Трой Николай: другие произведения.

"Игра Теней" (Litrpg)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:


    К чему может привести запрещенная законом покупка игрового аккаунта для еще закрытого мира? Особенно, если не знаешь, что в нем происходит? Стоит ли рисковать, влезая в Игру Теней?

    Часть текста с Самиздата удалена по требованиям контракта с издательством.

    Купить в Лабиринте
    Купить на Rufanbook
    Купить на Литрес


   Николай Трой
  
   Игра Теней
  
  
  

А. Пивоварову, Аркадию Птицыну,

Максимы4у, Михаилу Уткину, Dark'у,

Анне и многим другим читателям,

так или иначе поддерживающим автора!

  
   Часть первая
   Кондотьер
  
  
  
   Глава 1. Влезть в чужую шкуру
  
   Нет, ну круто же -- получить доступ к Утгарду!
   Эта мысль, пусть и в нескольких вариациях, преследовала меня всю дорогу от станции метро "ВДНХ" до "Митино", где неподалеку располагалась моя квартирка.
   Надо же -- к Утгарду!
   Прямо не верится. Сердце из груди выпрыгивает, так хочется уже испытать приобретение!
   По громкой связи объявили следующую остановку. Потоком пассажиров меня качнуло в сторону дверей, какая-то зараза тут же воспользовалась случаем и отдавила ногу. Но сейчас ничто не способно испортить мне настроение. Держась одной рукой за поручень, пальцами второй я сжимал в кармане заветный бокс из прозрачного пластика. В нем лежали симка и обрывок бумаги с логином и паролем от аккаунта.
   Так бережно я даже бумажник не храню! Что деньги? Их у меня все равно немного, откуда они у третьекурсника? Да и сам бумажник копеечный, кем-то из друзей подаренный. Украдут -- не страшно. Но вот за симку -- убью!
   Двери вагона распахнулись. Сквозь запах резины и жуткую смесь разнообразных парфюмов меня вынесло на перрон. Пальцы в кармане инстинктивно стиснули заветную коробку крепче. Не глядя по сторонам, я торопливо двинулся к выходу на поверхность.
   На мгновение посетила предательская мысль: "А вдруг обман?"
   Продать аккаунт, имеющий доступ к закрытому серверу, -- что может быть глупее? Наверное, только его купить.
  
   -- Да наскучило просто, -- пояснял Артем, пожимая плечами.
   Артем, он же Суггестор, оказался высоким толстым мужиком за тридцать. В очках, линялых джинсах, кедах и черной футболке с изображением Витрувианского человека. Правда, оригинальную картину да Винчи искажали непонятные символы, углы и алгебраические уравнения. На мой вопрос, что значит все это безобразие, Артем ответил с гордостью:
   -- Канонические пропорции! Если всмотреться, в них можно заметить всю философию познания и математики. От Платона, через Декарта и Лейбница, до Пенроуза. С отсылками к Геделю и Попперу.
   Я сделал вид, что понял, и глубокомысленно кивнул.
   Заранее договорившись, мы встретились с Суггестором около станции метро "ВДНХ". Его контакты я совершенно случайно нашел на одной из крупнейших игровых бирж, из тех, что торгуют аккаунтами, бонус-кодами и прочей нелегальной, по законам пользовательского соглашения, атрибутикой.
   У меня сердце заколотилось, когда заметил невзрачное объявление о продаже акка, имеющего доступ к Утгарду -- тестовому серверу онлайн-игры "Престолы: Войны Королей". Об Утгарде ходило множество слухов. Говорили, что этот громадный мир, площадью больше материка Евразия, уже давно готов и даже используется по назначению. Рассказывали, что доступ к нему получили лишь избранные, тщательно отобранные пользователи; что на сервере действуют законы "18+", и вдобавок тестируется новая версия нейроинтерфейса, намного более реалистичная.
   Не знаю, насколько эти слухи правдивы. Возможно, кто-то из разработчиков инфу сливал, или, наоборот, подогревали интерес к грядущему релизу. В общем, хоть у меня уже и есть свой перс, тщательно прокачиваемый, но долго над предложением о покупке я не размышлял. Во-первых, до желаемого уровня еще играть и играть, а во-вторых -- Утгард же! Кто устоит?!
   Короче, сгреб деньги, откладываемые на апгрейд компа, добавил часть от суммы за обучение в универе -- и двинулся к Суггестору.
   -- Понимаешь, -- говорил Артем, пряча деньги в карман, -- три года в игру вбухано. Да при всей ее крутости может надоесть кому угодно.
   Я был с ним не согласен, но предпочитал молчать. Если у человека помутнение рассудка и он решился толкнуть то, о чем многие втайне мечтают, да еще и за бесценок, по меркам спроса, -- его проблема. Отговаривать в таком случае -- только себе хуже делать.
   -- Ты, Славка, кстати, не обессудь, -- продолжал он. -- Но все бабки и лут я вывел в реал, так что тебе несладко придется поначалу.
   Я не обессудивал... не обессуживал... короче -- пофиг мне! Все внимание было приковано только к крошечному боксу, раза в три меньше коробки для CD. Цветная наклейка с логотипом игры "Престолы: Войны Королей", затертая от времени лицензионная голограмма и кусочек пластика внутри...
   Теперь это -- мое!
  
   Да нет, не мог он меня кинуть. Рожа у него честная, ботанская. Такие не кидают. Да и встретились мы в реале, что определяет некоторую степень доверия.
   И вроде бы правильные мысли, однако шаг я все же ускорил.
   В лихорадочных фантазиях я уже прокачал перса, рубился аки лев, повергая врагов. Занимал престолы королей, предварительно столкнув ногой хладный труп предшественника. Время для этого есть: сессия закончилась досрочно, чему больше всех обрадовалась мама, а работаю я дома за компом, как и положено студенту журфака. Так что теперь ничто не помешает мне наслаждаться игрой.
   Грохочущий лифт поднимал меня на четырнадцатый этаж, где ждала скромная съемная "однушка". Родители жили в Королеве. Мама работала преподавателем в институте, а отец -- стоматолог.
   Хоть и не богатеи, как часто хочется, но живем нормально. По крайней мере, деньгами на оплату обучения и однокомнатной квартиры они помогают. Да в принципе мне большего и не надо. Гордый я. Хочется самому зарабатывать. Жаль, пока не удается так, как желается. Иногда все же приходится клянчить деньги у родителей.
   Ключ со щелчком провернулся в замочной скважине, металлическая дверь распахнулась. С тщательностью я запер ее за собой на три замка. Когда буду в Утгарде, не хочу, чтобы меня застали врасплох.
   Я сбросил кроссовки. Крошечная прихожая в полумраке сменилась такой же крошечной спальней. Из обстановки только раскладушка, платяной шкаф и моя гордость -- великолепное ортопедическое кресло. Стола нет. Пока не нажил. Поэтому работаю за ноутбуком на подоконнике. Ну, жаловаться мне не на что, в тесноте, но зато -- свободен.
   Скинув джинсы и футболку на раскладушку, я переоделся в шорты. Сходил помыть руки. Хотел еще поставить чайник и налепить бутербродов, но не выдержал. Рванулся в спальню!
   Сорвал с подоконника игровой пауэрбук, старенький, конечно, купленный подержанным, но зато мощный. Упал с ним в кресло, подо мной тут же завозилось, сервомоторы подогнали оптимальное положение спинки и сидушки относительно моего позвоночника, мышц и связок. Чтобы я, не дай бог, не испытывал неудобств и кровоток в тканях не прекращался.
   Звуковой сигнал известил, что пауэрбук принял десятизначный пароль, и когда осветился рабочий стол, мой жадный взгляд прикипел к иконке клиента "Престолов".
   Так, спокойно...
   Не дыша, я с осторожностью раскрыл бокс, вынул удивительно свеженькую, в сравнении с коробкой, симку. Даже странно, словно ею не пользовались никогда.
   По моему приказу кардридер пауэрбука выплюнул старую сим-карту, не в пример поцарапаннее, принял новую. С легким щелчком он вернулся в гнездо.
   Закусив губу и тщательно сверяясь с бумажкой, я вбил логин и пароль в строках выскочившего окошка. Кликнул "enter".
   Секунду экран третировал мою нервную систему вращающейся шестеренкой режима ожидания... потом шестеренка уступила место гусеничке загрузки... о боже, как медленно она заполняется!
   Экран мигнул. Одновременно с появившимися гордыми профилями гербовых львов динамики проиграли величественную мелодию на мотив средневековых баллад. Под звуки горнов опало на мониторе несколько дрожащих на ветру вымпелов, отображающих международные награды игры. И наконец появилась желанная золотистая надпись:
  
   Добро пожаловать!
   Вселенная игры "Престолы: Войны Королей" приветствует вас!
  
   Я шумно выдохнул.
   Да! Честным малым оказался Суггестор! Одобряю, черт возьми! Аккаунт рабочий!
   Перед тем как запустить клиент, я проверил состояние своего виртуального кошелька. Там обнаружилось всего шестьдесят долларов. Негусто. И самое противное, что в ближайшие две недели гонораров от газет и блогов не предвидится. Но -- все тлен, как говорил какой-то философ. Разберусь как-нибудь.
   Перевод всей суммы из кошелька на счет нового аккаунта занял меньше пяти минут. Потом я вызвал окно браузера, залез в личный кабинет.
   -- Ноль?
   Что такое? Артем говорил, что играл три года. Как же он умудрился играть и не участвовать ни в одном бою?! Статистика говорит ясно: ноль боев, характеристики не развиты, умений нет.
   "Может, -- промелькнуло в голове, -- есть какая-нибудь функция сброса статистики? Полного вайпа персонажа?"
   Объяснение показалось разумным. Все-таки это тестовый сервер...
   Утгард же!
   ...Тут всякое может случиться.
   А вообще то, что перс пока нигде не засвечен и не развит, -- хорошо. Буду качать с самых азов. Уже опытный. Роднее будет виртуальный воин.
   За десять минут я сменил пароль на аккаунте, перепривязал номер телефона и почтовый ящик. А когда пришли шестьдесят долларов, преобразившись в сто десять золотых монет, я сменил и ник с внешностью.
   Был Суггестором -- стал Серым Лисом. Просто и со вкусом.
   Что ж. Теперь можно и "нырнуть".
   Поставив пауэрбук на подоконник, я с аккуратностью подключил в usb-порт провод от обруча нейроинтерфейса. Водрузил пластиковый венец на голову, поправил проекторы изображения, синхронизировал с компьютером. Эти штуки похожи на зеркала заднего вида в автомобилях -- то ли рожками, то ли ушками выступая на лобовой части устройств, держа на прицеле дно глазных яблок.
   На секунду посетила мысль, что это странная, а для кого-то даже страшная картина -- наблюдать виртуального "ныряльщика". Сидит себе в кресле, лежит на кровати или просто устроился в углу квартиры человек; на голове обруч с присосками и проводами, глаза распахнуты, внимая красотам цифровых вселенных. И ни на что не реагирует.
   Конечно, растолкать геймера можно, он не погружен в виртуальную кому. Меня как-то даже запах подгоревших в тостере гренок вывел в рилайф. Но "желтые" интернет-газетенки упрямо называют нас нейро-зомби, виртуальными наркоманами и прочими милыми сердцу обывателя клише.
   "Блажь все это, -- подумал я мельком. -- Журналисты-неудачники кормятся за счет научно необразованного населения. К счастью, это время уже проходит..."
   Звуковой сигнал сообщил, что настройки и синхронизация завершены, сетевой пинг проверен и все готово к работе. Я вздохнул удовлетворенно и откинулся на спинку кресла.
   Наконец-то...
   Указательный палец мягко утопил в корпусе пауэрбука клавишу "enter"...
  
  
   Глава 2. Логово Серого Лиса
  
   Когда впервые опробовал технологию виртуальности с нейроинтерфейсом, я никак привыкнуть не мог. Поначалу даже что-то вроде морской болезни возникало. Вот и сейчас неприятные ощущения в желудке напоминали первые "погружения".
   Квартира стала чем-то отдаленным, словно я погрузился в дремоту. Однако и не пропала совсем, пока я не вошел в игру полностью. Лазеры нейрообруча проецировали изображение прямо на сетчатку глаза, как в гугл-очках, а виртуальный интерфейс работал вполсилы.
   Передо мной возникла тумба наподобие тех, что используют докладчики или политики, выступая перед народом. На ней -- толстенный библион из телячьей кожи. Жесткие страницы испещрены царапинами от стилуса из слоновой кости, в канавках засохшие чернила. Легко угадывались старые буквы, затертые специальным скребком, местным аналогом ластика.
   "Книга входящих-выходящих из города путников", -- понял я.
   -- Назови себя, странник.
   Голос шел из ниоткуда. Если бы я погрузился в игру полностью, то увидал бы старого деда-писчего. Мы были бы в крошечной каморке стражи у городских ворот, где встречают новичков. Но настройки я предпочитаю вводить в "полусне". Это такая последняя возможность отвлечь меня от виртуальности; даю последний шанс тем, кому может от меня что-нибудь срочно понадобиться.
   -- Там, откуда я пришел, меня прозывают Серым Лисом, -- отвечаю я.
   -- Достойное прозвище. По квесту, аль по душевному зову явился ты в Утгард? Или, возможно, желаешь ремеслом удивить?
   Ага, это у меня спрашивают о профессии. Обучающая программа для новичков в случае правильного ответа сразу подскажет, где можно устроиться подмастерьем, получить навык или умение, как прокачать перки.
   -- Решил мир посмотреть да себя показать, -- говорю я.
   Предпочитаю разбираться на месте. Сам побегаю, присмотрюсь, тогда и выберу.
   -- Добро, Серый Лис. Зрю, хороший ты человек.
   Послышался звон медяков, символизирующий плату за проход. Первая -- только видимость, но если я захочу путешествовать, потом придется платить по-настоящему за проход между серверами.
   -- Правила в нашем городе просты...
   "Пропустить".
   Пергамент с положениями пользовательского соглашения исчез. На странице библиона с уютным скрипом выписали вязью мой ник и дату. Тоже странность. Как будто я сюда впервые захожу. Или это все последствия вайпа Артема? Неужели он полностью обнулил перса и теперь вообще о нем никаких упоминаний нет?
   Ощущаю некую двойственность. С одной стороны, хорошо, что перс новый. Сразу укрепляется чувство собственности -- мой он, только мой, родной, выпестованный, никакого листа контактов, испорченной статистики или чужой ветки развития. А вот с другой -- чувствую раздражение. Гад Суггестор, мог бы и дешевле перса продать!
   -- Добро пожаловать в Утгард, Серый Лис!
   При этих словах все плохие мысли исчезли. Я пытался сдержаться, но улыбка против воли расплылась на все лицо. Все! Последний этап пройден, и я наконец в Утгарде!
   Перед глазами возникла деревянная шильда системного сообщения, вопрошающая -- желаю я прогуляться или сразу отправлюсь в гостиницу?
   Я выбрал второе. Прогуляться всегда успею. Для начала неплохо бы обозреть свой личный ящик.
   Сразу появилась новая шильда, теперь уже с предложением полного погружения в игру. Мол, так смогу оценить гамму ощущений целиком.
   Я согласился. Теперь можно.
   И призрак реального мира медленно растаял...
  
   Пришел в себя уже в гостинице, где оборудован личный кабинет базового аккаунта. Мое тело покачивается в гамаке из серой, застиранной простыни. Я ощутил запах рассохшегося дерева, пыли и прогорклого жира от светильника, где плавает тускло горящий фитилек.
   Все настолько реально, что трудно представить, будто это просто картинка. На самом деле мое тело сейчас недвижимо в удобном кресле, а обруч нейроинтерфейса скрупулезно считывает мельчайшие импульсы меж синапсов головного мозга, делая виртуальность подвластной моей воле. Все настолько тонко сбалансировано, что мышцы даже не сокращаются, когда я здесь прыгаю, скачу на коне, участвую в жесточайшей мясорубке.
   "Нет, -- подумал я мельком, -- это не просто картинка. Это новое искусство!"
   И мысли о рилайфе тут же пропали. Здесь же так интересно!
   Я неуклюже вывернулся из гамака, босыми стопами ударил в грубый деревянный пол. По крайней мере, хоть часть слухов -- истина. Ощущения действительно поразительные, реалистичность потрясающая! Каждый микрон прорисован идеально. Вот даже деревянные стены.
   Я почти носом уткнулся в доски, разглядывая пыль меж текстур древесины! Никакого намека на фрактальную графику, ни сглаживания, ни квадратиков. Как настоящее!
   Я поскреб пальцем, отколупнул крошечную щепку. Под ногтем осталась грязь, а щепка чувствительно острая. Да в таком мире жить можно!
   Тут же появилась крамольная мысль найти женщину и опробовать виртуальные возможности с нею. Фантазия пошла раскручиваться, картинки возникали до того яркие, что я покраснел.
   Пришлось на миг закрыть глаза. Открывшиеся возможности явно превысили все мои ожидания, кружат голову, заставляют сердце колотиться! Если не успокоюсь, то, как школьник, брошусь наружу, стану колесом ходить, буду отрываться на всю катушку. Могу и на стражу нарваться.
   Не-э... ну их. Рисковать лишиться доступа к Утгарду не стоит. Теперь и представить не могу, что можно довольствоваться меньшим! Открытые серверы -- по сравнению с Утгардом инвалиды.
   Так, спокойно. Нужно оглядеться.
   Каморка немногим больше платяного шкафа. Половину занимал провисший от стены до стены гамак. Оставшееся место отведено для сундука, обитого ржавыми железными полосами, и медного таза с водой. Склонившись над последним, я увидел свое отражение. Это молодой парень лет двадцати пяти, обычное лицо, в обрамлении копны ржаных волос, голубые глаза. В редакторе внешности я максимально приблизил игровой образ к реальному. На фиг всех этих шаблонных Конанов и варваров.
   Одет персонаж просто, если не сказать -- бедно. Холщовые штаны, льняная рубаха в заплатах, безрукавка из коричневой кожи. Даже башмаков нет, что удручает.
   В отражении, левее от фигуры персонажа "Серый Лис", таблица характеристик. Как уже знаю: основные характеристики по нулям, дополнительных умений нет. Умывшись на всякий случай, я еще раз глянул на себя, но обновление не принесло ничего нового. Суггестор продал мне абсолютного новичка. Даже здоровья всего пятьдесят единиц, не говоря уже о том, что магических способностей и маны нет вообще.
   Ну и ладно. Все фигня! Разберусь и прокачаюсь.
   Так, теперь личный ящик.
   Перед глазами возникло окошко, едва я коснулся навесного замка на сундуке. Предложили создать пароль. Тут же саркастично предупредили, что не могут гарантировать сохранности вещей в базовом аккаунте, что есть определенный процент потерь. Мол, гостиничные воришки не дремлют.
   Хитрецы.
   Перепрыгивая с верхнего регистра на нижний, меняя раскладку и вставляя непечатаемые символы, я придумал новый пароль. Повторив его, дал команду сохранить и открыть сундук.
   -- М-да...
   Оказывается, теперь в моем пользовании тончайший слой пыли и скрючивший лапки дохлый паук в углу сундука. Они бы еще мышь в петле нарисовали...
   С сожалением закрыв сундук, я снял с пояса кошель. Там тоже не так чтобы густо. Истратившись на смену ника и внешности, я лишился практически всех денег. На ладонь выпал тяжелый, с тисненым гордым профилем льва золотой. Один. Кажется, он здесь равняется десяти серебряным монетам, каждая из которых -- это десять медяков.
   Что ж, тоже неплохо. Только что зарегистрировавшимся новичкам дают всего два медяка, мотивируя выполнять квесты. Так что я почти богач.
   Спрятав монету, я выпрямился. Дома, как говорится, хорошо, но надо и прогуляться. Вперед, Серый Лис, навстречу Судьбе!
   И довольный, как слон после купания, я толкнул входную дверь.
  
  
   Глава 3. Законы и их отсутствие
  
   Дверь моей каморки со скрипом закрылась за спиной, я огляделся.
   Затемненный коридор, в каком удобно прятаться заказному убийце, упирался одним концом в глухой тупик, другим -- в лестницу. Вдоль короткого ряда одинаковых дверей дрожали огоньки на фитилях лампад. К запаху прогорклого жира примешивалась вонь какого-то прокисшего пойла, горелого лука и жареного мяса. Откуда-то снизу доносились далекие голоса.
   Я поджал пальцы. Босыми стопами уж слишком хорошо ощущается холод досок и тонкая ниточка сквозняка.
   Внимательно глядя под ноги, стараясь не вступить во что-нибудь неприятное, я двинулся к лестнице.
   "Первым делом нужно купить башмаки, -- пронеслась брезгливая мысль. -- Все остальное потом".
   Под пятками по одной отчитались скрипучие ступени. Новый пролет лестницы повел мимо занавешенных паутиной и обильно посыпанных пылью голов оленей и кабанов на стенах. К своему удивлению, я не увидел ни одного трофея от сказочного животного, лишь привычная лесная живность. Видимо, здешние места относительно безопасны. Или гостиница бедна на героев.
   Я спустился еще на один этаж, раздумывая над тем, всех ли новичков селят на чердак. Здесь стало ощутимо теплее, далекие голоса превратились в крики и хохот, запахи еды стали отчетливей. Вместо светильников на стенах чадили уже толстые свечи, а головы охотничьих трофеев были не в пример чище. Под их остекленевшими взглядами я шагнул на ступени последнего пролета.
   Первый этаж гостиницы, как и ожидалось, занимала таверна. Обширное помещение с низким, покрытым копотью потолком. За широкими столами из грубых досок болтали за ужином или кружкой пива уже экипированные и бывалые игроки. У многих на лавках рядом лежали мечи и шлемы. Под столами терпеливо ждали объедков, изредка затевая грызню за кости, худющие псы. По залу сновали три толстозадые девицы, балансируя с подносами.
   Черт! Засмотревшись, я вступил в лужу пролитого пива... Надеюсь, что пива... Быстро шаркнув о сухое место стопой, направился к хозяину заведения, здоровенному борову в заляпанном переднике.
   -- Здравствуй, хозяин! -- громко произнес я, стараясь не улыбаться в тридцать два. -- Я путник...
   Настороженность в глазах хозяина сменилась раздражением.
   -- Энпээса ищи, -- поморщился он. -- Откуда вы только тут беретесь, новички? Неужели сервер открыли?
   -- Нет, -- машинально ответил я. -- Так ты игрок?
   -- Жрать че будешь? -- отрезал хозяин. -- А пить? Нет? Тогда иди отседова!
   Во, блин! Реальщик.
   Я вопросил в растерянности:
   -- А кто мне тогда карту местности давать будет?
   -- Это тебе детский сад, что ли? -- рявкнул здоровяк. -- Карта у тебя в профиле рисуется, по мере посещения локаций. Хочешь все и сразу -- бери бабки и дуй к картографу. А мне работать не мешай!
   Сидящие неподалеку мужики, услыхав разговор, дружно заржали. А я отошел в недоумении.
   Да, и вправду иные законы здесь действуют. На общедоступном сервере торговцы почти все -- энпээсы. А здесь, кажется, у местных это бизнесом стало. О как... Думать о том, сколько нужно вложить реала, чтобы купить лицензию и помещение, я не стал, чтобы не портить себе нервов.
   Подумав, все-таки вернулся к хозяину. Он встретил меня тяжелым взглядом исподлобья.
   -- Ну?
   -- У меня тут комната... -- начал я.
   -- Не нужно платить за нее, -- скривился торговец. -- Это так, неизбежная обязанность для трактирщиков -- комнаты на чердаке сдавать нищебродам с базовым аккаунтом.
   Видимо, облегчение слишком уж явно отразилось на моем лице, потому что хозяин спросил с подозрением:
   -- Слышь, а ты как сюда попал-то? А?
   Так. Начались неудобные вопросы.
   -- По разрешению администрации, инвайт, -- буркнул я туманно и поспешил свалить.
   Ну его, гада. Разве не знает, деревня, что слово клиента -- закон? Вот разбогатею -- и назло перееду к его конкуренту!
   Несколько минут я собирался с мыслями.
   Создается впечатление, что мир Утгарда создан таким недружелюбным к новичкам для того, чтобы приблизить действие к реализму. Наверное. Только мне от этого не легче.
   "Нужно действовать аккуратней, -- подумал я решительно. -- Сначала все разнюхать, а только потом лезть в передряги. Успею еще прокачаться. С таким офигенным персом, как у меня, да еще и "нулячим", статистику портить не стоит".
   Провернув невзрачное медное кольцо на мизинце левой руки, вызвал окно профиля. Ага, вот и карта, о которой говорил трактирщик.
   Немного помучавшись с настройками, я закрепил на периферии зрения полупрозрачную миникарту. Пусть всегда будет перед глазами. Подумав, добавил еще два крошечных окошка с таймерами: игровым и реальным временем. Потом, раз уж взялся настраивать, повесил в другом углу шкалу Здоровья и Выносливости.
   И, как итог, глянул полную статистику.
  
   Серый Лис [1].
   Профессия: нет; Спецификации: нет.
   HP: 50; Урон: 5-8; Мана: нет;
   Атака: 0; Защита: 0; Сила: 0; Ловкость: 0;
   Выносливость: 0; Сила магии: 0.
  
   М-да-а...
   Боевая статистика также была девственно чиста, а вся экипировка состояла из холщовых штанов, рубахи и кожаной безрукавки. Естественно, все без каких-либо особых свойств. Типичный прикид простолюдина.
   Не густо, что тут скажешь. Но, как говорится, нас мало, но мы в Утгарде!
   Окно профиля скрылось, вернув меня в холодноватую реальность таверны.
   Так, что у нас по игровому времени? Поздний вечер. Интересно, работают ли местные лавки после захода солнца? Не хотелось бы осматриваться в городе босиком, кто его знает, может, здесь и лошади есть, которые очень любят расставлять мины на улицах. Это вам не в лужу пива вступить.
   Подумав, я решительно двинулся к выходу, громко шлепая по дощатому полу босыми стопами. Пофиг, пусть думают, что я хоббит.
  
   Под моей рукой двойные двери трактира распахнулись, пахнуло пронзительной свежестью, кажущейся невероятно вкусной после трактирного воздуха. Я вновь поразился, насколько правдиво реализован Утгард. Не удивительно, что его три года готовили, да и до сих пор еще не открывают.
   Я спустился с крыльца. На миникарте тут же вспыхнул алый кружочек, обозначающий место личного ящика и комнаты. Добавилось на карту также название трактира -- "Гнедой конь" -- и наименование этого города в мире Утгарда: Дарквуд.
   Улицы Дарквуда вполне подходят к названию города. Мрачные в ночи, со множеством заполненных тьмой закоулков. Немногочисленные факелы не освещали, а лишь подчеркивали тени. Над землей стелилась пока еще тончайшая полоска промозглого зловещего тумана. Ночное небо одето рваным саваном облаков, в свете луны кажущихся белой ватой.
   Я фыркнул. Пахло сеном, сыростью и скотом. Где-то тревожно храпели во сне кони, слышались далекие переклички часовых на городских стенах.
   То ли от ночной прохлады, то ли от впечатления, но по коже рассыпалась снежная крошка мурашек. Сразу захотелось вернуться в трактир, откуда слышались веселые голоса, стук деревянных кружек.
   Нет, все-таки создатели игры -- гении. Надо же так тонко передавать атмосферу! Реально не по себе от кажущейся опасной ночной улицы!
   Встряхнувшись, я решительно двинулся вдоль домов. Под ногами захлюпала сырая земля, противно размазываясь и оставаясь комьями между пальцами.
   Большинство домов в Дарквуде были деревянными, во многих не горел свет. Были и каменные. У таких над крыльцом потрескивали в специальной ложе факелы.
   Однажды я заметил в конце улицы патруль из трех стражников, те наградили тяжелыми взглядами, но в молчании проследовали дальше, позвякивая амуницией.
   Где-то заунывно и как-то неуверенно ударил колокол. Ориентируясь на звук, я рассмотрел над крышами домов далекий шпиль каменной церкви, потусторонний отсвет луны на золотом кресте.
   Колокол ударил повторно. Тут же где-то наверху зашипело. Задрав голову, я успел заметить рванувшуюся по черепичным крышам огромную черную кошку размером с лабрадора.
   Это еще что?!
   От неожиданности я едва не вскрикнул, шарахнулся в сторону и прижался спиной к дому. От увиденного под ложечкой засосало. И сколько я себя ни пытался убедить, что это обычное поведение диких зверей, что бывают такие здоровенные коты, но гадкая память услужливо напоминала, что кошек с багровыми глазами в природе нет.
   Кажется, нужно пересмотреть мнение насчет ночных прогулок. У меня уровень такой, что самый слабый оборотень легко мною пообедает...
   К счастью, в конце улицы я заметил вывеску в виде башмака. Оглядываясь, поспешил туда.
   Дверь оказалась запертой. Пришлось пару раз бухнуть в нее кулаком, чтобы услышать изнутри неразборчивое пожелание гореть в аду.
   -- Кто там?!
   -- Доброго вечера! -- крикнул я. -- Мне бы пару сапог купить, мастер.
   -- А до утра подождать не можешь?
   Возвращаться опять босиком не хотелось. Поэтому я пригрозил:
   -- Пойду к конкурентам! Открывай, говорю, человек ждет.
   За дверью воцарилось молчание, потом со стуком отодвинули засов, и я увидел сапожника. Худощавый мужик с интересом воззрился на меня, поигрывая ножом с узким лезвием.
   -- Это кто такой смелый по ночам гулять в Дарквуде? Аль нечисти не боишься?
   -- Я крещеный, -- отмахнулся я. -- Неча нам, православным, черта бояться. Как поймаю, хвост откручу.
   Сапожник хмыкнул с сомнением, но нож убрал. Разрешил войти, чем я сразу воспользовался. Тем более что внутри сапожной лавки уютно горели свечи и потрескивали поленья в камине. А еще пахло выделанной кожей.
   С тщательностью заперев дверь, хозяин обернулся, сложил руки на груди. Выглядел он странно: жилистые руки, широкие плечи, шрамы на лице явно не от сапожного шила, а одет в простенькие штаны, рубаху и старый, но чистый фартук. Ага! Вон в углу меч в ножнах, щит и топор. Теперь все стало на свои места: мужик бизнес держит, а в свободное время качается битвами с мобами. Неплохо, если, конечно, в реал доходы выводит.
   -- Чего тебе? -- осведомился он.
   -- Сказал же: сапоги купить хочу.
   -- Решил благотворительностью заняться? -- пошутил сапожник мрачно. -- А я-то думаю, сколько можно нашему палачу в рваных сапогах ходить...
   Я не сразу врубился, о чем речь. Потом вспомнил, что по обычаю Средних веков у палача есть законное право забирать обувь у своей жертвы. Черт! Тут и палач есть. Оригинально придумано! Такой аналог банхаммера -- публичная казнь на площади. Ай да молодцы! Креативненько.
   -- Обойдется ваш мастер заплечных дел, -- парировал я бодро. -- А что, часто тут у вас головы в корзину летят?
   -- Бывает, -- сказал сапожник туманно. -- Клиент наш защищен круто, но бывает, попадаются хитрецы -- то читы пытаются прикрутить, то аккаунты продают.
   "Елы-палы..."
   -- Ладно, че лясы точить, выбирай обувку, -- сапожник мотнул головой в сторону прилавка. -- Выбор широк, как задница жены трактирщика, га-га. Есть и спецзаказы, индивидуальный шмот, особые, с магическими свойствами, с антимагическими, для скрытности, от ядов пресмыкающихся, для...
   -- Гм... -- я прочистил горло. -- Мне бы для начала чего попроще. И подешевле.
   Во взгляде сапожника без труда читалось мнение о вечерних покупателях, напрасно растрачивающих его время.
   -- Вон, у стены, -- пробурчал он. -- Шесть медных монет за пару.
   Среди однообразия стоковой обуви я выбрал пару обыкновенных сапог, потом развязал кошель.
  
   Платежная операция: потеряно 6 медных монет; остаток: 9 серебряных, 4 медных.
   Получено: Сапоги из телячьей кожи. Особых свойств нет. +1 к выносливости.
  
   Под нетерпеливым взглядом мастера я обмыл ноги в специальном тазу, обвязал портянками и натянул сапоги.
   -- Все?
   -- А сумками не торгуешь? -- спросил я. -- Для инвентаря.
   -- Попроще и подешевле?
   -- Ага.
   -- Серебряная монета.
   За озвученную цену сумка имела пять специальных отделений для бутылок со снадобьями и немного места для еды и предметов.
   -- Заверните, -- махнул я рукой. -- Торговаться сегодня что-то не тянет.
   -- Ты бы только попробовал, -- мрачно посулил сапожник, разрешая продажу.
   Больше задерживать торговца я не решился. Вдруг и правда отрываю от важного квеста?
   Выйдя наружу, я заметил новые изменения на карте. Там появился башмачок -- и к нему подпись: "Обувная лавка Артура".
   Артур, значит. Запомним, нормальный мужик.
   В сапогах улица показалась дружелюбней. Я покачался с пяток на носки, закинул через плечо сумку, напоминающую деревенский вариант "почтальонки". Ну, теперь и вовсе прекрасно. Осталось чего-нибудь из оружия прикупить -- и первостепенные задачи будут выполнены. Тогда и за квестами сходить можно будет.
   Подумать о квестах и оружейной лавке мне не дали.
   За спиной послышался шорох, на плечи что-то навалилось, обхватило плотным коконом. Я не успел среагировать, попытался сбросить наглеца. Но помимо свистящего шепота, кожи на горле коснулась холодная сталь ножа:
   -- Ну что, Суггестор, добегался?
  
  
   Глава 4. Одноглазый Ворон
  
   Профиль вспыхнул кровавым сообщением:
  
   Боевой режим!
   Серый Лис [1] против (???).
  
   Что за?.. Скрыл профиль, что ли?
   К сожалению, выяснить личность, расу или хотя бы пол нападавшего у меня не было ни малейшей возможности. Как и оказать должный отпор. Оружия или умений у меня попросту нет.
   -- Ты кто такой?! -- прохрипел я, пытаясь не порезаться о лезвие. -- Я новичок! Меня грабить хайлевелам запрещено!
   -- Кто? Новичок? А-ха-ха!
   В голосе ночного убийцы послышался едкий сарказм. Холод стали неожиданно исчез, как и удерживающие меня руки. Я поспешно развернулся, разрывая дистанцию.
  
   Бой отменен!
  
   Неожиданным соперником оказался человек в черном плаще до пят. Голова скрыта капюшоном так, что из лица видны были только очень бледный подбородок и черные, пересеченные уродливым шрамом губы. Удивительно, как в такой одежде смотреть по сторонам можно?
   -- Что-то ты, Суггестор, невнимательным стал, -- прошипел человек. -- Хотя маскировка у тебя, должен признать, идеальная. Если бы не... гм... короче, едва найти тебя смогли.
   -- Кто смог? -- не удержался я.
   В кривой усмешке блеснули ровные белые зубы с очень длинными клыками. Человек -- человек ли? -- откинул полы плаща, я заметил штаны, камзол и пояс, все цвета безлунной ночи, искривленный нож вернулся на свое место на поясе.
   -- Кто надо, -- отрезал незнакомец. Он покосился на лавку сапожника. Спросил, словно приказал: -- Отойдем? Ни тебе, ни мне не нужны лишние уши и глаза.
   А мне вот как-то совсем не хотелось отходить. Я пожалел, что первым делом не отправился за оружием. Нет, еще хуже -- что отказался от услуг ботов-помощников. Все-таки более подробная информация о местных делах мне бы не помешала.
   -- Какой-то ты сегодня странный, -- уронил незнакомец. -- Суггестор, что с тобой?
   Я лихорадочно размышлял: говорить или нет? Если скажу, что я не Суггестор, -- вполне может отцепиться, пока я не узнал чего-нибудь лишнего, ведь свидетели долго не... нет, вот об этом не думать! Но, с другой стороны, если признаюсь, что купил аккаунт, меня вполне могут отправить по жалобе этого человека на плаху. Только что мне об этом весьма доступно рассказал сапожник. И вот тогда уж точно плакали мои денежки, отданные Артему, да и в придачу потеряю: аккаунт, доступ к Утгарду и прочие немногочисленные радости моей виртуальной жизни.
   -- Все нормально, -- сказал я. И под дружный топот мурашек на спине бросился в авантюру: -- Пойдем за угол.
   Мы свернули в неприметный тупичок за конюшней. При этом я несколько раз оборачивался, чтобы узнать, идет ли человек за мной. Двигался он словно призрак -- беззвучно, плавно, скользяще.
   -- Итак? -- спросил я. -- Ты кто?
   Секундная пауза известила меня, что ночной гость опешил.
   -- Суггестор, ты спятил?
   -- Назови себя! -- Лучшая тактика в моем положении -- это стоять на своем, как бы это ни выглядело.
   -- Ты точно спятил... Ну, Вражек я, и что дальше?
   -- У тебя профиль скрыт, -- соврал я. -- А сейчас никому верить нельзя, нужно все проверять.
   Вампир весь превратился в сарказм.
   -- У тебя паранойя. Ну что, теперь проверка закончена?
   -- Почти. Зачем ты пришел?
   Вражек оглянулся. Прошептал, чуть шепелявя из-за мешающихся клыков:
   -- Хозяева хотят удостовериться, что ты приступил к выполнению задания. Волнуются, сам понимаешь, такие деньги заплатили.
   Ага, понимаю, конечно. Я ж понятливый.
   -- Ну...
   -- Я передам, -- ничего не замечая, продолжал Вражек, -- что ты готов. Нет, Суггестор, все-таки правду о тебе говорили, что ты уникальный. Как ты смог провернуть такой финт? Личность полностью сменил!
   -- Вообще-то, -- начал я осторожно, -- кой-какие сложности возникли.
   -- Сложности?
   -- Понимаешь... ты вот о финте говорил... из-за этого финта я много потерял...
   В голосе Вражека прорезалась сталь:
   -- Слышь, ты не наглей! О бабках будешь с Одноглазым Вороном говорить или с Лилит, а не со мной. Тебе мало, что ли?
   -- Да я не совсем о деньгах...
   Вражек насторожился. Все в его позе говорило, что мой ночной собеседник опасен, что нужно осторожно подбирать слова.
   Но вот беседа и зашла в тупик. Теперь нужно делать выбор: признаваться или нет? Кажется, все-таки меня кинули. Настоящий Суггестор забрал преспокойно чужие деньги и заработал еще немного сверху, продав мне акк. А что делать мне? Черт! Насколько было бы легче, знай я размер его гонорара и задание...
   "Нет! -- подумал я зло. -- Так просто я не сдамся! Если меня и кинули, то теперь этот акк мой!"
   -- Инвентарь мой пропал, уровневые бонусы, -- буркнул я, сочиняя на ходу. -- Мне время нужно, чтобы восстановиться до требуемого уровня.
   -- Сколько?
   Сколько мне нужно, чтобы опять выйти на Суггестора и потребовать объяснений?
   -- Пару дней.
   Капюшон слегка качнулся, обозначая кивок. Я услышал свистящий шепот:
   -- Я передам Ворону. Но не вздумай с нами играть, Суггестор...
   -- Теперь я -- Серый Лис, -- отрезал я. Терпеть не могу, когда мне угрожают. -- Сказал же, со всем разберусь!
   -- Ладно...
   Он развернулся все так же беззвучно -- ни шороха, ни звука. Уже перед тем как исчезнуть за углом, повернул голову:
   -- Суг... Серый Лис, если возникнут проблемы с восстановлением, зайди к Лилит. Но не наглей -- мы не банк, кредитов не выдаем! -- он хихикнул. -- Если, конечно, она сама тебя не грохнет за прошлый раз.
   -- Угу, зайду...
   Пару минут я собирался с мыслями. Потом сплюнул и двинулся к таверне "Гнедой конь". Настало время уходить из Утгарда. Нам с Артемом есть о чем поговорить!
  
  
   Глава 5. Прокрустово ложе
  
   Ощущения выхода из виртуала мне всегда напоминали шаг за порог из теплого, хорошо протопленного домика на улицу, где осенняя морось и ветер. Не знаю, почему так. Не то чтобы мне в игре более комфортно, не об этом речь. Просто есть момент, когда один мир, к которому успел привыкнуть, вдруг сменяется другим, словно душа возвращается из сумеречного лимба в тело. И этот момент всегда вызывает одну и ту же ассоциацию -- осенняя реальность и ее отшлифованный цифрой сказочный симулякр.
   Я поморгал, привыкая к ярким лучам заката, пронизывающим штору на окне. Повел плечами, потянулся. С осторожностью стащил с головы венок нейрообруча, положил рядом с пауэрбуком. На его экране застыла прощальная заставка: закрывающиеся ворота величественного замка.
   Когда я поднялся, кресло чуть скрипнуло, зажужжало моторчиками, возвращаясь в положение "по умолчанию". В комнате ничего не изменилось за те два часа, что я бегал в Утгарде. Только, кажется, стало чуть прохладней.
   Первым делом я сходил на кухню, крутанул вентиль крана холодной воды до упора и подставил лицо. Пил жадно. Не чувствуя сильного привкуса хлора и не думая. Словно пытался отдалить неприятный момент.
   Наконец, когда от воды стало подташнивать, закрутил вентиль и вернулся в спальню. Накинул футболку и, подхватив мобильник, вновь упал в кресло.
   Пропущенных вызовов или эсэмэсок не было, и номер Артема оказался на вершине списка. Мазнув пальцем по пиктограмме вызова, я прижал смартфон к уху. Мысленно выбрал стратегию разговора, вспоминая подходящие к случаю ругательства.
   -- Здравствуйте, -- услышал я в трубке.
   -- Артем? Это Слава, мы сегодня...
   -- ...Вы говорите с автоответчиком. Если вам нечем заняться и вы желаете отвлечь делового человека -- флаг в руки. Но сначала назовитесь и сообщите суть дела после звукового сигнала. И да пребудет с вами Сила!
   Автоответчик!
   -- Черт! -- не выдержал я. -- Артем, срочно перезвони! Нужно поговорить. У меня траблы с твоим акком.
   Я отключился, отложил телефон. Теперь-то что делать? Поиграл, называется. Что это вообще за сервер? На общедоступных просторах серверов "Престолов" идет спокойный, доставляющий кач. Там уже почти стандартная для всех РПГ-концепция умений и шмота, дружелюбная к новичкам система. Есть своя "песочница", мобы-жертвы для нудноватой прокачки, энпээсы с квестами... а здесь?! Такое ощущение, что другой мир в принципе! Всем на меня пофиг!
   Так... ну, раз уж доступ у меня все же есть, нужно этим воспользоваться.
   Пауэрбук перекочевал с подоконника на мои колени. Я вбил логин и пароль, влез на главную страницу сайта игры. Выбрал раздел форума.
   Ага, вот они, прежде недоступные закрытые разделы, посвященные обсуждению дел мира Утгарда. Выбрав "общее описание", я впился взглядом в строки.
  
   Утгард -- тестовый сервер игры "Престолы: Войны Королей". Игроков ждет совершенно новый, еще не обжитый мир Утгарда, где на сегодняшний день будут доступны всего десять человеческих городов. Сколько их будет в дальнейшем и кто займет троны грядущих королевств -- решать вам!
   Мир Утгарда -- это одна из ветвей Великого Древа Вселенной, куда посчастливилось попасть человечеству. Это великое пограничье меж миром богов и людей. Здесь правят беззаконие и хаос, нечисть и вестники новых богов, маги и воины. Утгард существует по своим, особенным законам. Это мир для избранных, стань его героем!
  
   Так, это мы, в принципе, знаем. Что еще?
   О, вот интервью разработчиков.
  
   В Утгарде мы испытываем совершенно новую систему прокачки и рейтинга, основанных больше на скиле игрока, чем на его "платежеспособности". Это тестовый сервер, где мы ввели более реалистичную игровую физику, повысили рейтинг до "18+". Здесь не понадобится, как в других играх, выкачивать себе персонажа до посинения, покупать навыки и амуницию, доминируя над менее обеспеченными игроками. В Утгарде мы испытываем систему реального умения игрока и систему "free-to-play". Так, если обобщить, каждый получит с самого начала "топового" персонажа, вполне способного на равных сразиться с любым монстром или другим игроком. Конечно, доступны и дополнительные характеристики: Атака, Защита, Сила, Выносливость и т. п. Однако кардинально влиять на геймплей они не смогут. Все будет зависеть от способности думать, вырабатывать стратегию и сражаться. А перки лишь облегчают некоторые задачи, как бонусы для более опытных игроков. Так, например, игрок с прокачанными Атакой и Защитой сможет с большей вероятностью отразить или нанести критический удар, а показатель Силы позволит двигать тяжелые предметы или успешней проводить силовые атаки; Ловкость повышает шанс увернуться от коварного удара или выстрела, влияет на незаметность и талант обращения с метательным или стрелковым вооружением. Но, повторимся, в большей степени все будет зависеть от самого игрока. Именно для обкатки подобного режима и создан сервер Утгарда...
  
   А вот это уже интересно. То есть не будет квестов "пойди туда, принеси это, и получишь двадцать опыта"? Все зависит только от меня? Гм...
   В задумчивости я глянул на экран смартфона -- пропущенных вызовов, естественно, нет. Набрав номер Артема, я опять наткнулся на автоответчик, повторил сообщение уже чуть более напряженно.
   За окном стемнело, пока я просматривал форумные темы. Там зажглись фонари, на темных глыбах высотных домов расселись цветные светлячки освещенных окон.
   Обдумывая новую информацию, я сходил на кухню, заварил чаю и слепил бутерброд. Потом вернулся в спальню.
   Судя по отзывам игроков и обсуждению Утгарда, ситуация там складывается примерно следующая. Единственное, что действительно выбивается из заявленных разработчиками рамок реализма, -- магия. Вот ее, прокачивая, можно использовать в бою со значительным успехом. Правда, это чуть балансится умениями антимагии или артефактами.
   Заманчиво, даже очень. Как-то я подустал от всевозможных "реальщиков", заливающих в игру тонны доната, нажимающих в боях волшебную кнопочку "нагнуть всех", а не использующих скилы и мозг, как другие игроки.
   Дожевав бутер, я запил его чаем. Ободренный -- Утгард постепенно все выше и выше в моих глазах, -- я вызвал строку поиска. Пора навести справки.
   Одноглазый Ворон.
   На экране пауэрбука с легким шорохом опал гербовый стяг, показывая статистику и профиль искомого перса.
   А вот это уже интересно!
   Одноглазый Ворон -- глава клана "Волки Утгарда", второго по мощи сообщества тестового сервера. На первом месте оказался их главный враг и соперник -- клан "Иггдрасиль". Оба клана не имеют представительств на общих серверах, что после сказанного о реальных возможностях игроков вызывает уважение. Не донатом они в топы выбились -- вон, у каждого клана по пять-шесть сотен баталий, что значит, по меркам Утгарда, битва с участием от сотни до тысячи игроков. Наверняка рубаки у них тертые, серьезные. Динозавры виртуальности.
   И что потребовалось такому монстру, как Одноглазый Ворон, от Суггестора? Точнее -- в какую передрягу влип я?
   Ответов по-прежнему не было.
   Я опять мазнул взглядом по экрану мобильника. Ситуация та же, мне никто и не думает отзваниваться.
   В раздражении я набрал номер гада Суггестора, выслушал запись автоответчика. А следующие полминуты надиктовывал сообщение, скрупулезно перечисляя варианты насильственной смерти Артема от обманутых игроков, начиная с меня и заканчивая Одноглазым Вороном.
   И только отругавшись всласть и отбросив телефон, я признал горько, что особого выбора у меня нет. Или махнуть рукой на Утгард...
   Хм, нет, об этом и думать не стоит, вариант исключаем.
   Тогда остается два выхода: либо признаться Одноглазому Ворону, что я -- это я, надеясь, что не подадут жалобу модераторам; либо взяться за выполнение квеста.
   Думал я недолго.
   Времени до дедлайна, о котором договорились с Вражеком, еще двое суток, и его стоит потратить с пользой. Например, заявиться в гости к Лилит, которую упоминал мой нежданный гость с ножом. Надеюсь, что его слова про "грохнет" и "за то, что ты сделал в прошлый раз" -- не больше чем метафора. Только новых проблем мне не хватает.
   Ладно, пожалуй, этим и займусь.
   Усевшись поудобней, я отложил пауэрбук и потянулся к нейрообручу.
  
  
   Глава 6. Скачок характеристик
  
   Я вывернулся из гамака, доски жалобно скрипнули под подошвами сапог. Прежде чем выйти из своей крохотной каморки, глянул на таймеры. Игровое время понемногу близится к полуночи. Кажется, самое то, чтобы проверить "возможности игрока".
   Сбежав по лестнице, я прошел через таверну. Количество игроков вроде бы не изменилось. Только показалось, что хозяин взглянул странно. Задумчиво, что ли.
   Я не обратил внимания. Сейчас меня больше занимал вопрос: где взять какой-нибудь клинок? Хотя бы самый препаршивенький.
   Задумавшись, я едва не налетел на здоровенного, как бабкин сарай, мужика в черном доспехе, он как раз с двумя соратниками только что миновал двойные двери таверны. Едва не налетел, но и обойти тоже не удалось. Когда я их заметил, мы оказались лицом к лицу, прямо на середине прохода.
   -- Куда лезешь? -- воин говорил с такой презрительной ленцой, словно ему было невыносимо противно разлеплять губы для общения со мной. -- Ослеп?
   Кровь бросилась мне в голову!
   Как он позволяет себе разговаривать со мной таким тоном?! Взор заволокло красным, я стиснул зубы и шагнул вперед.
   -- Куда прешь, идиот!?
   Профиль сам по себе вспыхнул кровавым сообщением:
  
   Боевой режим!
   Серый Лис [1] против Халг [12].
  
   Таверна исчезла. Теперь в фокусе лишь фигура противника в багровой окантовке, а все остальное подернулось расплывчатой дымкой. Очень правдивая трактовка боя, когда ничего не видишь вокруг, кроме врага.
   У Халга брови полезли на лоб, гримаса невыносимой скуки разорвалась удивлением. Удара от меня он точно не ожидал, тем более удара кулаком, а не благородного боя на исполняющих песнь стали мечах. Мой кулак угодил ему прямиком в нос, благо шлем этот "рыцарь" держал подмышкой. Под костяшками хрустнуло, его голову запрокинуло, на моих пальцах осталась липкая кровь.
  
   Критический удар! Минус 14 к здоровью!
   Халг HP: 2086 из 2100.
   Серый Лис HP: 50 из 50.
  
   Удар заставил здоровяка отшатнуться, он захлопал глазами. В недоумении потрогал нос, вытаращился на кровь, оставшуюся на ладони.
   Я словно прозрел!
   Вот что значит "равные возможности"! Я со своим жалким первым уровнем могу завалить могучего игрока двенадцатого уровня, но... Мой урон, если бы удар не был критическим, равен от 5 до 8 единиц Здоровья. Его -- судя по профилю, от 450 до 800! Да мне достаточно с таким раскладом, чтобы он на меня плюнул! Конечно, я могу его завалить, но если только он будет связан. Да и тогда бить придется часа два! А то и вовсе толпу "первоклашек" собирать -- так сказать, гуртом и батьку бить сподручней.
   "Равные возможности", ага, щаззз...
   А Халг между тем пришел в себя. Его морду, словно из камня высеченную, перекосила гримаса ненависти. Стекла в оконных рамах задрожали от скрипа его зубов. Пожирая меня взглядом, он шагнул вперед, его ладонь легла на рукоять меча...
   -- Никаких драк в "Гнедом коне"! -- прогремело неожиданно. -- Без драк! Иначе немедленно вызываю стражу!
   Халг словно и не слышал. Его меч продолжал с металлическим шипением покидать ножны, очень медленно обнажалась красивая вязь на лезвии.
   Принудительное завершение боя!
   Багрово-кровавая рамка поединка по периферии зрения пропала. Я оглянулся в недоумении, стараясь не спускать с Халга глаз. Хозяин таверны, в профиле именуемый Веселым Роджером, выскочил из-за стойки. Его глаза метали молнии.
   На секунду меня посетила неуместная мысль, что ему нужно срочно ник поменять, иначе к его стряпне люди будут относиться с опаской. Веселый Роджер все-таки кое с чем другим ассоциируется...
   -- Халг! -- крикнул хозяин с возмущением. -- Ты же знаешь правила! Никаких боев здесь, иначе -- бан.
   Устрашающих размеров воин в черных доспехах как-то неожиданно по-детски крикнул:
   -- Он первым начал!
   -- Хочешь разобраться -- идите на улицу, -- отрезал Веселый Роджер непреклонно. -- Но не тебе же с новичками драться. Лучше жалобу на него кинь...
   -- Имел я твою жалобу, что я -- крыса? -- огрызнулся тот, но уже по-новому взглянул на меня. -- Новичок? А что ж ты такой борзый, нубасик?
   -- Еще хочешь? -- как можно глумливее отозвался я. -- Или сам заткнешься?
   Кривая усмешка скользнула по губам Халга, словно мелькнула спина болотной гадюки. Он обронил с презрением:
   -- Я тебя запомню, парень. А память у моего черного списка о-очень длинная. -- И, видя, что меня это не впечатлило, уронил в сторону: -- Вирус, разберись с ним... на улице. И пусть он из "травмы" хотя бы неделю не выйдет, ок? Ему нужно ума набраться, ур-роду...
   И, потеряв ко мне интерес, он двинулся в глубь таверны, бросив на ходу:
   -- Хозяин, мяса и выпивки мне! Быстро!
   Веселый Роджер нахмурился, потемнел лицом, но, видимо, раздувать новый конфликт ему было лень. Махнув рукой, он отправился на кухню, на ходу ругая и поторапливая толстозадых служанок
   Один из спутников Халга зашагал следом, зато второй встал напротив меня. Осведомился нехорошо:
   -- Ну что? Выйдем, поговорим?
   При этом его ладонь красноречиво легла на заткнутую за пояс плеть, какими погоняют не слишком резвых лошадей.
   Поговорить? А разве у меня выбор есть?
   Я мазнул взглядом по его профилю -- пятый уровень, мечник, -- буркнул нарочито спокойно:
   -- Ну пойдем.
  
   Пока шли к выходу, я спешно обдумывал предстоящий поединок. Волновался, словно драться буду первый раз в жизни. Даже не сразу заметил выскочившее окошко с системным сообщением:
   Поздравляем! Вы провели первый бой!
   И чуть ниже показали подробности "схватки":
  
   Нанесено урона: 14 ед. (критическое повреждение: 1).
   Получено урона: 0 ед.
   Получено опыта: 260 ед.
  
   Ого! Круть. Я с гордостью взглянул на окно достижений, чувствуя, как сами собой плечи распрямляются, а грудь выпячивается. Орел!
  
