Браславский Л, Шалюкова О.: другие произведения.

Нк-6, "Доска судьбы"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
Уровень Шума. Интервью
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Неведомый клан - 6. Закончено. Целиком
    Что-то странное происходит в Москве. Чья-то страшная воля управляет событиями, нагнетая обстановку. И Алхимик кажется лишь чьей-то разменной пешкой, и Неведомый клан снова кость поперёк чьего-то горла. Но чьего? Кто решил снова вмешаться в происходящее?
    И всё бы ничего, но события, закручивающиеся в тугой ком, неожиданно лопаются мыльным пузырём. И оказывается, что это - лишь игра. Игра на Доске Судьбы, где проигрыш может стоить больше, чем просто жизни, а выигрыш может позволить переписать мир заново!


ДОСКА СУДЬБЫ

Глава 1. Встречи, мысли и решения.

  
   Вступление.
  
   Ночь, безлюдная улица, освещалась только светом фонарей. Машины проносились мимо по дороге. Редкие прохожие старались побыстрее скрыться в своих домах.
   А он скользил по улице, таясь в её ночных красках и сливаясь с ними. Как же давно! Как же давно он не охотился по-настоящему... кровь из пакетиков - это, конечно, удобно, но он предпочитал чувствовать биение сердца жертвы.
   Особенно он любил детей. Нет, не малышей, но уже подростков. Он никогда не пил много, не ослаблял жертву сверх меры, предпочитая сделать несколько охот за ночь, но насладиться самой сильной, самой чистой кровью. Разве Изначальный этого не достоин?
   Вот и он считал, что достоин. Четверо детей уже ощутили на себе его клыки за эту ночь, и каждому он оставил что-то в благодарность за угощение. Он же не вор, в конце концов.
   Пятая жертва. Последняя - на сегодня, и голод, обычный вампирский, а не тот, что терзал его последнее время.
   Пятая жертва. Мальчик четырнадцати лет. Каштановые волосы в легком беспорядке, одет опрятно - вполне подходящий кандидат.
   Самаэль улыбнулся своим мыслям и пошел быстрее, нагоняя мальчишку. Вот жертва свернула за угол - пора. Вампир настиг парня и окутал его чарами - ребенок ничего не узнает. Даже не ощутит, что им питались. В тот же миг клыки погрузились в шею парнишки, и вампир сделал пару глотков. Удивительно, какая хорошая кровь - столько силы... столько жизни...
   Да, жизнь... ему самому осталось немного. Еще пара ночей и Ната отпустит его обратно в Чертоги к долгожданному отдыху.
   - Спасибо, парень. - Усмехнулся Самаэль, вкладывая в карманы парнишке плату - немалую сумму денег - а так же в голову - воспоминания, откуда эти деньги взялись.
   В следующий миг вампир покинул переулок, снимая чары с ребенка, который так и не должен был узнать, что стал ужином для Самаэля.
   Но ребенок внезапно достал из кармана деньги, хмыкнул, и выкинул в мусорный ящик. Потерев шею, мальчишка посмотрел вслед вампиру... и этот взгляд был слишком иронично-мудр для ребенка.
   - Вот и все... поиграем, сестренка? - Мальчишка усмехнулся своим мыслям, а затем... просто вошел в стену.
   В переулке все стихло, не падал больше в него свет, не заходили люди... а на стене, в том месте, где сквозь нее ушел странный мальчишка, остался рисунок - перевернутый треугольник с римской цифрой "3"... выполненный свежей кровью.
  

***

  
   Часы неторопливо отматывали время. Тик. Так. Тик. Так.
   Лежа на кровати в своей башне, Деми пыталась уснуть. Сбежавший капризуля-сон возвращаться не желал, при этом пожелал того же и другим сновидениям.
   И хоть это немного попахивало безумием, свои собственные сны Деметра понимала. На часах было всего лишь три ночи, и все нормальные вампиры в это время развлекались кто где.
   Девушка точно знала, что ее брат с Натой уже успели с легкой руки мамы умчаться в город на нашумевшую премьеру недавней театральной постановки. Ночь была в восторге от предложения Ри, ну а Дем к театру всегда относился положительно.
   В общем-то, Деми не сомневалась в том, что выкажи она такое желание, и парочка с удовольствием взяла бы ее с собой, но не хотелось.
   Слишком уж они выглядели счастливо, поглощенными друг другом.
   Была идея отправиться в зал и немножко повымещать злость на боксерской груше или попросить папу потренироваться... Проблема была в Самаэле. Могли в любой момент возникнуть вопросы, а Деми сейчас не хотела никому ничего объяснять.
   По этой же причине, вампиресса не могла отправиться к Госту.
   В итоге, ситуация была далека от радужной, и только привычка делать хорошую мину даже при плохой игре не давала Деми сдаться, плюнуть на все и натворить пару-тройку глупостей.
   В другое бы время, девушка бы порисовала, почитала или поиграла бы на арфе. Но ничего не хотелось. Это была не апатия, не депрессия, но что-то сродни. Ощущение бессмысленности происходящего, ощущение того, что все сделанное - ни к чему не приведет.
   Хотелось если не понимания происходящего, то хотя бы определенности. А с определенностью проблемы были еще те.
   Был Алхимик, от которого в любой момент следовало ждать начало гадостей - ведь Русалочку Самаэль выпил.
   Был Самаэль, при взгляде на которого Деми хотелось побиться головой об стену.
   Были Врата, которым грозило что-то, а что именно Деметра не знала - вначале надо было попасть по ту сторону Чертогов. А Врата отказались пропускать девушку, когда она оказалась перед ними.
   Были, наконец, предсказания, которые до сих пор не сбылись, хотя все установленные временные рамки давно прошли.
   И в общем-то, проблемы определенно множились, и было непонятно, что с ними делать дальше и надо ли вообще что-то делать.
   И если надо - то что?!
   Мысли бродили в голове неохотно, менялись, тасовались, а потом скука, нежелание привлекать к себе внимание - сыграли с Деми дурную шутку...
   Вместо того, чтобы найти себе безопасное занятие, несмотря на то, что вампиресса до конца не восстановила свои силы - она решила посмотреть будущее. И ладно бы свое, но девушка замахнулась на то, чтобы посмотреть на Алхимика.
   Деми не повезло трижды.
   Во-первых, сил у нее хватило. Во-вторых, Алхимика она все же увидела. В-третьих, сразу после этого появился Самаэль.
   Впрочем, началось все с того, что Деми расставила в своей спальне свечи. Натянула любимые шорты и рубашку и устроилась между свечами.
   Закрыла глаза, настраиваясь на предвидение, и неожиданно провалилась в биение чужого сердца.
   Вокруг царила темнота, только раздавался негромко рваный ритм. Тук-тук. Тук-тук. Тук. И тишина.
   Сердце билось неровно, словно уже давно отвыкло это делать.
   Сердце стучалось надрывно. А по щекам катились слезы. Деми ощутила их мокроту на своих собственных щеках, когда удивленно оглядывалась по сторонам, пытаясь понять, где она очутилась и кто перед ней.
   Не было колб. Разбитые, они усыпали разноцветными осколками пол комнаты, вперемешку с выжженными пятнами, какими-то странными жидкостями и сгустками.
   Алхимик сидел в углу своего кабинета, подтянув коленки к груди, сжавшись в компактный клубочек. И выглядел совершенно несчастным.
   Ощущая, как против воли внутри нее возникает сочувствие, Деми снизилась. В здравом рассудке она бы никогда так не поступила, но ее уже подхватило и несло предвидением.
   Девушка ступила босыми ногами на пол кабинета, огляделась по сторонам и шагнула к Алхимику. Положила сочувственно ладонь на его плечо, понимая, что ее не почувствуют и не узнают, и девушку накрыло будущим, в котором трубили сирены, выли на разные голоса твари и пожирал все на своем пути огонь войны.
   Глаза она открыла уже спустя три минуты в своей собственной спальне.
   Потолок над головой плыл, стены то скручивались, то раскручивались. В воздухе то и дело вспыхивали разноцветные полосы, словно северное сияние сошло с небес и заглянуло в башню.
   Деми ощущала себя воздушным шариком, казалось, протяни кто руку и она легко взлетит...
   Проверять, впрочем, на практике это не хотелось. Закрыв глаза, девушка попыталась уснуть, но получалось плохо. Хотелось действий, при этом тело на что-либо способно не было.
   А потом темнота опустилась на сознание...
   То, что она не одна, Деми поняла не сразу.
   Ресницы медленно поднялись, и вампиресса посмотрела прямо на Самаэля.
   - Опять? - Раздался его голос. Ни раньше ни позже, ровно тогда, когда пришло время сказать именно эту фразу. Прозвучало все на удивление органично ситуации.
   Деми наклонила голову, быстро облизнула пересохшие губы и засмеялась.
   - Снова.
   Вампир улыбнулся.
   - Если тебе нечем больше заняться, пошли лучше погуляем?
   - Не могу! - пробормотала Деми, - я не смогу подняться с кровати даже при всем своем желании! Куда мне сейчас "гулять", меня сейчас можно только выгуливать!
   - Да легко. - Самаэль сделал то, чего от него не ожидали... он взял девушку на руки... и устроил на плече. Как мешок с картошкой! Округлостями пониже спины кверху. - Куда тебя выгулять?
   Озадаченно созерцая пол, Деми задумалась над тем, что не глючится ли ей все происходящее.
   "Такого просто не может быть. Мне все это снится", - решила она, наконец. А значит, можно было не задумываться над реальностью происходящего и просто сделать то, что хотелось. - На луну, - попросила она.
   - Да. Не. Вопрос. - После удачной охоты Самаэль находился в таком настроении, что был готов сделать любую глупость...
   И он действительно перенесся с девушкой на луну, предварительно создав вокруг атмосферный купол... Только вот странно, откуда вокруг настоящий оазис? Кусты, цветы, деревья, пруд?
   Деми огляделась по сторонам. Потом посмотрела за купол и потрясенно ахнула. Перед глазами медленно проплывала огромная Земля. Величественный голубой шарик с зелеными и белыми полосами.
   - Я точно брежу, - радостно сказала она. - Ставь меня!
   Самаэль послушался и поставил девушку... на руки, продолжая придерживать ее ножки.
   - Так?
   - Нет, - нахмурилась Деми, разочарованная тем, что так неудобно смотреть на Землю, - вниз!
   Подумав, Самаэль перевернул ее как положено.
   Фыркнув, словно котенок, девушка заинтересованно покосилась на вампира, потом снова на проплывающую мимо Землю, снова на Самаэля и резко присев, сделала подсечку.
   - Наглость! - Возмутился смеющийся Самаэль, падая на траву. Кто бы мог подумать, что этот Древний способен быть таким... ребенком?
   - Наглость, наглость, - ничтоже сомневаясь согласилась Деми, устраиваясь вместо травы на удобном, а главное - теплом вампире. Раз бред - можно было забыть обо всем и вся, о правилах приличия и этикета, о вежливости и о том, что он скоро исчезнет, и вообще удобно уткнувшись подбородком на локти, просто рассматривать Самаэля.
   - Хобот у меня не вырастет, если ты этого ждешь... - Усмехнулся вампир.
   - Не жду, просто смотрю, изучаю!
   - На предмет чего? Нос тоже не отвалится. И уши. Они хорошо приклеены.
   Протянув руку Деми даже проверила, потом засмеялась, уткнувшись носом в шею Самаэля.
   - Я надеюсь, завтра утром этого сна я помнить не буду. Иначе, я не смогу посмотреть тебе в глаза.
   - Почему?
   - Мне будет жутко стыдно, - честно сказала девушка.
   - С чего бы?..
   - Наверное из-за своих желаний.
   - Исполни их, и никогда не стыдись. - Лукаво улыбнулся Самаэль
   - Тогда завтра я тебе вообще на глаза не покажусь, - засмеялась Деми. - А может об этом и не вспомню, - протянув руку, она осторожно провела пальчиками по лицу вампира, наслаждаясь теплом его кожи. - А может, вспомню. Слишком многое надо будет рассказать брату.
   - Не думай о завтрашнем дне. - Вампир заправил непослушную прядку девушке за ухо.
   - Заманчивая идея, но жуть какая страшная!
   - А чего тебе бояться, если это сон?
   Деми задумалась.
   - Раз это сон, значит ты же об этом не узнаешь? - радостно сказала она.
   - Вполне вероятно...
   - А почему "вполне"?
   - Вдруг ты сама расскажешь?
   - Не-е-ет, - Деми весело рассмеялась, болтая в воздухе ногами. - Это - ни за что!
   - Почему? - Улыбнувшись такой непосредственности, вампир погладил щеку Деметры.
   - Это слишком личное, - зажмурилась девушка, потом перебралась чуть повыше. - Всегда хотела попробовать, - пробормотала она, наклонившись к губам Самаэля.
   Дыхание смешалось. В янтарных глазах мужчины скакали веселые чертики.
   - Прям-таки всегда... - С легкой усмешкой уточнил он, а затем поцеловал девушку.
   - С первого взгляда, - согласилась Деми, когда вновь вернулась возможность дышать и перед глазами перестали взрываться звезды.
   Самаэль улыбнулся.
   - Да?.. А почему молчала?
   - А как ты себе это представляешь? - удивилась девушка. - Какая-то мелкая девчонка и Изначальный в полном блеске своего могущества, который собирается вот-вот вернуться в Чертоги.
   - Ну и что? Нужно жить без опаски.
   - Я слишком разумна. Иногда во вред себе. А иногда слишком безрассудна, но в это время меня спасает Дем.
   - Ну и что?
   Деми вздохнула.
   - Ну не знаю я, как такое сказать можно! Не знаю!
   - Почему? - Вампир ласково улыбнулся.
   - Потому что я все привыкла смотреть в будущем, и никакого Самаэля в моем будущем предусмотрено не было, - тяжело вздохнув, Деми положила голову на плечо вампира, закрыв глаза.
   - Самаэль умер много тысяч лет назад. - Покачал мужчина головой.
   - Действительно...
   - Вот и не надо сдерживать себя.
   - Значит, не буду, - легко согласилась Деми, - по крайней мере, во сне...
   - А в реальности? - Самаэль мягко поглаживал девушку.
   - В реальности я подумаю, - дыхание девушки начало выравниваться, слушая мерный стук сердца вампира, она ощущала, как перестает частить ее собственное сердце. Рядом с этим мужчиной было тепло и совсем не страшно. Не успев даже осознать, что происходит, вампиресса заснула. И еще на грани сна и видений услышала:
   - Спи сладко... - едва слышно прошептал Изначальный.
   А наутро Деми открыла глаза в своей комнате.
   Потолок вел себя как положено, стены не качались, а от удивительного и замечательного сна осталась только улыбка на губах.
   Позволив себе немного помечтать, девушка потянулась мысленно к брату, надеясь, что ничему... и никому не помешает.
   - Дем...
   - Да, малышка? - Раздался бодрый голос братца.
   - Есть дело!
   - Слушаю.
   - У меня три новости. Хорошая. Плохая и ... сложная.
   - Гаси... - Вздохнул брат.
   - Новость хорошая, Алхимик лишился своей защиты и его можно... спокойно убить. Новость плохая, тебе для того, чтобы сделать для него оружие, понадобится минимум трое суток, во время которых ты не сможешь увидеть Нату. Новость сложная, тебе вначале придется придумать, как его убить, поскольку твоя фишка с выкачиванием души не прокатит, ибо у Алхимика оной нет. Вопросы?
   - Только один - где он будет?
   - Его не придется искать. Он придет сам. Через трое суток он придет со своей созданной армией штурмовать особняк Неведомого клана...
   А спустя всего полчаса малый зал Совета вновь принимал в себе верхушку клана - Грандсир созвал Совет для обсуждения ситуации. Только в этот раз отсутствовали Демиан, Рафаил и Лазарь. Впрочем, они и так почти всегда на советах молчали...
   На этот раз на Совете не было посторонних, не было и заместителей. Помимо отсутствующих демонов, присутствовали только те вампиры, которые имели прямое отношение к делам клана.
   Инициатором сбора Совета в этот раз стала Деметра.
   Девушка сидела сбоку от мамы, задумчиво разглядывая пустой стул брата.
   - Что такое? - Спросил Гост.
   - Господа, - сказала девушка бравурно. - Я пришла сюда, чтобы сообщить вам неприятное известие!
   - Хоть бы для разнообразия приятное сообщили... - Буркнул Деметрий.
   - Ну, оно отчасти приятное. Тот, кто потрепал нам такое количество нервов, будет убит через трое суток.
   - Это хорошо. - Кивнул Грандсир. - Но явно не все так просто.
   - Конечно! У нас просто не бывает. Убить Алхимика может изобретение Дема. Какое именно изобретение - он не знает, я тоже. Поэтому прихватив Рафаила и Лазаря, они удалились химичить в лабораторию. А лишили Алхимика защиты невольно мы с Самаэлем, повстречав и аккуратно устранив Русалочку.
   - Это тоже хорошо...
   - Ну и добрая новость, которая и потребовала сбора нас всех в одном месте, - Деми посерьезнела. - Нас ждет маленькая частная война. На исходе трех суток Алхимик со своей армией придет штурмовать наш дом.
   - Дел то... нашинкуем их в салат. - Деметрий довольно облизнулся. Ему не терпелось поработать мечами.
   - Не верю, что он идет на заклание... - Подал голос молчаливый Маран.
   Деми кивнула.
   - Точно. Он не будет тащить души из Чертогов Ночи, как уже делал это. Не хватит сил и теперь не хватит жертв. У него другой план, совершенно не связанный с вампирами. Это будут существа особого плана.
   - Какого? - Гост нахмурился.
   - Я всех не увидела, - честно предупредила Деми. - Во-первых, не успела восстановиться. Во-вторых, существа, которые придут нас убивать, тоже весьма специфичные... Я видела драконов. Не живых, не костяных, что-то промежуточное, в уже знакомом нам стиле. Серебро не возьмет, солнечный свет тоже. Размеры - с Лаэрта в обороте будут.
   Демоны поежились. Одно это уже было нехорошо, очень нехорошо.
   - Ничего, у нас есть чем их встретить... - Дэвон задумался, перебирая в уме защитные чары особняка.
   Деми только головой покачала:
   - Они будут не одни. Будут земляные черви. Будут горгульи и горгоны. Я видела волков. Видела кабанов. Видела грифонов. Еще парочку созданий, охарактеризовать которые не могу, ибо понятия не имею что такое костяное ЭТО, напоминающее многоножку, только с двумя огромными косами-лезвиями.
   - Гадость это... - Вздохнул Артем. - Просто гадость.
   Мысленно согласившись с ним, Деми продолжила:
   - Половина из всего этого арсенала - трудноубойная. Половина разбивается легко, если попасть в уязвимое место. Правда, до него добраться будет не просто сложно, а архисложно. А еще будут обманки.
   - Тогда давай инструкции. - Деметрий потирал ладони.
   Деми улыбнулась его нетерпению и прокусила кончик пальца. Рисовать она начала прямо в воздухе.
   - Атака начнется вот отсюда...
  

