ну почему все так глупо?! Почему Имперцы никак не отстанут?! Им нужно убить всех в Нодегарме, чтобы Сальватор успокоился?..
  -Похоже на то... Только мы еще живы, Рити, - он улыбнулся ей, - Жива Тьма и ты...
  -Что я? Кто я против империи существ?.. Жалкое мясо... - опустила голову она.
  -Не говори так. Сила у тебя в крови, огонь мести у тебя в сердце. И против империи ты теперь... главное наше оружие. Учти, за тебя совсем скоро объявят награду!
  -За меня?! Зачем? Что ты говоришь?.. - хмурилась Рити.
  -Знаешь, чего здесь боятся больше смерти? Чего любой правитель в этом мире опасается, как вы в своем мире боялись ядерной войны?
  Девушка покачала головой, не понимая его.
  -Развития технологий. Разве ты не знаешь, почему все здесь так консервативно? Они боятся прогресса, боятся всего нового. В этом мире под запретом механизация. Представь, на что способна магия, если совместить ее с машинами твоего мира, Рити... - с вдохновением заговорил вампир, - В твоей смерти теперь заинтересован не только Торе. Великая Империя... вот она не должна узнать о тебе раньше времени... - вдруг задумался он.
  -Я не понимаю, Грэг... Технологии, машины... Но при чем тут я? Я ведь не изобретала их.
  -Пусть так... - махнул рукой вампир, - Ты жила среди них. Одного этого уже достаточно. С твоей помощью и, не без поддержки нашего общего друга... мы переделаем этот дурацкий мирок.
  Верити укрыла взгляд при упоминании о маге. Грэгори заметил ее смятение, но лишь улыбнулся.
  -Мой кролик?.. - приподнял брови он, - Похоже, конем он нравился тебе больше?..
  -Нет... Не в том... - Рити осторожно коснулась его плеча, но рука дрожала, - Я знаю, что ты не простишь, но я... должна сказать...
  Грэг пригладил ее волосы, привлекая к себе внимание, и Рити увидела, с каким умилением он наблюдает за ее муками совести.
  -Тебе было хорошо?.. - шепнул он.
  Девушка уставилась на него ошарашено.
  -Этот парень знает свое дело... Но я ведь обещал, что зла он тебе не причинит. Ведь не причинил?..
  Рити мотнула головой.
  -Но... Я не могла себя остановить. И его... не могла... - всхлипнула она, но вампир приложил палец к ее губам.
  -Я уже все понял... - успокаивающе шепнул он с улыбкой.
  -Но... ты не ревнуешь?.. - выдохнула Рити, сдвинув брови, силясь понять его настроение.
  -К нему?.. Нет, - уверенно покачал головой Грэгори. Он склонился, целуя девушку, чтобы прекратить наконец этот глупый разговор и ее угрызения совести. Когда он отстранился, Верити открыла глаза и заметила, как Нэкадэус прогулочным шагом идет к ним, любуясь издалека.
  -Грэг, я поражен и даже немного завидую! - начал араб с улыбкой, глядя на Рити, - Пока не забыл... Твоей на редкость верной протеже я кое-что подарил, не сдержался.
  Грэгори встретился с ним взглядом.
  -Мне не показалось?.. - хмурясь на беспечность и мальчишескую щедрость друга, хмыкнул вампир.
  -Верити сама выбрала эту способность... - виновато развел руками араб и переглянулся с девушкой, - Я не могу ему не сказать, - не менее виновато улыбнулся он.
  -Придется научить тебя этой игре, кролик... Я почти был уверен в том, что ты читаешь. Не смотря на то, что я лучше других знаю твою природу и должен быть убежден, что эта сила тебе недоступна.
  -Да уж... Скрывать ее следует получше, - кивнул Иль-раж, - А тебе, Грэг, придется теперь помнить о ней, когда в другой раз подумаешь об очередной мясистой волчице... - посмеялся маг, поддевая его.
  Араб снова встретился глазами с девушкой. 'Верность?.. Ты смеешься надо мной? Издеваешься, да?' - злилась она, но маг, то ли забавы ради, то ли окончательно исключая секреты между ней и Грэгом, озвучил свой ответ:
  -Да, Рити, верность... Я совсем не ошибся в подборе слов. И если в постель Урсулы он подложил тебя сам, а ко мне вовсе не ревнует... То молодой волк, безумно терпеливо, но настойчиво добивавшийся тебя, столько раз получил разворот, что я и вправду был поражен. И ты не только спасала его... Ты сознательно ставила стену. Ты и со мной думала лишь о Грэге... - он закончил, переглянувшись с вампиром, - Я много болтаю сегодня. Непривычно много. Оставлю вас, друзья мои. Вот такие мои подарки... - шутливо откланялся араб, и Грэгори проводил его сухим смешком.
  -Так значит... братом? - прищурился он, но едва Рити отвела глаза, он подхватил ее на руки, - Пойдем, покажу тебе замок!
  
  Глава 35
  Мир для Верити перевернулся уже не в первый раз. Сегодня Зордания снова стала для нее чужой. Снова уходили в никуда близкие и друзья. Только к смерти близких нельзя привыкнуть и нельзя сказать 'как обычно' или 'как всегда' и даже 'снова', потому что все эти слова не применимы к трагедии. Но такие перемены в жизни меняют и человека, пережившего их. Иногда сильно и бесповоротно. Рити менялась всю войну. В это тяжелое время прошло становление ее личности. Но лишь теперь формировалось ее сознание, ответственного за свои поступки, взрослого человека. 'Все это неправильно, страшно, несправедливо!' - думала она, когда только вошла в состав ОСС и приняла Тьму, как союзника. Их отношение к людям, к жизни, к чужой боли. Все это возмущало Верити до глубины души. Ей было больно за то, что приходится быть вместе с теми, кто все это время убивал, насиловал и истязал людей ее города. Женщин, детей, стариков... Безжалостно и грязно. Воракс. Все теперь говорили о нем. Но даже Рити знала, что не Воракс сделал темных кровожадными, и не он вычеркнул из их умов ценность человеческих душ. Девушка безусловно изменилась и сама. С таким соседством и с таким врагом, ей пришлось стать жестокой. Как говорил Морлок, 'Думай, как твой враг'. И она думала. Научилась стрелять в спину, резать горло, не боясь испачкаться. Не могла она привыкнуть лишь к смерти невинных. Совесть, страх, чувство несправедливости мешали ей это принять. И смерть каждого друга, каждого, кого она хоть немного знала, обозляла Рити все больше, сжимала ее кулаки. В венах закипала горькая мстительность, на лице все чаще появлялась жестокая улыбка. Рити раньше боялась себя в такие минуты. Она старалась не попадать на глаза соратникам, чтобы те не видели ее страстного желания во взгляде, желания убивать.
  Рити (утро в замке Эш) []
  На рассвете девушка стояла на узкой площадке балкона, высоко в скале. Она наблюдала, как выползает на работу солнце, как внизу заступают волки на свой пост, как летят кормиться городские птицы. Рити чувствовала, что за плечами сила. На стороне Тьмы оказались такие козыри, как Умбра, Грэг... и теперь еще тот, чье имя зорданцы не часто произносили вслух. Приличный вес возымели темные. И Верити вроде бы придавало это больше уверенности. Твердость, уверенность и жажду отстоять свое. Она была на нужной стороне, на той, что точно приведет к цели. Но что-то тянуло, мешало идти вперед, отягчало ноги. Учитель - он почти заменил ей отца. Без него теперь принимать решения, лишь своим умом. Его поддержку Рити раньше ощущала даже на расстоянии, но не теперь... Берт. Почти стал близким другом. С ним Верити было легко, было даже спокойно, было весело... Их стая хоть и была из Тьмы, приняла Рити со всей душой, опекала и поддерживала в бою и в жизни. 'Почему так недолго?.. Почему живы эти твари и Ридж?! Почему не они?!' - хмурилась Рити, чтобы не заплакать снова. Она дала себе обещание никогда больше не плакать так много. За вечно мокрые глаза Тьма не принимала ее всерьез. 'Тьма... Что я вообще знаю о них? Что знала, когда меня 'окрестили своей'?.. Бунтари, анархи? Такие, как Грэг. Все говорят, он бывший каторжник. Все они любят больше жизни свободу. Но ведь есть и те, кто понимает слово 'свобода' по-своему. Наемные убийцы, бандиты, насильники. Еще один лик Тьмы. Колоритные персонажи. На примере Риджа можно подумать, что они к идейным лидерам как дополнение, массовка, рабочая сила для достижения истинных целей Тьмы. Хотя, может, кто-то из них и осознает, за что дерется?..' - девушка вернулась в замок. Здесь была лишь пустая открытая комната. Через коридор, к каменной келье без окон, как в темном мешке, спал Грэгори. Рити заглянула, но не стала его будить. Она по памяти нашла лестницу и спустилась в главный зал. Здесь было сейчас светло, но в тени, под серыми необработанными сводами, гроздями спали мыши. Верити прошлась по залу, глядя наверх, в круг чистого неба. Вышла на крыльцо, но на площади были лишь малознакомые лица. Одно хорошо знакомое, но не желанное вовсе.
  -О! И ты тут... - ухмыльнулся Ридж, отрываясь от скучной беседы с приятелями.
  -М-да, и ты... - с презрением фыркнула Рити.
  -Как спалось?.. - дернул бровями волк, складывая руки на груди и подходя ближе.
  -Прекрасно... - театрально улыбнулась девушка.
  -С ним хорошо спится?.. - радостно оскалился Ридж, переглядываясь со своими прихвостнями, и те захихикали в ответ вожаку, - Как убитая спала?! - заржал он.
  Рити выждала, пока утихнет смех, оглядывая сонную площадь.
  -Да ты по ходу ревнуешь?.. В другой раз уступлю тебе, Ридж. Проверишь сам, каково там! - выпалила она, смеясь.
  Волки хмыкнули, но сам Ридж затих, глядя на нее. Он сдержал в себе эмоции, но не сводил с девушки прищуренных от солнца глаз. 'Повернись спиной... Ну, давай... Тут уже скучно... давай!' - Рити вздрогнула, но не резко опустила взгляд. Лишь чуть ниже, к его подбородку, который так и ходил в закрытой улыбке. То ли волк мысленно уже пережевывал ее плоть, то ли просто исходил слюной. Девушка мысленно сосчитала до трех, шагнула назад, за порог, развернулась и вошла в зал. Она не слышала его голоса в голове. Она просто подумала его мыслями, почувствовала, чего он хочет. Он мысленно повернул ее... Секунды не прошло, как за спиной возник Ридж, одним прыжком преодолев расстояние до нее, но Рити склонилась, запуская руку в голенище сапога. Ладонь, намеревавшаяся схватить ее за плечи, прошла над головой, но волк не растерялся и успел другой рукой подцепить за зад. Верити юлой повернулась на каблуках. Ридж вскрикнул от нежданной боли. Пережав подрезанное запястье, он глядел на девушку широкими глазами, беззвучно давя нервный смех.
  -Быстрая... с-сучка... - удивленно покачал головой волк.
  -Рану зализывай... кобель... - процедила Рити сквозь зубы, - В другой раз в горло воткну, - она вытерла нож о штаны и взглянула на Риджа.
  'Быстрая?.. Может, еще раз?' - хотел волк. Девушка боком отступила в сторону, не упуская его из виду, зашла за один из постаментов. 'Если придется - убью!' - стиснув зубы, решила она.
  -На что ты рассчитываешь?.. - хмурилась Верити, - Ты же знаешь, он спустит с тебя шкуру...
  -А я не испорчу его девочку, - фыркнул Ридж, - Так... потискаю. Чтоб знала свое место... - он расплылся в похотливой улыбке.
  -Позвольте полюбопытствовать! - голос араба обоих заставил обернуться, а Иль-раж вышел на середину зала, разминая плечи ото сна, бросил взгляд на Риджа, - Ты то свое место знаешь?..
  Волк выпрямился, разглядывая чужака. Он не знал его в лицо, но чувствовал силу и решил не связываться с темным магом, вышел из зала, еще раз оглянувшись на самом пороге, но так ничего и не ответил.
  -Доброе утро... - буркнула Верити, не глядя в сторону араба. Она по привычке запрыгнула на алтарь и, болтая ногами, зевнула.
  -Я зря вмешался?.. - усмехнулся маг на ее недовольный тон.
  -У меня такое ощущение, что вы все не меня, а его от меня спасаете... Грэг сказал, он нужен Тьме...
  -Конечно, нужен. Стая без вожака, опасная штука.
  -А я никому не нужна что ли?.. - фыркнула она.
  Иль-раж ласково улыбнулся ей, приблизился, оглядывая алтарь.
  -Удобно?
  -Что?.. - Рити испуганно перевела взгляд от него к постаменту, на котором сидит.
  Араб, глядя на нее, улыбался все загадочнее.
  -Да нет, я не против... Наши покровители только за, - посмеялся он, - Боюсь, тебе самой не понравится... если узнаешь, что обычно делают на алтаре...
  Верити спрыгнула мигом, обернулась и пригляделась к изрытой поверхности камня. Она была заметно темнее всего постамента, но цвет был неоднородным. Будто пятнами что-то въелось в твердь.
  -Кровь?.. - тихо отозвалась Рити.
  Иль-раж не ответил, подразумевая, что ответ очевиден. Девушка обхватила плечи руками и вышла на середину.
  -Что с Умброй? Где он сейчас?
  -В камере. Он ведь непослушный мальчик... - развел руками маг, - Ты за него переживаешь?..
  -Если... он согласится, ты снимешь купол над Кристэнс? - задумалась Верити.
  -Вот, как раз Умбра у нас по части печатей... Кристэнс? Что там?
  -Сальватор накрыл куполом...
  -Я знаю. Что там нужно тебе? - уточнил араб.
  -Я... понимаю, что Тьме нет никакого дела до бед Праведных, хоть они и в союзе. Но там... мой учитель, и я не успокоюсь, пока их не освободят.
  -Ну что ж... Ты сказала 'если'. Попробуй поговорить с мальчишкой... - согласился Иль-раж, пожимая плечами, - Пойдем.
  
  Пещерные ходы тянулись долго, то сужаясь, то расширяясь до небольших комнат. Верити держала перед собой факел. Иль-раж шел впереди и в освещении не нуждался. Мало того, что он прекрасно видел в темноте, маг знал все ходы наизусть. Рити волновалась перед встречей. Однажды ей уже довелось встречаться с заключенным другом. Умбра теперь, вероятнее всего, считал ее врагом, как и Эллао тогда. В тот раз ее душевный порыв закончился смертельным ранением в грудь ее собственным ножом. Девушка успокаивала себя тем, что учится на своих ошибках. 'Одна я не войду туда никогда, - думала она, - Хм... Эта тишина начинает действовать на нервы...'
  -Значит, это был твой замок?.. - нарушила молчание Верити.
  -Не совсем так... - отозвался араб, скрываясь за поворотом, - Все это принадлежало мне и моим братьям. Со времен... становления этого мира здесь жили маги.
  -Чернокнижники, - уточнила девушка.
  -Верно, - он дождался Рити и встретил ее утвердительной улыбкой, - Не трудно догадаться, по количеству алтарей в этом месте. Позже Эш стал пристанищем для моих учеников.
  -Та самая школа?
  -Та самая.
  Рити задумалась.
  -Эти твои... эзо-вампиры... Выходит, самые совершенные существа?.. Почему империя их истребила?
  -Потому и истребила, Верити! - посмеялся Иль-раж.
  -Ясно. Боялись, что они захватят мир... - грустно усмехнулась она, но маг обернулся на нее, и девушка перестала улыбаться, - Ты собирался это сделать?..
  -С виду я не очень серьезный парень, да?.. - снисходительно хмыкнул он, приобнимая Рити за плечи.
  У нее по спине пробежали мурашки от его прикосновения, но девушка не стала высвобождаться из объятий. Лишь чуть выше подняла факел, и рука араба соскользнула ближе к шее.
  -Дочка Сальватора... эта девчонка, - вспомнила Рити, - Ничего так. Просто картинка... - немного с завистью вздохнула она.
  -Цециль? Ты права. Картинка, - равнодушно фыркнул маг, щекоча теплыми пальцами ее шею, - Пустая папина кукла...
  -Она скучает по тебе, - тихо посочувствовала принцессе девушка, - Мне показалось, она даже больна. Такое чувство, что из-за тебя. Она ждет, что ты вернешься, Иль-раж.
  Верити обернулась, чтобы понять, почему он не отвечает, но увидела, как маг расплывается в самодовольной улыбке.
  -Ты хочешь, чтобы мы с ней еще встретились? - задумав что-то недоброе, спросил он.
  -Она этого, безусловно, хочет... - отдаляясь от чужих отношений, ответила Рити.
  
  Они вошли в коридор, вдоль которого тянулись решетки. Один лишь факел в конце, вдалеке на стене. Здесь не было даже крыс. Рити по стенке шла за магом, заглядывая в камеры, но все были пусты. Лишь цепи с потолков и на стенах этих каменных мешков-клеток три на три. Умбра был в конце. Сидел на полу, на скудном ворохе соломы. Подняв глаза на посетителей, он пошевелился, и эхом по коридору прошел звон его цепей. К ногам и рукам были прикованы толстые цепи, вкрученные в стены и пол. Но все эти оковы и решетка были лишь страховкой. Любой вампир при желании справился бы с ними. Верити подумала об этом и, приглядевшись внимательно, нашла главный элемент заключения Умбры - едва заметно выступающие камни в стенах камеры, знаки на них - магические глифы, лишающие связи с магией любого, кто внутри. Мальчик был здесь абсолютно беспомощен. Однако не сломлен. На девушку и мага он глядел с интересом и настороженностью, собрано.
  -Слишком близко к решетке не лезь. Я пока погуляю тут... - сказал араб, забирая у Рити факел.
  Он лениво зашагал назад по коридору. Девушка опустилась на колени и села на пол, глядя на Умбру.
  -Ну? - усмехнулся мальчик-вампир.
  -Ты знаешь, что сейчас с нашими? С князем, с Морлоком, с Миланой...
  -Знаю. С Миланой уже ничего. Она оставалась в городе, - отвернувшись, отвечал он почти равнодушно.
  -Ты ведь помогал ОС все это время, я знаю! - скорбно выдохнула она, - Почему ты так безразлично говоришь сейчас?..
  -Это война, Верити. Те, кто разводит сопли, погибают первыми, - с упреком улыбнулся он ей, - Чего ты хочешь?
  -Ты можешь снять этот чертов купол?..
  Умбра придвинулся к решетке, выглянул влево, но увидел лишь движущуюся тень араба на стене.
  -Им это не нужно... - кивнул он в его сторону, - Тебе зачем?..
  -А тебе? Что нужно тебе? Я не понимаю. Тебе действительно плевать?.. - нахмурилась Рити, вглядываясь в его глаза.
  -Мне нужна голова этого парня, - он глядел прямо, уверенно, улыбался ей, давая понять, что вовсе не шутит.
  -Как насчет головы Белоснежки?! - весело парировал Иль-раж с того конца коридора.
  -Перестань... - покачала головой Верити, взглянув на мага, но тот лишь развел руками.
  -Рити, кого ты собираешься там спасать?.. - продолжил Умбра с насмешкой.
  -Праведных, - ни секунды не колеблясь, отвечала она, - Тех, кому я обязана жизнью. Своих. Эти ребята пошли в мой мир, чтобы спасти нас от Тьмы, просто спасти, бескорыстно, клали свои жизни и хоронили там друзей... И ты был с ними. И ты им обязан, Умбра. Неужели забыл?! Вот так просто!
  -Не рви глотку, Рити... - скучающе вздохнул мальчишка, - Для тебя 'свои' - это Тьма. Это давно ни для кого не секрет. Может, у тебя и остались теплые чувства к тем Праведным. Но против Империи они уже ничего не значат, а Тьме их жалкие остатки вовсе не нужны.
  -Они нужны мне, - прорычала она, теряя душевное равновесие, - Лично мне. Ты поможешь, или нет?..
  -Не думал, что ты настолько глупа... - посмеялся Умбра, - Неужели ты думаешь, что он без меня не справится? Это проверка, Рити. Проверка для меня. А мне она ни к чему...
  Верити подняла на него глаза, но молчала. Одним лишь взглядом умоляя его согласиться.
  -Уходи, - уверенно покачал головой вампир с кривоватой ухмылкой.
  
  -Ну вот. А ты говоришь - Праведные... - пожал плечами араб, двинувшись к девушке, когда та начала подниматься с пола, - Ну, ничего. Я знаю, как заставить этого лентяя работать, - он встретился с Умброй взглядом, уводя Верити прочь.
  -Но ты ведь правда можешь сделать это сам? - с надеждой морщила лоб Рити.
  -Все сделаем, не волнуйся. Еще до вечера управимся... - успокоил ее маг, гладя по спине.
  Гладил всю обратную дорогу, спускаясь ниже, к ягодицам, поднимаясь обратно к плечам, водил горячей ладонью, напоминая ее телу те неземные мгновения, когда все оно принадлежало его рукам. Но Рити старалась не терять разум. Она проигрывала разговор с Умброй в голове, снова и снова.
  -Он чего-то не договаривает, - заявила она.
  -Я бы сказал, он вообще не разговорчив... - не придавая значения ее словам, фыркнул маг.
  -Мне кажется, он может знать, кто предатель, - продолжила рассуждать вслух она.
  -Он вполне может и сам им оказаться, - сообщил араб, путая ее мысли еще больше.
  -М-да... - вздохнула Рити.
  -Ты... к волкам пока не выходи. Побудь в замке. Очень уж упрямый этот вожак...
  -Ты уходишь?.. - нахмурилась она.
  -Отлучусь ненадолго... - кивнул Иль-раж, не глядя на девушку.
  Но Верити прекрасно поняла, куда и зачем он уходит. Она задумчиво хмыкнула.
  -Как же ты пересечешь границу?
  -Подумаю по дороге, - ничуть не смутился он.
  -Бафомет - твой тотем? - почему-то спросила Рити.
  Араб остановил ее, прислушиваясь к мыслям.
  -Можно и так... - довольно прищурился он, - Ты уверена, что эта твердость тебя не покинет до конца?..
  Девушка кивнула, глядя в черные глаза мага.
  -Ждать здесь я не могу. Чем быстрее он согласится, тем быстрее мы отправимся в Кристэнс. Если иначе никак, если ты хочешь, чтобы все было по-твоему, пусть будет.
  Иль-раж второй рукой притянул ее к себе, проник в ее губы, долго, нежно, медленно, с замиранием сердца, целовал, пока Рити не начала пятиться назад и не столкнулась со стеной. Девушка часто дышала. Ее тело требовало этого тепла, жаждало этого запаха, но Верити несколько раз глубоко вдохнула, приходя в себя. Она напомнила себе, кто этот маг на самом деле, и плотское желание сдалось перед совестью и страхом.
  -Зачем?.. - выдохнула она с обидой.
  -Разве тебе не приятно?.. - поднял брови араб, взглядом уже мысленно раздевая ее.
  -Теперь, когда ты вернул свое лицо, тебе доступна любая. Зачем мучить меня?.. Грэг согласен делить с тобой все, и меня в том числе. Я прощала ему и не такое. Но, пожалуйста... не делай из меня шлюху... - ее голос охрип, но Рити держалась, лишь чуть блестели глаза.
  Иль-раж выслушал ее внимательно, недолго помолчал с едва заметной улыбкой, но не в насмешку, с пониманием. Его взгляд изменился, просветлел, стал серьезнее, без похоти и азартного блеска, без снисхождения к слабой смертной.
  -Идем! - словно проснулся он, устремляясь вперед.
  Рити полегчало. Сбросила груз с плеч. И хоть он ничего не ответил, но понял многое. Это было видно.
  -Мы... заскочим в одно место?! Мне нужно забрать меч... - догоняя, выкрикнула она.
  
  
  День был хмурый. Едва они покинули замок Эш, начал моросить мелкий дождик. Его капли кристаллами замирали на шкуре Бафомета, переливались в ней светом и меркли. Веритас сейчас отдала бы все за тот пиджак, что заказала мастерице. Прохладная влага покрыла плечи и катилась по спине за шиворот. На выходе из ущелья, на стороне Нодегарма, Имперцы выставили караул. Не успев приблизиться к солдатам, всадница вместе с конем растворилась в туманном воздухе.
  -Сеть! - вскричал кто-то.
  Рити почувствовала, что они падают. Маги выставили защитное поле. 'Не выйдет, друзья мои!' - беззвучно прокомментировал Иль-раж. Девушка не разжимая век, вцепилась в его шею изо всех сил, почувствовала неприятный низкий звук, неслышимый ухом, но ощутимый кожей. Они проскочили сквозь эту звуковую волну. Несколько мгновений свободного полета, и Рити оказалась где нужно, в зеленой рощице по кромке леса. За деревней остались имперские стражники. Из поселка доносился мирный шум. Кто-то колол дрова, где-то чуть в стороне, недалеко от леса, лениво гудели коровы. Верити нашла припрятанный меч, и двое отправились в обратный путь, к ущелью, на этот раз переместившись незамеченными вовсе. В самом ущелье, пролетев на полном скаку мимо поворота к Эш, мимо волков, они встретили небольшой отряд во главе с Торвусом. Конь замедлил шаг. До пешего отряда оставалась сотня метров.
  -Что ты делаешь? Мы перелетим?.. - заволновалась девушка, чувствуя, что Иль-раж чересчур уверенно движется вперед.
  'Надоело что-то!' - отозвался он, - 'Не скучаешь по старому знакомому?'
  -Торвус?! Ну его к черту! Он же колдун. Давай незаметненько?.. - нахмурилась Рити, уговаривая его.
  'Неееет. Мы с ним поиграем...' - упрямо отвечал маг.
  Отряд замер на месте. Князь пригляделся и поднял меч над головой.
  -Взять! - рявкнул он, узнав девушку.
  Его бойцы - дюжие ребята с телами, будто сечеными из камня, наперегонки кинулись вперед. Широкие, бравые мужи, как на подбор. Они не собирались перекидываться, чтобы справиться со смертной. На их коротко остриженных волосах, как и на бархатной шкуре коня, поблескивал бисер дождя. В равнодушных глазах один и тот же сигнал - приказ колдуна. Бафомет лениво поднялся на дыбы, подпрыгнул на месте и с силой обрушился на землю всеми четырьмя копытами. Ударная волна прокатилась кольцом, сотрясая почву под ногами волков. Торвус распахнул рот, неуверенно еще раз прощупал силовое поле.
  -Нет! - отменил приказ он, хоть оборотней и не остановило сотрясение земли, - Стойте!
  Бойцы замерли. Рити потянулась за мечом, но и ей Иль-раж приказал не рыпаться. Это была личная разборка магов. Правда Торвус не имел ни единого шанса на победу. Лишь в собственном больном воображении. Но его гордость не позволила ему без боя признать поражение.
  -Кто ты такой?! - выступая вперед, потребовал ответа он.
  'Поворачивай псов. Тебе нечего там делать!' - послал маг в ответ.
  -Ты пытаешься мне угрожать?.. - Торвус фыркнул, - Я отправлю тебя к праотцам, наглец!
  'Пытаюсь предупредить... Твою жалкую кучку волков Тьма похоронит в этом ущелье. Побереги силы, колдун...' Торвус заметно волновался, слушая его ответ, но после лишь нервно усмехнулся, обернулся на дружину. Верити не слышала того, что араб сказал магу, но он обратился к ней, и теперь Торвус не слышал его слов. 'Подыграй мне. Будет не сложно. Я покажу тебе картинки. Читай, что увидишь' - передал Иль-раж. Рити собралась и глубоко вдохнула, ожидая его посланий.
  -Для начала я похороню тебя, темное отродье! И девку твою заодно... - зло прищурился Торвус. Он начал шептать, четко, резко, с ненавистью выдыхая слова, словно выплевывая их. Свел ладони, чуть развел, образуя сферу между ними. Пальцы напряглись и дрожали, а шар рос на глазах, вращался быстрее. Сжался в конус. Девушка прикрыла глаза, хоть это было и не обязательно. Все вокруг стало мутно. Лишь слова перед ней рисовались прямо в воздухе. Рити начала озвучивать заклинание:
  -Fag...viv, - едва слышно, сипло от волнения, - Tafe-obu! - увереннее продолжила она, и буквы сменились новыми, - Hef-lubes-qad! Juna-wah yekia!
  С последними словами она открыла глаза, потому что видения исчезли. Перед собой она увидела лишь мерклую картинку. Торвус, его дружина, огненный снаряд - все быстро блекло за голубоватой завесой. Праведный колдун послал свое орудие, и то буром пыталось пробиться сквозь пелену, но не сумело. Через несколько быстрых оборотов оно рассыпалось искрами по земле. Прямо на поверхности поля Верити прочла следующее слово:
  -Lhe-ber.
  Защитное поле растворилось паром. Ни Рити, ни Имперцы не ожидали такой скорой перемены. 'Спроси, не подумывает ли он убраться...' - попросил араб, видимо не желая больше разговаривать с Торвусом лично.
  -Он спрашивает, уходишь ли ты?! - бросила она, хмурясь от дождя, что усилился и бил по глазам.
  -Нет такой твари, что не смогла бы подчинить себе империя! Твоя смерть лишь вопрос времени, колдун! Но я с пути не сворачиваю... - князь поднял перед собой меч и беззвучно приказал волкам перекинуться и атаковать одновременно с ним.
  Девушка почувствовала, как закипает от негодования араб, как бурлит его кровь, мощные удары сердца сотрясают тело коня. Он запрокинул голову, зашелся в крике и, едва Имперцы двинулись с места, с фырчаньем выпустил из ноздрей вихрь черного дыма. Вдарил передними копытами. Дым вихрем повалил бойцов с ног, ураганом засвистел в ущелье. Поток усилился и валил теперь и через пасть коня. Верити зажмурилась, стараясь держаться в седле. Красным в темноте нарисовалось 'Hachar!'. Рити озвучила, стараясь перекричать бурю. Торвус с ужасом глядел на нее. Он расслышал слово, но было поздно. Как и все его бойцы, поваленный на землю, скованный ветром, он не успел ничего предпринять, когда поток немилосердного урагана обратился огнем. Ущелье наполнилось заревом. Пламя лилось из ноздрей Бафомета ровно до тех пор, пока не перестал шевелиться последний обугленный волк. Верити уткнулась носом в рукав, чтобы не задохнуться. Едкая гарь резала глаза. Конь медленно двинулся вперед, мимо трупов. Лишь по положению тела Рити догадалась, кто из черных мумий - Торвус. Иль-раж не стал щекотать ее нервы и поспешил убраться подальше от этого места. Выбираясь из ущелья, они оба уже промокли до нитки. Но Верити это волновало меньше всего сейчас. Она глубоко дышала свежим потоком, хлещущим по щекам на скаку. Холод привел девушку в сознание. Только теперь она задумалась, как четко и уверенно читала слова на языке, которого не знала в помине! Лишь теперь Рити начала размышлять над истинными способностями Нэкадэуса и поняла, что вполне возможно, все это для него лишь детские шалости... 'Ты передумала?.. Хочешь вернуться?' - спросил он, почувствовав ее смятение.
  -Нет! Нет... Все нормально, - поспешила оправдаться Веритас, - Просто поедем и заберем ее, как Умбру...
  'Не совсем так... - отозвался араб, - Эта пойдет сама...'
  
  Иль-раж не прогадал. В отличие от Умбры, принцессу не пришлось уговаривать долго. Через несколько минут она встретилась с Верити в назначенном месте и вместе с ней отправилась через Сателитус. О том, что путь лежит в само ущелье, в замок Эш, Цециль не знала. Маг запретил Рити говорить ей что-либо конкретное. Сыграв на чувствах юной принцессы, они вдвоем просто заманивали ее в логово Тьмы под предлогом встречи. Под простецкой дождевой накидкой дочь императора не узнали. Капюшон надежно скрывал ее белые волосы, а глаз она не поднимала от дороги, все время думая, что скажет ему, когда увидит, и что он скажет ей. Верити старалась не думать о ней, о ее чувствах и вообще обо всей сложившейся ситуации, в которую впутал ее Иль-раж. Рити поступала подло сейчас и хорошо это осознавала, но жизнь научила ее тому, что ничего не дается даром. Если идти по праведному пути, ничего так и не добьешься кроме непроглядной пелены сомнений за спиной и впереди. Веритас поставила себе цель и стремилась к ней не взирая на совесть и страх. Воспоминания о Морлоке заставляли забывать о других ее друзьях. Цецилия и вовсе никогда не была ей другом, но что-то было в ней светлое, чистое... как раньше в самой Верити, что-то, мешающее причинить ей боль, исключающее зло. Рити было нестерпимо жаль ее. 'Глупость ее привела ко всему этому. Была бы умной, вообще бы не связалась с абсолютно незнакомым человеком! И любовь у нее глупая, слепая. Хоть бы на грамм задумалась, нужна ли ты ему?!' - хмурилась Верити, утирая мокрый лоб. Всадницы приблизились к горам. Впереди дорога уходила в ущелье. Цециль настороженно придержала коня.
  -Куда мы? Ведь там же...
  Рити вернулась за ней.
  -Вы передумали?! - раздраженно бросила она, - Другого шанса уже не представится, быть может...
  -В этом ущелье темные мятежники, если ты не знаешь! - не менее негативно отозвалась принцесса.
  -Я?.. Знаю, - усмехнулась Рити, - Я всех их хорошо знаю. А еще я знаю это место как свои пять. Я проведу вас так, что ни одна темная собака не учует! - уверенно подняла голову девушка, но Цециль колебалась, - Так что?.. Ты трусишь?.. - прищурилась Веритас, - Он встретится с тобой только там... - правдиво сказала она, показывая взгляд, чтобы принцесса убедилась в ее искренности.
  И Цецилия пришпорила коня, устремляясь в ущелье. Не ответила ни слова, лишь сжала руками узду. Верити нагнала, но принцесса обдала ее таким взглядом, что девушке не похорошело.
  -Почему ты так на меня смотришь? - 'Ревнует что ли?..' - хмыкнула она про себя.
  -Это ты убила его? - спросила она обвинительным тоном.
  -Кого?.. - фыркнула Рити, опешив немного от такого заявления.
  -Мальчика, Умбру.
  -Он жив. С чего ты взяла, что...
  -Сначала появляешься ты, потом это письмо. Он ушел и не вернулся до сих пор! И что я должна думать, по-твоему?..
  -Понимаю... Можешь мне не верить, но Умбра и мне был некоторое время другом. И он... жив, - Рити знала, каким будет ее следующий вопрос, и успела перебить, - Поспешим! Этот чертов дождь не закончится. Похоже, сюда идет гроза! - она галопом унеслась вперед, и принцессе ничего не оставалось, кроме как догонять провожатую.
  Лошади мчались по лужам, во все стороны летели грязные брызги. Шелест дождя по камням становился все более оглушительным. Наконец показался вдали сторожевой пост. На удачу волки укрылись от дождя, и площадь была пуста. Верити провела принцессу в главный зал. Из-за отверстия в полочном своде, здесь трудно было не вымокнуть, но темные не могли далеко отходить от поста, и потому ютились вдоль стен, выстроившись шеренгой. Не снимая капюшона, Цециль поняла, что вокруг нее больше сотни волков. Рити потянула дальше. Темные не шелохнулись, но с интересом проводили девушек взглядами.
  -Я знала, что ты обманешь... - прошипела принцесса, когда они вошли в малый церемониальный зал, - Но я и знала, куда следую за тобой. Не думай, что я настолько глупа...
  -Я не лгала о нем. Ты здесь потому, что он хочет тебя видеть. А остальное не мое дело! - с улыбкой парировала Веритас, - Если ты мне не верила с самого начала, зачем пошла?..
  -Это из-за отца. Не твое дело... - опомнилась она, прервав откровение.
  -Уф! Ну и ливень! - послышался беззаботный голос Иль-ража.
  Араб пальцами зачесал мокрые волосы назад и отер рукавом лицо.
  -Я пошла... - вздохнула Рити, удаляясь из зала, чтобы не участвовать больше в этом подлом заговоре.
  -Здравствуй, мой ангел... - шепнул маг, разводя руками, - Что тебя так огорчило?..
  