   Награды: "Лента Неуязвимого" (поощрительная награда, выдается, когда игрок не потерял за бой ни одной единицы здоровья); 10 медных монет; уровневая награда -- Костяной нож (+5 к урону).
  
   Я ощутил, как потяжелел кошель на поясе, а в сумке опустился на дно какой-то предмет.
  
   Достижения: получено умение "Кулачный боец" (+1 к Силе); "Задира" (-1 к доброжелательности трактирщиков); "Выскочка" (бои с более высокими уровнями привлекают внимание администрации)".
  
   Гм... ложка дегтя и сюда прокралась...
   Я подумал мельком, что ведь мне до следующего уровня нужно было набрать 50 очков опыта. Значит, я уже не "первоклашка"?
   И -- точно, едва я закрыл эту шильду, выскочила следующая.
  
   Поздравляем! Вы поднялись на уровень выше!
   Текущий уровень: 3.
   Нераспределенных характеристик: 6.
  
   Отлично! Чертовски вовремя.
   Теперь глядеть в спину "пятерке" стало не так волнительно. По крайней мере, смогу не допустить позорного избиения плетью. Хотя бы на драку все сведу.
   Двойные двери скрипнули, выпуская наружу Вируса. Пришлось чуть задержаться, лихорадочно тасуя характеристики. Не успеваю, черт возьми!
   Я крутанул медное колечко на мизинце, выскочило окно профиля. Итак, что у меня есть? За каждый уровень ко всем показателям добавили по щедрой единичке. Теперь мои характеристики выглядят поприятней:
  
   Серый Лис [3].
   Профессия: нет; Спецификации: нет.
   HP: 150; Урон: 35-38+5; Мана: 20;
   Атака: 2; Защита: 2; Сила: 2+1; Ловкость: 2;
   Выносливость: 2+1; Сила магии: 2.
  
   Ага, бонусы от умения "Кулачный боец", сапога и Костяного ножа пишутся отдельно, после плюсиков, что очень удобно. Но к какому показателю бросить шесть нераспределенных очков за уровни?
   Черт! Время же!
   Так, магию пока трогать не будем, все равно пользоваться ею не могу. Атака и Защита прокачиваться начинают отдельно после достижения пятого уровня, как и специальности магии и специализация игрока... Выбор невелик: Сила и Ловкость.
   Особо не размышляя, бросил четыре очка на Силу, а два на Ловкость. Здоровье сразу выросло на сорок единиц, а к Урону добавились жалких восемь очков. И это при том, что HP у "пятерки" аж двести пятьдесят!
   Но -- дело сделано. Отступать некуда. Жаль, что вот так встрял глупо, однако уже ничего не поделать.
  
   Ночная прохлада показалась морозной свежестью -- так разогрелся от короткой драки в таверне и волнений.
   Вирус шагал неторопливо, не оборачиваясь. Всем видом показывал, кто здесь хозяин положения. От такой наглости у меня сердце вновь забилось, нагнетая давление злости.
   Мы свернули за угол, Вирус двинулся во тьму переулка. Отойдя метров на десять, развернулся лениво. Его брови тут же взлетели на середину лба, а нижняя челюсть отвалилась.
   -- Ты еще здесь?!
   Я спросил мрачно:
   -- А где же мне еще быть?
   Пока Вирус приходил в себя, я быстро достал Костяной нож, взвесил жалкое оружие на ладони. Негусто. При таком мизерном Уроне только поцарапать и смогу. Несколько раз. Глубоко. С кровью.
   -- Ну, -- проговорил Вирус медленно, -- тогда ты попал.
   Вопреки моим догадкам начет плети за поясом, он запустил левую руку за спину. У меня сердце екнуло, когда из особых петель Вирус вытащил устрашающих размеров молот, да еще с шипами на тыльной стороне. В профиле от появления в руках оружия у него резко вырос Урон. И новые цифры попросту не оставляли мне надежды.
   Вот так поворот...
   -- Ну, -- ухмыльнулся Вирус нехорошо, -- что замер? Подходи, смельчак!
  
  
   Глава 7. Ведьма Полуночи
  
   Ух, какие мы умные и смелые! Легко скалиться, когда в руках такая фиговина!
  
   Боевой режим!
   Серый Лис [3] против Вирус [5].
  
   Все вокруг фигуры Вируса стало очень четким, сверхконтрастным. Зато остальное, за кровавой окантовкой рамки, расплылось, будто смотришь через снайперский прицел.
   Вирус шагнул ко мне, поигрывая устрашающим шипастым молотом. В кожаных доспехах он не казался чем-то мощным, незыблемым, как сплошные стальные фигуры рыцарей, но цифры Урона говорили сами за себя. Мне достаточно одного удара, чтобы отправиться в кому.
   И этот удар не заставил себя ждать.
   Под скрип брони Вирус замахнулся люто, одновременно с ударом швырнул себя мне навстречу. Я попытался отпрыгнуть, но, видимо, катастрофически не хватило Ловкости. Повезло еще, что Урон прошел не в полном объеме...
   Молот с чавканьем впился в меня, под хруст своих костей я ощутил, как ноги отрываются от земли. Мир взорвался кровавыми брызгами, небо поменялось местами с землей, мелькнула стена таверны. О нее меня приложило так, что искры из глаз посыпались!
   Критический удар! Минус 175 HP!
   И следом новое сообщение:
  
   Внимание! Опасность!
   Критические повреждения: переломы ребер; кровотечение!
   Кровотечение: минус 5 HР... минус 5 HP...
  
   Мое тело безвольным кулем обрушилось на землю. Мир перед глазами пульсировал красными молниями, почти ничего не было видно. И самое паршивое -- сделать тоже ничего не мог!
   -- А гонору-то было... -- скривился Вирус, сплюнул презрительно.
   "Зараза! -- пронеслось у меня в голове. -- Сам-то с фуловым шмотом и оружием!"
   Вирус потянулся было к ножу с очень тонким лезвием, кажется, такие называют мизерикордиями -- ими добивают раненых на поле битвы. Трехгранное лезвие с легкостью входит меж броневых пластин доспеха. Но, видимо Вирус вовремя вспомнил о приказе Халга -- мол, отправить в "травму" на подольше, -- и только крепче стиснул рукоять молота. Двинулся ко мне.
   А кровотечение уже лишило меня почти всего здоровья. Я даже задумался, что убьет меня первым: молот или потеря крови?
   -- А ты только с новичками драться умеешь?
   Вирус резко задрал голову, пытаясь рассмотреть источник голоса. У меня перед глазами вспыхнуло неожиданное:
   Вражек [14] присоединяется к бою!
   Откуда-то сверху вдруг обрушился сгусток ночного беззвездного неба. Я услышал громкое хлопанье крыльев, словно слетелись летучие мыши. Вирус отшатнулся, рассмотрев перед собой нового врага.
   А Вражек, должен сказать, выглядел действительно устрашающе.
   Его плащ обернулся огромными кожистыми крыльями, в тени капюшона тлели адским огнем два уголька. В руках у вампира обнаружились два искривленных полумесяцем кинжала.
   -- Ты кто?! -- вскрикнул Вирус, отступая на шаг. -- Я с тобой не дрался.
   -- Зато я с тобой дерусь, -- прошипел вампир ласково.
   Размытая черная молния обозначила прыжок Вражека. Тот ловко метнулся из стороны в сторону, пробежался по стене, серебряными искрами мелькнули кинжалы, раздался тонкий свист. Ему тут же ответил вскрик Вируса.
   Вирус попытался не поворачиваться к вампиру спиной, беспомощно взмахнул молотом, но Вражек невероятно быстр. Он то и дело оказывался позади незадачливого помощника Халга, легко, словно играя, взмахивал кинжалами. Сразу над фигурой Вируса взлетали красные цифры от потери Здоровья и кровотечения.
   -- Да чтоб тебя!!! -- взревел Вирус.
   Он крутанулся на каблуках, мощно вращая молотом. Но там, где секунду назад стоял вампир, уже не оказывалась никого. Молот со страшным ударом врезался в стену трактира, потом еще раз, уже с другой стороны. И опять -- промах!
   Обезумевший Вирус уже весь был покрыт кровью, матюгался, но сделать ничего не мог.
   Наконец Вражеку надоела игра. В очередной раз перепрыгивая с одной стены на другую, он вдруг оказался прямо над головой противника. С лютым шипением вампир обрушился на бедную "пятерку", кожистые крылья скрыли обе фигуры коконом. Я услышал приглушенный вскрик и сочный звук укуса. В профиле вампира тут же сверкнули новые цифры, показывая восстанавливающуюся Выносливость...
  
   Поздравляем! Вы победили!
   Нанесли урона: 0 ед.
   Получили урона:185 ед.
   Получено опыта: 20 ед.
  
   Крылья вампира красиво распахнулись, взвились как флаг на ветру. Я успел заметить торжествующее выражение на очень бледном лице Вражека. Потом все скрыла тень от капюшона, а крылья опали за его спину уже привычным плащом. Тело Вируса секунду держалось на ногах, потом медленно завалилось в грязь. Рядом упал с гулким чавканьем молот.
   -- Вот так, -- в голосе вампира было удовлетворение. -- Нечего маленьких обижать...
   Я хотел ответить, но тело по-прежнему не подчинялось. Перед глазами висела надпись о критическом ранении, единицы Здоровья продолжали таять.
   -- Суггестор, ты что? -- ухмыльнулся Вражек с недоумением. А когда у меня осталось последнее очко HP, грязно выругался и вдруг швырнул в меня алым шаром.
  
   Заклинание восстановления!
   Кровопотеря остановлена!
  
   -- Ты что творишь?!
   И вновь я могу лишь молчать.
   Вампир ругнулся повторно. Быстро приблизился. Из его сумы появилась бутылочка и пучок травы. Когда Вражек склонился надо мной, выскочило сообщение о процедуре лечения.
   -- Спасибо, -- прохрипел я с благодарностью, но тут же заткнулся под гневным взглядом Вражека.
   -- Ты вообще спятил! Какого черта ты в драку ввязался без шмота и оружия? Самоубийца?
   Я только пожал плечами.
   -- Ты должен мне руну "Вмешательства" и деньги за бутыль восстановления! -- прошипел Вражек. -- Нет, ну что ты молчишь?! Ты всех нас под удар подставить хочешь? Да Одноглазый Ворон и тебе, и мне голову оторвет!
   -- Я же говорил, -- огрызнулся я, -- у меня проблемы...
   -- С головой у тебя проблемы!
   -- Мне перса прокачать надо.
   -- И ты решил это сделать таким оригинальным способом? Знаешь, Суггестор, убиваться -- не лучший способ кача.
   -- Он первый начал...
   Вампир открыл было рот, но передумал, поджал губы и махнул рукой. В молчании вернулся к телу Вируса, стал потрошить его инвентарь.
   -- Ты не мог побогаче противника выбрать? -- услышал я недовольное бурчание. -- Или это часть твоего хитрого плана?
   Глядя на вампира, я вдруг решился.
   -- Вражек...
   -- Ну?
   -- Надо поговорить.
   Видимо, что-то в моем тоне его насторожило. Сунув несколько серебряных монет Вируса себе в кошель, вампир выпрямился. Уронил мрачно:
   -- Я был уверен, что что-то идет не так... уж больно ты странный. Дьявол!
  
   Когда я закончил свою историю, мы уже подходили к городским воротам. Рассказывать о покупке аккаунта я, понятное дело, не стал. Сочинил историю про сетевой сбой, ошибку, в ходе которой вайп затронул все мои характеристики, карты, шмот и оружие. И теперь я, мол, аки младенец, чист и невинен.
   -- Только младенцы не должны Одноглазому Ворону две тысячи баксов аванса, -- отозвался Вражек мрачно.
   У меня кровь похолодела.
   -- Сколько?!
   Вампир покосился странно.
   -- Слышь, Суггестор, может, ты и мозги себе потер вайпом, а?
   -- Я... гм... электронного кошелька еще не открывал, -- соврал на ходу. -- А теперь уже и не открою: привязка была к старому акку...
   Вампир ругнулся под нос, посоветовал с сочувствием:
   -- На вирусы проверь машину. У меня нечто подобное уже было, когда я на основном сервере играл... -- Он опять выругался. Добавил мрачно: -- Две тысячи долларов Одноглазый Ворон тебе выдал авансом, из которых, кстати, треть моя! И я жду не дождусь, когда ты мне ее перечислишь!
   Елки-палки! Невеселая получается история. Что тут скажешь?
   Я замолчал, переваривая услышанное. Судя по всему, я оказался втянут в какую-то загадочную игру теней, в тайную борьбу между могущественными кланами Утгарда. И настоящий Суггестор, будь он неладен, скрылся с деньгами! Не только с долларами Одноглазого Ворона, но и с моими, за акк! И при этом остался чистым, сволочь, без обязательств!
   Под ногами чавкала грязь, такая же унылая, как и мое настроение. На улице тишина, словно полгорода просто не заселено. А возможно, они банально спали: не все ж имеют такой гибкий график, как у меня!
   Мы шли подворотнями. Дома здесь ютились прямо у высокой, в три этажа, зубчатой стены. По дощатым помостам неторопливо вышагивали дозорные стражники. Блики от пламени факелов играли на кирасах и оружии. Слышались размеренные приказы.
   -- Куда мы идем? -- спросил, когда молчание затянулось.
   -- К Лилит, куда ж еще!
   -- А это кто?
   -- Хорошая шутка, -- отозвался Вражек кисло.
   Настаивать я не стал. Лучше и вправду поменьше трепаться: вдруг получится исправить выходки Суггестора!
   Мы подошли к городским воротам, громадным, словно через них проезжали не всадники и телеги, а великаны как минимум.
   От стены отлепился один стражник. Судя по профилю -- НПС. Сказал предостерегающе:
   -- Вы собираетесь покинуть Дарквуд ночью? Сегодня пришло донесение, что на Вересковых холмах опять замечены ходячие мертвецы, на Могильниках неспокойно. А еще говорят, что без благословения Церкви вы...
   -- Мы к ведьме идем, не волновайся, -- хмыкнул Вражек, и НПС покорно смолк.
   Над головой проплыл закопченный факелами каменный потолок, я заметил ржавые клинья опускающейся решетки. А через секунду мы уже вышли на дорогу.
   Вы покидаете Дарквуд! Счастливого пути!
   Теперь мы шагали по обочине грязной, вязкой, изрытой колеями от тележных колес дороги. В многочисленных дождевых лужах отражалось звездное небо, воздух был свеж и наполнен запахом трав.
   -- Слушай, -- запоздало вспомнил я, -- а ты что, следил за мной?
   Вампир хмыкнул.
   -- Лилит приказала. Ей тоже не понравился твой новый образ.
   -- Да?
   -- А ты как думал! Всего три дня до начала турнира, а ты -- "новичок"!
   Я отозвался обидчиво:
   -- Уже третий уровень!
   -- Чудесно, -- съязвил Вражек. -- Как раз то что надо, чтобы поджечь монастырь Инквизиции...
   -- Что поджечь?!
   Тут вампир не выдержал. Остановился, рявкнул люто:
   -- Да что с тобой, в самом деле?! Ты так шутишь плоско -- или всех нас угробить решил?! Ладно -- деньги, но Ворон нам всем жизни не даст, если ты не выполнишь заказа. Опомнись, Суггестор! Хватит ерундой заниматься. Тебе нужно по-быстрому хотя бы с десяток уровней набрать.
   Больше спрашивать я не решился. Все нужно обдумать еще раз. Послушаю, что скажет эта Лилит, вдруг она сможет ситуацию прояснить.
   Минут через пять мы свернули с тракта. Под ногами зазмеилась тонюсенькая тропинка. А еще через пару минут мы вошли в лес. Вампир шел легко и привычно. У него наверняка ночное зрение. А мне то ветки по лицу хлестали, то древесный корень под ноги вылезал.
   Однажды Вражек остановился резко, поднял руку. Я не успел притормозить, врезался ему в спину.
   -- Да тише ты! -- прошипел он.
   Я покорно замер. Но в ночной тишине только шелест листвы, редкий стрекот сверчков и гулкая пульсация совиных голосов. Ничего необычного, лес как лес.
   Я уже хотел спросить, чего такого привиделось вампиру, когда в чаще вдруг захрипело. С мощным хрустом кто-то проломился через кустарник, послышался истошный визг, резкий удар. Визг тут же сменился стоном, я ощутил дрожь тяжелых шагов.
   -- Кажется, уходит, -- прошептал Вражек. -- Пронесло.
   И, не объясняя ничего, вновь двинулся вперед. На этот раз уже быстрее. А я, как назло, стал оглядываться по сторонам чаще. Тут же выяснилось, что пахло не только зеленью, но и плесенью, грибами, жабами и сыростью, будто рядом болото. Однажды, с морозом по коже, я заметил желтую пару немигающих глаз. Вампир тоже заметил, но внимания обращать не стал, и взгляд как-то сам собой затух.
   -- Почти пришли, -- послышалось из темноты.
   Чаща вдруг закончилась, деревья расступились. Мы вышли за берег залитого лунным светом болота. Топь была просто огромной, казалась настоящим морем!
   -- Нам туда, -- оборонил вампир, указывая пальцем. -- Ведьма Полуночи уже заждалась.
   Там, куда указывал Вражек, я заметил одноэтажный дом, возвышающийся над заросшим ряской болотом на бревнах-сваях.
  
  
   Глава 8. Лилит
  
   Под ногами чавкала вязкая черная жижа. Продираясь через заросли камыша, я выругался мысленно -- острый тростник хоть и не ранил, но ощущения не из приятных. Да и вода заливала в сапоги, идти тяжело, подошвы словно к магниту прилипают. Вдобавок от прогулки по болоту резко уменьшилась полоска Выносливости.
   Из-под ног спасались бегством жирные жабы размером с котенка. Всплески, будто груду кирпичей в воду обрушивали. Ну и местечко!
   "Хорошо хоть змей не..." -- я не успел додумать, как мой взгляд наткнулся на толстую, с голову взрослого человека, змею.
   Отвратительное черное бревно туловища пошевелилось, лоснящиеся от влаги чешуйки блеснули в лунном свете. Сильно запахло змеиным ядом, приторно-горьким и кислым одновременно.
   Я сосредоточился на тварюге, но тут же всплыло сообщение, что змея не опасна, это элемент декора. Однако все настолько реально, что я даже дышать не мог, пока гадина не скрылась в зарослях камыша.
   -- Чего стал? -- услышал я недовольное шипение. -- Двигай, время дорого.
   Я обернулся и заметил, что вампир так и остался на бережку, даже ног не намочил.
   -- А мне туда не надо, -- с глумливой улыбкой пояснил Вражек. -- Мое дело десятое: с тебя глаз не спускать.
   Выдержав достойную паузу, я отвернулся. Надеюсь, кровопийца осознал, какого я о нем мнения. Впрочем, это дела не меняет. Идти и вправду нужно.
   Я вздохнул, с чавканьем выдрал ноги, сквозь запах торфа и стоялой воды зашагал дальше.
   Тускло освещенное окошко домика понемногу приближалось. А когда до него оставалось метров тридцать, подо мной вдруг забурлило. У меня сердце екнуло, я едва не отпрыгнул. И тут же ощутил, как чьи-то руки вцепились под водой в щиколотки, да так сильно, будто в тиски угодил!
   -- А-а-а... -- неуверенно вскричал я.
   Хранитель Дома [66]: проверка личности и доступа.
   -- Что?..
   После секундной паузы стальные тиски вдруг разжались, на водной поверхности возникли буруны, словно вглубь нырнул бегемот.
   "Ни хрена себе! -- пронеслось у меня в голове. -- Это еще кто такой был? Шестьдесят шестой уровень... е-мое..."
   Потом я сложил два плюс два, вспомнил уверенный крик торговца Веселого Роджера, с каким тот останавливал драку. Видимо, Хранитель Дома -- это какой-то особенный вид моба, идущий в комплекте с жилищем. Монстр, охраняющий от нежеланных гостей и воров, от захватчиков и всевозможных рейдеров.
   Клевая идея, что я могу сказать. Сразу и самому захотелось купить домишко. Правда, тут же кто-то язвительно напомнил, что я сейчас не в том положении, чтобы деньгами разбрасываться. Да и потраченные на покупку аккаунта деньги за обучение нужно где-то отыскать...
   Ладно, будем решать проблемы по мере их поступления.
   С некоторой радостью я выбрался на островок. Прислонившись спиной к свае, стащил сапоги, вылил из них воду. К счастью, разработчики не оказались садистами, и портянки мгновенно высохли. Зато грязь на штанах осталось. Ну и фиг с ней, пусть старуха-ведьма испытывает по этому поводу муки совести: в такое место приличных людей приглашать...
   Поднявшись, я обошел островок, нашел деревянную лестницу. Взобравшись на помост, громко постучал в дверь.
   -- Сова, открывай, медведь пришел!
   Изнутри послышался скрип половиц, со стуком убрали засов. А когда дверь распахнулась, у меня едва не отвалилась челюсть.
   Вместо ожидаемой болотной старухи-ведьмы моему взгляду предстала высокая красивая девушка в простеньком голубом сарафане. Каштановые волосы собраны на лбу изумрудным вервием, в тон умных, глубоких глаз. На щечках здоровый румянец, любопытный носик в конопушках.
   -- Суггестор? -- спросила она, в улыбке сверкнули ровные белоснежные зубки. -- Горазд же ты меняться до неузнаваемости!
   Я как-то неуместно застеснялся, брякнул:
   -- А ты Лилит?
   Тонкие бровки девушки взлетели.
   -- У тебя амнезия, что ли? Проходи, чего на пороге встал!
   Она отошла в сторону, я шагнул в теплые, пахнущие хлебом сени. Лилит проворно закрыла за мной дверь, задвинула засов, накинула цепочку и закрутила болты. Потом провела меня в гостевую комнату. Ею оказалась довольно обширная то ли столовая, то ли кухня, то ли все вместе. В углу побеленная русская печь, от стены до стены провисают ниточки с сушеными пучками травы, грибов, фруктов.
   Стараясь не пялиться на красивую грудь... ну, слишком откровенно не пялиться, я сосредоточился на Лилит. Всплыло сообщение:
  
   Лилит [23].
   Профессия: Ведьма, Торговец. Спецификация: Природная магия.
  
   Некисло девчонка прокачалась...
   Лилит пригласила меня за деревянный стол из неструганых досок. Под ее взглядом я опустился на лавку, с благодарностью принял кружку. Принюхался -- ячменный квас.
   -- Выносливость восстанавливает, -- пояснила Лилит. -- Ты же у нас теперь слабенький, хиленький.
   Не ответив, я приложился к кружке. Напиток оказался неожиданно вкусным, освежающе-колючим. Полоска Выносливости мгновенно заполнилась.
   -- Спасибо, хозяйка...
   -- А что ты такого рыжего персонажа нарисовал? -- удивилась она, пропустив мимо ушей благодарность.
   Я пригладил волосы, сказал заученной еще со школы фразой:
   -- Это не рыжие, а ржаные волосы.
   -- Ржавые?
   -- Ржаные!
   -- Да ладно, -- смилостивилась ведьма. По ее губам скользнула лукавая усмешка: -- А он симпатичный. Намного красивее твоих старых персов, Сугги.
   Я улыбнулся польщенно. Знала бы, что это копия с моей истинной внешности. Сказал миролюбиво:
   -- Я теперь Серый Лис. Навсегда.
   -- А ты изменился, Сугги, -- будто и не слыша, отозвалась ведьма. -- Не только внешне. Не такой наглый, как обычно.
   Я помолчал, не зная что ответить. Женскую интуицию обмануть невозможно ни в жизни, ни в игре. Ведьма вздохнула.
   -- Ну? Зачем пришел?
   -- Мне помощь твоя нужна.
   -- Помощь?
   -- Вражек сказал, ты можешь помочь со шмотом хорошим.
   -- Что конкретно тебе нужно?
   -- Все, что есть.
   Ее тоненькая бровь красиво изогнула спинку.
   -- А денег хватит? Ты со мной еще за прошлый раз не расплатился.
   Опять долги?! Ну ты и гусь, Суггестор!
   Я сказал невозмутимо:
   -- В долг.
   -- М-да... -- ведьма вздохнула. -- Ошиблась я насчет тебя. Ни капельки ты не изменился, такой же наглый. Ну, сегодня хоть не хамишь.
   -- Я вообще вежливый, -- покивал я, -- особенно по праздникам.
   -- Еще что-нибудь?
   -- Мне бы подробности узнать.
   -- Какие подробности? -- насторожилась ведьма.
   -- Задания. Ну, того, от Одноглазого Ворона.
   Лилит помолчала секунду. Потом уронила, не сводя с меня пристального взгляда:
   -- Если бы ты меня сегодня утром не предупредил, что создашь нового перса, а старого законсервируешь, я бы решила, что это не ты.
   "Не я!" -- едва не вырвалось у меня.
   К счастью, успел вовремя прикусить язык. Нет, пока не выясню, кому можно доверять, нужно молчать. Может быть, Суггестор еще перезвонит, может, с заданием справлюсь. Опыт у меня в таких играх есть. Лучше полюбовно отработаю долг Артема и сохраню аккаунт, чтоб потом со спокойной совестью играть. Так сказать, и Лисы целы, и Вороны сыты.
   -- Очень нужно, -- попросил я. -- У меня сложности возникли с новым персом, почти все потерял. Вражек говорит, что мой комп взломать пытались.
   -- Продиктуй почту, -- сказала ведьма, -- еще раз скину задание.
   Я послушно продиктовал, Лилит протянула:
   -- И почта новая...
   Я только плечами пожал.
   -- Сказал же: эксцесс произошел. Так что, поможешь с броней и оружием?
   -- Тебе прокачаться надо, -- отрезала Лилит. -- И быстро. Какой смысл сейчас тебе хайлевельный шмот давать, если надеть не сможешь? Я скажу Вражеку, он с качем подсобит.
   Она поднялась, отошла к громадному сундуку в углу. Глаза от ее великолепной фигуры получилось оторвать чуть ли не со скрипом! Зато когда она вернулась, у меня был вполне обычный, скучающий вид нормального человека, а не сексуального маньяка.
   -- Вот. -- На стол тяжело и со звоном бухнул кошель. -- На уровневый шмот должно хватить. Потом еще добавлю. Но это -- в последний раз, понял? Я не шучу! После заказа все до копейки отдашь!
   -- Спасибо, -- сказал я честно.
   Ведьма сощурилась.
   -- Слушай, тебя и вправду как подменили... а чего ты, кстати, в таверне сцепился?
   -- Да так, -- я отмахнулся, -- слово за слово...
   Лилит улыбнулась, а меня словно в жар бросило, какая она красивая.
   -- Единичка на двенадцатый уровень... а ты отчаянный, Серый Лис, мне нравятся отважные мужчины.
   Я попытался махнуть рукой, искренне надеясь, что виртуальность не передает краски смущения.
  
  
   Глава 9. Гильдия Теней
  
   Из теплого дома в осеннюю реальность...
   Несколько минут я сидел с закрытыми глазами. Даже нейрообруч не стаскивал. Просто сидел и вслушивался. В себя, в мир, в звуки.
   Здесь, в рилайфе, свои чувства, совершенно другие. Наверное, поэтому невозможно перепутать виртуальность и жизнь, стать солипсистом, считающим, что мир вокруг -- сон или игра. Реальность чувствуется каждой клеточкой, каждым нервом. И если в Игре разум сам додумывает мельчайшие подробности, вроде переменчивых запахов или предчувствий, то в жизни все иначе. Это не управляемое сновидение виртуальности, не ее киношный адреналин и жажда приключений. Однако уже невозможно представить существования без захватывающих и огромных цифровых миров. Жизнь просто станет неполной, как у калеки...
   Я вздохнул, стянул нейрообруч. Кресло подо мной зажужжало, поднимая спинку. Я встал, размял позвоночник. Пару раз присел. Даже такой навороченный виртуальный трон, как у меня, не в силах предотвратить затекание конечностей. Тут нужно что-нибудь посерьезней. Какой-либо медицинский аппарат, контролирующий, разминающий, массирующий; или медботы, снующие по организму.
   Раздумывая над тем, какой станет виртуальность в будущем, я нашел на раскладушке смартфон. Совсем не удивился, не увидев пропущенных вызовов. Но по пути в туалет все-таки набрал Артема еще раз. И опять автоответчик. Теперь оставлять сообщения не стал. Зачем? Если он где-то забыл телефон, вскоре прослушает уже оставленные мессаги и перезвонит; если морозится... ну тут все ясно.
   После туалета полез в душ. С наслаждением разделся, влез под горячие струи. В голове была блаженная пустота. Прижавшись лбом к мокрой кафельной плитке, я заставил себя шевелиться, взять мочалку, ливануть геля. В ленивой неторопливости помылся, потом нашарил с закрытыми глазами на полочке рядом с душевой кабинкой зубную щетку и пасту. Вспомнилось, что по расчетам каких-то ученых люди, поющие в душе, тратят в несколько раз больше воды, чем молчаливые. Наверное, этим ученым не приходило в голову, что под массажными струями можно еще и зубы чистить.
   Наконец я погладил смеситель, горячий дождь мгновенно прекратился. Лениво обтершись полотенцем, голышом прошлепал на кухню, оставляя на линолеуме мокрые следы. Пока закипал чайник, я наткнулся взглядом на часы. Ничего себе, как время летит, уже четвертый час утра.
   С чашкой зеленого чаю с мятой, единственная привычка, оставшаяся от долгих отношений с... как же ее звали? Черт. Аня, Лена, Алина? Да и фиг с ней, пусть будет Алена. В общем, с чаем вернулся в спальню, подсел к ноутбуку. Повозил ложкой по керамическому дну, отхлебнул -- и ругнулся, обжегшись. Отставив чашку, влез в Интернет.
   Привычно отбил логин и пароль почтового ящика и среди немногочисленных писем обнаружил одно от неизвестного отправителя. В теме письма значилось язвительное: "Обладателю РЖАНЫХ волос".
   Ну, будем надеяться, что Лилит описала задание полностью, чтобы я не дай бог чего не напутал...
   Нет, похоже, Ведьма Полуночи поступила проще -- переслала заказ целиком.
   Забыв про чай, я забегал взглядом по строкам.
   Надо же, как все выглядит на самом деле, не ожидал...
   Лилит, оказывается, не просто Болотная Ведьма. Она еще и глава собственной Гильдии кондотьеров -- наемников, по-нашенски. Гильдия Теней, о как. В ее обязанности входит: найти заказчика, выбрать исполнителя, обеспечить договор и проследить за выполнением работы. По крайней мере, я так понял написанное.
   Так, что там дальше?
   Одноглазый Ворон... Глава клана "Волки Утгарда" заключил договор с Лилит и неким наемником Суггестором. Наемник должен аккурат перед королевским турниром, что произойдет через три дня в Дарквуде, совершить крупномасштабную диверсию в монастыре Святого Павлентия... что за святой такой? Это самый крупный монастырь Святой Инквизиции в мире Утгарда. Он же является охранителем и покровителем города Дарквуда. По слухам, в монастыре есть чудодейственный артефакт, дающий городу огромный бонус к защите.
   Та-а-ак...
   Ага, вот!
   Значит, совершив диверсию, мы ослабим Орден инквизиции, что позволит сорвать турнир и... все?
   Вся байда только для того, чтобы жители Дарквуда всласть не побесились на турнире? Как-то мелко, товарищи, лишать народ такой радости. Больше подошло бы для старухи Шапокляк, чем для главы клана "Волки Утгарда".
   Я перечитал письмо заново. Потом открыл новую вкладку в браузере, вызвал официальный форум игры "Престолы: Войны Королей". Поиск выдал практически первой тему о ежегодном турнире Дарквуда. Я сразу открыл, пробежал глазами.
   Ага! Не в этом ли главная причина срыва турнира? Не в том, что на нем планирует присутствовать здравствующий король лично? Я быстро открыл профиль монарха.
   Нэвэрнайт. Правитель королевства Дарквуд, крупнейшего из пяти существующих в мире Утгарда. В королевство входят аж три города -- собственно Дарквуд, Стоунхилл, Твердь и еще с пяток деревень. Если судить по карте мира, что, кстати, до сих пор имеет кучу белых пятен, земли у Нэвэрнайта -- с гулькин нос; но если сравнивать с другими королевствами, то почти в два раза больше, чем у каждого из конкурентов.
   Подчиняясь неожиданной догадке, я проверил, в каком клане состоит король, но был разочарован. Не в Волках Утгарда, и не в клане "Иггдрасиль". Все гораздо хуже... в Ордене инквизиции!
  
   "Интересно, -- думал я, ворочаясь на раскладушке, -- а Инквизиция осталось такой же кровожадной, как и ее реальный прототип?"
   За окном светало. В приоткрытое окно веяло пронзительной утренней свежестью, пришлось не укрываться, а буквально пеленаться. Вдобавок, как назло, эта свежесть и чай придали бодрости, и сон бежал меня. Теперь я ворочался, усталый, злой на всех вместе и на себя в частности. Ведь мог бы послушать Серегу, уговаривавшего не покупать аккаунт. У него в прошлом году похожая история была. Купил акк, а его через неделю администрация заблокировала. Оказалось, что подонок продавец, Максим Михайло, утверждавший, что это его собственность, на самом деле попросту взламывал чужие акки и по-быстрому продавал. Владельцы, офигев, естественно, жаловались админам, предоставляли доказательства, и учетные записи тут же блочили. Не помогали ни гневные письма, ни новые привязки почты и телефонов... эх...
   Перевернувшись с боку на бок, я подумал в раздражении, что теперь сожалеть поздно. Во-первых, в Утгард я все-таки попал, а во-вторых -- будь что будет. Завтра начну прокачку с Вражеком, еще больше разузнаю о кулуарных интригах, а потом... потом отправлюсь выполнять задание. Получится -- прекрасно; нет -- ну, не в реальности же мне голову отрубят...
   И с этой "приятной" мыслью провалился в сон. Прямо в объятия кошмаров, где меня пытали в застенках серых братьев, потом отдали прямо в руки палача. Снилось, как меня привязывали к столбу, в самом центре огромной, в человеческий рост, горы хвороста. С сатанинским хохотом швырнули пылающий факел на сухие ветви, и пламя начало подбираться к ногам...
   А потом происходило что-то вообще страшное: катапульты, вампиры, война, путь в адские пещеры...
   Бр-р-р, одним словом!
  
  
   Глава 10. Боевой опыт
  
   Проснулся от писка будильника. В теле тяжесть, суставы как деревянные. Ощутил себя разбитым вдребезги механизмом, хоть и двигаюсь пока без скрипа.
   По моим часам всего лишь пятнадцать минут второго утра. Город за окном давно живет полной жизнью, пульсирует автомобильными гудками. Мне вдруг некстати подумалось: а каково это -- спать в виртуальности? Раньше никогда не пробовал, но ведь и серверы "Престолов" были простыми, без такого навороченного реализма. И тоже загадка: как отреагирует мозг на двойную реальность?
   Подумав еще немного, пришел к выводу, что нужно сначала пошарить по сети, вдруг уже кто ставил подобные эксперименты. Интересно же. А если я буду первопроходцем, нужно хотя бы Серегу с Тиной в гости пригласить. На всякий, так сказать, реанимационный случай.
   После обязательных душа, чистки зубов и чаю с гренками вернулся в спальню. Натянув трусы и шорты, уселся перед подоконником, пауэрбук усадил на колени. Первым делом привычно открыл почтовый ящик. В глаза сразу бросилось послание от Вражека -- Лилит, наверное, адрес дала.
   Кровопийца интересовался, смогу ли я быть в онлайне к двум часам. Я покосился на часы: до означенного времени остается двадцать минут. Отбил на клавиатуре ответ, что буду, что готов к труду и обороне.
   Оставшееся время потратил с хитрой пользой. Во-первых, позвонил в который раз Артему. Когда нарвался на задолбавший автоответчик, сказал просто:
   -- Ну ты и падла, Сугги!
   Во-вторых, позвонил маме. На всякий случай, чтобы ее неожиданный звонок не застал меня в горячке боя. На вопросы "как дела" и "чем питаюсь" отвечал привычно, а вот "почему не приезжаешь на выходные" застал меня врасплох. Сегодня, оказывается, суббота. Пришлось в авральном порядке сочинять историю про очень, ну просто очень важную статью, которую не могу откладывать на потом. Мама поругала, конечно, но тут же спросила сочувственно, есть ли у меня деньги. Вот на этом вопросе я и залип.
   Говорить или нет? Успею ли я с "Престолами" заработать деньги на обучение, что вчера глупо отдал Суггестору?
   -- Слава? -- в голосе мамы прорезалось волнение.
   -- Есть, ма, -- неохотно сбрехнул я. -- Скоро должны гонорар перечислить...
   И чтобы больше не врать, терпеть не могу, торопливо попрощался.
   Нет, все-таки я правильно решил молчать насчет долгов. Вдруг самому получится разобраться!
   Мысль показалась сомнительной.
   -- К черту! -- буркнул я в раздражении.
   Все, пора в онлайн!
  
   Система пропуска в Утгард уже "знает" мои системные параметры плюс строго индивидуальные биологические особенности, однако, по сложившейся традиции, все еще требует логин и пароль. Даже в самой современной и быстроразвивающейся сфере сильно чисто человеческое опасение перед новшествами.
   Я отбил логин и пароль. Вращающаяся шестеренка загрузки заполнила собой мир. И управляемое сновидение приняло меня...
   С возвращением, Серый Лис!
   Я выскочил из гамака, огляделся. В комнате, как и положено, ничего не изменилось. Перед выходом я крутанул колечко на мизинце. Вчера забыл глянуть на содержимое одолженного Лилит кошелька.
   Та-ак. К моим скромным средствам прибавились шесть серебряных монет. Теперь у меня двенадцать серебра и двадцать четыре медных монеты. Неплохо, очень даже. Ну, по меркам основных серверов. Тем более что это только на одежду для этого уровня, потом ведьма обещала добавить еще.
   Я тщательно зашнуровал кошель, спрятал в суму. Теперь нужно заглянуть в торговую лавку и запастись уровневым шмотом.
   Под запыленными остекленевшими взглядами трофейных голов я сбежал в нижний зал. Таверна оказалась на редкость пустой. Наверное, люди заняты качем, обсуждать дневные подвиги заявятся вечером.
   -- Эй!
   Я замер на пороге, оглянулся. Веселый Роджер, вопреки нику, был хмур и невесел.
   -- Есть минутка? -- спросил он хрипло.
   Мне не понравился его настороженный, слишком внимательный взгляд. Однако делать нечего, я вернулся, приблизился к стойке. Роджер встал напротив, тяжело навалившись на полированное дерево локтями.
   -- Слушай, Серый Лис, тут такое дело.
   Начало мне уже не понравилось...
   -- Ты вчера заварушку устроил.
   -- Не я.
   -- Детали не важны, -- отмахнулся Роджер. -- То с парнями разбираться будешь. Короче, ты мне скажи другое: кто Вируса убил?
   Я просил с подозрением:
   -- А что?
   -- Он говорит, что тебе якобы два кровососа каких-то помогли...
   -- Два кровососа?!
   -- Ага, -- подтвердил он с напряжением. -- Было такое или нет?
   Я ответил честно:
   -- Не было двух кровососов!
   Роджер с видимым облегчением вздохнул, даже повеселел.
   -- Ай да Вирус, паскуда! Набрехал, гад. Ну еще бы: пятерка тройке проиграла в дуэли!
   -- С кем не бывает, -- отозвался я настороженно, все еще не понимая причины расспросов. -- А почему ты спрашиваешь?
   Улыбка пропала с лица хозяина, он вытаращился тупо. На миг в его глазах вновь мелькнуло подозрение, но только на миг. Он вдруг рассмеялся.
   -- Все забываю: ты же новичок в наших краях.
   -- Ага. Я тут второй день, один из администраторов инвайт кинул.
   -- Повезло тебе, -- согласился Роджер.
   -- Так что с кровопийцами-то?
   -- Да есть тут у нас один персонаж, Суггестором кличут, так у него в помощниках часто вампира замечали, хотя я считаю, что все это брехня. Ну вот, когда Вирус обвинил в проигрыше вампиров, ребята всполошились. Решили, что Суггестор, мол, вернулся. Понимаешь?
   -- Почти, -- стараясь не бледнеть, ответил я. -- А это кто?
   -- Да не бери в голову, -- отмахнулся Роджер.
   -- Сказал "А" -- говори "Б". Расскажи! Ты же хозяин, обязан путникам байки травить.
   Роджер усмехнулся хитро.
   -- Так то под пиво. Купи, тогда и поговорим.
   Я улыбнулся в ответ, достал пару медных монет, сказал с пониманием:
   -- Тебе ник нужно сменить. На что-нибудь более правдивое, типа: "Веселый Изя".
   Роджер намек уловил, ржанул молодым конем. Видимо, теперь ничто было не способно испортить его настроение. Передо мной возникла глиняная кружка с ароматной пенной шапкой, один медяк волшебным образом исчез. Я отхлебнул, тут же выскочила предупреждающая табличка:
  
   Степень опьянения: 01/10.
   Внимание! Алкоголь увеличит Вашу Силу на +2, однако уменьшит Ловкость на два очка.
  
   -- Короче, -- заговорил Веселый Роджер, -- Суггестор этот -- наемный убийца. Причем один из самых беспринципных. Ловок, гад, скрытен и коварен, что твоя гадюка!
   -- Располагающее описание, -- хмыкнул я, чувствуя, как холодеет спина.
   -- Та еще сволочь, -- согласился Роджер. -- Месяц назад моего Хранителя Дома отравил какой-то мощной гадостью! Еле выходил питомца, а он, между прочим, семидесятого уровня! Я на лечение половину месячной выручки угрохал!
   -- Да ты что! А зачем? Отравил, в смысле, зачем?
   -- В том-то и дело! -- вскричал торговец. -- Все из-за того, чтобы пробраться тайком на постоялый двор и мой личный ящик вскрыть да добро утащить! А ведь там лут какой был... чудесный шмот, индивидуальный: Накидка эльфийского снайпера -- две штуки, мне презентовал сам король Нэвэрнайт лично; Сапоги из выделанной шкуры лесной рыси...
   -- Три штуки, -- машинально продолжил я. -- Магнитофон импортный...
   -- Не смешно, -- обиделся Роджер, нагло отхлебнул из моей кружки. -- Короче, ищут этого Суггестора по всему королевству Дарквуд.
   Я удивился:
   -- За то, что отравил твоего питомца?
   -- За то, что с нечистью якшается, и это-то на земле Ордена святой инквизиции -- раз; за то, что на его совести больше полусотни заказных убийств, -- два; и за то, что слух прошел, будто он короля умертвить на турнире хочет, -- три! Мало тебе?
   -- Фига се...
   Мне как-то нехорошо стало. Влип я, что называется, по самую кольчугу...
  
   Уже порядком опаздывая на встречу с Вражеком, я распрощался с Веселым Роджером, выскочил на улицу. Сразу едва не угодил под копыта. Проезжающий всадник выругался, обозвал слепым самоубийцей.
   Народу на улицах днем не в пример больше. Большинство в боевом облачении, шагают группами, весело обсуждая кто прошедший бой, кто предстоящий. Однажды встретил, уже у самых дверей торговой лавки, пару монахов в серых плащах. Я сосредоточил взгляд на отнюдь не старческих фигурах, выскочило окно профиля:
  
   Отец Баск [10].
   Орден инквизиции.
  
   У меня сразу появилось желание сбежать, на второго даже смотреть не стал. Здешние серые братья мало на священнослужителей похожи -- не удивлюсь, если под рясами окажутся кольчуги и мечи.
   -- Добро пожаловать! -- расплылся в улыбке торговец в лавке. -- У нас прекрасный выбор снаряжения, брони и оружия! Самый лучший в Дарквуде и по самым низким ценам.
   Здороваться я не стал -- чего с неквестовыми энпээсами трепаться? Просто шагнул к прилавку, вызвал меню купли/продажи. Перетащил в окошко "продать" Сапоги и Костяной нож. Цену, естественно, мне предложили ниже некуда, в три медяка.
   Согласившись -- а что делать? -- развернул ленту с обувью. Та-ак, что нам тут предлагают для третьего уровня? Дизайн обувки, конечно, намного лучше, чем в лавке Артура. Но там, как я уже понял, индивидуальный хайлевельный шмот, зря вообще я туда совался. Зато бонусы здесь на башмаках стандартны, как спички в коробке. Впрочем, чего мне удивляться, ведь специализации пока нет. Товар -- как раз то что нужно.
   По совету Вражека я выбрал Сапоги охотника, там бонус к Ловкости и Выносливости. Во вкладке "Штаны" приобрел Портки из оленьей кожи, по единичке приплюсовав к Ловкости и Выносливости. Накидку следопыта взял в ленте "Куртки/Плащи", опять бонусы в тему. А вот от Кольчужной рубашки "Эльфийская вязь" выросли показатели Силы и Урона.
   Денег осталось чуть больше половины, поэтому покупку одежды приостановил, сунулся к оружию. Вражек еще вчера предупреждал, чтобы я зачем-то взял Меч Тления, простенький клинок с серебряной чеканкой у гарды. Дает приличный бонус к атаке на нечисть. Естественно, приличный по меркам уровня. За меч, ножны и Пояс Стойкости (+1 к Силе) отдал пять серебряных монет.
   Сунулся было опять к одежде, но заметил вкладку "Стрелковое оружие". Блин! Слишком заманчиво! Сам не заметил, как дал команду развернуть и начал читать характеристики и описание.
   Мини-арбалет с тисовыми стрелами, длиной в две ладони. Наконечники бывают нескольких видов: серебряные (против нечисти), отравленные (яды разных рецептов и действий), алхимические-зажигательные (и здесь есть террористы?), обыкновенные... Черт! Даже обыкновенных наконечников для арбалетных болтов несколько вариантов, начиная от простых, заканчивая особыми, очень тонкими, с красивым оперением и искусно выделанным острием, для дальности и точности атаки.
   И стоит вся эта прелесть шесть монет серебра. Все, что у меня осталось...
   -- Беру! -- непонятно к кому обращаясь, проговорил я.
   На оставшуюся медь набрал с десяток обыкновенных болтов.
   Когда, полностью экипированный, я вывалился из лавки торговца, мои характеристики гордо сообщали:
  
   HP: 260; Урон: 65-69+35; Мана: 20;
   Атака: 2; Защита: 2; Сила: 9; Ловкость: 7; Выносливость: 6; Сила магии: 2.
  
   И, как неизбежная ложка дегтя:
   Наличность: 1 медная монета.
  
   С Вражеком встретились, как и договаривались, за стенами Дарквуда. Вампир ждал на опушке леса, скрываясь в тени деревьев. Когда я приблизился, он с неохотой поднялся, мрачный, нахохлившийся в своем черном плаще и капюшоне. По его виду можно было сразу понять, как неуютно ночному жителю под солнечным светом. Интересно, нужно будет спросить при случае -- что игрок в виртуальности ощущает на самом деле, отыгрывая роль вампира? Как разработчики умудрились добиться такой атмосферности? Явно же это не актерские способности.
   -- Ты как был непунктуальным, так и остался, -- пробурчал Вражек чуть шепеляво. -- Пятнадцать минут тебя жду!
   -- Информацию собирал, -- отозвался я таинственно. -- А что, кстати, кровопийцы и днем ходить могут?
   -- Как будто ты не знаешь: с громадным минусом к характеристикам. Так что будь повежливей, ради тебя стараюсь. И вообще мне еще один уровень взять -- и стану Высшим вампиром. Тогда и поговорим, кто из нас кровопийца...
   -- Не брюзжи, -- перебил я. -- Лучше скажи, почему по городу слухи бродят, будто я короля Нэвэрнайта мочить собрался?
   -- В сортире? -- хохотнул Вражек. Но под моим взглядом осекся, буркнул: -- Да ладно тебе, слухи всегда есть, на то они и слухи. Инквизиция их же и распускает по секретной системе "одна бабка сказала". Все же знают, что Волки Утгарда собираются от клана к королевству переходить, а они с серыми братьями никогда близки не были.
   -- А при чем здесь я?
   -- Да ты что, Лис, с дуба рухнул? Подумай! Нашей помощью Одноглазый Ворон уже не в первый раз пользуется, а нечисть для инков -- аки красная тряпка для быка. Вот и хотят народ против Волков настроить, будто мало им боев с Иггдрасилем... Ордену инквизиции совсем не нужно королевство нечисти и язычников под боком, это же сразу усилит позиции Ворона.
   Борьба за клановое влияние?
   "Эту тему нужно поподробней расковырять, -- подумал я. -- Когда время появится..."
   Мы шли примерно в том же направлении, что и ночью. Правда, болото на этот раз оставили в стороне.
   -- Вижу, приоделся ты, -- хмыкнул вампир удовлетворенно.
   -- Ага, -- кивнул я. -- Куда идем-то?
   -- Качаться.
   -- А что, ближе мобов не было?
   -- Ближе Инквизиция есть, -- отрезал вампир. -- Нельзя, чтобы нас вместе видели.
   Деревья медленно расступились, обнажая поляну, настолько широкую, что ей почти подходит наименование "поле".
   Я кожей ощутил неладное. Слишком уж пожухлая трава здесь, и это при том что в Утгарде лето. Потом заметил вросшие в землю серые камни в проплешинах мха. Громадные валуны уж как-то слишком упорядоченно разбросаны по поляне.
   Я присмотрелся. На вид очень древние глыбы, испещренные временем, покрытые струпьями плесени, часто опутанные ползучими растениями. От моего прицельного взгляда выскочило окошко подсказки:
  
   Древние Могильники: опасное место, высасывающее выносливость и жизненные силы. В дневное время здесь можно встретить Ходячих Мертвецов. В ночное: Вампиров, Скелетов Воинов, Фантомов, Мертвых Всадников и Мертвецов-магов.
  
   -- Ладно, -- уронил Вражек, -- не будем терять времени. В глубь Могильников заходить не будем, сам знаешь, там сильная магия, хоть она днем и не активна, но рисковать все же не стоит. А вот по окрестностям побегаешь. Знай, что бутылок у меня на восстановление хватит, даже магии чуток днем есть, но тратить ее не хочу. Постарайся сам. Понимаю, что это кач сложный, для более высоких уровней, но и у нас ситуация нестандартная. Понял?
   При этом тон у него вышел не требующим возражений.
   -- Я один туда пойду? -- осведомился я деловито.
   -- Я по ночам прокачиваюсь. Но за тобой приглядывать буду, -- пообещал Вражек, швыряя мне суму со снадобьями. -- Чтобы ты чего не прозевал. Ладно, шагай. Только помни: далеко не забредай.
   -- Угу.
   Я развернулся, зашагал к поляне. Мне в спину донеслось:
   -- Я серьезно, Серый Лис! Далеко не ходи, беда будет!
   -- Да понял я...
   Едва пересек границу поляны, выскочило сообщение, что вошел в локацию "Могильники". Суму я бросил в траву, такой респ обозначил, а Меч Тления перекочевал мне в ладонь.
   Я шел неторопливо, вглядываясь в недвижные травы. Удивительно, как получилось прорисовать такую картинку, что она вызывает именно то чувство, что нужно по замыслу: неизбежность, уныние, тяжесть гробовой плиты, скорбь...
   Задумавшись, я не сразу заметил шевеление в траве, метрах в десяти от меня. В чувство привел только негромкий то ли стон, то ли рев.
   Сердце заколотилось от неожиданности. Я замер, выставив меч перед собой. Стон повторился. На этот раз я четко уловил ни с чем не сравнимое выражение, сотни раз слышанное в голливудских ужастиках.
   Подминая чахлые травы, с земли неуклюже поднялся мертвец. Я со смесью восхищения и отвращения рассмотрел посеревшую кожу с частыми коричневыми пятнами тления. Одетый в рванье, в проржавелую насквозь броню, зомби покачивался. На секунду я усомнился, что удержится на ногах, но потом мертвец издал резкий звук, словно принюхивался. Запрокинутая голова резким движением вернулась в нормальное положение, и в меня вперился мутный взгляд желтых глазных яблок.
   -- Черт!
   Нарисован труп так клево, что у меня мороз по коже!
  
   Боевой режим!
   Серый Лис [3] против Ходячий Мертвец [4]).
  
   О как, он еще и круче меня...
   Додумать мне не дали. Издав гортанный вой, зомби резко двинулся ко мне, выставив тонкие скрюченные руки перед собой. Почему-то попадаться в них не хотелось.
   Я отпрянул, с непривычки не сообразив, что мне тут делать. Только сделав пару оборотов вокруг ревущего мертвеца, решился подойти ближе. Будем, что называется, действовать наскоками.
   Подождав, пока враг приблизится, я неуклюже рубанул мечом по его кистям. Вместе со скрюченными пальцами отлетели от фигуры зомби цифры Урона. Ого! На соточку прорубил!
   Не обращая внимания на потерянные пальцы, зомби вдруг рванулся навстречу, обхватил меня за плечи. Мелькнула перекошенная судорогой пасть с пеньками желто-коричневых зубов, в лицо мне ударила жуткая вонь. Я машинально ударил, затрепыхался, пытаясь не дать себя укусить. Ткнул кулаком, костяшки больно ударились в твердое, будто зомби из дерева вырезан. В панике добавил правой рукой, стараясь ударить гардой меча, и...
   Неожиданно каким-то чудом я вырвался! Кажется, прокачанная Ловкость помогла.
   Мертвец разочарованно взвыл, опять зашагал ко мне. С сильно колотящимся сердцем я отскочил, отмахнулся мечом. От фигуры зомби взлетели цифры утраченного здоровья.
   Адреналин буквально заставлял кровь вскипать! Сердце словно вознамерилось выскочить из груди, в ушах гул крови. Я только и успевал что отскакивать, криво рубить мечом и вновь отскакивать. Проклятый зомби оказался на редкость проворным, особенно когда чуял, что вот-вот сможет вонзить в меня гнилые зубы!
   Так дело не пойдет!
   Я увернулся от очередного рывка мертвеца, бросился бежать. Когда разорвал дистанцию на двадцать-тридцать метров, резко крутанулся на пятках.
   Что если попробовать все-таки вступить в ближний бой? Ловкости у меня должно быть достаточно, особенно если у зомби ее вовсе нет.
   Зомби приближался обманчиво медленно. Впалый рот то и дело открывался, зубы скрипели, словно в мыслях он уже перемалывал мне кости.
   "Ну уж нет, братец, не сегодня!"
   Когда мертвец приблизился настолько, чтобы в очередной раз броситься в победный для него клинч, я сам рванулся навстречу. Офигевший зомби тупо встал, распахнув объятия. В последний момент я поднырнул под жадные руки, изо всех сил резанул мечом скрытое ржавым панцирем брюхо. Послышался резкий скрежет, застряв, меч едва не вывернулся из ладони. Я в отчаянии рванул сильнее, а когда меч высвободился, чуть сам не опрокинулся по инерции. Чудом удержался на ногах. Зато очки Урона показали, что маневр был не напрасным. Почти перерубленный пополам зомби скрючился, взвыл утробно. Выскочило сообщение о критическом повреждении.
   Приободрившись, я подскочил ближе. Взяв меч двумя руками, замахнулся и обрушил удар на спину мертвеца.
  