***

  
   Небо было светлым и чистым. Звезды, по-летнему яркие, обещали вот-вот сорваться в хоровод. Конец жаркого июня обещал смениться по заверениям синоптиков не менее жарким июлем, что никого не радовало. Впрочем, температура все же перестала пугать аномальными показателями, и можно было найти спасение хоть где-то.
   Подставив лицо освежающему ветру, постоянно гуляющему по территории особняка, Ната то ли дремала, то ли делала вид.
   Она ждала появления Самаэля, а тот все запаздывал.
   - Давно ждешь? - Ни всплеска силы, ни дуновения ветерка - он просто возник рядом с ней и устроился на крыше, глядя вверх.
   Ната скосила глаза, пожала плечами.
   - Да в принципе минут пятнадцать... Что-то случилось?
   - Да нет, просто пришлось задержаться.
   - Ты как всегда краток настолько, что просто возмутительно! - посетовала Ната, потом без перехода спросила: - Ты уже знаешь?
   - Что через три дня ты отправишь меня обратно? Да.
   - Ты не передумал?
   - Нет. Деми, конечно, чудо, и все такое, но мое место там.
   Ната прищурилась, чуть повернулась на бок, изучая лицо Самаэля.
   - Деми - чудо?
   - Да. - Ничуть не смутился Изначальный. - И не смотри на меня так, это не я пожелал их рождения. Там все без меня случилось.
   Ната усмехнулась, вновь повернулась на спину, глядя в темное небо.
   - Значит, сразу же после боя с Алхимиком?
   - Да. Не хочу затягивать.
   - Не мне тебя отговаривать. К тому же, твое упрямство давно стало нарицательным...
   - Ага. Кому, как не тебе понять меня, Ната... ты ведь сама когда-то ушла в Чертоги и уснула именно потому, что надоело, не так ли?
   Демиург вздохнула, отводя взгляд в сторону.
   - Я же говорила, что много знать - вредно.
   - Я Изначальный, Ната... Дефектный, увы, но - Изначальный. Так что смирись. - Усмехнулся вампир.
   - Уже не дефектный, - отозвалась Ната коротко.
   - А это не имеет значения. Я покойник, и то, что я копчу небо - идет в разрез с твоими же законами. Да, я благодарен за то, что ты предложила мне прожить новую жизнь... но зачем? Я свое отвоевал, клану я больше не нужен, даже скорее вреден... лучше будет мне вернуться в Чертоги.
   - То есть, ты хочешь вернуться в Чертоги, просто потому, что считаешь что не нужен клану?!
   - Ната, я хочу вернуться в Чертоги, потому что мое время прошло. Я лежу сейчас тут только потому, что один выкидыш бездны посмел покуситься на души из твоего мирка, а я - сунулся мешать. Не более. Я жил слишком долго и устал. Могу я в конце концов отдохнуть? - Самаэль посмотрел в небо... но вот как раз усталости от жизни в его взгляде не было. Похоже он просто зациклился.
   Ната пожала плечами.
   - Да я и не спорю, - пробормотала она тихонько. "Только сколько отдыхать то можно?!"
   - Нат... скажи, почему ты еще с нами? С вампирами? Оба твоих брата давно покинули мир, исчезли. Один - в неизвестном направлении, второй - отдал силу Артему... А почему осталась ты?
   - Потому что в мире еще столько интересного, чего я не успела посмотреть, но что обязательно увижу! Я еще молодая. Я еще не устала от жизни.
   - Ночь молода... - Улыбнулся Самаэль. - Да, ты - сама жизнь. Знаешь, я даже немного завидую тебе. Некоторое время мне казалось, что я бы охотно еще пожил... если бы нашел в себе силы ЖИТЬ.
   - Может быть, ты просто не хочешь искать эти силы? Не подумай, я не настаиваю. В конце концов, за три дня может поменяться все что угодно. И даже ты можешь передумать. Впереди нас ждет бой. А там видно будет.
   - Может быть. - Не стал спорить мужчина. - Или их нет. Не знаю. Я всего лишь неразумное дитя твое. - Усмехнулся он.
   - Неразумное, с этим соглашусь. А вот на дитя уже тысячи три как не тянешь!
   - Что-то мало...
   - Раньше еще можно было с натяжкой с такой фразой согласиться, - вздохнула Ната. - К тому же, раньше тебя постоянно окружали те, кто тебя тянули вверх, заставляя взрослеть, умнеть, слишком быстро набираться мудрости.
   - Да уж... а теперь можно отдохнуть...
   - Кого ты сейчас уговариваешь? Себя или меня?
   - Тебя, разумеется.
   - А я в этом разве нуждаюсь? Убеди в этом Деми...
   - А она тут причем?
   Ната пожала плечами.
   - Может статься, совсем не причем. А может статься, и при всем сразу.
   - Иногда ты слишком усложняешь... - Самаэль покачал головой, подводя итог беседы.
   На небосводе качнулась луна, ночь вокруг дрогнула тёмным покрывалом, а когда рассеялась на крыше больше не было ни Наты, ни самого Самаэля.

Глава 2. Самоубийственная атака?

  
   Вступление.
  