  Глава 36
  Верити не совладала с любопытством. Покинув зал, она шагнула вправо и прижалась к стене, вслушиваясь. Голос мага гулко отражался в пустой пещере. Голос Цециль был тих и дрожал, но Рити были слышны почти все ее слова.
  -Теперь я узнаю, кто ты?.. - подавлено спросила она.
  -Всему свое время. Одно ты уже знаешь наверняка. Твой отец - мой враг...
  -У меня нет... этого времени, - всхлипнула девушка.
  Послышались шаги. Маг приблизился к ней. Они молчали несколько минут. Верити едва не выглянула от нетерпения.
  -Папочка знает?.. - негромко спросил он, наконец.
  Возможно, она ответила, но беззвучно. Рити оставалось лишь догадываться, о чем они вообще говорят.
  -Все будет хорошо... с тобой... Придется тебе поверить мне на слово... Пойдем со мной...
  Верити было сорвалась с места, чтобы успеть выбежать в главный зал, пока ее не заметят, но маги переместились своим способом, прямо из зала, растворившись. Девушка не спеша вышла к волкам, прошла зал по краю, размышляя, что же Цецилия имела в виду, и почему у нее нет времени. Рити заметила, что у крыльца до сих пор стоит белый жеребец принцессы, и поспешила к нему. В тот самый момент, когда она шагнула на ступени, в прудик посреди площадки шарахнула молния. Верити ухватила коня за повод и вбежала в зал, утянула его за собой, хоть тот и не был в восторге от ее идеи, ощущая, как шкалит в этом месте концентрация хищников на квадратный метр. Белый арабчик уперся копытами в пол, едва вошел в зал. Девушка перестала тянуть. Жеребец потряс головой, отряхивая насквозь вымокшую шкуру.
  -Кто в курсе?! Здесь есть конюшня?! - бросила Веритас в сторону волков по левую сторону.
  -Есть... - послышалось с другой стороны.
  Девушка обернулась и сразу вернулась обратно к тем, что ближе.
  -А кроме него кто-нибудь знает?.. - раздраженно спросила она, с надеждой на понимание.
  -Да ладно, не ссы! - посмеялся отвергнутый Ридж, выходя к ней, - Чья лошадка то?.. - кивнул он, протянул руку к морде жеребца, но тот вскинул голову, уходя от его ладони. Рити едва удержала уздечку.
  -Гляди, какой нервный... - вслед за Риджем вышел еще один, из его стаи, - Тоже что ли из 'нового'? - фыркнул он на Рити с усмешкой, - Не привык он к хищникам...
  -Потому что с магами всю жизнь провел, наверное... - пожала плечами Верити, тоже с интересом замечая панику арабчика.
  -Что за девчонка?.. Эта маленькая колдунья... твоя подружка?.. - радостно оскалился Ридж, подмигивая Рити.
  -Не моя, - безразлично качнула головой девушка.
  -Пошли, конюшню покажу... - разочарованно выдохнул он, выходя под дождь, - Со мной он, кажись, не пойдет.
  Веритас понимала, что он прав, но идти с Риджем хотелось меньше всего. Лишь меч за спиной придал ей уверенности. От лестницы они свернули влево, но никакого входа Рити не видела. Волк ощупал ровную каменную стену, сделал несколько шагов, ведя по ней ладонью. Девушка уже подумала вернуться в зал, но Ридж нашел механизм, вдавил камень внутрь стены, и две широкие плиты разъехались вверх и вниз, открывая ровный прямоугольный коридор.
  -Что за бред... А дышат они там как?.. - засомневалась Рити, но из недр пещеры послышалось характерное фырчанье, и девушка ступила на сухой песок. За поворотом коридора горели факелы, деревянные перегородки денников нескончаемым рядом уходили вдаль, в темноту. Семь лошадей мирно отдыхали. Дверь восьмого денника отворилась. Показалась сонная физиономия конюха - пожилого хромого волка.
  -Новенький?.. - кивнул он почти без эмоций.
  -Да. Только он... хищников боится. Вы с ним поделикатнее как-нибудь... ладно? - виновато усмехнулась Верити.
  -Боится?.. - скрипуче посмеялся конюх, - Вот это новость! Откуда взяла такого?
  -Из царской семьи... Такой вот он белоручка... - негромко отозвалась Рити, отдавая ему повод.
  Она поспешила к выходу. Ридж все еще был там, ждал ее.
  -Тот колдун... твой дружок, - начал волк, когда девушка остановилась, глядя, как бушует ливень, стеной застилая выход, - Откуда он взялся? Что за дьявол?
  -Много будешь знать, Ридж... - попыталась уйти от ответа она, но волк отвлекся от стены, которую подпирал спиной, встал перед Рити, глядя с хитрой улыбкой.
  -Хорош отмалчиваться, малая... Старшие говорят, появился какай-то древний. Это он? Ну?..
  -Похоже на то... - пожала плечами она, отступая, - Ты же соображаешь, что я не говорю больше того, что мне дозволено.
  -Это понятно... - кивнул волк, складывая руки на груди, - Ну, а эта... что с тобой приехала? Ты ему девок что ли поставляешь?.. Может, и нам кого привезешь? Раз знаешь, где достать... - расплылся в оскале он.
  -До такого я еще не опустилась, Ридж... - прорычала она, поднимая глаза на него.
  Прочла в его взгляде такие оттенки чувств, что рука сама потянулась за мечом.
  -Я тебе вроде не угрожал пока... - с удивлением развел руками Ридж, но пригляделся к ней, чувствуя волну страха, - Ты что... читаешь?
  -Ты вообще меня недооцениваешь. И сейчас тоже... - уголками рта улыбнулась Веритас, скидывая ножны с мечом на песок. Она выпрямилась, еще чуть отступила, опустила руки свободно.
  -Нож... - с улыбкой шепнул он, принимая ее вызов.
  Рити не спуская с волка глаз, запустила руку в голенище сапога. Выкинула кинжал, боком двинулась обходить Риджа справа, но ждала его выпада. Волк улыбался все шире и уже откровенно смеялся над ней, провожая ее движение, поворачиваясь всем корпусом.
  -Тебе лень даже начать?! - злилась Веритас.
  Ридж был на полторы головы выше, широк в плечах. Не даром Грэг считал его и его ребят 'тяжелой артиллерией'. Однако движения Риджа часто выдавали легкую неуклюжесть. Почти всегда, круглые сутки вожак был пьян, и оттого не слишком контролировал свое тело. Сейчас он был собран, но далеко не идеально владел собственной силой. Это могло, как убить Верити, так и сыграть ей на руку. Рити надеялась лишь на удачу и скорость. Ридж сделал обманное движение, шагнул вперед, чтобы напугать напряженную девушку, но она не растерялась. Не успел он отступить обратно в позицию, как по челюсти с разворота проехался каблук, оставляя широкую розовую полосу. Совершив поворот на сто восемьдесят, Рити вернулась на исходную и тоже получила оплеуху. Второй кулак устремился в живот, но девушка отбила, двинула сапогом волку под дых и метнулась в сторону в следующем развороте, чтобы не попасть снова под встречный удар. Она углубилась в коридор, ближе к повороту, не слишком надеясь на помощь конюха, но все же здесь было светлее от факелов. Ридж последовал за ней, в два прыжка, почти на четвереньках, подлетел к Рити и должен был приземлиться на нее, придавив всей массой, но девушка скользнула в сторону. Волк приземлился на обе ноги, сотрясая пол, выпрямился свирепея, обернулся. Верити скользнула назад, намереваясь ударить со спины, в позвоночник, но волк встретил ее ногу, перехватил обеими руками, сжал в колене. Рити вскрикнула от боли.
  -Коленная чашечка... - с упоением шепнул он, - Я могу раскрошить ее. Вот только сожму чуть сильнее, и... - он провел ладонью вверх по бедру, ткнулся пальцами в пах и склонился, удерживая ее второй ладонью снизу. Второе колено Верити очутилось по другую сторону его шеи. Массы девушки хватило бы чтобы опрокинуть его, но волк чудом удержал равновесие. Рити сдавила сильнее, свободной ногой саданула в грудь, и Ридж свалился под ней. Девушка вскочила, отстраняясь. Ридж поднял лицо, все в песке, отплевался, встал и двинулся на Рити, уже не скидывая на ее хрупкость. Он обрушивал удары один за другим, чередуя кулаки, но девушка будто знала заранее, куда он ударит в следующий миг, блокировала, отбивала и уклонялась. Последний кулак шел в лицо, когда отступать Веритас было уже некуда. Она скользнула вниз. Кулак встретился со стеной, и Ридж взвыл от боли. С той силой, что он направил его, череп Рити разлетелся бы на осколки. Волк сломал пару пальцев и вроде бы опомнился. С нижней позиции было бы не трудно ударить в пах, но девушка не рискнула снова затрагивать его самолюбие. Просто отдалилась на безопасное расстояние, ближе к выходу из пещеры. Ридж несколько раз шумно выдохнул, сжимая разбитую руку, справился с болью, выпрямился.
  -Что-то мы заигрались... - прохрипел он, признавая свою вину.
  -Ты... - отдышалась Рити, - Ты заигрался...
  Волк громко усмехнулся, всплеснув руками.
  -Даа... А папочка тебя ни разу не порол, похоже... - прорычал он, оборачиваясь к ней.
  Верити шагнула к выходу и совершила ошибку, повернувшись к Риджу спиной. Волк ухватил ее за плечи, рывком развернул и вмазал в стену.
  -Мы не закончили, милашка! - сдавливая горло одной рукой и давя в живот второй, сказал он, - Ты совершенно не врубаешься, с чем играешь...
  -Я знаю... на что ты способен... - едва глотая воздух, отвечала она, бессмысленно хватаясь за его руку.
  -Это прекрасно... - покачал головой он, - Только ты почему-то решила, что никогда не коснешься подобной грязи. А она здесь... уже здесь, в тебе... И лично я считаю, что твоя смелость бросает мне вызов. И каждый раз, когда ты взглянешь на меня свысока, я буду спускать тебя обратно... в самую низшую грязь, где тебе и положено быть... мясо! - крикнул он ей в лицо, со сдержанной силой ударяя девушку о стену.
  
  Ливень прекратился, и теперь лишь моросило едва заметно. Небо стало чуть светлее. Волки высыпали на площадку, заняли сторожевой пост. Верити присела на каменный выступ у пруда и умыла лицо. Утирая разбитую губу рукавом, она оглядела темных. Многие смотрели на нее, некоторые улыбались, радуясь очередной победе своего рода над такими, как она. Рити в полной мере осознала теперь, что представляет собой 'дедовщина', но не слишком переживала. В чем-то Ридж по ее мнению был прав. Вращаясь в высоких кругах Тьмы, Рити совершенно неверно оценивала собственное положение. Без Грэга и Иль-ража она не представляя собой ничего. Пустое место, рядовой боец низшего звена. Конечно, вожак сильнейшей стаи не смог простить ей высокомерия. 'Ну, ничего. У него тоже был помятый вид, когда он к ним вернулся...' - успокоила самолюбие Рити.
  -Тебя искал кто-то из старших... - чуть коснувшись ее плеча, прошел мимо незнакомый ей волк.
  Девушка подняла глаза, но тот не уточнил, кто и где. Верити поплелась к замку, сжимая в руке ножны. Спина еще болела, и надевать их она не стала. В малом зале ждал Иль-раж. Он нахмурился, оглядывая ее, но не спросил, что произошло, полагая, что Рити расскажет, если захочет.
  -Искал меня?..
  -Что ты успела им рассказать? - перешел сразу к делу маг.
  -Ничего. А разве можно было?..
  -И все же.
  -Ридж спросил, ты ли тот древний, о котором старшие говорят. Они о тебе уже говорят, так что я тут не при чем... - устало оправдалась Верити, влезая на алтарь.
  -Ри-ти...
  -Я знаю. Мне плевать... - поморщилась она на его напоминание.
  -Так плохо?.. - посочувствовал маг, разглядывая энергетическое поле ее тела и подмечая несколько несерьезных ушибов.
  -Больше морально. Не заморачивайся. Я, кажется, это заслужила...
  -Как скажешь, - усмехнулся он, - О Цециль пока никому ни слова. Я могу на тебя надеяться?..
  -С волками я больше не беседую.
  -Это касается и старших.
  -Не гляжу на них и не думаю... вообще не думаю... - Рити закрыла глаза.
  -Мне есть, чем тебя подбодрить. Через пару часов отправляемся в путь.
  -В Кристэнс?! - вскочила девушка, радостно улыбаясь ему.
  -В Кристэнс.
  -Он согласился? Или ты сам...
  -Там будет видно. Так или иначе, купол будет снят. Мне тут кое-кто поведал, что суд над ними назначен на завтра, так что, думаю, мы вовремя. Этой ночью их должны будут перевести в Эксплетус...
  -А мы успеем?.. - испугано уставилась на мага Рити.
  -А мы с тобой пораньше поедем и проследим, - уверенно успокоил Иль-раж, - Только вот, что нам с ними делать?..
  -С кем? С праведными?.. - Верити села, внимательно глядя на него, - Что ты имеешь в виду?
  -С ними, да. Сюда их вести предлагаешь?
  Рити опустила глаза.
  -Ну... вообще, если Ангрифа Имперцы еще не убили, он на нашей стороне. Алиас его бывший слуга или ученик... не помню. Но они в наилучших отношениях. Так что, думаю, им будет, куда податься.
  -Последний князь?.. Хм... Форт Кваренс... - замечтался араб, но вовремя вспомнил о Верити.
  -Если только жив... - вздохнула она, - А что если и нас туда же? Или пока уйдем, сюда Имперцы нагрянут?! - девушка спрыгнула с алтаря.
  -Тьма остается здесь. Тьма и папина дочка... - улыбнулся ей араб, - Пусть только рыпнутся. Ну что... сгоняем в Кваренс?.. - предложил он.
  -За Ангрифом? Через город, блокированный имперцами? Через пещерный переход?..
  -Ты права. Лучше через столицу. Так проще.
  -Ничего себе... - усмехнулась Рити, но поняла, что он прав. 'Если только ущелье с той стороны еще не перекрыли...'
  -Будем надеяться, что весть о гибели Торвуса еще не разлетелась по его городу и не дошла до Торе. Но надо бы поспешить.
  
  Ущелье еще не было перекрыто, однако по пути им встретился отряд, направленный Торе для этой цели. Верити накинула дождевой плащ Цецилии. Кроме него, Иль-раж дал ей еще один предмет, принадлежащий принцессе - кольцо. Оно пригодилось на границе. Едва увидев этот перстень, стражники пропустили всадницу без звука, припадая на колени. По объездной дороге они добрались до северного моста, а за ним уже было видно озеро и стены форта, где когда-то Рити уже бывала. Кваренс теперь кишел имперскими войсками. Веритас едва не попалась несколько раз. Когда наиболее дотошный офицер остановил коня, ухватив под уздцы, девушка выставила перед ним руку, показывая кольцо.
  -Я от принцессы, от ее имени! Мне нужно к князю... - почти не дрогнув, сказала она.
  Воин нехотя отпустил поводья и проводил ее недоверчивым взглядом. Рити въехала в ворота, на площадку перед замком. У входа так же стояли Имперцы. 'Да что ж такое! Неужели... Другой князь уже?.. Может Сальватор поставил своего? Неужели Ангрифа все-таки убили?..' - заволновалась девушка, откидывая капюшон.
  -Что Вам здесь угодно? - осведомился один из часовых.
  -Виктория! Княгиня... Могу я видеть ее?.. - сообразив, что имя Ангрифа может вызвать подозрение, спросила она.
  Часовой скрылся в дверях, а Рити спешилась и чуть отошла, ближе к воротам любимого сада Вики. Рыжеволосая девушка вышла к ней в голубом закрытом платье и шелковой накидке. Руками придерживая капюшон, Виктория оглядела издалека Рити, огляделась по сторонам, будто собиралась перейти дорогу на красный, и подбежала к девушке.
  -Идем подальше. Здесь скрытые маги... - вместо приветствия торопливо проговорила она, скрываясь за калиткой сада. Верити беззвучно последовала за ней. Подол дорого платья Вики намок, но княгиня вовсе не переживала за него, чем заслужила уважение в глазах Рити.
  -Он жив?.. - не выдержала Верити, останавливаясь на поляне.
  Вика вскинула на нее глаза.
  -Конечно! Что ты такое говоришь... - нахмурилась она.
  -Просто... мало кого осталось, и я... уже не знаю, на что нам всем надеяться.
  -Император давит с каждым днем все сильнее. Они поубивали всех, кто был на пещерном переходе. Многих арестовали прямо здесь, в городе...
  -А Ангриф?..
  Княгиня откинула капюшон, рассыпая на плечи грозди огненных локонов, тяжело вздохнула, оглядываясь на замок. Отсюда были видны лишь верхние башни.
  -Он требует полного повиновения. Если Ангриф откажется ему подчиняться, император грозит снять его с поста, а это... это суд и казнь. Как со всеми предателями они поступают... Ты должна понять, Верити... Мне очень жаль Алиаса и всех вас, но...
  -Где он сейчас? - не желая слушать ее отказ, перебила Рити.
  -Он спит, - растерялась Вика.
  -Проведи меня к нему, - уверенно потребовала девушка.
  -Зачем? Он скажет тебе тоже... - сдвинула брови молодая княгиня, не в силах сердиться. Глаза блестели, выражая глубокое сочувствие.
  -Я хочу услышать отказ лично от него! Идем же! - прошипела Веритас, устремляясь к замку.
  Виктория не стала больше отговаривать ее. Зная, что князь не похвалит ее за эту встречу, она все же решилась выполнить требование Рити. Никто не умел так убеждать, как Ангриф.
  Веритас скинула вымокший плащ, сложила его на руку и вошла вслед за княгиней в теплую гостиную. Осталась ждать там и воспользовалась возможностью просушить одежду у камина. Князь не заставил Рити ждать долго. Он даже не тратил много времени на одевание, и застегивал рубашку уже по пути. Распахнул дверь и, подворачивая широкие белоснежные рукава, кивнул девушке.
  -Прости, что разбудила, - пожала плечами Рити, - Здесь не слушают?.. - она оглядела пустую комнату.
  -Здесь нет... - он покачал головой, шагнул в гостиную и запер за собой дверь.
  -У меня мало времени. Что, черт возьми, происходит, Ангриф? Ты передумал?..
  -Ты действительно плохо понимаешь... - он прошел к камину и, глядя на огонь, продолжил тише, - Все кончено. ОС проиграли, и все кто уцелел обречены...
  -И ты будешь смотреть на его казнь? - прищурилась Верити с презрением.
  Ангриф обратил к ней свои ледяные глаза. В них была тоска и бессильная злоба.
  -Ты недооцениваешь Торе. Он слишком глубоко парализует сознание страны. Праведных против него больше нет. А Тьма... Я не собираюсь помогать преступникам. Торвус не пропустит армию повстанцев, что стремится сюда из-за моря...
  -Торвус мертв.
  Князь вгляделся в ее глаза и понял, что Рити знает, о чем говорит.
  -Так или иначе... Войска Великой Империи уже прибыли в Эксплетус. Тебе не понять, но это абсолютный конец. Моя армия сократилась на треть. Нам придется подчиниться...
  -Но, надо полагать, ты этого не хочешь? Спроси, наконец, зачем я пришла, - улыбнулась Рити.
  -Ты все еще играешь в партизанские войны... - вздохнул вампир, отходя от огня.
  -В общем-то твоя помощь Тьме не особо нужна. У них свои планы. Но Алиаса и остальных мы освободим этой ночью. От тебя требуется лишь предоставить им укрытие. Просто спрятать их. Это ты можешь?! - сорвалась Верити, глядя на его безразличие.
  -А дальше? Дальше что?! - развел руками князь, - Ты понимаешь, что такое Великая Империя? Если не будет Сальватора, это не спасет никого из нас! Эту землю просто вычеркнут из карты. И, поверь мне, от страны мятежников, как от язвы на теле этого 'совершенного' мира, они будут избавляться, и гораздо более страшным образом, чем твои земляки!
  -Давай просто спасем Алиаса и Морлока... Об остальном будет время подумать. В конце концов... Если ты согласишься, я устрою тебе встречу с нашими. Просто узнаешь, на что они надеются, и сам уже решишь, с ними ты или нет, - предложила Рити.
  Ангриф опустился в кресло и сдавил ладонями виски.
  -У нас действительно есть сильное оружие... - призналась девушка, чтобы хоть как-то перевесить чашу.
  -К черту вас вместе с вашим оружием... - бросил он, не поднимая головы.
  
  
  Обратный путь был долог. Путь через пещеру и главная дорога на Нодегарм были полностью перекрыты кордонами. Пришлось возвращаться через столицу, мимо перекрытого ущелья, мимо блок-поста по ту сторону, у деревни. В лесу копыта Бафомета, наконец, коснулись земли. Галопом конь пронес Верити сквозь лес, прямо на холм, за которым оцепленной стояла монашеская мертвая долина. Отсюда не было видно ничего особенного. Купол был незрим. Лишь мрачные стены монастыря, тишина, пустота и холод, будто нет ничего и никого живого больше в этом месте. Верити спешилась и прижалась к большому кедру, прячась за ним. За спиной менялся Иль-раж. Уже через минуту он был рядом, выглядывая вместе с девушкой на стройный ряд имперцев, оцепивших невидимую преграду.
  -Значит, сотрудничать он не хочет?..
  -Ни в какую, - вздохнула Рити.
  -Пусть подумает... У него будет возможность посомневаться.
  Девушка обернулась на мага.
  -Ну, и какой план?..
  Иль-раж задумчиво оглядел пол сотни имперских волков, выстроенных двойной линейкой, вытащил из кармана кожаную перчатку и натянул на руку.
  -Одолжишь мне оружие на пару минут? - кивнул он на меч за ее спиной.
  Верити без звука высвободила клинок из ножен и протянула ему вперед рукоятью.
  
  Волки ждали сумерек. Сегодня была их последняя смена в этом месте. Никто из них не сомневался, что Тьма не шевельнется, чтобы спасти союзников. Все это время тянулось ужасно скучно. Имперские солдаты в сердцах ворчали на повелителя за медлительность. Казнь можно было провести еще в ту самую ночь. Чего добивался Сальватор? Кто-то говорил, что он просто ждал делегации из 'Великой', и потому не мог действовать. Другие считали, что Спасителю ВИ не указ, и осуждали его за неуверенность. Так или иначе, волки мокли здесь с восхода и до заката, под проливным дождем, и уже проклинали не только преступников, которых охраняли, но и весь белый свет, и совет империи. Когда солнце укрылось за высоким горным хребтом Кваренса, солдаты уже было выдохнули свободно. И дождь кончился, и можно было покурить. Вот-вот подъедут конвоиры, и снимут их с караула. Но со стороны леса послышался какой-то шум, крик девушки. Волки прервали разговоры, затихли, вслушиваясь. Крик повторился. Высокий, истошный женский крик о помощи!
  -Какого черта... - сдвинул брови старший, - Держать караул! - но крик стал громче, прерывался плачем, и сердце праведного волка дрогнуло, - Урген! Идите, посмотрите, что там... - кивнул он одному из вожаков.
  Двенадцать солдат во главе с Ургеном вышли из строя и поспешили к лесной полосе. Крик, казалось, слышался где-то рядом, но никого не было видно. Еще не стемнело. Хищников в городе осталось не так много, лишь самые мирные. Вампиров до заката быть не могло, но Имперцы не чувствовали и волков поблизости. Ломая голову, что же могло произойти, отряд углубился в кедровую рощу.
  -Эй! Я здесь! - с самой верхушки донесся до них голос девушки.
  Как только волки подняли глаза на Верити, вокруг этого места зашевелился лес, ветки, кусты. Рити со своей высоты наблюдала за битвой как на ладони. Иль-раж двигался меж волков, сквозь них, меч свистел, вспарывая животы, с плеч валились на траву головы. Имперцы вообще не успели понять, что происходит. Молнией араб метался от одного к другому, попутно по касательной подрезая горло третьему. Хрип, свист стали и брызги. Когда последний солдат замер в попытке атаковать и свалился обмякшей обезглавленной тушей, Иль-раж поднял глаза на Рити. Та нервно усмехнулась в наступившей тишине.
  -Что дальше?..
  -Все то же самое! - улыбнулся он ей.
  Еще раз они повторили нетрудный сценарий. Волки не сдержались полюбопытствовать, почему не вернулся отряд Ургена, и почему девушка до сих пор просит о помощи. Вторая стая попала под ураганную атаку посеребренного меча. Кто-то из солдат бросился спасать девушку, карабкался на дерево, пока с его товарищами расправлялись. Рити встретила его, грустно качая головой. От удара каблуком меж глаз волк свалился на землю, переломав спиной несколько веток. Иль-раж добил его раньше, чем прояснился его взор от черных мушек.
  -Спускайся... - махнул араб девушке, - Закончим там...
  -Я не могу... - почти шепотом призналась Верити, - Он столько веток сломал...
  -Эх, Рити... - выдохнул маг с упреком, но в секунду очутился рядом и перенес сразу к тому месту, откуда они наблюдали за караулом.
  -Еще столько же... - взволнованно объявила Верити.
  -Стой здесь. Будет представление... - маг вернул ей меч и вышел вперед, рискуя попасть на глаза имперцам.
  -Иль-раж, их больше. Намного больше! - испугалась за него Рити, когда араб, осмотревшись, спокойно зашагал прямо к кордону, но на девушку он лишь махнул рукой, беззвучно передав ей 'стой, где стоишь!'.
  Рашид балует []
  -Dintho-qaf don-get, - сопровождая свои шаги, чеканил он, все громче с каждым слогом, - Fach cibizoh bexteh!
  (сноска: варварский яз. магов хаоса - Власть возвративший, я верно служу!)
  Волки лениво ждали, не придавая значения одиночке. Маг с упоением запрокинул голову, развел руки в стороны и так продолжал идти сквозь высокую траву, выкрикивая свою молитву.
  -Kudex loxabaa! Fef-pian, hectih cho duhmzoy cadla! (сноска: Тьма безжалостна! Болезнь, входит в голову волка!)
  Верити забыла об опасности и сама вышла из-за деревьев, пытаясь понять, что происходит с имперцами. Иль-раж еще не дошел до дороги, но волки, все без исключения, с ревом хватались за лицо, давили виски, падали и катались по земле от нестерпимой боли. Их крики стали громче. Тогда араб остановился за сотню шагов от них.
  -Jawen-goooj... - смеясь выпалил он, - Sha-sac...
  -Нееет! - взмолился кто-то из солдат сквозь скулеж и нечеловеческие стоны, но маг закончил.
  -Shasac degajox! (сноска: Боль... сжигает жизнь!)
  Тела солдат забила судорога. Верити отвернулась, прижимаясь спиной к кедру, зажала уши. Их крики были невыносимы. Рити лишь частично могла представить, какую боль они испытывают сейчас.
  Все стихло. На лес опускались сумерки. Девушка глубоко вдохнула и выглянула. Иль-раж стоял один посреди поля, на дороге, сунув руки в карманы и, не шевелясь, глядел на монастырь. Девушка пошла к нему, насторожено всматриваясь в даль, не идет ли смена караула со стороны города.
  -Еще не вышли, не бойся! - успокоил ее араб, не прерывая своей медитации.
  -Что ты... делаешь?.. - поинтересовалась Рити, когда подошла ближе и заметила черные глазницы.
  -Изучаю структуру... Очень мощное поле, - отвечал маг.
  -То есть... ты не сможешь?.. - разочарованно всхлипнула девушка, вглядываясь в темные окна монастырских келий.
  -Я этого не сказал... - недовольно фыркнул араб, - Я просто хочу иметь представление о силе Торе. Но этого поля не достаточно. Мне нужно больше...
  Рити обошла мертвых солдат. Их тела были скручены в предсмертной агонии, но Веритас старалась не глядеть на них. Она прошла дальше, не сводя глаз со здания, но Иль-раж вовремя окликнул ее. Рити вздрогнула и замерла на месте. Маг возник рядом и оттащил от невидимой ей границы.
  -Ты как-то плохо соображаешь...
  -Я думала... оно дальше... - попыталась оправдаться она.
  -Темнеет. Они скоро будут здесь. Ты бы предупредила своих друзей... - посоветовал он, отходя, - Не вздумай двигаться дальше. Просто позови их.
  Верити подметила на небе первые самые яркие звезды и молодой месяц. Праведные уже могли выйти. 'А вдруг они уже не там?.. Почему сами не выходят?..' - нахмурилась она.
  -Морлок! Это я! - выкрикнула она, сложив ладони рупором, - Морлок! Вы живы?! Князь! Это я - Верити!
  Девушка обернулась на мага едва не плача. Все было тихо. Ни звуков со скотного двора, ни кузнечиков в траве, ни даже шума реки. Все словно умерло.
  -Но ведь кого-то они охраняли... - справедливо заметил Иль-раж, подбадривая Рити.
  -Мооор-лоооок!!! - срывая голос, заорала она, падая на колени.
  Двери монастыря распахнулись. Воровато оглядевшись вокруг, несколько вампиров вышли на лужайку. Они были ослаблены, запуганы и почти сломлены. Рити с трудом узнала Алиаса. На нем была лишь рваная рубашка и грязные брюки имперского офицера. Морлок выглядел чуть лучше, но был бледен, волосы чуть растрепаны. С ними из монастыря вышли около пятнадцати вампиров - дружина князя. И все они выглядели не лучшим образом. Как минимум у двоих на лицах Верити заметила ожоги. 'Значит, охотники перед смертью успели повоевать...' Морлок и Алиас перекинулись парой слов, отделились от общей массы и подошли к девушке, оставаясь на расстоянии в несколько метров от защитного поля.
  -Как вы тут?.. - хныкнула Верити, касаясь губ, чтобы не разрыдаться, глядя на друзей.
  -Рити, город! Наши! Что с ними? Хоть кто-то... - с надеждой начал князь, но девушка закачала головой, опуская голову.
  -Мне сказали, там никто не выжил. Мне жаль её... князь... Ужасно жаль... - прошептала она.
  Алиас шатаясь побрел прочь. Его ничто больше не волновало и не тревожило. Зачем пришла Рити, он не желал знать. Морлок глядел на ученицу молча. Грустная усмешка скользнула на его губах. Верити опомнилась, встретившись с ним взглядом.
  -Мы же пришли вас вытащить!! Морлок! Сейчас придут... - она осеклась. В душе ее учителя не было больше его самого. На Верити смотрел имперский наемник Майром. И он насмехался над ее слезами, над ее радостью и над ее запоздалой помощью.
  -Князь! - он, не ответив ей ни слова, обернулся на Алиаса и поспешил к нему, - Вы слышали? Нас сейчас спасут от виселицы! - будто умалишенный посмеялся он, обнимая князя, как своего спасителя.
  Верити поднялась с колен, стараясь понять, что происходит, и вскрикнула. Алиас, его заплаканное лицо... Его испуганный взгляд, как тогда у Урсулы! Князь ухватился за плечи своего палача, но бессильно сполз к его сапогам. В руке Морлока багровел кинжал.
  -Вот тебе и ответ... - прокомментировал араб за спиной Рити, - Запоздалый, но все же...
  -Нет. Я не верю! Этого не может быть! Это не он! Морлок!! - девушка, забывшись, кинулась к площадке.
  Тысяча разрядов ударила ее, прошла по телу. Маг успел лишь чуть облегчить действие сферы, ослабив поле в месте соприкосновения. Рити не чувствовала свое тело. Она свалилась лицом в траву, обессилено простонала, проваливаясь в сон, но не потеряла сознание. Она слышала, как начался последний бой Праведных воинов ОС. Звон мечей и глухие удары.
  -Встань... Встань! - приказал Иль-раж с тревогой.
  Верити пошевелилась. Руки и ноги щекотали крохотные иглы. В ушах гудело, но Рити подняла голову. Вспышки озарили площадку. Из дружины Алиаса осталось двое. Не давая спуску предателю, они бились насмерть. Девушка обернулась на мага.
  -Ты на той стороне. Не вздумай рыпаться обратно. Второй удар тебя убьет... - сообщил Иль-раж, - Вставай. Продержись немного. Они уже в пути... Давай, моя хорошая!
  Рити вовсе не хотелось 'держаться'. Все рушилось на ее глазах, все, ради чего она жила все это время, все идеалы Праведных в лице учителя, вся правда чернела крупицами его лжи!
  -Вставай! - прорычал араб.
  Она обернулась на площадку. Морлок стоял там один. Поднимаясь на ноги, Верити размазывала слезы по щекам, стиснула зубы, прекращая тремор подбородка. 'Милана, Алиас... Снид и Берт! Все они погибли из-за него! Все они!' - девушка задышала глубоко, выравнивая дыхание, чтобы сконцентрироваться.
  -Как давно ты врал мне?.. - она вышла на площадку, но еще не взяла в руки меч.
  Морлок устало засопел в усмешке и покачал головой.
  -Это не имеет значения, Рити...
  -Нет имеет! Ты приказал мне убить своих школьных товарищей... И все это время был на стороне Имперцев?!
  -Нет. После... - он направил на нее острие своего меча, призывая вооружиться.
  -Я не хочу... - всхлипнула она, глядя на учителя.
  Вампир перекинул клинок в другую руку и отвесил ученице приличную пощечину, которая свалила Рити с ног. Едва касаясь разбитой в кровь губы, девушка подняла глаза на Морлока.
  -Я не хочу! - выкрикнула она снова.
  -Как пожелаешь... - без сожаления вздохнул наемник, занося увесистый меч над ее головой.
  Верити кувырком бросилась в траву. Меч со звоном ударился о камни.
  -Морлок! Почему?! Зачем ты... Ведь ты говорил, что убьешь за меня! Что будешь всегда рядом! Ты учил меня... - она вскочила, обходя его с другой стороны, пятясь назад.
  -Похоже... так ничему и не научил, - разочаровано усмехнулся вампир, поворачиваясь к ней с мечом.
  Девушка вгляделась в его глаза. Он думал лишь о том, что расскажет прибывшим конвоирам, о том, как оправдается перед императором! Ни капли жалости, любви или хотя бы сострадания к ней, ничего...
  -Это не ты... Это... Майром. Верно? Ты вернул себе имя наемника, потому что снова стал им... - вслух подумала Рити.
  -Верно, Рити... - он чуть склонился, улыбнувшись ей из-под бровей, - А ты - Фламма - огненная подружка темных волков. Ты с ними правда жаркая? Ммм?..
  Девушка выхватила меч, из-за спины проводя прямой удар, но клинок Морлока встретил его со скрежетом.
  -Господи, ты же просто сошел с ума... Это он? Сальватор своим гипнозом делает такое с твоими мозгами?.. - Рити встретила его удар от плеча, выкрутилась из нижней защитной позиции спиралью и подрезала снизу вверх, распарывая его рубашку на груди. Не глубоко, лишь повредила ткань и оставила царапину. Учитель был ей не доволен. Обрушив на нее серию мощных ударов, он вывел Верити из равновесия. Девушка запыхалась, но еще успевала парировать его выпады. Морлок ускорил темп атаки. Верити теперь лишь изредка удавалось проредить его пулеметную очередь своим ударом. Она кричала, отбиваясь, она всхлипывала без конца, еле сдерживая меч в руках, все еще надеясь, что к учителю вернется разум. Но наемник почти не имел себе равных по владению мечом, в этой стране. И не смотря на то, что успел научить Рити многому, оставался в превосходстве. Дождавшись, пока у девушки онемеют руки, он, наконец, выбил из них меч охотницы. Молниеносная подсечка сбила Веритас с ног. Клинок холодом коснулся горла.
  -Ненавижу тебя... - прорычала Рити, - Ненавижу! Я любила тебя, как отца! А ты поддался ему... этой трусливой твари... Ну! Давай! - она зажмурилась, давя слезы, и услышала свист, свист стали. Он замахнулся! Рити распахнула глаза и нечеловеческим усилием крутанула телом, откатываясь в сторону, попутно ударила вампира под колено. Новая неудача. Казалось, Морлоку было просто лень заканчивать так скоро. Он пошатнулся, но свалился лишь чтобы, схватить ее, прижал к камням мощеной площадки.
  -Что-то я не пойму... То ли ты хочешь умереть... то ли нет, - с саркастической усмешкой выпалил он, сжимая пальцы на горле Рити.
  -Нет... - беззвучно, лишь губами ответила она, с ужасом в глазах.
  Она вовсе не намерена была умирать. После стольких побежденных смертей, Верити научилась по-настоящему ценить жизнь. Перестав беспомощно хватать вампира за руки, она дотянулась до сапога. Черная пелена уже укутывала ее саваном, опуская в теплое небытие, когда пальцы на горле ослабили хватку. Девушка отвернулась. Она не хотела видеть смерти в глазах учителя, зная, что не забудет их никогда. Вампир обессилено уронил голову ей на плечо, укрывая лицо Рити волнистым каскадом волос. Сил сбросить его с себя у Верити уже не было, но чьи-то сильные руки отшвырнули его тело за миг до вспышки.
  -Эй... - голос Грэга дрогнул. Вампир склонился к девушке, обхватывая лицо теплыми ладонями, - Э-эй, кролик. Ты еще со мной?.. Видишь меня?..
  Его голос, его волнение, они так согрели Рити. Она глядела на Грэга и плакала, будто не виделась с ним несколько лет. 'Ведь больше могла и не увидеть...' - подумала она, оправдываясь перед собой за эти слезы. Вампир поднял ее к себе на колени, припадая губами ко лбу.
  -Прости, что я чуть не опоздал... Мне надо было тебя предупредить. Я же не думал, что ты окажешься по ту сторону раньше нас...
  -Ты знал?.. - хрипло отозвалась она.
  -Знал...
  -Я бы тебе не пове... рила... Даже если б... предупредил... - с трудом выдыхала слова Верити.
  -Отдохни. Не говори пока... - Грэгори прижал ее к груди, как ребенка.
  -Грэг, надо уходить! Имперцы... - послышался рядом голос араба.
  