   Поздравляем! Вы победили!
   Получено очков опыта: 45 (до следующего уровня требуется набрать 250 очков).
   Получено достижение: "Борец с нечистью!"
  
   Воткнув меч в землю, я согнулся, уперев ладони в колени. Попытался отдышаться. Не думал, что бои будут настолько захватывающими! Сердце вон до сих пор бьется, как птица в силках!
   -- Серый Лис!
   О, Вражек желает поздравить с победой?
   Я выпрямился, тяжело дыша. Помахал вампиру. Но тот замахал в ответ как-то уж слишком рьяно, потыкал куда-то мне за спину. Я обернулся в недоумении и застыл...
   Из травы медленно поднимались ожившие мертвецы. Я попытался сосчитать: один... два... три...
   Мама дорогая!
  
   Я в ужасе отшатнулся: как с тремя-то драться?! С одним еле справился.
   Ничего не придумав, побежал вдоль поляны. Бег вышел каким-то странным, замедленным чересчур, что ли.
   Я быстро крутанул колечко на мизинце. Елки-палки! Оказывается, Выносливость почти на нуле! Обалдеть! Да эти Могильники не просто "ослабляют", а буквально выкачивают ее!
   Я с трудом добежал до того места, где скинул суму Вражека с бутылями снадобий. Оглянулся: мертвецы на удивление шустро приближаются, щербатые пасти щелкают. У одного вдобавок еще и ржавый клинок в руке!
   Где же эта проклятая бутылка?! Ага, я выдернул из кармашка тоненькую бутылочку, чем-то похожую на мензурку. Вырвав зубами пробку из обрезка кукурузного початка, ливанул голубую жидкость в рот.
   Выносливость восстановлена!
   Ноздри защекотал приторный запах тления, к небу взвился торжествующий рев. В ту же секунду по спине мощно ударило!
   Потеряно очков здоровья: --32.
   Оставив суму вампира, я бросился наутек, сцепив зубы от боли в спине. Крепко приложил, гад могильный!
   Сделав небольшой крюк, я оглянулся. Зомби не так уж сильно и отстали. Но хуже всего другое -- наш марафон по поляне не остался незамеченным. По одному из травы поднимались и другие мертвецы. Я сходу насчитал пятерых... и это к трем уже поднявшимся!
   По тому, как вампир утопил лицо в ладонях, я понял, что дела мои плохи.
   Я поспешно упал на одно колено, раскрыл суму. На арбалетном ложе заиграли солнечные зайчики. Черт, думал сберечь его, слишком уж дороги болты, да, видимо, не судьба.
   Ближайший зомби уже метрах в тридцати...
   Я неумело вложил короткий болт в ложе, специальным рычажком взвел тетиву.
   Мертвец взревел, ощутив близость живой плоти. Выставив руки, бросился ко мне. В последний момент я успел выставить арбалет, выстрелил, почти не целясь. Запястье качнуло, щелкнула тетива. Зомби будто на стену налетел, тупо покосился на пробитую грудную клетку, где осталось торчать только оперение. У меня мелькнула мысль, что, похоже, этого болта мне уже не достать.
   Зомби заворчал, его пальцы с обломанными ногтями заскребли по груди, он вновь двинулся ко мне. На этот раз уже не так уверенно. Ну еще бы, выстрел снял чуть больше трети его HP. Жаль только, что добить не смогу: его мертвые собратья уже слишком близко.
   Я вновь отбежал. Не прекращая поглядывать на полоску Выносливости, зарядил арбалет повторно. Выждал, когда один из зомби вырвется вперед, рассчитывая полакомиться первым.
   На этот раз я прицеливался уже тщательней. С пяти метров арбалетный болт пробил череп зомби навылет, брызнула черная жижа вперемешку с ошметками кости. Мертвец закачался.
   Критическое повреждение!
   Теперь, не теряя времени, я сократил дистанцию настолько, чтобы можно было воспользоваться мечом. Рубанул, целясь в шею. Ощутил, как лезвие встретилось с преградой, будто бил по куску вязкого пластилина. Послышался сочный хруст.
   Поздравляем! Вы победили!
   Да какой на фиг победили?! Их на поляне все больше!
   И правда, отбежав в очередной раз, используя древнюю, как мир, тактику драки против толпы "разделяй и бей по одному", я заметил пополнение в рядах мертвой гвардии.
   -- Суггестор! Уходи!
   Я обернулся на крик. От увиденного кровь похолодела в жилах. Наша с зомби физкультура и других не оставила равнодушными. Могильники буквально кишели ими! И самое плохое -- что я оказался отрезан от Вражека.
  
  
   Глава 11. Тайна мертвых стражников
  
   Я огляделся поспешно.
   Позади высились серые камни, теперь можно рассмотреть, что на многих начертаны руны. Некоторые образуют собой некое подобие Стоунхенджа, другие -- словно входы в склепы. Мертвецов с той стороны я насчитал шестеро. А от спасительной сумы, выхода из Могильников и Вражека меня отделяют больше двух десятков врагов!
   Думаю, выбор очевиден. К лесу я точно не прорвусь. Нужно попытаться спастись в лабиринте Могильников.
   Третий болт занял свое место в ложе арбалета. Я обернулся в решительности. Поймал в прицел ближайшего зомби. Дал чуток подойти, потом мягко надавил на крючок. В кисть упруго толкнуло, под звон тетивы болт с чавканьем вонзился в глотку мертвеца. Тот заскреб шею, упал на колени. Его клокочущий рев вызвал у меня бег мурашек по коже. В одно мгновение я подскочил, Меч Тления со свистом рассек воздух. Чавкнуло противно, и голова мертвеца кувыркнулась в траву.
  
   Поздравляем! Вы победили!
   Получено очков опыта: 45 (до следующего уровня требуется набрать 115 очков).
  
   Чудесно...
   Оставшиеся пять зомби, словно научившись, двигались теперь группой. Ежеминутно озираясь на толпу позади, я принял решение. Вложил в ложе арбалета новый болт. Прицелился, выстрелил. От фигуры зомби отскочили циферки урона, когда болт вонзился ему в ногу. Да, все-таки с Ловкостью у меня проблемы.
   Не приближаясь, я отстрелял один за другим все болты. Уже понял, что главный их плюс не столько в уроне, сколько в затормаживающем действии. Потому каждому зомби досталось по одному "подарку". Чувствуя приближение остальных, я рванулся изо всех сил, аж ветер в ушах загудел. Будто играя в "шахматки" на дороге, заметался от одного мертвеца к другому. Меч в моих руках не замирал ни на секунду. Только и слышен его свист.
   Наконец после всех маневров на ногах остались только двое мертвяков. Последние с этой стороны.
   Я перехватил скользкую от черной крови рукоять меча покрепче, бросился к врагам. Получилось это не так шустро, как планировал. Только сблизившись с мертвецами, я с ужасом узрел мигающую полоску Выносливости! Из ста процентов осталось четыре! Не удивительно, что я двигаюсь будто в полусне.
   Меч пронзил грудную клетку мертвеца, отскочили очки его Здоровья -- слишком мало, чтобы убить гада. Я попытался разорвать дистанцию, но внезапно споткнулся на ровном месте и с криком завалился на спину. Выносливость укоротилась до зловещей отметки "0".
   Уши заложило от торжествующего рева! Небо заслонили сразу две башки со всколоченными истлевшими волосами. Глаза выпучены, черные пасти оскалены, опухшие языки в слюне.
   Я попытался подняться, но на плечи обрушилась смрадная тяжесть. Оттолкнувшись в ужасе ногами, я теперь завалился на другую сторону, на этот раз сверху зомби. Второй тут же подскочил, я едва успел выставить меч. С чавкающим звуком мертвец нанизался на лезвие, его перекошенная смертью морда приблизилась ко мне вплотную.
   Господи, ну и вонь!!!
   Одной рукой я толкнул его, удерживая на расстоянии. Выдернул меч, ткнул им, потом еще раз. И еще...
   Во всей этой безумной катавасии совершенно не к месту выскочило слишком радостное для грядущего поражения окошко:
  
   Поздравляем! Вы победили!
   Получено очков опыта: 45 (до следующего уровня требуется набрать 25 очков).
  
   И тут мою голень обожгла боль!
   Или от ее натуральности, или от неожиданности, но я заорал благим матом. Толчком отбросил уже по-настоящему мертвого зомби, хотел отползти. Однако последний мертвец вцепился в мою ногу так крепко, что только одна хватка заставляет сжимать зубы от боли. А уж его короткие укусы... Да что это за крокодил?!
  
   Внимание!
   Вы отравлены! Тип яда: "Могильный червь" (отнимает каждые три секунды по 7 единиц Здоровья). Иммунитета нет.
  
   Я заколотил в панике одной ногой, пытаясь стряхнуть врага. Но дохлый грызун не желает отцепляться, принимает удары головой, выжидает момент для нового укуса! У меня уже половины Здоровья нет! Да какое, черт возьми, здоровье, когда так больно-то?!
   Под руку попалось что-то твердое, пальцы инстинктивно стиснули, перед глазами сверкнуло. Меч Тления! С перепугу я так и заколотил им мертвяка -- плашмя! Потом сообразил, что творю, рубанул наискось, стараясь не выписать себе одноногую инвалидность.
   Теперь от фигуры зомби отлетали очки Здоровья почти синхронно с утекающими моими. Кажется, еще минута -- и можно будет рыть братскую могилу! HP меньше полтинника осталось!
   "А вот фиг тебе, скотина!"
   Стиснув зубы до хруста, я сел. Замахнулся и, вложив все оставшиеся силы в удар, пырнул мечом на манер копья. Лезвие вошло в глазницу зомби, противно хрустнуло. Хватка на моей ноге тут же ослабла.
  
   Поздравляем! Вы победили!
   Получено очков опыта: 45.
  
   И тут же, оглушив фанфарами, выскочило окно:
  
   Поздравляем! Вы поднялись на уровень выше!
   Текущий уровень: 4.
   Нераспределенных характеристик: 3.
  
   Мои полоски очков Здоровья и Выносливости, только что бывшие на критической отметке, восполнились сами собой, сообщение об отравлении исчезло. Я выдохнул ошарашенно.
   Уровневое восполнение! Вовремя-то как!
   "Елки-палки! -- прошептал я мысленно, все еще не веря в благополучный исход. -- Ничего себе прокачался..."
   Пару секунд я так и сидел, вылупившись на искалеченные трупы вокруг меня. Ощущение, будто они в мясорубку угодили. Вот я зверь, аж самому страшно...
   Дружный рев двух десятков глоток вывел меня из послебоевой эйфории. Я вскочил, выругался неумело. Под ложечкой засосало от апокалиптической картины окружающих меня зомби! Сколько же их?! Даже считать не хочется.
   Глядя на Ходячих Мертвецов, оцепивших меня полумесяцем, я понял, что теперь точно не выберусь. Никакими уловками не прорваться. Только если...
   Я оглянулся, оценил расстояние до Могильников. Вражек говорил, что туда соваться не стоит, но, кажется, такого варианта развития событий он не мог предугадать.
   Повторный рев зомби, уже намного ближе, заставил меня действовать. Я подхватил меч, вскочил легко. Как же хорошо с полным Здоровьем и Выносливостью! Помчался к серым камням. Теперь взвившийся к небу рев зомби был наполнен злобой и разочарованием.
   Промчавшись через поляну, я бросился к первому попавшемуся склепу. Одним прыжком преодолел ступени, навалился плечом на старую, обитую ржавыми железными полосами дверь. Та поддалась неохотно, со скрипом, медленно, но поддалась. А когда щель расширилась настолько, чтобы можно было пролезть взрослому человеку, я скользнул в темноту усыпальницы. Закрыть дверь за собой получилось уже легче.
   Локация: "Склепы", первый этаж.
   Когда картинка с сообщением погасла, я очутился в полной темноте.
  
   Пару минут я стоял, прижавшись спиной к двери, и не шевелился. В мрачной тишине слышно только мое дыхание и оглушительный бой сердца. Пережитая наверху битва казалась чем-то эфемерно ужасным, как дикий ночной кошмар. Все ощущения настолько реальны, что трудно поверить, будто в действительности на голени нет раны, оставленной зубами мертвяка.
   Нет! Нужно проверить!
   Закрыв глаза, я почему-то прошептал:
   -- Глубина-глубина, я не твой... отпусти меня, глубина...
   Естественно, не помогло.
   Пришлось вызывать меню профиля, выбирать из пункта "Срочный выход" подпункт "Выйти, оставаясь в системе".
   Могильный мрак истаял, превратившись в подобие ночного призрака. Я осознал себя сидящим в кресле. Руки машинально содрали венец нейрообруча. "Призрак" виртуальности пропал, а на экране пауэрбука возникло сообщение в огненной рамке:
   Оборудование не отвечает! Проверьте подключение!
   Я с неуверенностью поднялся из кресла, размял спину. Наконец не выдержал, поставил левую ногу на подоконник и осмотрел голень. Чисто. Ни следа мертвецкого укуса.
   Непонятно почему, но это знание вдруг расслабило, принесло такое облегчение, что я рассмеялся. Черт, а ведь теперь ясно, почему разработчики так долго не выводят Утгард в общий доступ! У кого-нибудь и сердце может не выдержать.
   Я сходил на кухню, налил стакан воды, выпил залпом. Налил еще, на этот раз допил только до половины, остальное вылил в раковину. Вернулся в спальню. Несколько раз присел, разгоняя кровь. И уже изрядно повеселевший прыгнул обратно в кресло. Нейрообруч короновал меня, размытая виртуальность вернулась.
   -- Ну, гады, держитесь, -- пригрозил я непонятно кому и надавил "enter".
  
   Ошибка устранена. Оборудование подключено и готово к использованию.
   Я выбрал пункт "Вернуться в игру" -- и через миг вновь очутился во мраке склепа.
   Прислушался, но снаружи не доносилось ни звука.
   Ну ладно, пока мне дали передышку...
   Так, что там у нас? Говорите, я на уровень поднялся? Есть нераспределенных три очка?
   Вызвав меню профиля, я, недолго думая, бросил два очка на Силу и одно на Ловкость. Теперь мои характеристики выглядят вообще круто!
  
   HP: 310; Урон: 75-83+35; Мана: 30;
   Атака: 3; Защита: 3; Сила: 12; Ловкость: 9; Выносливость: 7; Сила магии: 3.
  
   Немного полюбовавшись на циферки -- а что, всем нам приятно расти! -- я свернул окно. В кромешной тьме ничего не видно, хоть глаз выколи. Да еще и холодно, веет чем-то жутким. Пахло сырой землей, грибами и плесенью.
   "Интересно, -- пронеслось у меня в голове, -- а если я попробую выйти, зомби будут меня ждать или разлягутся в траве, как и раньше?"
   Подумав, решил, что будут ждать. По крайней мере, определенное время точно. Так что рисковать понапрасну не стоит. Лучше попробую разобраться, что в Склепе интересного есть.
   "Серый Лис!"
   Я вздрогнул. Это еще что?! Слова возникают прямо в голове.
   "Суггестор!"
   Кажется, голос Вражека. Телепатия, что ли?
   -- Чего тебе? -- спросил я.
   "Жив?! -- в голосе вампира прорезалась искренняя радость. Он выдохнул с облегчением. Воскликнул восторженно: -- Ну ты даешь! Вот теперь я узнаю старину Суггестора! Ну ты, парень, герой! Я думал, что все, в кому на пару часов уйдешь!"
   Похвала пришлась по душе, я улыбнулся польщенно, благо увидеть меня вампир не может. Сказал, стараясь говорить беззаботно:
   -- Откуда они полезли-то такой толпой?
   "Я сам голову ломаю! Никогда такого не было. Ну по двое, по трое шастают, но чтобы столько..."
   -- Че делать-то?
   "Хрен его знает... -- отозвался Вражек растерянно. -- У меня магия и выносливость днем почти на нуле. Боюсь, не прорву такую ораву. Прикинь, я их тридцать голов насчитал!"
   Я присвистнул.
   "Ага, -- согласился Вражек мрачно. -- Слушай, ты там вообще как? Нормально?"
   -- Пока не жалуюсь, темно только.
   "Давай так поступим: дождемся заката, у меня по специализации в это время заканчивается вампирский сон. Мои способности вернутся, а магия Могильников еще в полную силу не войдет. Вот тогда, если мертвяки сами не утихнут, я тебя и вытащу, лады?"
   -- А куда деваться-то? -- спросил я в унынии. -- Лады.
   "Только ты там не шатайся где попало. Постарайся на месте торчать, не то..."
   Голос вампира истончился, потом пропал вовсе. Кажется, действие телепатии закончилось.
   Я вздохнул, покосился на часы. До заката еще добрых два с половиной часа. Можно, конечно, выйти из виртуала и заняться своими делами, а можно...
   Я двинулся вперед на ощупь, держа меч наготове. Ничего плохого не произойдет, если я здесь хотя бы немного осмотрюсь. Кто знает, может, клад какой найду. Надо использовать время с пользой.
   Короткими шажками я продвигался в глубь склепа. Коридор просто неприлично узкий, как они через него гробы-то заносили? Тут всего-то места для одного взрослого мужчины, не больше.
   Меч неуверенно звякнул по камню, я протянул руку, ощупал стену. Кажется, нашарил огромное железное кольцо в середине тупика. Дверь, что ли? Попробовал толкнуть -- не вышло. Тогда изо всех сил потянул на себя.
   С тяжелым скрипом и шуршанием каменная плита отодвинулась. Я зажмурился от неожиданного света. В лицо толкнулась волна удушливого воздуха с сильной вонью прогорклого масла из лампад и благовоний.
  
   Глаза постепенно привыкли к свету, я различил небольшой тамбур. Квадратная комнатка перед широким ходом с лестницей, уводящей вниз. Стены, пол и потолок из одинаковых серых плит. В углах развешаны пропитанные пылью кружева паутины, рваные и покинутые создателями. Здесь очень сухо, отчего горло сразу засаднило. Вдобавок сильно чадили два факела, справа и слева, в специальных кольцах-держателях.
   Помедлив -- вампирское предупреждение не просто так было дано, -- я все же двинулся вперед. Но перед тем как мне ступить на лестницу, меня посетила неожиданная мысль. Сунулся к стене, пошатал кольца-держатели. Задумка удалась. И теперь левую руку оттягивал довольно тяжелый, выполненный из позеленевшей от времени меди факел. В его навершии из остроконечной, будто корона, чаши -- какое-то сильно пахнущее масло, пылающее жадно, как напалм. Мелькнула мысль, что надо бы поосторожней, а то еще себя подожгу. Зато взгляду предстало ободряющее сообщение:
  
   Горящий факел.
   У вас достаточно Ловкости, чтобы использовать его в качестве оружия ближнего боя по типу "дубина с шипами" (+45 к Урону). Подсказка: можно однократно использовать как воспламеняющее оружие (предметы, противники). После использования гаснет.
  
   Хорошо!
   Кажется, это сообщение вызвало у меня недобрую улыбку. Хорошо, что тут зеркал нет.
   Я ступил на лестницу, удивился мельком, насколько она длинна. Освещая себе путь, зашагал вниз, туда, где виднелся подкрашенный багровыми отблесками лампад прямоугольник входа. Через полминуты мне сообщили:
   Локация: "Склепы", второй этаж.
   Спрыгнув с последней ступени, я застыл, пораженный торжественной и мрачной картиной.
   Передо мной предстал широкий и очень длинный зал. Усыпальница. Вдоль стен, с положенным приличиями расстоянием, высились каменные гробы. Я рассмотрел высеченные в камне руны, пиктограммы, магические символы. Отдельными рядами покоились погребальные урны на постаментах. И опять все украшено тщательными изображениями непонятных символов. На стенах через каждые метров десять были развешаны затейливые лампы, где плавал в масле горящий фитилек. Однако даже этого света недостаточно, чтобы разогнать скорбные тени из углов.
   Недоумевая, двинулся дальше. Все вокруг в странном запустении. И дело не только во времени, не только в толстом слое пыли и грязи. Я часто замечал треснутые и обрушенные внутрь гробов каменные крышки, поваленные статуи, обвалившиеся колонны. В стенах огромные дыры, через которые видны соседние помещения: такие же склепы, именные усыпальницы, небольшие зиккураты.
   Да тут словно армия мародеров прошла или экспедиция черных археологов, что, в принципе, одно и то же!
   Притормозив около здоровенного каменного гроба, не удержался, заглянул в широкую трещину на его боку. В свете факела заметил опустошение: пыль, обрывки пропитанного известью или мелом бинта, куски камня. Тела нет, как и костей.
   Я уже хотел двинуться дальше, когда заметил крошечную искорку отблеска во мраке утробы гроба. Оглядевшись на всякий случай, отложил факел, сунул руку в трещину. Надеюсь, там мне не встретится какой-нибудь "приятный" сюрприз в виде змеи или скорпиона. Пальцы зашарили в трехсантиметровом слое пыли, я скривился от брезгливости, когда пришлось отбрасывать бинты. Наконец, нащупал кругляшок, схватился.
   Монета!
   Отряхнув от пыли, я повертел находку перед факелом.
   Наличность: 1 золотая монета; 1 медная.
   Скорбь окружения была забыта!
   Кровь закипела от кладоискательского азарта!
   Пыхтя и фыркая от пыли, я минут пять копался в гробу. Правда, кроме мерзких истлевших тряпок и грязи, больше ничего не нашел. Все фигня! Вон еще сколько усыпальниц!
   Подхватив факел и сунув меч в ножны, бодренько перебежал к другому гробу. Подсветил предусмотрительно, но и эта домовина пуста, трупа нет.
   -- Некроманты тут, что ли, побывали? -- пробормотал я, бессовестно роясь в гробнице.
   Наличность: 1 золотая монета; 2 серебряных; 1 медная.
   Офигеть!
   Наверное, это место еще не слышало воплей такой радости!
   К следующему гробу я побежал так шустро, что пришлось возвращаться -- факел забыл. Впрочем, там, кроме паутины и бинтов, меня ничто не ждало. Однако я не расстроился: тут этих гробов столько, что месяц можно копаться!
   Я резко затормозил у очередной погребальной урны. Мой задумчивый взгляд скользнул по трем кувшинам у ее подножия. Похоже на жертвенное подношение, каким сопровождают усопших, чтобы им в другом мире хорошо жилось.
   После минутных терзаний я все же обнажил меч. Зажмурился и рубанул по горлышку глиняного сосуда. С хрустом рассыпались по камню черепки, пахнуло чем-то нестерпимо вонючим. Я отскочил поспешно, стараясь не вляпаться в потекшее масло.
   -- Вот на фига ему там масло? -- осведомился я разочарованно. -- Золото, оружие -- другое дело. Вы ему еще бутербродов завернули бы!
   При упоминании еды вдруг вспомнил, что кроме чаю и гренок ничего не ел с того момента, как проснулся. Однако моментально мысль пропала. Какая еда?! У меня дел по горло! Вон какой толстый гроб неподалеку, наверняка в нем полно ништяков!
   Цифры на табло электронных часов в профиле успели каким-то чудом пропустить отрезок в сорок пять минут. Как так вышло?! Разве я -- а-апчхи! -- так долго тут копался? Перевернул всего-то то ли два, то ли три гроба вверх тормашками... впрочем, может быть, и два или три десятка...
   В общем, когда я навалился на толстую каменную крышку очередного саркофага, мой кошель потяжелел уже на три золотых и пятнадцать серебряных монет. Очень мне, кстати, понравилось, что меди к покойникам не клали. Кажется, я полюбил ритуальную принципиальность!
   С тяжелым скрипом крышка отодвинулась, я сунулся внутрь. Уже не удивился, что даже здесь, в целом на вид гробу, нет тела. Все мое внимание приковал таинственный отблеск во мраке. На монету не похоже.
   Я поднес факел, стараясь не проливать горючее масло, пальцы уже рефлекторно хапнули находку.
  
   Вы нашли: Кольцо Выносливости (дает бонус +50 % к скорости восстановления Выносливости).
  
   Я покатал колечко на ладони. Очень странный металл, что-то среднее между серебром и золотом, вон как на белой плоскости рассыпаются золотые искры. В памяти что-то шевельнулось, она услужливо подсунула где-то вычитанную информацию, что сплав золота и серебра называется электром. Будто средневековые алхимики верили, что, смешивая символы солнца и луны, они могут получить волшебные свойства обоих светил.
   Обрадованный волшебной находкой, надел кольцо на указательный палец. Действие сразу отметилось в профиле, а полоска выносливости, бывшая на отметке в девяносто шесть процентов, мгновенно достигла сотни.
   Я спустился с постамента, оглядел себя. Мельком отметил, что весь в грязи и пыли, как молодой охотничий пес, которого хозяева вывезли из города и пустили побегать по лесу. Но мысль тут же оборвалась, взгляд уже шарил по рядам других захоронений. Массовые, вроде простых дыр в стене, похожих на норы, я сразу отмел. Золото к простым класть не будут. Впрочем, почему бы и не глянуть? Так, ради исследовательского интереса.
   Через минуту я пожалел о таком решении.
   Эти дыры, напоминающие пчелиные соты, явно были когда-то замазаны чем-то вроде глиняной пробки. Теперь ее осколки хрустели под сапогами, рассыпались в терракотовую пыль. Я заглянул во тьму, заметил груду серого хлама, поднял факел над головой, стараясь рассмотреть внутренности захоронения лучше.
   -- Черт!
   Я отшатнулся! От резкого движения масло плеснуло из навершия факела на пол, там затрепетала горючая лужица.
   Эти дыры-норы сплошь забиты костями! До отвала!
   Я перевел дыхание. Сердце колотилось от неожиданного зрелища -- вот уж не ожидал, что где-нибудь все-таки найду мертвяков. Думаю, мне и так надолго хватило тех, наверху.
   Но любопытство -- порок.
   Я сунулся туда вновь, мой взгляд скользнул по беспорядочным грудам костей, покрытых толстым слоем пыли. Реберные клетки, руки, ноги, черепа. Все, как груда бесполезного хлама, свалено в одну кучу. Кажется, их будто даже утрамбовывали!
   Острием меча я коснулся кости, что лежала ближе всех к краю, подтолкнул к общей куче. Уже хотел отвернуться, но на периферии зрения заметил какое-то движение. Спину сковало морозом, а в животе воцарился вакуум. Я обернулся резко, воздел факел.
   В трепещущем свете все было спокойно.
   У-ф-ф... кажется, показалось...
   Все еще под жутким впечатлением, я попятился, не отрывая взгляда от костей. Чем дальше я отходил, тем больше мрак скрадывал захоронение. Сразу захотелось вернуться, чтобы под светом еще раз убедиться, что все нормально. Только огромным усилием воли я заставил себя успокоиться. Отвесил себе мысленную оплеуху. Тоже мне расхититель гробниц, блин!
   Но, отходя, все же несколько раз оборачивался на зловещие дыры. Казалось, что из их темноты кто-то наблюдает. И взгляд такой, нужно сказать, о-о-очень недобрый.
   -- У страха глаза велики, -- пробормотал я, пытаясь приободриться.
   Получилось с точностью до наоборот. Эхо подхватило мой шепот, протащило через лабиринты склепа, с каждым новым повторением нагнетая жуткие тона, и наконец рассыпалось где-то вдалеке. Мороз по коже!
   Я покосился на часы. До назначенного Вражеком времени еще почти час. А играть в раскопки и искателя клада уже что-то перехотелось...
   Ноги сами унесли меня подальше от жутких дыр. Мимо проплывали испещренные пентаграммами и тайными символами гробницы, колонны, постаменты с погребальными урнами. Я переступал завалы, осколки когда-то величественных статуй, изображавших то ли грозных богов, то ли могучих полководцев и вождей.
   Отстраненно подумалось, что, судя по местным лабиринтам, этот склеп объединяет все Могильники.
   Я дошел до тупика, зашагал вдоль стены, рассматривая пиктограммы. С некоторым холодком отметил, что теперь гробницы встречаются реже. А, через полсотни метров и вовсе пропали.
   Я сразу подобрался, насторожился. Меч сам по себе покинул ножны и примостился в ладони.
   Пару минут я шагал по пустому залу, прикидывая -- может, уже пора возвращаться? Даже хотел повернуть, но вдруг остановился, заметив нечто новое.
  
   Потолок резко уходил куда-то вверх. Да и плиты пола вроде бы уже немного другие, здесь не так много пыли, все в непонятных царапинах. Стало заметно темнее, хотя светильников на стенах не убавилось.
   Я с осторожностью двинулся туда, держа перед собой факел. Сердце заколотилось, но очень тихо и вполудара, когда из полумрака медленно выплыл навстречу громадный памятник.
   Замерев, я с восторгом рассматривал широкий постамент, что в сравнении со статуями, его занимавшими, казался тончайшей прослойкой камня. Наверху целая армия всевозможных чудовищ, рыцарей, потусторонних пейзажей. Вот, например, мрачный каменный рыцарь в латах, украшенных шипами и пентаграммами; он навечно замер в коленопреклоненной позе перед алтарем. Приблизившись, я рассмотрел на алтаре толстый библион, почему-то перевернутый вверх ногами. Пронеслась было язвительная мысль, что местная нечисть безграмотна, но тут же пропала. Вспомнились лекции по религиоведению на втором курсе, где преподаватель рассказывал о средневековых чернокнижниках. Они вроде как проводили черные мессы, называемые "черными" из-за того, что являлись прямо противоположными ортодоксальным христианским. Будто бы переворачивали кресты, читали задом наперед Евангелие. Кажется, вот и этот черный рыцарь сейчас замер в позе принятия присяги или чего-то подобного.
   Я вскарабкался на постамент, остро чувствуя свои крошечные размеры. Ведь самая маленькая статуя, вот тот же рыцарь, в три человеческих роста. Я двинулся в лабиринты скульптур, прошел по странному, волнистому полу, над головой проплыла необычная арка-портал. И только через секунду мозг, привыкая к гигантомании скульпторов, сообразил, что волнистый пол -- морские волны с пенными шапками, а арка -- это не изыск архитекторов, а очередное кольцо тела Мирового Змея -- Левиафана!
   Я застыл, пытаясь охватить взглядом статую целиком. Ага, вон его башка с распахнутой пастью, где меж сталактитов зубов с легкостью войдет дамская легковушка, а чешуйчатые кольца змеиного тела немногим отличаются от американских горок.
   Мимо проплыла ужасающая сценка детского жертвоприношения, старые ведьмы, задрав подолы и обнажив кривые ноги, в беспорядочности совокуплялись прямо около котла. Козлоногий сатир рядом ржал над действом, над людской глупостью.
   Лабиринт скульптур поражал размахом и длительностью. Тут и Всадник Без Головы, и значительная часть пантеона средневековых демонов, начиная от Повелителя Мух и заканчивая суккубами и больными териантропией. А были и такие, что даже избалованный современными фильмами ужасов и играми человек не смог бы распознать, откуда взялись и к какой конфессии принадлежат эти твари.
   Когда в глазах уже стало рябить от каменных чудищ, они вдруг расступились, и я вышел на свободное место. Прямиком к подножию величественного трона, занятого фигурой из дымящейся тьмы.
   -- Долго же ты добирался, Суггестор, -- прошелестело из недр мрака. -- Я уже заждался.
  
  
   Глава 12. Черная наука
  
   Трон, вопреки представлениям о престолах мертвых королей, сложен был не из костей. Хотя и близко к теме -- из доспехов. Впечатление самое нелицеприятное, даже, я бы сказал, отвратительное. Если кости обычно рисуют гладкими, отмытыми и отполированными задницами монархов, то латы... бр-р-р!
   Проржавелые насквозь, с очень редкими проплешинами еще гладкого железа, покрытые мутными каплями конденсата, непонятно откуда взявшегося при общей сухости воздуха. На каменных плитах пола бурые потеки, россыпь струпьев ржавчины. Отчетливо виднелись вмятины на шлемах, багровые дорожки, засохшие на забральной решетке. Нагрудники с рваными дырами от арбалетных болтов, другие с узкими прорехами от пробития мечом, вызывающие желание закрыться руками.
   От всей этой конструкции веяло не некромантией, а, скорее, неухоженным моргом или технофашизмом. Хотя прослеживался явный посыл, что доспех, как и тело, всего лишь сосуд.
   -- Обычно я говорю, что здесь доспехи тех, кто пытался проникнуть так глубоко в Могильники, -- услышал я саркастический смешок, -- но это, ты же понимаешь, ложь.
   Я кивнул, но на всякий случай промолчал.
   Темная фигура поднялась, снизошла с пьедестала. От каждого ее движения оставался дымчато-пепельный след. Интересный эффект, особенно в совокупности с тем, что сосредоточить взгляд на незнакомце не удавалось, чтобы вызвать окошко его профиля. Хитрая маскировка.
   "Интересно, -- подумал я мельком, -- Суггестор и ему денег должен?"
   -- Как ты узнал, кто я?
   Незнакомец хмыкнул.
   -- Мертвые много чего видят, их невозможно обмануть сменой личин, -- самодовольно ответил он. -- Суггестор пропал -- появился Серый Лис. И опять он всюду шастает с Вражеком. Кстати, а ты не обратил внимания на очевидную странность вампира?
   "Пока что для всех самый странный -- я..."
   -- А что с ним?
   Фигура пожала плечами. Выглядело это странно и красиво, будто с плеч взлетели и тут же пропали призраки воронов.
   -- Обрати внимание при случае, -- сказал он заговорщицким шепотком, -- мне кажется, что он не тот, за кого себя выдает.
   На фоне всех неприятностей с покупкой аккаунта и балансирования на лезвии бритвы предупреждение едва ли могло показаться смешным.
   -- Кстати, -- сказал я, -- насчет личин, может, сбросишь маску?
   -- Пока рано, наемник, слишком рано. Но познакомиться нам все же следует. Меня зовут -- Месмерит. Я -- первый и пока единственный Принц Мертвого Царства. А Могильники, -- тень повела рукой, от дымчатого следа опал серый пепел, -- его столица!
   Я покосился с сомнением на безжизненные подземелья склепов, но вслух ничего не сказал.
   -- О тебе я наслышан, -- продолжал Месмерит торжественно. -- Наемник, убийца, невидимка. Обладающий талантом проникать туда, куда другие не могут пробиться и с целой армией. Но земля горит у тебя под ногами. Слышал, за твою голову Орден инквизиции назначил достойную награду в три тысячи золотых монет плюс привилегии свободного гражданина Утгарда.
   Вот за это спасибо, дорогой Суггестор, мне так нужна была еще и охота Инквизиции. Замечательно! Может, сразу пойти с повинной? Чего мучиться?
   Но в душе что-то воспротивилось пораженческому настроению, злость заставила стиснуть зубы.
   -- Чего тебе нужно?
   Месмерит вернулся на пьедестал, опустился на трон.
   -- К сожалению, Серый Лис, Мертвое Царство появилось недавно, и слишком мало игроков желает играть за нежить...
   -- Да ладно, -- перебил я, -- Вражек вон вампир. Нежить. А вампиры всегда были популярны.
   -- Вражек -- исключение, -- в голосе Месмерита прорезалась досада. -- Он свободен. Предпочитает служить своей хозяйке Лилит, а не отстаивать честь кланов. А я говорю о тех, кто добровольно вступает под стяги Тьмы. На их черной карме, специализации мертвецов, и держится клановое влияние. Кроме того, повторюсь, Царство Мертвых -- недавно введено в Утгард. Еще не было даже официального анонса.
   -- Вот почему у тебя тут так тихо? -- усмехнулся я.
   Но шпилька вернулась обратно, Месмерит парировал:
   -- Здесь тихо, потому что я так приказал. Неужели ты думаешь, что к моему трону можно так легко приблизиться? Статус не клана, но королевства дает многое. Кстати, как тебе мои скульптуры?
   Я обернулся, по коже скользнул холодок.
   Одна из статуй, тех, что поближе к нам, вдруг ожила. Мертвый кентавр, неимоверно могучая тварь, повернул голову. Бездушное лицо перекосила демоническая ненависть, ноздри раздувались, в глазах была лютая злоба. По всему телу перекатывались валуны мышц, казалось, будто чудище невозможно остановить. По крайней мере, более угрожающей фигуры я еще не встречал.
   -- Хороший зоопарк, -- подтвердил я хрипло.
   -- Лучший! -- отрезал Месмерит с гордостью. -- То, что ты видел наверху, -- так, декорации. Истинная мощь Царства Мертвых -- здесь!
   У меня вдруг возникла новая мысль, я спросил с подозрением:
   -- Так это ты вмешался в сражение на поляне?
   -- Мне нужно было, чтобы ты пришел ко мне, -- ответил он просто. -- Тех зомби, отсекающую от Вражека команду, действительно поднял я, но они бы не причинили тебе вреда.
   Мне так не показалось.
   -- Ну, вот я и здесь. Что дальше?
   -- Вот ты и здесь, -- засмеялся Месмерит с удовлетворением. -- А дальше я хочу предложить тебе сделку, Серый Лис. Очень выгодную сделку.
   Поняв, что я жду продолжения, тень заговорила:
   -- Могущество кланов зиждется на трех китах: воины, объем подвластных им земель и маги. С воинами и землями все понятно, а вот магия... Ее сила и количество маны пропорциональны количеству капищ или церквей. И вот здесь кроется моя проблема.
   -- Что за проблема?
   -- Орден святой инквизиции. Они не терпят никого, кто противоречит их воле и вере. Вмешались даже в жизнь королевства Дарквуд, возведя на трон своего человека.
   -- Нэвэрнайт?
   -- Нэвэрнайт, -- прошипел Месмерит с ненавистью. -- Но речь пойдет не о нем, а о монастыре Святого Павлентия. Слышал, что ты планируешь нанести монахам визит?
   Я спросил быстро:
   -- От кого слышал?
   -- Мертвые, друг мой, от мертвых ничего не скроешь, -- Месмерит буквально лучился самодовольством. -- Мне нужно, чтобы ты не просто сделал то, что приказала Лилит, но и поработал на меня.
   -- Хватит говорить загадками, -- сказал я раздраженно. -- Чего тебе нужно?
   -- Монастырь Святого Павлентия -- крупнейший оплот Ордена инквизиции. Его влияние настолько велико, что попросту душит любую магию вокруг!
   Мне вспомнилась поляна наверху, тусклый призрак жизни, пожухлая трава. Но лес в округе не тронут аурой мертвых. Видимо, как раз святая магия и не дает этому произойти.
   -- Что нужно сделать?
   -- Через неделю о появлении нового народа в мире Утгарда будет заявлено официально. -- Голос Месмерита высушила деловитость. -- А через два месяца -- закончатся администраторские бонусы, которые позволяют мне не бояться никого. К тому времени Царство Мертвых обязано набраться сил, чтобы противостоять любой власти!
   -- И ты хочешь...
   -- Чтобы все узнали, что именно сила мертвых позволила пробраться в монастырь и уничтожить его молитвенный зал. Если это произойдет -- монахи лишатся огромного бонуса. Но самое главное -- их магия прекратит доминировать в этом регионе.
   Я усомнился:
   -- Уничтожить молитвенный зал? Взорвать, что ли?
   -- Разрушить статую Святого Павлентия, -- ответил Месмерит. -- А потом оставить в стенах монастыря символ Царства Мертвых.
   Хорошая реклама для свежеоткрытого клана. Точнее, для свежевырытой могилы.
   -- Детали?
   -- Сделать это будет наиболее легко во время турнира, -- в тон мне сказал Месмерит. -- Вся знать будет там, как и сильнейшие маги Инквизиции. Я обеспечу тебя всем необходимым, выплачу аванс сегодня же. Более того, за помощь я отблагодарю тебя привилегией Царства Мертвых. Если пожелаешь, могу выдать и специализацию, сделав тебя Некромантом.
   "Тебе бы в риэлторы идти", -- усмехнулся я мысленно. А вслух сказал:
   -- Мне нужно подумать.
   -- Думай, Серый Лис, только не слишком долго. Ответ мне нужен не позднее сегодняшней полуночи.
   Я кивнул и, не прощаясь, зашагал к выходу.
   Старался идти ровно, но получалось с трудом. Теперь каждая статуя из жуткого зверинца Месмерита ожила. Меня буквально пронизывала их сила, мощь была в каждом движении. Это высшие существа касты Хранителей, как теперь подсказало всплывающее окошко. Выдаются только под статус "Королевство". Их уровень настолько высок, что сразу становится понятно, почему не исчезают с лица земли даже самые слабые расы. Чтобы замочить хотя бы парочку таких тварей, страшно представить какая нужна армия!
   Еще не успев испытать облегчения, что прошел насквозь лабиринт оживших статуй, как спину сковал новый страх. Кругом, куда только может достать взгляд, не было ни единого свободного места! Воинство скелетов заполнило склепы!
   Я застыл перед серым морем костей. Секунду стоял под взглядами пустых глазниц, потом уши заложило от хруста единого движения. Воинство расступилось, давая мне узкий проход...
  
  
   Глава 13. Хочешь -- не хочешь
  
   К выходу я добрался спокойно. Полчище скелетов лишь косплеило статуи. Я догадался, что Месмерит таким образом со всей доступностью продемонстрировал свои возможности.
   Когда я схватился за кольцо двери, уже на первом этаже Могильников, одновременно с сообщением о выходе, выскочила шильда:
  
   Поздравляем!
   Вы получили достижение: "Расхититель гробниц" (+1 к Удачливости; при выборе ветки развития "Церковная магия" навык требует регулярного отмаливания грехов и благословения).
  
   Каменная плита за спиной с шорохом встала на место. В кромешной тьме я добрался через тамбур к двери, распахнул. Волна нестерпимо свежего после склепов воздуха мягко толкнула в лицо. На миг даже голова закружилась от кислородной эйфории.
   Пару секунд я просто стоял, приводя мысли в порядок, потом поднялся по каменным, раскрошенным временем ступеням.
   Закатные лучи красно-золотым плазменным светом пронизали меня насквозь, я застыл, пораженный красотой окружающего мира. Потемневшее на тон небо только-только начало обзаводиться первыми звездами, однако зубчатая от хвойных верхушек полоса леса уже изрядно помрачнела. Пожухлая трава на поляне в лучах заката показалась и вовсе желтой, что вкупе с вечерней свежестью навеяло осенние ассоциации. Нет, не зря период осени люди сравнивают со старостью, а зиму -- со смертью.
   Нахохлившийся ворон, оседлавший серый камень неподалеку, резко каркнул, воззрился на меня со злостью. Это только усилило гнетущую атмосферу. Промелькнула мысль, что, наверное, если постоянно пребывать в подобных местах, вполне можно обзавестись нездоровой меланхолией и депрессией. Словно подтверждая мои мысли, возникло желание загрузить в плеер что-нибудь тематическое вроде "Черной трилогии" The Cure.
   Кроме вороньих вскриков и шелеста травы, вокруг никаких звуков. Ходячие мертвецы исчезли. Я вспомнил, как Вражек облегчал кошель Вируса после его убийства. Нужно поискать останки тех зомби, что успел сегодня завалить. Если не деньги найду, то хотя бы запас арбалетных болтов восполню. Однако сколько ни шарил в траве, ничего не нашел. Видимо, есть здесь какой-то дедлайн, после истечения которого трупы исчезают. Жаль...
   Оглядевшись в последний раз, я зашагал по направлению к оставленной суме. Небо быстро темнело, мир очень натурально погружался в сумерки. Когда дошел до края поляны, мрак уже почти совсем скрыл землю. Я едва не пропустил суму.
   -- Серый Лис?!
   Я подхватил суму, выпрямился. На опушке застыл пораженный Вражек. Теперь вид вампира вернулся к обычному, никакой птичьей нахохленности. Видимо, время вампирского сна подошло к концу.
   -- А ты кого ожидал увидеть?
   -- Я же сказал, чтобы ждал моей команды, -- проронил Вражек с укоризной.
   -- И сами с усами.
   -- Рисковый ты. Иногда -- не в меру.
   Я отмахнулся, сказал:
   -- Мне нужно вернуться в Дарквуд, шмот продать и одеться для нового уровня. Чем планируешь заниматься?
   В глазах Вражека мелькнуло удовлетворение.
   -- Четвертый уровень? Поздравляю. Жаль, много времени потратили. Не успеваем.
   -- Успеем.
   -- Лилит меня зачем-то вызывает, -- Вражек развел руками. -- Так что ты пока сам, ладно?
   -- Да не вопрос. Пока переоденусь, может, в рилайф вынырну на полчаса: жрать охота.
   Вражек кивнул.
   -- Ладно, я как освобожусь -- сразу на связь выйду. Ты только постарайся не встрять никуда, ладно?
   -- Да ну тебя.
   В молчании мы дошли до того места, где лесная тропинка разбивается надвое. Вражек забрал суму, махнул рукой. Я проследил, как его фигура быстро сливается с подступающей ночью, пока вообще не пропала. Дальше я зашагал в одиночестве, благо у карты в профиле великолепная память. Кольцо Выносливости позволило не снижать темпа ходьбы до самого Дарквуда. И под взглядами бдительных стражников я миновал городские ворота. К тому моменту ночь уже вступила в права, звезды зажглись в полную силу, небо исполосовали незнакомые туманности галактик.
   Первым делом я направился в торговую лавку. Выбрав оптимальный маршрут, рассматривал на ходу вечерний Дарквуд. Суеты на улицах стало меньше, воздух наполнен мерной пульсацией церковного колокола. В окнах зажглись огни, вспыхнули лампы и факелы у подъездов домов побогаче. Где-то слышался лай собак и конское ржание.
   Наконец очередной угол обнажил Торговые Ряды, я направился к лавке.
   -- Добро пожаловать! -- расплылся в улыбке торговец. -- У нас прекрасный выбор снаряжения, брони и оружия! Самый лучший в Дарквуде и по самым низким ценам.
   Все так же не обращая внимания на энпээса, я скинул снаряжение и одежду в нишу с подписью "Продать", подтвердил торговую операцию. В обмен мне выдали едва ли половину затраченной раньше суммы. К счастью, есть еще уровневый денежный бонус и находки из Могильников. Так что для четвертого левела я оделся довольно круто, еще и восполнив запас арбалетных болтов. На этот раз взял два десятка обычных и три алхимических, зажигательных. Теперь благодаря возросшей Ловкости могу стрелять дальше и точней. Ну и, конечно, Меч Тления сменил на Клинок Серебряной Зари, тоже с приличным бонусом против нежити.
   Когда я покинул лавку, окошко в профиле с гордостью высветило обновившиеся, с учетом нового шмота, характеристики:
  
   Серый Лис [4].
   HP: 360; Урон: 95-113+45; Мана: 30;
   Атака: 5; Защита: 4; Сила: 14; Ловкость: 14; Выносливость: 9; Сила магии: 3.
  
   Вот теперь я бы и против Вируса выступил без опасения.
  
   На постоялый двор "Гнедой конь" я прошмыгнул через боковую дверь. Не очень-то хотелось рисковать, продираясь через толпу расслабляющихся за ужином воинов. Кто знает, может, Халг решит отомстить за Вируса? Конечно, в таверне драки не будет, но и уйти с достоинством от боя вряд ли получится. Лучше вот так, через конюшню проскочить на постоялый двор, а потом и на лестницу, оставаясь незамеченным.
   Впрочем, новости ждали меня внутри комнаты. Они приняли облик трех коричневых конвертов с красными сургучными печатями.
   Подхватив с пола, я повертел их перед глазами. На всех одинаковый каллиграфический почерк, отмечающий дату, имя отправителя и получателя. Только гербы печатей разные.
   Я сломал первую печать (с логотипом игры), извлек из конверта уютно похрустывающий плотный кусок бумаги. Детализированность просто великолепная! Не только материал не отличишь от настоящего, более того -- из-под пальцев выскочили крупиночки песка, коим посыпают свеженачертанный текст, чтобы впитал лишние чернила. Потрясающе!
   Развернув послание, я забегал глазами по строчкам:
  
   Уважаемый житель Дарквуда!
   Орден святой инквизиции рад сообщить, что послезавтра в столице великого королевства Дарквуд состоится рыцарский турнир! Сотни сильнейших рыцарей со всего королевства и окрестных земель съедутся, чтобы завоевать в честном поединке Главный Приз!
   Не пропустите незабываемое зрелище!
   Вход на трибуны: для простолюдинов -- 10 медных монет; для рыцарей -- 5 серебряных; для титулованных особ -- 10 серебряных. Клановым представителям скидки! Места в ложах ограничены!
   Внимание! Главный Приз победителю:
   Рыцарские Шпоры; Рыцарский Конь (уникальный питомец); Копье Паладина (уникальный предмет); Благословение Церкви; 500 золотых монет.
   Подать заявку на участие в Турнире можно не позднее завтрашнего полудня. Стоимость -- 10 золотых монет.
  
   Почему-то у меня мурашки затопали по спине, я ощутил приток адреналина, как бывает всегда перед каким-либо важным событием. Ведь именно во время турнира будет решаться моя судьба... уже так скоро. Черт!
   Отложив письмо, я вскрыл второе, со смутно знакомым гербом в виде какой-то статуи. С первых же строк у меня похолодело внутри.
  
   Уважаемый Серый Лис!
   В связи с некоторыми не слишком приятными событиями прошлого и жалобой одного из почтенных горожан славной столицы Дарквуда мы просим Вас явиться в ближайшую седмицу в монастырь Святого Павлентия для выяснения некоторых щекотливых обстоятельств. Мы уверены, что произошла ошибка, и заранее приносим Вам свои извинения, но, к сожалению, такова процедура.
   Канцелярия Ордена святой инквизиции.
  
   Оба-на...
   "В связи с жалобой"... Вирус, падла?!
   Я сглотнул непроизвольно. Перед глазами очень живо предстал дощатый помост, на котором ждала меня заляпанная кровью колода для рубки мяса, а неподалеку готовился к казни поигрывающий топором палач.
   Кошмар, одним словом!
   Третье письмо я распечатал уже на автомате, сломав печать с изображением черепа.
   Жду твоего ответа сегодня в полночь.
   И совсем "не пафосная" подпись:
   Принц Тьмы, его Величество Месмерит.
   А внизу -- постскриптум: король Могильников приписал сумму аванса, которую выдаст "в случае моего согласия". Если перевести золото в реальные деньги, выйдет почти половина той суммы, которую я вручил Артему-Суггестору за аккаунт.
   -- Я долго думать не стану, -- пробормотал я.
   В конце концов, нужно же восполнять бюджет платы за обучение, ведь так?
  
  
   Глава 14. Векторы персонификации
  
   После уютной каморки, заполненной желтоватым светом лампадки, -- в погруженную в вечерние сумерки "однушку".
   Я поморгал, привыкая к полутьме. Комнату освещал лишь экран пауэрбука с заставкой "Престолов". За окном -- мрачные силуэты многоэтажек, вечерняя раздраженная ругань автомобильных клаксонов, мчалась куда-то беспощадная жизнь.
   Ощущения реала и виртуала настолько категорически разные, что меня передернуло в ознобе.
   С жужжанием поднялась кресельная спинка. Я захлопнул крышку пауэрбука и увенчал ее нейрообручем. Встал, уже привычно размялся, поприседал. В очередной раз мелькнула мысль, что нужно приобрести хотя бы гантели. Слишком много времени провожу в игре, что хорошо сказывается на гибкости мышления, но не на физической форме. Но мысль тут же забылась, как и сотни раз до этого, когда на глаза попался смартфон. Оказывается, он звонил пару раз, правда, беззвучный режим бережно не вывел меня из виртуала. Однако ждало и разочарование: один пропущенный вызов от Сереги, второй -- от Тины. А в текстовом сообщении друзья звали куда-то на квартирник. Имя хозяина, устроителя вечеринки, мне ничего не сказало. Суггестор же, вполне ожидаемо, не звонил.
   Пока сходил в туалет, написал ответ, что, к сожалению, жутко занят, вот даже перезвонить не могу, ай-яй-яй...
   На кухне меня ожидал неприятный сюрприз -- колбаса закончилась. Из продуктов нашлись только макароны и почти окаменелый огрызок сыра.
   Пришлось преодолевать лень, варить макароны, тереть сыр. Зато к моменту готовности проголодался уже по-настоящему, желудок оглушительно урчал, требовал с голодухи сожрать все немедленно, да побольше.
   Спорить я не стал. Навалил полную тарелку макарон с аппетитно тянущимся плавленым сыром. Потом обнаружил в овощном отделе холодильника довольно чахлый пучок зелени. Эстет из меня еще тот, путаю даже петрушку с укропом, но все же настругал по-быстрому, посыпал остывающие макароны. Наконец не выдержал, едва ли не с рычанием набросился на еду. И в ожидаемом итоге объелся так, что всерьез подумывал о том, дойду до спальни или придется катиться?
   В общем, допив с ленцой чашку пакетированного чаю, в осоловелости добрался до раскладушки. Едва хватило сил будильник завести, как провалился в сон.
  
   Древний, намного старше меня, советский механический будильник безжалостно разодрал мои сны. Так одним движением разрываешь в кафе белоснежную целлюлозу салфетки, где мимоходом нарисовал примитивный пейзаж. Одно движение -- и в клочья, уже не вернуть...
   Пару минут я валялся, упершись тупым спросонья взглядом в циферблат будильника. Не знаю, почему многие считают его дребезжащую трель противной? Я вот как привык еще с младших классов школы, так не могу теперь без него. Вон даже на съемную квартиру забрал.
   Минутная стрелка сдвинулась на одно деление. До полуночи осталось пятьдесят девять минут.
   Я заставил себя подняться, сходил в ванную. Минут пять чистил зубы, потом все-таки залез под душ. Горячим напор делать не стал: еще больше расслаблюсь. Зато под холодным пришла в голову дельная мысль.
   Наспех обтершись полотенцем, я вернулся в спальню, сунулся к пауэрбуку. Вызвал в браузере два окна популярных социальных сетей, где был зарегистрирован. Геморрой, конечно, придумал, но чем черт не шутит?
   Вбив в строку поиска ориентиры: "люди", "мужчины", возраст "30", плюс минут пять лет, "с фотографией", "Москва", "Артем". Может быть, хоть так всплывет инфа о Суггесторе?
   Я кликнул "enter", и на экран вывалили груду анкет.
   Ощущая себя упрямцем, что все-таки решил найти иголку в стоге сена, я, вглядываясь в фото профилей, стал прокручивать список...
   Не знаю, может быть, я старомоден, может, родители не так воспитывали, но когда речь заходит о деньгах, предпочитаю быть честным. И если Суггестор подставил Лилит и Вражека с Одноглазым Вороном, то подставлять Месмерита я не хочу. Пусть шанс найти Артема и мизерен, но лучше его испробовать, чем потом кусать локти.
   Минутная стрелка закрыла собой цифру "сорок", когда я, офигевший и со слезящимися от напряжения глазами, закрыл окна браузера. Артемов нашлось -- хоть одним местом жуй, а нужного мне не было.
   Конечно, он мог назваться любым именем, я мог ошибиться с оценкой возраста, но... все, больше возвращаться к этой теме я не намерен. Хватит! К дьяволу его!
   Секунду я размышлял, потом решительно схватил нейрообруч.
   Поговорю с Месмеритом. Если он не откажется от своего предложения, когда я объясню, что уровни набирать предстоит заново, да еще и за день перед турниром, то заключу договор. В конце концов, если судьба сама все решила, зачем противиться? Наоборот, быть кондотьером гораздо интересней, чем в очередной раз качать грубоватого орка или фальшиво утонченного эльфа!
   Подумал -- и как-то даже успокоился. Всегда хорошо, когда выбор сделан и отступать больше некуда.
   Кондотьеру -- быть!
  