   На зеленой траве перекатывались капельки воды. Недавно прошедший, магически наведенный дождь освежил территорию Неведомого клана.
   Тихо шептались, наклоняясь друг к другу, зеленые тонкие веточки живой изгороди. Пушистые "лапки" соседствовали с мелкими цветами: алыми, голубыми, зелеными, белыми.
   Соцветия из четырех лепестков немного кружились, и под ярким светом луны, светящей на полную катушку, словно кто заказал полнолуние, тонко позвякивали.
   Ограда была прекрасной и удивительно гармонировала с территорией особняка на всем ее протяжении. Неважно было, что именно пряталось за оградой - высокий лес, уютный парк с ухоженными дорожками, западный лабиринт или величественная подъездная дорога ведущая к воротам особняка - ограда была везде к месту.
   Правда, если бы новичок, впервые побывавший в Неведомом клане, взял на себя труд прогуляться вдоль всей ограды - его ждало бы немалое удивление. На протяжении всего расстояния, ограда была... разной.
   Изменялась высота, изменялся состав самой ограды, изменялись цветы - их размер, расположение и цветовая гамма.
   Ограда подстраивалась под окружающий мир, дополняя его и насыщая яркими красками. Когда-то подаренная Мисту и Ри, получившая массу изменений, насытившаяся водой и... едой, о характере которой лучше умолчать, ограда была прекрасным элементом декора и ужасным стражем Неведомого клана.
   Собственно, половина всех историй о попытках проникновения на территорию с ограды начиналась. И на ограде заканчивалась. Яд, шипы и серебро, ловушки, тоннели и смертоносные объятия лоз-"удавок".
   Нарушителей ждала масса "приятных" встреч.
   Впрочем, в эту ночь, никто не знал, насколько эффектна будет ограда с учетом того, кто именно должен был прибыть в гости.
   На ветке высокого клена сидел Маран. Убийца задумчиво разглядывал территорию вокруг. Деми, когда объясняла откуда и как пойдет атака, сказала, что первыми враги появятся на юго-восточной стороне. И вампир ждал.
   Тихо шелестела трава, покачивались ветви леса. Где-то в стороне, сверху это было хорошо видно, резвилась в своей степи булит, также ожидающая гостей. Но... они запаздывали.
   На ветку подле Марана приземлился паренек лет двадцати. Новичок, обращенный всего пару лет назад. Его одежда едва ли не сияла защитными и маскирующими чарами - Неведомые своих на убой не посылали.
   - Они идут... - Выдохнул он и замолчал. Если кого-то заинтересуют его наблюдения, он их сообщит, если нет - поспешит к Грандсиру.
   Марану они интересны явно не были...
   Рядом на ветку с грацией кошки приземлилась Эфа. Охотница вгляделась в царящую вокруг ночь, затем взглянула на мальчишку.
   - Идут? - переспросила она, начиная на ходу экзамен.
   Он кивнул, резко поворачиваясь к охотнице.
   - Первая линия - зомби. Обычные, позор даже новичка-некроманта - разваливаются на ходу. Чуть в стороне - упыри. А за первыми - какие-то уроды... Здоровенные, жирные твари, метра три-четыре каждая, четыре руки, в двух - мясницкие тесаки, две - кончаются мясницкими же крюками. Губ нет, рта три - на голове, на груди, на животе. крюками хватают зомби и жрут. На спине шесть отверстий, из них выбрасываются клубы трупного яда. За мертвяками идут конструкты - глина, големы, колоссы. А потом - грифоны. На некоторых сидят какие-то обезьяны... что-то вроде "вуки" из "Звездных Войн".
   - С этими тварями ты просто еще не знаком, - пробормотала Эфа. - Откуда Алхимик их вытащил?! Я думала искусство создания "мясников" уже лет шестьсот как утеряно. И кстати, - повернувшись к мальчишке, вампиресса снисходительно улыбнулась. - Рекомендую перестать дышать.
   - Перестал еще до того, как подошел рассмотреть их получше. - Без тени возмущения отозвался разведчик.
   - Не шестьсот, а восемьсот сорок два года. Последнего мастера этой гадости я убил лично, но его поделки еще пару веков шастали по миру... мерзость. - Самаэль на соседнем дереве даже глаз не открыл, продолжая делать вид, что спит. Впрочем, так ему было лучше видно.
   Эфа бросила в сторону Самаэля задумчивый взгляд.
   - Не хочется никого объявлять лгуном, но последнего мастера мясников убил Мистраль. Грандсир Неведомого клана.
   Вампир мысленно чертыхнулся и выругался.
   - Значит, мой был предпоследним. - Выкрутился он, равнодушно пожав плечами. - Один черт, год тот же.
   - Возможно, возможно, - Эфа вновь перевела взгляд на накатывающую темную волну, потом подняла голову. - Роланд, что думаешь? Не маловато ли нас для такой толпы?
   - Нет. Гост вспомнил, что он вообще-то не мечник, и взялся за дело. Так что нас тут будет более чем достаточно.
   - Гост? Взялся за дело? - вампиресса хмыкнула, вытаскивая из специальной "кобуры" на поясе серебряную острогу. - Тогда это будет если и не слишком легко, то весело. Кстати, как они прошли первые два круга? Шин, - посмотрела она на мальчишку-разведчика. - Что стало с оградой и турелями на первых кругах защиты?
   - Ограда ликвидирована мясниками. Турели... залили тем, что они оставляли от големов. Линии восстановимы, но тяжело повреждены.
   - Дем будет в "восторге", - посетовала Эфа, перевесившись с ветки и глядя вниз. Внезапно тело вампирессы заледенело. - Эй, ребята, - хрипло спросила она. - А вон та громадина с крыльями - это глюки?! Или это действительно дракон?!
   - Он самый. - Равнодушно бросил Самаэль. - Только не настоящий, а так, суррогат. Но нам хватит и этого.
   - Я к нему в пасть не полезу! - поспешил откреститься Маран, даже отложив свои кинжалы.
   Эфа хмыкнула.
   - Алхимик знал, где делать уязвимое место. Я туда тоже не полезу. Ванна из ядовитых слюней - не самое лучшее косметическое средство для кожи вампиров.
   - Ладно, я сам разберусь. - Самаэль встал... и за его спиной раскрылись стальные крылья с мраморными прожилками.
   - Тогда полагаемся на тебя, - покосившись на них с искренним удивлением, Эфа встала на ветке, подпрыгнула, цепляясь за верхнюю и перебралась к мужу и сиру выше. - Слушай, - прижавшись к Роланду для баланса, спросила она негромко: - Эти крылья тебе ничего не напоминают?
   - Напоминают. - Кивнул он украдкой. - Но это невозможно...
   - Вот я тоже так думаю... - пробормотала Эфа в ответ, затем вновь свесилась ниже, на этот раз головой вниз. - Маран, тебе кого для охоты оставить?
   - Колоссов, - отозвался убийца негромко. - Таким махинам попасть в левый глаз легко, если подобрать на расстояние удара. Если успею быстро - займусь грифонами. Солдатов и големов возьмет на себя Гост. Вам с Роландом останутся зомби, упыри и мясники.
   - Как всегда, - отозвалась Эфа с протяжным вздохом, потом спросила, не ожидая особого ответа: - А мы справимся?
   - Почему нет? - С плеч Роланда заструилась Тьма, затем в руках появились сотканные из нее арбалеты. Сегодня в одном отряде оказалось сразу два Мастера Тьмы. А это уже весьма серьезно.
   - Действительно, - усмехнулась вампиресса, позволяя своей силе соткаться вокруг нее покровом. - Почему бы и нет. Шин, не суйся под ноги. Не хочется потом Грандсиру объяснять, почему не уберегли.
   - Если позволите, я отправлюсь доложить Грандсиру. - Шин даже не планировал мешаться. В этой битве он был бесполезен.
   - Отличная идея, - согласился Маран негромко.
   Кивнув, парень прыгнул, ускоряясь до огромной скорости. Проводив его задумчивыми взглядами, вампиры соскользнули вниз и неслышными тенями скользнули вперед - встречать армию.
   Самаэль летел к дракону и ругался. Сквозь зубы, но так, что у грузчика портового уши свернулись бы в трубочку. Он ведь чуть не выдал себя! И надо было упоминать того психа... да еще и крылья эти... Ну чего стоило создать другие?? Так нет же, раб привычки чертов...
   Ну да ничего. Остается только надеяться, что никто не обратил внимание. Благо эти детишки предпочли счесть его хвастуном.
   Тем временем дракон был уже близко, а в голове Самаэля зрел план. Он придумал, что сделать с этим убогим подобием истинного владыки небес.
   Когда внизу Неведомые схлестнулись с ордой уродов, Самаэль увернулся от атак ящера и... всадил ему между крыльев в спину свой посох почти на всю длину. Дракон взревел, пытаясь спастись и уничтожить букашку... и в следующий миг извергнутое им пламя объяло всю тушу огненной сферой, поглотив оставшегося на своей жертве вампира...
   А там, на земле, буйствовали два Мастера Тьмы. Маран убрал ножи и достал основное оружие - парные шпаги. Кинжалы до нужной точки просто не добивали, вот и пришлось брать более серьезное оружие. Роланд тем временем поливал врагов дождем из арбалетных болтов, сотканных из Тьмы. Не самая сильнаяя атака, зато по всякой шушере - самое то. Да и силы экономит.
   Эфу среди толп уродов всех мастей было не рассмотреть, но можно было увидеть ее следы - где проходила убийца, оставались трупы...
   Гост... Гост вообще практически не сражался. Его дело было в другом... Гост не просто так был Первым. Мистраль выбрал его за уникальную способность. Гост был единственным за все времена Повелителем Призраков. Спиритом. Вот и сейчас он призвал армию призрачных воинов на битву, и они охотно пришли, "перевезенные" с ТОЙ стороны Хароном. Призрачным воинам были не страшны атаки поднятой Алхимиком шушеры, а вот их оружие оставляло вместо тел жертв мерзкую трупно-серую слизь, которая стремительно испарялась. А призраки все крепли - они забирали крупицы жизненной энергии из пришлого войска - те крупицы, что удерживали мертвую плоть единой.
   Вскоре от армии остались только грифоны и их всадники, которые старательно убегали от Марана. Впрочем, он все равно настигал и убивал их, но тварей было уж больно много.
   Они сгинули неожиданно - огромная комета черного пламени пронеслась сквозь их ряды и... на землю упал лишь пепел. И никто из Демонов не понял, что это было, пока не подняли головы...
   - Э? - Эфа взглянула на часы, потерла левую руку, запястье которой нещадно саднило, и удивленно спросила. - Что? Наш фронт - все?
   - Да. - Раздался сверху голос Самаэля. Сильно усталый и немного хриплый...
   - А это что такое? - продолжила охотница вопросы, разглядывая комету.
   - Немного пластической хирургии. - Донесся усталый голос Самаэля... и лишнее пламя спало. Над Неведомыми завис огромный черный феникс, мерно покачивая крыльями. Единственным, что выдавало его прежнюю форму, оказались драконьи глаза... А на спине его стоял, опираясь на посох, Самаэль.
   Эфа ойкнула.
   Маран расхохотался.
   - А мы то гадали, кого выбрала Деми! Да ты всех Демонов заткнешь за пояс!
   "Еще б я вас не заткнул, детишки..." - подумал вампир. Это была часть его силы. Изначальной силы. И вот ЭТО уже был не тот суррогат, что создавал алхимик от скуки и даже без вдохновения.
   - Ты преувеличиваешь. - Отозвался он. - Но да, синяков я некоторым из вас понаставить могу.
   - Даже не хочу проверять, - поспешно открестился убийца. - Эфа, куда ты так внимательно смотришь?
   - На территорию Али. Мне кажется, или там не все ладно?
   - Тебе кажется. Но зверушка не обрадовалась врагам - глязь, слизь... - Донесся голос Самаэля.
   - Зверушка? Ты про Али? Ты ее видишь?
   - Вижу. Мне отсюда хорошо видно. Она добивает червей. Гадость...
   - Раз добивает, значит помощь не нужна. Рассредоточимся по территории, - предложил Роланд, - и подождем сигнала от Деми, что атака закончена. Возражения?
   - Я поднимусь повыше, буду держать вас в курсе ситуации на территории... - Самаэль встал устойчивее, и его птица стала набирать высоту, мощно ударяя крыльями.
   Маран скрылся внизу, Гост последовал за ним. На ветках остались только Роланд и Эфа, но больше гостей для них не ожидалось.
  