  Глава 37
  О том, что предпринимали маги, их дальнейшие планы Рити не знала. Ей казалось, что бы они не придумали, все было теперь напрасно. Все бессмысленно. Праведных, вернувшихся с той стороны больше не осталось. Лишь Тьма. Тьма и Верити. Единственная и слабая смертная беженка. 'Иль-раж мог повернуть теперь линию Тьмы, как ему вздумается, и так, скорее всего, и сделает... Ему плевать на все, что было с нами. Доказывать империи, что Сальватор - последняя скотина и трусливый лжец, ему ни к чему. Идеология, справедливость... Все это пустое для него...' - Верити подняла лицо от подушки, прищурилась от свечки на тумбочке у кровати и уткнулась в подушку снова. Грэг долго сидел с ней рядом, но сейчас ему пришлось уйти на совет, и Рити осталась наедине с собой. Повернувшись на бок, она пустыми глазами неподвижно глядела на дверь. Пламя свечи то разгоралось ярче, то почти гасло. 'И Ангрифу плевать. Главное - он сам жив и здоров. Он и боготворящая его девчонка... Его город и его народ, его дом и его репутация... Алиас... как же тебе не повезло с близкими! Надеюсь, вы там... где-нибудь там, встретитесь с ней. Для вас теперь все, наконец, закончилось. Эта дурацкая война, неблагодарное дело... никому не нужное, кроме нас... А 'нас' теперь нет, - на Верити вместо новой волны слез накатила злоба, - Никакой слабости, никаких больше сомнений. Ничто не заставит меня остановиться больше! Ни одна тварь не заставит меня ей сочувствовать... Если хочешь чего-то добиться, иди по трупам. Так считал Морлок... Так он и поступил... Черт!' - Рити вмазала кулаком в подушку. Не помогло. Злоба только залила краской лицо. Тогда девушка поднялась с кровати, не смотря на запрет Эгрэджио. Не обуваясь, босиком побежала вниз. Собрание велось в малом зале и, судя по громким голосам, в очень напряженной обстановке. Здесь были лишь шестеро старших вампиров, те, которых Грэг называл своими братьями... И другие трое - Иль-раж, Грэг и Умбра. Заметив девушку, темные притихли. Грэг сдвинул брови и шагнул к ней.
  -Что ты делаешь здесь? - сдавлено прошипел он.
  -Если я еще немного побуду наедине с собой, я расшибу себе башку о стену. Я не могу сейчас... мне надо быть... надо поговорить с кем-то... Мне нельзя здесь, да?.. - опустила глаза она.
  -Нельзя... - качнул головой вампир, - Иди наверх. Ты... еще и босиком?.. Иди в постель, Рити. Я тебе пришлю кое-кого, с кем ты сможешь поговорить, - пообещал он, подталкивая девушку к выходу.
  -Хорошо... Прости, что я... лезу все время, куда не следует... - грустно вздохнула она, - Простите, господа! Простите, что помешала... - Рити выглянула из-за Грэга в зал.
  
  Темные предусмотрительно не допускали на совет даже своих. Но Верити хорошо понимала их. В сложившейся ситуации, в свете последних событий, даже такие меры не обеспечивали полной безопасности информации. Вернувшись наверх, в комнату, пожалуй, единственную, где была нормальная постель, Рити села на кровать, подобрала замерзшие ноги, лишь теперь почувствовав холод. Обещание Грэга превзошло все ее ожидания. Спустя некоторое время в дверь постучали.
  -Да! - ответила девушка, кутая плечи в одеяло.
  На пороге явился юноша в имперской форме.
  -Умбра?.. - не скрыла удивления Рити, - Тебя... отпустили... с собрания? - подбирая слова, спросила она, но была очень рада ему, и Умбра видел это тепло в ее глазах.
  -Скорее отослали... - усмехнулся он, прикрывая дверь, - Но ты имела в виду, почему я не в кандалах?..
  -Ну да... - виновато отозвалась Рити.
  -Теперь на мне... совсем иные цепи, - глядя на свечу, мрачно пояснил он, - Но давай не будем об этом? - он нахмурился, - Я присяду?..
  Верити подвинулась, уступая ему край постели, потому что стульев в комнате не было, равно как и другой мебели. Юноша сел, положил локти на колени и отстраненно начал:
  -Я видел все, все знаю... Мне очень жаль, что так вышло...
  -Я не хочу об этом, - в свою очередь нахмурилась она, но не сдержалась, - Он мне был как отец... всегда... уже больше двух лет. Было так страшно... Но это не самое... не самое страшное чувство. Главное... Я никак не могу выбить из головы мысль, что мы могли... могли спасти его, - Рити встретила его взгляд, когда Умбра в ужасе оглянулся, - Ведь могли?..
  -Ты... имеешь в виду снять с него Эгрэгор Сальватора?
  -Да. Его власть над его сознанием. Ведь все из-за него... все из-за этого...
  -Нет мага, нет его власти... - всплеснул руками парень, - Но все равно, Рити... Было слишком поздно. Он слишком далеко зашел...
  -Плевать! Мы могли это! Вы могли! Если бы я не...
  -Если бы ты этого не сделала, он убил бы тебя! Верити, это пустое! Очнись! Морлок организовал захват Нодегарма имперцами, выдал большую часть Праведных, Милану, своего приятеля Гильдера! Алиаса и остальных убил собственноручно. Он не остановился бы, не опомнился, даже после твоей смерти, пойми!
  Рити уткнулась лицом в край одеяла, почти беззвучно давясь в него, лишь всхлипывая.
  -Это был Майром... наемник... тот, который слышит лишь приказы в голове! Это был не он... Мы могли спасти его... Он стал бы прежним...
  -Ты полагаешь, он остался бы жить, осознав... что натворил?
  Девушка затихла, подняла заплаканное лицо, дышала ртом и глядела перед собой, думая о его словах.
  -Тебе не за что себя винить в том, что произошло... - продолжил Умбра, - Я тоже помню его хорошим парнем. Он когда-то спас и мою жизнь. Морлок не виноват в том, что сделал, потому что не имел возможности поступить иначе. И ты... иначе не могла. Но мы его всегда будем помнить...
  -Я не могу этого... Именно этого, Умбра. Я слишком хорошо помню все. Говорю себе, что надо жить дальше и идти по головам, но каждый шаг... каждая мысль... Они пропитаны им. Я ничего не умела бы и не понимала, если бы не он. Я думаю его словами! Я считала его совершенным, непобедимым и самым лучшим воином...
  -Так и есть... - вампир взял Рити за руку, - Он учил тебя только лучшему. Не забывай его слова никогда. Не надо. Просто пойми, тот парень, которого ты убила сегодня - не твой учитель. Морлок погиб в городе... Ладно? - он заглянул ей в глаза.
  -Да... - выдохнула она шепотом, сжала его ладонь в знак благодарности, отпустила и утерла нос рукавом, - Это лучший вариант... Спасибо.
  -Ну вот, - чуть заметно улыбнулся парень.
  -Ты... зря мне помогаешь, - отвернулась Рити, - Мы же, как бы, по разные стороны...
  -Да, но... Если задуматься, - он встал и прошелся от стены до стены, - Кроме нас с тобой никого и не осталось.
  Верити вскинула на него глаза и осознала, что Умбра имеет в виду.
  -Из тех, что сражались на стороне Алиаса?..
  -Да. Из тех, кто не понаслышке знает, какова цена 'победы' Торе. Хоть у нас и маловато шансов, что присяжные Великой Империи нам поверят... У темных нет их вовсе.
  -Присяжные?.. Ты считаешь, это возможно? Доказать что-то...
  -Пока мы с тобой живы, будем на это надеяться. Просто верить.
  -Да, такая мысль сплачивает... - грустно усмехнулась Верити, - Только, этот факт не делает меня лучше. Скорее уж наоборот... Я твоего сочувствия не заслужила.
  -Да брось... - махнул рукой Умбра, - Тебя Грэг в это втянул. Нэк воспользовался твоим неведеньем. И потом, кому как не мне знать... Любовь - странная штука. Она меняет людей больше, чем сыворотка.
  -Это точно.
  -А Цецилия здесь совсем по другой причине. Даже я тут не при чем...
  -Как она? Ты ее видел?.. - встрепенулась Рити.
  -Ее темница получше моей. Она в порядке... Он просто не допустит, чтобы с ней что-нибудь случилось. Меня только запугивает...
  -Почему ты... так уверен? - с сомнением нахмурилась девушка.
  -Об этом пока не могу говорить. Но, поверь мне, это весомый аргумент в ее пользу.
  -Понятно, - вздохнула Рити, - Слушай... мне кажется... пора провести запоздалый урок истории... - она сконфужено почесала затылок, - Расскажи о Нэке?..
  Умбра внимательно пригляделся к ней.
  -Ты точно хочешь все это знать?
  -Ну не все. Хотя бы основные моменты... - пожала плечами Рити, - Я знаю лишь, чем все закончилось, в общих чертах. У него была своя школа, вроде секты. Сатанисты или язычники... что-то кровавое, судя по алтарям. Я не надеюсь услышать ничего приятного. Но мне надо знать... хотя бы иметь общее представление.
  -Ну, как хочешь... Если успею, расскажу, как было на самом деле. В книгах императорской библиотеки много сказано о нем, но лишь малая часть из этого - правда. Где-то преумножают жестокость, где-то умалчивают важные моменты. Есть и его собственные книги. К счастью их осталось не много. Почти все сожгли после казни.
  -Почему? Что там в них такого, чтобы избавляться от истории?.. - задумалась Верити.
  -Этот маг оставил очень много темных заклинаний. Тайные знания. В стране разразился бунт, когда молодые маги поняли, на что способны 'Эзо'. Всех будоражила власть над природой, над людьми, над миром в целом. Его учения открывали принципиально новые возможности в магии. Те, с кем он обучался когда-то в этих стенах, его братья по школьной скамье пользовались старыми канонами. Учебники были одни, принципы и заповеди в них подстроены и подогнуты под политику Великой Империи. Нэкадэус... тогда еще Иль-раж хорошо видел эти отшлифованные учения. Он говорит, что Совет Первых Магов намеренно усложнил комбинацию слов, ослабляя действие самого обряда таким образом. Они боялись. Боялись, что родится кто-то, сильнее их. А это вполне могло случиться, ведь они хоть и Великие Создатели, но смертные и не самые совершенные по силе. Им удалось все это лишь сообща.
  -Поодиночке никто из них не представляет ничего особенного?..
  -Абсолютно.
  -И поэтому растили заведомо слабые поколения? На этих книгах...
  -Да. По крайней мере, так утверждает ОН.
  -Обалдеть...
  -После окончания академии, Иль-раж почти сразу отделился от своих собратьев. Недолго оставался здесь, в скрытых пещерах, изучал исторические записи и аппозиционные труды отшельников. Позже он отправился на восток. Из его книги совсем недавно узнал, что там он встретил одного древнего. В официальной литературе об этом нет ни слова...
  -Где именно на востоке?
  -В стране песков. Его предки родились в 'новом' именно в таком государстве. Кажется, там зародилась одна из древнейших цивилизаций...
  -Египет?! - Рити округлила глаза, - Господи, сколько же ему лет...
  -Да, похоже, что Египет, - кивнул начитанный Умбра.
  -Сколько ты всего знаешь! С ума сойти можно. Такое чувство, что ты и мой мир знаешь лучше меня... - посмеялась она.
  -Не более того, что просочилось в наш мир, - пожал плечами вампир, - Так вот... Времени мало, - нахмурился он, поглядывая на запертую дверь, - Я перейду сразу к основному. Когда он вернулся, то был уже не таким, как раньше.
  -Тот древний обратил его?
  -Не только. Он дал ему новое знание. Свое имя 'Убивающий Бога' Рашид получил именно там.
  -Он убил бога?.. - криво улыбнулась Рити.
  -Своего учителя. Не спрашивай, почему 'Бог'. Этого даже я не знаю. Когда он вернулся сюда, в Эш, закрылся в пещерах и писал. Он создавал заклинания, будто ткал их из воздуха, будто кто-то шептал ему их. Точные, совершенные... легкие... Еще язык. Во многом он сыграл важную роль. Ведь все имеющиеся заклинания переводились на латынь. Нэк использует только варварский. А так как первоисточник всегда сильнее и точнее, его заклинания творили истинные чудеса в полном значении этого слова. Его сила была недостижима. Но для Праведных законов академии его обряды, свобода его слов и действий были недопустимы и возмутительны.
  -Черная магия?
  -Чернее тебе и не представить. Жертвенная кровь лилась рекой. Лишь жизнь, принесенная в жертву, по его убеждению, дает достаточную отдачу, лишь она утоляет источник, дающий магу эту силу. Чем больше крови, тем... мощнее поддержка его покровителей. Но это все не сразу. Нэкадэуса выкинули из академии и запретили проводить обряды как в Зордании, так и за ее пределами. Тогда Нэк достаточно быстро собрал 'армию' поклонников. С ними он и вернулся в Эш и захватил его. С того дня замок стал его школой...
  -Знаю, что дальше, - закивала Верити, - Потом появились эти эзо-вампиры, и правительство решило их истребить, пока сверх-существа не 'захватили мир'...
  -Им объявили войну лишь после того, как опустела соседняя деревня, а по лесу Сателитуса стали шнырять омерзительнейшие твари. Они якобы охраняли ущелье, но успевали и поохотиться на пастбищах, а иногда и в городе. Эзо собирали армию из таких экспериментов над природой. Все шло к реальному захвату власти. А при подобной философии, как у Нэка, захват власти означал едва ли не конец этого света. Реальный конец, - повторил он, чтобы Рити поняла, насколько он серьезен, - Для людей в первую очередь, для смертных. В его 'эволюции' они были совершенно бесполезны, ведь Эзо не нужна даже их кровь, чтобы существовать.
  -То есть это новая цивилизация... Новая раса? А волки и вампиры?
  -Всех их легко поработить с помощью магии, как ты уже убедилась... Для нас боязнь солнца - проигрышное очко против Эзо.
  -Мда, жутковатая перспектива... - опустила глаза девушка, - Но они же не размножаются?..
  Умбра шумно фыркнул и, казалось, хотел ответить, но дверь открылась у него за спиной.
  -О чем беседуете?.. - Грэг прошел к Рити, даже не взглянув на Умбру.
  -Грэг! Эзо... Они ведь не могут размножаться?.. - задала она тот же вопрос ему.
  -Эзо?.. - усмехнулся он, - Отчего же? У магов ведь получаются детишки... - прищурился вампир, проводя по ее щеке костяшками пальцев, - Только рождаются они не сразу Эзо, я полагаю...
  -Значит, им нужны вампиры! - радостно вскрикнула Верити, выглядывая на Умбру.
  -Возможно... - сквозь зубы прошипел мальчик, изо всех сил сдерживаясь, - Я пойду?!
  Эгрэджио обернулся на него с насмешливой ухмылкой.
  -Иди... - протянул он, возвращая взгляд к Верити.
  -Совет закончился?.. - она сняла одеяло с плеч, когда дверь захлопнулась за Умброй.
  -Да. Светает уже... Иди сюда, - вампир прилег и привлек к себе Рити, уложив ее голову себе на плечо, - Все будет хорошо, - прошептал он в ее волосы.
  -Я уже было поверила в это, но... теперь мне еще страшнее думать о будущем.
  -О чем вы говорили?
  -Он пересказал мне карьеру своего создателя. Рассказывал про Эзо и про то, как Иль-ража возненавидели местные власти. О том... за что его преследовали и казнили.
  -Их страх и зависть породили это гонение. Всегда боялись люди того...
  -Чего не понимали... - продолжила за него девушка, но тут же вернулась к теме, - Но ведь он действительно Зло. Понятно, что Праведные его ненавидят.
  -Ну поворовали Нэкусы десяток другой крестьян... Это ж наука. Как и искусство она, требует жертв... - сухо посмеялся Грэгори.
  -Некусы?.. - поморщилась Рити.
  -Так звали его учеников, Эзо...
  -Это потому, что они не кусаются?.. - тихо захихикала Верити, снимая напряжение.
  Вампир хрипло расхохотался, заражаясь ее весельем, обхватил Рити обеими руками, прижимая к себе.
  -Обожаю тебя... - вздохнул он, когда немного успокоился, - Только ты ведь сейчас начнешь причитать о невинных... - Грэг прикрыл глаза, ладонью водя по изящно изогнутой линии талии.
  -Что это за наука? Ради чего эти жертвы?
  -Ты увидишь скоро все сама. И мне заранее хочется заклеить тебе рот... Даже моя сыворотка не выбила из тебя эту бесконечную жалость ко всем подряд.
  -Жертвы бывают разные, Грэг, - она поднялась на локте, - Урсула была тоже жертвой. Ради моего счастья... Как видишь, что-то я уже могу понять. Но если это дети или беспомощные девчонки, типа Цецилии... Это подло. Так о каком искусстве или науке ты говоришь?
  -Неужели ты думаешь, что Нэкадэуса гнали за черную магию и за нескольких убитых крестьян? Как я тебе уже говорил, в этом мире больше всего боятся прогресса. Жить не по старому укладу - уже преступление. Жить и создавать новое направление, новые идеи, да еще и переписывать книги древних, внося коррективы - деяние, достойное смертной казни. Ты понимаешь, о чем я говорю?
  -Хочешь сказать, он пытался продвинуть мир с мертвой точки? Но ведь это же только для себя! Истребить людей и населить землю Эзо!
  -Чччч... - сдерживая улыбку, он погладил Рити, - Тише, кролик. Кто же их собирался специально истреблять?.. Рашид не такой безумец, как тебе кажется... Не надо кричать о таких вещах. Ты пока еще ничего не понимаешь. Хотя я пытался уже объяснить, зачем нам пригодится твое знание.
  -Знание?..
  -Знание 'нового' мира. Пофантазируй. Представь, чего здесь не хватает? Магия Нэкадэуса безгранична. Он воссоздаст любой предмет, что ты ему покажешь. Любой точный прибор, организм, материал... Вдумайся... мое сокровище... Вдумайся и наполни этот мир совершенством... - он коснулся губами ее лба, и Верити потянулась, чтобы поцеловать его, но в голове у нее творилась революция. Еще не уложились его слова, еще не утихла тревога, а лишь усилилась теперь.
  
  
  Часть вторая
  Глава 1
  Пробуждение
  Дождь перестал еще ночью. Утреннее солнце просушило траву. Небо очистилось и стало безупречно голубым. Веритас проснулась в послеобеденный час, от голода. Ее последняя трапеза была двое суток назад. Она не знала, как поступить. Ущелье покидать было нельзя. Все подходы к горам были теперь блокированы имперцами. Рити спустилась, собиралась выйти во двор в надежде, что волки поделятся с ней, если есть у них что-нибудь. Но на самом пороге, кто-то ее придержал. Увидев Иль-ража, девушка вздрогнула.
  -Не выходи, - сказал он, втягивая Рити обратно в замок.
  -Я подумала... может у них есть что поесть, - начала оправдываться она, - Снид раньше делился...
  -У них сейчас нет даже спирта. Именно поэтому... не надо выходить туда, Рити, - качнул головой араб, - Пойдем со мной...
  Девушка отстранилась, глядя на него недоверчиво, с опаской. Ей все еще трудно было сопоставить его образ с Нэкадэусом. Слишком часто он напоминал беспечного мальчишку, слишком молодо выглядел, на удивление был ласков и учтив.
  -Не верьте глазам своим, они много раз вас обманут... - вслух шепнула она, вспоминая услышанные где-то слова.
  Маг сдержано улыбнулся ей и с этой улыбкой устремился в пещерный коридор, жестом призывая Рити за собой.
  -Любишь библию, маленькое гордое солнце?.. - он дождался, пока Верити подоспеет к нему, подхватил под руку.
  -Я же жила в монастыре... - пожала плечами она, - Просто вспомнилось сейчас. Это Бартоломей говорил в своих проповедях.
  Они шли по уже знакомому ей пути - вниз, к темницам. Араб был явно в приподнятом настроении, впрочем, как всегда. Ничто не могло изменить его извечной беззаботности и веселья.
  -А что ты сама думаешь об этом?..
  -Об этих словах?.. Не знаю. Просто сейчас пришло на ум, потому что ты... всегда так дьявольски хорош, - усмехнулась Веритас.
  -Ну а... врут ли тебе твои глаза? - продолжал абстрактное рассуждение маг.
  -С позиции церкви? Безусловно. За их красотой скрывается твоя душа...
  Иль-раж позволил ей не заканчивать мысль.
  -А с другой?
  -С другой?.. Наверное, наоборот. Глаза - зеркало души. Через них можно увидеть сущность.
   -И кем же лучше быть? Тем... кто смотрит и хочет увидеть в красоте грязь? Или же тем, кто способен увидеть во тьме красоту?
  Маг обернулся, не услышав ответа. Рити задумалась над его образами. Иль-раж не стал ее торопить. Взяв за руки, он перенес девушку в светлую, залитую солнцем пещеру. Здесь лежали ковры на полу, а сквозь решетку можно было наблюдать море. Сегодня оно было спокойно. На просторной дубовой кровати лежала молодая девушка с белыми бесцветными волосами. Ее запястья были прикованы цепями к стенам по разные стороны кровати. Но принцесса безмятежно спала. Ее лицо не выражало мучения или недовольства. Из-под пухового одеяла виднелись обнаженные плечи. У Верити не осталось сомнений, где провел эту ночь Иль-раж. Лишь его ласки могли заставить девушку забыть о свободе. Рити встретилась с магом взглядом, чтобы понять, зачем он привел ее сюда.
  -Побудь с ней, пока я раздобуду еду. Тебе здесь будет безопаснее, ей... спокойнее, - он обернулся, разглядывая лицо спящей Цецилии.
  -Ладно... - недовольно кивнула Рити, подошла к решетке и взялась руками за прутья, вглядываясь в морскую даль, искрящуюся бликами, - Но ты же... можешь сотворить все что угодно? Прямо здесь... - грустно усмехнулась она.
  -И ты готова... отдать за это жизнь?.. - прозвучали его горячие слова ей в затылок.
  Когда девушка обернулась, араба здесь уже не было. Лишь спящая принцесса и шум моря снизу, плеск волн о скалы. Верити опустилась на ковер и села по-турецки, любуясь ослепительно белыми чайками в лучах солнца. Приятно освежающий бриз дул в лицо.
  -Что ты тут делаешь?! - вскрикнула Цецилия почти с ненавистью.
  -Доброе утро... ваше высочество. Или как тебя там... - буркнула Рити, лишь потом обернулась, - Да не бесись ты так! Я пока еще ничего тебе вроде не сделала...
  Принцесса подтянулась на локтях, чтобы сесть, но одеяло сползло, обнажая аккуратную маленькую грудь с нежно розовыми бутончиками. Цецилия без одежды казалась еще хрупче. Тонкие плечи, шея. Казалось, она как птица. 'Та, что питается нектаром...' - улыбнулась про себя Веритас, поднимаясь. Принцесса сконфужено нырнула обратно под одеяло.
  -Иль-раж скоро вернется. Будем завтракать, - объяснилась она, чтобы хоть как-то сгладить ее напряжение, - Не знаю, как ты, а я последний раз ела позавчера... Давай помогу?.. - предложила Рити, взяв одеяло за край.
  Цециль снова подтянулась вверх, Верити не сдержала любопытства и все же взглянула на ее тело снова, приподнимая покрывало, чтобы укрыть ее, как обещала. После маленькой груди шел маленький живот, плоский, с аккуратным пупком. Ребра не торчали, как подумала сперва Рити, представляя ее себе. До узких бедер, все что открылось ее взору было безупречно. Бледная кожа, как у людей альбиносов. Никаких резких линий. Все словно из мрамора. Верити укрыла принцессу и только теперь встретилась с ней глазами. Фиолетовые кристаллы неподвижно уставились на нее. Щеки залились краской, тонкие губы чуть приоткрылись, но никак не могли решиться выпустить слова.
  -Почему ты... так смотришь на меня?.. - от волнения шепотом произнесла она, наконец.
  Рити присела на постель, не в силах оторваться от ее глаз, хоть и понимала, что все ее чувства и мысли Цецилия уже нащупала и теперь читает.
  -Просто я из 'нового'... - не стала врать Веритас, - А в нашем мире нет магов. Ты очень красивая, - улыбнулась она.
  На Цециль больше всего подействовало слово 'новый', чем комплемент от девушки. Она успокоилась, с интересом стала разглядывать Рити, будто только что встретила.
  -Из 'нового'?.. - шепотом повторила она.
  Верити улыбнулась шире.
  -Такая же диковинка, как и ты для меня.
  Губы принцессы оттаяли, сомкнулись и осветили ее лицо мягкой улыбкой, еще почти детской, лишь с легким оттенком женской хитрости. Но, в отличие от Вики, Цециль было далеко до стервозности. От природы она не была на нее способна.
  -Я думала... люди в тех местах не уцелели, - искренне удивилась она.
  -Так и есть... - перестала улыбаться Верити, - Кроме меня спаслись лишь солдаты, но теперь и их нет. Ты не обидишься, если я попрошу рассказать, что ты знаешь об этой войне?
  -Очень мало... - стыдливо опустила глаза Цецилия.
  -Хотя бы это, - подбодрила ее Рити.
  -Когда все началось, мы жили еще в Дэйервире... Это поместье на северной окраине столицы. Все советники там жили с семьями. Мой отец... он ведь был советником. Я была совсем ребенком и мало что понимала. Но я хорошо помню ту ночь... Ночь, когда Тьма пришла в Эксплетус. Они убивали всех, жгли дома, резали даже лошадей... Было так страшно. Я выбежала на верхнюю веранду. Город уже горел. Такое было ощущение, что он весь один большой костер... Я кричала, плакала, но ничего не понимала. Видела, как они бегут к нашему дому, через ограду, уже бежали по лужайке, по всему саду, со всех сторон.
  -Но вы все остались живы... - с удивлением прокомментировала Рити.
  -Не все, - принцесса отвернулась, кусая губы, - Мама. Она была в другой части дома с маленьким Септи... с моим младшим братом. Отец успел перенести меня. А мама не успела... Они напали внезапно... - Цециль уткнулась себе в плечо, так как закрыться ладонями мешали цепи.
  -Не думаю, что тебя это утешит, но я... тоже потеряла маму и брата. Но у меня больше никого нет, а у тебя... у тебя хотя бы отец, - нахмурилась Верити, стараясь не выругаться при воспоминании о Сальваторе.
  -Да... - вздохнула принцесса, прогоняя слезы, - Только творится что-то... непонятное.
  -Ну а что ты слышала о нашей войне?
  -После того, как Тьма разгромила Зорданию, Воракс повел их в 'новый'. Он собрал много информации о вас, хорошо подготовился. Говорят, он был злым гением, и за две ночи захватил ваш город. Пока там шла война, здесь отстраивали все заново. Отца временное правительство назначило императором.
  -А предыдущего...
  -Убили в ту самую ночь. Пошли слухи, что Тьма собирает армию из обращенных пленников из 'нового', чтобы вернуться. Тогда на совете два князя выступили с предложением отправиться на ту сторону, чтобы предотвратить это.
  -А вот дальше самое интересное, - зло улыбнулась Рити, - Алиас и Ангриф, я полагаю?
  -Да. Ангриф остался, но дал часть своей армии. Он нужен был здесь. Сюда ведь... продолжали стекаться мятежники с разных концов света.
  -Это движение Тьмы так популярно?.. - хмыкнула девушка.
  -Их немыслимо много... по всему миру... как зараза. Оно распространяется как чума. Лесные бандиты, пираты, воры. Наши войска перекрыли границы четырех городов, чтобы они не собрались вместе... снова.
  -А потом и портал, - кивнула Рити, - Это ты знаешь?
  Цецилия подняла на нее глаза.
  -Гонец не вернулся. Все думали, что князь и его армия погибли...
  -Все думали. А твой отец знал, что не погибли... - прорычала Веритас.
  -Откуда ему было знать?! - возразила принцесса.
  -Я знаю одно - этот колдун обошелся со своими соотечественниками весьма непорядочно. 'Непорядочно' - это не сказать ничего. Вместо подкрепления на просьбу князя Алиаса о помощи, он отправил чистильщика и блокировал портал. Многие уцелевшие благодаря чуду, мечтали о смерти императора. Теперь же он постепенно избавляется от свидетелей. Праведных, бывших там с нами, помогавших нам выжить... больше нет. Осталась лишь Тьма. Но тут я на ее стороне. Потому что видела чистильщика собственными глазами, потому что мой брат погиб из-за него, а не от руки темного! Потому... что мой учитель и мои близкие друзья... погибли, так и не отомстив за своих.
  Цецилия глядела на нее огромными глазами, но молчала. Она боялась сказать что-либо, и боялась, что не найдет слов в оправдание отца. Еще несколько дней назад она не поверила бы ни единому плохому слову в его адрес, но с той ночи, с праздничной роковой для принцессы ночи, что-то переменилось в ее сознании. Не то чтобы Иль-раж завладел ее разумом. Наоборот, она словно очистилась, ум стал яснее. В сердце зародилось сомнение. В памяти словно открылись какие-то новые чувства, страхи, тревоги.
  -Поэтому... они... объединились... - словно в бреду прошептала она сама себе.
  -Конечно поэтому! А ты думала, Праведные вдруг все резко стали анархами и мятежниками? Бандитами, пиратами... Они даже жили раздельно от Тьмы. Даже, когда объединились. Два разных лагеря...
  -Отец хотел... думаю, он всего лишь хотел оградить нас от нового вторжения... - попыталась оправдать его хотя бы для себя принцесса.
  -Да. Но какой ценой?..
  -Ты так уверена, что это он... Может советники сами пошли на этот подлый шаг? Он даже мог ничего не знать...
  -Цецилия! Очнись... - повысила голос Рити, - Твой отец держит в страхе и подчинении всю страну! Всех существ! Всех своих солдат! В голове у них звучат его приказы! Неужели ты думаешь, что советники у него под носом могли что-то провернуть?!
  -Истинная правда... - подтвердил Иль-раж, оповещая о своем присутствии.
  Возможно, он прибыл только что, а может, слушал их разговор уже давно. Верити не стала беспокоиться об этом. Ее больше всего волновали сейчас ароматы, донесшиеся с подноса в его руках. Три больших блюда, заполненных резаным печеным на вертеле мясом, дымящейся картошкой, овощами. Еще три кружки пива и горячие лепешки с повидлом. Рити выхватила одно из блюд прямо с подноса, бросила благодарность и опустилась на ковер. Маг покачал головой, глядя на нее с улыбкой, и присел на постель Цецилии.
  -Моя королева... Извольте позавтракать с нами?
  Принцесса грустно улыбнулась ему, но не спешила соглашаться, хоть и ее сводил с ума запах еды.
  -Я тоже считаю, что унижений с тебя вполне достаточно, - вздохнул Иль-раж, - Но не уверен, что могу доверять тебе полностью... - он опустил поднос ей на колени и, взявшись за ее оковы, заклинанием ослабил замки. Принцесса потерла свободные запястья, хмурясь.
  -Что это?.. - кивнула она на поднос.
  -Где, моя прелесть?
  -В кружках.
  -Пиво.
  -Я не могу его пить! - негромко, но с гонором возмутилась она.
  -Ну, значит, придется жевать на сухую... - снисходительно фыркнул араб, забирая свою тарелку вместе с подносом, и сел недалеко от Верити.
  -Любишь риск? - буркнув себе под нос, улыбнулась Рити.
  -Я самый быстрый жеребец в Зордании. Забыла?.. - так же негромко усмехнулся маг, хитро щурясь.
  -Можно задать тебе... личный вопрос? - запив предпоследний кусок пивом, спросила девушка.
  Иль-раж встретил ее взгляд. 'Я заинтригован, но давай не здесь?..' Верити кивнула и услышала, как закашлялась принцесса.
  -Может, плюнешь уже на свои принципы?! - выглядывая на нее, выкрикнула Рити.
  Маг поднес Цецилии кружку, и девушка почти выхватила ее из его рук, сделала несколько жадных глотков.
  -Ну что, девочки?.. - араб оглядел обеих, загадочно улыбаясь, - Вы познакомились, и у каждой сложилось мнение о другой. Но между вами еще столько секретов... Поворошим грязное белье?..
  -Тебя потянуло на сплетни?.. - нахмурилась Рити, поднимаясь с ковра, - Это пиво так действует? Может, лучше поговорим о тебе? Поспорим, кто знает больше...
  -Не стоит. Я объяснюсь, но после. Итак, Цециль, мое милое, невинное в душе и помыслах дитя. Перед тобой девушка, прошедшая огонь и воду. В одиночку она сражалась больше года в этом проклятом богом, выжженном и опустошенном городе. Билась за свою жизнь и честь. И не только с Тьмой. Даже люди, ее собратья, порой нападали на своих ради забавы. Веритас прошла все это, выжив лишь чудом...
  -К чему эта ода?! - разозлилась Рити, подходя ближе к ним.
  -Позволь мне закончить... - кивком поклонился Иль-раж и вернул взгляд к завороженной Цецилии, - Тьма была ненавистна ей, омерзительна, до дрожи в руках. Ей хотелось иметь достаточно силы, чтобы выжечь всю эту мразь разом! - он обернулся на Верити. Девушка выглядела немного растеряно. Она силилась понять, откуда у него такие точные сведения о ее чувствах. Ведь в 'новом' Иль-ража быть не могло, а Грэг знал лишь то, что происходило с ней во второй год войны.
  -А дальше?.. - неуверенно спросила принцесса.
  -А дальше маленькая Рити встретила большого и страшного, древнего вампира из верхушки Тьмы, и больше не принадлежала сама себе, потому что влюбилась по уши!
  -Ложь! - перебила Веритас.
  -Прошу прощения... Твое право внести истину, - жестом предложил араб.
  -Во-первых, я не знала и не могла знать тогда, кто он, и какую роль играет для Тьмы. Во-вторых, в те дни говорить о любви было бы просто глупо. Единственное, за что я не смогла возненавидеть его, так это за то, что Грэг упорно добивался меня, а не взял силой, как было бы логично и просто для него.
  -Вот как? Грэг? Добивался?.. - выпалил Иль-раж с усмешкой.
  -Какого черта! К чему весь этот спектакль?! - взорвалась Рити, сжимая кулаки.
  -Остынь! - повысил голос араб, - Погляди на море и успокойся, пока ждешь своей очереди... - махнул он на решетку.
  Девушка фыркнула и отошла, как он сказал, не желая слушать и участвовать.
  -Я скоро закончу, - пообещал Иль-раж, - Итак, мы получили грозную, беспринципную Веритас, способную перегрызть любому врагу глотку, даже не имея силы бессмертных. Мы имеем в рядах Тьмы девушку, по сей день люто ненавидящую темных, презирающую слабых, бьющую в спину! И все же, она билась насмерть, отважно, превозмогая боль и страх, билась с Тьмой и всем сердцем надеялась на скорое освобождение ее родного города от захватчиков.
  -А как же... тот темный? - почти шепотом спросила Цецилия, опасаясь реакции Рити.
  -Не он вел Тьму в то время! - отозвалась девушка раздраженно.
  -Он не имел достаточно власти в те дни, - подтвердил ее замечание Иль-раж, - Да и Тьма, разбредалась по огромному мегаполису и была трудно управляема. Только Эгрэгор сдерживал их под контролем.
  -Так значит, эта власть у него была?! - повернулась к ним Веритас.
  -Ты немного не понимаешь... - спокойно улыбнулся ей маг, - Его назвали Эгрэджио не потому, что он может подчинить себе толпу, используя магию, как Сальватор. Грэг совсем на это не способен. Это прозвище... носит скорее идейный характер. Убедить следовать за ним - вот это его сила. Если ты еще не заметила, Грэгорио - живая легенда в наших кругах...
  Рити отвела глаза, кивая, что поняла.
  -Так вот, Цециль, что имеем мы сейчас. Кого ты видишь перед собой? Для империи это злейший враг. Лишь потому, что горячее сердце не позволило ей сидеть сложа руки, не позволило подчиниться тому, кто в пепел обратил ее мечту на счастливый исход. Ведь она нашла брата... Представь, чтобы почувствовала ты, если бы Септимус оказался жив?..
  -Я отдала бы за это все... - выдохнула она.
  -И после всего...
  -После всего является в город маленькая девочка, - приблизилась Рити, глядя Цецилии в глаза, - Изо рта которой бьет белый свет солнца. Она жжет вампиров. Взрывная волна пробивает головы волкам. Но люди... оказавшиеся рядом! Умирали от того же удара или от радиации, не сразу, в страшных муках. Их за что?! - девушка отвернулась, возвращаясь к решетке, чтобы не показывать слез.
  -Ты слышала об этом? О том оружии, что ОС прозвали 'чистильщиком'?
  Принцесса покачала головой, глядя на него с ужасом.
  -По сравнению с этой подлостью, для Верити меркнут все ее убийства. Темных, Имперцев, учителя...
  -Не смей... - прорычала Рити, - Даже не говори об этом вслух. Сальватор еще ответит мне и за него...
  -Ах да! Эгрэгориальное зомбирование. Ну, раз Рити просит, я расскажу тебе об этом позже... - Иль-раж выпрямился и повернулся ко второй девушке, - Ну вот, ты и дождалась финала моей утомительной речи. Что ты знаешь о нашей принцессе? Вернее... что думаешь?
  -Не смотря на их родственные связи... она мне симпатична. Не хочу ее обижать, но... Цецилия - избалованная девочка из богатой и благородной семьи. Быть может, в силу возраста, но в политике своего отца и в политике вообще, она не понимает абсолютно ничего. Четко только одно - она ненавидит Тьму и имеет вполне весомые основания для этого. Только... нельзя иметь такие однобокие принципы. Я знаю это по себе. Жизнь не раз заставляла меня убедиться в словах Грэга о 'сером' мире, который я стараюсь разграничить на два цвета, - Рити закончила, глядя в небо, не обернулась, ждала нового вопроса араба.
  -Ммм? А есть ли аппозиция в твоих амбициозных стремлениях?.. - поддел маг.
  -Есть и была всегда. В том, что касается Сальватора, я так и не смирилась с тем, что для войны с ним приходится убивать Праведных. Теперь... после смерти Морлока, я еще больше верю в то, что без Торе эти парни нормальные, не тупые, не бездушные... Просто ими движет его приказ.
  -Он все же научил тебя сомневаться... - удовлетворенно кивнул Иль-раж, - Хорошо. Вернемся к Цецилии. Она и в самом деле невинна. И душей, и мыслями. Потому что пока не знает правды и не ищет ее за закрытыми дверьми. Ей вполне достаточно того, что на этих дверях изображено в качестве истины. Скрытый смысл ее влечения к ненавистной Тьме немного отличен от твоей истории. И дело именно в аппозиции, в противостоянии... еще большему злу, чем Тьма.
  -Большему? О чем ты?! - вскочила с подушки принцесса.
  -О том, кто был рядом с тобой всегда и обманывал каждым словом. О том, кому ты доверяла больше, чем собственному сердцу. А ведь он, как и ты был ведом искренним заблуждением. Но в отличие от тебя, вполне осознавал, как жестоко обманывается... потому обо всем помнит лишь твое тело, но не сознание.
  -Я не понимаю... - сквозь слезы выпалила принцесса. Она плакала, потому что его доводы где-то очень далеко уже связались в логическую цепочку, но вывод был так страшен, что сознание отказывалось вынести его.
  -Я говорю о твоем отце, - озвучил приговор маг.
  Верити переглянулась с ним и уставилась на Цецилию, но та все еще отказывалась верить.
  -Я вовсе не был первым мужчиной в твоей жизни... как хотелось бы тебе... да и мне, в общем-то, тоже...
  -Ты выдумал... внушил... внушил мне эту чудовищную ложь! - сорвалась на крик принцесса.
  -Разве он не называл тебя Присциллой?
  Рити старалась понять, прав он или нет, по ее поведению. И Цецилия вздрогнула при этом имени. Воспоминания хлынули потоком, ломая дамбу Сальваторовской печати. Принцесса кричала, рыдала и билась в истерии на постели. Иль-раж едва успел перехватить ее руки, когда она попыталась сомкнуть ладони. Не известно, куда бы она направилась и что бы сделала с собой в таком состоянии. Маг снова заключил ее в оковы, но лишь чтобы обезопасить принцессу от самой себя.
  -Идем... - он взял Рити за руки и перенес в коридор верхних покоев.
  -Почему 'Присцилла'?.. - поморщилась девушка.
  -Так звали ее мать, погибшую в ночь штурма Эксплетуса.
  -Зачем ты с ней так?..
  -Правда и тебе досталась не легко, но она необходима, - равнодушно отозвался маг, - Надо побыть с девчонкой, пока не успокоится. Договорим потом... - он растворился в воздухе, возвращаясь к Цецилии.
  Рити перевела дух, переваривая информацию. Такого она не ожидала даже от треклятого колдуна Сальватора.
  