  
   Глава 15. Наемник
  
   Когда я вышел из комнаты на постоялом дворе "Гнедой конь", было уже без десяти двенадцать. Времени осталось не так уж и много, но на встречу должен успеть.
   Я сбежал по лестнице на первый этаж, хотел было сунуться в боковую дверь, когда заметил в общем зале Веселого Роджера. Хозяин с недовольной рожей что-то выслушивал от здоровенного воина в черном доспехе. Тот, стоя спиной ко мне, горячо жестикулировал, потрясал кулаками. То и дело его ладонь опускалась на рукоять здоровенного меча на поясе. Однако оружие так и не покинуло изящных черных ножен.
   Уже догадываясь, кто это, я сосредоточил на нем взгляд. Всплыла подсказка:
  
   Халг [12].
   Варвар. Специализация: Мечник.
  
   Вот гад, меня, наверное, ищет. Не угомонится никак!
   С осторожностью я попятился, выскочил через боковую дверь в конюшню, где сильно пахло сеном, овсом и лошадиным потом. Выскочил на улицу и, стараясь держаться в тени домов, двинулся к городским воротам.
   Правильное решение я принял -- не высовываться. Проклятый варвар может все карты спутать. Надо же, мстительный какой, настоящую облаву устроил! Бедный Роджер теперь выслушивает его претензии и возмущения. Хотя тому, наверное, не привыкать конфликты в своем заведении разруливать. Трактирщик, что с него взять!
   В задумчивости я подошел к городским воротам. Жестом заставил замолчать предупредительного стражника-энпээса, опять заладившего песню про мертвецов и опасности, поджидающие снаружи. Проплыл над головой закопченный потолок, а через минуту я уже шагал по тракту в сторону леса.
   Ночь казалась спокойной. Вокруг благодать: трескотня сверчков в траве, над головой проносились крылатыми росчерками летучие мыши, где-то ухал филин.
   Я обернулся. С такого расстояния Дарквуд, занимающий собой стратегически важный холм, кажется неприступной твердыней. Высокие, этажа в три, каменные стены с зубчатой верхушкой, узкие бойницы. Часовых можно угадать только по плавающим в воздухе огонькам факелов. Вдали с трудом угадываются архитектурно скупые очертания замка.
   Мелькнула мысль, что я так и не удосужился осмотреть город.
   "Ничего, еще наверстаю. Покончу с заданием, разберусь с долгами Суггестора -- и вот тогда устрою себе турне по местным достопримечательностям".
   Пару минут я любовался пейзажем. Трудно представить, что где-то совсем рядом с этим праздником жизни таится Царство Мертвых. Ходячие мертвецы, нечисть, черная магия. Склепы, мумии, гробницы. Лепота...
   Как-то незаметно я прошел через лес. Деревья расступились, я вышел на опушку. Полночные Могильники выглядели не так зловеще, как днем. Не видно было пожухлой травы, все поглотил разнотонный мрак.
   Из-за туч величественно выплыла луна, в ее серебристых лучах поляна предстала во всей красе. Серые камни напомнили магические столпы, древние и загадочные. Прямо волосы на затылке дыбом вставали, когда ощущал исходящую от них силу. Над лежащей под гнетом преждевременной старости травой парили голубые огоньки. В их танце чувствовался потусторонний шарм. Вокруг не слышно звуков, но тишина эта недобрая, предупреждающая. Было в ней нечто родственное с особой окраской ядовитых тварей, прямо заявляющих, что шутить с ними не стоит.
   Под впечатлением я шагнул на поляну. Всплыло окошко с укоризненным сообщением, что сунулся, дурак, ночью в опасное место.
   Шорох моих шагов разносился далеко вокруг, и на фоне молчаливого леса возникало жуткое ощущение. Будто кто-то неотрывно следил за мной, готовый в любую секунду спустить стрелу с тетивы.
   Однако, вопреки мрачным предчувствиям, к центру поляны я добрался без происшествий. Под ноги бросились каменные ступени, я сбежал вниз. Распахнул дверь в склепы, в лицо пахнуло затхлостью и пылью.
   Склепы, как и в начале прошлого визита, были молчаливы и безжизненны, как и положено последнему приюту. В полном одиночестве я дошел до каменного зоопарка, миновал черные статуи. Месмерит, все еще в образе дымчатой тени, поднялся навстречу.
   -- Рад тебя видеть вновь, -- поприветствовал он. -- Значит, решил принять мое предложение?
   -- Есть пара оговорок, -- сказал я.
   -- Оговорок? В чем дело?
   -- Как ты успел заметить, -- я развел руками, -- исчезнувший Суггестор и появившийся Старый Лис сильно различаются по уровню.
   -- Да, -- проговорил Месмерит медленно. -- Различаются.
   -- Вернуться к старому образу я не могу. Поэтому ты должен понимать, что мне понадобится время для прокачки персонажа. Турнир же начнется послезавтра. Естественно, взять сколь-нибудь серьезный уровень будет само по себе достижением, не говоря уже о более подходящих к событию левелах. Так что нужно готовиться к худшему, ориентироваться на минимум.
   -- И?
   -- И, -- сказал я, -- если твое предложение после сказанного остается в силе, я приму его.
   Месмерит уронил после паузы:
   -- Хочешь сказать, что я должен помочь тебе прокачаться?
   -- Нет, но если настаиваешь, то я не откажусь. Просто хотел внести ясность.
   -- У тебя получилось, -- усмехнулся Месмерит. -- Однако я не стал бы ничего предлагать, не продумай все заранее.
   Он покинул трон, подошел ко мне. Вблизи его пепельно-дымная маскировка выглядела еще красивей. У меня вдруг язык зачесался спросить -- не сдувает ли ее ветром?
   -- Ну что, Серый Лис? -- спросил Месмерит. -- По рукам?
   Глядя в недра дымящегося облака, я пожал протянутую ладонь.
   Выпало сообщение:
   Внимание! Пользовательский контракт.
   С хрустом развернулся желтоватый пергамент. Мой взгляд забегал по строчкам.
   Месмерит постарался на славу, учел каждую мелочь. В контракте говорилось о разовом соглашении, по которому я должен разрушить статую Святого Павлентия в одноименном монастыре города Дарквуд. Особо подчеркнут пункт, где разъяснялось, что на "месте преступления" я обязан "забыть" символ Месмерита. В обмен я получу разбитую надвое сумму (аванс -- перед делом, основная часть -- после его завершения), рыцарские шпоры Царства Мертвых и королевский дар -- бонусную спецификацию.
   Я попытался вспомнить определение спецификации. Кажется, это дополнительные умения, которые игрок может выбирать из представленных деревьев развития. Начиная с пятого уровня дается по одной спецификации за каждые последующие десять левелов. Прокачивать их нужно отдельно. Если, к примеру, выбрал спецификацию "Мастера-стрелка", то умение растет только при условии, что в бою применяешь стрелковое оружие.
   Мой взгляд вернулся к размеру вознаграждения. Не уверен в точности перевода на реал, но вроде бы сумма очень близка к той, что досталась Суггестору за акк. И это, черт возьми, не может не радовать!
   После перечня деталей контракта предлагался выбор: согласиться или отказаться. Немедля я подтвердил соглашение.
   Дымчатый покров вокруг фигуры Месмерита вдруг опал, разбившись о каменный пол серым прахом. Мою ладонь сжимал теперь высокий, физически развитый мужчина. Вопреки представлениям и вкусам большинства геймеров, рисующих перекачанных или, наоборот, дистрофических персов, этот -- словно сошел с армейского плаката о пользе физической культуры. Широкие плечи, мощная грудная клетка, прямая спина. В руках чувствуется сила, во взгляде -- уверенность. Такой персонаж больше подошел бы для игр про спецназ, чьим бойцам приходится по роду заданий развиваться всесторонне.
   Тело Месмерита скрывал гладкий доспех из зачерненной стали с частыми вкраплениями такой же черной кожи. Никаких лишних деталей вроде шипов, рогов или драгоценных украшений. Будто специально ковали только для боя, а не для парада, чтобы каждая мелочь работала на функционал. Сразу вспомнилось высказывание биологов: "Форма определяется функцией". Так вот структура доспеха Месмерита говорила о том, что боец из него умелый и очень опасный.
   Лицо и голова Месмерита скрыты полушлемом-полукапюшоном, состоящим из той же черной стали и кожи. Видны только серые пронзительные глаза.
   -- Рад знакомству, наемник Серый Лис! -- проговорил Месмерит.
   Я усмехнулся:
   -- Взаимно, Король Мертвецов.
   Всплыло сообщение:
  
   Контракт заключен!
   Согласно договоренности, срок выполнения контракта истекает через двое суток.
  
   Там же написано, что в случае провала меня ждут жесточайшие наказания и штрафы. Но самое главное -- мой счет обновился и теперь радовал весьма кругленькой суммой!
  
   Первым делом я, предупредив Месмерита, вышел в рилайф.
   Скинул нейрообруч, хлебнул воды на кухне. Потом вернулся в спальню и вызвал в браузере пауэрбука окно личного кабинета.
   Взятые обязательства заставляли еще серьезней отнестись к выполнению заказа. Поэтому половину суммы, вместо того чтобы вывести в реал, я заплатил разработчикам "Престолов". В обмен получил премиум-аккаунт на целый месяц. Это значило, что кроме обычных плюшек в виде сокрытия профиля от любопытных взглядов, получаю теперь еще и на пятьдесят процентов опыта и бонусных денег больше. Экономия времени -- то, что мне сейчас нужно.
   Подумав, перешел по ссылке в игровой магазин. Раз уж залез на официальный сайт, потратился на премиум-аккаунт, нужно хотя бы взглянуть на то, что предлагают донатчикам.
   Ожидания мои оправдались. В магазине нет ничего такого, чтобы взять и всех без проблем убить. Кнопки "нагнуть всех!" не продавалось.
   Зато есть разнокалиберные амулеты, дающие незначительные бонусы к Удаче; камни, которые увеличивают приток бонусных денег; свитки с заклинаниями вроде телепатии, которые не влияют на геймплей.
   Отдельно продаются дома. Я перешел по ссылке, покрутил генератор жилища, восхитился. Можно построить практически все -- начиная с особняков, гостиниц, торговых лавок, мельниц и прочего, заканчивая избушкой на курьих ножках, небольшой пирамидой или даже бункером, отдаленно напоминающим звериное логово! Зато когда мой взгляд наткнулся на стоимость проекта, брови взлетели!
   Да ну на фиг!
   Конечно, круто иметь свой дом, который защищен любым Хранителем на выбор, но по таким ценам -- никогда!
   Расстроившись из-за грабительских цен, во вкладку с "питомцами" заходить не стал.
   Уже хотел закрыть окно магазина, когда наткнулся на строчку с надписью "Индивидуальная одежда". Кликал по ней с некоторой опаской. Боюсь даже представить, сколько запросят за уникальный шмот.
   М-да...
   Цены, что называется, кусаются. Грустный смайлик.
   Ради любопытства я все-таки клюнул указателем мыши в нагрудную броню. Тут же вывалился текст. И чем дольше я читал, тем больше росло во мне желание -- хочу!
   Я узнал, что индивидуальный шмот остается навсегда. Он устаревает, когда персонаж получает новый уровень. Но примерно за ту же стоимость, по которой можно купить левельную снарягу, премиум-шмот модернизируется. Улучшаются показатели, чуть-чуть превышающие характеристики лавочного товара.
   Я прикинул на игровом калькуляторе стоимость полного комплекта брони и одежды. Оставшейся у меня суммы хватало, даже еще немного останется.
   Все сомнения исчезли.
   Запустился редактор одежды, я призадумался. Если планирую и дальше оставаться наемником, нужно и шмот подобрать соответствующий. К примеру, вот этот панцирь из наползающих друг на друга пластин, укрытых кожей, -- просто идеально вписывался в концепцию новой профессии. Много карманов, специальных креплений для метательных ножей. Особенность конструкции панциря позволяла сохранить подвижность.
   Только нужно в черный цвет перекрасить.
   Или вот эти штаны с броневыми накладками -- то, что нужно. Та-ак, присоединяем их к панцирю, ставим галочку в квадрате "автоматическая смена цвета". Теперь все выбранные вещи станут черными.
   Потом добавляем сапоги с тонкой подошвой. Обувь я выбрал с сюрпризом: из подошвы скрытой пружиной выбрасывалось тонкое отравленное лезвие. Урон, конечно, маловат, но за последнее средство сойдет. За голенищами сапог обнаружились потайные ножны для метательных дротиков.
   Так, что там у нас дальше?
   В корзину покупок отправились рубаха, плащ с капюшоном. Все вещи с бонусом к Скрытности. Финальным аккордом прозвучал сигнал выбора шлема: облегченный вариант самурайского, чем-то напоминающий известный всем шлем Шредера, только без шипов и с личиной в виде оскаленной волчьей пасти.
   Красота!
   Просмотрев для верности покупки еще раз, я нажал "enter".
  
   Операция разрешена!
   Ваши покупки будут доставлены в течение двух часов по адресу проживания. Спасибо за пользование игровым магазином!
  
   Я потер руки в нетерпении, проверил остаток на счету. Маловато, конечно, но деньги еще есть. Почему бы не вложить их с толком? Например, купить вон тот чудный арбалет. Выполненный из вороненой стали, длиною в локоть, он с легкостью складывался и прятался в крохотные ножны за спиной. Опять же оружие модернизировалось, при каждом набранном уровне увеличивались показатели убойности, скорострельности и точности. Никакого геморроя.
   На арбалет я потратил последнее золото. Пришлось с сожалением закрывать окно магазина. Не все купил, что нужно, однако развился прилично. Представляю удивление Вражека...
  
   Когда я вернулся в склепы, Месмерит уже начал проявлять нетерпение, прохаживался туда-сюда.
   -- Что так долго? -- спросил он, когда я шевельнулся.
   -- Шопинг, -- я пожал плечами. -- Жажда потребления -- бич современного общества.
   -- Ага, -- догадался Месмерит, -- деньги пришли?
   -- Все в порядке. Спасибо.
   -- Тогда можно приступать к прокачке.
   Мне не понравилось, как Король Мертвецов стал потирать руки.
  
  
   Глава 16. Специализация
  
   Зомби взревел с лютой злобой, но сделать уже ничего не мог. С шипением рассекая воздух, мой клинок обрушился как лезвие гильотины. Чавкнуло, брызнула черная кровь и костная крошка. Отрубленная голова мертвеца улетела в темноту.
   Острие меча я воткнул в землю, навалился на гарду, пытаясь отдышаться. Сердце колотилось, в висках стучала молотом кровь, пот заливал глаза. Не обрадовало даже выпавшее окошко с сообщением о победе. Тридцатой за сегодня.
   "Устал?"
   В голосе Месмерита сквозила скука.
   -- Ну, -- прохрипел я, -- это не на троне сидеть.
   "Кесарю -- кесарево, -- ответил Месмерит и протяжно, с подвыванием, зевнул. -- Кончай перекур. Осталось немного"
   Подвластный его воле, из травы с неразборчивым бормотанием поднялся новый зомби. Несколько секунд озирался, потом, учуяв живого, двинулся ко мне.
   Рывком выдернув меч, я приготовился к атаке.
   Мертвец двигался неуклюже, волочил ноги. Руки пока висели плетьми, но я уже знал: едва тварь приблизится -- сразу засуетится, только успевай отбиваться.
   Ночная свежесть приобрела явный привкус тления, в горле запершило от вони. Мертвец уже совсем близко, нас разделяло метров пять...
   Я с готовностью рванулся вбок, когда мертвец вдруг прыгнул. Коварный, гад! Не удержавшись, он повалился на землю. Я тут же подскочил, перехватил меч двумя руками, рубанул. Зомби засучил ногами беспомощно. Я выдернул меч, сорвавшиеся с лезвия брызги испачкали лицо. Со злостью ударил вновь, целясь в позвоночный столб.
   "Обрати внимание, -- услышал я голос Месмерита, -- сзади еще двое!"
   Одновременно с сообщением о победе я выпрямился, крутанулся на каблуках. Как раз вовремя, чтобы рубануть по выставленным жадным рукам ближайшего ко мне мертвеца. Он взвыл от критического повреждения, проводил тупым взглядом отлетевшие кисти. Я ударил его в грудь ногой, бросился ко второму зомби, благо Кольцо Выносливости теперь уверенно держало ее значение меж цифрами "99" и "100 %".
   Рубить зомби быстро наскучило. Они хоть и выше меня уровнем, но приспособлены только для атаки группой, как было вчера днем. Теперь же, по воле Месмерита направляясь ко мне под клинок поодиночке, они стали слишком беспомощной жертвой. Хоть перед глазами уже мельтешит, хоть устал, но практически не ощущаю эмоций. Будто дрова колю.
   Очередной зомби зловонным мешком рухнул в траву. Я скривился, стал дышать через рукав. По-моему, с такой реалистичной передачей запахов разработчики перестарались. Боюсь себе даже представить, каково будет при атаке логова каких-нибудь троллей или вендиго. Последние, людоеды, известны поистине отвратным внешним видом, хуже которого только их запах...
   "Не спи, Серый Лис!"
   Я обернулся в недоумении. О чем он говорит? Еще зомби?..
   "Это чтобы быстрей прокачаться, -- Месмерит хихикнул саркастически. -- Ты не бойся, все равно с новым уровнем здоровье восстановится..."
   Сначала я не понял, о ком говорит царь мертвецов. Потом заметил движение меж серых камней Могильников, а чуть позже ветер донес бряцанье стали и скрип костей.
   Не знаю, чем хотел напугать меня заказчик. Ну, скелет с мечом и щитом, и что?
   Пожав плечами, я перехватил клинок поудобней. Двинулся на врага. Как подсказало выскочившее окошко -- против меня Скелет Воин, тварь шестого уровня. Пусть. Хоть у меня пока четвертый, HP в два раза больше, чем у этого вооруженного дистрофика. Тоже мне "воин"...
   Скелет заметил меня. В глазницах полыхнули зеленые огоньки, костяшки со скрипом стиснули рукоять короткого ржавого меча. Это вызвало у меня только ухмылку.
   Я ускорил шаг. Мысленно нарисовал план атаки, довольно простой, буквально из трех этапов: подошел, ударил, победил. Должно хватить.
   Когда расстояние между нами сократилось до десятка метров, скелет вдруг ринулся в атаку. Да так резво, что от неожиданности я не успел блокировать удар. Заметил лишь росчерк да услышал свист рассекаемого воздуха. А в следующий миг мое плечо обожгла боль, а перед глазами вспыхнула надпись:
   Кровотечение!
   Скелет -- откуда столько прыти?! -- вновь атаковал. На этот раз уже с другого бока. Я неуклюже отмахнулся мечом, сталь встретилась со сталью, вышибла искры. От кисти до локтя прошла волна боли. Ничего себе у него удар! У меня рука онемела блокировать его!
   Новая атака не заставила себя ждать.
   На этот раз, прикрываясь щитом, скелет максимально сократил расстояние между нами. А когда я уже занес клинок для удара, он неожиданно прыгнул. Больно ударил щитом мне в грудь, рубанул мечом. Спасло меня только то, что от первого удара я опрокинулся на землю. Иначе молниеносный росчерк ржавого меча пришелся бы точно в цель -- в мое сердце!
   "Ты случайно не умереть там решил для разнообразия?" -- съязвил Месмерит.
   Ах ты, гаденыш!
   От нового выпада Скелета Воина я увернулся, совсем незрелищно кувырнувшись в траве. Сразу вскочил, поспешно отбежал. Враг долго не размышлял, светящиеся зеленым светом глазницы взяли меня в прицел, скелет бросился в ближнюю атаку.
   Выставив меч, я неумело отбивался. От каждого удара скелета по моей руке пробегала холодная молния онемения.
   "Ну и силища! -- пронеслось в голове. -- Вот почему у него так мало здоровья для шестого уровня -- все характеристики в Ловкость и Силу ушли!"
   Последующие мысли потонули в звоне мечей. Могильники исчезли, ночь превратилась в ритмичные всполохи желтых искр. Ничего не замечая вокруг, я просто отступал, превратившись в живое дополнение к оружию. Вот оно жило полной жизнью: то взлетало и обрушивалось, то кололо и парировало.
   Так могло продолжаться вечно. Выносливость костяного мечника не уменьшалась, ибо тварь на своей земле; мою поддерживало волшебное Кольцо. И по технике мы тоже примерно наравне. Каким-то чудом я не пропускал его ударов, а эта зараза всякий раз блокировала мои.
   Пат...
   Точнее -- был бы пат, если бы не...
   Очередной мой блок кривоватым вышел. Проржавелое лезвие со скрежетом скользнуло по моему клинку, ударило в гарду. И тут же отскочило, клюнув меня в грудь.
   В горячке боя боль попросту не дошла до мозга, да и кольчуга помогла не пропустить Урон полностью. А я, как боксер на ринге, воспользовавшись тем, что противник открылся, обрушил контрудар.
   Правая рука скелета, стискивающая меч, с гулким хрустом переломилась. Настолько легко, что мой клинок по инерции вгрызся в землю. Мертвяк тут же ударил щитом, отшвырнув меня назад. От неожиданности и мои пальцы разжались, клинок так и остался торчать в земле. Вернуться за ним не получилось -- скелет продолжал атаковать.
   Только с третьего раза я сообразил, что тварь теперь покалеченная, рука не прирастет. А его удары щитом хоть и болезненны, но у меня еще процентов сорок здоровья есть.
   Окрыленный близкой победой, я резво отскочил, разорвал дистанцию. Сразу же побежал по кругу, а скелет тупо бросился следом. Маневр удался.
   Довольный, я вернулся к мечу, выдернул из земли. Встряхнул, сбивая налипшую почву. Под сапогом что-то хрустнуло, я опустил взгляд. Заметил раздавленные в прах белые кости, ржавый меч. Скелет тоже заметил, с каким-то обиженным пламенем в глазницах ринулся ко мне.
   Но его скорость уже ничего не решала. Я с легкостью перехватил его щит, рубанул с другой стороны мечом. Левую руку тут же потянуло к земле под тяжестью окованного стальными полосами деревянного щита, я увидел застрявшие в его петлях отрубленные кости.
   Поразительно!
   Скелет Воин не успокоился даже сейчас, оставшись без обеих рук! Словно бешеный пес, он ринулся в бой. Непонятно, как меня достать хочет? Загрызть? Затолкать?
   Я ловко ушел вбок, меч описал красивую дугу снизу вверх, чтобы на излете врезаться в реберную клетку врага. Раздался оглушительный хруст, и в ночное небо взлетели перебитые кости.
   Поздравляем! Вы победили!
   Но больше всего меня обрадовала вторая надпись:
  
   Поздравляем! Вы поднялись на уровень выше!
   Текущий уровень: 5.
   Нераспределенных характеристик: 3.
  
   Правда, зачем-то сразу показали количество опыта, требуемое для перехода на следующий, шестой уровень. Его нужно так много, что мое настроение сразу упало...
  
   -- Шампанского открывать не будем, лады? -- ухмыльнулся Месмерит.
   -- А есть?
   -- В Царстве Мертвых все есть, но оставим выпивку для более подходящего случая. Например, для празднования удачного выполнения задания.
   Я спорить не стал. Времени действительно осталось мало.
   Месмерит вызвал меня в тронный зал Могильников. Когда я пришел, он поднялся навстречу.
   -- Нужно распределить твои характеристики правильно, -- сказал он. -- И бонусную специализацию заодно дам.
   Бонусы -- это хорошо, бонусы я люблю.
   -- Все нераспределенные навыки бросай на Ловкость, -- посоветовал Месмерит. -- Пока до нужного уровня докачаешься, и другие параметры тоже возрастут. Однако тебе уже сейчас нужно развивать умение стрелять, прятаться, бегать.
   -- Да знаю я.
   -- Открой ветви специализаций.
   Я послушно крутанул кольцо на мизинце, перед глазами возникло окошко профиля. Чтобы не возиться дважды с уровневыми очками, по совету заказчика сразу бросил три на Ловкость. Потом выбрал пульсирующий золотым светом пункт "Специализации".
   И глаза разбежались!..
   Их столько... Господи! Ветвятся, перекликаются меж собой, дополняют друг друга. Одни оказывают взаимное влияние, другие противоречат и вызывают штрафы, третьи нужно изучить только для того, чтобы открыть доступ к особенным...
   Да елки-палки!
   Возможность изучить новую специализацию дается раз в десять уровней, начиная с пятого. Но вот честное слово, ума не приложу, сколько тысячелетий нужно играть, чтобы хотя бы одно дерево открыть полностью?! Да не только открыть, но и довести каждый навык с "начального" до "мастера"! А ведь есть еще и другие, не менее интересные. Например, спецификация Вражека -- "Вампиризм". Чтобы ее прокачать до уровня "Мастера" -- только тогда умение начинает работать в полную силу, -- требуется черт знает сколько глоток надкусить! А ведь это всего лишь начало. Следующая спецификация в этой ветке будет "Высший вампир", что дает возможность пользоваться в определенное время суток сугубо вампирской природной магией. Например: вызывать туманы, прячась от врага; аккумулировать грозу, чтобы снижать выносливость и наносить урон молниями; вызывать на подмогу рандомных тварей вроде летучих мышей, крыс, змей или волков. И это далеко не полный список! Широчайшие возможности! Но ведь и после "Высшего вампира" открывается на выбор любая из следующих двух спецификаций: "Териантропия" (позволяет изучить оборотничество со всеми его возможностями вроде превращения в летучую мышь или в волка) и "Ламия" -- тру-кровосос с довольно высокими бонусами ко всем (!) вампирским показателям, а в плюс даются навыки владения "древней магией" и способность ходить днем, не испытывая штрафов. А при изучении обеих, "Териантропии" и "Ламии", кроме новой спецификации, дается бонусная ветка "Кицунэ", что по описанию вообще жесть...
   Читать -- не перечитать!
   Я с восторгом вращал огромнейший шар с цветными меридианами спецификаций, бегло просматривая всплывающие подсказки. Как ребенок в магазине игрушек, я бросался от одной ветки развития к другой...
   -- Ну? -- голос Месмерита вывел меня из мечтаний. -- Открыл?
   -- Ага.
   -- Присмотрел что-нибудь?
   Да тут все хочется взять! Черт...
   Я попытался сосредоточиться. Предстояла важная и опасная стелс-миссия, а это значит...
  
   "Разведчик" -- спецификация, позволяющая лучше ориентироваться на местности, скрывать профиль (вне зависимости от активации премиум-аккаунта) и пробираться в труднодоступные места, оставаясь незамеченным. "Разведчик" позволяет развивать умения: "Стрелок" (повышение точности при использовании метательного и стрелкового вооружения); "Маскировка" (бонус к скрытности, если Игрок неподвижен).
   "Начальный" уровень владения добавляет по одному очку к Ловкости за каждый уровень; "Средний" -- по два; "Мастер" -- по три очка за каждый взятый уровень.
  
   То, что надо.
   Месмерит кивнул.
   -- Отличный выбор, Серый Лис! Приятно иметь дело с профи.
   Когда я нажал кнопку "изучить", высветилось сообщение с поздравлениями. Месмерит поднялся с трона, шагнул ко мне. Я уже приготовился выслушивать пафосный бред, но вместо этого перед глазами появилось новое сообщение:
  
   Король Царства Мертвых благословляет Вас!
   Желаете ли принять в дар его спецификацию?
   (Бонус к скрытности в ночное время суток и в темных помещениях; изучение и использование заклинания "Покровы Тьмы".)
  
   И в ответ на мое решение я услышал повторно триумфальную мелодию.
   Поздравляем! Вы изучили специализацию "Игра Теней".
   -- Спасибо, -- сказал я.
   -- Все для фронта, все для победы, -- усмехнулся Месмерит.
   Как бы эта победа не стала для меня роковой...
   Ладно, фиг с ним. Теперь нужно решить -- что делать дальше? Очередной уровень я взял, и значит -- необходимо посетить торговца.
   -- Слушай, -- вспомнил я, -- а ведь ты теперь король, так?
   -- Ну?
   -- А в твоем королевстве есть торговые лавки? Чтобы мне лишний раз не мотаться в Дарквуд.
   Месмерит помрачнел.
   -- К сожалению, не получится, -- проговорил он. -- Могильники уже утратили статус локации для прокачки и сбора бонусов, их обитатели подчиняются мне, но вот звания полноценного королевства еще нет. Только после официального анонса. Так что, брат, придется тебе побегать -- от Дарквуда и обратно. Зато с моей помощью качаться будешь так, что у Вражека челюсть упадет.
   Видя мое разочарование, он сказал с вдохновением:
   -- Но ты посмотришь, каким станет Царство Мертвых потом! У-у-у, брат, я лично помогал чертежи готовить. Могильники уйдут вглубь и вширь, появятся новые лабиринты, подземные кладбища! На поверхности выстроим настоящий Город Мертвых! Так сказать, Твердыню воздвигнем! Оплот!
   На миг я ощутил нечто вроде зависти. Круто быть королем. Но потом усталость взяла свое. Я сказал, разворачиваясь к выходу:
   -- Я в Дарквуд, переоденусь и сразу вернусь.
   Месмерит на миг застыл -- видимо, вынырнул из игры, потом вновь ожил. Сказал с сожалением:
   -- Через полчаса рассвет. Давай хотя бы часа на три паузу сделаем, а потом продолжим. День будет долгим.
   С этим я был согласен...
  
  
   Глава 17. Последний день
  
   Спал я беспокойно. Хоть и завел будильник, но и без него каждые полчаса просыпался. А едва опять проваливался в дремоту -- сразу начинала сниться всякая чушь: инквизиция, вампиры, ожившие тени, желающие меня убить. Когда я во сне добрался до статуи Святого Павлентия, непрерывно отражая атаки чудовищных тварей, статуя вдруг ожила, взорвалась божественным гневом...
   Проснулся я злым, разбитым и невыспавшимся. Едва доковылял до ванной, почистил зубы, поплескал в лицо водичкой. Хотел было поставить чайник, но не смог пересилить лени. Вместо этого вернулся в спальню и упал в кресло.
   Пауэрбук вышел из спящего режима, бодро сообщил об обновлении базы вирусов. Поморщившись, я нацепил нейрообруч и запустил клиент "Престолов".
  
   Купленные в игровом магазине премиум-вещи уже ждали меня в личном сундуке. Настроение сразу поднялось.
   Я вылез из гамака, набрал код допуска на сундуке. От спешки дважды ошибся, пришлось набирать заново, уже внимательней.
   Замок щелкнул, я торжественно отбросил крышку. По спине аж мурашки пробежали, когда взгляд скользнул по антрацитовой броне, в которой, казалось, даже свет тонул.
   Немедля я облачился в обновку. Естественно, все пришлось впору. Я заглянул в окошко профиля -- оказалось, что броня нулевого уровня. Нужно модернизировать. Пришлось собрать старый шмот в суму, шагнуть за дверь. Из "Гнедого коня" выбирался едва ли не на цыпочках. Как оказалось -- не зря. Таверна была буквально забита народом, галдеж стоял такой, что в ушах звенело. Толстые тетки с несвойственной их фигурам резвостью разносили блюда, меж столов неспешно прогуливался Веселый Роджер. Хозяин то и дело останавливался, кивал в ответ на приветствия, громко ржал над шутками.
   Я решил не задерживаться и юркнул за дверь. Оглянувшись, перед тем как выйти из конюшни, поставил флажок в квадрате "Скрыть профиль". После чего водрузил на голову шлем и закрыл лицо личиной в виде оскаленной волчьей пасти. Только после этого шагнул на улицу.
   К Торговым Рядам добрался относительно быстро. По сторонам не смотрел, не отвлекался. Общее возбуждение (как я понял, причина этому -- предстоящий завтра турнир) передалось и мне.
   В лавке уже привычно сбросил старую амуницию в лоток, выгреб послепродажную мелочь. Потом с некоторым трудом нашел в меню вкладку "Модернизировать уникальные вещи". Побурчал недовольно, что стоит эта услуга не так дешево, как описывали в премиум-магазине.
   Впрочем, негатив быстро исчез. Особенно после того как я взглянул на свои обновившиеся характеристики.
  
   Серый Лис [5].
   Профессия: наемник;
   Спецификации: "Игра Теней"; "Разведчик".
   Уровень владения стрелковым оружием: начальный;
   Уровень владения маскировкой: начальный;
   Уровень владения скрытностью: начальный;
   Уровень владения магией "Покровы Тьмы": начальный.
   HP: 525; Урон: 155-170+45; Мана: 60;
   Атака: 8; Защита: 8; Сила: 19; Ловкость: 22; Выносливость: 13; Сила магии: 7.
  
   Некисло так меня продвинули шмот, новый уровень и спецификации. Очень некисло. Аж гордость брала и кулаки чесались... Кому тут рожу начистить?!
   Желание испробовать новые характеристики, а попросту -- подраться, не исчезло ни за городскими воротами, ни уже на подходе к лесу. А потому когда мой профиль вдруг мигнул сообщением с призывом о помощи, я не сомневался ни секунды. Откликнулся, на миникарте тут же вспыхнула точка, обозначающая местоположение попавшего в беду. Я бросился бежать в ту сторону.
   Через пару минут выскочил на вершину холма.
   Внизу, в крошечной долине, мчалась по кругу девчонка в балахоне до колена. В руках у нее -- кажущийся громоздким посох. Оружия нет. Следом -- визжа и улюлюкая, бежала троица орков, размахивая ятаганами. Судя по всему, парни искренне развлекались, иначе бы гнали не по кругу, а тупо взяли в клещи.
   Я сощурился: все реальные игроки, не боты. И все -- шестого уровня.
   Теперь я сосредоточил взгляд на девчонке, всплыла подсказка:
  
   Eretica [5].
   Специализация: "Святая Магия".
  
   "Эретика... что-то знакомое... кажется, это одна из разновидностей кровососущей нечисти. Нечего сказать, органично смотрятся ее ник и специализация..."
   В ладонь правой руки легла рукоять свежекупленного Меча Вознесения, жаль, что бонусы там только к атаке на нежить; а левой рукой я вытащил из специального чехла на пояснице арбалет. Легко сдвинул большим пальцем кнопочку -- с резким щелчком оружие раздвинулось, зазвенела натянутая тетива. Арбалетный болт занял свое место в ложе и...
   Вы уверены, что желаете присоединиться к бою?
   Ну конечно...
   Боевой режим!
   И я начал атаку...
   Тщательно прицелившись... еще тщательней... еще чуть-чуть... Черт! Разве можно так криво бежать?!. Я выстрелил.
   С резким хлестом арбалетный болт исчез с тетивы, чтобы через полсекунды с громким гулом вонзиться в рог на шлеме одного из орков. Ударом шлем сбило с зеленой головы, покрытой крупными бородавками и сизыми волосиками. От неожиданности зеленокожий разбойник споткнулся, мешком брякнулся в траву. Остальные двое замедлили бег, оглянулись на собрата. Заметили расколовший рог на шлеме арбалетный болт и подняли взгляды на вершину холма.
   -- Ночной Дозор! -- крикнул я первое, что пришло на ум. -- Всем выйти из Сумрака!
   Девчонка тоже меня заметила. Она резко перешла на шаг, потом обессиленно опустилась в траву. Вид у нее был донельзя растрепанный. И беспомощный. Я смерил ее взглядом еще раз, ругнулся про себя, когда заметил шкалу Здоровья, Маны и Выносливости. Все практически на нуле! Помощник из нее никакой...
   -- Слышь, ворошиловский стрелок, ты кто? -- прорычал орк, подбирая шлем. Выругался, заметив испорченный рог. Добавил, щедро перемежая с матами: -- Я тебе ща голову оторву, а эту стрелу в одно место воткну! Понял?!
   Я скривился от неустанного писка цензурного сигнала.
   -- Мат-фильтр выключи, дубина, -- посоветовал, спешно перезаряжая арбалет.
   -- Я тебя ща выключу!
   "Попробуй..." -- отстраненно подумал я.
   Орки перевели взгляды на девчонку. Даже с такого расстояния было видно разочарование на зеленых клыкастых мордах. И что им от нее понадобилось? Под балахон заглянуть, что ли?
   Хлестко шикнуло! Арбалетный болт вонзился в плечо орку, тот взвыл. От квадратной фигуры отлетели цифры Здоровья: -69. Негусто, осталось почти шесть сотен, но и у меня ведь навык стрелка практически нулевой.
   Маты посыпались чаще. Кажется, свой выбор между жертвами орки сделали, ибо теперь втроем ломанулись ко мне.
   Я опустил арбалет, воздел руку. Профиль, настроенный на командный жест, не сплоховал. Вокруг моего кулака сгустилась тьма, фигурки орков и девчонки обзавелись кровавой окантовкой. С магички окантовку цели я быстро снял -- и тут же спустил заклинание с цепи.
  
   Вы использовали заклинание "Покровы Тьмы"!
   Мана: 40/60.
  
   Вокруг троицы орков сгустились клубящиеся облачка, над двоими тут же рассеялись, сообщив мне, что сработал "Природный иммунитет к магии расы орков". Зато на третьем заклинание не дало осечки. С болтами в плече и роге, он вновь упал, на этот раз из-за пепельного облака вокруг головы. Бедняга, не его сегодня день.
   Орки оглянулись мельком, но темпа не снизили, быстро приближаясь.
   -- Бей его! -- крикнул я девчонке, указывая не беспомощного разбойника.
   И тут же сам пустился в бега. Сталкиваться в рукопашной схватке с могучими рубаками почему-то не хотелось. Глупый риск. У меня же есть арбалет.
   Предусмотрительно не спускаясь с вершины холма, я бежал по кругу, огибая долину поверху. Орки быстро отстали. Я тут же воспользовался случаем, на бегу оглянулся, вскинул арбалет. Под звон тетивы болт просвистел над зелеными головами. Я выругался. Точность, и так фиговая, на бегу вообще стремится к отрицательному значению.
   Зато порадовал другой факт: девчонка не растерялась. Когда оборачивался в последний раз, я видел вопящего орка в дыму и лупящую его посохом магичку. Картина прямо из деревенской жизни: упрямая корова и юная пастушка...
   Новый болт занял место в арбалетном ложе, я развернулся резко. Быстро упал на одно колено, прицелился. Оружие мягко толкнуло в плечо. От фигуры орка тут же отскочили очки Здоровья. Слишком мало, черт возьми!
   Из долины донеслись два крика с разницей в пару ударов сердца. Один -- писк ужаса; второй -- торжествующий рев. Я скосил глаза. Оказалось, что заклинание исчерпало силы. Теперь ситуация вернулась к начальному положению: девчонка убегает, а следом, размахивая ятаганом, мчится озверевший, чуть-чуть побитый орк.
   Дьявол!
   Пришлось опять вскидывать кулак, кастовать заклинание. Мана уменьшилась еще на двадцать очков. И...
   -- Да что ж за на фиг?!
   Заклинание истратилось впустую. Природный иммунитет к магии защитил орков. Всех троих!
   Скользящее торможение по траве -- разворот -- прицеливание -- выстрел. Кроме отлетающих цифр (72 очка), заметил и прилично уменьшившуюся полоску Выносливости у зеленокожих. Хороший знак.
   -- Помогите!
   Орк почти настиг непутевую магичку, только чудом она увернулась от его пухлых лап и бросилась пугливым зайцем в сторону. Орк с матюгами затормозил, с трудом смог так резко сменить направление.
   -- Да чтоб тебя! -- рыкнул я сквозь стиснутые зубы.
   Круто развернулся и бросился в долину, пристраиваясь в кильватере ничего не подозревающего орка. Мелькнула неуместная мысль, что все это теперь напоминает урок физкультуры в психушке: бег гуськом -- магичка, орк, я, следом еще два орка. И все это под веселый аккомпанемент криков и угроз, визга девчонки и с опасными бликами на ятаганах...
   -- Осторожно! -- проревело у меня за спиной. -- Руг, сзади!
   Надо полагать, предупреждают "ловца магичек".
   Моя ладонь легла на рукоять меча. Обнажить его на бегу получилось с трудом, едва не запутался в ножнах. Те лупили по ногам, так и норовили вклиниться между коленями.
   Орк впереди обернулся. Непонимание в маленьких поросячьих глазках сменилось ужасом, клыкастая пасть распахнулась от удивления. Он развернулся неуклюже, пытаясь одновременно сбросить скорость и не упасть. Но в этот момент я вскинул арбалет. Между нами оставалось метров десять свободного пространства, с такого расстояния промахнуться невозможно. Надеюсь, что невозможно.
   Арбалет тряхнуло, следом раздался орочьий вопль. Вместе с кровавыми брызгами отлетели багровые цифры: -200. Появилось сообщение о критическом повреждении и кровотечении. Оказывается, болт пронзил грудную клетку орка навылет!
   Тот упал на колени, скребя толстыми пальцами грудь. Пробегая мимо, я рубанул мечом изо всех сил, в плече отозвалась боль, когда сталь встретилась с преградой. Но маневр того стоил. Залитая кровью, с разрубленной почти надвое головой, туша орка опрокинулась в траву.
   Один есть!
   Особо не радуясь, я опять сменил направление, уводя орков от магички. Взбегая на вершину холма, оглянулся, тут же замедлил бег. Орки остановились около трупа товарища. Дышат тяжело, Выносливость почти на нуле, пот льется градом.
   Я воспользовался паузой, перезарядил арбалет.
   -- Слышь, Робин Гуд! -- прохрипел орк нехотя. -- Давай мириться!
   Хорошо, что я в закрытом шлеме, не видно моей довольной ухмылки. Понимают, зеленокожие, что я так могу хоть сутки бегать. Хвала колечку Выносливости.
   -- Оставляйте оружие, кошельки и все вещи! -- крикнул я нагло. -- Тогда я вас помилую. Может быть...
   Клыкастые морды буквально вытянулись. Орк машинально показал средний палец. Пришлось "порадовать" его новым выстрелом. Естественно, увернуться у него не получилось, и арбалетный болт сбил с него еще 65 очков Здоровья.
   -- Не злите меня, -- посоветовал я. -- Я еще не завтракал.
   -- Да ты озверел!
   Орите-орите, а я пока перезаряжусь.
   Орки о чем-то быстро зашептались. Я поискал взглядом девчонку. Она, оказывается, уже взбежала на вершину холма, оказавшись за спиной разбойников. Теперь сидела, будто глядя театральное представление. Хотя нет, не театральное, у нас тут скорее цирковое.
   Внизу зашебуршилось, я опустил взгляд. Орки разделились, стали расходиться, тяжело поднимаясь на холм. Хотят меня в клещи взять? Ха!
   Арбалетный болт ударил в орка, сбив HP, которого теперь и так меньше половины. А сам зеленокожий уже напоминает дикобраза.
   -- Трус! -- проревел он. -- Только и можешь, что издалека стрелять! А давай как нормальные мужики -- на кулаках? Слабо?
   Я рассмеялся, стараясь, чтобы это прозвучало как можно более обидно.
   -- И это говорит один из тех, кто втроем напал на низкоуровневую девчонку!
   -- Да она первой начала!
   -- Не верю я в эмансипацию, -- сказал, прицеливаясь. -- Я старомодный: женщин обижать нельзя.
   Точкой в тираде послужил очередной выстрел, который сразу вызвал поток лютых матов. Неторопливо отступая, я перезаряжал арбалет, целился, спускал тетиву -- и по новой. К тому моменту, когда орки взобрались на холм, у матерящегося осталось Здоровья на один выстрел.
   Однако недолго музыка играла. Улыбка сползла с моих губ, когда пальцы схватили пустоту в колчане. Точнее, не в колчане, а в специальном отделении в суме.
   Все, что ли?!
   Я проверил еще раз, но обнаружил только три дорогущих болта со специальными наконечниками с алхимической зажигательной смесью. А враги неумолимо приближались. Пришлось скрепя сердце заряжать местный эквивалент РПГ1.
  
  
   # # 1 Ручной противотанковый гранатомет.
  
   Я немного отбежал, упал на одно колено. Прицеливался очень тщательно, не допуская даже мысли, что такой дорогостоящий выстрел может уйти в "молоко".
   Звякнула тетива, арбалетный болт красивым серебристым росчерком рассек воздух и впился орку прямо в грудь. Хоть и ждал спецэффектов, но рвануло так, что я отпрянул. Огненное торнадо поглотило фигуру орка целиком, тот всего-то и успел, что пискнуть на прощание.
   Я застыл восхищенно. Никогда не замечал в себе наклонностей пиромана, но, похоже, все когда-то случается в первый раз. На том месте, где был орк, яростно трещало пламя, будто вьетнамские джунгли после американского напалма!
   Оставшийся орк с некоторым трудом подобрал челюсть. Готов поклясться, что цвет его кожи на тон побледнел.
   -- Даю последний шанс, -- сказал я, дрожащими пальцами вкладывая в ложе новый зажигательный болт. -- Сдавайся!
   Орк сглотнул. Очень медленно кивнул и бросил оружие в траву. Туда же полетели его кошель и заплечная сума.
  
   Недружелюбный, будто Linux к юзеру-новичку, орк взглянул исподлобья.
   -- Все? -- процедил он сквозь плотно сжатые клыки. -- Расходимся?
   -- Живи, -- согласился я. -- Мы же все эти, как их... гуманисты. Нам толерантность не позволяет истреблять редкие виды, даже орков.
   Зеленокожий не спешил уходить.
   -- Как тебя зовут?
   Я уже хотел было послать, но передумал. Сказал быстро:
   -- Побил вас, как орчат несмышленых, могучий воин по имени Халг, родом из города Дарквуд. Запомнил? Не забудь, страна должна знать своих героев!
   Не уверен, что тот поверил, однако больше вопросов не задавал. Отступил на два шага от шмота и сумы, на миг застыл. У меня перед глазами возникло окошко, сопровождаемое торжественным гимном:
  
   Враг бежал!
   Поздравляем! Вы победили!
  
   После чего наконец орк засеменил прочь, неразборчиво бубня под нос. Судя по частому писку -- мат-фильтр так и не отключил.
   Опыта за этот бой мне дали не так много, как я ожидал. Чуть меньше трети от того количества, какое требовалось для достижения нового уровня. Наверное, все дело в том, что бой прошел в паре.
   Очень осторожно я ослабил тетиву арбалета, вынул неиспользованный болт. Бережно спрятал в суму. Потом оглянулся.
   Девчонка стояла соляной статуей, как супруга Лота. При взгляде на нее показалась шильда, где было сказано: Eretica -- маг шестого уровня. Уже шестого, надо же. Интересно... То ли алгоритм распределения победного опыта учитывает шмот и характеристики персонажа, то ли у орков и магов иной балансный вес, чем у мечников, наемников и остальных. Наверное, до определенного уровня их просто легко убить, вот и гребут за каждую мизерную победу опыт лопатой.
   "Или, -- мелькнула трезвая мысль, -- Eretica уже была прокачана, а сейчас просто получила последние очки опыта..."
   Решив не заморачиваться, я двинулся за трофеями. Пусть магичка пока статы раскидает, опомнится.
   Кошель орка удивил целым одним медяком! Олигарх, не иначе. Его ятаган я прицепил к поясу. Зато в суме меня ждал настоящий праздник: три бутылки с "ведьминым варевом", защищающим от магии, целый ворох скальпов и россыпь чьих-то клыков. Всплывающие подсказки сообщили, что все это добро можно толкнуть в Лавке Сувениров и Гильдии Охотников. Причем за немалую цену.
   Забив суму этой ерундой, я свернул сброшенную орком кольчугу, сунул в его суму. Туда же отправил и сапоги и шлем. К тому моменту алхимическое пламя уже исчезло, но, сколько я ни искал, от павшего орка ничего не нашел. Ни тела, ни лута. Видимо, сгорел начисто... жалко... вот тебе и плата за использование оружия такой мощи.
   Третий орк "подарил" три золотых монеты и пергамент с заклинанием "Телепатия". Оружие и броня странным образом испарились. Видимо, тоже какая-то премиум-функция, не отдающая врагу шмот после поражения.
   -- Спасибо!
   Я оглянулся. С холма спускалась магичка. Мой взгляд скользнул по стройной фигурке, которой не скрывал даже уродливый минибалахон инквизиторов. А уж ножки-то какие...
   -- Мои глаза чуть выше, -- магичка улыбнулась польщенно.
   -- Eretica -- хороший ник, -- сказал я невозмутимо. -- Ты как умудрилась на орков нарваться? Разве не читала сказок, где прямо указывают, что симпатичным девчонкам нельзя в одиночестве гулять по лесам?
   От "симпатичных девчонок" магичка зацвела розой, глазки заблестели.
   -- Я охотилась, -- пискнула она смущенно.
   Я не поверил своим ушам.
   -- Охотилась?!
   Значит, орк правду говорил, что не первым начал бой?! Твою...
   -- Ага, -- с самым честным видом подтвердила она. -- Только мана закончилась, а бутылок восстановления не хватило. У них, оказывается, на этом сервере природный иммунитет к магии.
   -- Ты недавно здесь?
   -- Неделю играю, а ты? Кстати, как зовут тебя?
   -- Гм... Святослав.
   -- Это ник?
   -- Почти. Кстати, поздравляю с уровнем, -- я поспешно сменил тему. -- Слушай, нужно в город выдвигаться, пока орки не вернулись.
   Возражений не последовало.
   Девчонка оказалась разговорчивой. Пока возвращались в Дарквуд, она успела рассказать, что зовут ее Аленой, ей восемнадцать лет и живет в Москве. А когда узнала, что мы земляки, тут же потребовала дать номер телефона и контакт социальной сети.
   -- Почему бы не прогуляться с хорошим парнем? -- похлопала она ресницами.
   Против такого аргумента у меня не нашлось возражений. Даже как-то лестно стало. Нет, все-таки не зря в сказках и легендах учили спасать принцесс, женщин и вообще. Есть от этого польза!
   Наши с Аленой пути разошлись у городских ворот. Ее ждали в монастыре Ордена святой инквизиции, а я двинулся к Торговым Рядам. Но предварительно мы договорились встретиться у ворот ровно через час, чтобы вместе поохотиться.
   Потом немного побегал по городу, продал клыки и скальпы, ятаганы и броню. На вырученные деньги купил арбалетных болтов, затарился разнокалиберными бутылочками, восстанавливающими здоровье, ману и излечивающими критические повреждения. А на три орочьих золотых монеты купил себе новую суму. Черную, из грубой, но прочной ткани. В новой суме места почти в три раза больше и для бутылок, и для вещей.
   Времени до назначенной встречи с магичкой еще оставалось больше получаса, когда мой профиль окрасило в призрачное голубоватое сияние. Я услышал знакомый, чуть шепелявый голос:
   -- Здоров, наемник!
   -- Вражек? Ты где пропадал?
   -- Рилайф, -- я услышал тяжелый вздох. -- Проблемы были.
   -- Решил?
   -- Ага. Ну ты-то как? Качаешься? Давай ко мне.
   Я покосился на часы в профиле, сказал с сомнением:
   -- Ну не знаю, я тут с Аленой должен встретиться.
   Мне показалось, или в голосе вампира появилась ревность?
   -- Что еще за Алена?
   Слышать такое было для меня в новинку, но я все же ответил по возможности спокойно:
   -- Да вот с девчонкой познакомился. А что? Тебе пару найти нужно? Какую-нибудь кровососочку?
   Вражек засопел, уронил наставительно:
   -- В Интернете женщин нет... Ну, пока не докажет.
   Я засмеялся:
   -- Что, уже обжигался?
   -- Да ну тебя, делай что хочешь.
   Пришлось признать, что с Вражеком качаться у меня получится быстрее, чем с магичкой. Потому я сказал:
   -- Ладно, ты где сейчас? Возле Болота? Через пять минут буду...
  