   ...Вторая атака шла с западного направления особняка. Тот, кто разрабатывал планы нападения, с тем, что творилось на территории Неведомого клана был знаком шапочно.
   Потому что с точки зрения оборонительной стратегии, западная часть территории неведомых была созданием гения обороны и шизофрении вместе взятых.
   Нет, начиналась то эта часть весьма красиво и благодушно. Низкая изгородь, через которую мог перешагнуть ребенок, сплошь усыпанная белоснежными колокольчиками, искренне любимыми Деми.
   Пляжный край канала, в котором резвился водный дракон и в котором с удовольствием устраивали гонки вампиры.
   Подстриженные лужайки, на которых жители особняка устраивали пикники или иногда дружеские матчи по дворовым видам спорта.
   Чуть сбоку трава была высокой и сочной на вид, там начиналась территория небольшого болота и горячих источников.
   Если смотреть с этой точки зрения, то место было открытым и спрятаться здесь было негде. Прятаться здесь никто и не собирался. Первая линии обороны с западного направления была под землей.
   Помимо ограды здесь было немеряное количество ловушек с серебром, кислотой и лавой. Задев любую из сигнальных линий, не имея при себе нужного разрешения, легко было принять весьма неприятную ванну.
   Но главным - было другое.
   Главным был лабиринт, который расстилался на западной стороне.
   Сидя на верху зеленого столба, Ри довольно жмурилась. С этой стороны, хотя Деми и предупредила, что нападающих будет очень много, вампиров было наоборот не очень. Если быть точнее - всего шестеро.
   Мист. Сама Адриана.
   Артем с Полиной.
   И Дэвон с Деметрием.
   Всего лишь три боевых двойки.
   Подкидывая в ладони тонкую золотистую монетку, Ри гадала - удастся ли ей и Полине поиграть в воительниц или мужчины все сделают сами.
   Судя по чуть нахмуренным бровям, те же самые мысли бродили в голове Полины.
   - Ну? - наклонилась Ри вниз, глядя на мужа. - Что у нас там с юго-восточным направлением? И когда прибудут наши гости? Мне уже надоело их ждать! Право слово, нехорошо так задерживаться, когда в числе ожидающих такие красавицы как мы с Полиной!
   - Идут. - Отозвался Артем, приземляясь и вытягивая из ножен Затмение.
   - Нам поучаствовать удастся? - заинтересовалась Полина, положив ладони на эфесы близнецов-мечей.
   - О да... там такая шобла, что даже при всей нашей мужицкой запредельной крутизне, столько нам не положить так быстро, чтобы вы не успели пошалить.
   - Шобла? - уточнила Ри, спрыгивая с четырехметровой высоты к мужу.
   Мстислав легко поймал девушку и поставил ее на землю.
   - Ага. Ладно, если точнее - море уродов всех мастей. И да, сразу ПЛОХАЯ новость. Там мясники, так что всем перестать дышать. - Сам Артем так не мог, так что создал на лице респиратор.
   Ри тяжело вздохнула, покосилась на накатывающуюся темную массу. А в следующий момент тело вампирессы скрыла легкая черная чадра.
   Покосившись на подругу, ее примеру последовала Полина. Отмываться потом от запаха мясников не хотелось ни одной, ни второй.
   Мужчины хмыкнули.
   - Ну что, зажжем?! - Деметрий материализовал Огонь и Лед, провернув магические мечи в руках.
   - Тебе бы только буянить... - Вздохнул Дэвон, разматывая кнут. По оружию заструилась сила.
   - В данном случае, это только хорошо. - Заметил Мстислав. Сегодня он был в черненных доспехах работы сына, а в руках ждало Кровавое Безумие.
   - Факт. - Артем кивнул, собирая на левой ладони черное пламя для удара
   - Кажется, подраться нам все-таки не дадут, - вздохнула Ри, полюбовавшись на совершенные боевые веера, так и оставшиеся ее любимым оружием с той самой поры, как она еще молоденьким учеником отобрала понравившуюся игрушку в своем первом настоящем бою.
   - Придется гадить исподтишка, - поддакнула Полина, занимая свое место за спиной Артема.
   Ри скользнула к Мисту, став так, чтобы прикрывать его и при этом не попадать под его атаку, оставаясь в безопасном месте.
   - Эх, понеслась нелегкая, - подытожила Тринадцатый демон, когда темная волна нападающих накатила на них подобно бравурному морю.
   Первым волнорезом оказались Мист и Ри.
   Двадцать пять лет в паре не прошли даром, и Тропа клинков на двоих проявила себя в полном блеске своего могущества.
   Вряд ли бы кто-то успел опомниться и увернуться из мастеров боя, что уж говорить о созданных тварях, когда двое просто немного сместились... Просека, которая осталась от ливня стали, была заполнена не телами и даже не их ошметками. Пепел, и больше ничего.
   - А я тоже так хочу, - завистливо пробормотала Полина, щелчком пальцев избавляясь от печатей. Из глубин души подняла голову Танцующая, привлеченная шумом битвы. Танцующей тоже хотелось принять участие, насладиться криками и кровью.
   Высоко подпрыгнув вверх, Полина срубила голову ближайшему глиняному колоссу, и приземлилась на землю, чуть качнувшись для устойчивости.
   Край чадры еще качнулся, а колосс уже падал вниз, рассеченный крест-накрест ударом Артема.
   Улыбнувшись мужчине, Полина уточнила:
   - Как когда-то? - и первой врезалась в живую шевелящуюся массу тварей.
   - Ага, как когда-то... - Усмехнулся мужчина, бросаясь в атаку, как идеальное дополнение вампирессы.
   В нескольких метрах от них Деметрий вел свою страшную пляску. Взмах - волна огня превратила целую колонну монстров в пепел. Удар - десяток тварей застыли ледяными глыбами.
   - Позер... - Буркнул Дэвон, нанося сложный удар хлыстом, обращая в прах окружающих его противников. Если Деметрий был воплощенным разрушением, то его напарник - глыбой, волноломом, мимо которого не могло пройти ничто.
   - Кто бы говорил, - засмеялась Риана, временно скользнув за спину самого Дэвона, пока Мстислав вел свою сольную смертельную пляску. - Прикроешь? - уточнила она, привстав на цыпочки, чтобы дотянуться до уха Дэвона, а не кричать во весь голос, чтобы перекрыть шум безобразной и безотчетной драки. - Хочу вон того грифона оседлать, а то дракона мы не доберемся.
   - Легко. Пташку поймать, или сама? - Хлесткий удар, и вокруг оседает прах.
   - Ммм... думаю, сама справлюсь!
   Оттолкнувшись от земли, как только вокруг расчистился достаточный безопасный круг, Ри взмыла в воздух и тут же сверху отчаянно заклекотали грифоны, чей покой был потревожен наглой девчонкой.
   Устроившись на спине вожака маленькой стаи из четырех экземпляров, Риана перегнулась через шею создания, и пока тот крутил в воздухе вензеля из высшего пилотажа, уточнила по мысленной связи со своим Сиром.
   "Милый, как тебе идея поставить в наши конюшни четырех грифонов?"
   "Более чем положительно... особенно наш сын будет в восторге..." - Каким-то шальным от упоения битвой голосом ответил Сир. Все же Бог Войны, есть Бог Войны. Он упивался боем, сея вокруг смерть. Он жил боем. Он БЫЛ боем. Воплощением битвы. И это самое воплощение не делает различий между простыми зомби, или чудовищными мясниками...
   "Тогда сделаем ему такой подарок", - согласилась Ри, закончив чертить на клюве грифона руны подчинения.
   Над головой вспыхнуло, раз, другой, и четыре грифона резко изменив траекторию пошли на сближение с драконом.
   "Э... только я его не убью", - пожаловалась спустя мгновение Риана, устроившись на загривке недомонстра. - "Я уже три меча сломала! А чары об него расплескиваются!"
   "Подкинешь?" - Увы, Грандсир так и не овладел сотворением крыльев, а левитацией на такое расстояние было не подняться. Да и Мерцание было предназначено только для коротких скачков, а направленная телепортация к той твари была слишком рискованно.
   "Конечно", - Ри закрыла глаза, и перед Мистом тут же опустился грифон, наклонив голову.
   Рядом завистливо присвистнула Полина, крутя мечи.
   - Не завидуй, Дем их тут табун наштампует, когда изучит... - Хмыкнул Мстислав, взлетая на мифическом создании... а потом с силой посылая свое тело в прыжок к дракону, вздымая над головой топор, в который превратилось Безумие.
   "Тридцатый Шаг... Росчерк Гильотины..."
   Огромный, мало уступающий в размерах самому дракону, клинок гильотины вырос вместо лезвия топора... и, повинуясь руке Грандсира, развалил мерзкую тварь пополам, обращая ее лишь в огромные половины туши. В мясо.
   Тридцатый шаг, постигнутый Грандсиром несколько лет назад, оказался удивительно могучим оружием.
   На землю вампир приземлился уже с двуручным мечом, готовый распахнуть врата Мира Мечей.
   Рядом за его спиной приземлилась Ри.
   - Народ, - крикнула она, - в сторону!
   Демоны переглянулись и торопливо ушли с траектории атаки.
   - Как там выражается наш сын? - уточнила Риана, обняв Миста за плечи, чтобы увеличить дальность и мощность его атаки. - Жги?
   - О да... - Промурлыкал донельзя довольный Мстислав.
   А затем за их спинами распахнулась огромная арка Врат, и из нее хлынули тысячи всевозможных экземпляров холодного оружия, превращая остатки армии в неприглядный фарш. На еще одном направлении атака полностью захлебнулась...

Глава 3. Бесславный конец Алхимика.

  
   Первый ход.
  