  Глава 2
  Становление
  Что такое оголодавшие волки Веритас знала не понаслышке и вовсе не собиралась игнорировать предостережение мага. Девушке хотелось обсудить все с кем-нибудь, но Грэг еще спал, и будить его Рити не посмела. Здесь, на верхнем уровне так же спали и другие вампиры, но в какой именно из комнат был Умбра, девушка не знала. Без надежды она пошла вдоль по коридору, прислушиваясь к каждой двери, словно это поможет ей что-то определить. Где-то был слышен храп, где-то вообще ничего, а где-то... несколько фраз, словно шепотом, торопливо, сбивчиво, в смятении... Веритас остановилась и вслушалась. 'Это ничего не изменит. Никто уже не способен повернуть колесо вспять. Он не отпустит и не отступит. И я умру... и пусть...' Чужие мысли прекратились, резко оборвав поток, словно кто-то накинул черный платок на клетку. 'Умбра? Я надеюсь, это ты... Ты здесь?..' - сдвинула брови девушка, бессмысленно вглядываясь в темную древесину с жирными подтеками масла из петель. Дверь распахнулась почти в ту же секунду.
  -Ты?! Ты звала?.. - приглушенно прошипел мальчик, глядя на Рити ошеломленно.
  -Я ничего не говорила... - зашептала она, оглядывая пустой коридор.
  Умбра явно не ложился в постель с утра. На нем были военные брюки и сапоги, на груди лишь расстегнута до середины рубашка, некогда белая. После катакомб она потеряла свою свежесть. Мальчик-вампир так же воровато огляделся и жестом пригласил Рити войти. Постель была сложена, чуть примято одеяло. Умбра не спал, не расслаблялся в этом месте, в любой момент ожидая нападения.
  -Ты не говорила, но ты звала! - выдохнул он, прикрывая дверь.
  -Как это?.. Я передала тебе мысли? Через дверь что ли?! - неуверенно улыбнулась девушка.
  -Я, очевидно, брежу... - покачал головой Умбра, вспоминая, что Верити смертная.
  -Тебе, кажется, не спится?.. - кивнула она на не разложенную постель.
  -Да что-то не особо... - вздохнул юноша, возвращаясь в свое задумчивое небытие.
  -Я была сейчас... у Цецилии, - перешла к делу Рити.
  -Где она? Где он ее прячет?! - оживился он.
  -Умбра... - вздохнула девушка с печальной улыбкой, - Я этого не знаю. Он перенес меня. Перенес, чтобы я побыла с ней... Мне кажется, там и нет другого входа, кроме как... как они проходят, ну через стены.
  -Ясно, - опустил голову мальчик.
  -Она в порядке, - попыталась обнадежить его Рити, - На самом деле, в порядке! И... слушай, я не знаю, что у вас с ней, но... Она действительно пришла сюда за ним. Цецилия имела представление, куда идет.
  -Она не имеет до сих пор ни малейшего представления, что это за тварь! - сорвался на крик Умбра, сотрясая воздух за спиной Веритас, - О каком рассудке ты говоришь, если принцесса не осознает, с кем говорит, даже если Нэк представится ей...
  -Она не знает истории?.. - поморщила лоб Рити.
  -Она не знает вообще ничего. Как не знала и ты когда-то. Цециль - чистый лист. И сейчас, я уверен, он пишет на нем свою мерзкую ложь.
  -Мне повезло в этом плане, потому что была возможность взглянуть на мир глазами двух противоположностей. Но и у нее есть такая возможность. Ее отец, все же праведный... И воспитывал ее по праведным законам...
  -По своим собственным, - фыркнул вампир, - Лишь по тем принципам, что удобны были ему. На такой же лжи он ее растил...
  Верити обернулась.
  -Тогда почему ты против того, чтобы ей открыли глаза?
  -Кто? Он?! Нэк мастер по другой части - заставлять других закрывать глаза на его действия, а не открывать на истину. Как и Торе, он обернет даже самые правдивые факты в свою сторону, удобную для него.
  -Все равно. У нее будет шанс выбрать, я уверена. Теперь, когда она знает и другую сторону, различает оттенки...
  -В отличие от тебя... Цецилия слишком доверчива. Заставить ее сомневаться не составит труда, но выбирать она будет скорее сердцем, чем разумом...
  -Умбра, коль уж мы заговорили об истине... Ты расскажешь мне, что происходит? Что решил совет? Хоть какой-то план есть?..
  Мальчик внимательно поглядел на нее, стараясь убедиться, что этот вопрос не уловка, и что Рити не собирается его подставлять.
  -Я никому не могу ничего говорить пока. Может... ты спросишь Грэга? Уверен, он имеет больше свободы в разглашении подобных вопросов.
  -Если бы я могла из него хоть что-то вытянуть, я бы не спрашивала тебя. Умбра, ну пожалуйста...
  -Точные планы Тьмы и Иль-ража не известны даже мне. Я знаю лишь... что надежда у всех на 'будущее', на современное и... смертоносное будущее из твоего мира.
  -Это знаю и я... - вздохнула Рити разочарованно.
  -Тогда зачем спрашиваешь?.. - нахмурился он.
  -Я думала, ты скажешь что-нибудь менее... туманное.
  -А чего тебе не понятно? Нарисуешь им пару пушек, расскажешь про ядерную бомбу - вот тебе и исход войны, и будущее Нэкусов... - буркнул Умбра.
  -Нет, постой... Только не оружие! - уверенно покачала головой Рити.
  -А что им еще по-твоему нужно от этого 'прогресса'?
  -Я не стану... помогать делать оружие массового поражения.
  -Вот и я подумал, что даже самая важная и неотложная месть - ничто по сравнению с тем, что станет с этим миром, благодаря Нэкадэусу, - с упреком прищурился вампир.
  -Черт... - девушка заходила кругами, - Но и Торе надо уничтожить. Боже, я даже не знаю, чем могу спровоцировать это 'начало конца'. Покажу ему двигатель внутреннего сгорания или двадцать пять деталей Макарова... а он из них соберет бомбу, - запаниковала Веритас.
  -Двадцать пять?..
  -Четыре раза разбирала в части, пока ждала 'решения Тьмы'... - призналась Рити, с улыбкой предавшись воспоминаниям, - Меня тогда еще не выпускали из госпиталя. Делать было вообще нечего... Вроде все четыре раза их было двадцать пять.
  -Ясно, - печально усмехнулся Умбра, тоже на миг вернувшись в прошлое.
  -Я помню, ты неплохо шаришь в физике. Могу я на тебя надеяться?
  -Не уверен, что мне позволят быть рядом в эти 'моменты откровений'...
  -Ну, если все же удастся, будешь советовать... ладно?..
  -Рити... Что бы это ни было, любой предмет из твоего времени вызовет необратимые последствия. Мирные вещи, даже те, что призваны облегчить жизнь простым людям... Все они, так или иначе, породят беспрецедентную власть Нэка.
  -Умбра... - она испуганно подняла глаза на мальчика, - Что мне делать?
  -Думать. Как следует думать, прежде чем хоть что-то сказать. Впрочем, как и всегда...
  -Да. Подобный совет не помешал бы мне с того дня, как я связалась с вампирами... - грустно хмыкнула Рити, - Но до сих пор я этому не научилась...
  -Не пытайся соперничать с вампирами в хитрости. Тебе их веков не постичь так быстро. Все приходит только с опытом. Но думать все же надо. Как умеешь, Рити...
  -Хотя бы как умею, своими куриными мозгами? - прищурилась девушка с улыбкой, фыркнула и, глядя себе под ноги, направилась к двери, - Ладно, я поняла. Шучу... Ты все же постарайся поспать. Твоим врагам сейчас не до тебя, и, наверное, нет смысла быть начеку... - подмигнула она, уже высунувшись из коридора.
  -Попробую... - провожая Верити улыбкой, вздохнул Умбра.
  
  Девушке пришлось вернуться в их с Грэгом спальню, ведь больше негде было коротать время до темноты. Бесшумно стянув сапоги, она прилегла рядом со спящим вампиром. Воздух попадал в пещеру лишь через отверстие в потолке. Извилистый тоннель вентиляции проходил через толщу камня и кончался со стороны моря. Из дыры был слышен его далекий шум. Рити вспомнила, как солнечно и жарко сейчас в комнате Цецилии, и немного позавидовала принцессе. Здесь было темно и прохладно, пахло сыростью. 'Когда же у меня будет нормальная комната и постель? Своя постель... мягкие подушки, большая чистая комната... солнце в окне...' - Верити хотелось плакать от этих мыслей, потому что такие простые житейские мечты казались абсолютно несбыточными. Веритас спаслась от слез, глядя на Грэгори. Он спал крепко, безмятежно. До пояса было откинуто одеяло. Его плечи, упругие, обтянутые кожей бугры бицепсов, под собственной тяжестью впивались в простыни. Перина покорно приняла их, уютно обнимая тело вампира. Темно-русые волосы почти всегда лежали аккуратно, зачесанные назад, но сейчас чуть рассыпались по подушке, чуть спали на висок... Верити приподнялась, чтобы лучше разглядеть это редкое зрелище, долго неподвижно любовалась пиратом. От тех далеких приключений и плаваний остались у Грэга лишь воспоминания. Если бы не золотое кольцо в его ухе, Рити ни за что бы не догадалась, кем был Эгрэджио до того... как принял бессмертие. Верити безумно захотелось расспросить его о прошлом, о море, о кораблях, но Грэг не любил говорить о себе. Девушка понимала, что добьется только скандала своими вопросами. Она опустила голову на его плечо и постаралась уснуть.
  Вечером проснулась под его взглядом. Грэг сменил ее, любуясь спящей Веритас. Заметив движение век, вампир призрачным касанием провел по верхней линии ее корсета. Пальцы замерли на середине, в декольте.
  -Где ты была?.. - не строго, но без улыбки спросил он.
  -Нэк решил угостить нас с принцессой завтраком... - Рити сладко потянулась, выгнула спину и, распластавшись по постели, взглянула на Грэгори с улыбкой, подмечая темную щетину между бородой и баками, - Я была голодная. Все голодные здесь...
  -Я знаю. Потому и пошел искать тебя... - мрачно отозвался вампир.
  -Ты меня искал? - приподняла брови Верити, - Прости... Я думала, ты спишь... Нэк предупредил меня, и во двор я не совалась.
  -Заботливый 'Нэк'... - зло усмехнулся Грэг, отводя глаза, - Ты была с ним, - ровно констатировал он.
  -С Цецилией... - поправила девушка, хмурясь на его подозрения.
  -Еще и с Цецилией! - фыркнул он.
  -Начнем с того, что ты был готов делиться со своим другом даже мной, - Рити села, глядя на него, - И закончим тем, что меня такое 'привилегированное' положение совсем не устраивает. Я попросила его больше не прикасаться ко мне, еще вчера.
  -В самом деле?.. - растерянно улыбнулся Эгрэджио.
  -Мне показалось, он понял. Кроме того, у него есть теперь, на кого изливать свою арабскую страсть.
  -Хм... Да ты ревнуешь! - посмеялся вампир, уже не злясь на Рити, - Боюсь, чтобы утолить его голод, понадобится десяток другой принцесс...
  -И ты ревнуешь... - умиротворенно вздохнула Верити, обнимая Грэга.
  -Похоже на то... Наши мужские игры несколько затянулись. Я рад, что ты сумела положить конец этой интриге, - он зарылся лицом в ее волосы, вдохнул запах Урсулы, но не отстранился. Его перестали раздражать воспоминания. Как и Верити, Грэгори научился ценить настоящее, удерживать минуты счастья и понимать их неповторимость и хрупкость.
  -Все же... надо что-то менять... - едва слышно шепнул он вслух.
  -Что?.. - растерянно шепнула Рити.
  -Пора освобождаться от паутины прошлого и вызволять других... Для начала наведаемся к травнику, - закончил он с улыбкой и подтолкнул Рити, побуждая ее подняться.
  
  Едва на ущелье опустились сумерки, в замке Эш закипела жизнь. Волки не сдавали посты, зная, что отдыхать сегодня им не придется. Все они шумно толпились на площадке перед замком. Конюх выводил лошадей. Младшие вампиры по приказу собрались в главном полуоткрытом зале, без суеты и споров ждали дальнейших распоряжений Эгрэджио.
  Веритас во всеоружии покинула комнату вместе с Грэгом, в приподнятом настроении, чуть возбужденном, в предвкушении масштабной операции и трудной битвы. Сегодня Тьме предстояло отбить Нодегарм и положить начало эпохе новых технологий. Рити хотелось боя, хотелось сорвать всю злобу и обиду, отомстить... Но уверенности в душе было маловато. Имперцы превосходили их армию по численности, а прибывшие в столицу 'важные персоны' из эгрэгориального сообщества магов могли подпортить самоуверенному Иль-ражу планы. Однако, как об одном, так и о другом факторе Рити могла лишь догадываться, не имея полного представления о ситуации. Девушка понадеялась на удачу, случай и собственные силы.
  Неспешно шагая по коридору под треск факелов, Грэг вел Веритас под руку. Останавливаясь у каждой двери, он стуком будил членов Старшего совета.
  -Господа, мы все проспим! - весело выкрикнул Грэгори своим надтреснутым голосом, оповещая вампиров о собрании. Возле комнаты Умбры он чуть задержался, вслушиваясь, несколько раз постучал, но ответа так и не услышал.
  -Он почти не спал, - замолвила за мальчика Рити, - Может, только сейчас задремал?..
  -Совет ждать не будет, пока он выспится, - проворчал Грэг, - Если ты, бездельник, не явишься через минуту, я пошлю Дэрэка! - сообщил он Умбре через дверь, и с кривой улыбкой добавил, - Уж он то тебя поднимет...
  -Я хоть сейчас! - вдохновленно отозвался кто-то.
  Верити обернулась. Многие двери позади них уже распахнулись. В коридоре появились трое. Один из них - лысый парень с горбатым носом, стоял ближе всех к комнате Умбры.
  -Я обещал минуту, Дэрэк, - усмехнулся Грэгори, переглядываясь с ним, - Дай ему шанс!
  По коридору прошлась волна смеха. Воины проснулись и жаждали выйти в мир, что в скором будущем падет к их ногам. Здесь теперь был и Скиф, на этот раз натянувший на себя жилетку из светлой кожи, явно не подходящего размера. На плечах она чуть разошлась по швам, зато хорошо обхватывала талию и сидела на плоском, расчерченном на квадраты животе, как литая. Здесь же Рити заметила рыжеволосого Айрона. Этот ценитель изящных искусств сегодня так же был при параде. Изумрудный камзол с глухим воротом под горло и золотыми пуговицами, быть может, и казался немного старомодным, но только не на Айроне. Без лишнего пафоса и блеска, без кружев и бантов. Строгий, безупречно сидящий на аристократических плечах златовласого вампира, пиджак был почти военного покроя. Но все же с легким налетом церемониальности... Айрон слитным движением головы и корпуса кивнул Веритас в знак приветствия.
  -Доброй ночи... - растерялась девушка, но вампир мягко улыбнулся на ее волнение.
  -Доброй, Вэритас... - не сводя с нее зеленоватых глаз, отвечал Айрон. Таких, как он, трудно было смутить недолжным обращением, а робость Рити только умилила любителя утонченных девочек.
  -Прошу всех в зал, господа! - небрежным взмахом руки, призвал Грэг, отводя девушку чуть в сторону, чтобы пропустить вампиров к лестнице.
  -Я... могу здесь побыть. Подожду Умбру... - начала Рити, понимая, что на собрании ей делать нечего.
  -Нет. Ты пойдешь со мной, - уверенно подтолкнул ее за плечи Эгрэджио, когда все члены совета покинули коридор, - Тебе не помешает послушать. Все 'страшные тайны' мы уже давно обсудили. А твое настроение мне не нравится... Надеюсь, это собрание придаст тебе уверенности.
  Девушка виновато опустила глаза. Ей было стыдно, что Грэг уловил ее волнение в воздухе. В малом зале помимо членов совета появился Иль-раж. Его обычное веселье подпортило отсутствие Умбры, но мальчик вскоре все же явился, и маг вернулся в равновесие.
  -Ну что ж, подведем итоги и наметим точки отсчета! - объявил Грэгори.
  Вампиры создали широкий нестройный круг. Кто подпирал голову локтем, склонившись к алтарю, кто прислонился к постаменту задом. В центре остались лишь Иль-раж и Грэг. Рити облокотилась спиной о стену, оставшись вне круга, чтобы не действовать на нервы старшим.
  -У нас на все про все не больше часа, - начал араб, - Прибывшее подкрепление основательно толпится с обеих сторон ущелья, сдерживаемое лишь немудреными щитами. На эффект неожиданности полагаться не приходится.
  Верити оттолкнулась от стены и, припав к каменному алтарю, толкнула Умбру.
  -Мы окружены?!.. - сдавленно прошипела она, злясь и на него, и на Грэга.
  Мальчик закивал, прикрывая глаза, будто не надеется, что у Тьмы будет шанс вырваться из этой западни.
  -Как только я сниму поле, начнется бойня, но мы с учеником обеспечим достойное прикрытие и огневую поддержку.
  -Как же козырная дама?.. - недоверчиво прищурился Грэг, глядя на друга.
  -Это прикрытие прибережем для худшего исхода, - парировал маг раздраженно.
  -Вот как?! - сжал кулаки Эгрэджио, - Ты ради ее спокойствия решил пропустить через жернова добрую треть Тьмы?..
  -Ты говорил о прикрытии! - поддержал предводителя Скиф.
  -Да! Какого черта ждать?! Выпусти вперед торевскую девчонку! Пусть бежит перед лошадьми... - махнул кулаком по воздуху Дэрэк.
  -Я буду поступать так, как сочту нужным... - прошипел Иль-раж, обращая взор к лысому вампиру, и Рити впервые увидела гнев в глазах араба. 'Не хотелось бы мне быть рядом в этот момент...' - поежилась от мурашек девушка.
  -По крайней мере, объясни столь резкую перемену, - охладил раскалившуюся атмосферу Грэг.
  -Я обеспечу максимально возможную защиту для твоих солдат, Грэгорио, - ровно отвечал маг, - Бой будет равным. Девчонка стратегически куда важнее неприкосновенности твоих бандитов. Если она пострадает...
  Веритас пригляделась и прислушалась, стараясь понять, в самом ли деле Иль-раж влюблен, или Цецилия лишь часть его грандиозного плана. Но такая забота! Для подобного заявления должны были быть веские основания, и Рити не виделось ничего сильнее, чем личные мотивы.
  -Ладно, я тебя понял... - выдохнул Грэгори, - Нужно выдвигаться! - лениво махнул он, очертя ладонью совет.
  Вампиры потянулись к выходу, негромко делясь впечатлениями. Рити подскочила к Грэгу.
  -Почему ты не сказал про окружение, про поле и про подкрепление имперцев?
  -Не хотел волновать лишний раз... Тебя и так трясет от страха! - сорвался он.
  Несколько членов совета остановились, наблюдая за ними.
  -Это не страх! Просто вы сами не уверены ни в чем! - стиснула зубы девушка, - И не надо ровнять меня с этой избалованной дурой, не видавшей в жизни ничего кроме бантиков и шпилек! Я не твоя слабость, Грэг! - попала в точку Рити, озвучив смутившие его параллели. Не дожидаясь ответа, девушка пробежалась по коридору в главный зал, где догнала араба и остальную часть совета.
  -Ильраж! - окликнула она возбужденно.
  -Не сейчас, Верити, - качнул головой маг, хмурясь.
  -Это важно, - она подошла вплотную, - Ты говорил об эффекте неожиданности. Это важная штука, и у нас... кажется, есть шанс ей воспользоваться!
  Араб и шестеро старших обступили Рити кругом, внимательно слушая.
  -Как ты помнишь, поле невидимо глазом, и едва войска приблизятся к щитам, по ту сторону их непременно заметят. К тому же, чтобы снять щит мне понадобится время... - снизошел до объяснений маг.
  -Но есть ведь поле, за которым ничего не видно! Поле Тьмы... - сбила дыхание от волнения девушка, но араб наконец прислушался к ее лепету.
  -Черт, Грэг, а ведь она права... - усмехнулся он.
  -Похоже на то... - подал голос Эгрэджио, неспешно входя в главный зал последним, - Только артефакт больше неделим, если я не ошибаюсь.
  -Ошибаешься, - качнул головой Иль-раж, улыбаясь ему, - Но вновь извлеченный из ножен, этот клинок потребует крови...
  После его слов в зале воцарилось молчание. Грэг зашагал по кругу, не поднимая глаз, гулко шаркая в тишине замершего зала.
  -Как я понимаю... не просто крови?.. - остановившись, спросил он.
  -Жизни, - подтвердил его догадки маг.
  -У тебя, случайно, нет никого на примете?.. - с саркастической усмешкой выпалил Грэгори.
  Араб развел руками, оглядывая присутствующих в зале, в том числе и Рити, не надолго задержал на ней взгляд, но отвлекся, продолжая невдумчиво скользить по головам.
  -Ридж! - прогремел Грэг.
  Спустя миг в зал вбежал потасканный вожак, устремив тревожный взгляд к повелителю.
  Верити тоже взглянула на Грэга, стараясь понять, собирается ли он приносить волка в жертву.
  -У тебя часом не завалялось в берлоге никакой полудохлой игрушки?.. - обратился он к Риджу, отметая всеобщее минутное сомнение.
  Ридж активно замотал головой, не совсем понимая, что происходит, и к чему подобный вопрос.
  -А если как следует поискать? - прищурился Эгрэджио, - Нам нужно, не жадничай...
  -В самом деле, нет! - пожал плечами волк, - Сказали бы раньше, нашел бы!
  -А! Иди... - отмахнулся Грэг раздраженно, - Ну, что скажете, 'господа бандиты'!? Нам в подмогу Тьма не помешает. Кого будем резать?.. Добровольцы... есть? - посмеялся он, чуть разбавляя обстановку, но напряжение в воздухе осталось.
  -Это... - Рити шагнула ближе к магу, чтобы говорить тише, - Это обязательно должен быть... человек?..
  -Не думаю, что Эгрэджио прельстит мысль отдать в жертву бойца... - глядя не на нее, а на Грэга, ответил араб.
  -А если... животное?.. - поморщила лоб девушка.
  Вампиры покосились на нее, ожидая продолжения мысли.
  -Радость моя, я помню, как ты не любишь Риджа... - прохрипел Грэг, давясь от нервного смеха, - Но это мы уже проходили.
  -Я не о волках! О лошадях... - опустила глаза Рити, ненавидя себя за эти слова.
  -Умница, малышка... - услышала она одобрительный голос Айрона.
  -Ну, и кто из вас отдаст коня перед боем?.. - не слишком поддержав идею Верити, буркнул Грэг.
  -Кажется, есть лишний! - обрадовался араб, переглядываясь с девушкой.
  