   Увидев меня, вампир уважительно поцокал языком.
   -- Годный прикид. А ну, покажи стату.
   Я добавил Вражека в список друзей, разрешил им показывать профиль. Кровопийца присвистнул:
   -- Вот так прокачался! Ага, Разведчика взял... А это что за скил у тебя такой?
   -- Скил -- это скифский царь, живший в пятом веке до нашей эры, -- сказал я нравоучительно. -- Другое тебе знать необязательно.
   Но вампир не унимался:
   -- Вот я тебе не перестаю удивляться, Суггестор, ты где успел вторую спецификацию получить? -- А когда я отмолчался, Вражек покачал головой: -- Шустрый ты парень. Определенно, Серый Лис тебе больше подходит.
   Я намек уловил, но ответной шпильки посылать не стал. И правильно сделал. Времени слишком мало. Я и так должен был хотя бы до тринадцатого левела прокачаться, а теперь и десятый под вопросом...
   Вспомнив о задании, посерьезнел и вампир. Вдвоем мы перебрали наше оружие, абилки. Вражек остался недовольным, хотя, на мой взгляд, все было просто прекрасно.
   Остаток дня и весь вечер мы потратили на изматывающий, кажущийся бесконечным кач. Ядовитые змеи и упыри на болоте, резкие и верещащие гремлины у Каменоломни, летучие мыши-вампиры внутри нее.
   Шестой уровень я взял довольно быстро. Седьмой же выкачивал так долго, что неоднократно мелькали мысли о том, что клиент заглючил, так мало давал он опыта. Часов в девять вечера по Москве Вражек устало взмахнул рукой, объявил получасовой перерыв.
   Из виртуальности я вышел тут же, не удосужившись даже вернуться в Дарквуд. Метнулся в туалет, думал, что не добегу. Потом, уже с улыбкой облегчения на губах, зарылся с головой в холодильнике. Взвыл от отчаянья -- ведь так и не купил ничего из еды! Остатки макарон с сыром выглядели так, словно это обломки гипсовой скульптуры, которую в припадке гнева создатель долго топтал ногами. Сплошной неаппетитный серый кусок с желтыми вкраплениями застывшего сыра и сливочного масла. Буэ-э...
   Жарка на сковороде помогла мало. Теперь сыр расплавился повторно, пригорел. Так я и поужинал: глотая в спешке горячие невкусные макароны и запивая таким же горячим, пересахаренным чаем.
   Когда вернулся в мир Утгарда, неразговорчивый Вражек приказал двигать в Могильники. Скупо пояснил, что уровень уже позволяет бодаться с мертвецами и ночью.
   -- Правда, -- буркнул вампир, -- что-то там в последнее время не то творится. Чудны, как говорят, дела твои...
   Я притворился, что ничего не знаю.
   Пока туда добирались, в режиме текстовых сообщений я использовал свиток с заклинанием телепатии, связался с Месмеритом. Тот покритиковал мой медленный рост, но пообещал его ускорить.
   И ускорил... Да так, что Вражек, когда нас обступила толпа Личей, взвыл дурным голосом, едва задний ход не включил. Мне показалось, что подвластные Месмериту боты с каким-то особым усердием нападали на вампира, но подтвердить догадку я не смог ничем. Тем более что сам только и успевал отмахиваться. Перед глазами мельтешили черепа, отлетающие цифры Здоровья, оскаленные злобные морды лишившихся посмертия некромантов. Уши закладывало от их воя, от взрывов очередного огненного шара, кастуемого Вражеком, от звона мечей. Хотя я и тогда обратил внимание, что когда становилось совсем худо, твари будто бы приостанавливались, словно их придерживала чья-то рука. Не иначе Месмерит помогал...
   Полночь мы с Вражеком встретили спиной к спине, из последних сил отбиваясь мечами от бесконечного вала смердящей мертвечины. Мой арбалет, отработав по полной, валялся где-то в пожухлой траве, болтов больше не осталось, хотя я предусмотрительно взял почти шесть десятков. Заклинаний, маны, свитков, бутылочек и прочих бонусов -- также не было. Более того, несмотря на Кольцо Выносливости, из-за штрафов локации и высокого уровня ее полоска теперь неуклонно уменьшалась. С каждой секундой становилось все труднее поднимать тяжелый меч, отражать могучие, как удары строительной груши, выпады железных ржавых посохов.
   За спиной грянул взрыв сатанинского хохота, мой затылок окатило волной могильного холода. Полыхнул зеленый мертвенный свет. Следом раздался крик Вражека, полный яростной ненависти и боли.
   Я оглянулся. Увидел, как вампир исчез под валом Личей. Мертвецы буквально разодрали несчастного кровопийцу. Отупев от бесконечной драки, я не ощутил ничего, кроме упрямого желания не повторять его судьбы. Но сил оказывать полноценное сопротивление уже не оставалось.
   Мир странным образом замедлился. Личи вокруг задвигались, словно при слоу-мо, стали протяжными рыки, скулеж. Я был с ног до головы покрыт черной, зловонной кровью, рукоять меча стала скользкой, удержать ее было невероятно трудно.
   Не сразу я сообразил, почему бой вдруг прекратился. Только когда стало некого бить, упал на колени. Грудную клетку распирало от недостатка кислорода, легкие жгло. Ловя ртом воздух, я только и слышал, что гул вязкой, горячей крови в ушах.
   Потом, гораздо позже, когда сознание стало медленно проясняться, заметил, что поляна Могильников опустела. Враги исчезли. А у меня перед глазами -- торжественная табличка:
  
   Поздравляем!
   Вы одержали победу!
  
   И ниже -- еще одна:
  
   Поздравляем!
   Вы поднялись на уровень выше!
   Текущий уровень: 10.
   Нераспределенных характеристик: 3.
  
   Тяжело дыша, я закрыл сообщения. Мне хотелось только одного -- завалиться мордой в подушку...
  
   Около двух часов ночи я вернулся в каморку при постоялом дворе "Гнедой конь".
   В Могильниках у меня состоялся длинный и очень подробный разговор с Месмеритом, явно нервничающим, будто это он завтра... нет, уже сегодня!.. будто это он сегодня двинется на выполнение опасного задания.
   Потом Царь Мертвых выдал из запасов молодого королевства несколько уникальных вещей и артефактов, заставил меня повторить последовательность действий. И только потом отпустил отдыхать.
   -- Турнир начнется завтра в десять, -- сказал Месмерит жестко. -- Представление участников, речь короля Нэвэрнайта, зачитывание титулов и правил -- все это займет около часа. Мы выждем два, чтобы народ успел погрузиться в созерцание мордобоя на арене. Понял? Начинаем ровно в полдень.
   -- Понял, -- отмахнулся я. -- Все ясно, все запомнил.
   Когда шел обратно в Дарквуд, модернизировал в Лавке Механика шмот и оружие, подгоняя под новый уровень, вышел на связь Вражек.
   Вампир спросил мрачно:
   -- Ну что там? Кома?
   -- Десятый уровень, -- бросил я спокойно.
   Вампир не поверил. Пришлось повторить, что я уцелел, травм не получил, в смертельную кому проигравшего не отправился, а наоборот, получив заветный десятый уровень, теперь готовлюсь к завтрашнему дню.
   Вампир офигел настолько, что даже поздравить забыл. Несколько сумбурно попросил связаться с ним утром, перед началом турнира, и пожелал удачи.
   В общем, только около двух часов ночи я вернулся на постоялый двор. Стащил шлем с головы, бросил в гамак. Хотел сбросить в сундук покупки (снадобья, абилки, свитки), когда заметил свое отражение в медном тазе с водой.
   У меня осталась прежняя внешность: тот же парень, те же ржаные волосы. Однако что-то неуловимо изменилось.
   Присмотревшись, я все-таки заметил, что на теле появилась пара узких сизых шрамов, мышцы вздулись, плечи расширились. Даже вроде бы ростом чуть повыше стал. Пройденная веха в десять уровней не прошла незаметно.
   Крутой эффект, мне очень понравился! Сразу возникало горделивое чувство, что кач проводил не зря, что есть результат. А еще тут же захотелось взглянуть на себя на двадцатом уровне... Или лучше на тридцатом... Да все фигня -- на сотом, вот где будут перемены!
   "Если доживу, -- возникла трезвая мысль. -- Все решится во время турнира. Но об этом, наверное, пока думать не стоит. Нужно отдохнуть..."
  
  
   Глава 18. Под рев турнирных труб...
  
   Спал остаток ночи и часть утра на удивление крепко. Только снилась белиберда, но вот это как раз и нормально с учетом того, чем я был занят перед сном. Что-что, а драки с мертвецами, нервное напряжение и усталость никогда не шли на пользу нормальному отдыху.
   Зато проснулся бодрым. Вот прямо сразу, едва глаза открыл.
   В странном спокойствии, будто регулярно только и делаю, что устраиваю акты вандализма в монастырях Инквизиции, я принял душ, почистил зубы. Памятуя о прошлой ошибке, сварил макарон ровно на одну порцию. Позавтракал, выпил две чашки крепкого, вкусного чаю. Посидел недолго на кухне, глядя в окно.
   Потом вздохнул и отправился в спальню. Когда снимал с подоконника пауэрбук, сердце чуть ускорило бой. Призрак волнения поднимал голову...
   Я проверил все подключения, обновил софт, просканировал трафик. И только после этого взял нейрообруч и запустил клиент "Престолов".
   Пора, время не ждет...
  
   Я достал из личного ящика подкольчужную рубаху. Влез в черные, как безлунная ночь, портки с броневыми нашлепками из прочной кожи. Обмотал стопы портянками и надел облегающие сапоги с мягкой подошвой, делающие мою походку практически беззвучной. Пошевелил пальцами, проверяя скрытые пружины. В ответ на движения легко и молниеносно, будто бросок кобры, выскользнули и спрятались обратно отравленные лезвия.
   Потом надел чернющий панцирь, поерзал плечами -- наползающие друг на друга стальные пластины, укрытые кожей, заняли свои места. С придирчивой тщательностью затянул все ремни-застежки, подгоняя под фигуру. Теперь можно с легкостью выворачиваться, прыгать, бегать и кувыркаться.
   Подошла очередь шлема. Пару минут я вертел его в руках, заглянул в недра. Оказывается, чтобы не носить специальной шапочки, какую надевали рыцари под шлемы, в этом все было продумано заранее. Внутренняя поверхность шлема укрыта мягкой на ощупь тканью, под которой угадывался войлок. Я водрузил шлем на голову, защелкнул личину, изнутри тоже имеющую защитную мягкую прослойку.
   Последним надевал плащ с капюшоном, крепил ножны для меча на левое бедро и для складного арбалета на поясницу. До упора забил колчан в суме алхимическими болтами (страшно даже вспоминать, сколько денег на них потратил), многочисленные карманы на панцире заткнул бутылочками и мензурками снадобий. В специальные крепления на ребрах, с обеих сторон подмышками, вставил по три метательных ножа. Последнее -- подарок Месмерита. За голенища сапог, в потайные ножны, отправились метательные дротики. В суму -- веревка с "кошкой", свитки с заклинаниями и запасные бутылочки-абилки.
   Все? Готов? Ничего не забыл?
   Я попрыгал на месте, почти физически ощущая тяжесть брони. Сразу вспомнились популярные байки о том, что в древности люди были сильнее, мощнее, жили по двести лет и умирали со своими зубами. В общем -- старики до старости были мужчинами, а женщины грудастей и красивей. Да уж, кроме улыбки, данные утверждения не вызывают ничего. Чтобы получить представление о могучей силе древних, достаточно вспомнить, что до сих пор не найдено ни каменного топора, ни дубины тяжелее полутора-двух килограммов, а то и вообще килограмма. А жили пещерные люди так и вовсе лет до тридцати. Та же "безумная" продолжительность бытия вполне легко прослеживается и по более просвещенным временам человеческой истории, когда старым был тридцатилетний, а дряхлым -- пятидесятилетний. И так до тех пор, пока медицина не обрела практически современного своего вида. Правы исследователи и научные работники, исповедующие теорию акселерации. Современный хикки или даже эмо в обществе питекантропов стал бы альфа-самцом, перешибающим плевком тамошних Гераклов. А уж тот вес, что сейчас лег на мои плечи, и вовсе показался бы им неподъемным...
   Перед выходом я все же помедлил, прокручивая в мыслях еще раз план действий. Крутанул на мизинце медное колечко, окинул взглядом полные характеристики.
  
   Серый Лис [10].
   Профессия: Наемник;
   Спецификации: "Игра Теней"; "Разведчик".
   Уровень владения стрелковым оружием: средний;
   Уровень владения маскировкой: средний;
   Уровень владения скрытностью: средний;
   Уровень владения магией "Покровы Тьмы": Мастер.
   HP: 1700; Урон: 456-495+85; Мана: 160;
   Атака: 19; Защита: 17; Сила: 28; Ловкость: 49;
   Выносливость: 23; Сила магии: 15.
   Умения: "Кулачный боец" +1 к Силе; "Задира" (-1 к расположению торговцев); "Борец с Нечистью", "Расхититель гробниц" (+1 к Удачливости).
  
   Круто, что тут скажешь. И стата хороша, и шмот прокачан, приличные бонусы дает. Но в душе вдруг появилось сомнение. Как говорится, смотря с чем сравнивать. Если думать о том, что прокачался так всего за три дня, -- безусловно круто! Мужик! А если сопоставить уровень и сложность заказа...
   Нет! Даже сопоставлять не хочется!
   Я мазнул взглядом по циферблату часов в профиле: одиннадцать. Потом достал из сундука свиток с заклинанием "Телепатия", смял в кулаке. В появившемся окошке ввел ник "Вражек" и нажал "Готово". Свиток из плотной бумаги полыхнул голубоватым светом и растаял.
   -- Ну наконец-то!!!
   Я поморщился от его крика, попросил:
   -- Не истери, пожалуйста.
   -- Ты знаешь, сколько времени?! Турнир уже начался!
   -- Знаю, все нормально.
   -- Что...
   -- Доверься мне, -- перебил я, удивляясь своему спокойствию. -- Турнир будет длиться до четырех часов пополудни. Времени у нас -- хоть одним местом ешь...
   -- Что-что?
   -- Прости, мат-фильтр не отключил, -- отмахнулся я и подвел итог: -- Короче, начнем ровно в полдень, когда на арене зрители во вкус войдут, лады?
   Вампир засопел недовольно.
   -- Ладно...
   -- Ты где сейчас?
   Вражек огрызнулся:
   -- Только вот не спрашивай! Чтобы в Дарквуд среди бела дня пробраться, мне пришлось на такие жертвы пойти, что тебе и не снилось!
   У меня прямо любопытство взыграло: где же так спрятался кровосос? Но тиранить его я, понятное дело, не стал.
   -- Добро. Встречаемся у монастыря ровно в полдень.
   -- Угу, -- отозвался Вражек кисло, и заклинание прекратило действие.
  
   Я выскользнул из комнаты, огляделся. Коридор, как и всегда, пуст. Вокруг необычная тишина, из обеденного зала внизу не доносилось ни звука.
   Чтобы не нарушать тишины, да и потренироваться тоже, я на цыпочках шагнул на лестницу, стараясь держаться в тени. В правом углу возникла мерцающая спокойным оранжевым светом надпись:
   Скрытное передвижение...
   Ага, все работает. А если теперь вот так?
   Я юркнул в тень, прижался спиной к деревянной стене. Укрылся полой плаща, уподобляясь Вражеку. После трехсекундного ожидания зажглась другая надпись:
   Маскировка активна!
   Отлично!
   Я двинулся вниз по лестнице, вновь переходя в режим "Скрытность". Звуки шагов сменились легким, на самой грани слышимости, шуршанием. Как я вычитал в одноименной теме на форуме "Престолов", когда прокачаю навык до Мастера, исчезнет и этот шорох. А если выберу следующую ступень специализации "Разведчик" -- "Невидимка", -- там и вовсе "Маскировка" и "Скрытное передвижение" будут действовать одновременно.
   Я уже спустился почти на первый этаж, а привычного запаха готовящейся пищи не появилось. И тишина ничем не нарушалась.
   Подо мной не скрипнула ни одна половица, когда я вышел в обеденный зал. Окинул удивленным взором безлюдное помещение, чистые столы, пустующую стойку Веселого Роджера. Все на турнир, стало быть, отправились? Постояльцев не принимают?
   У двойных дверей на выходе я заметил охранника-энпээса. Наверное, он сообщает всякому желающему отведать виртуальной пищи и пива, что заведение не работает. Тут же возникла идея опробовать развитые навыки на нем. Да и качаются они во время использования. Почему бы не совместить приятное с полезным?
   На цыпочках я двинулся к нему. Незамеченным добрался до двери, остановился. НПС продолжал пялиться на улицу, а мой профиль так и не озарила вспышка сообщения об обнаружении. Хорошо...
   Мои пальцы коснулись двери, потянули. НПС от неожиданного скрипа обернулся, одновременно с мессагой "Внимание! Вы обнаружены!" он произнес:
   -- Прощения просим, милостивый государь, но таверна "Гнедой конь" не принимает гостей до вечера. Разве вы не слышали? Праздник сегодня...
   -- Счастье-то какое, -- машинально повторил я.
   Более тупого автоответчика я в жизни не встречал! От выражения лица этого энпээса кирпичи трещинами покрываются от зависти!
   Потеснив охранника, я вышел на улицу. Несмотря на общую безлюдность, ветер донес далекий рев толпы, аплодисменты, победно протрубили горны. Мне даже показалось, что различил лошадиные всхрапы и звон мечей.
   Я хотел было двинуться в сторону Арены, поглазеть на турнир хоть издалека, но передумал. Без билета я вряд ли что увижу. Лучше покручусь возле монастыря. Естественно, не отсвечивая.
   Не успел пройти и до конца улицы, как мне встретился вооруженный патруль. Троица высокоуровневых рыцарей-игроков и еще троица магов-инквизиторов.
   -- Именем Ордена святой инквизиции приказываю вам остановиться и открыть профиль! -- скомандовал инквизитор внезапно.
   У меня по спине скользнул холодок. Стражи мгновенно расступились, отсекая меня, их ладони заученно легли на рукояти мечей. Кажется, и маги как-то напряглись, наверняка держат пальцы на горячих клавишах с боевыми заклинаниями.
   -- В чем дело? -- спросил я, стараясь придать голосу непринужденность.
   -- Каждый житель города Дарквуд предупрежден, что в день Турнира запрещено ходить по его улицам, скрывая профиль! Немедленно назовитесь!
   "Ага, -- наконец сообразил я, -- так как город официально под властью Ордена инквизиции, не подчиниться я не имею права. В лучшем случае -- выгонят из города с баном на пару суток..."
   Буквально кожей я ощутил, что напряжение нарастает. Но достойного выхода из ситуации так и не...
   Стоп!
   Меня осенило!
   -- Сейчас-сейчас, -- пробормотал я поспешно.
   По моей команде профиль открылся для каждого, на его иконке скрестились взгляды патрульных. А я с осторожностью достал из сумы распечатанный конверт со сломанной сургучной печатью. Передал его инкам.
   -- Мое имя -- Серый Лис. Мне пришло вот такое письмо от Ордена инквизиции. В нем сказано...
   Инквизитору хватило короткого взгляда, он обрезал:
   -- Я знаю, что в нем сказано. Это стандартная форма для хулиганов, на которых подают жалобу.
   -- Я не хулиган, -- сказал я честно. Хотел было даже перекреститься, но потом решил, что это будет уже лишним. -- Здесь какая-то ошибка. Теперь вот иду в монастырь Святого Павлентия зарегистрироваться и очистить, так сказать, свое честное имя.
   Инквизитор вдруг вытянул руку. От его ладони отлетел крошечный алый шарик, прилип мне на левое предплечье.
   -- Это предупреждение, -- пояснил инк. -- Само отпадет, когда получишь регистрацию. А до того, Серый Лис, лучше тебе не соваться к Арене.
   -- Мы друг друга поняли, -- кивнул я.
   Надеюсь, облегчение никак не проявилось в голосе. Позволил себе выдохнуть только тогда, когда патруль скрылся за углом.
   Часы в профиле показывали без четверти полдень...
  
   Я двигался по улицам Дарквуда.
   Вой толпы всего лишь однажды стал явственным, взлетел к небесам, перекрывая дикие крики и бряцанье стали. Но тут же профиль окрасило сигнально-алое сообщение:
  
   Вам запрещено приближаться к Арене!
   Покиньте территорию, или мы будем вынуждены позвать стражу!
  
   Пришлось в поспешности искать другой путь к монастырю. Теперь выкрики глашатаев и боевое напряжение, буквально пронизывающее воздух, истаяли. Показалось, что на миг ощутил даже запах крови, лошадиного пота и дыма. Но все списал на фантазию.
   Чем глубже я пробирался артериями улиц Дарквуда к центру, тем выше над домами вздымалась серо-черная громадина замка. Однажды дорога пошла в гору, я тут же воспользовался возможностью, влез на холм. Вид отсюда открывался почти на весь город, что, подобно грибнице, окружившей пень, лежал у основания замка.
   Огромный холм, больше похожий на расползшуюся от древности гору, занимала могучая твердыня. Замок Плерон, где обитает венценосная фамилия де Плерон, к которой принадлежит Нэвэрнайт. Сначала тянулось мрачное черное поле с выжженной травой, утыканное прокопченными кольями... кажется, на них что-то нанизано. Подробности не очень хочется рассматривать. Потом виднелся провал рва, тоже с кольями, выступающими из воды. А надо рвом сразу возвышалась отвесная стена с зубчатой короной. Замок, выстроенный из грубых неотесанных серых глыб, напоминал одновременно классическое сооружение, чья конструкция изначально подразумевает минимум украшений, щелей, окон и бойниц, и диснеевский символ из-за высоких тонких башен, многочисленных, развевающихся по ветру стягов.
   Замок Плерон отделяли от города поле и монастырь... Вот она, альма-матер местной Инквизиции.
   Монастырь Святого Павлентия занимал огромную территорию. За кованой шипастой оградой с крестами можно рассмотреть большущий сад, газоны, прогуливающихся монахов. А за строгим, в католическом готическом стиле, зданием монастыря угадывались каменные статуи ангелов, кресты и надгробья.
   Месмерит рассказывал об этом кладбище... Мне туда...
   Нет, как-то это двусмысленно прозвучало. Мне нужно подойти к кладбищу, а не стать его обитателем, вот. Так правильней.
   Я глянул на часы: без пяти полдень. Можно начинать.
   На ходу я скомкал в кулаке еще один свиток "Телепатии". Вторя уже знакомому голубоватому сиянию, прозвучал голос Вражека:
   -- Что ж ты, зараза, меня так нервируешь?! Двенадцать же, без двух минут!
   -- Ты где? -- прервал я.
   -- С восточной стороны монастыря. За оградой жду... -- проговорил Вражек. Добавил неохотно: -- В выгребной яме...
   -- Ты прямо как японский ниндзя! -- восхитился я. -- Говорят, те могли часами в туалетной дырке сидеть, пока не заявится для облегчения кишечника объект заказа, и только тогда они со всем накипевшим тыкали ему в задницу копьем!
   -- Сомневаюсь, что это комплимент...
   -- А зря, -- заверил я. -- Наша служба, брат, и опасна и трудна, но еще чаще -- пахнет не очень приятно... кстати, а где тут восточная сторона? Я что-то компас дома забыл.
   -- Где-где?! -- взорвался Вражек. -- Сзади монастыря, где отхожие места!
   Я поискал глазами, не нашел. Здание штаб-квартиры инков закрывает срамное место.
   "Интересно, -- подумал я, -- а Вражек будет пахнуть, когда выберется? Или программа попроще сработает?"
   -- По моему сигналу выбирайся из... э-м-м... оттуда, -- сказал я, в последний момент проглотив неприличное слово. -- И двигай сразу к кладбищу.
   -- Зачем? Нам же...
   -- Некогда объяснять!
   -- Ладно...
   -- Готов?.. Начали!
   Стоящие у ворот два инквизитора в плащах с глухими капюшонами подняли головы.
   -- Чего тебе, сын мой?
   Я в молчании протянул письмо. Как и в прошлый раз, его никто читать не стал. Инквизиторы вновь опустили взгляды, я услышал угасающий голос:
   -- Покажи это послание в Зале Исповеди. Тебе все объяснят и покажут.
   Я кивнул, шагнул в распахнувшиеся со скрипом ворота. Но двинулся не к деревянным, украшенным крестами дверям входа в монастырь, а к кладбищу, влево.
   -- Сын мой, -- донеслось вслед растерянное. -- Тебе нужно идти в монастырь.
   Не отвечая, я продолжал идти.
   -- Эй!
   Теперь в голосе инквизитора слышалось волнение.
   Я продолжал идти.
   -- Стой! Туда нельзя!
   Вот теперь я перешел на бег. Помчался по узенькой дорожке, под ногами захрустел гравий. До первых могильных плит оставалось уже не больше пятидесяти метров.
   И тут мой профиль вспыхнул тревожным сообщением:
  
   Внимание! Властью города Дарквуд и Орденом инквизиции Вам приказано остановиться и подчиниться приказу! В противном случае будет применена сила!
  
   Краем глаза я увидел перемахнувшую ограду черную фигуру с развевающимися кожистыми крыльями за спиной. Вражек мягко приземлился, тут же, с места, перешел на бег. Донеслись его матюги.
   Я продолжал бежать, на ходу расстегнул суму.
   Профиль резанул слух сиреной, возникло новое сообщение:
  
   Вы не подчинились приказу!
   Серый Лис, Вы объявлены вне закона в городе Дарквуд!
   Теперь любой его гражданин вправе Вас задержать всеми доступными ему методами!
   Для выяснения обстоятельств рекомендуем обратиться к действующей городской...
  
   Плевать!
   Теперь уже на все плевать!
   -- Что дальше?! -- заорал Вражек.
   Вместо ответа я вытащил наконец большой, с голову ребенка размером, алый камень. Удерживая его двумя руками, вскинул над головой и ударил о ближайшую могильную плиту.
   Резкий взрыв! Плазменный свет окрасил на миг мир, в ушах зазвенело от дикого животного воя.
   Я обернулся. Сердце успело екнуть, а в живот словно опустилась глыба льда. От монастыря Святого Павлентия к нам мчались человек двадцать инквизиторов. Все маги, все с посохами и иным оружием. Только двое ниже меня по уровню, остальные превосходят как минимум на два-три!
   -- Серый Лис! -- завопил Вражек. -- Твою же...
   И тут толпа инков замедлилась. На их лицах появилось недоумение, послышались испуганные вопросы.
   Я оглянулся, и мои губы перекосила довольная усмешка.
   Ну как тут не замедлиться, когда на святой земле, на собственной территории вдруг полезли на свет десятки мертвых рыцарей, полуразложившихся зомби и Мертвых Всадников?! Встала на дыбы земля, с грохотом обрушились памятники, и покрылись трещинами надгробные плиты. Сквозь провалы в земле вырвались гейзеры, выбрасывая в небо пепел.
   Перед глазами выпала шильда с торжественной надписью:
  
   Артефакт "Судный День" активирован!
   Под ваше командование поступает Орда Мертвецов!
  
   Видя, как у бедного Вражека вытянулась физиономия, я сказал удовлетворенно:
   -- Вот теперь можно и к выполнению заказа приступить. Кто тут хотел пожар устроить?
  
  
   Глава 19. Локальный Апокалипсис
  
   За моей спиной было уже трупов тридцать, а из-под земли не переставали вылезать все новые и новые. Многие в рваных и грязных саванах, другие в проржавелых насквозь доспехах, со сломанными мечами.
   Кладбище окутало алой мембраной защитного заклинания. На периферии зрения возникла гусеничка, сообщающая, сколько еще осталось силы в артефакте. Сейчас он выработал ресурс всего на шесть процентов. Но ведь и инквизиторов в городе немало. Таких вот "Судных Дней" штук десять нужно, чтобы почувствовать себя в безопасности!
   -- Ты что натворил?! -- крикнул Вражек обреченно. -- Мы же должны были пробраться туда незаметно! А теперь сюда весь город сбежится!
   Я не стал спорить. Кто знает, смог бы я с такой статой пробраться в монастырь незамеченным? Да и о дополнительном заказе от Месмерита вампир тоже не знает. В любом случае -- уже поздно. Что сделано, то сделано.
   В выпавшем меню я поспешно распределил цели: нас с Вражеком отметил как "дружеских юнитов", а инквизиторов и монастырь определил во "враги".
   -- Именем Ордена святой инквизиции, -- крикнул один из инков, -- приказываю вам... э-э... загнать мертвецов в могилы и сдаться!
   М-да. Получилось у него как-то совсем неуверенно.
   Мы с Вражеком переглянулись. Кажется, вампир уже пришел в себя и теперь начал продумывать дальнейшие действия. И судя по разбойничьему блеску в глазах и нехорошей клыкастой улыбке, он решил как следует повеселиться напоследок.
   -- А чем это хуже поджога? -- спросил он, вытаскивая из-под плаща за спиной меч.
   Мне он определенно понравился. Кажется, вот такой меч с волнистым лезвием называется фламбергом. Оружие страшное и беспощадное. Особенность формы и заточки клинка позволяла рубить в капусту практически любой тяжелый рыцарский доспех. А что происходило с телом внутри того доспеха, и вспоминать страшно! Думаю, вместо красочных и тошнотворных описаний будет достаточно сказать, что Церковь, реальная, а не игровая, прокляла фламберг как оружие мучительной смерти! И это-то по меркам морали того времени и их о-о-очень сомнительной гуманности! А все оттого, что при соприкосновении волнообразного лезвия с броней случался достаточно предсказуемый финал, ибо распотрошенного и порубленного, будто пилой, человека не то что спасти, а часто и банально заштопать не в силах был ни один из тогдашних лекарей. Как итог -- любого, обладающего подобным оружием, если захватывали в плен, немедленно казнили, забив на обычную для рыцарей возможность выкупа или откупа.
   На фоне зловещего фламберга мой клинок выглядел детской игрушкой. Поэтому я даже вытаскивать его не стал. Отступил в толпу мертвецов, постарался не дышать. Вонь от них такая, что желудок сотрясает болезненная судорога.
   -- Подожди! -- сказал я вампиру, который уже хотел лезть в драку. -- Рано еще сталью звенеть!
   Вражек быстро перевел взгляд с меня на отряд инквизиторов. Серые братья, к их чести, не растерялись. Они разбились на три группы, стараясь никого не выпустить с разоренного кладбища. Кажется, готовят что-то вроде групповой атаки.
   Вампир крикнул с отчаяньем:
   -- Мы теряем время!
   Вместо ответа я отбежал назад, оказавшись за спинами мертвецов. Мое могильное войско напоминало зараженных бешенством охотничьих псов. Не в силах пересечь без моего приказа черту, отделяющую кладбище от монастыря, они дрожали в неистовой ненависти, оскаливались, рычали, выли страшно. В каждом чувствовалась лютая мощь. Все те зомби, с какими я сталкивался в Могильниках, не выдерживали с этими никакого сравнения. Артефакт Месмерита поднял тварей минимум двадцатого уровня!
   Так, нужно войти в профиль, швырнуть на панель быстрого доступа иконку управления заклинанием. Сразу показались подсказки: кодовые движения-команды.
   Ага, вот то, что надо!
   Я воздел руки, кулаки окрасились алым туманом, будто в молоко ливанули венозной крови. Упал на одно колено и щедро плеснул "туманом" в центральную группу инквизиторов.
   Приказ атаковать!!!
   Безумный вой дьявольской радости оглушил! Показалось, что его услышит даже Лилит на болоте! Мертвецы рванулись с поводка.
   Однако инквизиторы тоже не лыком шиты -- в толпу истлевших воинов метнулась едва видимая тень. И тут же, как кошмарным вентилятором, первые три ряда зомби разбросало по кладбищу! В небо взлетели обрывки трупов, перерубленные кости. Заклинание инквизиторов пробило серьезную брешь, на миг я даже растерялся. Но "Судный День" тут же мигнул сообщением, что ресурс заклинания выработан уже на двадцать процентов, и ряды атакующих восполнились с лихвой!
   Не переставая поддерживать связь с заклинанием управления мертвой армией, я левой рукой рванул арбалет из чехла. Со стальным щелчком он раскрылся, зазвенела натянутая тетива, занял свое место болт с алхимическим наконечником.
   Не целясь, я выстрелил в толпу инков. Через миг там взорвалось так ярко, что даже мои зомби офигели! Серые братья заорали, кто-то бросился гасить сгорающих заживо бедняг, кто-то отшатнулся в испуге. Рубящее заклинание ослабло, рассыпалось красивым снопом золотистых искр.
   Новый болт и новый выстрел. Туда же, в толпу. Пусть немного отвлекутся.
   Две остальные группы инквизиторов сориентировались, их силы тут же сосредоточились на магических щитах, и последний мой выстрел оказался бесполезным -- болт просто сгорел на подлете. Меня это не расстроило: ведь настала очередь зомби!
   Успешно преодолев расстояние от кладбища до инквизиторов, мертвецы тупо навалились на монахов в балахонах. Сплошная толпа полуразложившихся покойников вынудила серых братьев перейти в рукопашную, оставив магию только двум остальным группам.
   -- Они зовут на помощь остальных! -- закричал Вражек. -- Сейчас из города стражники примчатся!
   Я не обратил внимания.
   Вы активировали заклинание "Покровы Тьмы"!
   То ли выбор целей слишком уж обширным был, то ли святая магия защитила, но "накрыло" тучей только трех-четырех серых братьев. Ну и то хорошо. Все же поменьше сопротивляющихся будет.
   Я вновь схватился за арбалет. Один болт направился в правую группу, другой -- по центру, третий -- в левую группу. Эффекта никакого. Славно тренируют инквизиторов. Массовым побоищам они обучены на "отлично"! Большая часть атакует мертвецов, другие помогают раненым, третьи прикрывают атакующих магическим щитом.
   -- Серый Лис! -- предупреждающе крикнул Вражек.
   Видимо, кровопийце не по себе от роли наблюдателя. Я его понимаю, но пока рано и нам вступать в бой.
   Как можно быстрее я вкладывал болты в ложе арбалета, посылал то в инквизиторов, то в сторону монастыря. А когда одно крыло здания стало полыхать, инки заоборачивались. Кто-то заорал в панике. Целясь по цветным витражным окнам, я продолжал временно исполнять обязанности установки "Град". Правда, толку от этого было немного. Судя по очкам выносливости здания, мне надо пару дней лупить в него чуть ли не из баллисты, прежде чем что-нибудь обрушится или сломается.
   Ресурс "Судного Дня" выработался уже на шестьдесят процентов. Все новые и новые мертвецы бросались на серых братьев. Центральная группа практически полностью уничтожена. Отдельных монахов с аппетитом догрызали под валом из опухших тел мертвецов. На кровавый пир слетались мухи и слепни, гравий дорожек и траву теперь окрасило в черно-красный цвет.
   Я вновь упал на одно колено, кулаки послушно окутало алое сияние. Я быстро развел руками. Будто море перед Моисеем, раздвинулись ряды мертвецов, они бросились на две другие группы инков.
   Вот теперь серые братья всерьез занервничали! Магический щит ослаб: все усилия инков уходили на боевые заклинания.
   Я пригнул голову от резкого свиста. С неба с диким ревом упали астероиды в огненных саванах. Первый же взрыв разметал зомби, обрушив на монастырский сад целый дождь из черной запекшейся крови, костной крошки и частей тел. Ломая деревья, вздымая целые пласты земли в воздух, астероиды лупили так, что на ногах трудно удержаться!
   -- Лис!!! -- взвыл Вражек. -- Сделай же что-нибудь!!!
   А что тут на хрен сделаешь?!
   Один из астероидов врубился в землю так близко, что ударной волной меня вздернуло в воздух. Небо несколько раз поменялось с землей местами, потом меня крепко приложило спиной о могильный камень. Ударом из легких вышибло воздух, я едва не потерял сознание. Появилось сообщение об Уроне.
   Вражек поднял выпавший из моих рук арбалет, выхватил из сумы болт. Тщательно прицелившись, выстрелил в толпу инков. На этот раз болт не сгорел на подлете, но и особого вреда тоже не причинил, взорвавшись на газоне. В том месте моментально вспыхнул огненный смерч, инквизиторы отшатнулись.
   С трудом я поднялся на ноги. Моему взгляду предстала настоящая апокалиптическая картина: развороченный сад, горящее крыло монастыря и трупы, трупы, трупы...
   -- Монастырь горит! -- крикнул Вражек. -- Задание выполнено! Рвем когти!
   Я едва не согласился. И так совершили невозможное. Но, блин, а как же отработать деньги за заказ Месмерита?
   Пришлось сцепить зубы, взять волю в кулак.
   -- Не так ярко горит, -- сказал я, -- почти не видно.
   Лицо Вражека вытянулось.
   -- Что?!
   -- Подожжем так, чтобы из космоса пожар можно было видеть!
   -- Ты спятил!
   Не отвечая, я мазнул взглядом по панели горячих клавиш. Направил всю силу "Судного Дня" в новый вызов зомби. Земля тут же зашевелилась под ногами. Зато полоска выработки ресурса заклинания быстро устремилась к ста процентам. Еще немного, буквально пара секунд, и... все!
  
   Заклинание "Судный День" истощено!
   Вы использовали заклинание "Покровы Тьмы"!
  
   Так... Теперь кодовым жестом разделить последнюю волну мертвецов надвое, отправить в атаку.
   -- Лис, смотри!
   Да что ж ты так орешь?!
   Но когда я проследил за взглядом вампира, по моей спине пробежал холодок. К воротам монастыря приближалась целая армия городских стражников и инквизиторов! Времени у нас почти не осталось...
   -- В монастырь! -- заорал я.
   Вражек переспросил, не веря своим ушам:
   -- Куда?!
   -- Быстрее!!!
   Так как центральная группа инков была уничтожена, теперь никто нам не препятствовал. Тем более что деревянная дверь превратилась в тлеющие головешки. И пока уцелевшие инквизиторы разбирались с зомби, я подхватил суму и рванулся к монастырю.
  
   Мы промчались меж двух очагов битвы, одновременно прыгнули, минуя тлеющие останки монастырской двери. Выскочила табличка:
   Локация: Монастырь Святого Павлентия. 1 этаж.
   Когда ворвались в сумрак каменного чрева монастыря, звуки боя, вой мертвецов и рев пламени тут же стихли. Я только сейчас, в здешней прохладе, ощутил, как разгорячила мою кровь драка. Еще чуть-чуть -- и вскипит!
   Где-то слева и сверху послышались шаги.
   -- Именем Святой... А-а-а-а!..
   Вражек среагировал мгновенно, как вышколенная боевая машина, едва на лестнице, наверное, ведущей к кельям, показалась тень в серой хламиде. Монах (восьмерка) еще не успел выкрикнуть приказа, а алхимический болт уже сорвался с тетивы. В замкнутом пространстве рвануло так, что я инстинктивно хлопнулся на пол, прикрыл затылок руками. Ухнуло мощно, над головой с ревом пронесся огненный смерч, спину обожгло.
   -- Ты нас угробить решил?! -- возмутился я.
   Вражек высунул голову из-под широкой лавки, отполированной задницами прихожан, напомнив мне испуганную черепаху. Виновато похлопал глазами.
   Монах исчез, а деревянная лестница теперь с треском пылает, пламя стекает в молельный зал внизу. Еще немного -- и займутся гобелены на стенах, изображающие жития святых.
   -- Где тут статуя Святого Павлентия? -- спросил я, отбирая арбалет у вампира.
   Вражек покосился странно.
   -- Я что, на архитектора похож? Откуда я знаю? Что это вообще за статуя?
   -- Святыня местная.
   Вампир спросил с недоумением:
   -- Никогда не слышал. А она зачем тебе?
   Я не ответил, лихорадочно соображая, что делать дальше. Черт!
   Огляделся быстро. Это не церковь, а монастырь, здесь может быть сколько угодно залов, подвалов и прочих прелестей монашеской штаб-квартиры. Даже слышал, что есть такие, которые уходят корнями в скалу или под землю, аки грибница. Так глубоко и широко, что там вполне могут вместить полгорода. А уж про тайные ходы и секреты я вообще предпочитаю не вспоминать... Жаль, спросить у Месмерита о местонахождении статуи я как-то не догадался.
   -- Лис, -- пробормотал Вражек, прислушиваясь к шуму снаружи, -- нам валить надо срочно. Мы и так уже вне закона. Понимаешь? Нас запросто казнить могут, со всеми причитающимися "радостями"!
   Дельный совет, но несвоевременный. Хотя...
   Я развернулся к дверям, вскинул арбалет и сделал вампиру знак отойти. Понадобилось три болта, чтобы вход полностью скрыло за огненной стеной и завалило пылающими обломками лавок и лестницы.
   -- Ну вот, -- вздохнул вампир печально, -- теперь нам точно крышка...
   Я вновь не ответил. Вражек выругался, когда я бросился к дверям в соседнее помещение. Двойные створки распахнулись от удара, я ворвался в узкий коридор. По обе стороны были голые каменные стены, через равные промежутки висели факелы в специальных подставках. Везде сухо, пахло пылью и покоем.
   Промчавшись через коридор, я выскочил в очень длинный зал -- это, судя по всему, монастырская столовая. Огромный суставчатый деревянный стол, лавки, табуреты, массивная люстра с лампадками для свечей.
   Я остановился, дожидаясь Вражека.
   -- ...Они где-то внутри?
   -- Отец Иоганн, к нам на подмогу уже спешит городская стража и сам Настоятель. Стоит ли рисковать, вступая в драку? Ведь есть еще Дух Хранитель...
   -- Трус! Знаешь, сколько нужно маны на пробуждение Святого Павлентия? А вдруг враги подойдут к городу -- что тогда?!
   Голоса слышались откуда-то из дальнего конца зала, где сгустилась умиротворяющая тьма. Я сделал знак Вражеку следовать за мной, на носочках метнулся к трапезному столу, нырнул под крышку. Тут же укрылся плащом.
   Маскировка активна!
   Судя по движениям вампира -- он сделал то же самое. Правда, уровень у него повыше и эффект, соответственно, круче.
   -- Что мы тут делаем?! -- прошипел Вражек. -- Нужно уходить, Лис!
   -- Нам нужна статуя Святого Павлентия, -- неуклюже пояснил я.
   -- Да зачем?!.
   Слава богу, в конце зала показались два монаха, и мне не пришлось врать.
   -- Т-с-с...
   Две высоких фигуры в серых балахонах. Один инквизитор повыше, плечи у него шире, даже сквозь хламиду угадываются приличные бицепсы. Хайлевел...
   -- По моему приказу блокируй двери в пещеры, -- говорил на ходу высокий. -- Кто их знает, зачем пожаловали бандиты? Возможно, что это команда Суггестора. Или, еще хуже, Одноглазого Ворона...
   Инквизитор вдруг стал как вкопанный. Его младший товарищ от неожиданности налетел на него, в испуге крякнул:
   -- Что?!
   Не отвечая, монах обводил взглядом помещение. Второй спрятался у него за спиной. Я изо всех сил сдерживал инстинктивное желание сорваться с места, броситься бежать или вступить в драку. Но нет! Нельзя!
   Я почти физически ощутил, как бесплотный взгляд инквизитора приближается, будто прожектор на наблюдательной вышке нашаривает беглеца. Еще мгновение, и... наши взгляды встретились. По тому, как сощурились его глаза, а губы расползлись, обнажая зубы, я понял -- меня заметили!
   -- Именем бога истинного, -- прошептал инк, -- приказываю теням рассеяться!
   Вы обнаружены!
   Судя по мелькнувшему в глазах инка удивлению, Вражека он не чувствовал без заклинания. Значит, у вампира и вправду навык маскировки прокачан до "Мастера".
   -- А-а-р-р-р!!!
   Оглушительно хлопнули кожистые крылья за спиной вампира. Тот рваной тенью вырвался из-под стола, в стороны полетели лавки и табуреты. Страшно сверкнули уже знакомые серповидные клинки. Фламберг для боя в замкнутых пространствах не очень-то подходил.
   Запоздало и я бросился в атаку. В моей ладони сам по себе оказался меч, я прорычал в тон Вражеку. Младший инквизитор завизжал, его лицо сделалось призрачно-меловым, а глаза едва не вылезли из орбит. Зато старший встретил нас мгновенным боевым заклинанием. Таким молниеносным, что Вражек чудом умудрился увернуться, а вот мне досталась двойная порция.
   Два плазменных шара в окантовке пульсирующих капилляров-молний врезались мне в грудь. Уши заложило от грохота мощного взрыва, меня обожгло одновременно жаром и холодом. Будто со стороны я увидел, как мое тело кувыркается спиной назад, взрывной волной его перебрасывает через стол. Затем каменные плиты пола бросились навстречу моему лицу со скоростью локомотива.
   От удара мир поглотила черно-зеленая вспышка, я больно прикусил язык, тут же во рту стало солоно. Хотел было сплюнуть кровь, но вовремя вспомнил, что мой шлем с личиной.
   HP: 945/1700.
   Некисло меня долбануло!
   С некоторым трудом я поднялся. Плечо ныло, грудная клетка горела огнем от недостатка кислорода.
   -- Отец Иоганн!
   Я развернулся. Бой был в самом разгаре. Вражек в очередной раз поразил меня своей скоростью. Он скакал по стенам так споро, словно это он исполнял роль ксеноморфа в фильме "Чужой". Только и видел, что размытую крылатую тень!
   Инквизитор посылал один фаейрбол за другим, но шары вхолостую разбивались о стены, не причиняя вампиру никакого вреда. Зато отец Иоганн уже истекал кровью, над его фигурой висело зловещее багровое облако, подпитывающее Вражека так, что у того даже Выносливость не уменьшалась. Слышался шелест рассекающих воздух клинков вампира.
   Второй инк что-то кастовал неумело. Кажется, пытался поддержать старшего лечебным заклинанием.
   Я выдернул арбалет из-за спины, вложил обыкновенный болт. Фигуру младшего инка тут же прибило к стене, как бабочку иглой. От нее отскочила добрая половина HP. Отец Иоганн было дернулся к нему, но Вражек Дамокловым мечом тут же спикировал с потолка. Захлопали кожистые крылья, я успел заметить сильно удлинившиеся клыки в пасти вампира. Взвился и сразу опал предсмертный крик инквизитора, и...
   Бой завершен!
   ...Через секунду из объятий вампира вывалилось бездыханное тело.
   Оставшийся инк вжался в стену, когда наши с Вражеком взгляды скрестились на нем.
   -- Съедим? -- осведомился Вражек зловеще. -- Потом уходим отсюда.
   Инк проблеял жалко:
   -- Не-э-эт...
   -- Стой! -- успел крикнуть я.
   Вампир остановился, зыркнул недовольно. Я спросил быстро, поворачиваясь к монаху:
   -- Жить хочешь?! -- И когда тот кивнул, сказал: -- Оставим в живых, если покажешь, где тут у вас статуя Святого Павлентия. Договорились?
   Монах будто и не слышал. Пришлось повторить. Только тогда в его глазах появилась некоторая осмысленность. Он кивнул дергано. Зато вампир взорвался:
   -- Да ты что?! На кой черт нам статуя?! Домой хочешь упереть?
   -- Поверь мне, -- сказал я поспешно, -- так надо. Нет времени все объяснять, но -- так надо!
   -- Да нам крышка здесь! Ты хоть понимаешь это?! Если нас схватят, акки заблокируют на месяц, а то и больше! Монахи хоть и не администраторы, но казнить любят, а это значит сброс всей статы и потеря вещей! Всех! Ты, считай, заново родишься!
   Я упрямо покачал головой.
   -- Надо, Вражек, надо. -- А пока тот ругался витиевато, я обернулся к инку. Приказал: -- Веди к статуе!
   Еще не веря в свое спасение, тот поднялся. Дрожал так сильно, что дважды падал вновь на задницу. В итоге вампир не выдержал, рывком вздернул его на ноги, добавил "мотивирующий импульс" -- ногой пониже поясницы. Монах пулей бросился к двери!
   -- На хрена нам статуя? -- прошипел Вражек.
   Мы мчались по коридорам монастыря, стараясь не отставать от монашка.
   -- Если мы ее разрушим, -- прохрипел я на бегу, -- выбраться отсюда будет намного легче... Это источник силы Ордена.
   Вампир нахмурился. Мы проскочили очередной поворот, под ноги бросились ступени. Вампир, в лучших традициях своего вида, красиво спланировал на крыльях.
   -- Никогда не слышал, -- повторил он. -- Откуда ты узнал про нее?
   -- Из надежного источника!
   Вражек хмыкнул с сомнением, но больше спрашивать не стал. Правда, мне показалось, что этого разговора мы не закончили...
   Лестниц теперь было все больше. Кажется, мы спустились уже на третий или четвертый подземный этаж. Наконец инквизитор толкнул деревянную дверь, мы ввалились в обширный подвал. Под ногами оказалась простая земля, от нее исходил удушливый запах тления и грибов.
   -- Вот... -- пролепетал инквизитор, отступая к стене.
   Мы с Вражеком озадаченно переглянулись. Видимо, это какое-то хранилище языческих символов Ордена. Иначе как объяснить пылящиеся и покрывающиеся плесенью в подвале статуи языческих богов?
   Серые фигуры повсюду. Мифические герои, древние боги, сценки из апокрифов, демоны. В первом ряду я заметил статую, чем-то напоминающую изображение карточного джокера. Трудно понять, кого пытались вылепить скульпторы. То ли скандинавского проказника Локи, то ли "лучшего из шутов Князя Тьмы" -- Амиэля, выписанного великим Булгаковым под именем кота Бегемота. Рядом красивая, как живая, скульптура Аркадии, одного из обликов древнегреческой богини Деметры.
   Я обернулся к монаху, спросил с угрозой:
   -- А где статуя Святого Павлентия?
   -- Это все, что есть!
   -- Говори, гад! -- взъярился Вражек и показал клыки.
   -- Да не знаю я! -- пискнул инк в ужасе. -- У нас есть Дух Хранитель Павлентия, а статуи никогда не было...
   Во взгляде вампира я не прочел для себя ничего хорошего...
  
  
   Глава 20. Удар в спину!
  
   -- Как я понял, -- прошепелявил вампир негромко, -- нам пора мыть шеи и вынимать шнурки из сапог?
   В принципе Вражеку нельзя отказать в трезвости мысли, однако я все же предпочел отмолчаться. Было стыдно -- это я его сюда затащил, а ведь мы могли уже прорываться улицами, спасаться.
   Вампир обернулся ко вжавшемуся в стену инквизитору, сказал ласково:
   -- Что ж ты, гад, не мог раньше сказать, что статуи у вас отродясь не было?
   -- Фиг вам! -- патетически взвизгнул тот. -- Это у вас, проклятых язычников и нежити, в статуях и курганах сила, а у Ордена святой инквизиции мощь в храмах и монастырях! Чем больше людей с нами, тем могучее вера наша и магия Его! И пусть я теперь умру, но и вы, сволочи, не уйдете безнаказанными!
   Последние слова монашек выкрикивал уже в какой-то экзальтации. То ли он действительно фанатик, то ли совсем юный игрок, воспринимающий "Престолы" так же ярко, как и реальность. Непонятно, правда, как подросток смог пройти ограничение в "18+"...
   Видимо, те же мысли посетили и Вражека, а потому убить инка он постарался быстро и безболезненно.
   -- Тьфу, -- сплюнул вампир кровь, -- даже бонусов как с козла молока... герой карликовый...
   Он повернулся ко мне. Пару секунд молчал, потом уронил:
   -- Обсудим все позже, надеюсь, когда выберемся. А сейчас валить нужно отседова. Теперь-то ты согласен?
   Теперь я был согласен.
   Вампир вдруг застыл, лицо обрело выражение восковой статуи. Я уже хотел спросить, что вывело его из виртуала, когда и перед моими глазами предстала табличка с обнулившимся счетчиком и итогами боя.
  
   Заклинание "Судный День" полностью исчерпало силы!
   Последнее вызванное существо было только что уничтожено.
  
   "Всех зомби перебили, -- понял я. -- Теперь обе группы боевых магов у входа в монастырь больше не сдерживаются ничем и никем, а значит -- настала наша очередь..."
  
   Итоги сражения:
   Вызвано магических существ: 64; уничтожено магических существ: 64;
   Общее число противников: 35; уничтожено противников: 21;
   Соотношение существ/врагов по уровню (усредненное): 15/14;
   Получено опыта: 3098 ед.
   Достижения: "Кондотьер" (бонус к командованию и лидерству); "Некромант" (бонус к веткам развития черной магии)...
  
   Честно говоря, меня не слишком обрадовало даже сообщение, что я взял одиннадцатый уровень. Круто, но лучше бы бой наверху продолжался. Что мне делать с новым левелом, если, по словам Вражека, при казни все равно вместе с головой снимут и все достижения? А это произойдет, вопрос только во времени.
   -- Высший! -- прошипел Вражек с торжествующим удовлетворением.
   Я даже вздрогнул от неожиданности, так резко он вернулся в игру. Сосредоточил на нем взгляд -- и только потом понял, что вампир имел в виду.
   Вражек наконец-то получил заслуженный пятнадцатый уровень. Качал его, бедняга, с самого моего прихода в Утгард. И вот тебе -- "пятнашка". А это значит, что теперь он получил возможность выбирать новую специализацию, и, судя по его словам, выбор пал на следующую ступень "Вампиризма" -- "Высший вампир".
   В памяти всплыли бонусы за "Высшего". Кажется, теперь Вражек имеет возможность пользоваться в вечернее и ночное время суток сугубо вампирской природной магией: кастовать туманы, аккумулировать грозу, вызывать на подмогу рандомных тварей вроде летучих мышей, крыс, змей или волков. Еще окрепли его кожистые крылья: теперь не просто планирует, но может совершать и короткие перелеты или любимый геймерами "двойной прыжок". А к развитому до "Мастера" умению маскировки добавилась чисто вампирская фишка вселяться в портреты или зарываться в землю. Последнее -- только если дело происходит на природе, а вокруг нет чьей-нибудь доминирующей магии королевства...
   Черт возьми, завидно!
   Мои достижения на его клыкастом фоне выглядят скромно:
  
   Серый Лис [11].
   Профессия: Наемник;
   Спецификации: "Игра Теней"; "Разведчик".
   Уровень владения стрелковым оружием: Мастер;
   Уровень владения маскировкой: средний;
   Уровень владения скрытностью: средний;
   Уровень владения магией "Покровы Тьмы": Мастер.
   HP: 1800; Урон: 476-525+85; Мана: 170;
   Атака: 20; Защита: 19; Сила: 29; Ловкость: 52;
   Выносливость: 24; Сила магии: 16.
   Умения: "Кулачный боец" +1 к Силе; "Задира" (--1 к расположению торговцев); "Борец с Нечистью", "Расхититель гробниц" (+1 к Удачливости); "Кондотьер" (бонус к командованию и лидерству); "Некромант" (бонус к веткам развития черной магии).
  
   Жаль, что нельзя сейчас апнуть шмот, дающий львиную долю роста статы. Но спасибо и на этом. Я быстро раскидал уровневые очки, вернулся в игру.
   Вражек продолжал красоваться, тасуя характеристики с истинным наслаждением. На миг проскользнула странная ассоциация с девчонкой и зеркалом.
   -- Поздравляю, -- произнес я.
   -- Спасибо... Правда круто?
   -- Очень! Может, уже пойдем?
   -- Ща... пару минут...
   Махнув на него рукой, я огляделся. Чем-то мне этот подвал напомнил тронный зал Месмерита. Подумал, и по нервам словно полоснули тупой бритвой -- а ну как оживут все эти скульптуры?!
   Но оживать никто не собирался. Вроде бы...
   Немного успокоившись, я двинулся в глубь подвала, рассматривая "выставку" мировых культур. Здесь и вправду почти все языческие боги. И многорукие индийские божества, и грубые скандинавские, и азиатские кровожадные боги войны...
   Я прошел, наверное, уже метров сто, а подвал все не заканчивался! Награбленные сокровища и символы других конфессий появлялись из полутьмы без конца.
   Подчиняясь неясному порыву, я неожиданно для себя шагнул сквозь ряды скульптур. Под окаменевшими взглядами прошел несколько пугающих экспозиций. Хотел было двинуться обратно, когда заметил у самой стены, одетую в паутинный саван, массивную статую.
   Эта не шла ни в какое сравнение не то что с анатомически правильными древнегреческими скульптурами, но даже и с грубыми, едва антропоморфными скифскими каменными бабами. Сплошной угловатый, кое-как отесанный кусок скалы!
   С осторожностью я содрал паутиновые шторы, желая разглядеть изваяние полностью.
   Арей, бог сражений и войны, восседал на каменном троне. Вид у бога был донельзя грозным: массивная нижняя челюсть, толстый лоб, над глазами тяжелые надбровные дуги. Но мой взгляд прикипел к мечу в его руках. Обнаженный каменный клинок уперся в основание статуи, ладони Арея лежали на его рукояти. Я прочел витиеватую надпись: "Не обнажай без нужды. Используй единожды. Сумей выстоять перед бурей последствий".
   Хм... как обычно -- ничего непонятно. Да и фиг с ним.
   Я коснулся меча...
   Что-то вдруг произошло! Пальцы Арея разжались, а я охнул, пытаясь удержать тяжесть оружия!
   Опешив, я только рот разинул. Теперь бог сложил руки на широкой, выпуклой, как винная бочка, груди. Я с осторожностью тронул изваяние -- готов поклясться, что оно из цельного камня! Никаких движительных механизмов!
   Все еще под впечатлением, я перевел взгляд на меч. Всплыла подсказка:
  
   Меч Арея.
   Особых свойств нет. Бонусов нет. Использовать оружие вы не можете.
  