   Все должно подчиняться одному правилу.
   В мире правит сильнейший. Если находится кто-то другой, мнящий себя царем горы, сильнейший должен указать новичку, где именно его место.
   Алхимик жил по этому правилу с того самого момента, как у него отобрали его счастье. Отобрали по прихоти те, кто считали себя сильнейшими. Алхимику не потребовалось много времени, чтобы занять гору.
   Вот только оказалось, что на вершине холодно, ветер продувает со всех сторон, и видно сверху почему-то только подлость, грязь и предательства.
   И нет ничего светлого. И нет ничего доброго.
   Грязный мир, в котором не осталось ничего хорошего.
   Людишки - мусор под ногами вампиров.
   И вампиры, мусор под лапами созданий Алхимика.
   Он создавал свою армию долгих двадцать пять лет. Не собирался приводить ее в движение, создавал только потому, что ему хотелось. Или по той причине, что ему было интересно. Сможет ли он сделать это, будет ли удачен этот эксперимент.
   Удача оборачивалась для созданий долгим каменным сном.
   Неудачных тварей Алхимик уничтожал.
   Но никогда, даже в самом страшном сне ему не могло присниться, что однажды он двинет свою армию разом на какой-то мерзкий домишко, чтобы уничтожить, растоптать тех, кто осмелился поднять на него руку. Тех, кто осмелился посягнуть на костыль его счастья, на Русалочку.
   На то, чтобы пробудить ото сна всех своих созданий, у Алхимика не ушло много времени. Трое суток. Потребовалось даже чуть меньше, чтобы поднять под свою руку армию из почти тысячи созданий.
   Из них 450 тварей Алхимик бросил в отвлекающий маневр, еще 300 были отправлены в другом направлении. И еще 250, самых отборных тварей, самых маневренных, опасных, самых ядовитых и боевых Алхимик вел с собой.
   Двое вампиров, оставшихся из Десяти Призванных, он оставил в своем особняке. Со строгим наказом, если не вернется - они могут делать все, что хотят, но должны доставить как можно больше неприятностей Неведомому клану.
   Если же он вернется, то скучать им больше не придется.
   Сейчас, глядя с шеи дракона на особняк внизу, Алхимик впервые задумался о том, почему Неведомые стали так сильны.
   Территория, которую он видел перед собой, не отличалась особой военной мощью. Скорее была просто красива, но не более того. С северного направления, откуда свою армию вел лично Алхимик, были видны парковые дорожки в ухоженном саду, изящные кованые фонари и декоративные фонтаны.
   Ограда, которой была обнесена вся территория особняка, у врат и кованой ограды переходила в тонкую вязь цветов, совершенно не представляющую собой ничего особенного в плане защиты.
   Алхимик усмехнулся.
   "И это неприступный особняк Неведомых? Блажь и хлам".
   Повернувшись, мужчина положил себе на колени тонкую рамку с натянутыми внутри струнами, провел пальцами по крайним и качнул вперед свою армию.
   Низшие зомби двинулись вперед первыми, вместе с парой поддерживающих колоссов.
   Жалобно застонав, упали на землю выдернутые с корнем ворота, затрещали зеленые стебли, рвущиеся под напором зомби...
   И раздался многоголосый обиженный вой, когда зомби начали оставаться на тонких серебряных пиках, вытягивающихся из цветов.
   "Не так уж и плохо", - кивнул одобрительно Алхимик, констатировав на удивление гибель пару десятков своих зомби. - "Но могло быть и лучше", - следом подумал он, разглядывая какое славное пиршество устроили себе "мясники" на остатках зомби.
   Покрытие парковых дорожек было сметено под ногами движущихся тварей. Вокруг падали фонари. Кто-то разбил фонтан, то ли грифонам, то ли мантикорам он пришелся не по вкусу.
   Сидящие на хвосте идущего дракона огромные стервятники, взвились в воздух, предчувствуя скорую добычу.
   Но первую жатву, жаль только не кровавую, собрал второй круг защиты особняка.
   Они появились из-под земли. Просто раскрылись щиты, до поры до времени скрытые иллюзиями, и на двигающихся в медленном ритме солдат и големов обрушились големы-охранники и огонь артефактов-турелей.
   Очереди буквально выкашивали армию Алхимика, откалывая куски от тел тварей. Дракон тяжело поднялся в воздухе, когтями раздирая пушки, зубами размалывая в пыль стражников особняка.
   В воздухе повисла завесь крошек и глиняной пыли, на земле появился покров из костяной трухи и ошметков зеленого мяса. Стоны, крики, визг и вой - соседствовали вместе с чьим-то смехом. Турели разрывались на осколки вместе с серебряной шрапнелью, фаршируя тварей. Зомби выкосило почти всех, а вот упыри и "мясники" до третьего уровня защиты, где ждали самые настоящие вампиры: "Еда!" добрались почти без потерь.
   Отряд Алхимика лишился колоссов, почти всех солдат.
   Зато боевой костяк был лишь малость потрепан.
   Почуяв близкую кровь, раздалось пронзительное рычание, и вперед помчались две мантикоры...
   Вампиры были так близко, что Алхимик даже освободил немного своих зверушек от контроля, оставив им всего одно желание: жрать! Разорвать на куски доступную еду! Искупаться в прахе и получить свободу.
   Первая мантикора была чуть быстрее, распахнув огромную пасть она уже тянулась к голове молоденького вампиреныша, когда на пути неожиданно возникло препятствие. Ударившись о невидимый купол вначале одна зверюшка, потом вторая отлетели в сторону и затихли, обиженно поскуливая.
   Впереди был щит.
   - Парень. Не подставляйся. - Рыкнул Рафаил, проворачивая свое копье в руках. Янтарные глаза Демона следили за врагом.
   - Рафаил, оставь пару зверюг живыми, Дем давно грезит мантикорами. - Раздался голос Аннет. Магесса спешно поливала мертвяков боевыми заклятиями... и понимала, что молодняку тут не место.
   - Тебе надо - лови в порталы и загоняй в клети для ваших тварей. - Огрызнулся Демон.
   - Мне что жить надоело? - тут же отозвалась девушка. - На такие подвиги ради Дёма согласна разве что его сестренка, но точно не я, в конце концов, я просто кабинетная... - Аннет фразу не закончила, немного присела, разглядывая небольшую электронную консоль, на которую выводились данные о бомбах. Половина почему-то не взорвалась. - Сколько продержатся наши щиты, как думаешь?
   - Мои - долго. Ваши - минут двадцать край. Вот тебе материал! - Рявкнул вампир... и две мантикоры рухнули в метре от девушки, сдавленные щитами Рафаила до потери сознания. Он считался бойцом защитного типа, но это вовсе не значит, что его щиты не могут быть оружием. - Быстро переноси их и начинай уводить раненных...
   Вампир едва успел накрыть щитом пятерку молодых вампиров, нарвавшихся на мясника.
   Раненые прибывали гораздо быстрее, чем Аннет и Рафаил успевали их выбросить за пределы боя.
   К жестокой мясорубке молодняк готов не был.
   А где-то в стороне дралась Юнона. Для нее Деми поставила задачу любой ценой остановить дракона, и демонесса старалась. Только получалось не очень хорошо, постоянно под ноги кидались или мелкие твари, на которых приходилось тратить время. Или твари поопаснее, от которых приходилось спасать окружающих, причем сама Юна тратила на это силы. А они и без того были не бесконечные.
   - Лазарь сказал, что еще немного и лазарет будет переполнен, - пробормотала Аннет, промокая кровавые полосы на груди куском рубашки. - А к нам помощь может подойти минуты через две-три, сработала какая-то аномалия и телепорты не действуют.
   - Великолепно... Уводи всех, я попробую продавить их... тут мы этих тварей не удержим точно... - Рафаил зарычал, подпрыгнул и... превратил мясника в пару сотен маленьких квадратиков гниющей плоти.
   - Легко сказать, - пробормотала девушка, медленно отступая и разворачивая сразу два щита - позади себя и спереди. Силы уходили как вода в песок, а толку было мало. Впереди сражался Рафаил, отчаянно ревел дракон, до которого все-таки добралась Юнона, Алхимик исчез из поля зрения.
   Все случилось одновременно - заревел и взорвался дракон, на котором ехал Алхимик. Закричала от боли Юна, по которой прилетело взрывной волной и которая не погибла только потому, что выскочившая откуда-то сбоку Веста, успела закрыть ее собой и своей силой.
   Где-то в стороне раздался отчаянный вопль молодых вампиров, на которых выскочили несколько мясников, все это время то ли скрывавшихся, то ли подошедших откуда-то сбоку.
   И вслед за этим была прорвана третья линия обороны...
   Появившимся трем старшим демонам не оставалось ничего другого, как срочно убирать из опасности свой молодняк, уже и без того потрепанный.
   Дорожки опустели мгновенно, а Алхимик двинулся вперед. Больше на пути к цели не было никого и ничего способного его остановить...
   До самого особняка все было спокойно, армии никто не мешал - словно все линии обороны убрали в угоду врагу.
   И все бы замечательно, но, едва из-за поворота показалось крыльцо, захватчик вынужден был насторожиться.
   На крыльце скучающе сидел Демиан, натирая латную перчатку на правой руке полиролью. Больше никакой брони на нем замечено не было...
   Полулежа на крыльце, рядом с ним расположилась девочка, положив голову на колени вампира. Она была знакома Алхимику. Тварь, которую должны были устранить, но которую так и не смогли поднять на пики его солдаты.
   Чуть в стороне от этих двоих была еще одна девушка. Деметра. Провидица Неведомого клана. Еще одна дрянь, из-за которой срывались десятки замечательных планов.
   Больше у особняка замечено никого не было.
   Алхимик расхохотался.
   - И это все? - спросил он, подавшись вперед. За спиной торжествовали его твари, уже успевшие поживиться, хотя и не насыться. - Ребенок и двое вампиров - вот и весь торжественный комитет по моей встрече? А где цветы, твари? Которые я потом, искупав в вашей крови, мог бы положить на могилу моей русалочки. Где хлеб, соль, чтобы было чем посыпать ваши раны? Где, наконец, радостные улыбки?!
   Демиан поднял на Алхимика усталые глаза. За минувшие дни он не спал ни минуты и ничего не желал больше, чем быстро убить эту падаль и добраться до постели.
   - Отвечу в том же духе... И это все? Все, чем ты надеешься открыть дверь особняка Неведомого клана? Все, что ты смог собрать и привести под наши стены?.. Ты заказал крематорий для этой падали, и могилу себе, чтобы мы знали, куда доставить останки? - Мягко проведя свободной рукой по волосам девочки, маг подложил ей под голову свою куртку и встал. В левой руке появился посох буквально сияющий силой. - Ты надоел мне, недочеловек... но это ерунда. Твои пешки посмели напасть на мою сестру, а теперь - на мою семью. За это ты познаешь окончательную смерть.
   Не разводя полемику, вампир ударил посохом, вгоняя его в землю у своих ног.
   В тот же миг тысячи серебряных копий, вырвавшихся из-под земли, поразили воинство Алхимика, а следом воздух затрещал от каскадов молний и вспышек теневых плетей. Душа Ильяра в посохе исправно снабжала хозяина энергией, а так же дала уйму полезнейших знаний, сделав мага еще могущественнее. Несколько мгновений, и перед Демианом остался лишь Алхимик и горы останков его воинства, еще дымящихся и ужасно воняющих.
   Деми только рукой помахала, активизируя подготовленные артефакты, начавшие разгонять вонь. Затем сошла с крыльца, шагнула к брату, прижалась молча лбом к его спине, предлагая свою силу, свою кровь и свою жизнь.
   Все, что потребуется для того, чтобы окончательно упокоить Алхимика.
   Демиан принял дар сестры, обретая способности провидца. Они не часто обменивались дарами, но в такие моменты тот, кто впитал обе силы - становился невероятно могущественен.
   "Посиди с Натой, малышка, а я освобожу нас от него..."
   Коснувшись руки сестры, он сделал шаг к Алхимику, отправляя посох обратно в кольцо. Латная перчатка тускло сверкнула... а затем Демиан "мерцанием" метнулся к своей жертве. Он спешил.
   Деми, ставшая сейчас уязвима практически даже перед вампирским учеником, вернулась на ступени к Нате, обессилено устроилась на ступеньках. И девочка тут же перебралась к ней на руки.
   "Все будет хорошо", - пообещала Ночь тихонько. - "Давай, просто будем верить в него".
   Девушка кивнула. Для нее исход боя был уже очевиден. Только по щекам почему-то катились молчаливые прозрачные слезы...
   Вампир оказался около своего противника настолько быстро, что Алхимик растерялся. Он не ожидал, что тут найдется кто-то кто сможет ОДНИМ УДАРОМ уничтожить его отряд. Так же не готов он был к столь быстрому сближению. А еще он просто не знал, что его можно убить.
   Миг, и Демиан вырос перед своей жертвой... а в следующую секунду перчатка вошла в грудь, просто раздвинув плоть на пути, и вырвала еще бьющееся сердце мужчины. Долгую минуту он пораженно смотрел на часть себя в руке вампира... а затем сердце полыхнуло молниями и - рассыпалось пеплом.
   На землю упал только прах, когда Демиан устало побрел обратно к девушкам, мечтая добраться до постели.
   Ната спрыгнула с коленей Деми, на ходу превращаясь, и бросилась навстречу вампиру. Радостная, восхищенная, готовая рукоплескать и восхищаться гениальностью ведущего мага Неведомых.
   Дем с усталой улыбкой поймал девушку в объятия, но тут же улыбка пропала с его губ - сестра, оставшаяся на крыльце, исчезала...
   "Ты куда!?" - успел спросить он, единым импульсом возвращая ей ее силы, которые так и не понадобились.
   "А я знаю?!" - пришел ответ, прежде чем ощущение Деметры окончательно пропало.
   Демиан волевым усилием подавил усталость. Он понимал, что потом ему это аукнется, но выкачал силу из посоха, насыщая ей свое тело и посылая сообщение клану об исчезновении Деметры... а затем перенесся с девушкой в свою комнату, к артефакту-усилителю. Он намерен был найти сестру перед тем, как пройти к ней через их нерушимую связь.
   Возможно, Деми этого не одобрила бы, но остаться на месте, ничего не делая, было вне возможностей Дема.
   А вокруг особняка уже кипела работа. Неведомые, знающие и умеющие пользоваться некромантическими заклинаниями, очищали территорию. Чарами природы восстанавливали ограду.
   Единственная уцелевшая мантикора и пара грифонов были помещены в специальную клетку. В лазарете суетились вампиры.
   Жизнь обещала вернуться в нормальную колею...
   По крайней мере, половина вампиров была в этом уверена.
  
   ... Короткий полет-скольжение, и под ногами появилось что-то мягкое и пушистое. Деми открыла глаза, осмотрелась по сторонам. На удивление не было сил, хотелось вернуться домой и лечь спать, а не находиться где-то между.
   Это не был реальный мир, это не был мир по ту сторону снов. Деми просто стояла на тоненькой черте алого цвета. Слева было белое полотно, справа - черное. А напротив нее в воздухе висел маленький комочек, состоящий из черного и белого.
   Душа Алхимика.
   Осторожно шагнув чуть-чуть назад, Деми осмотрелась по сторонам. Что-то ей происходящее напоминало. Едва-едва, однажды виденное, однажды, когда-то очень давно, а может недавно встречаемое.
   Округлые очертания полотен спускались вниз. Алая нить не дрожала, не пульсировала, только все равно была мягкой.
   А потом пришло понимание. Врата.
   Сейчас Деми стояла на верхней дуге врат в Чертоги Ночи. А перед ней в воздухе покачивалась душа Алхимика, и именно Деми предстояло решить, куда эта душа отправится. В Рай - Мозаику счастья, или в Ад - темницы Чертогов.
   Почему Алхимик после своей смерти оказался именно здесь, девушка понимала, словно мир вокруг нашептывал ей это, перемежая с важными знаниями.
   Душа, от которой отказались на том человеческом свете, убитый от руки вампира, он полностью перешел в юрисдикцию Ночи и соответственно ее Стражей.
   Ната умолчала о том, что хранители ее врат и Чертогов, не только должны в случае пропажи души из Чертогов - найти и вернуть, но еще и должны выполнить свою работу в обратную сторону.
   Встретить душу вампира и проводить на занимаемое место.
   "Последние семь стражей не смогли стать проводниками для душ", - шепнуло озеро.
   "Вы странные близнецы", - проскрипели ворота.
   "Он больше Воин и Хранитель. А ты Проводница и Воин. Дополняющие друг друга, самые лучшие. Мы ждали вас".
   "Нас?"
   "Еще не время".
   "Еще рано".
   "Еще ничего не закончилось".
   "Все только начинается".
   "Решай, Проводница, куда будешь отправлять этот исстрадавшийся комок боли", - велело Озеро.
   "Решай", - поддакнули Врата. - "И мы откроемся, чтобы забрать это создание туда, куда ты решишь".
   Протянув руки, Деми приняла комок на ладони, и он тут же съежился, словно боясь новой порции боли.
   "Слишком исстрадался. Слишком устал. Ему не быть в Мозаике счастья. Ему нечего делать в Чертогах. Для темниц - он уже заплатил достаточно".
   "Чего ты хочешь, Проводница?"
   "Отпустить его".
   "Отпустить? Вернуть на Землю?"
   "Нет. Прекратить его существование".
   Стих шелест волн озера, перестали скрипеть врата. Воцарилась ватная тишина, которая часто укутывает пеленой мир перед страшной бурей. Но буря не разразилась.
   Больше ни слова не добавили те, кто были созданы вместе с Чертогами, только куском пыли развеяло душу по Чертогам.
   "Славное решение", - прошептал тихий голос, и Деми рухнула куда-то вниз. Под пятую точку что-то больно ударило, следом прилетело по голове. И желая сказать пару ласковых слов кому-нибудь, ну, вот хоть самую малость, Деми обнаружила себе в башне брата, сидя около артефакта-усилителя...
   "Захватывающая игра... первый ход сделан, бросишь кости?" - Донесся до девушки голос мальчика-подростка, вместе с легким смешком. Деми дернулась, нервно оглядываясь по сторонам. Но... естественно, никого не увидела. А в открывшуюся дверь, уже входил Демиан.
  