  
  Глава 3
  В поле легла роса. От горного ущелья, близко к земле, тянулся змейкой слабый туман. Палаточный лагерь имперского гарнизона стоял в высокой траве. Позади затихла до утра опустевшая деревня. В рощице умолкли суетливые птицы. Солдаты жгли костры и будили старший офицерский состав. Молодой рядовой волк лениво подтягивал ремни под отъевшимся за день пузом офицерского жеребца. В лагере каждый занимался своим делом, но каждый то и дело устремлял беспокойный взор к выходу из ущелья. Тихий, холодный и мрачный горный переход был по-прежнему пуст и безмолвен, но чем тише был омут, тем тревожнее бились сердца. Небо темнело медленно. Волки улеглись на ночлег. Кто-то храпел, кто-то тихо напевал надоевшую всем, но ужасно приставучую песенку, что пели бродячие музыканты в столице на празднике. Офицеры направили новый патруль для проверки щита. Вскоре всадники вернулись, сообщив, что поле до сих пор не снято, но ослаблено.
  -Ждем Вигуса и поднимаемся в наступление, - решил командир, - Отправьте гонца к южному входу! Сообщите, что мы решили пробиться. Слишком затянулась эта бодяга. Пора поджарить ублюдков... - потер ладони офицер.
  -Капитан, вы полагаете, Вигус снимет такой щит? - несмело возразил один из сержантов.
  -Справится... - махнул рукой капитан, - Куда ему деться?.. - сухо посмеялся он.
  -Прикажете объявлять готовность?
  -Погоди. Пусть немного поглядят свои сны. Вигуса все равно еще не видно...
  Сержант потер широкий лоб и непроизвольно бросил взгляд на ущелье, снова. Ничего нового не увидел и сел к костру, ожидая дальнейших распоряжений капитана. За пол часа ожидания мага офицер взглянул на ущелье больше десятка раз. На последнем ему начало казаться, что что-то изменилось, но что именно, он понять не мог.
  -Капитан, - он поднялся и приблизился к командующему, отвлекая его от вдумчивого курения трубки.
  -Что? - не поднимая на него глаз, отозвался вампир.
  -Быть может, мои глаза уже отказывают мне, но... Там изменилось что-то, - он указал в сторону горного прохода.
  Капитан с минуту усиленно вглядывался в неподвижные скалы и стелящийся в траве смог, но ничего нового не увидел.
  -У тебя, видать, сдают нервы? Воображение шалит?
  -Я не уверен... может... я слишком часто туда смотрю?.. Но что-то не так.
  -Ты чувствуешь? - нахмурился капитан, но сержант покачал головой.
  -Только вижу.
  -Господа! Кто-нибудь... кроме господина Лейда что-нибудь новое видит в ущелье?! - поднялся на ноги командир, оглядывая офицеров у костра.
  Все поднялись вслед за ним и внимательно глядели, но слышались лишь нервные усмешки. Кто-то из вампиров толкнул Лейда и бросил насмешливое 'Что это там?!'.
  -А мне тоже кажется, выглядит иначе. Может, щит рассосался?.. - заявил один из них, наконец.
  -Скорее наоборот...
  Имперцы обернулись, замечая прибывшего штатского колдуна, горбатого парня по имени Вигус.
  -Ну, а ты что скажешь? - капитан махнул трубкой в сторону гор.
  Но маг растерянно пожал плечами. Небо стало черным. Ни единого облака не плыло по нему. Щербатая луна ярко освещала Нодегарм с севера.
  -Звезды... - выпалил кто-то.
  Вигус прислушался к нему и, снова вглядевшись, подтвердил.
  -Звезд не видно. Над ущельем в это время года должны быть видны отсюда два созвездия - 'Жатва' и 'Тафе-обу' - покровитель магов.
  -И... что? - нахмурился капитан, - Что это, по-твоему, значит?
  Вигус не знал, что ответить ему и как сформулировать свои догадки хотя бы для себя. Но ему не пришлось долго подбирать слова. Через несколько мгновений звезд не стало видно не только над ущельем, но и на всем, видимом отсюда, черном небосклоне. Волки уловили тревогу в воздухе и начали подниматься ото сна. Имперцы глядели в пустое ущелье, в глупом оцепенении.
  -Капитан, что прикажете?! - подсуетился Лейд, выводя командующего из ступора.
  Тот собирался было махнуть рукой на 'какие-то звезды', но ущелье пришло в движение, и Имперцы перестали верить своим глазам. Подобно перелистнувшейся странице, пустая горная дорога в миг наполнилась людьми, конными и пешими, ждущими одной лишь команды. Капитан разинул рот, безмолвно замахал руками своим подчиненным, объявляя таким образом полную боевую готовность. Появились и пропавшие над Эш созвездия, но даже они были уже не в силах помочь имперскому отряду. Не дожидаясь, пока войско врага закончит построение, Тьма двинулась в бой, покрывая сонную поляну, наполняя округу криком и лязгом мечей. Рассредоточившись на три равные части, темные взяли лагерь в плотное кольцо. Семеро всадников, растянувшись в шеренгу вдоль всей линии фронта, на полном скаку проредили неорганизованную толпу имперцев. В центре шеренги, на мощном безудержном першероне гнедой масти, мчал Эгрэджио. Его пламенеющий двуручный меч выписывал в воздухе круги, от плеча к плечу, наискосок...
  Эгрэджио при боевом параде [] Злобно гудела ненасытная сталь, подобно лопасти огромного винта, безостановочно срубая новые и новые головы. По обе стороны от Грэга, не отставая, неслись по ратному полю его дружинники. Над головами взвились клубы огня. Предводитель Тьмы едва успел пригнуться и быстро смекнул, что где-то неподалеку орудует маг. Выпрямляясь, он уже видел парнишку впереди и сделал знак Скифу, что был по правую руку.
  -Сделай его, братец! Мы найдем пока главного! - выкрикнул Грэг.
  Громила Скиф кивнул предводителю и чуть сбавил. Грэгори, немного отвлекшись, вдруг с удивлением заметил летящего на него перекинутого волка. Серая туша приземлилась несколько ниже, чем планировала, вцепившись лапами в шею и круп лошади. Грэга позабавила наглость незадачливого бойца. Саданув увесистым литым эфесом волку промеж глаз, он сопроводил его недолгий полет под ноги коню язвительным задорным смехом.
  Шеренга всадников достигла края и повернула в обратную дорогу. Скиф не долго возился с молодым магом и вскоре воссоединился с братьями. Домчав до самого ущелья, Грэг наконец заметил капитана и, направив дружину в очередной смертоносный рейд, свернул к центру человеко-волчьего месива, над коим возвышался единственный всадник с капитанской золотой расшивкой на груди. Всадник энергично размахивал мечом, едва успевая пресекать выпады волков, но мало кого ему удавалось серьезно ранить, и волки с новой силой и злобой бросались на капитана.
  -Оставьте, мальчики! - придержав нетерпеливого коня в повороте, приказал Грэгори, и волки серой массой растеклись в стороны, ища новых соперников.
  -На что ты надеешься, мятежник?! - выпрямился капитан, принимая вызов предводителя Тьмы, - Сюда вот-вот прибудет подкрепление эгро-магов!
  -Не думаю! - хриплым смехом отозвался Грэг, поднимая над головой меч, и послал першерона вперед.
  Лязгом встретил его выпад имперский клинок, но скольжение вышло капитану 'боком' из-за волнообразной изогнутости темного меча. Обернув меч вместо голомени лезвием, Грэг обратил его скольжение в невыносимо быстрые и мощные рывки, и рука капитана ослабла, выпуская рукоять. Не заставляя офицера долго ждать своей участи, Эгрэджио щедро махнул от плеча, срезав голову, как горячим ножом по маслу. Тьма отрывисто и разноголосно гаркнула, поздравляя вожака с победой, и пустилась в бой с пущим азартом. Грэг поспешил к горной дороге, откуда наблюдали битву Иль-раж, Умбра и две молодые девушки, одна из которых не поднимала глаз, не желая видеть сражение. Ее тонкие запястья были надежно стянуты за спиной, ладонями наружу. Мальчик-вампир время от времени отрывался от горизонта, бросая короткий взгляд на Цецилию, но не мог долго смотреть на ее унижение и страдание. Он с болью представлял, что творится в душе девушки в эти минуты.
  -Не пора ли поддать огоньку, Рашид?! - с широкой улыбкой кивнул вампир магу, - Мои головорезы начинают уставать, а силы еще понадобятся.
  -Как скажешь... - с хитрым прищуром отозвался араб, - Разводи своих в круг!
  Грэгори пришпорил коня, срываясь с места, и вскоре исчез в самом пекле.
  -В кольцо! Сжимай их!!! - хрипел он, кружа меж дерущихся, и волки начали выталкивать имперцев на середину.
  Наконец, круг был окончательно сформирован, Имперцы сбились в кучу, выставив мечи, жались друг к другу спинами, в надежде на круговую оборону. Темные подались назад, на несколько метров дистанцировались, в три ряда сомкнули кольцо. Грэг остановился на пол пути к наблюдающим и поднял кулак.
  -Пора немного поработать, мой мальчик, - араб коснулся плеча Умбры, но тот дернулся от его руки, самостоятельно выступая вперед. Иль-раж снисходительно расплылся в улыбке, выходя вслед за ним в поле.
  -Ты когда-нибудь задумывался, каким может быть обычный шар, если вызвать его напрямую?.. - искушающее начал он.
  -И это все? Ты собираешься вызвать шар?.. - поморщился Умбра недоверчиво.
  -Подними ладони. Все, как раньше... будто ты создаешь сферу. Читай за мной, и все увидишь сам, - пообещал араб, - Acaze...
  -Aca-ze, - послушно повторил мальчик, с трудом вспоминая значение этого слова, так редко используемого в подобных заклинаниях.
  -Цепь... - выдохнул маг, помогая ему вспомнить, - Знания уходят, если им не находишь применения...
  Умбра представил цепь, повторил слово, и тут же струйками желтоватого света из четырех ладоней вверх стало собираться облако энергии. Оно крутилось клубком, циркулировало в плоскости, и вскоре поток стал прерывист и неоднороден, стал похож на звенья цепи.
  -Ashara!
  -Ashara... - значение этого слова Умбре объяснять не пришлось, и цепь, вьющаяся арканом в небе, вспыхнула.
  -Mech-ra-hod! - араб приказал горящей цепи свернуться клубком, и эта сфера превысила все представления Умбры об огненных шарах магов. Достигая нескольких метров в диаметре, эта мини-модель солнца висела теперь над их головами, угрожающе покачиваясь в воздухе от собственной тяжести, и возбужденно шипела.
  -Ну? - самодовольно улыбнулся мальчику Иль-раж, - Теперь... Cho kalacad? (в круг)
  -Xench-zy? (внешний) - усмехнулся Умбра, щурясь.
  -Молись, чтобы Грэг тебя не понял... остряк... - покачал головой маг, - Chut-huk! (внутренний)
  -Cho chuthuk kalacad! (варварский.: Во внутренний круг) - выкрикнул Умбра уверенно, ладонями направляя и отпуская тяжелую сферу по воздуху.
  Темные едва ли понимали варварский язык магов, а верить на слово не любили и не умели, и потому, едва огненная махина доплыла до круга и застыла над ними, волки и вампиры бросились в россыпную, открывая имперцам путь к отступлению.
  -Трусливые псы! - сквозь зубы прошипел Иль-раж, выбегая вперед, -Gwac-hor! (сейчас) - прогремел он, не дожидаясь, пока разбегутся плененные Имперцы.
  Шар с треском бросился камнем вниз, словно кто-то выронил его из рук, и накрыл добрую сотню имперских солдат густым сверкающим потоком огня, не выпустив, однако, за пределы внутреннего круга ни единого языка.
  -Стоять всем! - рявкнул Эгрэджио, - Наложили в штаны, псы безмозглые!
  Темные замерли, но назад не вернулись, решив остаться на безопасном расстоянии, наблюдая, как внутри огненной ловушки, как мухи под стеклом, бьются имперские солдаты, заживо сгорая.
  -Что это?.. Что это было? Умбра?.. - зашептала потерявшая от ужаса голос Цецилия.
  Рити шагнула к ней ближе.
  -Это не Умбра. Они оба, вместе... Не важно. Умбра тут не при чем.
  -Но... как все это?.. Такое без артефакта и совета магов сделать нельзя... - продолжила, шептать принцесса, обезумев, глядя в сторону угасающего магического крематория.
  -Можно и не такое... ОН, я подозреваю, может гораздо больше, - вздохнула Веритас.
  Грэг подъехал к ним и подхватил Рити, усадив на своего коня. Тьма двинулась к развалинам, через лес. Когда капитан говорил о подкреплении, он не подозревал, что все подходы к городу уже блокированы полем Тьмы. Не знали об этом и в городе, и потому Тьма отложила наступление до утра.
  -На наших 'родных' развалинах мы дождемся рассвета, пока старшие офицеры улягутся спать, - объяснил Грэг для Верити.
  -Солнца не будет видно, как... раньше?.. Ты накроешь город Тьмой?
  -Уже накрыл, моя радость... - он прислонился к ее шее чуть влажными губами.
  -А если... они не лягут спать? Если поймут, что поле... - заволновалась Рити.
  -В Нодегарме такого еще не бывало, чтобы солнце не взошло. Поверь мне, они не рискнут остаться на поверхности, - его рука с усилием притянула ее за бедра.
  -У тебя из-за меня неприятности?.. - отстраненно спросила девушка.
  -О чем ты говоришь?.. - нахмурился Грэг, возвращая взгляд к лесной тропе впереди, - Какие из-за тебя могут быть... 'неприятности'?
  -Потеря авторитета, к примеру... - раздраженно отозвалась она.
  -Гхм... Ты о том, что я на тебя сорвался? Нет. Нет, Рити. Ты действительно гораздо больше, чем игрушка. И многие здесь это хорошо усвоили. За меня можешь не беспокоиться...
  -Не знаю, как остальные старшие, но Дэрэк меня, похоже, с трудом переносит, - пожала плечами Веритас, стараясь говорить тише, чтобы сам Дэрэк не расслышал ее.
  Грэгори бросил короткий взгляд в его сторону и хмыкнул, склоняясь к Рити, чтобы шептать.
  -Да он... как бы тебе сказать... вообще к слабому полу не благосклонен.
  Девушка расплылась в улыбке, отворачиваясь, чтобы ее веселье ненароком не заметил объект их обсуждения.
  -Совсем?.. - почему-то спросила она.
  -Ну... если женственные мальчики, то и мальчиковые девочки, я думаю, вполне ему симпатичны... - предположил Грэг, - Но не припомню, чтоб Дэрэк приласкал хоть одну...
  -Не сентиментальный парень, - подытожила Рити.
  -Совершенно, - кивнул вампир.
  -А... Скиф? - продолжила она.
  -Что Скиф?.. Нравится? - с улыбкой шепнул Грэгори ей в волосы.
  -Нет, - фыркнула Веритас, с обидой.
  -Да ладно. Такая махина и не нравится? Брось...
  -Перестань, пожалуйста... - нахмурилась девушка.
  -Этот 'Самсон' всем по вкусу, потому его собственные вкусы своеобразны и ограничены. Скиф любит розовощеких пышек, любит, чтоб они на нем прыгали...
  -Грэг! Ну прекрати, прошу тебя! На кой мне это знать?.. - вконец обиделась Верити.
  -Ладно, ладно, признаюсь, разошелся... - он обхватил ее за плечи теплыми ладонями, - Хочу тебя, до-зарезу... Вот и слетает с языка всякая ересь, - признался вампир.
  Рити сменила гнев на милость и улыбнулась ему.
  -А раньше... мы виделись раз в месяц, и то, если повезет... - вспомнила она.
  -Угу. Если повезет выманить тебя подальше от святых... - ворчливо уточнил Грэг, - Это не всегда было так легко, как могло бы тебе показаться.
  
  На развалинах оказался лишь скромный конный патруль, с которым темные без усилий справились еще до того, как Грэг и его свита выехали на поляну. Здесь ничего не изменилось с тех пор, как Тьма в спешке покинула свое пристанище. Эгрэджио на миг вспомнил, как сжималось его сердце в ту ночь, как переживал он, что Рити с Рашидом вернутся не через ущелье и попадутся имперцам.
  -Ты хочешь вниз?.. - спросила Верити, едва спустилась на землю.
  -Нет. Вниз никто не пойдет. На то, чтобы обследовать все подземелье, уйдет слишком много сил и времени, а нам и прятаться ни к чему. Располагаемся здесь, - повел рукой Грэгори.
  -Эгрэджио, мы подогнали десяток лошадей! - подбежал к предводителю волк из шайки Риджа, - Имперский патруль щедро поделился с нами...
  -Отлично, - кивнул ему вампир, - Стреножьте их вместе с остальными. Потом разберемся, кого на них посадить...
  Волк ушел, уводя с собой его мясистого жеребца, а взгляд Грэга встретился с глазами Рити.
  -Я тебя понял... - улыбнулся он, - Хорошо. Только помни, что эти лошади слов не знают. Тебе придется вспомнить, что делать с уздечкой.
  -Я справлюсь, - кивнула Веритас.
  
  У главного костра собралась лишь семерка. Иль-раж понимал, что уши Цецилии не должны быть в близи совета, но и оставить принцессу с Умброй не мог, равно как и доверить ее охрану темным. Пришлось им коротать эту ночь втроем. Верити снова не выгнали с совета и, по-видимому, начали девушке доверять. В конце концов, второй стороны больше просто не существовало. Рити некому было выдавать секреты Тьмы. Грэг постарался сосредоточиться на предстоящей осаде крепости и перестал обнимать девушку.
  -Впечатлило... - высказался один из старших, коротко остриженный, некрупный парень с миндалевидным разрезом глаз.
  -То ли еще будет, - довольно пообещал ему Грэгори.
  -Нам повезло, что на нашей стороне сила столь великого мага, - с уважением произнес седовласый, но крепкий мужчина, по возрасту обращения явно превосходящий Грэга. У Верити, глядя на него, возникло такое чувство, что в далекие смертные времена они с Эгрэджио вместе покоряли моря и опустошали трюмы захваченных кораблей.
  -Что ж, мы все в восторге и брызжем слюной, но, что-то подсказывает мне, что великий Нэк темнит... - выразил недоверие утонченный аристократический красавчик с чуть овальным лицом. Верити удивилась, что не замечала его раньше и с увлечением принялась разглядывать, пользуясь общим вниманием, которое вампир навлек на себя намеренно.
  -Если у тебя есть вопросы к Нэкадэусу или подозрения на его счет, я бы посоветовал поговорить с ним лично, - не повышая голоса, но раздраженно отозвался Грэг.
  Черноволосый красавчик приложил к груди вытянутую ладонь в знак извинения. Его длинные тонкие пальцы навеяли Рити воспоминания об Эллао и мысли о музыкантах в целом. Девушка не отвлеклась от изучения вампира, даже когда разговор ушел в иное русло, и никто на него не смотрел. Темные волосы были идеально гладко затянуты в тонкий хвост. Глаза глубоко посажены... Они были голубыми, и, пожалуй, это оказалось единственным принципиальным отличием его от араба. 'Музыкант?! Хм... Нет, я не музыкант. Ну, если хочешь... для тебя им буду' Верити стоило нечеловеческих усилий не ответить и не хмыкнуть, и даже не улыбнуться ему в ответ, хотя последнее далось ей не так хорошо, и уголки рта все же предательски дрогнули. Девушка тут же отвела взгляд, привела душу в равновесие и вернула внимание к Грэгу, стараясь понять, о чем идет их с Айроном спор, но отвлечься было не так просто. 'Я все же успела засветить глаза, и он прочел... Что он прочел? Мои воспоминания? Я думала об Эллао, а не о нем! - злилась про себя Рити, - Он прочувствовал эмоциональную окраску, что я придала его персоне? Вот, наверное, что... Ведь слово 'музыкант' я даже мысленно не произносила! Интересно, что он еще прочувствовал?.. - девушка нахмурилась в дурном предчувствии, - Только что избавилась от едва не повисшего ярлыка 'девушки для двоих', а тут еще вот это. Ведь наверняка разболтает, даже если ничего особенного не прочел! Просто за одну эту дурацкую улыбку. Черт...' - она окончательно испортила себе настроение подобными мыслями и вернулась в реальность только когда Грэгори поднялся на ноги. Рити испуганно вскинула глаза.
  -Я за Нэком. Посиди. Я вернусь... - коснулся он плеча девушки.
  Веритас послушно осталась, но, ощутив повисшую тишину, настороженно оглядела вампиров. Айрон медитативно курил трубку. Скиф стянул с плеч стесняющую движения жилетку и развалился полулежа, довольно бесцеремонно. Дэрэк все еще провожал Грэга взглядом, стараясь не упускать его из вида, чтобы проследить, где именно расположился на ночлег Умбра. Азиат-вампир вытянул из кармана резные четки из кости и занялся их перебиранием. 'Вечно-стареющий' пират откупорил флягу и влил в себя пару глотков чего-то крепкого, после чего занюхал локтем и шало оглядел остальных. Красавчик не водил глаз с Рити, но едва ее взгляд дошел до него, вампир сделал вид, что вовсе не интересуется окружающим миром, и принялся ворошить костер. Девушка раздраженно хмыкнула, попыталась найти глазами Грэга, но безуспешно. Тогда Рити уставилась себе под ноги, рисуя веткой на земле женский силуэт и одевая его в броню.
  -Pupa mellita (сноска: лат. Сладкая девочка) - выдохнул Айрон вместе с ароматным дымом. Верити показалось, что с досадой.
  Скиф заинтересованно приподнялся.
  -Etiam. Ego ut alludi... cum eam (сноска: лат. Да уж. Я бы поиграл с ней)- хмыкнул он.
  Не поднимая глаз, девушка стала слушать внимательнее интонации, стараясь угадать, о ней ли идет речь.
  -Nos pridem alluderamus... Dudum non memoror (сноска: лат. Давно мы играли. Уже и не помню)- мечтательно включился в дискуссию азиат, перестав на время теребить четки, поднял глаза к черному небосводу.
  -Gregus tenet (сноска: лат. Грэг помнит), - хрипло и раздраженно отозвался пират и снова приложился к фляге.
  Верити перевела дух, заметив, что даже дышать перестала. Единственное, что она поняла из этих слов, - имя Грэга.
  -Non aestimao (сн.: лат. Не думаю), - не менее недовольно проворчал Дэрэк, - Sui jocus apud eum hodie. (сн. Лат. У него теперь своя игра)
  -Et tu, Дэрэк?! (сноска: лат. И ты?) - с усмешкой фыркнул красавчик.
  Среди вампиров прошел приглушенный смешок.
  -Quod?! (лат. Что?!) - развел руками Дэрэк.
  -Ego censebam, tu dudum... (лат. Я думал, ты давно...) - начал было красавчик со скошенной улыбкой.
  -Omnia fortasse. Sed ejus culcus mei delectat plus... ut quisque tuus ita, Natans... (сноска: лат. Все возможно. Но ее зад влечет меня больше, чем твой, Натан) - расплылся в улыбке Дэрэк.
  -Ita?! (сн. Лат. Настолько?!) - шутливо округлил глаза пират, и совет старших заржал хором. Все, кроме красавчика.
  -Nitens... - со вздохом поправил он и снисходительно улыбнулся, опустив глаза.
  У Рити пересохло в горле от их веселья. Вдыхая глубже, она снова решилась оглядеть шестерых, чем привлекла их взгляды. Глаза вампиров светились азартным блеском. Девушка чувствовала, как сердце сбивается, не выдерживая ритма, и сдалась, снова опуская глаза.
  -Cum eam non alludes hodie (сноска: лат. С ней теперь не поиграешь) - ровно продолжил красавчик Натан.
  -Quare? (сн. Лат. Почему же?) - Скиф презрительно фыркнул.
  -Ea bene pungnat. Et... ejus... non facile rumpo. (сноска: лат. Она хорошо дерется. И... ее трудно будет сломать) - объяснил Айрон.
  Рити в очередной раз встретилась взглядом с одним из старших вампиров, с узкоглазым Эосом. 'Ну, значит, подеремся немного... сначала. Что смотришь? И не таких ломали. Лишь только узнаешь на вкус боль, станешь шелковой... охотница...'
  -Sed timorus... (сн. Лат. Но страх...) - азиат прищурил и без того узкие глаза, - Sapetisne?.. Atqui nunc! (лат. Чувствуете? Даже сейчас!) - он оглядел собратьев, и те отвечали ему беззвучными сомкнутыми улыбками, - Saturatum fasciculum affectorum... (сноска: лат. Насыщенный букет чувств) - протянул он сластолюбиво.
  -Timororum est! (сн. Лат. Страхов) - возразил Дэрэк, довольно почесывая раскаченную грудь.
  -Sat! (сн. Лат. Довольно!)
  Верити вздрогнула. Это рявкнул вернувшийся Грэг, и с такой злостью рявкнул, что на висках его проступили синеватые жилки.
  -Salivae effricate! (сноска: лат. Подотрите слюни!) - закончил он их дискуссию, опускаясь рядом в девушкой на бревно.
  К кругу костра, вслед за ним, вышел Иль-раж, и внимание переключилось на мага. Никаких возражений Грэгу не прозвучало. Совет послушно оставил тему Верити, но саму Рити до сих пор трясло, словно от холода. Нервной судорогой сводило живот. Грэгори окинул ее внимательным взглядом, не сразу вспомнив о ее новой способности.
  -Ты... как? Много уловила?..
  Верити покачала головой и, взяв его под руку, прижалась к плечу.
  -Но было достаточно... чтобы понять тему, - приглушенно ответила она.
  -Не надо бояться, - нахмурился он неодобрительно, - Чем больше ты боишься, тем больше порождаешь дурных желаний. Разве не понимаешь?
  -Понимаю. Извини, но мне все еще неуютно с хищниками в одной клетке... - обижено фыркнула Рити, утыкаясь лбом в его плечо.
  -Надеюсь, предстоящая битва... вернет тебе уверенность.
  -Я не знаю, Грэг... в самом деле, не уверена, что вернет... - она прикрыла глаза, - Внутри до сих пор такая пустота. Они стали для меня семьей... и князь, и Милана... Морлок. Я до сих пор вспоминаю Клима и Лайноса...
  -Первый учитель?.. - нахмурился вампир, напрягая память.
  -Да он не то чтобы учил... Так, позанимались пару раз, поговорили о существах. Он вернул меня с того света, вот что важно. Ты ведь помнишь эти шрамы? Мне разорвали горло... темные... - Рити подавила желание открыть глаза и оглядеть совет, чтобы напомнить себе, где находится, - Порвали в клочья. Знакомы мы тогда не были. Он и не знал, что я дружу с Праведными. Просто помог, просто вытащил меня... И чем я отплатила? Только плевалась в его сторону, думала, он считает меня своей игрушкой, раз напоил своей кровью... - девушка осеклась и распахнула глаза.
  -Думаешь, было иначе? - хмыкнул Грэг, но заметил ее неподвижный взгляд, - Что? Что-то вспомнила?..
  -Ворон... - прошептала она, отстраняясь от него, - Ворон был там, у завода... - Рити перевела безумный взгляд на Эгрэджио, - И в ту минуту, во время взрыва тоже был... ворон. Это был ты! - обличительным тоном выдохнула она без тени улыбки.
  Вампир щурил глаза от яркого огня, глядел на Рити устало улыбаясь, стараясь понять, в чем она пытается его обвинить.
  -И?.. - пожал могучими плечами он.
  -Так да или нет?.. - охрипла от волнения Рити, подавляя крик из уважения к любимому.
  -Какого завода? - постарался вспомнить ради нее Грэг.
  -В ночь нашей встречи... Когда мы разбежались в разные стороны, в противоположные стороны... - она опустила глаза, остывая из-за несходства обстоятельств, но все же продолжила, чтобы не выглядеть полной идиоткой, - Я шла на восток, через свалку машин, к тому заводу, где оказалась община, и где потом на нас напали темные вампиры... - Верити вскинулась, замечая, как Грэг кивнул, в свою очередь пряча взгляд.
  -Было дело... - приглушенно вздохнул он, - Не хотел разочаровывать тебя в твоем 'спасителе'. Хотя, был бы он жив... и говорила бы ты о нем чуть с большим вдохновением, я бы этой информацией непременно воспользовался. Сейчас уж и ни к чему, но... Раз ты так настаиваешь...
  Он взглянул на нее и заметил, как расширяются глаза Верити.
  -Да, Я следил за тобой первые часы. Мне хотелось убедиться, что ты не побежишь в штаб Праведных.
  -Убедился?.. - буркнула Рити, глотая обиду.
  -Не перебивай, дослушай, - возразил Грэг, - Убедился, что ты прибилась к общине и оставил тебя в покое. Но пока наведывался по своим делам, краем уха уловил, что кое-кто выбрался на охоту. Эта 'база' всех уже порядком достала тогда.
  -Достала тем, что люди никак не хотели умирать и упорно защищали себя и детей?! - взорвалась Веритас, срываясь на крик.
  Совет затих на время, косясь на девушку, но Иль-раж, покачав головой, продолжил речь, возвращая внимание на себя.
  -Тем, что твои новые друзья являлись дневными охотниками... ну или хотели себя считать таковыми. Выслеживали ослабленных, молодых, раненых... Рити, мне, если честно, все равно, абсолютно. Я знаю одно - завод сильно мозолил глаза местным..
  -И что же ты... сделал? - недоверчиво притихла она.
  -Я успел лишь к финалу. Приближаться не стал... просто отозвал их.
  -'Отозвал'?.. Магия? Как тогда послал Берта 'куда подальше'?..
  -Вроде того. Д... древний не успел тебя допить. Вот почему... 'красавчику-принцу' удалось воскресить тебя эликсиром.
  Девушка помолчала несколько минут, переваривая, сплетая воспоминания в ровную нить событий, и сделала вывод, что Грэгу она верит. Но это означало, что Рити перестала быть ему безразлична еще тогда, с самой первой встречи! Небезразлична оказалась настолько, чтобы воспользоваться высоким, но тогда еще шатким положением! Она подняла глаза на вампира. Глаза, полные благодарности и слез.
  -Я люблю тебя...
  Рити бросилась Грэгу на шею и едва не задушила в объятьях. Вампир сдавленно посмеялся, мягко отстраняя ее за плечи.
  -Вряд ли я смогу заполнить всю твою пустоту от потери друзей... Но постараюсь хоть часть. Мы по-прежнему есть друг у друга... - он закончил, склоняясь к ее губам, и мягко и коротко поцеловал, приводя Рити в чувство. Отстраняясь, он встретился взглядом с Дэрэком.
  -И, знаешь что... Насчет Дэрэка, ты возможно права, - вдруг понизил голос до хриплого шепота Грэг, - Держись от него подальше и не встречайся глазами. Ни к чему тебе...
  -Что 'ни к чему'? - прищурилась Рити.
  -Знать, что у него в голове.
  Девушка отшатнулась, внимательно сверля Грэга глазами.
  -Ты же знаешь, что я обязательно сделаю все наоборот... - недоверчиво покачала головой она, - Ты заранее это знал и поставил мне запрет?..
  -Никакого запрета пока не было, кролик, - вампир сдвинул брови, - А о том, что ты действительно сделаешь то, чего просят не делать, я как-то не успел подумать... Ладно, я скажу так - вы уже встречались прежде, и я не уверен, что эти воспоминания пойдут тебе на пользу.
  Верити окончательно вышибли его слова. Уставившись себе под ноги, она повозила сапогом по земле, стирая свои рисунки, бросила короткий взгляд на Дэрэка и снова уставилась на сапоги, напрягая память. Сердце било набат, стучало в висках. Душу щемило от дурного предчувствия, но Грэгори не сжалился и не подал Рити больше ни одного намека. Спустя несколько минут девушка шумно выдохнула.
  -Ладно...
  