   Оригинальный сувенир...
   -- Лис? Ты где?
   В последний раз взглянув на каменного бога, я обвязал оружие веревкой из сумы, забросил за спину. Потом вернулся к Вражеку.
   Вампир с сожалением закрыл окно профиля, встряхнулся. Голос теперь прозвучал по-старому деловито:
   -- Ты где шлялся?
   Я отмахнулся:
   -- Да так... бродил просто...
   -- А... Ну ладно, Лис. Значит, план таков: попробуем выбраться через подвалы. Здесь много тени и закоулков. Кроме того, монахи говорили что-то о пещерах. Вдруг там наткнемся на тайный ход?
   Я кивнул и двинулся к выходу. Вампир, окинув напоследок "культурное" хранилище Инквизиции, шагнул следом.
   -- Сколько тут у них интересного, -- прошепелявил он со вздохом. -- Вот бы времени было побольше, чтобы всласть порыться.
   Я промолчал, поправляя поудобней перевязь с мечом.
  
   Мы выскользнули в коридор. На цыпочках двинулись к лестнице. Рядом с надписью "Скрытное передвижение" мерцало полупрозрачное окошко с миникартой. К счастью, там отмечен весь наш пройденный путь. Сам-то я ничего не запомнил в беспорядочном беге.
   Двигались мы довольно шустро. Ну, по крайней мере, старались двигаться шустро. Много времени уходило на то, чтобы разобраться с выбором пути, когда перед нами возникали развилки, ведущие в одном направлении. Лестниц и ходов оказалось слишком уж много. Монастырь действительно напоминал крупный муравейник, глубоко врезавшийся в почву.
   Вампир сначала пытался соваться во все встречные двери -- многие оказывались на замке, другие вели в погреба, -- но потом забросил это занятие. Толку от этого мало, а маскировка при скрипе дверей отключалась.
   Однажды услышали где-то наверху звон железа. Мы с Вражеком тут же метнулись в тень, застыли неподвижно. Через пару минут мимо прогремели оружием и броней трое стражников из городского гарнизона. Нас не заметили. Я специально проследил за гусеничкой прокачки маскировки: до появления стражников и после. Сердце сжалось, когда полоска увеличилась даже не на волосок, а на микрон! Такими темпами мне нужно качать маскировку на городской площади, прячась за торговыми лотками...
   Кстати, а это идея! Если выберемся отсюда, так и стану делать. Опять же если городская стража меня за воришку не примет.
   Вспомнилось, что я объявлен в Дарквуде вне закона. Настроение сразу упало, когда понял, что придется менять место проживания, город... Да много чего придется менять...
   Уже на автомате я вжался в тень, затаил дыхание. Мимо протопал очередной патруль.
   Вражек покосился многозначительно, его брови столкнулись на переносице. Я сразу прочел его мысли: "Если здесь, в подвалах, народу столько, то что творится наверху?!"
   Новая лестница и очередной коридор с низким потолком, поддерживаемым деревянными сваями. На стенах редкие лампадки, огоньки горели едва-едва, обычной вони прогорклого жира практически не было.
   Из-за угла мы выскочили с Вражеком одновременно. И буквально нос к носу столкнулись с двумя монахами! Эта парочка была кем-то вроде стражников у массивной деревянной двери.
   -- А? -- спросил один тупо.
   Зато второй сразу схватился за меч, со зловещим шорохом обнажилась сталь.
   Боевой режим!
   Я отскочил проворно, разрывая дистанцию. Быстро вскинул кулак над головой. Заклинание "Покровы Тьмы" в этот раз, видимо, для разнообразия, сработало на "отлично". Пепельно-дымные облачка скрыли лица монахов, оттуда раздались сдавленные крики. Вражек тут метнулся к инкам, ловко заскочил за их спины, с шипением вспороли воздух серповидные клинки. Скрежетнул металл о металл, сочно чавкнуло, потом еще. На серость камня брызнуло веером зловеще красных брызг. И нерасторопные бедняги повалились на пол.
   Нет, определенно мне нравится прокачанная Ловкость. Это до десятого уровня было тяжело, а сейчас "дубин" и "мечников" можно практически не бояться!
   Роясь в выпавшем луте, я лихорадочно вспоминал, сколько нужно времени, чтобы вернуться после смерти в игру. Кажется, если участвовал в битве -- до ее окончания вернуться нельзя; если в обыкновенной дуэли -- на респе окажешься мгновенно, естественно, с положенными штрафами и временем на восстановление, которое напрямую зависит от полученных критических повреждений.
   Однако вопрос "спустя какое время вернутся поверженные монахи и, самое главное, смогут ли сообщить о нашем местонахождении" -- остался без ответа...
   Не успел я додумать, как за спиной раздались торопливые шаги. Слух ожег резкий, как удар плети, крик:
   -- Именем Инквизиции приказываю бросить оружие!
   Странно, мне этот голос показался знакомым...
   Я поднял голову. В коридор выскочили четверо стражников и одна монахиня. Пока я раздумывал, что к чему, Вражек уже вступил в бой. Ей-богу, у него инстинкты маньяка!
   Боковым зрением я отметил мгновенный росчерк ожившей тьмы, меня обдало тугим потоком воздуха. А в следующую секунду вампир уже бежал по стене, обнажая серповидные клинки.
   Щупленькая девчонка выскочила вперед, воинственно вскинула посох. Что-то прокричала неразборчиво. Полы ее коротенькой ризы всколыхнул пахнущий грозой ветер, а из навершия посоха стрельнула голубая молния. Гром ударил так мощно, что стены содрогнулись! Брызнули снопы зеленых искр, вперемешку с осколками камня и черной кровью Вражека. Ударом его отшвырнуло на стражников. Вражек зарычал ожесточенно, злой как черт, что так ловко подловили, обрушил ярость на спутников монахини.
   Времени на раздумья не было. Боясь зацепить Вражека, я вернул арбалет в чехол, рванул метательные клинки из подмышек. Резкий бросок с двух рук, и, пока ножи еще в полете, мои пальцы сжимались уже на рукоятях второй пары. Рывок, миг на выбор цели, бросок. Намылить, смыть, повторить...
   Когда все шесть швыряльных ножей поразили цели, давая Вражеку необходимое пространство для маневров, монахиня обратила взор на меня. Вскинула посох.
   Пришлось кувырнуться, рвануть дротики из-за голенища. Монахиня перенаправила посох, но удара молнии не последовало. Два пучка дротиков покрыли ее руку, сделав похожей на спину дикобраза, девчонка вскрикнула. Ее пальцы разжались, посох упал на землю, его навершие сразу погасло.
   Баюкая истыканную дротиками руку, монахиня не заметила, что Вражек за ее спиной уже добил стражников. От ее лица отлила краска, когда горло вдруг захолодила сталь -- излюбленный захват вампира. Что ни делай, а от серповидного лезвия не вывернешься!
   -- Стой! -- успел крикнуть я.
   Вампир вскинул глаза, я прочел в них раздраженное недоумение. Кажется, Вражек решил сполна отплатить магичке за молнию.
   -- Не надо! -- повторил я. -- Пока не надо.
   -- Слава? -- вдруг прозрела Eretica. -- Ты?!
   Вампир скривился, убрал клинок, люто сплюнул.
   -- Привет, -- махнул я рукой.
   Но не успел я и слова добавить, как Алена уже перешла в наступление:
   -- Ты мне не позвонил! Почему?! Мы же договаривались!
   О, женщины! Она застала меня на месте преступления, а говорит о личных отношениях?!
   Вампир за спиной монахини красноречиво присматривался к ее шее. В его глазах промелькнуло мечтательное выражение, а губы расплылись в кровожадной ухмылке.
   -- Я собирался, -- сказал я поспешно. -- Вот честное слово!
   Теперь лицо Вражека вытянулось, он перевел любопытствующий взгляд на меня. Мне почудилось, что теперь он присматривается к моей шее. С чего бы, интересно?
   -- Поклянись на Вульгате! -- надулась Алена.
   Ага, она имеет в виду распространенное средневековое издание Библии. Это юмор такой, или они и вправду даже в рилайфе инквизиторы?
   -- Слушай, -- ловко "соскочил" я, -- у нас совсем нет времени! Ты должна нам помочь.
   -- Помочь?
   Похоже, теперь и она опомнилась. Осознала, на кого охотилась и с кем говорит.
   -- Ты же напал на нас! Я должна сдать вас властям! Тебя и, -- она обернулась к Вражеку, тот обольстительно улыбнулся, показывая клыки, -- и вот этого тоже.
   Ну что ж делать! Взял профессию наемника -- придется привыкать врать.
   -- Это долгая история, -- проговорил я. -- Алена, ты должна поверить на слово. Помнишь, я же спас тебя! Ну разве такой человек может напасть на монастырь?
   -- Тогда что вы тут делаете?
   -- Покаяться пришли, -- не моргнув глазом, сбрехнул я.
   В подтверждение своих слов полез за конвертом с письмом Ордена Инквизиции. И опять, как и другие монахи, Алена поняла все мгновенно. Секунду в ее душе боролись два чувства: желание поверить и простая логика в виде трупов вокруг нас. И, готов поклясться, Eretica склонялась ко второму варианту. Вампир даже приблизился незаметно, прикидывая, как убить ее быстро и безболезненно. Но...
   Перед глазами вдруг появилась табличка:
  
   Серый Лис!
   Вы объявлены преступником номер один в королевстве Дарквуд!
   За Вашу голову объявлена награда в виде 10.000 золотых монет и дворянства семьи де Плерон!
  
   -- Что за... -- прошептал я.
   Неужели это все из-за набега на монастырь?! За десять тысяч золота можно купить дом и хайлевельного питомца, еще и на премиум-броню с оружием останется! Кто будет платить такие деньги за обычного разбойника?!
   -- Что за... -- эхом отозвалась Алена.
   -- Что?! -- одновременно воскликнули мы с Вражеком.
   Инквизиторша вышла из секундного транса -- видимо, тоже почту проверяла. Сказала ошарашенно:
   -- Только что передали по внутренней связи нашего Ордена...
   -- Ну говори же!
   -- Полчаса назад на турнире был подло убит король Нэвэрнайт!
   Мы с Вражеком переглянулись. Я ощутил, как мое тело покрывает ледяной пот. Прошептал в ужасе:
   -- Нас подставили!
  
  
  
  
  
  
  
   Часть вторая
   Игра Теней
  
  
   Глава 1. Облава
  
   То, что в глазах вампира угадывались все чувства и мысли, еще раз напомнило мне, в каком мире я сейчас нахожусь. Это потрясающе детализированный конструкт реальности. Мир воскрешенной магии, новых способностей и возможностей. Недаром тот инквизитор, который завел нас в подвал, так серьезно относился к своему "подвигу". Трудно поверить, что всего этого -- города, конфликтов, людей и существ -- на самом деле нет; что все картинки и чувства, запахи и звуки -- все это лишь невероятно, фантастически выверенные нейрохирургами и нейропрограммистами "щипки" электрических сигналов за определенные участки мозга.
   "Когда технологии достигнут небывалых высот, для человека они перестанут отличаться от магии". Очень правильное высказывание. Весь этот мир, все эти труды для того, чтобы подарить любопытному, никогда не прекращающему искать новое человечеству еще одну вселенную.
   "И в этой вселенной ты -- преступник, -- возник подленький голосок в голове. -- Хватит любоваться, ворона! Пора действовать!"
   Легко сказать...
   -- Алена, -- проговорил я с внезапно прорезавшейся хрипотцой, -- ты же понимаешь, что это не мы?
   Девчонка совсем не выглядела растерянной. Из нас троих только она полностью собранна и сосредоточена. А ее голос вообще поразил меня суровыми нотками:
   -- "Не вы" что? Не вы напали на монастырь?
   -- Не мы убили Нэвэрнайта!
   -- Короля Нэвэрнайта!
   Мне не по душе пришлось уточнение, будто Алена намеренно указывает на еще большую тяжесть преступления.
   Вражек все это время молчал. У меня мелькнуло подозрение, что он частично вышел из виртуала. Наверняка сейчас мониторит мир Утгарда, может, с Лилит советуется...
   -- Открой профиль, -- бросила Алена.
   -- Зачем?
   -- Орден инквизиции сообщил, что убийцу короля зовут Суггестором.
   Нет, Вражек здесь, с нами, вон как встрепенулся. Его взгляд буквально ожег.
   Вздохнув, я добавил Алену в список друзей, она тут же заглянула в профайл. Хмыкнула:
   -- Серый Лис...
   -- Я же говорил, что это не мы...
   Eretica молчала. Так же, как молчал Вражек. Только взгляд его жег, буквально пронизывал. Представляю, о чем он сейчас думает. Ну что ж, братец, не только тебя подставили. Здесь вообще самая главная жертва -- я.
   Наконец Алена проронила в задумчивости:
   -- Я помогу вам выбраться.
   Слава богу!
   Девчонка сразу выросла в моих глазах, я ощутил симпатию и горячую благодарность. Жаль, что времени было так мало. Действительно стоило позвонить ей, раз так напрашивалась на свидание.
   -- Идите за мной, -- уронила Eretica, отворачиваясь. -- Я выведу вас к выходу из монастыря, но дальше вы сами.
   Спорить, понятное дело, никто не стал.
  
   Пока пробирались мрачными подземельями монастыря Инквизиции, пока хоронились в темноте от многочисленных патрулей, открывали все новые двери и преодолевали бесконечные анфилады и лестницы, Вражек не проронил ни слова, храня зловещее молчание. Я было попытался его разговорить, но наткнулся на скупое:
   -- Потом...
   Зато с моим профилем творилось что-то невообразимое. Во-первых, метка Инквизиции теперь стала пульсировать цветом раскаленного металла. Это, конечно, не маячок, по которому меня найдут везде, но и любой серый брат теперь сможет распознать во мне преступника с первого взгляда. Увидит ужасного еретика, посмевшего напасть на монастырь всемогущего Ордена инквизиции, и, что хуже всего, замочить монаршую особу.
   А во-вторых, моя личная внутриигровая почта теперь находилась в состоянии перманентного хаоса. Новые сообщения, как и письма в гостиницу "Гнедой конь", приходили почти без паузы!
   Вот, например, послание от замглавы клана "Иггдрасиль" Ричарда_Длинные_Ноги:
  
   Серый Лис!
   Загляни в почту и, как будет время, свяжись со мной! Дело есть!
   Замглавы Великого Клана "Иггдрасиль"
   Ричард_Длинные_Ноги, курфюрст.
   P.S. Уважуха, блин!!!
  
   Встретился и отчет о входящем сообщении от клана "Волки Утгарда". Надо полагать, Одноглазый Ворон что-то сказать хочет. Впрочем, так же, как и три десятка других верховных от кланов поменьше. А уж частных писем, от обычных игроков, вообще столько, что впору фильтр включать! Тут и поздравления, и проклятия, и угрозы, и новые заказы. Есть даже предложения знакомства, и одно письмо -- от совершенно двинутой девчонки, с требованием заняться с ней виртуальным сексом...
   С ума посходили. Только вот мне, бедненькому, что прикажете делать? Устроили облаву, как на редкого зверя!
   -- Еще немного, -- услышал я голос Алены. -- Почти пришли.
   Я закрыл неустанно пополняющуюся почту, не зная, радоваться мне или плакать. Мы, оказывается, уже вышли из подвалов. Теперь идем по хорошо освещенному коридору мимо пузатых бочек. Пахнет вином, смолой и почему-то уксусом.
   -- А ты не можешь прозондировать обстановку? -- неожиданно подал голос Вражек. -- Узнать: ждут нас там твои собратья или нет?
   Eretica покосилась с презрением, уронила свысока:
   -- А без твоей подсказки я бы не додумалась.
   -- А по виду не скажешь, -- прошипел в ответ вампир.
   -- Не ссорьтесь, -- попросил я.
   Алена поджала губы, а Вражек засопел. Меня вновь кольнуло странное подозрение, что с вампиром что-то не то. Да и Месмерит предупреждал о том же... Впрочем, о чем это я вообще? Кажется, у и самого Месмерита рыльце тоже в пушку. Статую разрушить, гад, захотел. Несуществующую!
   Додумать не успел.
   Алена прижала палец к губам, мы с Вражеком понятливо перешли в режим скрытного передвижения. Коридор вильнул, мы подошли к простенькой двери.
   -- Задний двор монастыря, -- прошептала магичка. -- Теперь слушайте: я открываю дверь, кричу, что вы на меня напали, а вы быстро-быстро бегите отсюда. Все понятно?
   -- Куда ж нам, убогим, такие сложные схемы понимать, -- отозвался Вражек ядовито.
   -- Для тебя могу второй раз объяснить! -- разъяренной кошкой прошипела Eretica.
   -- Цыц!
   Магичка и вампир подпрыгнули одновременно. А я добавил:
   -- Выяснять, кто тупее, станете позже, ладно?
   -- А чего тут выяснять? -- спросил Вражек невинно. -- И так все понятно.
   Алена, вместо ответа, ударила ногой в дверь. Завизжала мстительно:
   -- Наси-и-илуют!!!
   Не знаю, отчего мы быстрее бежали, -- чтобы спастись, или мчались от рвущего барабанные перепонки крика?
   Непреложный факт в другом: бежали мы совсем недолго. Ровно столько, чтобы понять: Алена привела нас прямиком в кольцо из инквизиторов и городских стражников!
  
   Под сотнями враждебных взглядов мы остановились. Строго направленный поток злобы и агрессии давил, заставлял поводить плечами, втягивать голову в плечи. Едва волосы на загривке дыбом не становились!
   -- Кажется, -- прошептал Вражек, -- твоя подружка сегодня станет величаться Eretica де Плерон, и ее наличность возрастет на десять кусков.
   Ответить мне было нечего. Прав кровопийца, тысячу раз прав! Видимо, никому нельзя верить...
   Мы стояли в самом центре фруктового сада на заднем дворе монастыря, в окружении толпы инквизиторов и стражников. Сад буквально напичкан ими! Их тут, наверное, сотни три-четыре. Не меньше.
   -- Именем королевской фамилии и Ордена инквизиции, -- взвился крик над садом, -- приказываю вам бросить оружие! Серый Лис, больше известный как наемник и преступник Суггестор, сдавайся! Тебе не уйти!
   М-да... у меня фантазии не хватает, сколько мне понадобится артефактов, чтобы вырваться... Допрыгался, наемник. Поиграл в Утгарде...
   -- Прощай, -- шепнул Вражек просто.
   Я покосился на вампира. Он олицетворял само спокойствие. Похоже, Вражек ждал такого финала, но все-таки до самого конца был рядом. Нужно хоть как-то ему отплатить...
   Я вздохнул, медленно снял веревочную перевязь с каменным мечом. От моего движения по рядам инквизиторов прошла волна железного перезвона, скрипа натягиваемых тетив. Так же медленно я передал меч Вражеку. Тот спросил удивленно:
   -- Ты что?!
   -- Я не знаю что это, но спрячь получше, ладно?
   -- Лис...
   -- Я потом заберу, договорились?
   -- Но...
   -- Ты же теперь летать умеешь? Хоть и плохонько, как курица, но через забор-то перелетишь?
   В глазах вампира недоумение сменилось догадкой. Блеснули в усмешке клыки.
   С шелестом риз кольцо сомкнулось вокруг нас плотнее.
   -- Серый Лис! Брось оружие, иначе мы применим силу!
   Поняв, что времени осталось совсем немного, я толкнул Вражека и рванул из чехла арбалет.
   -- Им нужен только я. Беги!
   Первый же болт сгорел на подлете к рядам монахов. Ну, ничего другого я и не ожидал. Алена заранее предупредила, ребята успели подготовиться.
   Зато остальные болты я посылал в газон, сея скорее панику. При каждом взрыве в небо с ревом взвивались потоки огня, с комьями земли и травы вперемешку. Инквизиторы поспешно кастовали обезвреживающее заклинание, и пламя тут же гасло.
   Режим захвата.
   Неведомая сила навалилась на плечи. Вскрикнув от неожиданности, я упал в траву. Грудную клетку сдавила невыносимая тяжесть, дышать трудно. Я словно очутился на Юпитере, руки-ноги потяжелели, даже пальцем пошевелить невозможно!
   Во всем этом беспорядке успел заметить только взмывающего над толпой Вражека, чернильные пятна кожистых крыльев на синеве неба. Вослед вампиру проревели болиды и кометы огненных шаров. Кажется, кто-то даже попал, но вот большего я рассмотреть не успел. Будем надеяться, что Вражек сможет спастись, он опытный.
   Меня придавило к земле так сильно, что с трудом удалось вывернуть голову, а то бы задохнулся в траве! Боковым зрением я отметил, что инквизиторы теперь приближаются без опаски. Гады!
   И тут мой взгляд упал на заряженный алхимическим болтом арбалет под рукой. В голову пришла настолько сумасшедшая мысль, что я не сомневался ни секунды! Буквально срывая ногти, заскреб к оружию. Где-то наверху рассмеялись, я услышал глумливый голос:
   -- А ведь упрямая сволочь! Глянь, и сейчас не сдается!
   -- Поздно, тварь!
   -- А давайте его прямо тут казним? Хворосту на костерок быстро насобираем!
   -- Отставить! На Главной площади этого пса казним... после суда... честного и справедливого, га-га-га!
   Мои пальцы заскребли по деревянному ложу арбалета. Взять его не получалось, как ни старайся, но развернуть удалось. Теперь массивный наконечник алхимического болта смотрел мне прямо в лицо...
   -- Кольт-989, сними с него оружие! А то он сейчас пеной изойдет, бешеный!
   -- Может, добавить усыпляющее заклинание?
   -- А давай, все же проще будет...
   "Давай же! -- взвыл я мысленно. -- Давай!!!"
   Из груди вырвалось рычание! Под звон натянутых сухожилий, разрывая мышцы, я все-таки сумел на пару сантиметров передвинуть кисть, чтобы пальцы коснулись спускового крючка. И за миг до нового заклинания -- надавил!
   Треньканья тетивы не услышал.
   В голову больно (очень больно!) ударило, а потом кожу охватил настолько испепеляющий жар, что я натурально завопил! Надпись "Вы в огне!" показалась злой шуткой на фоне огненной бури вокруг! А счетчик HP за полсекунды обнулился...
  
  
   Глава 2. Без масок...
  
   Тьма погасила краски и боль.
   Мне понадобилась пара секунд, чтобы привести мысли в порядок и унять бурю в душе. От адреналинового коктейля сердце колотилось со скоростью обезумевшей драм-машины, кровь гулко стучала в висках. В мышцах ватная слабость, будто я и вправду только что боролся с многократно возросшей от заклинания "Пресс" силой притяжения.
   Наконец отрешенное виртуальной призмой сознание приняло тот факт, что смерть была не всамделишная, что можно расслабиться. Я вздохнул глубоко и дал команду на выход.
   Тьма растаяла, расползлась по уголкам моей съемной "однушки". Я с удивлением обнаружил, что за окном уже сгустились вечерние сумерки. Часы в уголке экрана пауэрбука показывали десять минут седьмого. Офигеть, как летит время.
   Медленно, все еще приходя в себя, я стащил нейрообруч, выдернул из разъема шнур. Одновременно со встревоженным восклицанием пауэрбука "Оборудование отключено!" поднялась спинка кресла.
   На экране был изображен крошечный клочок земли на болоте, окруженный черной водой и белесыми клубами тумана. На островке, повесив голову, сидел человек в черной броне и самурайском шлеме с личиной в виде оскаленной волчьей пасти. Рядом с именем "Серый Лис" красная надпись:
   Вы совершили акт суицида.
   А ниже подробно и со вкусом расписали все штрафы к Здоровью, скорости Восстановления; двухдневные минусы к Выносливости и основным навыкам.
   "Вот, значит, как выглядит виртуальная кома? -- пронеслось у меня в голове. -- И долго теперь мне в Лимбе куковать?"
   Оказалось, что три часа. Потом можно будет вернуться в мир Утгарда, но с сильно заниженной статой. Критические повреждения такие критические... Полностью же перс восстановится только через сорок восемь часов.
   Я открыл окошко инвентаря. Броня и оружие сохранились, они у меня почти все премиум-класса, а значит -- лутом из трупа не выпадают. Но вот все абилки, бутыли, мензурки, свитки, остатки веревки, меч из лавки торговца и даже сума -- все осталось на территории монастыря на радость мародерам в ризах. Обычно на то, что вещи потеряются после смерти, есть определенный шанс. Он зависел от количества живых врагов, участвовавших в последнем бою, рандома и удачливости. Однако этот шанс достигает почти ста процентов, когда совершается самоубийство. Это для того сделано, чтобы хитрецам неповадно было сбегать от драки, ведь тогда опыта другим игрокам почти не доставалось бы.
   Правда, то, что основной и самый важный шмот остался при мне, не слишком утешало. Шумиха вокруг Серого Лиса вряд ли позволит мне дальше нормально играть.
   Я отложил пауэрбук и поднялся. Сходил в туалет, потом залез под душ. Массажные струи немного привели меня в чувство, и из ванной я вышел уже посвежевшим. На кухне поставил чайник, залил пакетик мятного чаю кипятком. Размешивая в чашке сахар, вернулся в спальню.
   Итак, господа, пришла пора подумать о еде... Э-э, нет, то из "Алисы в Стране чудес", а у меня пора настала подводить итоги.
   Поставив пауэрбук на колени, я запустил браузер. Первым делом зашел в личный кабинет, потом в лист контактов. "Друга" с ником Eretica перевел в новую, только что созданную группу "Убить, во что бы то ни стало!!!". Подумав, на всякий случай добавил туда Халга и Вируса. Пусть побудут.
   И с чувством выполненного долга перешел на официальную страницу "Престолов".
   Что там творилось...
   На портале уже висела во главе списка новость о том, что его величество король Дарквуда сэр Нэвэрнайт де Плерон убит. Киллером оказался подлейший и матерый наемник по имени Суггестор. Согласно статье и длинному списку преступлений -- гад из гадов и вообще еретик. Далее очень красочно рассказывалось, что Суггестор, скрываясь под личиной Серого Лиса, тщательно спланировал и подготовил свое ужасное преступление. Написано было, что во время турнира, когда все благородные господа наблюдали за истинно мужским развлечением, мордобоем на арене, Серый Лис отправился вместе с подельником вампиром Вражеком в монастырь Святого Павлентия. Воспользовавшись отсутствием охраны, наемник сотворил там филиал Ада, призвав тысячи демонов и мертвецов себе на помощь. Далее, оставив кровожадного маньяка-вампира поджигать монастырь, Серый Лис исчез под шумок. Пока Вражек подло отвлекал ринувшуюся на подмогу доблестную стражу и Инквизицию, Суггестор ударом в спину прикончил венценосную особу. Пичалька...
   Я хотел было перейти на местный форум, но, судя по мощнейшему торможению, там сейчас настоящий хаос, растревоженный пчелиный улей только жужжит от зависти. Наверняка в самом разгаре грязь, подколы троллей и холивары между сочувствующими и злорадствующими.
   Честно говоря, в глубине души я ощутил гордость. Это ж надо так вляпаться! Талантливо, е-мое! За три дня игры я умудрился прославиться как убийца и преступник, вдобавок настроив против себя самый могущественный клан.
   Я проскроллил список, но, к сожалению, других новостей пока не было. И я перешел в почтовый ящик.
   Первое, что мне бросилось в глаза, было письмо от Месмерита. В нем всего пара строчек:
  
   Пересылаю оставшуюся часть гонорара. Теперь мы квиты.
   Месмерит.
  
   Разве я разрушил статую?
   Глядя на сумму гонорара, денег ровно столько же, сколько было перечислено авансом, я вдруг ощутил подозрение. Показалось, что еще пара секунд -- и я пойму, в чем тут дело...
   Но меня отвлекли.
   Пискнул смартфон. Во входящем текстовом сообщении было написано, что на электронную почту пришло письмо. Я сразу перешел по ссылке, набрал логин и пароль. Прочел имя адресата: "Лилит".
   Болотная Ведьма оказалась еще более скупой на слова, чем принц мертвых. В письме только номер телефона и два слова: "Позвони немедленно!"
   Та-ак... Начинается самое неприятное.
   Подумав пару минут, я все-таки набрал номер, кажется, московский. Ответила девушка:
   -- Алло?
   -- Это Серый Лис.
   -- Ага, -- сказали в трубке со значением, -- еще одно доказательство к тысяче остальных.
   Я спросил покорно:
   -- Доказательство чего?
   -- Того, что ты -- не Суггестор. Тот ни под каким давлением не стал бы звонить, эта зараза свято блюдет анонимность.
   Я сообщил зачем-то:
   -- Мы виделись с ним в реале. У меня есть даже его телефон.
   -- И что? -- искренне заинтересовалась девушка. -- Сугги отвечает на звонки?
   -- Нет, -- признался я.
   -- Я так и думала.
   Я помолчал, не зная, что еще сказать. Тогда Лилит вздохнула, спросила устало:
   -- Ты откуда звонишь?
   -- Из Москвы.
   -- Земляк, значит, это хорошо.
   Не уверен, что слово "хорошо" нужно говорить вот именно таким зловещим тоном.
   -- Сможешь приехать?
   Я покосился на экран пауэрбука, где все еще открыто письмо от Месмерита. Деньги теперь у меня есть.
   -- Диктуй адрес, -- сказал я. -- Скоро буду.
   Перед тем как повесить трубку, я все-таки спросил:
   -- Лилит... как Вражек?
   Девушка усмехнулась.
   -- Только что на связь вышел: выбрался Вражек, с минимумом здоровья, злой, битый, что тот волк из мультика, -- но выбрался.
  
   Половину гонорара Месмерита я перевел с виртуального кошелька на пластиковую карточку. Чувствую, что деньги мне пригодятся.
   Наспех привел себя в порядок, даже сбрил редкую рыжую щетину со щек и подбородка. Хотел одеться поприличней, но кроме джинсов, футболки и пайты ничего не нашлось. Ну, по крайней мере, ничего чистого и глаженого.
   Закрыв входную дверь, я спустился на улицу и вызвал такси. После чего сбегал к банкомату, благо он тут рядом, в торговом центре, который сразу за моим домом. И через пять минут, уже с придающей уверенности пачкой наличности, вернулся к подъезду.
   Пока ждал машину, сделал пометку в смартфоне, что на обратном пути просто жизненно необходимо купить чего-нибудь на ужин.
   Через пятнадцать минут к подъезду вырулила старенькая BMW. Неприветливый водитель в сумрачном молчании выслушал адрес. Естественно, сначала вбил его в навигатор, изучил карту Москвы -- и только после этого провернул ключ в замке зажигания.
   В Замоскворечье, к дому Лилит, доехали за час: сказались вечерние пробки. В машине я окончательно успокоился, свыкся с последними новостями, даже успел немного структурировать предстоящую беседу. Почему-то мне казалось, что первое время мне предстоит вести только монолог.
   Когда мы приехали, таксист затребовал такую сумму, что я сначала даже растерялся. Может, ослышался? Но -- нет, этот насупившийся гад упрямо повторил, все правильно. К счастью, с карточки я снял все до копейки, и на оплату хватило, но полинял я изрядно.
   "О славная Москва... -- подумал я, выбираясь из машины. -- Обратно только на метро!"
   Дом Лилит оказался вполне обыкновенной высоткой еще советской постройки. Из нововведений только бородавки кондиционеров под окнами, спутниковые антенны и стальная дверь в подъезде.
   Я набрал номер квартиры, пару секунд слушал тоновый сигнал. Потом раздался щелчок, и, будто зная, кто у двери, женский голос произнес скупое:
   -- Поднимайся...
   Недосказанность я ощутил, но списал все на влияние момента.
   В тарахтящей кабине лифта меня затащило на четырнадцатый этаж, ибо нужная кнопка "13" на панели отсутствовала. Пришлось спускаться по лестнице.
   На этаже оказалась всего одна дверь. Там, где обычно располагается дверь в тамбур квартир соседнего крыла, -- покрытая краской кирпичная кладка. Очень интересно...
   С некоторым волнением я надавил кнопку звонка, сигнала изнутри не услышал. Когда промелькнула мысль, что, возможно, просто не дожал и нужно попробовать еще, за дверью щелкнуло, и она открылась.
   -- А ты и вправду рыжий.
   У меня дар речи пропал. Почему-то я всегда искренне считал, что в компьютерные игры баймят только страшные девушки. Или ущербные. Или...
   -- Проходи, -- сказала Лилит и отвернулась, бросив на ходу: -- Дверь просто закрой за собой, замок защелкнется автоматически.
   Я так же молча перешагнул порог, дернул дверь, продолжая рассматривать Лилит. Высокая стройная девушка с очень спортивной фигурой. То ли танцами занимается, то ли йогой, но пластика изумительная! При взгляде на красивый изгиб спины, женственные бедра и великолепные формы в голове сами собой появляются очень томительные картинки.
   Я тряхнул головой, отгоняя наваждение. Попытался взглянуть на Лилит иначе. Та-ак...
   В рилайфе, в отличие от игры, она брюнетка с короткими, до плеч, черными волосами. На лице ни грамма косметики, что только идет на пользу красоте. Аристократическая бледность кожи гармонирует со здоровым румянцем на щеках, а умные серые глаза -- с чуть заметной бесовщинкой в глубине.
   Мой взгляд сам собой вернулся к ее одежде: черная футболка без надписей и коротенькие джинсовые шорты. Настолько коротенькие, что сердце ускоряет бой, а дыхание прерывается...
   -- Что застыл, наемник? -- И голос у нее такой чувственный, что... -- Эй!
   -- А?
   -- Уснул, Рыжий Лис?
   -- Серый, -- машинально поправил я и стал разуваться.
  
   Квартира Лилит, как я и предполагал, занимала весь тринадцатый этаж. Даже думать не хочу, скольких трудов и затрат стоило слияние двух двухкомнатных и двух трехкомнатных квартир, перепланировка, ремонт и техника с мебелью.
   -- Я планирую еще на панель лифта добавить кардридер, вместо кнопки "13", и ограничить доступ к этажу, -- сказала Лилит с гордостью. Именно с гордостью, а не с понтом. Так говорят обычно люди, которые много трудились, чтобы достичь определенного уровня. -- Лестницу и пожарный выход, конечно, оставим.
   -- А как соседи? -- спросил я зачем-то.
   -- А что соседи? Я их не вижу: выхожу редко, себя не афиширую. Они, наверное, уже думают, что тринадцатого этажа вообще не существует.
   Чувствуя себя не в своей тарелке в окружении такого ремонта, огромного открытого пространства студий и многочисленных хайтековских гаджетов, я проследовал за Лилит на кухню. На ходу возникла мысль, что девчонка ведет себя слишком спокойно, будто в гости пришел друг, а не незнакомый мужчина. Но взгляд тут же наткнулся на какой-то предмет под футболкой, прикрепленный сбоку на ремень шортов.
   "Шокер?"
   Апартаменты Лилит напоминали выставку высоких технологий. Большие пространства, ремонт в минималистском стиле, много стекла и света. Воздух чистый, приятно влажный, с едва ощутимым запахом хвои. Наверняка климат-контролем и кондиционерами правит система "Умный дом", регулирующая даже температуру воды в душе. Эти мысли подтвердились, когда мы вошли в кухню.
   Лилит взяла с гранитной столешницы барной стойки очки дополненной реальности, нацепила на переносицу. Секунду всматривалась в никуда, потом взмахнула рукой. Я заметил у нее на пальцах тоненькие серебряные колечки чуть повыше ногтей. Видимо, это часть интерфейса для распознавания жестов.
   В ответ на движение ее пальцев тут же зажужжала кофе-машина, захрустели перемалываемые зерна.
   -- Тебе какой кофе? -- спросила Лилит.
   -- Эм-м... -- растерялся я. -- Черный... со сливками...
   -- Так черный или со сливками?
   -- Со сливками. И с тремя ложками сахара.
   Она кивнула, ткнула пальцем в воздух, словно нажимала кнопки в невидимом меню. Потом обернулась к огромному монитору на стене. Под ее жестом черная поверхность ожила, я увидел заставку "Престолов".
   "Ну вот, -- подумал я, -- сейчас начнется..."
   Я сел за стойку, кивком поблагодарил за чашку кофе. Лилит устроилась напротив. Сказала просто:
   -- Ну что, Лис, рассказывай...
  
  
   Глава 3. Эпоха виртуальных революций
  
   Чистосердечный рассказ только в мыслях представлялся сложным. Оказалось, что под кофе с крендельками да в уютной домашней обстановке нужные слова полились сами собой. По крайней мере, путался и сбивался я только в самом начале.
   Лилит не перебивала ремарками или криками обличения. Наоборот, девушка с пониманием отнеслась к ситуации. И когда я закончил, она вздохнула:
   -- Вот поэтому я не люблю работать в условиях сжатых сроков. Ничего толкового сделать нельзя, вечно куда-то опаздываешь! -- Она покачала головой. -- Ведь видела же, что странно ведет себя обновленный Суггестор, с самого начала видела. Даже хотела сама тебя прижать, но все как-то времени не было. Да и, откровенно говоря, смутил твой быстрый рост. Так споро могли качаться только опытные да хитрые игроки вроде Сугги.
   Я не ответил. Лилит помешала ложкой кофе, вновь спросила:
   -- А почему сразу не признался?
   Я пожал плечами:
   -- Сначала нужно было все разведать. А потом про долги Суггестора узнал, и, чтобы вы меня админам не сдали, решил отработать...
   В мрачной усмешке Лилит сверкнули белые острые зубки.
   -- А если бы заказ провалил? Деньги ты бы возвращал?
   Я ответил с уверенностью, которой не ощущал:
   -- Не провалил бы. Все же я не полный ламер.
   -- Ну, что-то в тебе определенно есть... -- Но не успел я довольно улыбнуться похвале, как Лилит припечатала: -- Только продумывать ходы заранее не умеешь. Долго бы мы блуждали по монастырю, если бы твоя подружка не встретилась? Кстати, с этим персонажем нужно что-то сделать. В машину ей запустить что-нибудь эдакое, чтобы с искрами и фейерверком...
   -- Нет! -- отрезал я.
   Брови Лилит взлетели.
   -- Это еще почему?
   Я пояснил, немного смущаясь:
   -- Нельзя. Всем известно, что слабых и немощных, детей, стариков и даже женщин обижать нельзя.
   При слове "даже" Лилит понимающе усмехнулась, дав понять, что чувство юмора ей присуще. Но было в ее глазах и кое-что еще -- одобрение. Я сразу воспрянул духом.
   -- И что дальше? -- заинтересованно осведомилась она. -- Просто забудешь?
   Я позволил себе легкую усмешку.
   -- Ну, в особый список я ее все-таки занес, но -- то в игре, для того она и создавалась. В рилайфе трогать Алену ни в коем случае нельзя.
   -- Ты что, теперь ее защищаешь?
   -- Ну, не оправдываю точно, -- поспешил я сказать. -- Но сама посуди: мы -- враги, напали на ее клан. Подожгли все на фиг, перебили кучу народу.
   Лилит помолчала, сказала задумчиво:
   -- Да и десять тысяч золота...
   На кухне вновь повисла тишина. Лилит шевельнула пальцами, за моей спиной послушно захрустели перемалываемые зерна в кофе-машине.
   -- Круто тут у тебя, -- похвалил я.
   Она пожала плечами.
   -- Недостатка в заказах до твоего появления я не испытывала.
   Я понял весь смысл сказанного только минуту спустя. Воскликнул удивленно:
   -- Ты хочешь сказать, что все это куплено на золото "Престолов"?!
   Лилит взглянула внимательно. Мне этот взгляд не понравился.
   -- Ты так еще и не понял, куда влез?
   Ну, раз уж начал тупить, то нужно идти до конца. Я не гордый. Иначе кто мне обо всем расскажет?
   -- Не совсем, -- ответил я смущенно. -- Ну, то есть игра как игра, новый нейроинтерфейс...
   Слова застряли в горле, когда я наткнулся на взгляд Лилит. И вновь увидал в глазах те самые озорные чертинки. Кажется, девчонка сейчас искренне веселилась.
  
   Подчиняясь движению пальцев Лилит, заставка "Престолов" сменилась интерфейсом личного кабинета. В отличие от моего клиента, здесь не жалкая конура на постоялом дворе, а уже знакомый мне дом на болотах. Я увидел небольшой уютный кабинет, изображенный в старинном стиле, с частым вкраплением магии и алхимии. Например, один конец простого письменного стола завален бумагами, библионами и фолиантами, а на другом таинственно мерцал хрустальный шар. Или вот на стенах, над обыкновенным книжным шкафом -- чучело гарпии.
   -- На отладку нового нейроинтерфейса у разрабов "Престолов" ушло чуть больше года, -- проговорила Лилит. -- Потом взялись за редактор мира.
   Экран заполнился хрустальным шаром. Его чистая поверхность подернулась дымкой. И вот перед нами уже земли мира Утгарда. Карта, очень подробная и сказочная одновременно. Стороны света приняли облик мифических богов, ветры изображались усатыми дядьками, надувающими щеки, в морях -- Левиафаны и Кракены, в реках -- русалки и водяные. Все как в Средние века. Только на этой карте еще и с чисто математической точностью пролегли меридианы, границы локаций и королевств. Видно, как трепетали знамена на башнях замков, как вращались жернова у мельниц. Да здесь даже птиц видно, если отдалить "всевидящее око"!
   Лилит обернулась ко мне. Продолжила:
   -- Сначала все с восторгом следили за развитием событий. Нас, альфа- и бета-тестеров, мало во что посвящали. Точнее -- вообще не посвящали в перспективы игры, только скармливали инфу насчет уже готовых обновлений. Да и нам было все равно! Только представь: донатчиков нет, мир неизученный, территории огромны! Только полный кретин в такой ситуации не станет королем или хотя бы мелким князьком.
   С этим я полностью согласен. Сам хоть и пришел всего три дня назад в игру, думал не только о прокачке перса и фане, но и о собственном королевстве.
   Пискнула кофе-машина, с аппетитным журчанием в подставленные чашки полилась коричневая струя: Лилит -- до самых краев, а в мою чашку только на три четверти. Сливки пришлось добавлять, как и в прошлый раз, вручную.
   Я поблагодарил за кофе, но сразу пить, как Лилит, не стал. Я вообще не часто кофе пью, и уж тем более не такими дозами. Я вот лучше на крендельки насяду, благо хозяйка с типично женской понимающей усмешкой подсыпала новых. И хорошо. А то я уже и не помню, когда ел в последний раз.
   Лилит отхлебнула горячего кофе, причмокнула. И продолжила:
   -- Поначалу все бросились исследовать земли, рапортовать о багах, драться с мобами. Потом началось повальное увлечение феодализмом. Каждый считал своим долгом застолбить участок для будущего королевства. Начали формироваться первые кланы. Но наше удивление росло синхронно с ростом земель. Ты не поверишь, но Утгард, со всей его тщательной проработанностью, вырос за три года до размеров Евразии! И продолжает расти: вглубь -- к шахтам гномов и Подземному миру; вширь -- с океанами, морями и островами; ввысь -- к облачным странам и горцам.
   Я почему-то устыдился. Вон, оказывается, сколько всего, а я трое суток на одном месте крутился. Впрочем, причины для смущения на самом деле нет, я же готовился к заданию, осматривался.
   -- Не только перманентное увеличение виртуального мира нас удивляло, -- говорила Лилит. -- Примерно год назад разрабы выпустили новый патч. Фактически он имел всего одну цель -- привязать игровое золото к курсу валют, на деле подарив ему статус криптовалюты. С тех пор все и изменилось.
   Что-то вроде слышал, хотя я и абсолютный профан в экономике. Кажется, криптовалюта -- это уже давно не новый вид электронных денег. Биткоины, лайткоины, еще какие-то виды. Основная ценность криптовалюты заключается в том, что она похожа на ценные металлы, золото и платину, а не на бумажные купюры, которые в любой момент можно допечатать. Количество "добытых" биткоинов ограничено, их не нарисуешь в случае кризиса, тем самым создав инфляцию. И уже сейчас один биткоин по курсу равен примерно полутора тысячам вечнозеленых. Причем правительства многих стран уже внесли криптовалюту в свои декларации, требуют с них платить налоги. Есть множество магазинов бытовой техники и электроники, черных рынков и даже вполне реальных баров, где принимают в качестве оплаты биткоины!
   -- Когда мы поняли, что разработчики "Престолов" готовят не новую игру, а совершенно самостоятельный мир с возможностью заниматься бизнесом, играя, у нас мурашки пошли по коже, -- продолжала рассказывать Лилит. -- А между тем от разрабов просачивались все новые и новые слухи. Рассказывали, что в ближайшем будущем к системе Утгарда подключатся разнообразные фонды. Например, где еще, если не в виртуальности, инвалид сможет нормально жить, работать и радоваться существованию? В рилайфе он без ног, а в "Престолах" он полноценный человек.
   Лилит усмехнулась мрачно.
   -- Конечно, все это полумеры. Людям нужна реальная жизнь, с настоящими возможностями и живым телом. Но ведь, черт возьми, пока ученые еще не изобрели способа отращивать утраченные конечности, почему бы не воспользоваться Утгардом, ведь так? Пусть в жизнь каждого человека придет радость. Тем более что это теперь "Престолы" -- не обычная игра.
   Она добавила после паузы:
   -- Ты, Серый Лис, пришел в дивный новый мир. Считай, что нашел портал в соседнее измерение. И там жизнь почти так же реальна, как и у нас.
   Лилит обвела жестом квартиру, и я понял, что она имеет в виду. Виртуальность уже давно представляла собой не только улучшенное отражение рилайфа, но и в плотной связке с ним. Взаимодействовала почти на всех уровнях. Деньги и блага, политика и пиар, разоблачения и оправдания. Даже войны теперь выигрывают те, на чьей стороне программеры головастей...
  
  
   Глава 4. Всадник на рыжем коне
  
   Я неторопливо помешивал ложкой кофе, уткнувшись взглядом в разбавленный сливками напиток. Он давно остыл, но пить я все равно не спешил. Мыслями я был все еще в Утгарде.
   Рассказ Лилит волшебным образом изменил мое представление о закрытых серверах. Другой мир, другие возможности, другие пути развития как судеб персонажей, так и человеческих.
   Разработчики "Престолов" вместо привычной всем схемы быстрой наживы на популярной игре вдруг, оказывается, сделали финт ушами. Создали не просто эпическую вселенную, но подарили ей возможность существовать, развиваться и жить вместе с человечеством. Всеобщее равенство новичков, без адского доната, привлекало новых пользователей постоянно, не говоря уж про особые категории людей с ограниченными возможностями и привлекательность нового поколения нейроинтерфейса.
   Собственные дома, бизнес (таверны, постоялые дворы, лавки), питомцы и уникальная броня, смена ника и внешности. Все эти услуги хоть и платные, но на внутриигровую доминацию никак не влияли. А в довершение всего -- небывалое равенство золота и криптовалюты.
   Вот Лилит, к примеру, неплохо живет за счет того, что отыгрывает в сказке сказочную роль. Неизвестно, сколько это продлится, но, как показывает практика современности, мир уже не остановить. Непрерывно ускоряющийся технологический прогресс открывает все новые и новые пути к самореализации. Помню, когда я был совсем маленьким, для меня было настоящим откровением, что у кого-то настоящая работа -- создавать компьютерные игры. Не дрова рубить, не в шахте сквозь породу прорубаться, не за станком болванки выпиливать, а выдумывать и играть!
   И вопреки мнению родителей, считающих, будто все это глупости и временные занятия, новые перспективы не прекращали появляться. Сетевой дизайн, разработка сайтов, паблики, блоги и, конечно, необычные виды игр. От самых простых -- до симуляторов жизни, семьи и целых империй.
   Интернет прочно вошел в жизнь человека. Соединил государства и народы, конфессии и менталитеты. Перед расширяющимся человечеством открылась новая вселенная!
   И вот теперь эта вселенная претендует на звание всамделишнего мира. Созданы криптовалюты, открываются вакансии, рисуются цифровые просторы...
   Мурашки по коже! Испытываешь одновременно страх и захватывающий восторг!
   -- Мне вот что покою не дает, -- как свозь вату услышал я голос Лилит.
   Я поднял взгляд.
   -- А?
   -- Ты что, уснул?
   -- Прости, Лилит, задумался...
   -- Лилия.
   -- Что?
   Девушка покачала головой, удивляясь моей тупости. Повторила:
   -- Меня зовут Лилия. Если тебе так удобней -- Лиля.
   -- Красивое имя, -- сказал я честно. -- Я -- Святослав.
   -- Ты уже говорил, -- засмеялась она.
   Как же красиво у нее получается улыбаться!
   -- Так вот, Святослав, -- продолжала она, -- мне тут кое-что не дает покоя. Этот Принц Мертвых.
   -- Месмерит?
   -- Точно.
   Лиля обернулась к экрану, поправила коротким движением очки дополненной реальности на переносице. Ее пальцы заплясали в воздухе, будто набирая текст на невидимой клавиатуре. И -- точно, в строке поиска появилось имя Принца Мертвых. Короткий жест-точка -- и теперь на экране досье на персонажа, а рядом с текстом скин его облика.
   -- Месмерит, -- прочитала Лиля. -- Первый Король Царства Мертвых, правда, презентация королевства еще не состоялась. Та-ак, что еще? Месмерит -- недавно появившийся в мире Утгарда персонаж. Судя по характеристикам -- игрок из ветеранов, сменивший ник и изрядно потратившийся на сброс и перенастройку статистики...
   Она помолчала, задумчиво разглядывая текст. Потом вздохнула:
   -- Нет, я раньше его не встречала. По крайней мере, вот так сразу никого не напоминает.
   -- Точно? -- спросил я. -- Подумай хорошенько.
   -- В контакт-листе его нет, -- подтвердила Лиля. -- А имени я такого не помню.
   Она повернулась ко мне.
   -- Расскажи-ка мне о нем еще раз.
   Некоторое время я молчал, собираясь с мыслями. Потом, вспоминая каждую деталь, поведал о знакомстве с Месмеритом, беседе в Могильниках и авансе. Рассказал о тренировках и прокачке (момент, когда Вражека убили, а львиная доля опыта досталась мне, я, естественно, опустил). А вот приписка после перечисления денег "теперь мы квиты" Лилю очень заинтересовала.
   -- А это еще что значит?
   -- Понятия не имею, -- ответил я честно. -- Может быть, ему и такое выполнение заказа по душе пришлось?
   -- Каков был гонорар? -- быстро спросила Лиля.
   -- Если вместе с авансом, то... -- Я задумался. -- Выходит немного меньше той суммы, за которую я купил Серого Лиса. Приличные деньги...
   -- На сколько меньше? -- перебила вдруг Лиля.
   Я назвал разницу. Лиля кивнула. По ее лицу бродили тени.
   -- Хм-м... почти как стоимость инвайта.
   Не понимая ничего, я потребовал объяснений.
   -- Понимаешь, -- ответила она, -- у каждого проверенного игрока в Утгарде есть возможность кинуть хорошему знакомому инвайт, пока серверы закрыты. Для этого нужен определенный рейтинг и репутация, а еще небольшая сумма, чтобы оплатить для нового перса пересылку бокса и сим-карты. Догадываешься, какая это сумма?
   Я кивнул.
   -- Это случайно не разница между ценой Серого Лиса и гонорара Месмерита?
   -- Ты не безнадежен, -- отвесила сомнительный комплимент Лиля. -- Но это еще ничего не значит. Забавное совпадение.
   И больше не говоря ни слова, она отвернулась к экрану. Ее пальцы вновь запорхали в воздухе. Выскочило окно поисковика, Гугл тут же выдал результаты по запросу "Месмерит".
   -- Хм... Такого имени нет, -- пробормотала Лиля.
   -- Возможно, это производное от другого слова?
   -- Сейчас проверим...
   После пяти минут поисков Лиля вздохнула.
   -- Нет ничего. Куча бесполезной информации. Единственное, что более-менее близко к запросу, -- некий Месмер, старинный псевдоученый. Да еще вот слово "месмеризм", что значит примерно "животный магнетизм"...
   Ну понятно.
   Естественно, такими методами мы ничего не выясним. Тут нужно что-нибудь покруче, вроде сниффера и многочасовой нудной работы. И то не факт, что...
   -- Стоп! -- воскликнул я, прозрев.
   Лиля встрепенулась испуганно.
   -- Что такое?
   -- Животный магнетизм! -- заторопился я в волнении. -- Это что-то вроде ситуации, когда кролик становится беспомощным перед удавом, так?
   -- И что?
   Я почти крикнул:
   -- Тогда все сходится!
   -- Да что сходится?!
   -- Суггестор -- производный ник от слова "суггестия", что значит "внушение"!
   В глазах Лилии проступило понимание и удивление одновременно. Она проговорила ошарашенно:
   -- Тогда наемник Суггестор и принц мертвых Месмерит...
   -- Одно и то же лицо! -- закончил я.
  