***

  
   Китайский квартал - дивная сказка для любителей незаконных развлечений, смертельно опасная история для тех, кто оказался здесь против своей воли.
   Люди разных цветов кожи, разных возрастов и достатка оказывались здесь по разным причинам и для своих собственных целей. Кто-то хотел удовлетворить похоть, кто-то заткнуть деньгами горло своей же совести. Кто-то проворачивал незаконные делишки. Деньги, наркотики, азарт, продажная любовь. Дорогие рестораны соседствовали с маленькими кафе, монахини - с восточными красотками.
   И над всем этим, сводя с ума, царил запах безумия.
   Невезучим свидетелям некоторых событий не всегда удавалось вернуться вовремя домой, некоторые больше никогда не возвращались к своей семье.
   И не всегда из-за причин, несовместимых с жизнью.
   В маленьком кафе, летняя терраса, огороженная перилами, выходила на искусственный пруд. Обычно терраса пользовалась исключительной популярностью, но в этот раз она была занята всего одним человеком.
   Прямо на перилах, с бутылкой дорогого вина, сидел мальчишка. Девочка-подавальщица, занимающаяся своей работой, нет-нет, но кидала взгляд через окно в его сторону, слишком необычен был этот гость, слишком завлекающе привлекателен.
   В свете уличных фонариков, в свете бликов от водной глади, он был дьявольски прекрасен. Черные брюки только казались классическими, белая расхристанная рубашка, ослабленный галстук и куртка из тонкой кожи со странными украшениями, перстень-печатка на правой руке. Мальчишка напоминал юного богача, сбежавшего из-под присмотра родителей.
   Светло-рыжие волосы, цвета меди или янтаря, обрамляли его лица легкими прядями. Ассиметричная челка закрывала изящный лоб, спадала на дугу бровей. Черные ресницы и удивительно желто-зеленые глаза сами по себе были завораживающе. Дополняли облик светлая кожа, капризный изгиб губ и тонкий нос.
   Но самым примечательным был взгляд мальчишки, снисходительно-заинтересованный. Он словно прислушивался к чему-то и делал свои выводы...
   Он сидел там уже долго, почти час, со все этой же бутылкой. Столько ему было? Восемнадцать, не больше. Такой юный, но уже здесь, в этой обители порока.
   Уединение юнцы разрушилось неожиданно. Молодой мужчина, хотя явно старше парня, с седыми до белизны волосами подошел к парню и застыл рядом, не говоря ни слова. Этот гость так же был более чем странными - алые татуировки-полосы шли от его глаз вертикально вниз, почти до линии губ. Этот удивительный мужчина был облачен в дорогую черную рубашку с золотым шитьем и брюки. Со спины этого было не увидеть - тяжелый черный с золотом плащ-пальто скрывал все великолепие, но спереди плащ был расстегнут. На шее человека, там, где должен быть галстук, была тонкая лента с причудливой брошью на стыке воротника. Брошь эта была точной копией узора с печатки парня. С одним отличием - в центре броши был кроваво-красный рубин.
   Несколько минут ничего не происходило, затем парень сделал большой глоток прямо из горлышка бутылки и мягко повел второй рукой. Выпавшие из нее игральные кости покатились по перилам и застыли. Две единицы. Глаза змеи.
   - Та-та-та... плохой бросок, плохой ход... - Впервые подал голос мальчишка. - Но ведь это интересная игра, не так ли, Базиль?
   - Вам виднее. Но не слишком ли это? - Приятным баритоном с легкой хрипотцой произнес Базиль.
   - Нет, друг мой, нет. Согласись, будет интересно посмотреть, какой ход сделает сестрица... да и ее новые друзья тоже интригуют. Это обещает быть долгой и занимательной игрой, а для чего еще жить, а, Базиль?
   Мужчина лишь покачал головой, но парень и не ждал ответа. Сделав еще глоток, он усмехнулся и посмотрел на Базиля, сгребая кости в кулак.
   - Ну что, все готово?
   - Да. Вы можете отправляться.
   - Тем лучше, друг мой. Будь добр, закажи еще вина, эта бутылка кончилась, а я хочу потом развлечься... и той официанточке можешь дать мой номер.
   Ответа он опять не стал ждать - мальчишка бросил бутылку прямо в урну на другой стороне улицы и скользнул мимо своего собеседника, исчезая в стене, на которой остался кровавый перевернутый треугольник с цифрой "3" в центре...
  

Глава 4. Прощания и новые знакомства.

  
   Первый ход
  
   Тихонько мурлыкая себе под нос какую-то песенку, Деми нырнула в спальню, таща в охапке гору картин и даже не задумываясь о том, что все это безобразие пачкает и ее белый свитер, и светлые брюки.
   Девушка задумала порисовать, все равно на полноценную работу как провидица после всего случившегося она способна не была, а в образах на картинах иногда можно было найти интересные моменты.
   Выбрав самые необычные картины из нарисованных за полтора года, вампиресса притащила их собой на "перекраску", так брат как-то обозвал эту сторону ее провидческого хаотического дара.
   Глядя на картину, Деми рисовала ее же, потом еще раз, еще раз и еще. До того момента, как картина, оставаясь по сути прежней, не приобретала абсолютно новые черты... Иногда с помощью такого способа - можно было узнать что-то интересное. Иногда вся работа оказывалась потрачена впустую.
   Стоило пересечь порог, в спальне зажегся свет. Не ожидая подвоха, Деми закрыла за собой дверь, повернулась и... замерла, глядя в удивлении на окно в своей комнате.
   Там, прямо на подоконнике, сидел незнакомый ей молодой человек и... трескал шоколадную плитку. Слава ночи - не из ее запасов. Свою. Но сам факт его наличия...
   Молодой человек откинул янтарную прядь с глаз и лукаво ей подмигнул.
   - Привет, я Велиар. Ты только не кричи, я тут шифруюсь. - Доверительно сообщил он ей, поднеся палец к губам. - Поиграем?
   Странный гость был весьма необычен. Ни прошлого, ни будущего, ни капли силы, ни ауры, ни ощущения его присутствия. Вообще ничего. Но при всем при этом он весело ей улыбался...
   Деми остановилась.
   - Шифруешься? - повторила она, прикидывая успеет ли дотянуться до ножей, спрятанных за поясом или до браслета брата. И есть ли вообще толк драться вот с этим. Что-то было в нем, что-то...
   - Ага. Ходют всякие, шпиенят... а я тут шифроваюсь... ты не думай, я не редиска этого психопатического почившего шизофреника. Шоколадку хочешь? - Парень достал еще плитку и протянул девушке.
   Странное предощущение наконец-то оформилось в слова. Этот гость был не по зубам Деми, и следовало радоваться, что пришел он не со злыми намерениями.
   "Дружить?"
   - Да чтобы я отказалась от шоколадки, - Деми, разом выпустив все листы из рук на пол, прошла к окну и села рядом с гостем, принимая плитку и тут же разворачивая золотистую фольгу. - О! Горький! Спасибо. А во что поиграть предполагается? И, раз ты пришел в мою комнату и в мою башню, значит, знаешь и кто я такая, и как меня зовут. Можно не представляться?
   - Можно, Деми. Позволишь тебя так звать? - Усмехнулся Велиар. - Игра весьма интересная... когда-то у нее было три игрока, но один повзрослел и ему надоело, еще один игрок просто счел ее скучной... а я вот играю до сих пор и мне нравится. Правила предельно просты - ты бросаешь кости, вот эти, - парень достал те самые кости, что бросил сам в Чайнатауне. - И бросаешь их. Неважно куда. Затем называешь комбинацию и передаешь ход. Каждая комбинация это какое-то действо... заметное. Я свой ход уже сделал - твой черед. Увы, поле я не захватил, оно у меня одно, и его не потаскаешь...
   - А на что играем? - заинтересовалась Деми, протягивая ладонь.
   - Ооо, это самое интересное! И тебе, как провидице должно быть особенно интересно. Мы играем на судьбу. - Пояснил молодой человек, вложив в руку девушки кости так, чтобы они не поменяли положения.
   Сжав ладонь, чтобы не смотреть на косточки, вампиресса переспросила, не веря своим ушам.
   - На судьбу?
   - Да, на судьбу. Игра так и называется - Судьба Судьбы. Забавно, да?
   - Чью?
   - Всех. Согласись, судьба, да и жизнь всего одного существа - так, пыль. Что на нее играть? Это было бы скучно...
   Глаза Деми округлились.
   - То есть, - осторожно начала она, - ты предлагаешь мне сделать ход в игре на судьбу всех?!
   - Правильно. Ты умна, Деми, ты все поняла сразу. - Велиар улыбнулся. - Но не бойся, мой бросок был весьма неудачен, так что шансов на проигрыш в этом ходу у тебя ноль. - Похоже его ничуть это не огорчало.
   - Кхм, - девушка откашлялась. - Это... очень интересное и страшное предложение. Как-то не припоминаю, чтобы в перечне моих пожеланий было почувствовать себя страшной, опасной властелинкой всея мира.
   - О. Нет, все не так драматично. Давай я объясню более... пресно. Вот смотри, представим, что мы оба бежим по доске к призу, но за каждый шаг должны сделать бросок костей. Если мой бросок хуже твоего, ты побеждаешь в этом ходу и продвигаешься на шаг а я, допустим, оступился. Грубо, скучно, но вот такое описание тоже есть. Не бойся, брось кости, сейчас твой ход, и мы посмотрим. Насколько ты везуча? - Откусил кусок шоколада парень.
   Деми откусив от своей плитки, блаженно зажмурилась, даже забыв о костях. Шоколад был волшебным.
   - Мрррр, - пробормотала она негромко, покачав в руке косточки, потом бросила их вверх и невнятно сказала. - За шоколад - огромное спасибо, давно такое счастье мне не доставалось.
   А косточки покатились по подоконнику между хозяйкой башни и ее странным гостем, пока не замерли.
   - Две шестерки... фортуна любит тебя, Деми. - Улыбнулся Велиар, сгребая кости. - До скорой встречи, твой новый ход недалек... - Вскочив с подоконника, парень бросил девушке еще одну плитку, а когда она посмотрела на него, его уже не было. Только на полу остался треугольник с тройкой в центре, да и он быстро выцветал...
   Покосившись на шоколадку в руке, на еще одну плитку, Деми откинулась спиной на подоконник и расхохоталась.
   Только что ее провели как малолетку, ткнув носом. В шоколад, ради разнообразия.
   Жизнь, и без того не радовавшая происходящим, показалась на мгновение еще хуже.
   Не дав сестре досмеяться, в спальню ворвался Дем, рыбкой ныряя под одеяло и накрывая голову подушкой.
   - Меня нет, ты меня не видела и не увидишь еще пару суток! - Взмолился маг, зажмуриваясь.
   Вслед за вампиром проскользнула гибкой тенью Ната, закрыла за собой дверь и улыбнулась.
   - Хорошей ночи, Деми.
   - Агумс, - кивнула девушка, устраиваясь на полу и щелчком пальцев набрасывая дополнительные щиты на межбашенную дверь. Теперь попасть в комнату и тем более поднять Дема не смог бы никто, даже при большем желании. - Падай, куда-нибудь.
   Ната улыбнулась, покосилась на валик странной формы на кровати, потом села прямо на пол, разглядывая внимательно Деми.
   - Что? - занервничала та под пристальным взглядом.
   - Ты уже попрощалась? - спросила Ната сочувствующим голосом.
   Деметра отвернулась, потом вновь взглянула на Демиурга с деликатной улыбкой. Разве что в глазах стояла боль пополам с усталостью.
   - Не буду спрашивать "с кем". Нет. Еще не прощалась. Мы не виделись после налета Алхимика. Там я исчезла, а потом не выходила из своей башни.
   Для Наты не было секретом, куда именно пропадала провидица и со своим нешуточным удивлением, Ночь уже тоже успела справиться. Сейчас ее гораздо больше интересовало, не разобьет ли сердце Деми Самаэль, вместе с теми судьбами, которые уже успел разбить план Алхимика.
   - Бегаешь?
   - Нет, - Деми чуть покачала головой. - По крайней мере, стараюсь.
   - И получается?
   - Относительно, - призналась вампиресса с тяжелым вздохом. - А к чему эти вопросы?
   - Мы договорились, что он отправится сразу же после того, как разберемся с Алхимиком. Он сейчас в твоей башне? Или нам придется прогуляться на его поиски? - спросила Ната негромко.
   - Окно откройте? - Раздался ужасно усталый голос и за окном раздался крик огромной птицы... затем клюв постучал в стекло.
   Деми ойкнула, торопливым щелчком пальцев отворяя обе створки.
   Самаэль не запрыгнул, не зашел, а ввалился, буквально рухнув на ковер.
   - Чтоб я еще так выпендривался... - Хрипло произнес Изначальный, садясь на полу и откидываясь на... ноги Деми.
   Феникс за окном хлопнул крыльями и, заложив вираж, разместился на крыше.
   Покосившись на крышу башни, с некоторой тревогой подумав о перекрытиях, девушка зарылась пальцами в волосы Сэма, потом спохватилась, но ... было уже поздно. Осталась как сидела, поглаживая легко виски и массируя голову.
   Откуда-то показалось, что головная боль вампира вот-вот доконает.
   Судя по довольному мурлыканию, она угадала с желаниями Изначального.
   - Я громогласно объявляю, что покойный о драконах знал только то, что они есть...
   - С этим сложно поспорить, - согласилась Деми. - Достаточно вспомнить, как громко ржал Лаэрт.
   - Ну, зато гигантский феникс у меня получился хорошо. Могучая зверюга, а, Нат?
   Подняв голову, Демиург лишь вздохнула, изучая красавца на крыше. Перекрытия ей не мешали, так же как и те щиты, что были наверчены на саму башню.
   - Могучая не то слово.
   - Ага, я старался... не такое убожество, как то, из чего я его сделал. Шедевр!
   - Шедевр, шедевр, - покивала Ната. - Только что ты с ним теперь будешь делать?
   - Вам оставлю, - пожал плечами вампир.
   - Дем, когда проснется, будет счастлив, - вздохнула Деми, чуть наклонившись. - А родители опять будут хохотать долго и упорно. Наш зверинец еще больше разросся.
   - Карма... - Самаэль запрокинул голову, посмотрев в глаза девушке.
   Деми невесело улыбнулась.
   Протянув руку, он коснулся ее щеки.
   - Не грусти.
   - Я стараюсь, - согласно кивнула вампиресса.
   - Плохо выходит...
   - Я понимаю, что плохо, - согласилась Деми тихонько. - Но лучше - не получается.
   - Надо не грустить. - Улыбнулся вампир ласково.
   - Я буду стараться. Не грустить. Веселиться. Что там еще надо по плану?
   - Ммм... не знаю. - Вздохнул Самаэль, закрыв глаза.
   Деми невесело хмыкнула, наклонилась, касаясь своим лбом, лба вампира.
   - Если бы это зависело от меня, то в пункт "надо", я бы включила только одно, "не отпустить". И больше - ничего.
   Он только вздохнул. С каждой минутой вампиру было все сложнее уйти...
   Ната, закинув руки за голову, сказала:
   - Есть последняя возможность передумать. Если нет, то ... хватит тянуть. Потом будет только тяжелее и хуже.
   - Тогда давай...
   Деми убрала руки, откинула голову и закрыла глаза. Ната молча похлопала по дивану рядом с собой, приглашая Сэма.
   Он вздохнул и пересел к ней.
   Ната усмехнулась, легко пробежала пальцами по лбу вампира, убирая его челку.
   - Кошмар, - прошептала она, - в последнее время мои "чада" только и делают, что меня кусают!
   - Кусь. - Хмыкнул усталый вампир, кусая девушку и... ничего не произошло.
   В этот самый миг в голове Деметры ярко вспыхнула картина - игральные кости, на которых выпали две шестерки.
   "Интересная игра, не так ли?" - Прозвучал голов Велиара.
   Глаза Деми широко-широко распахнулись, вначале открыв рот, потом закрыв, она внезапно откинулась на спину, плотно сомкнув ресницы.
   "Когда встретимся в следующий раз, я, может быть, скажу тебе за это "спасибо"", - сказала она, зная что её услышат.
   Самаэль недоуменно себя ощупал.
   - Ната..?
   Ночь ответила вампиру таким же абсолютно не понимающим взглядом.
   - Хотелось бы мне знать, что это значит...
   - Чувствую себя обманутым...
   Ната промолчала. Она ощущала одновременно и злость, и раздражение, и испуг... Того, кто вмешался в ситуацию, хотелось и отшлепать, и поблагодарить одновременно. С ума сойти от такого раздрая можно было.
   - М-да... ладно, что делать будем?.. - Растерялся Самаэль... и в этот момент ему в лоб прилетела подушка, запущенная со всей вампирьей дури.
   - Мне хоть тут поспать дадут!? - Рявкнул Демиан, укутываясь в полог тишины и засыпая дальше.
   Деми рассмеялась, чувствуя, как вместе со смехом уходит напряжение и тоска последних дней. Ната развела руками.
   - Жить? - предложила она.
   - Ты просто воплощение логики... похоже, мне не оставили выбора... - Вздохнул Самаэль.
   - Знать бы еще кто, - кивнула Ната.
   - Узнаю и надеру уши...
   "А получится?" - задалась мысленным вопросом Деми.
   Ответа она так и не получила...
  