  Глава 4
  Осмысление
  Совет стал расходиться. Иль-раж позвал Грэга на пару слов, а Рити снова осталась у костра, теперь уже почти опустевшего. Девушка думала, что наедине со своими мыслями, когда услышала над головой мягкий, завораживающий голос:
  -Отчего грустит наша 'дочка полка'? Сегодня будет большой праздник...
  Рити медленно подняла глаза, заметив сначала начищенные сапоги с пряжками, черные облегающие брюки на узких, но накаченных мужских бедрах, потом увесистую пряжку на ремне в виде змеиной головы, строгий сюртук был распахнут, черная рубашка... вампир опустился на корточки, стремительно обращая ее внимание к своим глазам, не дожидаясь пока ее взгляд дойдет до его лица. Голубые холодные глаза зачарованно глядели на нее, тонкие губы чуть скривились в шутливой улыбке, скулы напряглись... Верити нервно сглотнула, осознавая, что не в силах отвести взгляда даже ради того, чтобы узнать, далеко ли Грэг.
  -Праздник?.. - повторила она и, не сдержавшись, ответила на его улыбку.
  -Ну конечно... - уверенно кивнул красавчик, - В городе, когда мы его захватим. Обязательно будет праздник.
  -Праздновать будет лишь Тьма... - попыталась отвести глаза Рити, - Горожане скорее по себе поминки справят, чем будут радоваться этой победе...
  Вампир шумно вздохнул, чем снова привлек внимание девушки к себе.
  -Могу я... предложить тебе пройтись немного? - он пластично поднялся на ноги, протягивая Веритас изящную ладонь, но Рити поднялась без его помощи, и вместо того, чтобы пойти с ним, приблизилась к затухающему костру, повернулась к вампиру спиной.
  -Что еще? Спуститься с тобой в казематы и там подождать остальных?.. - беззлобно отозвалась она, но чувствовала, как нарастает дрожь в руках и ногах.
  -Ты понимаешь латынь?.. - растерянно задержал дыхание он.
  Рити повернулась на каблуках.
  -Ох, как не осторожно! Ты подтвердил сейчас, а были ведь лишь догадки... - зло сощурилась она, улыбаясь своей находчивости. Ведь несколько секунд его предложение казалось ей весьма безобидным.
  -Ну что ж... - фыркнул красавчик, сметая с себя налет благородности, - Значит, мой совет тебе не пригодится... Ты только кажешься наивной.
  -К несчастью для вас... - парировала девушка, обходя огонь, не сводя с вампира глаз, - И что ты хотел мне посоветовать? Не ходить гулять ночью в лесу с членами совета?..
  -Держаться подальше от них.
  -От вас! Или ты... больше не один из них?.. - хмыкнула она, остановившись недалеко от него.
  -От нас... - склонился в надменном поклоне вампир, соглашаясь, ухмыльнувшись лишь уголком рта.
  Верити отошла от света, оглядывая поляну, ища глазами Грэга, Умбру, или хотя бы араба. Красавчик перестал быть ей интересен после такой подлости.
  -Меня зовут Натан.
  Она обернулась на назойливого собеседника. На ее лице читалось 'И что?!'
  -На самом деле Нитен, но... мои братья в шутку подправили буквы и, к несчастью, это имя прижилось больше... - продолжил вампир, убежденный, что ей это может быть интересно.
  -Почему 'к несчастью'?.. - сжалилась Рити. Так и не отыскав никого из своих, она смирилась с тем, что убьет время беседой 'ни о чем' с этой скользкой тварью из Совета Старших.
  -Nitens - значит 'красивый', 'ослепляющий', 'соблазнитель'... - начал объясняться вампир без тени смущения, - Это имя дал мне мой Господин, не я себе присвоил... - ответил он на ее насмешливую хмурость, -Nata это... 'дочь'. Вот так любят шутить некоторые члены Совета...
  -Мне кажется, 'Натан' звучит лучше, - не слишком задумываясь над его переживаниями, ответила Рити.
  Вампир не оскорбился. Он внимательно оглядел девушку, выпрямился и повел рукой по усеянному огнями полю.
  -Хотя бы здесь... При всех не побоишься? - настырно предложил он снова.
  -С чего ты взял, Натан, что я боюсь тебя? - Веритас встретила его взгляд и внимательно уставилась в его голубые глаза, не моргнув. Мысли его были надежно скрыты, хотя очень бы пригодились Рити сейчас. Но и вампир не нашел в ее глазах того, что ожидал увидеть.
  -Прелестно... - с ноткой раздражения процедил Натан, - Тогда... идем? - поднял брови он, - Честно говоря, хочется размять косточки...
  Верити шагнула из круга в траву.
  -Чьи? - она позволила себе шутку с незнакомцем, и не пожалела. Вампир поравнялся с ней, искренне и воодушевленно смеясь. Девушка залюбовалась тем, как возвращается его настроение, и сама чуть повеселела. Ожидать от старшего вампира искренности и добра было глупо, и обижаться Рити могла теперь лишь на себя, за наивность. Однако никто из присутствующих сейчас здесь не был ее заклятым врагом, и девушка предпочла не растрачивать гнев в пустоту, а придержать до битвы, как сама когда-то советовала волкам.
  -Могу я воспользоваться нашим знакомством и... задать тебе пару вопросов? - разговорилась она.
  Натан глянул на Рити искоса, не прекращая улыбаться.
  -Ну, это смотря, что за вопросы ты хочешь задать.
  -Теперь я знаю почти всех из вас. А тот азиат... что бы ты мог сказать мне о нем?.. - стала серьезнее девушка, глядя перед собой, в черноту леса, что был еще далеко от них.
  -Эос?! - вампир оглядел темных вокруг, то ли желая найти его, то ли наоборот, смотрел, как бы его не оказалось рядом, - Я сам знаю не много. Не больше остальных. Как ты верно заметила, этот вампир с востока. Если бы тебе посчастливилось выбирать тренера по ближнему бою, я бы порекомендовал именно его. У этого парня тело движется так, будто он не из костей и плоти, а... жидкий что ли... Как он попал в Зорданию, и зачем... могу только догадываться. Но с Грэгом они встречались еще на море.
  -Вы все были в 'новом'?.. - вдруг помрачнела Рити, но бросила на Натана испуганный взгляд и, заметив, как тот расплывается в улыбке, остановила, - Нет! Не отвечай... Расскажи лучше про море? Как они встречались?
  Вампир глухо посмеялся.
  -Ну, про море пусть тебе Грэг расскажет... или Тод в конце концов, уж я то о нем знаю меньше всех. А встречались они, я полагаю, врагами, ведь пираты не любят делить территорию с чужаками...
  Девушка встретила обращенный к ней взгляд Риджа и повернула на широкую протоптанную тропинку, ведущую к подземелью, чтобы не приближаться к кромке леса. Натан послушно следовал за ней, заложив руки за спину.
  -Значит... меня ты совсем не помнишь? - сделал вывод вампир, припомнив ее вопрос.
  Веритас вскинулась на него. Пришлось запрокинуть голову. Рити оказалась Натану по плечо.
  -Еще и ты?! А должна?.. - она отвела взгляд, даже не пытаясь вспомнить.
  -Что значит 'еще и'?..
  -Не важно...
  -Да нет, конечно, не помнишь. Мы виделись, пожалуй, всего пару раз. Мне довелось наблюдать, как ты уделываешь молодняк.
  Рити испытующе уставилась на него.
  -Помнишь, в начале весны... в городе ваш смелый отряд пытался обезвредить ловушку для патрулей. Вам тогла посчастливилось отбиться от тучи 'паразитов'.
  -Червяки... - скрипя зубами, кивнула она.
  -Да-да! - радостно отозвался Натан, но, поймав на себе гневный взгляд, убавил насмешливое веселье, - Ловушка сработала, при чем, похоже, на тебя...
  -На мои эмоции, - бесстрастно уточнила Веритас, - Сейчас угадаю. Ты был в том отряде, что подоспел эту ловушку проверить? Позволю себе напомнить, что сражение вы тогда просрали... не смотря на численное превосходство.
  -Да молодняк там был в основном, - махнул рукой вампир, не поддаваясь на ее провокацию, - Зато я хорошо помню, как красиво ты уделала беднягу Глода, что обещался нам привести тебя поиграть...
  Девушка заметно поежилась. О таких подробностях она тогда не могла и подозревать, как не могла и представить, что может быть подобный разговор. 'Я была не права. Заклятых врагов здесь предостаточно...' - Рити сжала кулаки, мысленно обыгрывая, как вовремя достать кинжал из сапога, если придется.
  -Не вышло тогда, теперь и подавно... - хрипло отозвалась она, глухо, словно волчица.
  -Да не кипятись... - засопел Натан, беззвучно смеясь над ней, - Языками чесать одно... А от слов до дела далеко. Никто на тебя всерьез планов не строит. Грэга все ж таки все мы уважаем. Так... время убили, помечтали... Не одна ты, в самом деле... девушка в этом мире, - закончил мысль вампир, явно собиравшийся назвать ее как-то иначе, - Можно найти и полегче добычу ведь, правда?.. - улыбнулся он.
  -Почти комплемент! - фыркнула Рити, - Все равно, спасибо... За откровенность, - ровно ответила она.
  -Не за что, киска, - сверкнул глазами Натан, подмечая, как близко они подошли ко входу в казематы.
  Веритас замерла на месте, услышав его последнее слово, ее будто током дернуло. Девушка едва не застонала, растирая лоб пальцами, словно от этого воспоминания станут четче.
  -Еще раз... скажи... - прошептала она сосредоточено, не открывая глаз.
  -Ммм? Понравилось? Повторю с удовольствием... киска, - шепнул Натан, шагнув ближе, и едва коснулся ее плеча.
  -Нет. Не ты, - очнулась она, машинально отмахивая от себя его руку, и устремилась к главному костру, даже не взглянув на брошенного Натана.
  Вампир нагнал ее лишь на подходе к кругу, но здесь уже было несколько наблюдателей, в том числе и Грэг, и продолжать беседу Натан не стал, оставив Рити в покое. Девушка же быстрым шагом прошла в круг и вернулась на свое место, рядом с Эгрэджио, заслужив недобрый взгляд возлюбленного.
  -Все в порядке?.. - покосился он, не вынимая трубку изо рта.
  -Нет... - с остервенением ковыряя веткой землю, буркнула Рити.
  Грэг молниеносно встал, выстрелив пружиной, словно ждал только этого.
  -Я не о нем! - испуганно встрепенулась девушка, понимая, что Натану сейчас непоздоровится.
  Грэгори остыл так же быстро, как и вспыхнул. Однако потребовал объяснений, садясь обратно.
  -Я, кажется, поняла, о чем ты говорил... То, о чем мне лучше не вспоминать, - подавлено сказала она, - Это не Дэрэк меня 'недолюбливает', это я его ненавижу... хоть и не узнала бы, если бы ты не сказал... - Веритас подняла глаза на Грэга, встретив его омраченный печалью взгляд, - Это ведь он? Эта лысая скотина осушила меня на этом гребаном заводе?!
  Вампир бросил короткий взгляд на Дэрэка, сидящего напротив них, поднялся и, за локоть, чуть ли не поволок Рити от костра. Лишь возле леса, среди чернеющих стволов, он отпустил ее. Блики костров, изредка освещающие это место, высветили слезы на щеках девушки. Хоть она и обещала себе не плакать больше, злоба и обида душили сейчас так, что лучше было выплакаться.
  -Ты что, говорила с ним?.. - прошипел Грэг.
  Девушка замотала головой, поджимая губы.
  -Я просто... я вспомнила... его голос и то, что он говорил тогда... хоть и немного...
  Грэг с горечью вздохнул, прижимая Рити к груди.
  -Иди сюда... Ну все же хорошо... - простонал он, - Ты жива, я рядом... Что еще для тебя может быть так важно? Все это было так давно... Все мы стали другими, совсем другими... даже ты. И ты обещала мне не вспоминать прошлую жизнь. Ее нет, и никогда не было, слышишь?..
  -Но он убил меня... - до боли зажмурилась Верити, выдыхая в его куртку.
  -Думал, что убил... охотницу. Рити, не забывай. В этом месте жили дневные охотники. Он и не мог поступить иначе. В любом другом месте... никто из темных, тем более, старший... не стал бы пить тебя досуха. Ты же знаешь...
  
  Сделав вид, что успокоилась, девушка вернулась вместе с вампиром к кругу Совета, дав Грэгу слово, что прошлое оставлено и забыто ею навсегда. Ни он, ни она сама не поверили в это, но ради Эгрэджио Рити глубоко спрятала эмоции. 'По крайней мере, на сегодня достаточно...' - вздохнула она, вытаскивая из голенища сапога клинок. Повертев в руках приятно тяжелую, прохладную сталь, она принялась украшать узорами бревно, на котором сидит. 'Когда же они уже поднимут зады и двинутся? Сколько можно ждать! - злилась Веритас, чувствуя, что мышцы ноют от безделья, - Меньше всего хочется сейчас возвращаться в этот город... Даже не представляю, как ходить по этим улицам, по зданию парламента... зная, что всех наших там убили... - Рити глубоко вдохнула, прогоняя черную тоску, - Берт! Ну почему меня не было рядом?!'
  -Отдохните. Скоро двинемся... - услышала она, наконец. Грэг взглядом попрощался с Иль-ражем и обернулся на девушку, умилительно фыркнув на ее занятие.
  -Нашла себе профессию?.. - улыбнулся вампир.
  -Смеешься?! - обиженно вскинула глаза Рити, но тоже улыбнулась, - Да, мирное применение нашла... для оружия.
  -Что же ты будешь делать охотничьим мечом? Рожь косить?..
  Верити, улыбаясь, сдвинула брови. Грэг потрепал ее по коротким волосам на макушке и вернул внимание старшим.
  -Тод, ты уже надрался?! - без упрека, скорее с завистью, заметил он.
  Старый пират крякнул, неуклюже вернулся в сидячее положение и услужливо протянул Грэгори почти пустую флягу. Рити усмехнулась, наблюдая за ними, но машинально оглядела остальных и против воли встретилась глазами с Дэрэком. Тот заметил ее внимание не сразу, и у Рити было время отвернуться, но она дождалась... 'Кто же знал, кто ж знал... - молча повел одним плечом Дэрэк, - Война... киска...' - он хищно улыбнулся ей исподлобья, без какого-либо сочувствия или вины.
  Грэг заметил происходящее слишком поздно. Накрыв своей ладонью ее ладонь, он ощутил, как Рити молниеносно выдернула от него руку. Девушка спрыгнула с бревна, отдаляясь от Грэга, чтобы тот не смог ее задержать. Глаза девушки были безумны, зрачки расширились от прилива адреналина, спина чуть ссутулилась, плечи хаотично двигались. Веритас с размаху вонзила нож в бревно, да так, что тот вошел в ствол до середины клинка.
  -Эй! - окликнул Грэг, пытаясь привести Рити в равновесие, но в ответ получил лишь озлобленный взгляд. Зверь внутри Веритас в эту минуту видел лишь врагов вокруг. Девушка рванула через поле, спотыкаясь о ноги спящих, перемахивая через костры, толкая бойцов, что оказывались на пути. Без оглядки она домчалась до края лагеря, где раньше приметила стаю Риджа. Волки оглядели ошалевшую от злости Рити почти с восхищением. Сам Ридж хмыкнул, отвлекая от паха грязноволосую волчицу. Отползая, хищница бросила на девушку ревностный взгляд. Веритас поморщилась, не скрывая омерзения.
  -Здарова, мясо!
  Девушка отвела локти назад, выровняла спину и отдышалась, не сводя с него расширенных глаз.
  -Повторим?! - кивнула в сторону она.
  В стае прошлось возмущенное 'Оооо?!'.
  -Так тебе нравится боль?! Что ж ты не сказала мне сразу?.. Я бы доставил тебе побольше... удовольствия. А сейчас я... несколько ЗАНЯТ, - он как пса погладил по загривку свернувшуюся у его ног волчицу, - Может, кто-то из моих парней тебя... УДОВЛЕТВОРИТ?!
  Волки сотрясли воздух, нестройным хором заржав, но Рити и глазом не моргнула. С кривой ухмылкой на лице она дождалась, пока все стихнут.
  -Могу сделать вывод, что боль не понравилась ТЕБЕ?
  Волки затихли так, будто даже дышать перестали. Все уставились на Риджа, ожидая реакции вожака.
  -Я ведь, кажется, предупредил тебя... Верити? Не хами и не зарывайся... - понизил голос на пару тонов Ридж, застегивая штаны, - Но, раз ты не понимаешь слова... - он поднялся, а вслед за ним остальные пятнадцать волков, а потом и волчица.
  Ридж вышел к ней, в высокую траву. Через пять метров начинался лес. Стая обступила двоих, оставляя широкий круг.
  -К черту меч! - прорычал вожак, кивая на рукоять у девушки за спиной.
  -Поклянись, что не перекинешься! - парировала Рити, взявшись за ремень, пересекающий грудь.
  -Моя стая, мне свидетель и судья! Обещаю, мне не понадобится зверь, чтоб размазать эту соплячку!
  Волки коротко гаркнули в ответ. Ножны с клинком охотницы мягко скользнули в траву. Волчица заботливо подтянула их к себе за кожаный ремень. Веритас встретилась с ней недобрым взглядом, и едва не пропустила атаку Риджа, в последний миг ныряя в траву. Кувырком перекатилась на противоположный край и вскочила на ноги, принимая боевую позицию. Руки сводило от желания вмазать Риджу по ухмыляющемуся лицу. Волк поманил Рити ладонями, и та не отказалась от приглашения. Через секунду двое сошлись в спарринге. Удары Риджа и скорость его движений отчетливо дали девушке понять, что волк трезв и полон сил, но даже это не отрезвило ее. С бешеной скоростью мечась по рингу, сопровождая удары азартными вскриками, Веритас выводила Риджа из себя. Пока еще не пропустив ни одного ее удара, волк уже рычал, от нарастающей злости. Мельтеша под носом у хищника, вошедшая в раж смертная не давала себя поймать! Она ненавидела всех их, ненавидела Тьму, ненавидела этот мир, даже тех, кто был к ней доброжелателен, даже тех, кто старался быть ей другом! И себя Рити ненавидела сейчас, да пожалуй, больше, чем кого бы то ни было! Ведь она осознала, что вступив в Тьму, породнившись с ней, добровольно отдав Тьме душу... она предала себя, своих родителей и друзей, свой город и брата...
  -Сдохни!!! - визгнула она, направляя кулак в морду покрасневшего Риджа, пока тот отходил от пропущенного удара ногой под ребра.
  Волк от удара закинул голову назад и чуть в сторону. Со слюной изо рта брызнула кровь. Живой круг подхватил вожака, хоть тот и устоял. Ридж выпрямился, брезгливо отдергивая плечи. Его глаза чуть сузились в прищуре, с губ на подбородок сочилась темная струйка.
  -Если ты искала способ умереть... ты нашла его! - прошипел он, двинувшись Верити навстречу.
  Но даже это не отрезвило ее. Девушка поняла, что творит, лишь когда в глазах волка заплясали красноватые огоньки, оттеняя его лицо. Но отступать было неотвратимо поздно. Испуг оборвал ее безумие, и оборона ослабла, внимание рассеялось. Рити даже не сообразила, что делать и куда ударить, если решиться бить первой! Первый, отвлекающий удар левой она блокировала, но не успела предвидеть молниеносный второй. Кулак прошел под локтем, встретился с животом, ломая ребра. Тело мягко приняло окостеневшую руку глубоко в себя, не спружинив, не успев даже напрячься... Легкие Рити судорожно выпустили воздух. Острая боль отдалась в позвоночник, и ноги подкосились. Рухнув на траву, девушка слабо надеялась, что боль утихнет, но та словно иглой вонзалась все глубже, не отпуская. Рити изогнулась дугой, закатывая глаза от нестерпимого напряжения всех мышц. Смутно, сквозь слезы и красную пелену, она видела, как расступились волки. Расшвыривая их в стороны, в круг вошел Грэгори. Но Верити даже не смогла взглянуть на него, не было сил концентрироваться на чем-то еще кроме боли. Судорожно и тщетно хватая воздух ртом, Рити почувствовала острый взрыв. Оказалось, может быть и больнее! Это ладонь Грэга легла на разбитые ребра. Следующего прикосновения сознание Верити не выдержало. Оборвались мысли, и наступила темнота.
  Очнулась она оттого, что что-то очень знакомое солоновато-железное на вкус густыми каплями проникло в рот. Пришлось глотнуть, хоть и оказалось нестерпимо больно даже это. Спустя три таких глотка, сознание снова поплыло в страну снов, но уже мягче. Рити чувствовала, как спадает напряжение мышц, как отпускает боль, как все тело горит, но плавно будто погружается в прохладный источник, остывает... 'Смерть?' - смутно понадеялась она, но пощечина вернула ее в реальность, так и не дав досмотреть такой приятный сон. Девушка поморщилась, разлепляя слипшиеся веки.
  -Ты здесь? Э-эй...
  'Голос Грэга... Он волнуется...' - улыбнулась от удовольствия Рити. Новая пощечина смахнула пьяную улыбку с ее лица, и была заметно сильнее. Верити обиженно хныкнула и распахнула глаза, хватаясь за горящую щеку. Глаза Грэгори встретили ее холодным презрением.
  -Идиотка... - рыкнул он и, не дожидаясь ответа, поднялся с колен и ушел, толкнув Умбру плечом.
  Девушка огляделась вокруг. Она лежала недалеко от небольшого костра, на куртке Грэга. Рядом, на бревне, не сводя с Рити испуганных фиолетовых глаз, сидела Цецилия. За ее спиной - Иль-раж. Но араб поглядывал на Рити лишь изредка, увлеченно занимаясь костром. Поглядывал с насмешливой улыбкой, с упреком. Умбра стоял чуть в стороне, но едва Эгрэджио ушел, мальчик опустился на колени перед ней и помог сесть. Рити сдавленно зашипела от боли.
  -Нет! Я пока полежу... - отдышалась она, когда Умбра оставил попытку, - Черт... Что там?.. Даже видеть не хочу... - Верити перевела взгляд на принцессу, - Все так плохо?.. - поморщилась она, улыбнувшись.
  Цециль растерянно пожала плечами.
  -Затягивается... - дрожащим голосом пролепетала она. Явно раньше ей не доводилось видеть открытые раны и их регенерацию.
  -За... - Рити почувствовала ком на подходе к горлу и слезящимися глазами уставилась на Иль-ража, - То есть... это была... отк... - она попыталась подняться и взглянуть, но мышцы отказались держать локоть, и Рити свалилась обратно, головой стукнувшись о мягкую землю.
  -Иль-раж... - позвала она, всхлипнув, - Это была открытая... рана?..
  -Не сразу... - с издевкой отозвался араб.
  -Что значит 'не сразу'?! Что ты глумишься надо мной! Зачем?.. Скажи, как есть... - она глотнула горький комок, чувствуя, что жизнь кончена, хоть она и жива.
  -Не беспокойся, солнце мое, лаять не будешь, - сжалился, наконец, Иль-раж, окончив этот жестокий урок.
  Он поднялся от костра и приблизился к Рити, оглядывая рану под грудью. Сквозь разрезанную ткань корсета был виден аккуратный красноватый рубец. Кожа сошлась, а значит, и ткани под ней уже регенерировались. Араб опустился на одно колено и, не смотря на крик протеста, посадил Верити, прислонив спиной к коленям Цецилии. Та даже не шевельнулась, чтобы отстраниться. Наоборот, села ровнее, чтобы Рити было удобнее.
  -Цена твоей глупости относительно мала, - начал маг спокойно, - Всего лишь одно ребро. Не так уж оно и важно. На месте Риджа, я бы лишил тебя чего-нибудь более нужного. Руки... почки... - без улыбки перечислил он.
  Верити округлила глаза, глядя на араба, все еще не решаясь посмотреть на себя.
  -Тогда почему... рана открытая?.. - потеряв от волнения голос, прошептала она.
  -Потому что ребро вошло чуть пониже легкого. Повезло бы, и в сердце вошло. Думаю, он все же сознательно сдержался от такого соблазна... - не глядя на Рити, араб отошел от нее, убедился, что огонь не угаснет в ближайший час, и ушел вслед за Грэгори, оставляя ошалевшую от новостей Верити на попечении принцессы и ее пажа.
  -Умбра, хоть ты объясни нормально?.. - попросила она.
  -Говоря языком 'нового', Грэг сделал тебе 'срочную операцию', - мальчик занял место араба рядом с Цециль, - Удалил ребро... Иначе ты бы...
  -Ясно... - прикрыла глаза Рити, представляя, что чувствует сейчас Грэгори. Он был в ярости. Она заставила его волноваться, да еще и выставила полным... 'Не может держать свою игрушку на поводке... Так теперь думают волки. А он и не мог им позволить меня покалечить, и меня остановить тоже не догадался... Черт...'
  Она не успела прийти в себя, когда в лагере объявили подъем. Умбра привел лошадей и помог Рити забраться в седло. Иль-раж подъехал к их компании и забрал Цецилию. Вдвоем с мальчиком-вампиром Веритас неторопливо следовала за армией Тьмы, на небольшой дистанции. Небо было черно, совсем как ночью, хотя по ощущениям давно начался рассвет. Нодегарм спал. Лишь Имперцы сменили посты. Темноту приняли за небывалую пасмурность, мощный циклон, пришедший с моря, под южным ветром.
  Волки на стенах крепости ждали бурю... но пришла Тьма. Осада началась внезапно. Из рассветного тумана, покрывшего поля, вышла армия мятежников. Темные приблизились к подножию крепости за считанные секунды. В ход пошли абордажные 'кошки'. Взбираясь на стены, волки с ревом бросались в бой. Старшие, во главе с Грэгом, обеспечили огневую поддержку, и вскоре перед остальными отворились южные ворота. Наблюдая издалека, Верити вздрогнула, глядя, как Тьма вливается в город.
  -Так просто...
  -Ты не спешишь?.. - с грустной усмешкой заметил Умбра, возвращаясь к ней.
  -Не хочу... не хочу видеть этого.
  -Отчего же? Имперцам сейчас будет жарко. Разве ты не хочешь полюбоваться?
  -Умбра... Я никогда не радовалась тому, как Тьма захватывает город, - опустила глаза Рити.
  -Что-то я тебя не узнаю... - растерялся мальчик.
  -Я сама себя не узнаю. Но мне больно смотреть.
  -И даже руки не чешутся?
  -Чешутся... только не знаю, могу ли я, после того... Они и чешутся и дрожат.
  -Ясно... - хмыкнул он, - Ладно, все равно надо поторопиться внутрь. Ворота сейчас закроют!
  Он пришпорил коня, и пришлось девушке догонять его и Тьму. Стена уже перешла под контроль штурмующих. Улица, что была видна отсюда, устлана была телами в синих мундирах. Во всех домах чернели окна. Никто не решался зажечь свет, и город словно вымер. Лишь волки и вампимры бились насмерть на его мостовых, захлестнув спящий Нодегарм волной шума. У Рити зашлось сердце. 'Мертвый город... мертвый...' - не в силах держать себя в руках, она ехала вслед за Умброй, глядела, не моргая, по сторонам, и из глаз катились слезы. Впереди, где-то далеко, бушевал огонь, гремели мечи... Позади лишь мертвые и тишина... Страшная, сонная, предательски спокойная, гулкая тишина.
  -Почему победа... это чья-то смерть?.. Почему?..
  -Верити, да что с тобой?! - Умбра оглянулся на нее и остановился, чтобы дождаться.
  Из широкого проулка между домами прямо на девушку вылетела тень. Вышибая Рити из седла, волк приземлился прямо с ней на каменную мостовую.
  -Осторожно! Очнись! - взмолился Умбра, выхватывая меч. Он опасался, что не успеет, но спешился и переместился, вполне вовремя, взмахнул клинком над плечом придавившего девушку волка... Тот медлил, тупо уставившись в глаза Верити.
  -Нет! Умбра, нет!
  Вампир оторопел, услышав ее слова, но еще больше удивился, когда волк качнулся в сторону он нее и стал меняться. Рити вскочила на ноги. Волк, все еще стоя на четвереньках, поднял лицо.
  -Что произошло? Ты его... знаешь?.. - с сомнением шепнул Умбра, косясь на парня, и не спешил прятать меч в ножны.
  -Да... - послышалось в ответ.
  Девушка шагнула волку навстречу.
  -Стой! - испуганно вскрикнул парень.
  -Почему?.. Берт, что... что с тобой случилось?! - упрямо приблизилась Верити.
  Волк поднялся, глядя в сторону.
  -Ума не приложу, как узнал тебя... - мрачно отозвался он, - Мне слишком сильно промыли мозги, Рити. Тебе надо быть осторожнее... со мной.
  -Он прав, - вмешался Умбра, отводя девушку за локоть.
  Рити не противилась. Припомнив глаза учителя, она боялась увидеть то же сейчас в глазах друга.
  -Мы... Скоро все закончится, Берт, - пообещала она, - Ты скоро станешь опять свободным от этого выродка! Только... не наделай глупостей. Я...
  -Как ты-то меня узнала?.. - забылся и поднял глаза Бертрам.
  Девушка отшатнулась. 'Лучше бы ты не напоминала о нем...' - мысленно прорычал он, злясь на себя за то, что не в силах сдержать желание разделаться с 'врагами империи'.
  -По глазам, Берт... по глазам... - она вскочила в седло, встретилась взглядом с Умброй и пришпорила коня, - Беги, Берт! Беги на развалины! Скоро все кончится! Я приду за тобой, слышишь?!
  Умбра вскоре нагнал ее. Рити едва успела притормозить, в последний миг различив впереди стычку между старшими и проснувшимися имперскими офицерами. Обогнув их окольными путями, двое очутились на площади. Здесь было относительно тихо. Лишь на той стороне сцепились два вампира на мечах. Лязг гулом разносился по пустой площади. Меж тел волков, по ним, Веритас и мальчик-паж доехали до здания парламента. Двери были распахнуты, но входить внутрь двое не отважились.
  -Что теперь?.. - оглянувшись на дерущихся, вздохнул Умбра.
  -Ждем... - пожала плечами Рити.
  -И чего же мы ждем?! Народного восстания?! - голос араба заставил их поднять глаза к крыльцу.
  Из дверей, лениво опираясь на них, выглядывал Иль-раж.
  -Привяжите лошадей и поднимайтесь! Нечего вам тут торчать... - буркнул он и скрылся внутри.
  
  Глава 5
  На первом этаже оказался огромный зал заседаний совета, о котором Рити не знала, когда бывала здесь прежде. Араб прошел по коридору и повернул в распахнутые двери. Девушка и паж следовали за ним и очутились в этом круглом амфитеатре. До самого потолка тянулись стройными рядами вычурные кресла красного бархата с золотой отделкой. В центре зала был небольшой круглый помост, в три ступеньки. Верити прошла к нему и, заметив на верхнем ряду Цецилию, поспешила к ней. Умбра остался с магом. Двое завели разговор, но с галерки было уже не разобрать слов.
  -Эй, как дела?.. - грустно улыбнулась Рити принцессе.
  Цециль подняла на нее глаза, но не нашла в себе сил улыбнуться и снова потупила взгляд.
  -Даже не хочу, знать, что он задумал... - очень тихо отозвалась она.
  Верити присела рядом, оглядывая вымотанную и чуть растрепанную девушку. Тонкое платье принцессы едва прикрывало тело. В той ситуации, что оказалась теперь Цециль, это было так нелепо. Хрупкие плечи заметно подрагивали от холода. Девушке хотелось спрятаться, укутаться во что-то, накрыться с головой, уйти от взглядов... 'Сколько же жадных и грязных глаз смотрели на тебя сегодня?..' - вздохнула Рити с сочувствием. Ее руки сами потянулись к дрожащей маленькой богине. Теплые ладони легли на плечи.
  -Иди сюда... - Веритас прижала принцессу к груди.
  Цециль так охотно подалась в ее объятья, будто Рити прочла ее мысли. У Верити в душе заклокотало что-то материнское. Сейчас было хорошо видно связанные запястья за спиной. Они были скованы голубоватой прозрачной паутиной, напомнившей Рити леску, но в кожу они не врезались. Кисти не выглядели воспаленными или напряженными. Иль-раж постарался ради принцессы. Веритас потерла ее плечи, белые, тонкие, жесткие, словно каменные, коснулась волос и зарылась в них лицом. Такого она еще не чувствовала. Это был не сандал, не виноград, не приторная земляника, но едва уловимый запах весны... Запах лесного ветра, морского бриза, скошенной травы. Что-то безумно манящее, далекое, ласковое, воздушное и чистое, как роса. Рити очнулась лишь когда принцесса беззвучно вздохнула. Безмятежный, умиротворенный вздох пробудил Веритас от этого видения.
  -Все будет хорошо... - вырвалось у Рити шепотом, хотя непонятно было, утешала она ее или себя.
  -Как твоя... рана? - мурлыкнула Цециль в ее плечо.
  -Ничего уже не чувствую. Сыворотка быстро лечит. Возможно... слишком быстро. Я уже почти забыла о том, что натворила.
  Принцесса чуть подалась назад, взглянула на нее тревожно. 'Боже, какие глаза!' - Рити на миг забыла, как дышать.
  -Ты любишь его?.. - вдруг спросила Цециль так серьезно, что у Верити навернулись слезы.
  -Кого? Грэга?..
  -Нет. Иль-ража... - она совсем отстранилась, и Рити, наконец, перестала обнимать ее.
  -Н-нет... Нет! - засмеялась Верити, - С чего ты взяла?!
  Но мрачность принцессы не исчезла. Наоборот, словно набежали помимо туч еще и грозовые клубы.
  -Тогда... я могу тебе сказать кое-что... - объявила она.
  
  
  
  Из коридоров донесся шум, шаги нескольких пар ног. Вскоре в зал ввалились семеро старших вампиров. Все, кроме Грэга, развалились на первых рядах, в мягких креслах.
  -Третий звонок! Мы требуем зрелищ, Иль-раж! - устало пошутил кто-то из них.
  -Будет вам зрелище... - азартным оскалом ответил собрату Грэгори, приближаясь к арабу и Умбре, - Рашид, город под нашим контролем! - сообщил он, и лишь после бросил короткий взгляд на Рити, убеждаясь, что она здесь.
  -Хорошо. Сворачивай Тьму. Да будет у нас утро! - посмеялся араб в ответ.
  Верити не отрываясь следила за тем, как Грэг, стоя в центре помоста, вызвал с запястья артефакт. Кинжал материализовался и взметнулся вверх в его руке. С минуту ничего не происходило, но все ждали молча. Рити заерзала от нетерпения и любопытства. Она лишь раз в жизни видела, как поле Тьмы сползается в одну точку, но сама она была в тот момент на другом конце города. В те времена Веритас и представить себе не могла, что всем этим заведует Грэг. Но вот под ногами чуть задрожал пол. Стены сотряслись, словно от гула летящего низко самолета. И сквозь потолок засочился черный туман, управляемый вихрь дыма закружил по центру, набирая обороты, нарастая. Поднялся нешуточный ураган. Рити и Цециль нырнули под кресла, прильнули к ковру. Казалось вот-вот ветер оторвет их и захлестнет в эту огромную воронку. Но конус соприкоснулся с кинжалом, и ветер стал утихать. Тьма утекала в артефакт, будто кто-то открыл водосток в ванной. Все кончилось быстро. Веритас поднялась и помогла сесть принцессе, поправив взъерошенные ветром волосы. Снова взглянув вниз, девушки поняли, что остальных даже не качнуло. Вихрь кружил лишь здесь, под самым потолком. Рити стиснула зубы, оглядывая праздно развалившихся членов совета.
  -Отлично, - без пристрастия прокомментировал Иль-раж, - А вот теперь можно позвать гостей...
  -Гостей?.. - вслух повторила за ним Веритас, - Что он имеет в виду?
  Принцесса не знала ответа, но вскоре они обе осознали, что он имел в виду. Читая заклинание, араб за плечо отвел Грэга назад, освободив помост, на самих ступенях начертил вкруг несколько глифов. От шепота он постепенно повышал голос, и вскоре его слова стали звучать в голове у всех присутствующих. Все слышали варварский диалект, не зависимо от того, хотели слушать или нет. Даже когда Цециль попросила Рити закрыть ей уши, она не избавилась от этих слов. Значение их принцесса не понимала, но впервые в жизни ей стало так необъяснимо страшно. Принцесса зажмурилась, упираясь лбом в Верити, и все стихло. Шаги араба по каменному полу, медленные шаги, словно он обходит кругом зал. Цециль вслушалась и вдруг почувствовала мощные удары сердца и испугалась. Сердце у Рити заколотилось так, будто она увидела чудовище.
  -Что... что там?.. - шепнула Цециль, боясь пошевелиться.
  -Посмотри... сама... - так же шепотом ответила Рити, потому что голос пропал от волнения, - Я не уверена... Тебе лучше знать... кто это...
  Принцесса, как сжатая пружина, выпрямилась, взглянула на помост и не в силах была даже вскрикнуть. На деревянной кафедре стоял ее отец... Араб праздно прогуливался по кругу, чуть на расстоянии. Ближе к выходу стояли Грэг и Умбра.
  -Доброго утра, Император! - с презрительной усмешкой выпалил Иль-раж, - Хотя, к Вам, оно кажется... не слишком уж благосклонно?
  -Ты ли это?.. - седовласый старец не сдержал своего потрясения. Поддавшись на дерзость, он шагнул в эту ловушку, но никак не ожидал увидеть этого мага живым... здесь!?
  -Нельзя недооценивать врага, Торе... Разве тебя не учили этому в Великой Империи?.. Не предупреждали об опасности твои братья из верховного совета?! - с прищуром продолжил араб, - Да, это я. Это смутное время наилучшим образом подошло для моего... кхм... 'возрождения'. А ты, Торе?! Что привело сюда ТЕБЯ?! Тщеславие?.. Излишняя самоуверенность...
  -Моя дочь! Где она?! Что ты сделал с ней?.. Черная тварь! Сатанинское отродье! - топнул ногой император, потому что сделать ничего более весомого не мог, мешали глифы.
  -Дочь?.. - Иль-раж остановил свою прогулку, на миг опустил смеющиеся глаза и тут же устремил взгляд в сторону Цецилии.
  Взгляд Императора последовал за ним. Принцесса вскочила с кресла, но больше не пошевелилась. Она глядела в глаза отцу, и по щекам катились слезы. Ей было жаль его, было больно, что из-за нее отец попал в ловушку, но... через пару мгновений ее взгляд вспыхнул ненавистью. Верити так же не сводила глаз с высокого старца с синими, как летнее небо глазами. Император почувствовал мысли дочери и вскинулся на араба.
  -Что ты сказал ей?! Чем смутил?! Отвечай! Как посмел ты вторгнуться в ее сознание?!
  -А как ты... - звонко, но чуть надтреснуто раздалось в тишине зала. Цецилия вышла в проход между кресел и больше не отводила глаза. Она смотрела прямо, прожигая отца.
  -Как ты сам посмел?! Ведь ты всегда говорил, что мое сознание тебе неподвластно! Как, отец?!
  И наконец Император отвел глаза, не в силах терпеть ее пытливого взгляда, не в силах отпираться и лгать единственной дочери. Иль-раж насладился драмой и обернулся на Умбру, подзывая его ближе.
  -Ну, что ж! Теперь, когда все точки расставлены... думаю, никто не возразит, что пора закончить это.
  -Я возражу, - твердо шагнул вперед Умбра, встав между Сальватором и арабом. Торе поднял озлобленный взгляд, взгляд травленого зверя.
  -Какого... О чем ты, мальчик мой?.. - фыркнул Иль-раж, - Он пробудил в тебе сострадание?..
  -Мне плевать на него, и Господь ему судья. Но я помогу тебе лишь если ты, Нэк, поклянешься отпустить меня и Цецилию и не преследовать нас, не искать, никогда! - четко и уверенно потребовал мальчик.
  -Нас?! - рыкнул маг, щурясь на него, - Вот это уже интересно... С чего ты взял, птенец, что вправе ставить мне... условия?
  -Мои знания нужны тебе, - стойко отвечал Умбра, выдерживая его взгляд, - Я был при дворе несколько лет. Кто лучше меня может знать слабые места Сальватора?..
  -Прекрасно... - расплылся в раздраженной улыбке Рашид, быстро переглядываясь с Грэгом за его спиной.
  Через секунду Умбра был захвачен, а араб лишь усмехнулся, сдержав порыв вмазать мальчишке.
  -И что же... По-твоему, она этого хочет так же страстно, как и ты?..
  При этих его словах Верити взглянула на Цецилию. Та испуганно посмотрела на нее, словно Рити может что-то изменить, повлиять на исход.
  -Она еще ничего о тебе не знает... - подавленно отозвался Умбра, устав вырываться из горы стальных мышц бывшего каторжника, - Я хочу, чтобы Цецилия была в безопасности...
  -С тобой?! - словно пощечину, бросил насмешку маг.
  Принцесса опустилась рядом с Верити на колени.
  -Они не понимают, что творят... Что теперь будет?..
  -Думаю, он всегда знает, что делает... - отстраненно отозвалась Рити, - Ты сама-то чего хочешь? После твоего рассказа я уже начинаю сомневаться, что тебе с ним... хорошо.
  -Я не знаю... - Цециль со слезами уткнулась ей в колено, - Не знаю... Мне страшно... Я не хочу быть здесь, не хочу видеть... Что бы здесь не произошло... Не хочу... Что ты... Что ты делаешь? - вздрогнула она, чувствуя, как Верити перерезает путы на ее запястьях.
  -Тебе нужно валить отсюда... - сквозь зубы прошипела Рити, не понимая, почему так трудно поддаются веревки.
  -Ты не сможешь... Она вновь срастется, - всхлипнула принцесса, стараясь повернуться.
  Девушка отстранилась, переводя дух.
  -Сразу?..
  -Не знаю... - растерянно пожала плечами она.
  -Давай проверим. Если не сразу, у тебя будет время перевернуть ладони. Ты ведь так перемещаешься?.. - Рити снова склонилась к ее рукам с кинжалом.
  