   Пару минут мы пытались привести мысли в порядок, обдумывая неожиданную догадку. Теперь для меня все было ясно, все стало на свои места.
   Хитрый Артем знал, что ему предстоит выполнить сразу два задания: одно, полученное от Лилит, -- поджечь монастырь, -- чтобы отвлечь городскую стражу и инквизицию от второго, настоящего преступления -- убийства короля Нэвэрнайта! А так как Лилит об истинном заказе не знала, то Суггестор просто физически не мог быть в двух местах одновременно. Вот тогда-то он решил повесить объявление о продаже акка, создав твинка по инвайту самому себе! После чего твинка продал мне.
   "Интересно, -- пронеслось у меня в голове, -- а покупателя он выбирал? Мог ведь попасться тот, кто просто бы забил на задание... наверное, гад, все-таки выбирал!"
   Потом Суггестор, уже под личиной Месмерита, готовил меня к "своему" заданию. А чтобы избежать обвинений в продаже акка и краже денег -- выплатил мне гонорар в размере купленного аккаунта, за вычетом стоимости сим-карты! Трижды гад!
   Я вспомнил рассказы Веселого Роджера, что Суггестор якобы взломал его гостиницу. Это только подтверждало догадки о тщательном планировании действий Суггестора! Весь взлом постоялого двора Роджера был не для того, чтобы похитить что-то там, а чтобы новый перс, Серый Лис, именно в том месте и появился!! Не в другом городе, а в столице Дарквуда!
   -- Да он просто дьявол! -- резюмировал я.
   Внимательно выслушав мой рассказ, Лиля была со мной согласна.
   -- А деньги он тебе вернул не для того, -- возразила она. -- Теперь-то Серый Лис уже не нужен, он объявлен в розыск, и вообще, строго говоря, ему скоро край. Предугадав реакцию монахов на атаку, Сугги и вернул тебе деньги. Так сказать, поиграл, парень, и хватит. Вот тебе твои деньги, спасибо за неосознанную помощь -- и до свидания!
   -- Подожди-подожди! -- заволновался я. -- Что ты говоришь? Как это "скоро край"? Ты хочешь сказать, что...
   -- Что серые братья любой ценой найдут и уничтожат тебя, -- припечатала Лиля. -- Я уверена, что возле твоей комнаты на постоялом дворе уже дежурит группа захвата.
   -- Но я же не виноват! Можно рассказать Инквизиции, что все подстроил Суггестор!
   -- Не виноват? -- Лиля хитро сощурилась. -- На монастырь ты тоже не нападал?
   Все. Туше. Слов нет.
   Пару минут я подавленно молчал. Все эти теневые интриги выбили меня из колеи. Жаль, что я раньше не понимал, что именно происходит в мире Утгарда, может быть, тогда более внимательно относился бы к своей деятельности?
   Что-то пискнуло. Я скосил глаза: Лиля вывела на экран окно скайпа. Не желая читать чужую переписку, я отвел взгляд. В мрачные мысли погрузился настолько, что даже не с первого раза понял, отчего так взволновалась хозяйка.
   -- Война началась! -- повторила Лиля резко. -- Слава, мы с тобой войну развязали!!!
   Я шепнул пораженно:
   -- Как?
   -- А вот так!
   Судя по выражению лица Лилии, ее эта новость потрясла намного больше, чем меня. Она прошептала:
   -- Кланы "Волки Утгарда" и "Иггдрасиль" объединились. Их войска только что перешли границы Дарквуда...
  
  
   Глава 5. Тени поглощают тени
  
   На огромном мониторе, который приличествует повестить в гостиной, сделав подобие кинозала, но не в кухне, с хрустом развернулась карта. Чернильные горы, домики, деревья и черточки рек ожили, мир обрел краски.
   Движением руки Лилия увеличила изображение. Выглядело это так, словно орел вдруг спикировал сквозь холодную дымку облаков. И теперь на экране, если судить по надписям над линией границы, пределы королевства Дарквуд. Я увидел небольшой, раза в три меньше Дарквуда, приграничный городок королевства -- Стоунхилл. К нему жались две деревеньки, вокруг -- пасторальные моря полей колосящейся пшеницы.
   -- Северные границы, -- пояснила Лиля мрачно.
   Она проскроллила карту немного выше.
   -- Вот они!
   Войска на карте отображались довольно простенькой анимацией: строгий прямоугольник солдатиков с пояснительным флажком, что эта группа из клана "Волки Утгарда". Когда Лиля навела курсор на отряд, всплыло сообщение: "Разведданных нет".
   Незаметное движение пальцев -- и карта еще увеличилась. Теперь все сомнения в несерьезности происходящего пропали, если они вообще были, ибо по соседству с первым прямоугольником оловянного воинства обнаружились еще девять!
   -- В каждом из них, -- проговорила Лиля медленно, сверяясь с форумной вики из другой вкладки, -- двадцать игроков. Всего выходит -- двести. Не густо. В клане Святой Инквизиции около тысячи.
   -- А ты еще посмотри, -- подсказал я. -- Ты же сама сказала, что к ним Иггдрасиль подключился.
   -- Ну, у тех примерно столько же, -- пожала плечами Лиля, но все-таки покрутила карту.
   И действительно, одиннадцать прямоугольников под флагом Иггдрасиля мы обнаружили у северо-западных границ Дарквуда.
   -- Четыреста двадцать против тысячи, -- прокомментировала Лиля. -- Сомневаюсь, что даже с минусами анархии захватчики что-то изменят.
   -- С какими минусами?
   -- С минусами при анархии.
   Видя, что я все еще не понимаю, Лиля принялась рассказывать.
   Приблизить игру к реальности можно по-разному. Разработчики "Престолов" сделали это следующим образом. Оказывается, когда погибает монаршая особа (только насильственно, ибо добровольная передача власти происходит при иных условиях), государство получает неслабые минусы. Не каждый игрок на его землях, не клановые воины, а именно -- государство.
   -- Эпические противостояния отыгрываются по другим правилам, -- говорила Лиля. -- Совсем не так, как дуэли. Это вообще очень долгое действо, требующее неслабых навыков в тактике и стратегии. Нужно просчитать каждую мелочь: скорость ветра, особенности ландшафта, время суток, маскировку, расовые бонусы и штрафы, магические возможности, выносливость и... черт, да сотни их!
   И вот при таких столкновениях и начинают действовать минусы к войскам. И если подумать, то слишком уж явное совпадение: отвлекающее задание -- убийство Нэвэрнайта -- атака кланов. А значит...
   -- Суггестор теперь мне конкурент, -- поджала губы Лиля. -- Вот ведь гад! Не только клиента у меня увел, но еще и дорогостоящий заказ!
   -- И королевство получил, -- добавил я.
   -- Кстати, -- уронила Лиля, -- Одноглазый Ворон остаток гонорара перевел. Я долг Суггестора из него вычитать не стала, мы с ним потом сочтемся. А тебе куда деньги перевести?
   Сверившись с записью в смартфоне, я написал номер кошелька. Пятьсот долларов Лилия перевела тут же. Потом мы опять вернулись к карте, пару минут рассматривали зловещий полумесяц наступающих армий.
   Лилия сосредоточено молчала. Я ее понимал. Теперь-то уже знаю, в чем дело. Мир Утгарда не просто игра, но для многих это еще и бизнес. А где бизнес -- там драка до последней капли крови.
  
   -- Пока еще не до конца ясно, с чем мы имеем дело, -- говорила Лиля.
   Пока мы изучали карту мира, читали новость о Первой Утгардской войне, уже прозванной "Гневом северных богов", за окном успело стемнеть. Лиля тоже это заметила. Она в очередной раз коснулась очков дополненной реальности, провела ладонью по воздуху сверху вниз, будто оглаживала стену. В ответ на жест оконное стекло сразу потемнело, став непрозрачным.
   -- Так вот, -- продолжила она. -- Нужно провести разведку боем. Ты как, террорист монастырский, не устал?
   Я прислушался к своим ощущениям. День был богатым на события, но, кажется, еще пару вылазок сделать можно. Тем более что самому интересно.
   -- Вот и ладушки.
   -- Только, -- попросил я, -- лучше бы мне с Вражеком туда вернуться. Опытный игрок мне не помешал бы. Позвонишь ему?
   Лилия усмехнулась, вскочила.
   -- Хорошо, что напомнил. Подожди секунду.
   Она метнулась куда-то. Отсутствовала примерно полминуты. А едва возникла на пороге кухни -- у меня опять перехватило дыхание. Нет, все-таки какая красивая девушка!
   Она протянула мне пластиковую коробочку с сим-картой и обложкой "Престолов".
   -- Ты извини, -- сказала Лиля. -- Это все, чем я могу тебе сейчас помочь. Вытащить из-под облавы Серого Лиса мы не сможем точно -- сил не хватит. Лучше его пока вообще не трогать, пусть серые братья вволю покараулят у дверей. Но вот поиграть за Вражека ты сможешь. По крайней мере, его не так рьяно разыскивают.
   Я взял бокс, обдумывая ее слова. Наконец у меня сложились в голове все элементы паззла: все ревнивые слова Вражека и намеки Месмерита.
   Ну конечно же! Каждый раз отыгрывать за Лилит, за Болотную Ведьму, главу Гильдии наемников -- скучно. Вот Лиля и решила создать себе "верного помощника" Вражека. Заодно была в курсе всех деталей выполняемых заданий.
   -- Сколько у вас масок? -- спросил я. -- Это не "Престолы: Войны Королей", а "Престолы: Игры Теней", ей-богу!
   Лиля улыбнулась понимающе. Провожая меня к выходу, напутствовала:
   -- Как выберешься, сразу дуй на болото. Я буду ждать тебя там.
   -- Ладно.
   -- И смотри, -- она не то шутливо, не то серьезно сдвинула брови: -- Не испорть мне персонажа! Больше инвайт мне не светит.
  
   Обратно я, как раньше и решил, добирался на метро. Нельзя сказать, что в спокойствии, но в беседу меня уже никто не завлекал, поэтому все новости я обдумал еще раз. Честно говоря, ни к какому особому выводу не пришел. Все уже было сказано в квартире Лили. Одна только мысль осталась неозвученной -- Суггестор-Месмерит.
   Я еще могу не понять, но простить, если бы он в действительности оказался мелким мошенником, продающим взломанные аккаунты. На это пофиг. Деньги потерял, и ладно. Мошенникам-то хуже, они совесть потеряли, а мудрое мироздание никогда не забывает причиненных другим людям несчастий. Но вот то, что Артем втянул меня в свои интриги, прикрывшись как щитом от общественного гнева, меня попросту взбесило!
   "Не квиты мы, Месмерит, -- подумал, выходя из вагона на своей станции. -- Пока еще не квиты..."
   Поглощенный стратегическим обдумыванием мести, я, конечно же, забыл о продуктах. Хорошо, что вспомнил в подъезде, а не у пустого холодильника, -- возвращаться недалеко.
   По залу круглосуточного супермаркета я прошелся на автомате. Уже стоя в короткой очереди на кассе, удивился: как получилось набрать нормальных продуктов, а не фаст-фуда. Вон даже молока и творога взял. Хотя в этот список мило и незаметно вписались лимоны и коньяк.
   Дома я выгрузил покупки, распихал по холодильнику. Попутно сжевал три бутерброда.
   Потом вернулся в спальню и вставил в картридер пауэрбука новую симку. Сердце заныло приятно, когда вспомнил Лилию. Даже возникли мысли, что надо бы ее пригласить куда-нибудь, погулять, пообщаться, но они тут же пропали. На экране появилась заставка "Престолов"...
  
  
   Глава 6. Глазами вампира
  
   Первой была тьма. Чернильная, вязкая и плотная настолько, что, казалось, чиркни о коробок спичкой -- все равно никакого света не будет.
   Потом я ощутил давление. Оно медленно возросло от нормы -- полной свободы -- до состояния, будто грудную клетку стягивают кожаные ремни. Или корсет. Или смирительная рубашка. Кому что ближе.
   А в самом конце появились запахи: удушливая вонь сырой земли, болотной гнили, дохлой рыбы и грибов. От неожиданности я вдохнул эту массу полной грудью, закашлялся. Темнота и давление, любимая связка клаустрофоба, породили под сердцем панику. Я задергался, еще не понимая, что происходит. Но руки и ноги что-то сдерживало, с трудом удавалось ими хоть немного пошевелить.
   Наконец левая рука вдруг вырвалась на свободу. На лицо что-то осыпалось противно. Онемевшее сознание извергло на поверхность дикую догадку: "Меня похоронили?!"
   И тут же, вопреки ужасности мысли, я успокоился. Я же в облике кровососа...
   Дышать можно, думать -- тоже. Что еще надо?
   Уже спокойней я пощупал освободившейся рукой -- земля. Пошевелил и другой рукой тоже -- высвободиться получилась так же просто. Потом я уперся локтями, напряг спину -- и сел. С груди и лица осыпались толстые куски черной земли с отвратительно белесыми корнями травы, так напоминающими червей. Лицо согрел теплый, после сырой "могилы", свежий воздух.
   Вражек... Нет, не Вражек, то Лиля оставила вампира на опушке уже знакомого леса, метрах в двадцати от болота. Наверное, здесь его постоянное укрытие, неподалеку от дома истинного владельца. Конечно, зачем покупать еще и для твинка жилище?
   Ночную мглу оглашали уханья филинов, в темных зарослях кто-то шебуршился, все было во мрачной настороженности. Где-то вдали провыл волк, затянув тревожную песнь голода и закончив кашляющим лаем.
   Я перевел взгляд на болото. Там, над недвижимой гладью топи, мерцала серебром рваная полоска тумана. Среди щетины камыша плавали зеленые и голубые огоньки -- то ли светлячки, или болотные "гнилушки", то ли неведомые мне магические существа. Изредка где-то мощно плюхало, вызывая бег мурашек по коже. Звук такой, словно в топь бросался бегемот.
   Я встал, стряхнул с плаща остатки земли. В скупом лунном свете попытался оглядеть себя: черный плащ, черная одежда, на бедрах ремень с кольцами для серповидных клинков. На левом плече удобная сума с вышитыми непонятными символами. Привычный вампирский облик. Фламберга или стянутого из монастыря Каменного меча не было.
   Между делом я обратил внимание, что каждую деталь в ночи различаю с легкостью. Не так, как в солнечный день, но очень к тому близко. Даже задрал голову и, к своему удивлению, луны не обнаружил. Оказывается, все это лишь зрение вурдалака. Серый Лис сейчас стоял бы в потемках.
   На периферии зрения замерцал голубоватый свет. Я услышал голос Лилит:
   "Ага, ты в онлайне?"
   -- Да, сейчас зайду в гости.
   "Не надо, я сама выйду".
   Ну и ладно. Пока время есть, гляну на вампирскую стату.
   Оказалось, что после дневного приключения в монастырском саду вампир уже полностью восстановился. Неужели его не преследовали? Лилит, кажется, говорила, что кровососа увела буквально на последнем проценте здоровья. Повезло, что тут скажешь. Мой-то перс еще двое суток в Лимбе "отдыхать" будет...
   В прорехах тумана я заметил желтые огоньки окон домика на сваях, женскую фигурку, спускающуюся по лестнице. Пришлось закрывать окно профиля: вдруг Лилит против этого. Все-таки там может быть и личная переписка.
   Фигурка уже двигалась по болоту. Шла будто парила -- ни одна кувшинка на воде не качалась!
   -- Доброй ночи, наемник!
   Лилит вышла на твердую землю. К моему удивлению, высокая красивая девушка в простеньком голубом сарафане словно шла по бульвару, а не по болоту. Нигде ни влажного пятнышка, не говоря уже о грязи.
   -- Привет, -- кивнул я.
   Как раньше и предполагал, шепелявый из-за клыков голос -- автоматическая функция. Артистические способности тут ни при чем.
   Лилит отбросила прядь каштановых волос со лба, взглянула с интересом.
   -- Вот, значит, как вампир выглядит со стороны? -- улыбнулась она. -- Интересно.
   Я прочел между строк, что, наверное, я первый, кому она доверила "рулить" вторым персонажем. И это доверие отозвалось во мне теплотой.
   -- Куда пойдем, мон жэнэраль? -- спросил я бодро.
   -- Придется разделиться, -- ответила Лилит. -- Меня никто, кроме посвященных, не связывает с Вражеком. Поэтому в Дарквуде мне ничто не грозит. Так что я отправлюсь туда. Заодно и убедимся, что мое предположение об облаве на Серого Лиса -- правда.
   -- А я?
   -- А ты нанесешь визит вежливости в Могильники. Вдруг чего удастся интересного из Сугги выудить.
   Я кивнул.
   -- Как скажешь.
   Вместе мы прошли через лес к тракту. Лилит поинтересовалась, сколько у меня времени. Я ответил, что на работу идти пока не нужно и свободное время есть. Остаток пути прошли в молчании.
   У развилки разделились. Лилит зашагала в Дарквуд, а я двинулся к Могильникам.
  
   М-да-а-а...
   Многое изменилось с моего последнего визита в обитель первого Принца Мертвых Месмерита.
   Когда я пересек невидимую границу, перед глазами появилась шильда:
  
   Внимание! Вы в тестовой локации!
   Возможно, находясь здесь, Вы подвергаете себя опасности!
  
   Интересная надпись...
   "Значит, -- подумал я мельком, -- Могильники уже окончательно канули в Лету?"
   Поляна значительно выросла. Конечно, не сама по себе. Часть деревьев вокруг оказалась поваленной, вампирским зрением я разглядел россыпь опилок на земле, груды веток и бревен. Судя по отсутствию каких-либо рабочих принадлежностей и четкой структуры, вся эта стройка -- лишь картинка, смена декораций, призванная показать грядущие перемены.
   Через пару минут ходьбы по "лесоповалу" я вышел на поляну, когда-то бывшую Могильниками.
   Поляну основательно расчистили. Исчезли серые камни древних захоронений и склепов. А сама поляна оказалась уже здоровенным холмом, изрядно выпирающим к небу.
   Я остановился, рассматривая изменения.
   Вокруг поляны очень широкий, метров в двадцать, ров, заполненный костями. Я подошел ближе. Отметил, что кости не только человеческие, но и, можно предположить по их размеру, гномьи и орочьи. Есть черепа рогатых зверей, каких-то крокодилов и коней. Должно быть, продираться через такой вот могильник из острых костей и ломающихся под ногами реберных клеток не намного легче, чем преодолевать привычный ров с водой. А то и сложнее. А если эти кости вдобавок и подвластны заклинанию подъема мертвых, атакующих ждет еще один очень неприятный сюрприз.
   На холме теперь выросли еще и высоченные колонны, обозначая двенадцатиугольник. Кажется, это метки для будущего строительства городской стены. Больше на вытоптанной до твердости камня земле холма не было ничего.
   Я пошел по периметру рва, выискивая проход. Метров через сто заметил слева дряхлое кладбище, начинающееся где-то в чаще и обрывающееся передо рвом. Кроме серых надгробий, видны раззявленные пасти свежераскопанных могил. У Месмерита и его Царства Мертвых это аналог деревни, какие обычно ютятся у замков.
   На кладбище соваться я не стал. И так жутко, как в фильме ужасов. Так и не найдя прохода на поляну, я остановился. Оценив ширину рва, вздохнул глубоко и разбежался. Прыгнул, сильно оттолкнувшись ногами.
   Вампирское тело неожиданно легко взмыло к небу. За спиной что-то шевельнулось, захлопало на ветру.
   Но, видимо, все-таки недостаточно разбежался. Короткий миг подъема сменился резким падением. Уже видя, что не допрыгиваю, я сжался, готовый приземлиться на шипы обломков костей. Вот там-то меня точно распотрошит!
   Перед глазами вдруг появилась подсказка, сообщающая, как пользоваться крыльями за спиной для планирования и "второго" прыжка. Я в панике дернул плечами, за спиной послушно хлопнуло, и страшный костяной ров опять отдалился. Теперь нужно повести плечами назад, как бы выпячивая грудную клетку. И полет стал планированием.
   Все еще с колотящимся сердцем, с холодным потом, я пролетел пару десятков метров, прежде чем решился сложить крылья. Земля ударила в стопы настолько мягко, что у меня сложилось впечатление, будто кроме планирования в арсенале вампира есть и другие трюки.
   "Или же, -- возник в голове голос разума, -- все это просто эффекты виртуальности, призванные не травмировать игрока..."
   Я выпрямился и перевел дух.
   Вся эта катавасия с движениями плеч, наверное, для того, чтобы руки оставались свободными для битвы. Мудрено, что тут скажешь. Представляю, каково отыгрывать за какого-нибудь кентавра или арахнида, если, конечно, таковые здесь вообще есть.
   Приземлился я неподалеку от одной из колонн. Обошел ее, постучал по гладкой черной поверхности костяшкой. Камень. Странный черный полированный камень. Ну, да чего только в магическом мире не бывает.
   Я огляделся. Поляна пуста. Как же мне на этой стройплощадке Месмерита-то найти, если тронного зала с каменным зоопарком уже нет? Или есть?
   Короткая прогулка к центру поляны тоже ничего не дала. Кругом пусто. Нигде не видно нор, ходов или люков под землю. Однако это место отнюдь не производило впечатления безлюдного или покинутого. Бывшие Могильники теперь напоминали скорее кокон, в котором, затаившись, зрела мрачная недобрая сила имаго.
   Я повел плечами от внезапного озноба. Что-то разгулялась фантазия. Иной раз забудешься, что ты в игре, и все причудливым образом оживает. Буквально кожей чувствуешь атмосферу Инферно: морозную пронзительность безотчетного страха, предчувствие грядущих бед, депрессию виртуальной осени и смерти. Воображение с пугающей четкостью рисовало беспокойный сон мертвецов во мраке посмертья. Они подпитывались желтой призрачной силой, скрежетали во сне зубами, царапали костяшками крышки гробов, выли от голода. А над всем этим кошмаром инквизиторов и некромантов восседал на технофашистском троне первый Принц Мертвых Месмерит...
   -- Извращенцы эти ваши месмертиты, -- пробормотал я и сплюнул.
   Ловить здесь было нечего. Разведка на местности практически ничего не дала, а разведку боем проводить мне еще слишком рано. Потому я развернулся к тропинке, что вела к Дарквуду. Двойной прыжок и планирование надо рвом с костями получились уже лучше. Мне даже понравилось. Очень полезное умение, особенно в городских условиях. Прокачать себе в будущем вампиризм, что ли?
   Я уже подходил к краю локации, когда за спиной вдруг послышался странный звук. Он походил одновременно на треск сгорающего бенгальского огонька и звук выпускаемого из шарика воздуха.
   Я развернулся резко, машинально рванулся в кусты, укрылся плащом. Надписи "маскировка активна" даже не заметил, с удивлением рассматривая новое для себя зрелище.
   Ночной пожухлый лес озарялся неоново-синими вспышками. С треском и искрами они быстро рассыпались, перерождаясь в яркие голубые воронки. Прибитая гнетом мертвой магии трава шла волнами от внезапного ветра. У меня мелькнула мысль, что среди разработчиков "Престолов" есть и годные физики, встроившие в эффект порталов модель разницы давления, порождающей вот такие сквозняки. Это не могло не радовать -- ведь современный человек привык все и вся подвергать сомнению и критике, а чем больше, пусть и крошечных, научных обоснований, тем больше верилось в реальность этого мира.
   Порталов я насчитал три десятка, но открывались все новые и новые. Я с волнением следил, как голубые воронки окружали ров с костями. А когда из самых первых стали выпрыгивать монахи в серых ризах, я подумал ошарашенно:
   "Неужто Инквизиция решила уничтожить Царство Мертвых?!"
   Инквизиторов становилось все больше. Порталы уже не открывались -- наоборот, отработавшие свое -- гасли. Но теперь вокруг рва выстроилось войско серых братьев. Кто сжимал в руке магический посох, кто меч или иное оружие, а кто-то просто сложил руки на груди и ждал.
   "Не слишком похоже на атаку или вторжение", -- пронеслась мимолетная мысль.
   Последний портал осыпался сверкающим инеем на траву, ветер стих.
   Инквизиторов было столько, что я поневоле обрадовался, что спрятался так глубоко в чаще. Кусты и расстояние до врага дают очень хороший бонус к маскировке. Меня теперь можно было обнаружить только специальным заклинанием.
   Я сосредоточил взгляд на одном из инков, но шильды с профильной информацией не появилось. Так же, как и у остальных. "Профиль скрыт".
   "И что все это значит?"
   Несколько секунд ничего не происходило. Потом вдруг в центре поляны, приготовленной Месмеритом под городское строительство, вспучилась земля, показались створки двойных дверей. Они распахнулись со скрипом. К сожалению, из своего укрытия я не мог рассмотреть подробностей, но зато ясно увидел, как через ров с костями, неизвестно откуда взявшийся, перекинулся широкий мост. И сразу же ряды инквизиторов ожили. По одному они устремились на поляну, двинулись к провалу в ее центре и исчезали под землей. И так до того момента, пока "тестовая локация" опять не опустела.
   "Охренеть!"
   На всякий случай внимательно осмотревшись, я поднялся, отряхнулся. Сердце ускорило бой. Я интуитивно понимал, что стал свидетелем чего-то тайного, не предназначенного для чужих глаз. В свете последних событий и интриг Суггестора-Месмерита визит инквизиторов мог означать что угодно. Только... Как бы узнать, что именно?
   Из вещевой сумы я извлек свиток с заклинанием "Телепатия", активировал его. Однако меня ждало разочарование в виде сообщения:
   "Игрок не может ответить. Попробуйте связаться с ним позже".
   "Чем там, интересно, занята Лилит?" -- мельком подумал я и сразу забыл.
   Постояв в нерешительности пару минут, махнул рукой. Чем еще заниматься? Разведчик я или кто? Нужно побольше разузнать о планах Месмерита, если мы решили его прижать.
   И на цыпочках, под мерное сияние надписи "Скрытое передвижение", я двинулся ко входу в Царство Мертвых.
  
  
   Глава 7. Особенные гости
  
   Вряд ли меня можно было засечь каким-нибудь "локатором" или "радаром", доступ к которому есть только у королей. Тогда бы Нэвэрнайт легко вычислил во время покушения в Дарквуде и Серого Лиса с Вражеком, и тем более наемника Суггестора. А значит, если мои догадки верны, всю информацию о происходящем на его территориях Месмерит получал только от помощников, будь они ботами, энпээсами или игроками. Поэтому нужно просто быть аккуратным, не совать голову в петлю -- и все получится.
   Крылья с легким шелестом сложились за спиной в плащ, когда я приземлился на поляну. Пригибаясь, побежал ко все еще распахнутым двойным створкам дверей. Руки как-то сами собой метнулись по поясу, а через секунду я с удивлением увидал в ладонях по серповидному клинку. Вот как приобретаются рефлексы -- самые необходимые въедаются в плоть и кровь за считаные минуты.
   Провал входа окружал приятный в ночи круг желтого света, перечеркнутый лишь двумя тенями-крыльями от откинутых створок дверей. Когда подкрался ближе, я ощутил исходящий из-под земли запах ритуальных благовоний, масла из лампад и пыли. Над прямоугольником хода опасно блестели втянутые в нишу шипы новенькой решетки. При взгляде на нее у меня появились мысли, что, возможно, влезать в подземное царство -- не самая удачная идея. В отличие от крепостей или городов, здесь не перепрыгнешь стену, не сбежишь. Если меня засекут, всего-то и надо, что просто опустить решетку на входе и запереть двери. И все. Этого будет достаточно, чтобы я не ушел из подземного мешка. Такой фэнтезийный аналог подводной лодки, с которой, как известно, никуда не денешься...
   "Далеко заходить не стану, -- решил я. -- Так, для очистки совести покручусь у входа".
   С осторожностью я ступил на припорошенные землей ступени, зашагал вниз. Поднимающиеся изнутри потоки теплого воздуха никак не сочетались с нарисованными моей фантазией реалиями обители мертвых и ледяного ада.
   Внутренняя отделка бывших Могильников тоже изменилась. Пол, стены и потолок теперь были из желтоватых глыб, чем-то напоминающих те, из которых выстроены египетские пирамиды. Только песка нет, да еще на каждом кирпичике начертаны целые поэмы из символов, рун, знаков или пиктограмм. Если у здешних дизайнеров была идея создать атмосферу места, насквозь пропитанного магией, она удалась.
   Лестница привела меня на широкую площадку, что переходила в коридор. Стены подпирали статуи, изображавшие различных богов подземного или загробного мира. В руках у идолов горящие факелы, в глазах -- смерть. Под их взглядами я прошел к концу коридора, туда, где он упирался в стену и делился надвое. Каждое из ответвлений представляло собой очень длинную лестницу, опускающуюся под сильным углом. Полагаясь на инстинкт, я шагнул налево. А когда спустился на десяток ступеней, понял, что выбрать можно было любое направление. Правда, эти мысли проскользнули почти незамеченными, ибо взгляду открылась совершенно неожиданная картина.
   Две лестницы опускались прямо из потолка, по пути сильно переплетаясь в строгих геометрических изгибах. И каждый из их поворотов представлял собой некое подобие смотровой площадки. Я застыл на самой верхней, на высоте метров около пятидесяти над полом, разглядывая впервые увиденный Город Мертвых.
   Месмерит говорил правду о своих великих планах на постройку города. Это действительно было грандиозно!
   Огромный грот, в какой вполне спокойно влез бы один из районов Москвы, сплошь застроен зданиями. Коробки домов пока еще были однотипными каменными склепами и усыпальницами, но так будет лишь до тех пор, пока какой-нибудь игрок не купит площадь под собственное жилище. Тогда в течение суток, при перезагрузке сервера, он трансформируется именно в то, которое выбрал пользователь в каталоге премиумного магазина.
   Жилые кварталы перемежались с цеховыми. По специализированным вывескам вроде башмака или куска кожи можно было угадать род занятий хозяина и торговую направленность лавки. Вон тот дом с толстой квадратной трубой, откуда хлестало бездымное пламя, наверняка принадлежал кузнецу. Чуть дальше, где черные решетки окружали площадку сырой земли без единого зеленого пятнышка, -- была вампирская гильдия. Иначе зачем бы там столько гробов приготовлено? А вон тот зоопарк со страшными тварями в клетках явно был магазином питомцев.
   Дороги Города Мертвых вымостили плитами без узоров. Артерии улочек были узкими, но все равно оставались какими-то торжественными, без уюта.
   "Как лабиринт", -- подумал я.
   В нескольких местах я заметил капища, алхимические лаборатории с причудливыми тонкими башенками и шестеренчатыми механизмами во дворах. Под потолком грота на тихо позвякивавших ржавых цепях покачивались пока еще пустые клетки, рядом, на таких же цепях, подвесные мосты и площадки для стрелков. Пройдет совсем немного времени -- и Город Мертвых оживет, простите за оксюморон. Появятся стражники, воскурят благовония в храмах, взвоют разбуженные мертвецы. Тогда отомстить Месмериту станет во сто крат сложней.
   Мой взгляд скользнул за городскую черту, я присмотрелся. И едва смог сдержать удивление. Там, где оканчивался город, прямо в землю врос мрачный замок.
   "Логово Месмерита!"
   Замок производил гнетущее впечатление, но вместе с тем от него веяло силой и мощью. Он казался не до конца вырытым археологическим артефактом, особенно в тех местах, где башни сливались с черной почвой стен грота.
   При взгляде на замок у меня появилась только одна мысль: "Неприступная твердыня". Можно как угодно атаковать поляну Могильников, потом потерять огромное количество воинов, захватывая открытые для арбалетных болтов лестницы. Городские бои -- тоже кошмар для атакующей стороны. Но даже захватив все это, враги не станут победителями. Ведь еще предстоит штурм замка, где совершенно нет места для маневра. Только узкие коридоры и норы, уводящие в глубь земли. И поди разберись -- ловушка это или путь к чужому трону?
   Месмерит постарался на славу. Здесь не помогут ни осада, ни метательные орудия, ни армии. Хитрец Суггестор от всего застраховался...
   Ощущая то ли зависть, то ли злобу на Артема -- он настоящий злой гений! -- я решил не лезть пока в гущу событий. Оглядимся с балкончика. Однако сколько я ни смотрел, следа недавно прибывших инквизиторов так и не обнаружил.
   Я вздохнул. Видимо, отряд серых братьев удостоился чести побывать в замке первого Принца Мертвых. Что ж, если это так, я больше ничего не узнаю. Только если подкараулю их здесь.
   Подумав, я решил, что это наиболее разумное решение. Делать все равно нечего. А так -- вдруг что увижу?..
   Но увидели меня.
   -- Эй, ты кто такой?
   От напряженного, но пока еще добродушного голоса у меня похолодела спина. Я обернулся, стараясь резко не двигаться.
   По лестнице спускались двое инквизиторов. Серые ризы не скрывали доспехов, слышался приглушенный одеждой лязг железа. В руках у серых братьев были магические посохи с начертанными символами, напоминающими тетраграмматон. А вот их профилей мне вновь не удалось просмотреть -- закрыты.
   -- А вы кто такие? -- спросил я вместо ответа. Надеюсь, мне удалось придать голосу положенную подозрительность. -- И что вы делаете на земле его величества Месмерита?
   Реплика про "его величество" пришлась как нельзя кстати -- монахи расслабились. На что я и рассчитывал -- ведь мало кто пока знает о новом королевстве. В курсе только админы, Месмерит и его подданные. Ну и, конечно, эти странные инки.
   -- Мы специальные гости, -- усмехнулся инквизитор ехидно.
   "Специальные гости? -- пронеслось у меня в голове. -- И это после наглого убийства Нэвэрнайта? Боги, что в этом мире делается?!"
   Мысль показалась мне интересной и требующей более вдумчивого рассмотрения. Однако времени на это мне не дали.
   -- Так ты вассал Месмерита? -- спросил второй инк. Пробормотал с недоумением: -- А ведь он говорил, что набор еще не начался.
   Я перехватил его взгляд, и мне он совсем не понравился. Расслабленная атмосфера мгновенно исчезла под морозной коркой недоверия и вражды.
   -- Открой-ка профиль, брат, -- нахмурился первый инк. -- Без обид только, лады? Время сейчас такое.
   Сказано вроде бы миролюбиво и дружески, но почему тогда его напарник заходит с другого бока? Да и посох стал держать иначе...
   -- Ладно, -- сказал я, пожимая плечами. -- Смотрите...
   Профиль Вражека открылся, и в ту же секунду, когда взгляды инков затуманились, я рванулся в атаку.
   Боевой режим!
   Появилась знакомая сверхконтрастность мира в багровой окантовке. Одним прыжком я преодолел расстояние до ближайшего инквизитора, серебряными молниями сверкнули серповидные клинки.
   -- А-а!
   На камень лестницы упали первые капли крови. Инквизитор попытался отскочить, но я благоразумно не позволил ему этого сделать. Вампир идеально прокачан для ближнего боя.
   Неустанно взмахивая клинками, я старался, чтобы между мной и вторым инком постоянно был его напарник. Не стоит облегчать жизнь врагам и позволять лупить по мне заклинаниями. Вон, второй от нетерпения аж дрожит, держа наготове светящийся зеленым пламенем посох.
   "А вот хрен тебе!"
   Инквизитор наконец сообразил, что отбиваться от меня в ближнем бою, почти клинче, бесполезно. Он бросился на пол, свернувшись калачиком, зажимая кровоточащие раны. Второй среагировал мгновенно. Резкая вспышка -- и в меня полетел зеленый шар.
   В плечо ударило пружинисто, будто хлипеньким целлофановым пакетом с водой. Только, когда шар лопнул, вместо воды меня окатило нефритовой ветвистой молнией. Ощущения не из приятных, должен сказать. Да и от Здоровья отлетело процентов десять.
   На автомате, будто только вампиром и играл, я рванулся в сторону. Увернулся от второго заклинания. Стена как-то сама собой бросилась под ноги, изображение мира сместилось, центр тяжести -- тоже...
   Вот, значит, каково это -- бежать по стене. Совершенно не чувствуешь напряжения. В порыве энтузиазма я даже скакнул на потолок, но этот трюк уже не прошел. Выскочило сообщение, что для бега по потолкам нужны свободные руки, а у меня в руках кинжалы. Зато я красочно спикировал, словно заправский камикадзе, прямо на голову нерасторопному инквизитору.
   Третий зеленый шар еще не успел отделиться от навершия посоха, когда я свалился. Он взорвался сразу, молнии с треском и искрами зазмеились и по инквизитору тоже. Он от неожиданности вскрикнул, запрокинул голову, а я, дивясь собственной брутальности, впился зубами в его шею.
  
   Противник отравлен!
   Здоровье восстановлено!
  
   Инквизитор завизжал по-бабьи, лягнулся мощно, опрокидывая меня. Тут же, не давая передышки, на меня навалился первый инк. С ожесточением провинциального дворника, поймавшего мальчишку-разбойника, стал колотить посохом, стараясь приложить сильней. Особо удачный удар поперек спины заставил меня взвыть.
   -- Сволочь! -- прорычал я.
   Новый удар получилось отбить в лучших традициях индийских боевиков, но от соприкосновения с посохом по локтю прошла волна онемения. Даже один из кинжалов выронил.
   Перед глазами полыхнуло золотистое сияние.
   На Вас наложено заклинание Медлительности!
   Это еще что?!.
   Теперь мои движения стали ленивыми, тяжелыми. Я видел, что противник сделал новый выпад, но пока поднимал руку для блокировки, Урон от удара уже проходил в полной мере. И так -- каждый раз!
   "Да что же такое?! Надо выбираться!"
   Еще один удар я пропустил уже намеренно. Зато серповидный клинок весьма и весьма глубоко вгрызся в сапог инка, откуда-то сверху послышался крик боли, и мельтешащий посох исчез.
   Вы нанесли критическое повреждение!
   Серый брат упал, обхватив покалеченную конечность руками. Меж пальцев пробивались тонкие фонтанчики крови.
   "Круто я его..."
   Не успел подняться, как в спину мощно ударило. Так, что меня проволокло по камню метров пять. Остановиться помогло только ограждение смотровой площадки, в которое я благополучно и врезался головой. Нейроинтерфейс вполне реалистично дал прочувствовать разбитые в кровь губы, соль на языке, резкую боль в переносице. И от этого я пришел в бешенство!
   Прокачанная Ловкость позволила мне даже под действием заклинания Медлительности вскочить резко, а от моего рычания инквизитор отпрянул. Он выставил посох, держа его двумя руками. Навершие тут же осветилось. Но я и не думал атаковать подлеца, бьющего в спину. Увидев, что Здоровья у меня осталось меньше половины, я все так же, с рычанием бросился к катающемуся по полу раненому инку.
   Наверное, это жутко выглядело. Взбешенный вампир кидается к несчастному монаху, стон искалеченного служителя культа перекрывает рев инфернальной твари. А потом кровосос начинает жрать того заживо... Б-р-р! Кровь в жилах стынет! Но не я выбрал этого персонажа, не я подарил ему такую способность восстанавливать силы.
  
   Здоровье восстановлено!
   Заклинание Медлительности спало!
   Враг повержен!
  
   Я медленно поднял взгляд от мертвого инка на его оторопевшего собрата. Когда заговорил, с губ упали капли крови:
   -- Теперь твоя очередь...
   Договорить мне не дал истошный визг монаха. Именно -- визг! Не думал никогда, что мужчины способны так визжать.
   Под моим недоумевающим взглядом монах буквально скатился по лестнице -- с криками "Помогите! Атака!" он бросился по улочкам Города Мертвых по направлению к замку. А через пару секунд из ворот твердыни Месмерита, черт подери, выскочили инквизиторы!
   -- Пора сваливать! -- пробормотал я, обращаясь к трупу инка.
   Подхватив кинжалы, я бросился к выходу. Под ложечкой засосало от мысли, что, возможно, выбраться отсюда уже не смогу, если Месмерит велел опустить решетку. Но, кажется, сегодня мне везло.
   "Давно пора было начаться везению, -- подумал я, выскакивая на поверхность. -- После всех подстав за сегодня опущенная решетка была бы верным признаком того, что меня прокляли..."
  
  
   Глава 8. Волки в овечьих шкурах
  
   Остановиться и отдышаться я себе позволил только в лесу, за пределами магической ауры Города Мертвых. Лежа на теплой земле, постепенно успокаивался, мысли переставали хаотично метаться по черепной коробке. Вспомнилось, что выбегал я уже через другой выход... Точнее -- через тот же, но уже видоизмененный. Теперь там были огромные ворота в каменной окантовке, наподобие тех, что я видел на въезде в Дарквуд. А вокруг них появился фундамент, будущий в дальнейшем то ли башней, то ли каким-то храмом.
   "Вот как растут виртуальные города. Не по дням, а по часам..."
   Потом мысли изменили направление, я вновь подумал, что визит серых братьев в логово их заклятого врага -- величайшая странность. И пусть они могут и не знать, что принц Месмерит и наемник Суггестор одно и то же лицо, но это никоим образом не проясняет ситуации. Ведь Дарквуд и все королевство втянуты в войну, каждый меч на счету, каждый магический дар. А у нас что получается? Инки целой толпой прутся в гости к принцу мертвых, к идеологическому врагу, да простят меня за подобную терминологию! Что-то здесь явно не так, попахивает заговором.
   "С каких это пор ты стал разбираться в заговорах? -- возник внутри подленький голосок. -- Не паранойя ли у тебя, брат, развилась на почве вражды с Артемом?"
   Пришлось признать, что в заговорах я действительно ничего не смыслю. Да и плевать.
   Я сел, прислушался. Ночной лес погружен в тихую, засадную битву за выживание. В кустах кто-то фыркал, где пискнула в ужасе мышь, наверное, угодив в цепкие когти хищника. Каждый шорох мог быть жизненно важным. Вот, например, где-то у верхушек деревьев послышалась возня, вниз полетели кусочки коры и хвойные иголки. Возможно, кто-то из лесных жителей был слишком неосмотрительным и до утра не доживет.
   Подумалось, что если в мире Утгарда до самых мелочей прописан алгоритм существования флоры и фауны, то, возможно, любой в состоянии охотиться, зарабатывать этим на жизнь и премиум-аккаунт, вместо того чтобы сражаться на дуэлях и участвовать в клановых разборках. Эдакий простор для одиночки-социофоба.
   Я вздохнул. И опять мне не до интересных и любопытных исследований, путешествий и экспериментов. Суггестор заварил слишком серьезную, слишком масштабную кашу. Нужно побыстрее понять его мотивацию, разгадать планы и нанести превентивный удар. А потом, очистив свое имя и возвратив долг Артему, можно со спокойной душой погрузиться в игру. Наконец-то изучить все ее великолепные возможности, оценить красоты и познать тайны...
   Поднявшись, я извлек из сумы свиток с заклинанием "Телепатия", выбрал в листе контактов ник Лилит и кликнул по пиктограмме связи. И вновь безуспешно. Лилит не могла или не хотела принимать входящие вызовы.
   Подумав немного, я решил отправиться спать. А чем мне еще тут заниматься?
  
   Из захватывающей пучины "Престолов" я вынырнул около четырех часов утра. Усталый, с воспаленными глазами и одной-единственной мыслью -- спать!
   Опустив крышку пауэрбука, кое-как добрался до раскладушки. Лег -- и неожиданно проснулся.
   Несколько минут я с удивлением рассматривал освещенную полуденным солнцем комнату. Снов или обычной перед ними дремоты не помнил совершенно. Просто выключился и включился. Как автомат.
   Я перевернулся набок, нашел взглядом циферблат механического будильника. Который у нас нынче час?.. Ага, продрых я девять часов. Достаточно, чтобы отдохнуть. Если судить по тяжести в голове, будто после пары бутылок пива, -- даже переспал.
   С кряхтением сел, опустил босые стопы на прохладный пол. Во всем деле противная одеревенелость, отчего настроение было побрюзжать.
   Шумно сопя и почесываясь, сходил в душ. Минуту тупо пялился на свое отражение в зеркале. Потом, чувствуя себя извращенцем, заткнул слив ванны пробкой и пустил горячую воду. Подумав, раз уж взялся за такие извращения, как ванны с утра, с чавканьем выдавил шампунь в воду -- пусть будет с пенкой.
   Пока набирал и ставил на плиту чайник, ванна набралась. Сбросив одежду, я со вздохом удовольствия опустил тело в горячую воду. Расслабленно промычал от удовольствия, раскис, лениво ворочая пальцами шуршащую пену.
   Нет, все-таки любые мелочи, которые хочется сделать непременно, идут впрок. Нужно не бояться и чаще позволять себе приятные слабости. Вот, например, проснулся я разбитым и злым, а теперь, после водных процедур с оттенком бурлеска и гламура, чувствую себя прекрасно. Определенно -- жить нужно в удовольствие.
   К тому моменту, когда из кухни донесся робкий писк закипающего чайника, я уже выбрался из ванны и обтерся полотенцем. Ну не могу я часами нежиться в керамическом аквариуме. Вот поплавать в море, речке или даже бассейне -- другое дело.
   В прекрасном настроении заварил хорошего, дорогого чаю, сдобрил лимоном и сахаром. Слепил пару бутербродов с ветчиной и два с маслом и красной икрой. Утро (ну, для меня утро) сразу расцвело всеми цветами радуги и счастья.
   С тарелкой и чашкой я вернулся в спальню, поставил на подоконник рядом с пауэрбуком. Потом натянул трусы и взглянул на экран смартфона. Кликал по конвертику входящего сообщения я ничего не подозревая.
   "Срочно дуй в игру! Лилит".
   Кажется, Лиля этим утром заработала приз "Лейтенант Лаконичность"...
   Что бы это значило? Еще одного короля прикончили?
   Я взглянул на время -- эсэмэска пришла чуть меньше часа назад.
   -- Черт, -- пробормотал я. -- Опаздываю.
   И все же, перед тем как запустить клиент "Престолов", я вызвал окно браузера. Бутерброды теперь дожевывал торопливо, не ощущая вкуса.
   На главной странице сайта "Престолов" висела первая новость с полей Первой же Утгардской войны. Заголовок над текстом гласил: "Гнев северных богов обрушился на королевство Дарквуд!" В статье сообщалось, что первые боевые столкновения уже произошли. Объединенная армия конунгов Иггдрасиля и Волков Утгарда прошла насквозь границы королевства. Были захвачены и разграблены деревни, уничтожены посевы, угнан скот. Кроме того, был осажден и захвачен приграничный город Стоунхилл. Его жители "освобождены от церковного гнета", монахи убиты, сокровища и казна перешли в собственность северных кланов.
   На этом месте я сделал паузу. Влез в игровую вики. Ага, фраза "монахи убиты" вставлена в статью не для красного словца. По игровым законам эпических битв и войны те, кто пал в вооруженных столкновениях, уже не могут принимать участия в дальнейшем противостоянии. Оказывается, в ряды воюющих сторон нужно записываться и регистрироваться. Только после этого получаешь возможность выступить за ту силу, которая ближе твоему мировосприятию.
   Интересная мысль. Получается, что если не записаться в добровольцы, то торговец останется торговцем, только при другой власти? Ничего не потеряет? А партизанские отряды в игре есть? Подумав, я решил, что есть.
   Так, что там дальше пишут виртуальные журналисты?
   На форуме последние новости с полей сражений сообщали, что армии конунгов практически вплотную приблизились к столице королевства. И что город Дарквуд переведен в осадное положение. Там же звучали однотипные призывы к оружию, защите истинной веры, или веры дедов. В общем, ничего необычного.
   Закрыв окошко браузера, я дожевал последний кусок бутерброда и запил чаем. Потом проверил состояние Серого Лиса. Оказывается, персонаж уже вышел из Лимба, но травм еще не залечил. Так же как, понятное дело, не избавился и от ярлыка "преступник". После чего я развалился в кресле поудобней и водрузил на голову нейрообруч. Выбрав в клиенте личность Вражека, нырнул...
  
   На этот раз удушливый мрак могилы был каким-то уж слишком сырым. Я содрогнулся от отвращения, постарался выкопаться побыстрей. А когда руки прорвали дерн надо мной, ощутил поток воздуха, несший свежесть, влагу и запахи леса. Сердце сразу ускорило бой, движения стали резче. В прорехи в земле веселее засочилась влага, мельчайшими брызгами оседая на коже. Я услышал мерный шелест.
   Наконец я смог сесть. Правда, тут же вскочил, не медля. Сидеть под холодным ливнем в грязи -- занятие малоприятное.
   Удивительно, но одежда не промокла насквозь, хотя дождь был довольно сильным. Чувствовались, конечно, и прохлада, и влага, однако этим все и ограничивалось. Есть все-таки ограничения игровой физики...
   Пару минут я стоял под хвойной юбкой красавицы-сосны, с наслаждением вдыхая свежий воздух. Ливень очень красиво, почти неотличимо от реального, вымыл лес, сделал краски ярче. А какие запахи были... у-у-у... не надышаться!
   Я все еще медлил, рассматривая красоты виртуальной природы и вслушиваясь в умиротворяющий и мягкий звук дождя в лесу, когда меня отвлекло голубоватое свечение работающего заклинания "Телепатия".
   "Слава! Ты в игре? Где ты был так долго?"
   -- Лиля? -- встрепенулся я от волнения в голосе девушки. -- Что случилось?
   "Тут нечто странное происходит! -- сказала Лиля. -- Тебе стоит заглянуть в Дарквуд..."
   -- Вражеку? -- перебил я удивленно. -- В Дарквуд?
   "Именно. Кажется, Ордену инквизиции сейчас не до тебя... не до нас. Заодно и Серого Лиса уведешь".
   Мне совсем не понравились ее слова, но объяснять Лиля ничего не стала. Только добавила вместо прощания:
   "Городские ворота закрыты, поэтому придется влезать через окно, как тому черту. Жду тебя у южной стены, на берегу Вилюжной речки. Не медли".
   -- Ладно, -- отозвался я и оборвал связь.
   Сверившись с картой в профиле, выбрал направление и зашагал к Дарквуду.
  
   Взобравшийся на холм город Ордена инквизиции напомнил мне размытую из-за дождя акварельную картинку. С такого расстояния он казался заброшенным и мертвым, а огоньки лампадок, изредка мелькающие в бойницах, чудились мне потусторонними отблесками.
   Близко подходить к городу я на всякий случай не стал. Мало ли что. Сверившись с картой, двинулся к южной стене. Пришлось свернуть с тракта, и теперь я шагал практически по болотам. Вспаханную землю размыло, превратив в равномерную кашу. Она с жадным чавканьем нехотя выпускала мои сапоги, чтобы на следующем шагу заглотить вновь.
   Речку Вилюжную я обнаружил почти экстремальным способом: едва не свалившись в нее со скользкого глиняного берегового откоса. Спас только невыносимо колючий куст, в ветви которого я вцепился, когда под ногами образовалась бездна. А выбравшись и отругавшись, так и пошел бережком, чтобы еще куда-нибудь не свалиться.
   Городская стена, вымытая ливнем от серости до мрачной черноты, приблизилась. Я задрал голову, рассматривая здоровенные каменные глыбы, напоминавшие куски скалы, разбитые с горем пополам, да так и вставленные в кладку. Стена нависала могучей неприступной преградой. Трудно представить, сколько нужно людей, времени и сил, чтобы взять Дарквуд штурмом. Выражение "забросать врага трупами" как нельзя больше подходило к картинкам, нарисованным моею фантазией.
   Сначала атакующим нужно бежать по полю, пока враги непрерывно осыпают тебя стрелами, тащить не только грубую и тяжелую броню на плечах, но и осадные лестницы, под огромными конструкциями уподобившись муравьям. Потом требуется преодолеть ров, в котором тонут "счастливчики", преодолевшие поле. И дальше, под стенами города, к стрелам добавляются сюрпризы вроде льющегося на головы кипятка, расплавленной смолы, камнепада и дождя из коротких дротиков. Под этим аналогом божественного гнева нужно взобраться до самой зубчатой вершины стены, удержать в скользких от крови ладонях меч, не дать себя заколоть городским защитникам...
   -- Чистое самоубийство, -- пробормотал я, ежась то ли от холода, то ли от разыгравшегося воображения.
   Свиток с заклинанием "Телепатия" оказался последним. Я привычно скомкал его, выбрал в листе контактов ник "Лилит", кликнул по иконке связи. Будем надеяться, что Болотная Ведьма ждет.
   "Слава?"
   -- Я у южной стены.
   "Добро, -- ответила Лилит. -- Значит, так, слушай внимательно..."
   И стала объяснять, как пробраться в Дарквуд.
   Оказалось, что выражение "через окно, что тот черт" значило -- лезть по сточным трубам, по горло в испражнениях. Офигенная перспектива, что тут скажешь! Однако вслух я ничего говорить не стал, вдруг вспомнив, что во время турнира Лилии пришлось преодолевать тот же путь.
   Когда голос Болотной ведьмы истончился и пропал, я встряхнулся, проверил на всякий случай, прочно ли застегнуты ремни на броне и ножнах, держится ли сума. И только потом двинулся к городской стене. Чем ближе подходил, тем отчетливей становился смрадный, удушливый запах нечистот. Пришлось дышать через рукав, не то горло перехватывало, даже глаза слезились.
   Речка Вилюжная выныривала прямо из-под стены, полноводная из-за дождя. Ее мутные воды украшали серые пенные шапки, при взгляде на которые сразу вспоминались мясные или химические комбинаты рилайфа. Лезть туда не хотелось категорически.
   Впрочем, и стоять на берегу, вдыхая "потрясающий" аромат, также было невозможно. В итоге я, мысленно выругавшись, без разбега швырнул тело в мутную пучину.
   Раздался громкий "плюх". Потоком меня развернуло, протянуло по дну. Благо хоть неглубокой оказалась Вилюжная. Я вынырнул, фыркнул и, сцепив зубы, погреб к городской стене. Туда, где угадывалась подводная арка тоннеля. А когда пальцы больно ударились в твердый черный камень -- нырнул. Глаз открывать не стал. Пришлось на ощупь искать ржавые решетки, о которых рассказывала Лилит. Потом, вцепившись в них, стал искать прорубленный кем-то ход.
   Наконец мне удалось протиснуться в дыру, я оттолкнулся мощно, погреб. На миг посетила ужасная мысль, что я не удосужился узнать длину этого подводного тоннеля. Смогу ли выплыть?!
   От неожиданной паники я даже глаза открыл. Открыл, и сердце екнуло...
   В мутной тьме вод Вилюжной отчетливо виднелись два желтоватых глаза с вертикальными зрачками! Я забарахтался, пытаясь проплыть сбоку. Но неведомая тварь резко и слишком быстро рванулась ко мне. Я ощутил на себе касание чего-то холодного, неуловимого, чешуйчатого. А через секунду тварь пропала.
   Легкие уже жгло от недостатка кислорода. Перед глазами вполне натурально поплыли цветные круги. Вывалилась шильда с сообщением, что еще немного -- и я утону. Погреб изо всех сил, больно стукнулся головой о каменный потолок.
   "Я еще в тоннеле!!!"
   Чтобы не сносило течением, я вцепился, будто Человек-паук, в щели в камне, пополз по потолку. Дважды срывался, меня едва не уносило обратно к решетке.
   "Это позор! -- подумал я мимолетно. -- Что скажет Лилит?.."
   Перед глазами возник таймер. Пульсируя, стал отсчитывать пять секунд до смерти от утопления.
   Мои пальцы вместо новой щели в потолке царапнули пустоту. Я едва опять не сорвался, только чудом удержавшись.
   Четыре секунды.
   Свободной рукой нащупал край тоннеля, схватился. Изо всех сил подтянулся.
   Три.
   Мутная тьма наполнилась сероватыми бликами. Я пополз по стене тоннеля наверх.
   Две. Одна...
   От отчаянья я оттолкнулся ногами от камня так, что на поверхность вылетел с мощью всплывающей атомной подводной лодки. С ревом выдохнул, схватил ртом воздух. Легкие обожгла прохлада, когда я полной грудью вдохнул вонь, окутывающую акведук. Течение навалилось на спину, меня едва не смыло, чуть опять не затащило в подводный тоннель. Инстинктивно я вцепился во внутреннюю поверхность городской стены, почти обрывая ногти.
   Распластавшись на камне, как перепуганная жаба, я не мог надышаться. Казалось, что это самый вкусный воздух, которым когда-либо я дышал!
   Добро пожаловать в Дарквуд!
   Я с трудом смог отлепить от стены лицо, попробовал оглядеться. С этой стороны речные берега выложены камнем, образуя канал. Его стены так высоки, что практически ничего не видно. По коже пробежали мурашки, когда я понял, что вновь придется окунаться в дурнопахнущую жижу Вилюжной, плыть туда, карабкаться. Иначе не выбраться.
   И все-таки помедлил, стараясь дышать глубоко. Только когда пульс пришел в норму и в голове прояснилось, я оттолкнулся от стены. С громким бульканьем и мощными брызгами хлопнулся в воду, погреб быстро. Чуть не содрал ногти о береговую кромку, тут же вцепился и пополз наверх.
   Уже почти выбрался из воды, даже обрадоваться успел, когда сзади вдруг булькнуло. У меня сердце екнуло. Я ощутил холод на лодыжках, а в следующую секунду их стиснуло с такой силой, что с меня слетело несколько единиц Здоровья!
  