   ...Сколько же прошло времени с того мига, как он уснул?.. Наверно пара секунда, хотя конечно, прошла пара часов.
   Демиан сладко потянулся, сгребая в охапку лисенка, лежащего на второй подушке. Кто и когда перенес спящего мага в его башню - вопросом не было, Дем и так знал, кто.
   - Ты выспался? Или к тебе все еще опасно подходить в плане подушкометания? - раздался смеющийся голос от двери.
   - Выспался... - Блаженно отозвался маг. - Иди ко мне?
   - Хм, - Ната, опираясь на дверной косяк, покачала головой. - Может быть, ты встанешь, умоешься, поешь, сообщишь всем тебя потерявшим о том, что ты жив, здоров, в полном порядке и не надо взрывать всю башню, чтобы в этом убедиться?
   - Не-а. Ну их всех. Но если ты продолжишь стоять так далеко, то я встану, схвачу тебя в охапку и сам перетащу сюда.
   - Нет, нет, нет! Их всех лучше не посылать. Деми уже надоело держать оборону у башен. Там неимоверное количество желающих сказать тебе "спасибо".
   - О Ночь... Как же они меня достали...
   Демиан дотянулся до тапка и с силой швырнул его в окно.
   - Все. Хватит с них. Теперь - иди сюда.
   - Тапком? В желающих? - Ната расхохоталась. - Оригинальный способ выдавать автографы почитателям. И я к тебе не пойду. Не хочу.
   - Бу... За что такая немилость?
   - Мне лень, - обаятельно улыбнулась Ночь.
   Демиан отреагировал более чем логично. Он просто ее телепортировал к себе.
   - Замечательно, - вздохнула Ната. - Герой требует свою награду от принцессы, которая терпеливо ждала его возвращения, это так понимать?
   - Нет, я просто соскучился. - Дем зарылся лицом в волосы девушки.
   - Зато ты выспался, - ласково сказала она.
   - О да... Много проспал?
   - Всего лишь сутки.
   - Обалдеть... тогда рассказывай.
   - Что ты пропустил?
   - Ага. И какие там вообще итоги.
   - Ну, Алхимика больше нет. Его армии - нет. Двое из Пробужденных остались на свободе. По горячим следам демоны метнулись туда, где они прятались, но увы... Это было бесполезно. Много раненых, погибших - нет. Все-таки демоны слишком хороши. Охрана особняка сейчас на уровне тридцати процентов от прежнего. Часть из разрушенного можно восстановить, часть не удастся даже при очень большем желании. В зверинце обновление. Грифоны, которых для тебя поймала Адриана. Мантикоры, скажи спасибо Рафаэлю, он их немного придушил по наводке Аннет. Одна правда не выжила, слишком крепко была завязана на поводок, вторая мантикора цела. А ещё есть феникс. За это спасибо Самаэлю скажешь. Он сейчас прячется в башне твоей сестры, абсолютно ни с кем не желая разговаривать. Сама Деми, кстати, куда-то делась. Вежливо сообщив перед этим, что у нее дела, планы и не пошли бы все... Ну в общем, туда, куда ты сам почитателей прогонял парой часов назад. Что я еще забыла? В город мир и покой. Вампиры начинают восстанавливать ущерб, нанесенный Алхимиком, постепенно возвращая домой своих птенцов. Что еще я забыла?
   - Ммм... Себя?
   - Ну я и так в твоих руках, чего тебе не хватает?
   - Как ты сама-то?.. И... Самаэль же в Чертоги собирался, не?
   - Я сама? Никем не обиженная, единожды укушенная с отрицательным результатом... - Ната посерьезнела. - Не помогло. Моя кровь, которая должна была отправить Самаэля в чертоги, не сработала. Он укусил, выпил глоток и... все. Пусто!
   - Почему?
   - Хотелось бы нам знать...
   - Не выясняли?
   - Плохо представляем, как это сделать. В каком направлении искать и вообще что смотреть. Такого по идее вообще случиться не могло!
   - Все так печально?.. - Демиан вздохнул.
   - Не то слово. Можно было бы посмотреть в прошлом Самаэля, может и удалось бы найти какую-то зацепку. Но Деми хоть и смогла прочесть тех Пробужденных из Десятки, Самаэль остался для нее величиной непроглядной.
   - Великолепно... а его никто закрыть не мог? Ты ничего подозрительного не видела?
   - Увы. Ничего подозрительного, ничего непонятного, ничего странного. Закрыть - никто не мог. Самаэль - Изначальный.
   - М-да... Тогда не знаю...
   - Мы уже успели голову сломать, - вздохнула Ната. - А толку то? Гадай - не гадай, все равно бесполезная история с кофейной гущей.
   - И на чем сошлись? - Демиан выплюнул волос девушки, набившийся в рот.
   Ната вздохнула.
   - Подождем. Если кто-то вмешался со стороны в это дело, то обязательно проявит себя еще раз.
   - Думаешь?
   - Надеюсь...
   - Ну, посмотрим... Так, а что ты там говорила про награду?
   - Разве я что-то говорила?
   - Агааааа... - Промурлыкал вампир.
   - Не припомню такого!
   Демиан, привычный к таким хитростям, просто спроецировал воспоминание на стену.
   Ната вздохнула.
   - Ну? Где я ее предлагала? Я просто уточнила твои планы и твои идеи!
   - А ну в общем мой план - получить награду.
   - Тогда я подумаю, кого попросить тебе ее выдать. Как насчет Аннет?
   - Согласен только на тебя. - Хмыкнул Дем.
   - Зачем я тебе? Я старая, из меня песок уже сыплется!
   - Ната... тебе вредно общаться с Самаэлем, у тебя начинаются приступы занудства... - Маг поцеловал девушку в шею.
   Она весело рассмеялась.
   - Ты голодный! Голодный мужчина - это уже страшно, а голодный вампир - это вообще настоящее бедствие.
   - Ага, вот отгрызу тебе твое очаровательное ушко...
   - Нет! Ушко не дам!
   - А что дашь?
   - Я, конечно, могу тебе предложить укусить, - Ната усмехнулась. - Но лучше не стоит!
   - Верно, а то мы отсюда не скоро выйдем... - Дем прикусил ухо Наты.
   - А как одно связано с другим, - пробормотала девушка, откинув голову.
   - Сейчас покажу... - пообещал Демиан, кусая девушку.
   - Ох... - пробормотала Ната. - Побочный эффект, Дем!
   - Так на то был и намек... - Усмехнулся Демиан, ставя магические блоки на двери и окна.
   - Кажется, я тоже останусь голодной!
   - Не ворчи. - Ответил он, обрывая диспут поцелуем...
   Деми в своей комнате вздрогнула, нервно почесала лопатки и с тоской покосилась на гору бумаг на столе. Кажется ее идее придется подождать до того момента, как одна парочка насытится друг другом.
   Отложив в сторону карандаш, девушка поймала под животик лисенка и подтянув поближе, начала почесывать остроносую мордочку.
   Хотелось верить в то, что все будет хорошо... Очень хотелось. Но окрашенные в кровь кончики пальцев, но рассыпанные по полу картины, этой кровью написанные, намекали, что дальше будет только хуже.
  