  -Со мной или нет... Главное - подальше от тебя! - огрызнулся Умбра.
  -Послушай меня, мальчик... - араб приблизился и склонился, шипя в его лицо слова, - Ты много читал, но ты и на йоту не можешь себе представить, ЧТО я могу сделать с тобой... Все самые изощренные пытки мира - ничто по сравнению с той болью, что я могу подарить тебе. Ты забудешь не только о Цецилии... забудешь собственное имя в этой агонии...
  -Мне все равно... - выдохнул вампир, - Я хочу, чтобы она была в безопасности!
  -А ты упрямый, щенок... - усмехнулся Грэг за его спиной, поддевая коленом под зад.
  -Какого черта вы не поделите?! - взбесился Император, - Никому из вас не коснуться даже ее волоса!
  -Ошибаешься... - прошипел араб, в повороте к нему, образуя в руках голубоватый разряд. Молния поразила старца в самое сердце. Ноги Торе подкосились. Император пал на колени, сгибаясь от нестерпимой боли.
  -Цециль больше не твоя малышка, Торе! Ты можешь о ней забыть. И твои пропахшие тленом руки никогда больше ее не коснутся! Потому что принцесса уже не одна... А частицы меня... никогда не коснется рука Праведного монарха...
  Маг вернулся к Умбре.
  -Я отпущу ее, но не тебя. Ты слышишь?! Она будет вольна выбирать свой путь. А ты... ты мой мальчик успеешь познать мой гнев сполна... И всю свою жизнь будешь вспоминать этот день.
  Иль-раж кивнул Грэгу, и тот разжал руки. Умбра едва устоял на ногах, пошатнулся, но устоял. Не поднимая глаз, он шагнул навстречу магу. Стремительная мысль и столь же стремительная реакция скользнули слишком поздно, чтобы Рашид мог остановить его. Умбра метнулся к постаменту. Ладонь прошла сквозь защитное поле, прогорая до кости, но успела стереть один из главных глифоф, начерченных углем, успела за миг до того, как сама обратилась в уголь. Тело вампира обмякло, погружая Умбру в мягкое небытие, в забвение от ожога, от боли, от страха. Он решил, что, освободив Императора, спасет Цецилию. Но первое, что сделал Торе - окончил его страдания. Тело вспыхнуло, и в той вспышке пропал сам маг. Иль-раж судорожно сглотнул и в нехорошем предчувствии перевел взгляд туда, где должна была быть сейчас принцесса. Так и есть!
  -Умбра!.. - закрываясь ладонями, Рити сбежала вниз, к постаменту, к дымящейся горстке пепла.
  -Где... - хрипло прозвучало в нее за спиной, - Где она?!
  Девушка испугано обернулась и встретила взгляд Иль-ража. В этот миг все муки ада представились ей как наяву. Его ладонь взметнулась над Рити, но там и застыла. Девушка неуверенно приоткрыла зажмуренные веки. Это Грэг перехватил его руку, и тишина стала еще гуще. И Верити стало еще страшнее. Двое встретились взглядами.
  -Грэг... - севшим голосом пролепетала она, - Грэг, не надо. Я заслужила...
  -Заслужила или нет, наказывать моих женщин буду только я сам! - глухо прорычал вампир, не отводя взгляда от друга.
  -Делить в наслаждении, делить и в наказании, Грэгорио... - выпалил маг со злой усмешкой, но явно смягчился.
  Грэг отпустил его и проводил взглядом, когда араб, шатаясь, зашагал к креслам.
  -Ты помогла ей сбежать?.. - вернулся вампир к девушке.
  -Я не знала, не думала, что все так получится... Торе я бы никогда не дала сбежать, а она... - заторопилась в объяснениях Рити и получила свою 'долгожданную' затрещину.
  Грэг не поскупился. Из разбитой губы в рот засочилась кровь.
  -Он не сбежал бы, будь она еще тут... - не глядя больше на нее, буркнул вампир, уходя.
  Верити проводила его долгим, ошеломленным взглядом, едва касаясь губы кончиками пальцев. 'Он сделал это? Вот это... сейчас. Это был он?..' - силилась выйти из шока она, но мысли не укладывались в голове. Поверить, что Грэг нарочно причинил ей боль и не жалеет об этом... было не в ее силах. Глядя под ноги, Рити быстро вышла из зала. На ходу остывала, возвращалась в сознание, и с каждым шагом обида все больше и больше душила ее. 'Да, я виновата, но разве это повод?.. Или это 'показательный процесс' для старших? Какого черта, Грэг! Похоже, ты просто искал повод самоутвердиться...' - хмурилась Веритас, изо всех сил сдерживая слезы.
  Над городом уже висело полуденное солнце, но воздух еще не нагрелся из-за недавно снятого поля. Девушка, не спеша, спустилась по ступеням на площадь. Улицы были пусты. Двери общинных домов заперты. Если бы не охрана, выставленная Тьмой у подножья лестницы и у двух арочных сводов, ведущих в разные кварталы города, здесь было бы совсем пусто. Рити прошлась до конюшни, внимательно оглядывая волков-часовых. К счастью, ни Риджа, ни его парней здесь не было. Девушка седлала одного из трофейных жеребцов и двинулась в юго-восточную часть города, к мастерским. По дороге ей так и не встретился никто кроме темных патрульных.
  -Что за... оккупация?.. - фыркнула Рити, размышляя вслух.
  По памяти без труда отыскав ткацкую мастерскую, девушка привязала коня и постучала в запертую дверь. Замка снаружи на массивной грубо обработанной двери не было, а значит, заперто изнутри.
  -Эй! Есть кто-нибудь?! Я делала заказ... около недели назад, - Рити чуть пождала, прислушалась и отчаянно выдохнула, - Бесполезно...
  Но едва она вернулась к лошади, по ту сторону из мастерской донеслась какая-то возня. В следующий миг дверь скрипнула, на узенькую щель приоткрываясь.
  -Это я... Я смертная, - всплеснув руками уточнила Веритас, и хозяйка, наконец, открыла, молча впуская ее. Прежде чем запереть дверь снова, она оглядела улицу. Девушка вошла. Скрипучий пол, низкий потолок, легкий полумрак. Свет просачивался сквозь грязное зарешеченное оконце.
  -Как Вы тут работаете... в такой темноте?.. - грустно хмыкнула Рити, чтобы хоть как-то начать разговор.
  -Работаем?.. - возмущенно шепнула женщина, оглядывая ее снизу вверх торопливым взором, - Какая может быть работа, милка моя? Тут бы живой остаться... - она осеклась на полуслове, прищурилась и обошла Верити кругом, - А ты не боишься, значит своя для них?..
  Девушка на миг опустила глаза, но кивнула.
  -Я уверена, и Вам нечего бояться, - начала оправдывать Тьму она, - Они ведь не берут больше, чем нужно. Зачем им убивать горожан?..
  -Все это не мое дело. И мне не интересно, как ты будешь оправдывать тех, кто искалечил моего мужа... - с презрением отозвалась женщина, - Забирай то, зачем пришла, плати и проваливай.
  Рити нервно сглотнула.
  -Искалечил?.. Что Вы имеете в виду?
  Портниха уже было повернулась к стеллажам, где пылился заказ, но резко обернулась на девушку, снова отмерив презрительным взглядом.
  -Ма-арк! - не сводя с нее глаз, позвала она.
  В углу, завешанном старым гобеленом, что-то зашуршало. Кто-то тяжело поднялся с кровати, и ткань подалась в сторону. Верити не слишком отчетливо разглядела немолодого мужчину, но узнала его. Это был ткач, которого пил Скиф у нее на глазах.
  -Он Вас... покалечил?.. - с сомнением притихла Рити, глядя на человека, стоящего на собственных ногах вполне уверенно.
  -Так это ты... - хрипловато вздохнул седеющий ткач и ступил в комнату, чтобы лучше разглядеть гостью, - Да. Он... слегка перестарался, поломал мне руку... - грустно усмехнулся он, переглянувшись с негодующей женой. Его правая рука и вправду была на перевязи, но Рити заметила это только теперь.
  -Ты что... ее знаешь? - сдавленно шепнула женщина, подходя к мужу, заглядывая ему в глаза.
  -Помнишь, я говорил тебе о девушке... - ткач опустился на лавку, взял жену за руку, - В ту ночь я видел ее... - он повернулся к Рити, та стояла не шевелясь, - Мне показалось, или ты действительно... была удивлена? Пыталась упросить своего приятеля мне помочь?.. - шутливо нахмурил брови он.
  -Это был мой учитель. Он... Праведный, - ее глаза блеснули при упоминании о Морлоке, - Да, я была удивлена, что он Вам не помог. Но меня убедили, что вампиры Тьмы пьют лишь немного, сколько им нужно... Простите, что так... что я...
  -Да брось! Что вы тут развели из-за руки какой-то... - посмеялся ткач.
  -Какой-то?! - взбесилась хозяйка, - Из-за него ты не можешь работать! И сколько еще будет срастаться твоя рука? Без лекарств, без нормальной еды... В таких условиях мы просто сгинем здесь, в этой лачуге.
  -Ты сказала... Праведный? - проигнорировав истерику жены, начал мужчина.
  -Да. Он был... - Рити приходилось давить слова, и она просто замолчала.
  -Ну а тот, который пил меня?
  -Темный, - она встретилась с ним глазами, - Старший темный.
  -И если не ошибаюсь, он назвал тебя по имени?..
  Портниха переглянулась с мужем и тоже уставилась на Веритас.
  -Да.
  -Милый мой... быть может не стоит нам в это впутываться?.. - косясь на девушку выдала женщина.
  -Да нет, нам ведь все равно, кто она. Двойная шпионка или... Нам бы знать, чего ждать.
  -Все будет хорошо. Я повторюсь, вы напрасно боитесь. У Тьмы и у меня счеты с Сальватором, а не с горожанами, - уверенно покачала головой Рити.
  -Верить тебе на слово... уж прости... - фыркнула женщина, - Но... знаешь что? - она взяла с полки аккуратно сложенную одежду, - Вот то, что ты хотела. Денег не нужно. Только... привези лекарство для Марка. Он ослаблен и без помощи магов... рука может не зажить.
  -Я... - девушка на миг растерялась, - Хорошо. Конечно. Только я не знаю, где искать и что именно нужно...
  -Я напишу тебе. Знахарь живет недалеко от рыночной площади. Его дом - одноэтажная развалина из желтого камня, с красной крышей...
  
  Глава 6
  Помотавшись немного по пустому городу, Верити, наконец, нашла, что искала. Лекарь оказался еще более пугливым, чем ее новые знакомые. Лишь спустя пол часа он открыл девушке окно, когда Рити уже и не надеялась, но все же упомянула ткача Марка. Тощий, но еще не старый маг подал ей массивный бутыль, перевязанный лентой, и молча захлопнул ставни. Верити возвратилась в мастерскую с победой. Не смотря на горделивый отказ супругов от денег, она все же оставила на подоконнике несколько золотых монет и, вместе со своим новым костюмом, покинула южный квартал. Одежда пришлась как нельзя вовремя. От старого корсета остались грязные лохмотья после 'срочной операции'.
  Когда Рити вернулась в здание парламента, зал был пуст. Тихо было и в коридорах, и на лестнице. Решив, что вампиры улеглись на отдых, девушка вошла в зал, поднялась на галерку и скинула с себя корсет. Рубец уже совсем затянулся и побледнел. Через сутки должен был и вовсе исчезнуть. Веритас натянула майку с овальным вырезом от горла к линии декольте. На удивление легкой оказалась ткань и на удивление нужный размер, если учесть, что мерки портниха снимала на глаз. Рити накинула пиджак-куртку и пришла в не меньший восторг. 'Ну, хоть что-то привычное, родное... Молодец тетка!' - улыбнулась она себе.
  -Верити! Господи, это ты... - испуганный вопль и последующий шепот заставили девушку вздрогнуть. И сразу неприятная ноющая боль прошлась по мышцам. 'Ее не должно быть здесь!!' Рити обернулась и окончательно убедилась - внизу, недалеко от входа стояла Цецилия. На принцессе было новое, более скромное, облегающее платье из плотной темно-синей ткани. Волосы больше не струились по плечам снежным серпантином, а были аккуратно собраны чуть ниже затылка. Веритас поспешила к ней, потому что даже с последнего ряда ей было видно, как Цециль дрожит.
  -Ты с ума сошла?! - зашипела Рити, - Ты что тут делаешь?!
  -Я... мне... больше некуда... - сквозь всхлипы выдавила принцесса. Щеки ее были ярко розового цвета, глаз не видно за зеркальным потоком слез.
  -Тихо... тихо, - Верити захватила ее в охапку и прижала к груди, - Что случилось еще?..
  -Отец... - приглушенно выдохнула она в нее.
  -Ты что... была там? Ты перенеслась во дворец?! - сдвинула брови Рити.
  -А куда мне было еще!.. Я... мне было страшно. Я вернулась домой. Я думала, его убили... здесь. Я даже... Мне хотелось вернуться, чтобы помочь ему, спасти...
  -Хорошо, что только хотелось... - стиснула зубы Веритас, поражаясь ее глупости.
  -А он... он вернулся! И он знает... Я говорила тебе, что беременна. Но он! Откуда он знает?! Теперь...
  -Иль-раж сказал ему... - тяжело вздохнула Рити, - Только никто не рассчитывал, что Торе удастся... Все слишком быстро случилось, внезапно...
  -Теперь он... - Цециль ненадолго затихла, отстранилась от девушки и подняла на нее глаза, - Он хотел... Понимаешь, он хотел... убить моего ребенка! Я сказала, что лучше умру сама, чем...
  -Вот скотина... - покачала головой Веритас, - А что если...
  Принцесса внимательно вгляделась в ее лицо, пытаясь понять, что она хочет сказать, и даже перестала всхлипывать.
  -Что 'если'?
  -Что если у тебя ребенок... твой ребенок... Ну не от Иль-ража в общем, - озвучила мысли Рити, заранее опасаясь реакции Цецилии. Но принцесса только отвела глаза, молча хмурясь, потом бросила короткий взгляд на Верити, будто та может ей сказать наверняка.
  -Слушай, я, кажется, знаю, кто может нам с тобой помочь... - улыбнулась Рити, - Ну, точнее тебе. Мне она рада не будет...
  
  Взявшись за руки, девушки переместились к горной внутренней пещере, что вела в Кваренс. Вовремя заметив имперских солдат, они снова растворились в воздухе и очутились уже на лесной дороге, на самом подходе к городу.
  -Уф... Вроде не заметили, - перевела дух принцесса, оглядываясь, сканируя окружающее пространство, - Куда теперь?
  -Главное - попасть в Кваренс. Если ворота заперты, тебе хватит сил перенести нас на ту сторону?..
  -Думаю, да, - пожала плечами Цециль.
  Через пшеничное поле, к подножию форта девушки добирались медленно. Цециль путалась в длинном подоле, и Рити приходилось ждать ее.
  -Жарко... - Веритас скинула куртку.
  Цециль принялась внимательно разглядывать ее майку.
  -Что там... произошло? Расскажи... - попросила она.
  Рити вздохнула и описала в двух словах храбрый, но бессмысленный поступок Умбры.
  -Он убил его?.. Не может быть! За что?! - всхлипнула принцесса.
  -Он же сам сказал, что знает его слабые места... Вот и подписал себе приговор. Жалко его. Хороший парень был... - Рити устремила взгляд вдаль, - Пришли почти. Давай поторопимся?
  
  В Кваренсе как будто ничего не изменилось. Неспешная, образцовая жизнь, люди, каждый при своем деле, редкие патрули Имперцев. Девушки пробрались к дому волшебницы закоулками, чтобы не попасться на глаза солдатам. Эллин открыла на стук сразу, не спрашивая и не медля, словно знала, кто и зачем к ней пришел. Но, пропустив в дом Цецилию, она остановила взгляд на Рити. И взгляд ее был мрачен, полон тревоги.
  -Входи и ты... - будто сдалась она, жестом приглашая Веритас.
  Едва закрылась дверь, Эллин не спросила ни слова, подошла к принцессе, усадила ее на лавку и ласково заглянула в лиловые глаза.
  -Я... Мы пришли, чтобы...
  -Я знаю, зачем вы пришли, - мягко перебила волшебница, кивая ей, - Ты хочешь узнать, чьего ребенка носишь... бедная моя девочка, - Эллин оглянулась на Рити, - Я скажу. Но сперва хочу кое-что для тебя сказать, Веритас...
  Сердце девушки забило барабанную дробь в груди. Женщина жестом предложила и ей присесть.
  -Что?.. Что сказать? - прошептала Рити, чувствуя, как мгновенно в горле пересохло.
  -Твое желание исполнилось, как я понимаю? - издалека начала Эллин, - Но ты... видно не прислушалась к моим словам, и жалеешь теперь о прошлом?
  Верити на минуту задумалась.
  -Я вижу, что жалеешь, - прервала ее волшебница, - И некому больше оплакивать твою душу... кроме тебя самой. Теперь ты оглянулась назад, а он... Его взгляд всегда направлен за горизонт. Перед тобой лишь два пути.
  -Два?..
  -Догнать его и принять настоящее, как данность, или... остаться в своем прошлом, пока не забыла еще своего имени. Ты сможешь это, если захочешь.
  -Я... не знаю, чего я хочу, Эллин... - потупила взгляд Рити, - Я не знаю, что происходит с ним, и что со мной.
  -Я могу тебе объяснить, что же с ним не так, - усмехнулась женщина, и Верити вскинула на нее глаза, - Ты стремилась войти в его жизнь, занять там место, как ты считала, по праву... Но вы двое узнали друг друга слишком близко. Ближе, чем нужно, Веритас.
  Девушка сдвинула брови, путаясь в мыслях.
  -Это буквально?..
  -Может и буквально, может и нет, - пожала плечами Эллин.
  Рити задумалась, представляя, как Грэг достает из ее тела сломанное ребро, и ее замутило. 'Ты права... как всегда права, Эллин...'
  -Эта пелена сойдет с его глаз, Рити. Не за то тебе стоит переживать.
  -А за что?.. - растерялась девушка.
  -Все, что кажется тебе сейчас важным - лишь фон, густой эфир, что окутывает истинную судьбу. В мире грядут страшные времена, и ты занимаешь не последнюю роль в этих переменах. Мне было видение прошлой ночью. С этого мига я знаю все не только о тебе и о тех, с кем тебе довелось встретиться здесь. Я знаю судьбу этого мира... знаю и свою... судьбу... - понизила голос Эллин, оборачиваясь.
  Верити удивилась такой резкой перемене темы, взглянула на женщину и увидела, как она, потупив взор, чуть заметно кивает кому-то. В том углу комнаты было темно, но вскоре стала заметна фигура.
  -Что же касается твоей любви... - продолжила волшебница, отстраненно глядя в окно, - От нее может погибнуть еще не одна невинная душа.
  -Невинная душа?! - фыркнула Рити, вспоминая Урсулу.
  -Твоя ревность... бессмысленна. Если любишь всем сердцем, простишь ему и теперь, как тогда простила.
  -Опять?.. - всхлипнула Веритас, сжимая кулаки, - Но почему?.. Чего ему не хватает?!
  -Женщины, Рити... Женщины созданы для услады.
  -О да... - шелестом донесся шепот из темноты.
  Обе девушки вздрогнули. На середину комнаты, прогулочным шагом, как ни в чем не бывало, вышел араб. Эллин не глядела в его сторону, упрямо пялясь в окно. Верити вскочила со стула, переглянувшись с Цецилией.
  -Ты что... следил за нами?.. - выпалила Рити, отступая ближе к принцессе.
  -Не мог пропустить такое событие... - расплылся в улыбке Иль-раж, - Мне хотелось бы знать... то, что знаешь ты, - обратился он к Эллин, и та, наконец, повернулась к нему лицом, но глядела по-прежнему мимо мага.
  -Я не увидела ничего нового. Лишь вспомнила старое пророчество Таши. Полагаю, ты помнишь ее?..
  -Трудно забыть... эту старую каргу, - брезгливо поморщился Рашид, - Ну, и что же она нашептала?
  -В ее предсмертном послании говорилось о чужаке, о том, кто придет с чужой земли. Этот чужак не раз вмешается в судьбы зорданцев, а когда наступит срок... - Эллин оглядела девушек и продолжила, - Этот чужак убьет правителя дважды и поведет народ в новую эру, в будущее. Разбудит совершенство...
  -Убьет дважды?.. - шепотом повторила Рити в замешательстве, но волшебница услышала.
  -Дважды. Именно так. Хоть мне и самой не понята суть этого оборота...
  -А у меня, кажется, есть кое-какие догадки, - громко вмешался Иль-раж, - Делай, что собиралась, колдунья. Не томи всех нас ожиданием.
  Эллин подошла к принцессе, уложила ее и ладонями коснулась живота. Несколько минут она молчала, не открывая глаз, не шевелясь. Лишь было слышно ее отрывистое дыхание. Цецилия напротив, казалось, перестала дышать вообще. Наконец, волшебница отстранилась, обессилено уронив руки.
  -Это дитя... - она отдышалась и продолжила трагично, - В нем течет твоя кровь, Нэкадэус. И будь проклят этот... - хрип прервал ее отчаянный крик проклятья.
  Верити обернулась на араба. В этот миг ни один мускул не дрогнул на его лице, а ладонь с силой сжала воздух, и тело Эллин обмякло и плавно опустилось на дощатый пол. Рука судорожно метнулась к сердцу.
  -...день... - на последнем выдохе закончила фразу женщина.
  Цецилия нечеловечески быстро метнулась к выходу с плаксивым вскриком, но маг перехватил ее поперек живота и вместе с невестой покинул дом волшебницы, без помощи двери. Веритас вышибла дверь ногой и глотнула воздух.
  -Черт! Твою мать, Ильраж... - она стукнула кулаком в ветхий косяк.
  
  Чуть шатаясь, Рити побрела по тихой улице. Не зная, куда и зачем, силясь понять, что произошло, и чего ждать от собственной жизни. 'Эллин знала... - вдруг бросило ее в холодный пот, - Она сказала, что знает свою судьбу! И не удивилась, когда Рашид появился в комнате. Она точно знала... Даже не пыталась спастись. Господи, Эллин, прости!' Девушка чуть подстыла и наметила первую цель - замок Ангрифа. 'Надо бы навестить этого сноба. Быть может, он уже передумал?'
  Виктория больше не радовалась появлению землячки. Она боялась, что ее визит ничем хорошим для них с мужем не обернется. Но Ангриф охотно принял девушку, угостил обедом и предложил вина за беседой.
  -Одна новость удивительнее другой, - усмехнулся князь, - И это притом, что ты еще мне далеко не все рассказываешь. Так значит... 'чужой'?
  -Она так сказала... - растерянно пожала плечами Веритас, поставив перед собой опустевший бокал.
  -Надо полагать, Нэкус принял это пророчество на свой счет, - фыркнул вампир, - Он ведь 'чужак' в наших краях. Прибыл с востока, насколько я помню.
  -Ну да.
  -Но ведь есть места и подальше... - он подмигнул Рити и переглянулся с молодой женой.
  -Что ты хочешь сказать?.. Что этот 'Супер-герой' из 'нового'?! - округлила глаза Верити.
  -Все может быть. Уж по крайней мере, и ты, и Вика куда... 'чужее', чем Нэк, - посмеялся Ангриф.
  -Блин... - не сдержала эмоций Рити, - Хоть бы немного ясности. Хоть какой-то...
  -Кстати, ты, наверное, не знаешь, но я был в ту ночь в Кристэнс.
  -Как?! - ахнула девушка.
  -Вот так. Хотел помочь, да не пригодился... Я все видел, Верити. Я знаю, через что тебе пришлось пройти. Знаю, что Тьма не причастна к смерти Алиаса и остальных.
  Слушая его, Рити лишь опустила глаза, разглядывая резную ножку стола.
  -Что? - приподнял бровь князь.
  -А какая разница, был ты там, или нет... теперь уже. Твои взгляды все равно не изменились...
  -Откуда тебе знать? - сощурился вампир, но тут же перевел тему, - Ну а твои взгляды? Разве не переменились после стольких событий?
  -Я просто еще больше стала желать его смерти... - покачала головой девушка.
  -Представь, что он уже мертв... Что дальше? По обычаю самураев 'самоликвидируешься', чтобы не смотреть на последствия?
  -Дальше Эллин обещала нам новую эру. А Нэк обещал, что в этой эре не исчезнет ни одна раса, - развела руками Рити, - За что мне должно быть стыдно?..
  -Насколько я располагаю информацией о нем, Нэк мог пообещать тебе все что угодно. Однако в конечном итоге всегда оказывается удовлетворенным лишь его самолюбие и его собственные планы. Ты не боишься оказаться в дураках?
  -А у меня... есть выбор? - грустно усмехнулась девушка.
  -Какие у тебя дальнейшие планы? - Ангриф поднялся из-за стола.
  -Как-то надо перебраться через границу. Мы видели там Имперцев, у пещеры, и я, честно говоря, не соображаю, как мимо них пройти...
  -Я дам тебе коня и... провожатого, - он обернулся на Викторию. Та испуганно вскинулась, но, лишь встретилась с князем глазами, покорно поникла.
  -Ее?! - выдохнула Верити возмущенно, - Зачем?
  -Ее мнению я доверяю. Посмотрю, что Вика мне расскажет, когда вернется из вашей 'утопии'. Тогда и решу... помогать вам или нет, - твердо сказал он.
  Волчица встала, все еще не поднимая глаз.
  -Я переоденусь... - негромко сообщила она и покинула обеденный зал.
  -Ты решил избавиться от нее таким странным способом?.. - себе под нос хмыкнула Веритас, но тут же ощутила его стальные пальцы на плече.
  -Если с Викторией что-то случится в Нодегарме, ты ответишь мне за нее головой... - холодно прошипел он, - Да и в твоих интересах... показать ей, как у вас 'безопасно', не только для темных и их подружек...
  При последних словах Рити выдернула плечо и шагнула в сторону, оборачиваясь лицом.
  -Тебе нужно поговорить с Грэгом, а не посылать жену в логово зверя, каким бы безопасным он не притворялся... - прищурилась она, - Что бы я не говорила, ты слишком вольно и бездумно распоряжаешься чужой жизнью.
  -С Грэгом?.. Возможно, позже. Но только с ним. Никаких переговоров с Нэкадэусом я вести не собираюсь, - Ангриф нервно оправил ворот белоснежной рубашки.
  Вика вернулась неожиданно быстро. Князь как будто хотел еще что-то сказать Верити, но не стал.
  Две всадницы покинули Кваренс, когда солнце еще только начало клониться к закату. На княгине был строгий, плотный брючный костюм в багровых тонах. Этот тон особенно ярко подчеркивал золото ее волос. Высокие сапоги до колен делали ноги еще стройнее, фигуру еще изящнее. Рити осторожно любовалась на землячку, отводя взгляд каждый раз, когда Виктория поворачивалась к ней, хотя так хотелось глядеть в ее желто-зеленые глаза...
  -Ты чего? - улыбнулась Вика.
  -Ничего... - пожала плечами Рити, делая растерянный вид.
  -Ты часом не эта... не лесбиянка?.. - как можно дружелюбнее спросила Вика, но Верити все равно захотелось съездить ей по лицу за глупую насмешку и презрительное выражение этого лица.
  -Я, как и ты, с вампиром живу, забыла? - фыркнула Рити раздраженно.
  Вика вроде успокоилась, а Верити чуть заметно вздохнула, - 'Боже, Урсула! Что ты со мной сделала... И что мне с этим делать теперь?!'
  
  Имперцы на удивление спокойно пропустили девушек после того, как Виктория представилась. Казалось, они мало соображают и работают только на выход из 'зоны отчуждения', а на 'туристов', желающих пощекотать нервы, просто не обращают внимания. Всадницы быстро добрались до Нодегарма через лес и поля, тем более что дорогу Рити отлично знала. У ворот пришлось немного подождать, пока, наконец, один из вожаков не признал Веритас. Улицы по-прежнему были безлюдны, и Вика тревожно хмурилась, глядя по сторонам.
  -Да, мне тоже это не нравится, - вздохнула Рити, не дожидаясь ее вопроса, - Власть здесь сменилась только утром. Очень надеюсь, что они скоро придут в себя и прекратят свое затворничество. Хотя, может быть, нам с тобой придется им в этом помочь...
  -Если люди не хотят выходить, это их право. Зачем их вытаскивать из убежища? - недовольно проворчала княгиня.
  -Затем, что еда и лекарства у них на исходе. Мало кто сделал запасы на долгий срок, - пояснила Рити.
  
  У конюшни, возле здания парламента девушки спешились. Конюх принял лошадей и проводил Викторию долгим присвистом.
  -Не обращай внимания. 'Павианы' так высказывают свое восхищение здесь... - улыбнулась Веритас.
  -А я и не обращаю, знаешь ли. Ты часто в ночных клубах тусовалась? - ответила Вика улыбкой.
  -Ясно. Тебе не привыкать значит, - посмеялась Рити, касаясь ее плеча.
  За углом их ждала первая неприятная встреча. Веритас притормозила, и княгиню придержала. Та окинула взглядом волка впереди и растерянно обернулась на свою провожатую.
  -Что-то не так?.. - тихо поинтересовалась она, и дыхание волчицы в миг участилось, словно тело ее готово в любой миг перекинуться.
  -Да нет. Не волнуйся, - нахмурилась Рити, взяв ее под руку, - Просто прибавим шаг.
  Ридж проводил девушек голодным взглядом, когда те почти бегом пролетели мимо.
  -Я знал! Уже вторая! Точно их на заказ поставляешь... - крикнул им вдогонку волк, не сдержав эмоций.
  -Отвали, Ридж! - не оглядываясь, отозвалась Веритас.
  Теперь она боялась его по-настоящему, и не очень ей хотелось, чтобы волк это почувствовал. Лишь захлопнув за собой парадные двери, Рити перевела дух и жестом пригласила Вику следовать за ней по коридору.
  