   Боевой режим!
   Вражек [15] против Речная тварь [19].
  
   Медленно и страшно меня потащило назад, под воду. Я даже подумать ни о чем не успел, как паника, что вновь окажусь в холодной темной воде, да еще и с какой-то тварью в бою, охватила мою душу. Я изо всех сил вцепился в камень набережной, и на миг спуск прекратился. Но только на миг. Потом за спиной раздалось недовольное бульканье, словно свора диких псов рычала под водой, и меня дернуло сильней. Я вскрикнул, сорвавшись. Последнее, что успел заметить, -- оставшиеся от раненых пальцев десять кровавых полосок на серости камня. Впрочем, не успела все скрыть тьма акведуковой воды, как ливень уже смыл кровь...
  
   Странно, но как только я оказался под водой, опутанный щупальцами неведомой твари, паника тут же исчезла. То ли я вспомнил, что нахожусь в игре, то ли сработал какой-то неизвестный мне механизм психики. Но первым делом я рванул два серповидных клинка с пояса и, в продолжение этого жеста, рубанул ими по щупальцам. В мутной зеленовато-серо-черной жиже увидел их серебристый росчерк, потом вспышку отлетающих HP твари и черную кровь, окрашивающую и без того непроглядную воду.
   Щупальца моментально исчезли, я успел заметить только мгновенное движение. И тварь опять пропала. Я с ужасом подумал, что ее скорость превосходит мою на несколько порядков!
   Не дожидаясь уже знакомого таймера недостатка кислорода, я вынырнул, вдохнул-выдохнул. Увидел, что течением меня мало-помалу сносило к городской стене. В голове пронеслось, что, возможно, тварь только этого и добивается: чтобы я оказался под водой в тоннеле. Ведь там воевать со мною куда проще...
   Не успел додумать, как стопы обвило твердое, мускулистое змеиное тело. Меня рвануло под воду так резко, как уходит поплавок на клеве. Хорошо хоть вдохнуть успел.
   Еще не рассмотрев толком врага, я резанул тьму кинжалами. Получалось плохо. После третьего движения заболели мышцы, а удары, несмотря на всю вкладываемую силу, выходили медлительными и к концу выпада теряли мощность вовсе.
   Зато у речной твари все получалось прекрасно. Вдобавок к тем щупальцам, что удерживали меня за ноги, появились еще два. Эти обвили пояс и грудную клетку, сдавили, будто кольца анаконды. У меня ребра затрещали, а от боли потемнело в глазах.
   Внимание! Вам грозит утопление!
   Разве я кричал и выпустил весь воздух?!
   Не помню! Все слилось в сплошную мазню из чернильных росчерков, гулких под водой звуков и безумного давления на груди. И самым паршивым было то, что даже отлетающие от Речной твари цифры Здоровья -- крохи в сравнении с их общим количеством. Они не оставляли никакой надежды. Еще несколько секунд -- и Вражек отправится занимать место Серого Лиса в Лимбе...
   Новый звук был таким незначительным на фоне моей клаустрофобной гибели, что попросту прошел мимо сознания. Так же, как и росчерк скользнувшей к нам тени. Зато я обратил внимание на шильду:
   Лилит [23] присоединилась к бою!
   Болотная Ведьма не стала тратить времени на махание оружием. Она оправдала свое прозвище по полной программе. Водяная толща, разделяющая меня и Речную тварь, вдруг стала плотной, что тот кисель. В мгновение ока наполнилась ряской, какой-то цветной гадостью. Давление за несколько секунд увеличилось до такой степени, что меня буквально вырвало из колец неведомого чудовища. По инерции еще задерживая дыхание, хотя перед глазами уже плясали огненные мухи, я со скоростью ракеты вылетел из реки. Описал красивую дугу в воздухе и, в обрамлении мириадов брызг, шмякнулся в траву. Сила удара выбила из легких остатки кислорода, уже ставшего отравленным, я с хрипом распахнул рот.
   Секунд тридцать так и лежал, ловя ртом воздух. Голова кружилась, мысли путались. Наконец взгляд немного прояснился. Сквозь шум крови в ушах пробилось бурление вод Вилюжной.
   "Лилия!"
   Я заставил себя подняться. С удивлением обнаружил, что сжимаю в ладонях серповидные клинки. Как умудрился их в такой кутерьме не утопить?
   Тяжело дыша, я подбежал к краю набережной. Вода в реке и вправду превратилась в болото. К дурному запаху нечистот прибавилась торфяная вонь и амбре стоялой воды. А сама речная гладь покрылась бритвенно-острыми росчерками тростника. И вот в нем-то и погибала сейчас страшная тварь, напавшая на меня.
   Я с отвращением увидел зависшее над поверхностью, истыканное тростником рыхлое, овальное желеобразное туловище. Оно было сплошь покрыто налитыми гноем белыми прыщами размером с кошачью голову. В центре туловища -- три отвратительных безгубых рта, по кругу усеянных мелкими треугольными зубками.
   Больше всего эта мерзкая тварь походила на кляксу или на морскую звезду, отрастившую с десяток мускулистых щупалец.
   Тростник взметнулся выше, пронзая туловище и щупальца Речной твари, меня оглушил тройной крик, напоминающий выдох и мычание одновременно. Брызнула черная кровь, течением ее потянуло широкой полосой к городской стене. А через пару секунд все было кончено. Чудовище перестало биться в конвульсиях, только вдруг сдувшиеся щупальца подрагивали кончиками. Тростник так же неожиданно, как и появился, исчез. Речной монстр тут же ушел на дно. И еще через несколько мгновений уже ничто не напоминало о страшной битве.
   -- Слава!
   Я бросился на крик. Лилит, лишившись поддержки загустевшей воды, держалась двумя руками за камни набережной, борясь с течением Вилюжной.
   -- Сейчас помогу! -- крикнул я.
   Стал с аккуратностью спускаться к воде, протянул руку. Лилит тут же вцепилась, я напрягся и -- то ли вампир такой сильный, то ли Болотная Ведьма невесома -- выдернул Лилит одним движением. Мы поднялись наверх, с облегчением уселись на траву.
   -- У-ф-ф, -- выдохнула Лилит, -- успела.
   -- Спасибо, -- сказал я искренне. -- Если бы не ты...
   Лилит покосилась, призналась неохотно:
   -- Ты прости, это я виновата -- забыла предупредить об этой твари. Когда город переходит в режим осадного положения, активируются все уровни защиты, в том числе "просыпаются" и питомцы города. Речная тварь -- один из таких ботов. Самый слабый. Те, что посильнее, будут ждать особого приказа.
   Я промолчал. Как-то не очень приятно было сознавать, что пережитой стресс -- банальная случайность. Черт.
   Я закрыл шильду с сообщением о победе в бою, даже не глянув на количество перепавшего опыта и серебра. Все равно до следующего уровня Вражеку нужно штук триста убить вот таких речных тварей.
   -- А круто ты ее, -- похвалил я, чтобы сменить тему. -- Специализация "Болотная Ведьма"?
   -- Ага, -- кивнула Лилит. -- Этот перс у меня только и заточен под магию. В рукопашном бою почти ничего собой не представляет, но когда дело доходит до волшебства -- ему на этом уровне просто нет равных. Все-таки три специализации. И все по одному дереву прокачки... Кстати, ты бы, пока за Вражека играешь, тоже посмотрел его возможности. В его арсенале есть интересные фокусы -- как магические, так и физиологические.
   Я кивнул на автомате. Только через минуту понял, о чем сказала Лилит. Спросил удивленно:
   -- Ты сказала "три специализации"? Но ведь третью ты должна получить только на двадцать пятом уровне.
   Ведьма улыбнулась лукаво:
   -- Думаешь, что самый везучий, получив бонусную спецификацию от Месмерита? В свое время и я так же взяла вторую спецуху на пятом уровне. Правда, того королевства уже не существует.
   Я подумал немного, осведомился деловито:
   -- Так можно использовать сей факт в прокачке? Ну, набиваться в друзья к королям и клянчить бонусы?
   Лилит понимающе усмехнулась:
   -- Знаешь, сколько таких умных было? Бонусную специализацию от короля можно получить только один раз за всю историю персонажа. Остальные -- или зарабатывай сам каждые десять уровней, или получай, выполняя редкие и очень сложные квесты. Но их мало. Большинство игроков предпочитают просто качаться, тем более что на развитие специализации до уровня Мастера нужно очень много сил и времени.
   Ну и ладно. Не пройдет хитрость -- и слава богу. Меньше будет клановых статистов, идущих на любые знакомства и ухищрения, только бы прокачать стату.
   Я поднялся, помог встать Лилит. По ее лицу скользнула тень.
   -- Пришла пора рассказать новости? Ну так, Слава, у нас тут проблемы обозначились. Покруче, чем мстить Суггестору за его козни.
   Почему-то я вовсе не удивился...
  
   -- То есть как: "взяли и ушли"?
   Лилит поморщилась.
   -- Не кричи, пожалуйста. Все-таки ты еще не сбросил статус преступника в этом городе. Не стоит привлекать внимание.
   Она помолчала, потом сказала веско:
   -- Ты же сам мне рассказал, что видел в Городе Мертвых большую группу инквизиторов. Видимо, это есть те самые Отступники, которые бросили Дарквуд.
   По словам Лилит выходило, что, как только началась война, Орден инквизиции раскололся на два лагеря. То ли старые обиды вспомнились, то ли еще по каким-то иным причинам, но факт остается фактом -- в самый ответственный момент серые братья лишились части войска. Весьма солидной части.
   -- Мне кажется, -- говорила Болотная Ведьма, -- что дело тут в Нэвэрнайте. Точнее -- все началось с того злополучного убийства на Ристалище.
   -- На Арене? А поподробнее можно?
   -- Не знаю, -- поморщилась Лилит. -- Нет доказательств. Просто я не очень-то верю, что такие масштабные события никак не связаны между собой. Вот смотри: я получаю заказ от Одноглазого Ворона -- раз; Суггестор соглашается на свое особое задание от него же -- два; убийство Нэвэрнайта, Первая Утгардская война и разделение самого могущественного клана Утгарда -- три. Разве недостаточно? И все одно к одному. Ну поверь мне, не могли все эти события планироваться сами по себе, без связки. Кто-то у нас тут возомнил себя Наполеоном или Ришелье.
   Мы двигались задворками Дарквуда. С открытыми профилями, как требовал того закон военного времени, а потому и шли через пустыри, свалки и злачные кварталы. Те немногие игроки, что нам встречались, чаще всего принадлежали к трем профессиям: виртуальные разбойники и преступники, виртуальные же проститутки и держатели мелкого, практически мошеннического уровня игрового бизнеса. Поэтому на наши профили почти не обращали внимания. Кто тут без греха?
   -- И что же ты думаешь? -- спросил я с сомнением. -- Что инквизиторы побоялись вступать в войну с северными кланами, а Одноглазый Ворон займет трон Дарквуда?
   -- Ничего я не думаю, -- фыркнула Лилит. -- Время покажет. Несколько версий у меня есть, но озвучивать их пока рано. Одно ясно: в Ордене происходит нечто очень странное. Как оказалось, наши монашки в серых балахонах еще те волки в овечьих шкурах!
   Что есть, то есть.
   Я спросил, еще не ведая подвоха:
   -- И куда мы идем?
   Лилит уронила мрачно:
   -- В замок, навестить семейство де Плерон.
  
  
   Глава 9. Военный совет
  
   Мне показалось, что я ослышался. Даже переспросил:
   -- Куда?!
   -- Просить королевскую династию об аудиенции, -- ответила Лилит невинно. -- Тебе разве не интересно побывать в замке?
   Я вовремя прикусил язык, чтобы не брякнуть какую-нибудь остроту. Чего это я, в самом деле? Ведьма достаточно давно занимает пост главы Гильдии наемников, чтобы понимать, какие могут быть последствия от посещения штаб-квартиры наших недругов. А значит -- если она что-то решила, то хорошо перед этим подумала.
   -- Ладно, -- согласился я покорно. -- В замок, так в замок.
   По лицу Лилит скользнуло одобрительное выражение. Кажется, в ее глазах я заработал еще несколько пунктов уважения.
   -- А потом, -- отозвалась она, -- зайдем в гостиницу "Гнедой конь", заберем Серого Лиса. Лучше это сделать после аудиенции, чтобы не возникло нежелательного обострения в отношениях с городской стражей.
   "Нежелательного обострения"... А я-то, наивный, думал, что все и так хуже некуда: ведь был озвучен смертный приговор. Но вслух, конечно же, опять ничего не сказал.
   Дождь прекратился. Теперь мы шагали по разбухшему от влаги дощатому тротуару, хлюпающему при каждом шаге и выплевывающему далеко в стороны жидкую грязь. Над Дарквудом тучи полностью не рассеялись, напоминая теперь серо-черный клубящийся дым. А неизвестно откуда взявшееся воронье, злобно каркая и нарезая круги в небе, создавало весьма мрачное настроение. Казалось, что город либо пережил страшные пожары, либо его обуяла чума.
   "Интересно, -- в очередной раз подумал я, -- погодные эффекты -- тоже часть мира или все-таки отражение текущих политических событий?"
   С сожалением приходилось признать, что знаю я о мире Утгарда до смешного мало, чтобы участвовать в такой крупной заварушке. И эта мысль нисколько не радовала.
   Монастырь Святого Павлентия мы оставили в стороне, хотя я втайне надеялся поглазеть на место вчерашней битвы. Успели ли монахи привести в порядок кладбище?
   Городские кварталы остались позади. Мы зашагали по широкому тракту, на котором с легкостью поместилась бы рядом пара телег. По обе стороны тракта тянулось поле с выжженной травой, виднелись кое-где закопченные колья с насаженными головами или проржавелыми частями доспехов. В иных местах вместо кольев были вкопаны в землю копья. Выглядело жутковато, но в сравнении с защитой Города Мертвых -- попсово. Может быть, все дело в слабости молодого королевства? Или, скорее всего, в цвете магии и стяга Ордена инквизиции. Ну не положено серым братьям иметь всякие подлые трюки вроде рва с костяным погостом.
   Замок фамилии де Плерон медленно приближался.
   Твердыня занимала собой высокий холм, больше похожий на расползшуюся от древности гору. Замок был сложен из грубых неотесанных серых глыб, что только добавляло его облику брутальности. Очень массивное сооружение: высокие, широкие стены с зубчатой верхушкой, толстые башни для стрелков и караульных, квадратные приземистые здания. Во всем этом минимум украшений, щелей, окон и бойниц. Только в глубине, подальше от стен, можно было заметить высокие шпили тонких башен и развевающиеся на ветру штандарты.
   Массивный подъемный мост был опущен. Когда мы ступили на него, я заметил, что он настолько тяжел, что продавился в землю сантиметров на пятьдесят. Под мостом был провал рва, тоже с кольями, выступающими из воды.
   Над головой проплыл закопченный потолок, мы вошли в мрачную полутьму воротного зева. К моему удивлению, здесь оказалось людно. Все те, кому небезразлична власть Ордена инквизиции, торопились укрыться за стенами замка Плерон. Народ валил толпами: повозки и телеги, запряженные волами, со скрипом двигались через неширокую площадь; крестьяне на небольшом рынке старательно перекрикивали друг друга, пытаясь продать свой товар выгодней.
   -- Вы куда?
   Я обернулся, перехватил враждебный и настороженный взгляд стражника. Мужик был просто огромным, головы на две выше меня и в плечах на полметра шире. Какой же у него левел?
   Не успел я ответить, как вперед вышла Лилит. Легким движением она провела ладонью по воздуху, вызывая странную рябь. И с наших взглядов спал морок.
   Теперь Болотная Ведьма была больше всего похожа на главу Гильдии наемников. Прекрасные женские ножки обтягивали кожаные штаны и сапоги с высоким голенищем, камзол не скрывал тонкой талии и красивой груди. С плеч Лилит ниспадал черный плащ с капюшоном, сильно напоминая тот, что носил Вражек. А на левом предплечье, с ненавистью щурясь от солнечных лучей, восседала белоснежная сова.
   Я только рот открыл, дивясь переменам. Но оказалось, что это было лишь началом.
   Представляясь, Лиля умудрялась смотреть на стражника свысока, хотя тот возвышался над ней как скала. Она уронила с царственной надменностью:
   -- Мое имя -- Лилит, глава Гильдии наемников, маркиза Падшего королевства, рыцарь Ночного ордена! Явилась с верным телохранителем в Дарквуд, чтобы передать чрезвычайно важную депешу Совету министров королевства.
   У меня, впрочем, как и у стражника, язык к небу присох. Ни хрена себе -- Болотная Ведьма! Рыцарь какого-то там Ордена, маркиза. Куда нам до нее, сирым и убогим...
   -- Агрхм... -- сказал стражник. -- Гм...
   -- Время не ждет, -- бросила Лилит с презрением. -- Сообщите о нашем прибытии, и пусть нас проводят во дворец.
   Весь вид ведьмы говорил о том, что она снисходит до общения с простолюдином, кем бы ни был этот стражник, -- и он послушно кивнул и бросился исполнять поручение. А я думал, что сейчас хамить начнет. Ну, по крайней мере, после такой пафосной тирады, какую толкнула Лилит, я бы от ехидства не удержался.
   -- Рыцарь какого королевства? -- спросил я шепотом, с опаской косясь на сову.
   -- Рыцарь Ночного ордена, -- смущенно поправила Лилит. -- А в Падшем королевстве я была маркизой.
   Я хотел было пошутить на эту тему, но меня нагло прервали. С лязгом и грохотом крошечный рынок окружила бронированная дружина рыцарей.
  
   С таким сопровождением мы шли лабиринтами улочек замка почти парадом. Простолюдины и торговцы во все глаза таращились, провожали нас взглядами, словно делая памятные скриншоты. Лилит была само спокойствие, как и ее неожиданный питомец на левом предплечье. А вот мне все это сильно не нравилось. Судя по оружию, комплекции и подготовке рыцарей, нам не отбиться от них даже вдвоем, несмотря на весь магический дар Болотной Ведьмы.
   Тонкие "диснеевские" башенки, виденные раньше издалека, оказались башнями королевского донжона, больше напоминавшего дворец, -- высокого и стройного здания со строгими геометрическими пропорциями и в готическом стиле. Его окружали квадратные башни, толстые стены. Охраны на боевых ходах -- мама не горюй. Никогда бы не подумал.
   Не досматривая, нас пропустили внутрь. Состав рыцарей перетасовался, убрали тех, кто ниже рангом и не подходит, чтобы сверкать своей мордой лица в стенах обители венценосной фамилии, однако численность сопровождения не уменьшилась. Все такой же грохочущей сталью кавалькадой мы прошли просторными коридорами, широкими лестницами и по знаку начальника охраны замерли у красивых резных дверей.
   -- Подождите здесь, -- приказал он и исчез за дверью.
   Пользуясь случаем, я огляделся. Внутренняя отделка меня не слишком впечатлила. К счастью, я и в рилайфе был в настоящих замках, помню их сырые сквозняки, тяжесть стен. А фигурки рыцарей, факелы, ковры, штандарты и гобелены знакомы по музеям и многочисленным фильмам. Ничего необычного. Классика.
   Скрипнула резная дверь. Начальник охраны сообщил:
   -- Вы можете войти.
   Не глядя на него, Лилит двинулась вперед. Я -- следом.
   Отряд охраны так и остался в полном составе сторожить двери.
  
   Комната оказалась довольно обширной овальной залой. Пол вымощен шахматной плиткой, чередуя серое с белым. Под низким потолком почти не дающая света люстра а-ля "колесо телеги" с оплавленными свечами. В центре залы -- традиционный после литературных шедевров прошлого столетия круглый стол.
   Я присмотрелся, заметил развалившихся на резных стульях сэров. Иначе назвать игроков, одетых в нарядные одежды, шубы и шляпы с плюмажами, было нельзя.
   -- Давненько не виделись, маркиза. -- Навстречу Болотной Ведьме поднялся одноглазый крепыш.
   Его фигура больше напоминала пивную бочку. Единственный из собравшихся, кто был одет в простую, не щегольскую одежду: холщовые портки, трещащую на могучих мускулах рубаху, простые сапоги и синий плащ.
   -- Давненько, Сигизмунд, -- кивнула Лилит с чуть заметной теплотой.
   -- Что же вы стали? -- насмешливо отозвался другой, так и не поднявшийся "сэр". При взгляде на него всплыла подсказка: "Валлах де Плерон [29], Министр". -- Проходите, садитесь.
   Лилит прошла к столу. Я опустился на соседний с ней стул. Валлах сощурился:
   -- Это и есть элита вашей зондеркоманды? Знаменитый Суггестор Серый Лис?
   -- Мы немного переиграли кадры. -- В лице Лилит не дрогнул ни один мускул. Впрочем, ведьма не уточнила, как именно переиграли.
   -- Что за депешу ты принесла? -- спросил Валлах нетерпеливо.
   -- О перемирии, -- ответила Лилит. -- Дело в том, что моя Гильдия Теней оказалась замешанной -- косвенно -- в одном государственном перевороте. Все мы знаем, что из этого последует. Поэтому я пришла сюда сама, на правах пострадавшей стороны...
   -- Пострадавшей стороны?! -- Вот теперь Валлах не выдержал, даже кулаком по столу жахнул. -- Пострадавшей стороны!
   Он нервно захихикал. Я заметил, как помрачнел Сигизмунд.
   -- Да, -- кивнула Лилит.
   -- Да что ты себе позволяешь?! Это ведь не у тебя бизнес к чертям собачьим катится! Это не под стенами твоей избушки на курьих ножках армия стоит!
   -- Валлах! -- повысил голос Сигизмунд, отчего пламя свечей задрожало. -- Давай все-таки выслушаем Лилит. Я ее давно знаю и могу ручаться, что ее слово...
   -- Ее слово не стоит ничего, -- выплюнул министр. -- Тем более -- сейчас!
   Лилит все это время молчала, с успехом подражая каменной статуе.
   -- Вот именно, -- чуть рыкнул Сигизмунд. -- "Сейчас" -- время особенное. Давай выслушаем парламентера, а не станем слюной стол пачкать.
   Валлах побагровел, с трудом сдерживаясь. Его губы дрожали, словно с них рвались бешеные псы ругательств и проклятий. Он процедил:
   -- Поскольку именно я сейчас представляю фамилию де Плерон, являясь наследником трона моего подло убитого брата, я имею полное право отправить грязных наемников в казематы!
   -- Валлах...
   -- Ты, Сигизмунд, -- скривился министр, -- еще получишь возможность высказаться на совете, а сейчас... Стража!
   Моя ладонь метнулась к оружию на поясе, я вскочил. Лилит даже не пошевелилась, когда двери с грохотом пропустили закованных в броню рыцарей.
   -- Вот поэтому, -- соизволила наконец заговорить Болотная Ведьма, -- я пришла к вам не одна.
   Взгляды присутствующих скрестились на мне. Должен сказать, были они разнообразными -- от сомнений до откровенных опасений. Все-таки Вражек не производит впечатления машины убийств, но слава Суггестора впечатляла.
   От такого поворота событий я немного растерялся. Да не вопрос, я парень не промах, но чтобы вот так, тягаться с целой армией в одиночку?
   -- Суггестор тебе не поможет, -- проговорил Валлах неуверенно, осторожно отодвигаясь. -- У нас тут лучшие бойцы Утгарда...
   По губам Лилит скользнула тень усмешки.
   -- Я говорю не о Сером Лисе... Здравствуй, Deus Machine.
   -- Приветствую, господа, -- кивнул эльф, выходя из светящейся воронки портала.
   От неожиданности визита зала погрузилась в почтительную тишину.
   Я сосредоточил взгляд на визитере, выпала шильда-подсказка:
   Deus Machine [81]. Администрация.
   Елки-палки!
   На шахматную доску постепенно выходят все более мощные фигуры!
   Даже смотреть в его профиль страшно -- восемьдесят первый уровень. Профессия у гостя была -- чернокнижник. А специализаций целых девять! Не могу представить, что за битвы богов на таких высоких уровнях...
   Deus Machine прошел к столу. Мне он чем-то напомнил фэнтезийную помесь рэп-исполнителя и шамана. Волчий полушубок, тяжелый шерстяной плащ, золотистый панцирь, штаны с броневыми накладками. На груди множество амулетов, а оружия -- еще больше. Остроконечные уши под длинными черными волосами были почти незаметны.
   -- Я здесь в качестве гаранта, -- сказал администратор. -- Всем известно, что парламентера трогать нельзя, верно?
   На скулах Валлаха заиграли желваки.
   -- Лилит, можешь начинать.
   Удостоверившись, что теперь ее слушают, Лилит заговорила.
  
  
   Глава 10. Стратагемы Лилит
  
   Рассказ Болотной Ведьмы можно было назвать подробнейшим изложением недавних событий. Конечно, многие детали были опущены, вроде имени заказчика поджога монастыря или настоящего владельца личности вампира Вражека. Моя история тоже была поведана только в самых общих чертах. Например, тот факт, что я купил аккаунт, был предусмотрительно заменен на более законопослушный: пришел в игру по инвайту, но оказался впутанным в интриги Суггестора, который выдавал меня за себя.
   -- Кто же выступал от имени Вражека и Серого Лиса? -- спросил Валлах с сомнением.
   -- Вражек и Серый Лис, -- сообщила Лилит с видом Капитана Очевидности. -- Еще раз повторюсь: Суггестор больше не состоит в Гильдии Теней. И это не сиюминутное решение, так было еще до начала миссии в монастыре.
   При упоминании монастыря Святого Павлентия в зале сгустились тени. Я понял, что Лилит ходит по тонкому льду. Очень тонкому. К счастью, опасную тему сменила другая -- зыбкая.
   -- А этот Месмерит, -- спросил Сигизмунд гулко, -- вы точно уверены, что Отступники с ним в сговоре?
   -- Расследования не проводили.
   -- Хм... Значит, то "специальные гости"?
   -- Если не ваши агенты-провокаторы-террористы, то -- да.
   -- Deus Machine, а что вы на это скажете? -- спросил Валлах резко. -- Это правда?
   Эльф показал безупречно ровные и белые зубы, давая понять, что нехитрый маневр министра раскрыт.
   -- Я не оракул и не свидетель, господин министр. Цель моего присутствия на данном совете -- помочь соблюсти все условности переговоров, а не решать чью-то судьбу. Администрация не вмешивается в дела игроков, если все по закону. А господин Суггестор, какие бы вам он мозоли ни оттоптал, закона не преступал. Так что вы можете действовать на своей территории согласно установленным правилам, но сообщаю от имени администрации: мы никакой помощи оказывать не станем.
   -- А как же взлом гостиницы "Гнедой конь"? -- спросила Лилит. -- Суггестор использовал запрещенные приемы, чтобы Серый Лис появился именно в Дарквуде.
   -- Администрация ничего подозрительного не обнаружила. Так что, прежде чем бросаться обвинениями, -- докажите.
   Вот теперь в глазах Лилит и Валлаха было одинаковое выражение, будто вертелось на языке одно и то же ругательство.
   Беседа продолжалась. Градус взаимной агрессии постепенно снижался, когда стало ясно, что Гильдия Теней на самом деле не стоит за убийством Нэвэрнайта. Теперь я с удивлением вслушивался в разговоры. Вот, оказывается, как общаются властелины: без вражды, ненависти и злобы. Даже Валлах, хоть и резок, говорит все больше по делу. А и в самом деле, ну кому из инквизиторов нужно убивать главу Гильдии наемников? Это ведь не рилайф, здесь Лилит восстановится после Лимба. И вот тогда-то уже наладить отношения с ней станет настоящей проблемой, а наемники -- люди нужные и опасные. Потому сейчас все и предлагается решить мирным путем. Потому Лилит и попросила об аудиенции, когда дело коснулось непосредственно убийства члена королевской фамилии и подозрения пали на меня и, что самое главное, на нее.
   Мне стало скучно. Против воли я стал разглядывать лица собравшихся, оценивать уровень плеч, оружие и броню, интересные решения в плане экипировки персонажа. Но когда мой взгляд добрался до Deus Machine, я вдруг ощутил укол подозрения.
   Администратор слушал с заинтересованной улыбочкой. При взгляде на него я ощутил ассоциацию со всезнающим ангелом. Может быть, всему виной эльфийский облик, а может -- хитрые искорки в глазах цвета плавленой карамели. На миг мне даже захотелось посоветоваться с Лилит на тему -- а разрешены ли здесь пытки? Ведь знает он что-то такое, видно по хитрой роже.
   Deus Machine перехватил мой взгляд, тонкие брови дрогнули, чуть сблизились. С лица исчезло выражение человека, знающего отгадку, но забавляющегося видом других, разгадывающих.
   -- ...Если это и вправду не ваша шарашка... -- скривился Валлах.
   -- Вам, господин министр, еще сто раз повторить? -- любезно отозвалась Лилит. -- Голова, наверное, государственными делами забита, раз так туго соображаете.
   Кривящиеся губы министра мне напомнили болотных гадов в период спаривания.
   -- Пока поверим на слово, -- соизволил он принять версию. -- Но весна, как говорится, покажет, кто и где... гм... не при дамах будет сказано.
   Сигизмунд хмыкнул:
   -- А как ты узнаешь, где чья какашка?
   Лилит вступилась за министра:
   -- Зря ты так, Сигизмунд, господин министр специалист в таких делах.
   -- Плебсу лишь бы позубоскалить... -- сказал министр с таким выражением, словно жевал лимон. -- Но вопрос остается по-прежнему открытым.
   Сигизмунд посерьезнел. Обменявшись взглядом с Лилит, прогудел:
   -- Два вопроса. Гильдия Теней и Отступники.
   -- Я считаю, -- проговорила Лилит, -- что Месмерит с самого начала вел двойную игру. Под прикрытием Гильдии он вышел на Одноглазого Ворона, получил от него личный заказ на устранение Нэвэрнайта...
   Валлах поморщился.
   -- ...Потом вышел и на Орден инквизиции. Среди ваших быстро нашлись ребята, заинтересованные в смене власти. Тогда Месмерит, немного подкорректировав задание, взялся за его исполнение.
   -- До сих пор не могу поверить, -- прошипел министр с ненавистью, -- что среди наших нашлись вот такие шакалы!
   Сигизмунд хмыкнул, а Лилит сказала философски:
   -- Сменить короля на огромных землях -- значит оставить кого-то без весьма жирного куша. Ведь король получает процент от всех торговых операций по всему королевству. И пусть это не баснословные деньги, но... Валлах, какая сейчас зарплата у короля за то, что бывает в онлайне почти круглосуточно?
   -- Не только бывает в онлайне, -- "включил политику" Валлах, по всегдашней привычке уходя от прямого ответа. -- Быть королем -- великая ответственность. Нужно постоянно быть на связи, участвовать в светской и политической жизни королевства. Монарх обязан подбирать инициативных и верных помощников, развивая клан и его территории, подписывать мирные и торговые соглашения, издавать законы и следить за их справедливым исполнением...
   Лилит демонстративно закатила глаза.
   -- Я все поняла, господин министр, вопрос снимается.
   Валлах ответил обрадованно:
   -- Я всего лишь хотел показать, что король, хоть и не вкладывал в бизнес подданных реала, не зря получает тот процент от сделок.
   -- Я же сказала -- "все понятно". Итак, на чем мы остановились?
   -- На зарплате короля, -- сказал невинно Сигизмунд.
   Валлах педантично поправил:
   -- На заговоре Месмерита и Отступников.
   Лилит кивнула с тенью улыбки на губах. Продолжила:
   -- Вы оба правы. То есть кому-то захотелось на практике узнать, сколько же зарабатывает король. Не кривитесь, господин министр, ранние морщины будут. В действительности именно ради власти и денег и начался весь сыр-бор. Нам остается только гадать, какой процент получит Одноглазый Ворон в случае победы в войне, как они будут все делить, но факты -- вещь упрямая. Грядет открытие серверов, так, господин Deus Machine?
   -- Точная дата еще не назначена, -- быстро ответил администратор. -- Идет тест кое-какой новой технологии.
   -- Не столь важно, -- отмахнулась Лилит. -- Суть не меняется. Все равно открытие серверов означает, что в игре ожидается резкий наплыв игроков, приток в казну, и как следствие -- увеличение процента для монарха. Естественно, борьба за власть в игре ожесточилась.
   Валлах как-то помрачнел.
   -- Королевство Дарквуд на сегодняшний день имеет силы для отпора? -- спросила Лилит осторожно.
   Министр взглянул остро.
   -- Зачем тебе это знать, Болотная Ведьма?
   -- Ну, скажем честно, мне наплевать на Орден инквизиции, клан "Волки Утгарда и Иггдрасиль". Однако мне небезразлична судьба комбинатора Месмерита. Как там говорится? Враг моего врага... нет: друг моего врага -- мне враг.
   -- Ты хочешь сказать...
   Лилит веско подвела черту:
   -- Гильдия Теней хочет заключить военный союз с королевством Дарквуд.
  
   В зале повисло озадаченное молчание. От моего взгляда не укрылась робкая радость в глазах Сигизмунда.
   "Интересно, -- подумал я, -- а где эти двое пересекались? Лиля была, если верить ее титулам, маркизой в каком-то там королевстве, а теперь вот заправляет Гильдией Теней. Что ее связывает с этим качком?"
   Я еще раз сосредоточил взгляд на Сигизмунде. Выпавшая шильда сообщила:
   Сигизмунд [26]. Орден инквизиции, военачальник.
   Уровень немногим отличается от уровня Лилит. Они вместе начинали? Или нелегкая виртуальная судьба свела? Пока неизвестно, но должен признать, что знакомства Лилит вызывают у меня почти восхищение. Вот ведь девчонка ухватистая! Работает, отрывается, командует гильдией головорезов... Кстати, насчет головорезов. Что-то я кроме Вражека, Суггестора и себя в этой Гильдии никого не знаю.
   "Эх, -- подумал я с сожалением, -- и опять нехватка времени, чтобы познакомиться со всеми, разузнать подробности, влиться в этот мир..."
   -- Гильдия Теней на службе Ордена? -- осведомился Валлах ядовито.
   -- В ней много хороших воинов, -- вступился Сигизмунд. -- Министр, это как раз то, что нам сейчас необходимо после всех предательств.
   -- А вдруг и это предательство? -- Валлах вскинулся, его пропитанный подозрением взгляд буквально впился в Сигизмунда, словно змеиные зубы в плоть серпентолога.
   Здоровенный воин усмехнулся мрачно, прогудел:
   -- Если и это предательство, Валлах, то нам с тобой больше не занимать наших постов. Сам знаешь.
   Валлах не ответил. На его скулах играли желваки. Сигизмунд обвел взглядом присутствующих, рыкнул:
   -- Нужно голосовать. Кто из уважаемых членов Совета за то, чтобы заключить союз с наемниками?
   После непродолжительной паузы люди стали поднимать руки.
   Один голос... два... три...
   Наконец все, за исключением администратора, нас с Лилит и Валлаха, проголосовали. Тогда министр выплюнул зло:
   -- Как пожелаете, демократы хреновы. Но ты, Сигизмунд, головой за наемников отвечаешь!
   Здоровенный военачальник только пожал плечами. Валлах выругался вполголоса и велел готовить контракт.
  
   Пергаменты принесли буквально через несколько минут. Сказался статус самого крупного королевства. Наверняка у Дарквуда и до Гильдии Теней были десятки временных союзников, так что образцы контрактов имелись.
   Лилит принялась изучать написанное, но как-то лениво. Или просто делала такой вид?
   -- Хорошо, -- проговорила она наконец. -- Вражек...
   Перед моими глазами появилось окошко. Я быстро пробежался по тексту, заостряя внимание только на интересующих лично меня деталях. Ага, Серого Лиса выпускают, снимают с него статус "преступник". О-о, мне еще и зарплату станут платить!
   -- Оружие и снаряжение за счет королевства, -- уронил Валлах вальяжно. -- Если же вы внесете серьезный вклад в победу Дарквуда, то получите еще рыцарские шпоры и звания. Ну и, конечно, некоторое вознаграждение.
   Лилит кивнула, под ее взглядом я поставил подпись.
  
   Поздравляем!
   С Вас сняты все обвинения!
  
   И сразу же появилась вторая надпись:
  
   Контракт заключен!
   Отныне Вы на службе королевства Дарквуд.
  
   Лилит передвинула пергамент соглашения к Валлаху. Нагнулась ко мне, шепнула:
   -- Уводи Вражека. Потом тащи сюда Серого Лиса.
   Я кивнул, поднялся из-за стола. Администратор тоже вдруг положил ладони на столешницу, давая понять, что в его присутствии необходимость отпала. Все замолчали. Эльф поднялся, кивнул:
   -- Господа, раз у вас тут воцарились мир и покой, пожалуй, я вернусь к своим делам.
   Никто возражать не стал. Вопреки моим предположениям о портале, Deus Machine неожиданно двинулся за мной к дверям. А когда мы вышли на замковый двор, меня вдруг окликнули:
   -- Святослав...
   У меня мороз скользнул по спине. Не "Вражек", не "Серый Лис", а "Святослав". Откуда он знает?!
   На секунду я растерялся, замялся. Однако что тут делать, не строить ведь из себя гимназистку. Пришлось оборачиваться.
   -- Я рад, что вы не стали делать вид, будто я ошибаюсь, -- понятливо улыбнулся эльф.
   -- Вы назвали меня по имени, -- пожал я плечами. -- Его знают здесь только два человека: Суггестор и Лилит. А значит, если вы в курсе, -- по-любому с кем-то из них тесно общаетесь.
   -- Логично.
   -- И все же, месье администратор, вы чьих будете?
   -- Не понял.
   -- Кто вам сообщил обо мне?
   -- Разве это важно?
   -- А что важно?
   -- Например: ваша находка в подвале монастыря Святого Павлентия.
   Перед глазами появился Арей, выпускающий из рук Каменный меч. Я спросил осторожно:
   -- А что с ней, находкой?
   -- Вы же не выбросили меч? -- спросил Deus Machine напрямую.
   -- Зачем же? Я хозяйственный.
   -- Замечательное качество, -- кивнул эльф. -- Я вас хотел бы убедительно попросить: не пропадайте из игры надолго. Это вам по силам?
   Странный разговор, странная просьба. Я оглянулся. Замковая жизнь шла привычным чередом, на беседующих вампира и эльфа никто не обращал внимания.
   -- Вы не хотите ничего сообщить? -- осведомился я. -- Больно загадочный говор у вас, аль кота-баюна изображаете?
   -- Вы узнаете все очень скоро, Святослав, -- улыбнулся эльф мягко.
   Мне показалось на миг, что ему доставляет удовольствие выставлять себя эдакой силой свыше.
   -- И как долго я должен проторчать в "Престолах"?
   -- Двое суток. Конечно, с перерывом на сон. Только прошу вас, перед выходом предупреждайте меня, договорились?
   Я кивнул. Мы обменялись контактами, я тут же сбросил их Серому Лису. Эльф еще раз улыбнулся и на прощание пожал руку, что совсем не вязалось с выстроенным загадочным образом.
  
   Все время, пока уводил Вражека из Дарквуда, прятал его в землях у болота и выходил из игры, я не прекращал думать о странном разговоре с администратором. Зачем ему понадобился Серый Лис? Ведь Deus Machine недвусмысленно дал мне понять, что знает о факте покупки аккаунта, обо всех махинациях. Однако я все еще на свободе, даже в такие смутные для Утгарда времена. Значит ли это, что я прощен и допущен в игру? Может быть, есть какой-то критерий адекватности?
   Пришлось признать, что от всех вопросов кругом идет голова, но ответов так и не возникает. Только новые вопросы. Например, на фига администратору Каменный меч? Бесполезная ведь штуковина. Черт!
   Я вынырнул из виртуальности, поморгал. По всему телу медленно растекалась волна чувствительности. Сразу дали о себе знать и одеревеневшие мышцы, и мочевой пузырь. Пришлось сбегать в туалет. Думаю, не такая уж большая выйдет пауза. Ничего страшного.
   Зато когда вернулся и поменял сим-карты местами, я вдруг понял, что соскучился по своему персонажу. Именно по своему! Ведь теперь знаю, что у Серого Лиса не было прошлого до меня, не таскал его Суггестор по темным переулкам, выполняя подлые свои задания. Карточка перса была получена по инвайту, так сказала Лилит, а ей я верю.
   Утгард вернулся в облике знакомой конуры на чердаке "Гнедого коня". Я выпрыгнул из гамака, с удовольствием повел плечами, привыкая к образу. Характеристики просмотрел мельком, поморщился, когда заметил ко всем способностям жирный красный минус. Рядом с ником "Серый Лис" красовалась надпись: "Критическая травма!"
   Почту тоже пока просматривать не стал, хотя игровой ящик уже ломился от писем. Входящих конвертиков было аж двести штук.
   "Поклонники пишут", -- подумал я с кривой усмешкой.
   Добавив администратора в список друзей, я толкнул дверь каморки. И сразу на мне скрестились враждебные взгляды четверых монахов.
   -- Привет! -- ухмыльнулся я и нагло сделал ручкой.
   Монахи промолчали. Ага, значит, приказ министра Валлаха о помиловании уже вступил в силу, хотя я его еще не подписывал.
   Решив больше не искушать судьбу трениями с серыми братьями, я двинулся в замок. Оказалось, хоть никто и не задерживал, "пасли" меня неотступно. До самого дворца.
   Стражники тоже были предупреждены и пропустили меня сразу. Лилит кивнула приветливо, Сигизмунд ревниво оценил, а вот Валлах и остальные воззрились с откровенной враждебностью. Ну и ладно, я не гордый. Пусть злятся.
   Поставив подпись под мирным соглашением, я опять примостился на стуле. Впрочем, как оказалось, беседа уже подходила к концу. Из ее обрывков я понял, что восстания Отступники не поднимали, но и в чертог Месмерита ушли не просто так. Успели напакостить. Оказывается, когда Волки Утгарда и Иггдрасиль пошли на Дарквуд войной, по городам и весям был отправлен приказ о всеобщей мобилизации. Встретить врага должно было на границе. Однако прошло время, когорты конунгов благополучно пересекли границы, взяли штурмом Стоунхилл и... вот тут-то и случился разрыв шаблона. Оказалось, что среди Отступников было много высокопоставленных чиновников, которые попросту не отправляли никаких депеш и зовов в провинцию. Отступники легко и непринужденно подставили всех тех, кто не поддерживал их взглядов на политику.
   И вот теперь город Дарквуд -- практически последний оплот Ордена инквизиции.
   "Печалька, -- подумал я грустно. -- Вот почему они так легко и благожелательно подписали мирное соглашение с Гильдией Теней. У серых братьев не осталось их хваленой армии!"
   Поистине не так страшен известный враг, как враг, остающийся в тени...
   -- А почему Отступники, если так серьезно настроены, не начали тогда войну прямо здесь? -- спросил я. -- Было бы легче поднять восстание, перебить вас с помощью Волков Утгарда как котят.
   Валлах взглянул искоса, но объяснила все Лилит:
   -- Клан зарегистрирован на Нэвэрнайта и его заместителей. Их можно вызвать только на дуэль, да и то при достижении определенного уровня. Вся армия королевства подчиняется только Главе, и никто другой управлять ею не сможет. Единственный вариант -- интриги или выход из клана. Тот вариант, который избрали Отступники, -- идеальный.
   Валлах выругался под нос.
  
   После двухчасового совещания во дворце мы вышли изможденными, словно из спорткомплекса. Всегда ненавидел болтовню! Но ничего не поделаешь -- политика.
   -- Ну что? -- вздохнула Лилит, когда мы вышли из замка. -- Теперь к знахарю?
   -- Куда?
   -- В больничку, травмы твои подлечим, -- пояснила Лилит и хитро подмигнула. -- Это вообще-то дорого, но ведь у нас теперь есть карт-бланш на растрату казны.
   Вот это замечательная идея. Некомфортно мне инвалидом ходить.
   Пока шли, я прокручивал в голове детали совета. Наконец сказал с восхищением:
   -- Рискованная ты, Лилит! Держалась, словно всю жизнь во дворцах провела.
   -- Какой риск? -- удивилась Болотная Ведьма. -- Только сухие факты, расчет, подготовка и стратегия. Ничего лишнего. В нашем деле риск должен быть минимальным.
   Я ехидно хмыкнул, не сдержавшись.
   -- Но ведь риск все-таки был, признай. Когда нас хотели в казематы отправить, в цугундер, так сказать.
   Лилит обольстительно улыбнулась:
   -- А Deus Machine нам зачем? Да и если бы все-таки отправили в тюрьму, -- поверь мне, ненадолго. Одноглазый Ворон готов начать атаку на Дарквуд. Все было рассчитано, Слава, все строго по графику.
   Чувствуя, что дело тут нечисто, я спросил с подозрением:
   -- По какому графику? Ты что, знаешь, когда начнется осада?
   -- Ну конечно! -- засмеялась Лилит, словно я спрашивал о совсем уж детских глупостях. -- Одноглазый Ворон мне еще в шесть утра написал письмо с обещаниями всех возможных благ, титулов и доброжелательных намерений, а в обмен просил только помочь с уничтожением защитников изнутри городских стен. Так что у Валлаха выбора не было: или соглашайся на сотрудничество с нами, или прощайся с креслом министра и с его зарплатой. Я повторюсь, дорогой мой, в нашем деле нет места случайностям. Я все предусмотрела заранее.
   Некоторое время я молчал, потом вздохнул сокрушенно:
   -- Нет, ну куда я попал! Вы же меня, наивного и простого юношу, испортите своим коварством. Знаешь, Лиля, вы с Суггестором -- хорошая пара.
   -- Суггестор -- гад и денег мне должен, -- фыркнула Лилит, но тут же сообщила с непоследовательной гордостью: -- Это я его всему научила!
   Я кивнул. Несколько минут мы шли молча, каждый обдумывал что-то свое. Наконец я решился задать тревожащий меня вопрос:
   -- Лилит, скажи, так на чьей мы, в конце концов, стороне?
   Подумав, Болотная Ведьма ответила серьезно:
   -- На чьей и всегда -- на своей.
  
  
   Глава 11. Удар северных кланов
  
   Никогда я не работал на государственные структуры в своей едва начинающейся жизни. Были только частные журналы, блоги, откровенная халтура на брошенных на амбразуру сайтах, создаваемых не для качества, а для количества. Однако же корпораций пока на моем пути не встречалось, чтобы я успел вкусить прелести "государства в государстве". Не секрет ведь, что любая корпоративная структура подобна грибнице. Есть некий центр, который постепенно обрастает дочерними предприятиями и мелкими фирмочками. Работники центра пользуются их услугами, немного лучшими, чем для обычных клиентов. Все друг друга знают, как и то, что в особенных ситуациях тебя обязательно прикроют.
   И вот, зайдя с Болотной Ведьмой в лавку лекаря-знахаря, я впервые ощутил себя частью корпорации. Лилит просто продемонстрировала видимый лишь посвященным знак королевства Дарквуд, озвучила нужду -- и лекарь быстро и без вопросов поставил Серого Лиса на ноги. Вышел я из его лавки полностью здоровым и готовым к новым свершениям. Ни травм, ни штрафов. Вдобавок еще и товарную суму забили всем необходимым: абилками, магическими снадобьями, алхимическими шариками для всяческих визуальных отвлекающих эффектов на поле боя.
   Теперь в моей душе боролись два чувства: свободолюбие и ощущение семьи. Вот на последнем, кстати, на стадном инстинкте, и ловят в Системе. Ведь каждому приятно и спокойно становится, когда он знает, что вокруг такие же люди, связанные с тобой одной целью.
   "Или не целью, а цепью", -- подумал я.
   Впрочем, нет. Цепи -- это уже лирика, романтика и подростково-интеллигентское резонерство. Бяка, одним словом. Современная жизнь ласковой рукой и ударами железной палкой промеж рог учит, что в каждом должна присутствовать изрядная доля здорового цинизма. Так что мне не стоит задумываться о ерунде, а нужно просто пользоваться возможностью.
   Следующим пунктом в нашей "экскурсии" стала Оружейная Лавка. Причем с ассортиментом не массовым, а весьма даже эксклюзивным. Подумать страшно, сколько стоит вся эта красота в обычных условиях, без карт-бланша.
   -- Мы на особом положении, -- кивнула Лилит, словно прочитав мои мысли. -- Ты же не видел у рядовых бойцов таких вещей, так?
   И правда. Не видел. Значит, кредит распространяется только на избранных (приятное, должен сказать, чувство -- быть избранным), ведь война войной, а казны на всех не напасешься, да и торговцы забесплатно работать не будут. За каждой лавкой в Утгарде стоит реальный финансовый вклад.
   Среди сверкающих орудий для убийств я выбрал два меча, ловко прячущихся в одни ножны за спиной. Основной клинок, чья рукоять выступала за правым плечом, похож на катану. Дополнительный, для поддержки и внезапных ударов с другой руки, был в два раза короче и выглядел ее младшим братом. Он прятался в ножны снизу вверх так, что его рукоять торчала в аккурат под левую ладонь, чуть ниже поясницы. Торговец не без удовольствия продемонстрировал уровень владения оружием, объясняя стратегию боя с новым приобретением.
   Вот он стоит спокойный и расслабленный. Затем молниеносное движение двумя руками сразу: правая рванулась к плечу, левая -- к пояснице. Шелестящий лязг, свист рассекаемого воздуха, и... Деревянный болванчик для отработки техники был разрублен в один миг с двух сторон, будто ножницами!
   -- Возможны варианты, -- ухмыльнулся торговец, заметив восхищение на моем лице. -- Например, если вас атакуют, вы обнажаете короткий клинок первым, блокируя снизу вверх. А уже основным, сверху вниз, аккуратно делите наглеца наискось надвое.
   -- Беру! -- хрипло отозвался.
   Это то, что мне нужно! Два оружия в одном -- минимум веса, ремней, неудобств. Мечта наемника!
   Оружейник понимающе усмехнулся:
   -- Я видел мечников, освоивших такой вид боя в совершенстве. Так вот, господин Серый Лис, подойти к ним не представляется возможным. Между вами всегда будет преграда из двух порхающих клинков. Натуральный блендер!
   Он еще и убеждает!
   Там же, в Оружейной Лавке, я докупил болтов для арбалета. Забил колчан в суме наглухо. Взял "снайперские", алхимические, бронебойные и отравленные. А чего мелочиться? Навык стрелка у меня уже прокачан до Мастера, промахов быть не должно, Урон будет выбиваться полный. Тем более что теперь, после Мастера-стрелка, стали качаться бонусные очки. Как сообщила информативная шильда, эти бонусы влияют на количество и размер критов.
   Еще взял специальные крепления "когти кошки" для ладоней, чтобы взбираться по стенам. К умению "Разведчика" пробираться в труднодоступные места это приспособление -- хорошее дополнение.
   Торговец остался довольным, что навело меня на мысль, будто наш кредит скоро прикроют. Вещи купил я премиум-класса и явно дорогие.
   Лилит, вернувшаяся к привычному облику Болотной Ведьмы, произнесла, окинув взглядом мои покупки:
   -- А ты опасный человек. Оружие выбираешь не только со вкусом, но и со знанием дела, упирая не на красоту и "эльфийские" буковки на лезвии, а на практичность и убойность.
   Я сделал вид, что засмущался.
   В одежной лавке я модернизировал премиум-шмот. Вид моей брони тоже изменился, едва отметка уровня перевалила с десятого на одиннадцатый. В некоторых местах появились изящные вмятинки, царапины. Красота от них не пропадала, но зато появилась некоторая мужественность. Такая броня бывалого воина.
   Еще я выбрал, поддавшись веянию шопинга, плащ с разворачивающимися крылышками. Во время прыжка он оборачивался чем-то наподобие плаща Бэтмена или шкурки белки-летяги, позволяя планировать. Полезное свойство.
   Заходили еще в обувной магазин Артура, возле которого я когда-то увидел Вражека впервые. Хозяин меня тоже узнал. Усмехнулся, но мудро промолчал. Там я ничего не покупал, ибо премиумная обувь входила в комплект брони. Но вот Лилит выбрала себе какие-то хитрые сапожки.
   -- Для Вражека, -- пояснила она.
   В общем, затарились шмотом мы основательно. Для своего одиннадцатого уровня я стал едва не имбой. Судя по одобрительному блеску в глазах Лилит, она была того же мнения.
   -- Куда дальше? -- спросил я.
   Мы стояли в центре городской площади Дарквуда. Небо прояснилось и теперь выглядело чистым, как только что вымытое стекло. А розовая полоска на западе была, извините за пошлость, сказочно красивой!
   Народу вокруг немного, на лицах все чаще печать озабоченности, словно они готовы в любой момент или покинуть виртуальность, или вступить в бой с захватчиками. Хотя и слышны кое-где пьяные голоса и легкомысленный женский смех. Мне это сразу напомнило атмосферу Берлина в удачное для Вермахта время войны. Там тоже были вот такие же озабоченные лица простых и слышался громкий смех куртизанок, стремящихся духом бурлеска и шампанским утопить подступающий страх и предчувствие конца.
   -- Ну, -- сказала Лилит задумчиво, -- самое основное мы уже сделали. Теперь только ждать. Вот-вот должно подойти подкрепление.
   -- Какое еще подкрепление?
   -- Два десятка волков, -- усмехнулась Лилит хитро. -- Верных и профессиональных воинов Гильдии Теней. Цвет, как говорится, наемничества. Заодно и познакомишься с ребятами.
   Я хотел было ответить, но в этот момент раздался мощный рев. Я задрал голову как раз вовремя, чтобы увидеть чернящий небо дымным хвостом огромный снаряд. Объятый пламенем шар заложил высокую дугу, метя куда-то в район монастыря.
   -- Конунги перешли в наступление! -- успела крикнуть Лилит.
   Дальнейшие ее слова потонули в грохоте взрыва...
  
  
  
  
  
  
  
  
  

112

  
  
  
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"