  -Не хочу тебя расстраивать, но мне уже ясна вся картина, - заявила княгиня, шагая вслед за Верити к залу.
  -Не надо судить по первым впечатлениям! - разозлилась Рити, понимая, что Вика все почувствовала, - Это наши личные разборки и... Он тут, пожалуй, единственный, кто настолько опасен.
  -Ну-ну... - хмыкнула Виктория.
  Девушки прошли в зал, но здесь уже не было так пусто, как раньше. В кресле на первом ряду развалился Натан, чуть выше, через ряд, ковырял в носу Скиф. При виде гостей оба напряглись.
  -Добрый вечер! - радостно мурлыкнул Натан, поднимаясь им навстречу, и протянул руку, чтобы поприветствовать рыжеволосую незнакомку.
  -Солнце еще высоко... - буркнула Рити.
  -Не спится... - развел руками вампир, трагично поднимая брови, и вновь попытался заполучить руку Виктории.
  Княгиня на редкость неосмотрительно стянула перчатку и протянула Натану обнаженную ладонь. Вампир бережно принял ее, склонился, но Верити молниеносно выбила у него руку Вики и толкнула девушку назад.
  -Представься, прежде чем делать подобные глупости! - одернула она княгиню.
  -В чем дело, киска моя?.. - неодобрительно покачал головой вампир, щурясь.
  -Виктория - княгиня Кваренса. Это во-первых... - перевела дыхание Веритас, - И я отвечаю за ее безопасность. Это во-вторых.
  -Ух ты! - насмешливо удивился Скиф, подавая голос со своего кресла, - А что это мы тут делаем?
  -Оцениваем адекватность возможных союзников! - нашлась Вика, обратив к нему прямой взгляд.
  -О как?.. - хмыкнул громила и, не дождавшись, пока Вика отведет глаза, сам отвернулся, остывая.
  -Да неужели сам великий Ангриф соизволил предложить помощь Тьме?.. - голос араба вмешался как всегда внезапно.
  Волчица прошла ближе к кафедре и остановилась вдали от всех, внимательно оглядывая Иль-ража.
  -Рити, ты никогда времени не теряешь зря... - сдержано засопел маг, глядя, однако не на Верити, а на гостью.
  Верити в свою очередь отступила по диагонали, дальше от араба, ближе к Вике.
  -Ну конечно. Как и ты... - буркнула она.
  -Князь пока еще ничего не предлагает! - со своей стороны отозвалась Виктория, - Пока вы не объясните нам и запуганным людям, что здесь происходит.
  Иль-раж глухо посмеялся, не размыкая губ, запустил тонкие пальцы в волосы и лениво переглянулся с вампирами. Те лишь улыбались на столь наивную самоуверенность гостьи.
  -Это ваше требование, ми леди?.. - изогнул бровь араб.
  -Это и мое требование. Люди должны перестать бояться Тьму и начать выходить из убежищ, иначе скоро здесь начнется мор, - вмешалась Рити.
  -Это ты верно подметила. Мы без пищи все помрем, это точно, - хохотнул Скиф.
  Верити обхватила голову руками. 'Черт! Это глупо! Все это! Ничего не выйдет. Зачем я вообще ввязалась в эту историю?! Надо вытаскивать ее отсюда...' - решила она, но в зале появился Грэг, и разговор перетек в более спокойное, философское русло.
  -Он хотел что-то передать с тобой?.. - потягиваясь, спросил Грэг волчицу.
  -Он хотел, чтобы я увидела, что здесь происходит с людьми, - не смутившись и не дрогнув, отвечала княгиня, - Исходя из результата... Ангриф либо решит предложить посильную помощь, либо...
  -Либо ты расчертишь Имперцам план расположения врага... - с усталой ухмылкой кивнул Грэгори, - Ладно! - перебил он, едва Вика раскрыла рот, чтобы возразить, - Людей действительно надо вытаскивать на свет, пока они все от голода не передохли... Правда, я пока не представляю, как это сделать... - почесал в затылке он.
  На миг встретившись с Верити взглядом, он без интереса продолжил оглядывать остальных. Сердце девушки кольнуло дурное предчувствие. 'Что за взгляд?! Что это? Что с ним такое?.. Это же я, Грэг!' - едва не расплакалась Рити, но встретила второй такой же короткий и безразличный взгляд, и слезы словно заморозило от этого холода. Девушка просто остолбенела от шока и боли. Мышцы противно заныли. Все прояснилось, все решилось в миг, когда в зал, из-за двери едва заметно заглянула девушка. Сначала показалась лишь ее светлая головка, потом каскад волос упал на лицо... Грэг встрепенулся, обращая к ней взор, и молча вопросительно кивнул. Тогда из-за двери она показалась по плечи и даже оглядела зал. Легкий светлый сарафан, лишь бретельки на загорелых плечах...
  -Можно?.. - детским голоском пискнула она с неуверенной улыбкой.
  -Нет! Иди вниз... - он на миг встретился с ошеломленными глазами Верити, но снова вернулся к девочке, - Иди обратно и жди там.
  Светлая головка послушно исчезла. Рити повело, но, быстро придя в себя, девушка уверенно шагнула к выходу.
  -Стоять! - рявкнул Грэг.
  Его широкая фигура нарисовалась в дверном проеме. Веритас подняла на него пустые глаза.
  -Не смей к ней прикасаться, - угрожающе покачал головой вампир.
  -Ооо, даже так?.. - усмехнулась Рити, судорожно выпуская воздух из легких, - Вика! - она обернулась, заодно, чтобы Грэг не видел слез, - Пошли! Думаю, ты видела достаточно...
  Беззвучно пропустив девушек, вампир стоял в коридоре до тех пор, пока обе они не вышли из здания. На улице темнело. Княгиня послушно бежала за Веритас до конюшни. Там попыталась коснуться ее, но Рити отбила руку.
  -Не надо мне ничего! - огрызнулась она, - Просто к черту отсюда!
  Седлав лошадей, они покинули Нодегарм через южные ворота. Виктория не спрашивала, куда они едут. А Рити не потрудилась объяснить. Было не до того. Когда они прибыли на развалины, Веритас спрыгнула на землю, оглядываясь с надеждой, но так никого и не увидела на поляне, усеянной черными холмиками погасших костров. Девушка опустилась на первое попавшееся бревно, накрыла голову руками.
  -Рити... - неуверенно позвала Вика, но ответа не последовало, тогда волчица присела рядом и услышала сдавленные всхлипы, - Верити... ну ты чего?..
  -Почему?! - выдавила из груди стон Рити, - Почему снова?! В чем я виновата? Зачем так?! - она едва не задохнулась от следующего спазма в животе и сползла на землю, прижавшись к коленям Виктории. Та опустилась на траву вслед за ней, и притянула ближе.
  -Этот подонок тебя не заслуживает... - зашептала она, гладя Рити по волосам.
  Приподняв мокрое лицо от ее колен, девушка глотнула воздух и снова прижалась к ней, скручиваясь клубком, сжимаясь всем телом.
  -Да какая разница, подонок или нет... Я же люблю его, черт бы побрал эту мразь... - охрипшим, не своим голосом ответила она.
  -А он тебя?..
  -Да! - вскинулась Верити, но поравнялась взглядом с Викой и поникла снова, - Мне казалось, что да... Он говорил...
  -А вот это не важно, - перебила волчица со знанием дела, - Говорить они могул все что угодно... - и самой впору было заплакать.
  Рити обратила на нее внимание.
  -Так ты знаешь?.. - всхлипнула она, переключаясь на боль подруги.
  Вика прикрыла слезящиеся глаза и едва заметно кивнула.
  -Такое нельзя не почувствовать. Какой бы дурой я не была... Какой бы слепой не была любовь... я все вижу. Я даже, знаешь, научилась чувствовать, когда он... чувствовать как и кого он хочет.
  -Это у всех волков так?.. Вы тоже можете читать эмоции? - шмыгнула носом Рити, взбираясь на бревно, не сводя с Вики внимательных глаз.
  -Это... женская интуиция, Рити... - печально усмехнулась она, но что-то заставило ее вздрогнуть. Желтые глаза вмиг расширились, плечи напряглись. Волчица резким движением оглядела поляну.
  -Что?.. - Веритас ухватилась за рукоять меча.
  -А вот это волчий нюх, - негромко прокомментировала Виктория, не прекращая сканировать лес, - Здесь кто-то есть, - она стремительно поднялась с колен.
  -Погоди... тут должен быть кое-кто, - осадила ее Рити и встала рядом, тоже оглядываясь по сторонам, - Волк. Мой друг. Правда он...
  -Здорово, Фламка!
  Девушки обернулись. К ним, срывая высокие травинки, шагал молодой парень.
  -Берт... - выдохнула Рити с улыбкой.
  Волк поднял глаза, улыбнулся ей в ответ и уставил пытливый взгляд на молодую волчицу. И с каждым шагом глядел все более зачаровано.
  -Ты меня представишь своей подруге?.. - покосился он на Веритас, останавливаясь возле них.
  -Вика, - бросила княгиня без эмоций.
  -Виктория, - поправила Рити, - Княгиня Кваренса... Вика, это Берт... - девушка раздраженно отвернулась.
  -Бертрам... - поправил волк, прикладывая руку к сердцу.
  -Мне погулять, ребята?! - прорычала Верити, оглядывая оттаявшую под его улыбкой Вику, потом впавшего в транс Берта. Двое обернулись на нее растерянно.
  Волчица вернулась на бревно, Берт решил заняться костром.
  -Ну, что там? - вернулся в мрачную реальность он, - Как в городе?..
  -Плохо... - Рити обошла его стороной, подметив порванную на груди рубашку и следы крови на ней.
  Волк переломил через колено толстую ветку, бросил на угли и выпрямился, оглядывая поляну. Заложив пальцы, громко свистнул. По поляне, низко в траве, пронеслось что-то, едва уловимое глазом. Вскоре на плечо парню приземлился синий Скельтик. Верити улыбнулась, протягивая руку, и зверек, не раздумывая, перебрался к ней.
  -Я уж думала, все... - она чмокнула малыша в нос и почесала за ушком. Фламка довольно заурчала, прикрывая бусинки глаз.
  -Я тоже про тебя так думал... - буркнул Бертрам, - Так чего там?
  -Сальватор сбежал от Нэка, и я теперь даже не знаю, как тебя... освободить. Что планирует Тьма дальше, я тоже не знаю. Нэк занят личными делами... Грэг... тоже... - Рити сглотнула горечь.
  -В смысле?.. - хмыкнул волк, переглядываясь с ней, потом с Викой.
  -Не важно, - отмахнулась рукой Веритас, - Короче, я ничего не могу больше изменить...
  -А можно нескромный вопрос? - он кивнул ей на волчицу, - Что тут делает княгиня?..
  -Спроси у нее сам, Берт. Это ж неприлично, говорить в третьем лице... - грустно усмехнулась Рити.
  -Правильно. Учи меня хорошим манерам... - глянул Берт исподлобья.
  Но Верити перестала улыбаться, глядя на него, внимательно вслушалась, но ничего не прочувствовала.
  -Я за дровами... - бросила она, уходя к лесу.
  'Ты, Берт, сейчас куда опаснее Риджа. В твоей голове живет Торе, а это значит, что от тебя можно ждать чего угодно... И я ничего не могу с этим поделать! Черт! Об одном прошу, не делай ничего плохого. Я так не хочу тебя убивать...' - кусая губы, Рити собирала сухие ветки по кромке леса, стараясь не отходить слишком далеко от поляны. Волки вели дружескую беседу. Вика улыбалась искренне. Рити поймала себя на мысли, что ревнует, и осеклась. 'В конце концов, она тоже имеет права на свое счастье. А я... Кто я такая, чтоб на двух стульях сидеть?.. Если им так хорошо... пусть. Хоть кому-то хорошо...'
  
  Глава 7
  Лишь позже, чуть подостыв, Рити поняла, кого свела вместе, и на какие темы они говорят. Берт выяснил причину ее визита в Нодегарм, находясь под эгрэгореальным контролем Сальватора! Это означало, что арест Ангрифа - теперь лишь вопрос времени. Вернувшись к костру с этой отчаянной мыслью, девушка встретилась глазами с Викой, и та тоже испугалась, хотя еще не понимала причины ее волнения.
  -Что-то случилось? Ты чего такая?.. - забеспокоилась княгиня.
  Берт обернулся на Рити и попал под ее взгляд. 'Все просто прекрасно, девочки мои...' - сам себе улыбался он.
  -Нет! - сорвала голос от волнения Веритас, - Все нормально. Я уже почти отошла... - она бросила хворост и присела рядом с Викой, не глядя на волка. Ей не хотелось знать больше, чем она прочла.
  -От чего отошла? - заинтересовался Берт, - Ты уже расскажешь, что у тебя происходит?! - обиделся он.
  -Тебе с какого момента? - вздохнула Рити, протягивая руки к проснувшемуся огню.
  -Хотя бы с того, от которого глаза красные...
  -Меня заменили, Берт... Ты был прав, и Грэг вовсе не собирается хранить мне верность. Если он чего-то хочет, он это берет...
  -И ты замочила очередную красотку?..
  -Пока нет... - Рити искоса взглянула на него, поддавшись азартной усмешке.
  Волк посмеялся, но взглянул на Вику и затих, потом вздохнул.
  -Да брось, Рити... Ничего ты этим не изменишь. Так и будешь... руки пачкать только...
  -Ты видишь другие варианты?
  -Да. Забудь про него, если не можешь терпеть подобные шалости... нечего тебе делать рядом с вожаком.
  -Отличный совет, Берт, - стиснула зубы Верити.
  -Черт! - вскрикнул волк, глядя ей за спину, - Нельзя ж так...
  -Помолчи, щенок! - послышалось голосом араба.
  Рити даже не обернулась.
  -Ты преследуешь меня?.. Неужели нет своих забот?.. - проворчала она.
  -Зато ты, как всегда, хорошо проводишь время в интересных компаниях... - не менее раздраженно парировал Иль-раж, - Чей этот дезертир?
  -Ничей! - фыркнула девушка, - Был... темный. Если ты поспешишь закончить с Торе, он таким и останется.
  -Ради этого... конечно стоит поторопиться, - издевательски посмеялся маг, - Я по делу. Виктория...
  Волчица подняла на него глаза.
  -Мы закрываем город для посетителей. Тебе стоит поторопиться, иначе придется остаться надолго...
  Вика растерянно уставилась на Верити.
  -Видимо, он имеет в виду купол, защитное поле. Тебе надо убираться отсюда... - кивнула Рити.
  Араб протянул княгине руку, но та подалась назад.
  -Я сокращу твой путь, - предложил он.
  -Если Вы тот, о ком я думаю... мне не нужно помощи, - уверенно ответила Вика, подходя к своей лошади.
  -Давай не будем тратить мое время на твой страх? - нахмурился Иль-раж, - Мне неохота ждать, пока ты доплетешься до гор...
  Не дожидаясь, пока Виктория снова возразит и попытается сбежать, маг шагнул к ней и перехватил за запястья. Рити лишь раскрыла рот, чтобы окрикнуть его, но двое исчезли.
  -Придурок... - девушка бросила камень в костер, и алые искорки салютом брызнули в стороны, - Всегда делает, что хочет...
  -Ты так... о Нэкадэусе? - волк хмыкнул, - Ты уверена, что он ее доставит, куда нужно?.. - проворчал он.
  Веритас взглянула на него, с минуту посомневалась, но кивнула.
  -Ну ладно... - парень пожал плечами, - Тебе лучше знать...
  -Что... уже скучаешь? - поддела Рити.
  -Да только познакомились... увели девушку из-под носа, - посмеялся Берт, но заметил, как помрачнела Веритас, и потянулся, чтоб щелкнуть ее по носу, но девушка так стремительно перехватила его руку, что волк даже испугался, - Ты чего? - поморщил лоб он, натягивая неуверенную улыбку на лицо.
  -Не надо, - отрезала Рити, глядя ему в глаза, - Пока ты себе не принадлежишь... держись от меня подальше, ладно?..
  Волк отстранился, но глядел с осуждением.
  -Мы и раньше были по разные стороны. Чего ты, в самом деле...
  -Раньше ты был свободным волком, а сейчас... цепной пес. И не обижайся! Я знаю, что говорю.
  Не смотря на ее просьбу, Берт заметно напрягся, на лице заиграли скулы.
  -Берт, я убила учителя из-за этого дерьма... - с хрипом выдохнула Рити, словно эти слова обожгли ей горло.
  -Из-за чего? Почему?.. - не понял парень, растерянно хмурясь.
  -Да потому что он убил бы меня, если б я этого не сделала! - сорвалась девушка, - Он был мне отцом, был учителем и самым близким другом за последние два года! Из тех, кто остался... И он спланировал полное уничтожение Праведных в Нодегарме. Если бы не эта скотина, отдающая ему приказы, он никогда бы этого не сделал! И никогда бы не причинил зла мне!
  Волк ошарашено смотрел на ее истерику, инстинктивно отодвигаясь. Он мысленно боролся с собой, пытал свое сознание. 'Да нет, я знаю, что делаю! Я присягнул, но вполне адекватен, отдаю себе отчет... Или...' - Берт замер, обхватив голову руками. Рити отошла на пару шагов.
  -Но я не слышу никаких приказов... - после долгой паузы, неуверенно сказал он.
  -Это хуже. Значит они на уровне подсознания... - Верити вздохнула, - Давай так: внуши себе на всякий случай, что лично я не могу убить Торе, и теперь уже никак к этому не могу быть причастна... к сожалению.
  -Да я и не думал... - развел руками Берт.
  -Нет, ты скажи себе, что я тебе не враг, - настояла Рити.
  -Ты мне... не враг, - послушно повторил парень, но два последних слова дались ему с трудом, и Берт в ужасе поднял на девушку глаза, - Да не враг!
  Веритас опустилась к костру, но не спешила верить. Волк долго глядел на нее, а когда Рити повернулась, то увидела уверенную, нагловатую улыбку на лице друга.
  -Да расслабься, Фламка... - негромко протянул он, - На твою подружку я и вправду было нацелился. Ты и сама знаешь, почему.
  Рити кивнула, прогоняя глупый страх.
  -Потому что они - возможные союзники Тьмы. Какая же я дура, что привела ее сюда... - она потерла виски, - Если бы ты убил ее, все сказали бы, что это сделал темный... Тогда Ангриф точно встал бы на сторону Торе.
  -Рому хочешь? - как ни в чем не бывало, бросил волк, махнув ей флягой.
  -Нет, с-пасибо! - сквозь зубы рыкнула Веритас.
  Подобные метаморфозы были для нее не новостью. И Морлок, и даже Грэг когда-то ставили ее в тупик своим преображением. Но с каждым новым случаем не наступало привыкание. Рити забил нервный озноб. Чтобы не показывать этого Берту, девушка прижала колени к животу и, обхватив их руками, глядела на волка сквозь рыжие языки костра. При сильных судорогах старалась не дышать, и на время отпускало.
  -Нет, давай! - она протянула руку.
  Берт охотно отдал ей открытую флягу.
  -Мне кажется, у твоего учителя просто не было иного выхода, - начал рассуждение волк, - Никакие приказы в ушах не шумят после присяги. Просто... просто ты встала на его пути.
  -А кто ж тогда наметил ему этот путь?.. - хрипло отозвалась Рити, откашлявшись от обжегшего горло спирта.
  -Может я и смогу тебе объяснить... позже. Если вам все-таки удастся...
  -Нам?
  -Хорошо, 'им', - поправился волк, - Тебе бояться и в самом деле нечего. Подумай сама... - он поднялся, чтобы забрать у девушки ром, шагнул и встретил взгляд загнанного зверя, - Перестань... - покачал головой Берт, - Ну подумай, если б я считал, что ты стоишь на моем пути, была бы ты здесь сейчас? Смог бы я в тот момент остановить себя?..
  Верити колебалась, но вскоре опустила глаза, сдавшись под напором логики. Берт осторожно присел рядом.
  -Не думал, что ты такая трусиха... - он легонько поддел ее плечом.
  Рити вскинулась на него в гневе.
  -Сам ты!.. Я не смерти боюсь, Берт... Я боюсь, что придется снова убивать близкого мне человека... - отвернулась она.
  -А я - 'близкий'? - удивился волк.
  -В последнем слове у меня больше сомнений, чем в этом, - улыбнулась Верити, и почувствовала, как он выдыхает ей в затылок. Она ждала от волка новой попытки завладеть ею, но тот лишь склонился и неожиданно чмокнул Рити в висок.
  -А я говорю, трусиха, - снова посмеялся над ней Берт.
  -Может ты и прав... - девушка отпустила колени и повернулась к собеседнику, подобрала тоненькую ветку и преподнесла огню, - Я трусиха. Я не сбежала отсюда только потому... что мне теперь некуда... - объяснилась она, и тут же почувствовала, что что-то подобное было с ней раньше. 'Забавно... Дежа вю?.. Это было при встрече с... Грэгом. Мне действительно некуда было податься в этот жуткий мороз. И волки всю ночь бродили под окнами...'
  -Забудь ты про него! - фыркнул Берт.
  -Ты что, читаешь?! - уставилась она на друга.
  -Да тут и читать не надо! Одного взгляда достаточно...
  -Да уж, - смутилась Рити, - Все как на ладони.
  -Ты пойми наконец, что он не пуп Земли, не последний мужик в этом мире. Да и подобных чувств он, мягко говоря, не стоит. Ты только представь, сколько всего ты о нем еще не знаешь.
  -Может... стоило бы узнать? Тогда мне было бы несравненно легче выбить его из головы.
  -Ошибаешься, - отрезал волк, - Ты стала бы ненавидеть. А от любви до ненависти... Это не подходит. Боюсь, ты бы со временем даже все самое мерзкое простила.
  -Тогда что? Что мне делать, Берт? - Рити прислонилась к нему плечом, и рука Берта утешающе заскользила по спине.
  -Ни то, ни другое. Ничего. Ты не должна его ненавидеть. Ты должна перестать вообще что-либо чувствовать к его персоне, - завершил лекцию он.
  Девушка несколько минут молчала, никак не реагируя на его объятья. Она копалась глубоко в себе.
  -Ты... родился и вырос здесь? - вдруг спросила Рити.
  -Ты имеешь в виду, не в 'новом'? Нет, не в 'новом', но далеко отсюда... - ответил волк, - А почему ты спросила?..
  -Ты прирожденный психолог, - усмехнулась она, - Или это все... на собственно опыте?
  -И так можно сказать...
  -Можно, нельзя... Ты скажи, как есть.
  -Ну да, да! - сдался парень, - Было дело. Еще когда смертным был, как ты...
  -А она? - Верити заинтересованно заглянула в его глаза, и Берт смутился.
  -А она нет. Вампирша, типа Урсулы такая... поиграла с мальчиком... - с обидой выпалил он, неохотно предаваясь воспоминаниям.
  Но девушка быстро потянулась к нему, неожиданно и нежно захватила его губы. Когда первый шок прошел, Берт обхватил ее лицо и не дал отстраниться, когда Верити сама испугалась своего поступка. Дыхание участилось, ритм двух сердец сошелся в унисон. С каждым вдохом, Рити согревалась. Из сознания уходила боль, от глаз отступали слезы. В душу возвращалось тепло, и за одно за это хотелось целовать Берта, благодарить его за этот миг, за это спасительное забвение. Лишь из глубины воспоминаний тянуло липкое чувство вины, будущей вины перед ним. Ведь было такое и раньше. Тогда Эллао вернул ее к жизни и долго после жалел. Он погиб, как считала Рити, именно из-за этого. Рассудок дал трещину... Веритас оттолкнула волка и резко глотнула воздух.
  -Стой! - испуганно выпалила она.
  Бертрам терпеливо замер.
  -Не знаю, как объяснить...
  -Тогда прими, как лекарство... - волк обнял Рити сзади, руки уверенно скользнули по груди.
  Девушка прикрыла глаза, прилегла к нему на плечо.
  -Если бы не ты, Берт... У меня вообще бы никого не осталось. Даже Умбра сегодня погиб. А Грэг... стал чужой. Их было так много. Мне казалось, меня окружают едва знакомые люди. Только теперь... понимаю, что все они были очень дороги. Так хотелось узнать их получше. С кем-то выпить, с кем-то поболтать на конной прогулке. Хотелось увидеть Милану не на поле боя, а просто... веселой, счастливой... Я как-то представила, что она танцует на празднике, - усмехнулась Рити, но по щекам снова покатились теплые слезы, - Почему я была так уверена, что увижу их всех в мирной жизни?..
  -Тише, Рити... Тише... - ласково зашептал Берт в ее волосы, словно укутал теплым пледом, - У них была мирная жизнь. Просто ты тогда еще их не знала... Ты не жалей их. Все ведь воины. Знали, на что шли, не боялись смерти и не стыдились ее.
  -Как ты выжил?.. - вспомнила вдруг она.
  -Я... не хочу сейчас об этом. Потом, ладно?.. - смутился волк, - Расскажу, обещаю. Но потом...
  -Хорошо, - Рити вздохнула, - Да впрочем, можешь и не рассказывать. Это не так важно. Главное - ты жив...
  -Когда Грэг отправил тебя одну в столицу... Я был почти уверен, что от тебя просто решили избавиться. Честно говоря, с тех пор мне стало трудновато... подчиняться этой стае.
  -Это ж с ума сойти! Ты тоже думал, что я умерла! - радостно воскликнула Верити, оборачиваясь к Берту, кидаясь к нему на шею.
  Волк смеялся над ее детским приступом радости, но что-то подобное ощутил и в своем сердце. Обнимая Рити, загривком чувствуя ее дыхание, Берт осознал, что его минутная животная страсть перерождается во что-то более глубокое и светлое, что-то родственное, невероятно радостное. Он словно сам окунулся в детство, в тот далекий, призрачный мир, что раньше являлся ему только в кошмарах. Сейчас его сердце было открыто, и счастье тех лет больше не ранило, не тянуло забыться и отвернуться. Хотелось остаться здесь навсегда...
  -Бетси... - шепотом вырвалось из его губ.
  Берт в ужасе распахнул глаза, чувствуя, что Рити отстраняется. Девушка глядела на него с осуждающей улыбкой, но без обиды.
  -Ты не так поняла... - выдохнул парень, - Это... моя сестра.
  Верити открыла рот, но не смогла ничего сказать. Просто глядела ему в глаза, и ее взгляд все больше наполнялся печалью. Веселого, беззаботного, полного сил молодого волка Берта было удивительно видеть таким несчастным, отчужденным от всего земного.
  -Ей было десять, - начал он, - Когда меня подрали, пришлось уйти. Человек, только ставший волком еще совсем не умеет себя держать. И первое время... он обязан уйти, чтобы не навредить... своим близким. Я... жил в лесу, охотился на зайцев, учился жить зверем. Мне даже нравилось. Только... страшно скучал по своим. И она, Бетси... тоже скучала...
  Волк на минуту замолчал. Рити терпеливо ждала продолжения, стараясь даже не шевелиться.
  -Я подкрадывался к деревне и глядел на них издалека. Так было легче. В тот день был сенокос. Все работали в поле. Я научился хорошо прятаться, но почему-то... утратил осторожность тогда, подошел слишком близко. Так хотелось увидеть, как она повзрослела, как загорела мать... Бетси меня заметила. Я бежать. А она... представляешь, за мной, - сдавленно посмеялся Берт, - Так и бежала до самого леса. А поле огромное...
  Верити опустила глаза, выдыхая. Ей показалось, что история вовсе не так грустна, как она ожидала, но Бертрам быстро продолжил.
  -Она задыхалась, но все равно бежала... А я не мог, не имел права остановиться, не мог приблизиться к ней. Это так ужасно, когда хочется бежать к ней, а нужно ОТ нее...
  -Она догнала тебя? - нетерпеливо спросила Рити.
  -Нет. Конечно нет. Я вернулся в свой дом спустя целый год после этого дня. Только Бетси уже там... не было. Она умерла от приступа удушья, в ночь, после той нашей встречи...
  Рити прикрыла рот ладонями.
  -Я не знал, что она больна... Но я слышал... слышал, как она кричала, как звала меня и умоляла остановиться... До сих пор слышу... Как я мог знать, что вижу Бет в последний раз?..
  Волк хватанул жадный глоток рома из фляги и шумно выдохнул.
  -А ты, наверно, единственная, кому я все это говорю... Это потому, что ты тогда сказала мне о брате.
  -Неужели я на нее похожа? - мягко улыбнулась Верити, - Почему ты назвал меня...
  -Просто когда тебя обнимал, почему-то вернулся в детство... Странное чувство, - поежился Берт, но тоже улыбнулся.
  
  Сальваторе
  (совет)
  В мраморном зале этой ночью было душновато. В яркой феерии тысячи свечей хаотично билась мошкара. Сквозь вековые витражи едва струился свет тающего месяца. В его луче к цветным стеклам неспешно летели пылинки. Совет магов нетерпеливо переговаривался в полголоса, в ожидании Императора. Сегодня даже холод мраморного дворца не спас от удушливого, раскаленного воздуха. Близилась гроза, и все ждали ее, как спасения.
  -Прошу простить меня, господа! - над головами старцев пронесся голос Сальватора.
  Император спешно прошел к своему месту во главе стола. Сегодняшний совет отличался от будничных. За столом, помимо старейших Зорданцев, присутствовали гости из Великой Империи. Трое в беспроглядно-черных капюшонах не открывали лиц. Советники, сплетничая перед началом собрания, предположили, что эти маги настолько стары, что их плотская оболочка давно истлела.
  -Итак, Господин Сальватор! - встал один из безликих, - Какова ситуация?
  Торе дернулся в нерешительной попытке подняться, но вовремя опомнился и, уложив локти на стол, начал:
  -Мятежники снова захватили Нодегарм. Не смотря на то, что я принял все меры по блокированию ущелья.
  -Как же им это удалось, в таком случае? - ехидно хихикнул старческий голос из второго капюшона.
  -Я полагаю, что недооценил врага... - признался Император, - Эту армию теперь ведет некто, давно сгинувший со страниц истории нашей страны.
  -Кто же это?
  -Нэкадэус, господин Эгром, - вежливо обратился Торе к одному из гостей.
  По совету прошла волна возмущенного вздоха.
  -Да как же это?!
  -Это отродье казнили больше сотни лет назад! - запричитали советники.
  -Да, и я сам помню, как подписывал Императорский указ, вместе со всеми вами, - мрачно согласился Торе, - И все мы видели, как прогорают его кости...
  -Выходит, этот сын Дьявола... обманул вас, господа? - констатировал один из Эгро-магов.
  -Выходит, что так, - повысил голос Император, прерывая расшумевшихся советников, - Так или иначе, мы имеем дело именно с ним! 'Как?' - теперь уже, чисто философский вопрос. Нам надо решить, что делать дальше!
  -Согласен... - фигура в капюшоне, наконец, опустилась на свое место.
  -Город блокирован сразу двумя куполами, - приступил к делу Сальватор, - Один схож по структуре и принципу воздействия с тем, что оберегает Эксплетус. Второй... эгрэгориальное поле Тьмы, вызванное древним египетским артефактом Сэта. Этот купол лишь защищает вампиров от солнца. Его плотность достаточно мала, однако в паре они дополняют друг друга. Как показали очевидцы, Тьма заполняет вверенное ей пространство стремительно, и так же быстро может быть снята. Таким образом, значительная часть войск Империи может подвергнуться массовому истреблению при выполнении операции, как и произошло во время штурма восточного города.
  -Вы хотите сказать, что не имеете ни малейшего представления, как пробиться в закупоренный куполами город? - подытожил третий Эгром, сидящий на противоположном конце стола.
  -А Вы имеете? - позволил себе раздражение Император.
  -Теперь, когда мы знаем вашу проблему, мы начнем ее решать, - терпеливо продолжил дискуссию старейший, - Нет ничего невозможного. И, если вы полагаете, что главное препятствие для вас - маг... То именно с него я предлагаю начать.
  -Но...
  -Тише, Сальватор... - осадил Императора другой безликий, - До тех пор, пока существует почтовое сообщение между городами, нам не о чем волноваться. Ваш 'полностью закупоренный' город вовсе не так неприступен. Достаточно того, чтобы те, кто внутри заинтересовались теми, кто снаружи.
  Император сдвинул брови, долго глядел на свои морщинистые руки и, наконец, стремительным взглядом окинул зал, запертые массивные двери.
  -Рэдо! - грянул Торе.
  У дверей сию же минуту показался худощавый слуга.
  -Рэдо, приведи сюда князя! Он ожидает в северной комнате!
  
  Глава 8
  Верити дремала на плече волка. Ворчание лошади разбудило ее. Берт почувствовал, как Рити вздрогнула.
  -Тише... Это лошади... Все хорошо, - зашептал он.
  Девушка приподнялась, потирая глаза. Ночь была жаркой, пыльной. Вокруг костра роились лесные комары. Провалившись в сон, Рити на время позабыла свою боль, и теперь, по капле, возвращались воспоминания, обида, по ниточке ткался заново траурный саван, чтобы укрыть ее любовь... разбитую, униженную, втоптанную в грязь предательства и сожженную на веселом, праздничном костре, всенародно, ради забавы.
  -Ты тоже спал?.. - хмурясь, потянулась она, ощущая, как затекла шея.
  Только потом заметила, что маленькая Фламка перебралась к Берту и давно уже видит сны, сцепив коготки на прочной ткани военной рубашки.
  -Да нет... - Берт вытянул ноги к огню и тоже потянулся, - Надо начеку быть сейчас. Черт знает, кого сюда ночью занесет...
  -Ну да... - Рити вздохнула, села по-турецки и стянула с плеч куртку, - Это из-за костра так жарко?..
  -Не только. Гроза будет, похоже... - парень поднял лицо к небу и обнюхал воздух, - Точно. С юга идет.
  -Ты еще и погоду можешь предсказывать?! - засмеялась Верити.
  Берт по обыкновению ущипнул ее за загривок.
  -Опять смеешься надо мной?!
  Рити отбила его руку, когда та уже отстранялась. Попала по запястью ребром ладони. Волк шикнул от боли.
  -Ах ты так?! - поднял брови он, загребая зверька в ладони. Он пересадил Фламку на бревно. И не успела девушка уловить, как на его лице рождается хитрая улыбка, как Берт одним прыжком повалил ее за плечи в траву, придержал, глядя в глаза побежденной. Но Верити только хохотала над ним.
  -Как же ты не любишь критику! - смеялась она, катаясь по траве, стараясь высвободить плечи.
  -Зато тебя... просто обожаю... - он поймал ее губы и впился в них с такой неистовой нежностью, что Рити замерла в его руках, а потом сама обняла Берта. Ладони скользили по его щекам, по шее, по коротким ершистым волосам на затылке. 'Боже! Какой он родной!' - восторгалась и дивилась собственным чувствам Рити, вдыхая его запах - запах волос, запах пота, свежей рубашки, чуть рома... Волк содрал с плеч рубашку, стянул майку с девушки и, бросив рубашку на траву, бережно уложил Веритас, целуя плечи, руки, грудь - все, абсолютно все, словно смывал с ее тела память чужих прикосновений. Едва его губы коснулись груди, пальцы Рити впились в его волосы. Ею овладела такая жадная страсть, что девушка неимоверным усилием опрокинула Берта на траву. Парень ошалел, когда Верити поднялась над ним, хищно сверкнула глазами и опустилась к крепкой груди молодого волка. Ее поцелуи были не менее жаркими, руки не менее наглыми. Бертрам едва не задыхался, изредка поднимая голову, чтобы взглянуть на Верити, и тут же бессильно роняя, под следующей волной наслаждения.
  -Ты с ума меня решила свести... - выпалил он, сбивая дыхание, - Только попробуй теперь... остановиться...
  Девушка на миг замерла. Волк поднял голову, чтобы понять причину. Зеленовато-карие глаза снова блеснули. Рити спрыгнула с него, схватила куртку, кувырком перекатилась дальше и взглянула на Берта уже через пламя костра, просовывая руки в рукава. Волк медленно поднялся. Верити не сразу поняла, что красные огоньки в его глазах не галлюцинация и не отблеск костра. Берт хищно улыбнулся уголками рта.
  -А вот теперь пощады не жди! - прорычал он.
  Рити вскочила, бросилась бежать через поляну, перемахивая через бревна, путаясь в траве. Она смеялась, визжала, как девчонка, когда оборачивалась и видела, что волк совсем близко, но Берт дал ей небольшую фору. Девушка почти добежала до леса и решила свернуть обратно. Тут-то обиженный Берт ее и подрезал. Прыжком свалив с ног, он пе