***

  
   Дверь хлопнула за спиной, потянувшись всем телом, Ри зевнула, потом только подняла голову, удивленная странная шумом.
   Вообще-то, в это время спортивный зал для интенсивных тренировок был пуст, поэтому можно было потренироваться в свое удовольствие, а сейчас зал был занят...
   Самаэль, обнаженный по пояс, методично превращал все снаряды для тренировок в рухлядь своими тренировками.
   Ри, постучав по поясу любимым веером, поинтересовалась, привычно выполняя не столько свою работу, сколько обеспечивая комфорт в доме:
   - Доброй ночи, Самаэль. У тебя что-то случилось?
   - Доброй ночи... - Вампир разнес манекен и обернулся. - Скажем так, кое-что, к чему я стремился, оказалось миражом. Не думал, что кто-то сюда зайдет...
   - А сам стремился? Или только казалось? - заинтересованно спросила Ри, легко перепрыгнув через крупные осколки гимнастических бревен и двинувшись ближе к вампиру.
   - Стремился. И меня постиг жестокий облом.
   - А почему ты стремился? Что хорошего в том месте, куда хотел. В этих, как они называются... Мист говорил... О! Точно! Чертоги Ночи, - наклонившись, Ри начала аккуратно сметать в одно место все осколки и труху от снарядов, освобождая место. На Самаэля она не смотрела.
   - Смеешься? Это рай, грубо говоря. Друзья, которых уж нет, покой, которому не бывать в этом мире. К тому же, мне нет здесь места. - Пожал плечами Самаэль, вызывая мощный смерч, собравший весь мусор.
   Ри, у которой чары такие тонкие и одновременно мощные, еще не получались, только завистливо вздохнула.
   - Самаэль... Послушай меня, внимательно. Хорошо? Я еще маленькая, я еще глупая. И возможно, то что я скажу - ты знаешь уже давным-давно. Рай - вечен. И друзья, которых уже нет, будут тебя ждать там столько, сколько потребуется. Покой? А что в нем плохого? Я видела, как ты смеялся с близнецами. Я ощущала, как ты ликовал на своем ... создании. Я не знаю, какой была твоя прошлая жизнь. Был ли ты в ней счастлив или нет, жил для себя или для других. Но сейчас у тебя есть возможность все поменять, сделать то, что ты не делал раньше. Там тебя ждут друзья, а здесь ты легко можешь обрести семью. Те, никуда не денутся, а здесь - можно каждый день собирать новые и новые эмоции. Люди хитры на выдумки, жизнь не стоит на месте. Ты можешь попробовать миллион вещей, создавать новое. Ведь это то, чего в Чертогах нет, не так ли? Там где покой, там нет места ни новым знаниям, ни новым творениям, ни оценкам этому. Чертоги - как застывшая вода, а ты сейчас попал в бурный поток. И от тебя зависит, куда он тебя увлечет. А по поводу твоего места, - Ри пожала плечами. - Я не знаю, с чего ты взял, что тебе здесь нет места. Раньше - я бы согласилась. Ты был на границе между двумя мирами, поэтому я и догадалась, что ты вампир, который по какому-то стечению обстоятельств оказался здесь из другого измерения. Думаю, даже не ошибусь, если предположу, что ты - Десятый. И именно благодаря тебе не сошла с ума моя дочь, когда ты вытащил ее из Плача душ. Повторюсь, слушай внимательно. Раньше ты действительно был на границе между измерениями, а сейчас ты твердо стоишь на земле этого мира. И принадлежишь ему целиком и полностью. Телом. Сердцем. Разумом. И душой.
   Самаэль внимательно выслушал девушку, затем как-то невесело усмехнулся.
   - Ты знала, что Чертоги тем и отличаются от обычного посмертия, что туда можно уйти добровольно, если заслужить свое место в них? Будучи живым и здоровым - просто уйти туда? Первый раз я так и сделал. Я устал жить, и мне надоело жить для других. В Чертогах я обрел новый дом и возможность отдохнуть... а потом мне пришлось вернуться, чтобы не выпустить того... кто должен был быть Десятым. Я сделал это не задумываясь, потому, что так надо. Но этот мир... я потерял свое место в нем, и нового не вижу. Именно поэтому я и хотел вернуться назад, хотя Ночь неоднократно предлагала остаться. Так что, увы, но я не представляю, что делать теперь. Впервые, за долгие тысячелетия, я так растерян. - Хмыкнул вампир, задумчиво глядя на девушку.
   Ри улыбнулась, искренне.
   - Начни сначала, - сказала она задорно. - У тебя есть семья, тебя уже приняли в Неведомом клане. Ты никому и ничего сейчас не должен. Не живи для других, живи - для себя. Перед тобой - целый мир. И теперь уже рядом с тобой есть те, кто тебя поддержат, даже если ты оступишься!
   - Посмотрим... все равно, выбора у меня как-то нет. Но узнаю, кто так нагадил - наизнанку выверну...
   - Почему у тебя нет выбора? Выбор - есть всегда. Если ты действительно хочешь умереть, скажи Демиану. Раз уж он Алхимика упокоил, у которого жизни не было, то и тебя туда отправит.
   - Если меня убить, душа будет просто уничтожена. Не забывай, что я УЖЕ умер. Как и любой из десятки, я могу теперь нормально умереть только от крови Ночи, которая станет ключом в Чертоги.
   - А кровь Ночи, значит, не подействовала, - вздохнула Ри.
   - Да. Так что...
   - Так что, - протянув руку, Ри мягким материнским жестом, отточенном на близнецах, легко взъерошила волосы Самаэлю. - Поживем - увидим. Не найдем что сделать, так что-нибудь придумаем. Хватит здесь страдать, измочаливать кулаки и снаряды, идем есть. Голодный мужчина - злой мужчина.
   - Где-то я это уже слышал... - пробормотал вампир, накидывая рубашку.
   - От Деми вестимо. И если мы с тобой поспешим, то нам достанется еще парочка ее фирменных бисквитов.
   - Вообще-то от Ночи. Пошли быстрее. - Усмехнулся Самаэль.
   Риана кивнула, и через пару минут спортивный зал опустел.
   Только качнулась едва заметно на светлой стене темная уродливая тень.
  

Глава 5. Новости хорошими не бывают.

  
   Первый ход
  
   Сегодня в малом зале совета было немноголюдно - многие пострадали в бою с алхимиком, а часть вампиров занимались лечением раненных и восстановлением обороны. В этот раз присутствовали только Грандсир с супругой, Гост да Деметра. Не много, но - достаточно.
   Поскольку компания собравшихся была теплой, все друг друга знали и уважали, соблюдать правила этикета и прочего - не было смысла. Ри устроилась рядом с мужем, Деми перебралась на декоративный подоконник, то и дело поглядывая на что-то и делая зарисовки. Гост остался за столом.
   Инициатором сбора в этот раз снова была Деметра.
   - И чего ты нас собрала? - Спросил дочь Грандсир.
   - По ряду причин, - отозвалась девушка с акульей улыбкой, подсмотренной у папы. - Итак. У нас есть проблема малая. Проблема крупная. Проблема особо крупная. И проблема, которая может привести к апокалипсису. С чего начать?
   - С чего-нибудь хорошего, для разнообразия. - Отозвался Гост, кормящий ворона.
   - Алхимик окончательно развеялся, у него нет повторного шанса на свое воссоединение, и никаких "приятных" подарков в виде пары-тройки заныканных драконов - он не оставил. Пойдет, в качестве "хорошего" пункта?
   - Условно.
   - Ну, хорошо, до начала активных военных действий у нас еще месяца два-три, все начнется осенью или в начале зимы, поэтому мы успеем подготовиться. Возможно.
   - М-да... ну рассказывай тогда.
   Деми хмыкнула.
   - Итак. Начну с грандиозной подлости, ладно?
   - Валяй. - Вздохнул отец.
   - Итак. Недавние события могли пойти по двум разным веткам будущего. Проблема была в том, что в одном случае, что в другом случае - они все были направлены на смерть нашего клана. Новость паршивейшая. У нашего противника - есть все шансы на осуществление этого желания. Новость менее паршивая, но зато которая заставит понервничать даже мраморную статую. Я понятия не имею, кто наш противник на этот раз. Новость еще чуть менее паршивая, двое живых из Восьмерых не успокоятся и продолжат чинить препятствия. И новость совсем слабенькая по сравнению с этими, которые я уже озвучила, вполне возможно, что произойдут события, в результате которых потребуются жизни... мои или Дема, или наши обе сразу, чтобы запечатать врата Чертогов Ночи. Вот!
   Ну... сказать, что у вампиров челюсти отвисли, это все равно, что ничего не сказать. Все собравшиеся вытаращились на девушку.
   Деми виртуозно захлопала ресницами, строя из себя нежную, милую и воздушную девочку-колокольчика, затем подняла ладошки, демонстрируя истерзанные кончики пальцев. После - хаотического кровавого предвидения кожа не заживала очень долго, успешно сопротивляясь регенерации вампиров.
   - М-да... и что наша провидица предлагает? - Гост отдал ворону последний кусочек мяса.
   - Пункт первый. Важный. - Деми отпустила листы, и они веером рассыпались по полу, демонстрируя страшные картины грядущего будущего. - Неведомому клану придется начать войну быстрее, чем это планируют наши враги. Нам надо нанести упреждающий удар до того, как станет слишком поздно. И Розиэль, и Валери, оставшиеся в живых - попортят нам нервы. "Благодаря" им кладбище неведомых пополнится парой могил. И не только учеников. Я видела смерть Весты. Я видела боль Госта. Я видела ярость папы. Я видела, как погибнут Джаред и Кита, пытаясь закрыть собой маму. Я видела, как плачет Лаэрт, обнимая тельце маленького алого дракона, которому никогда не стать человеком. Я видела, как глумятся над нашим кланом твари, и видела, как разрушаются московские кланы вампиров.
   Гост отреагировал довольно хладнокровно - лишь глаза стали из серых янтарными. Все присутствующие отлично знали, что это значит одно - если он узнает, где оставшаяся парочка, то отправится немедля. Даже если он не сможет их убить, то - разорванные на куски, они будут не опасны.
   Мстислав кивнул своему Демону, выражая согласие с его намерениями. Предотвратить это все было необходимо.
   Деми улыбнулась. Подожгла одним движением нарисованные картины и подошла к Госту, обняла его за плечи и взглянула на Мстислава.
   - Прямо сейчас я не смогу увидеть, где прячутся эти двое. Но стоит мне отдохнуть немного, как я найду их. Единственное, нам надо решить, кого искать первым. Кто более опасен - Розиэль или Валери.
   - У нас хватит сил, чтобы захватить обоих. - Проговорил Мстислав.
   - Розиэль. - Оборвал его Гост. - Валери - ведомая. Если у нее нет хозяина, она не опаснее шпаны. Она не умеет сама принимать решения и строить планы... но если дать Розиэлю время, его уже будет очень тяжело удавить.
   - Па, - Деми виновато взглянула на отца. - Да, сил то у нас хватит. Но я не смогу найти их обоих сразу. Они все-таки... из Десятки. Это тяжело, для того чтобы дотянуться до одного мне придется пользоваться помощью Дема и Наты. А уж чтобы двоих сразу... В таком случае я себя до дна вычерпаю. Поэтому лучше вначале найти и устранить одного. Затем перейти ко второму.
   - Тогда послушаемся Госта, у него больше опыта.
   - Да у него не просто больше опыта, - усмехнулась Ри, все это время сидящая тише воды, ниже травы. - Если я правильно помню наш более ранний совет, эти двое - твои "клиенты" Гост? Именно ты был тем, кто поставил точку в их существовании.
   - Я. И Валери убить было намного легче, чем Розиэля. Если он сплел паутину, то становится весьма опасным противником.
   - Точно. Насколько я успела зацепить, Розиэль сейчас собирает информацию. А Валери - ищет покровителя.
   - Ну что ж, тогда действовать надо быстро. Валери долго выбирает, а вот он... он готовится всегда быстро.
   - Тогда, - Деми кивнула. - Я начну подготовку уже с завтрашнего дня. Но нам нужно связаться со всеми кланами. Потому что... - закрыв глаза, девушка выпалила. - Тот, главный враг, о котором я не знаю, нас оставит на десерт. Убийства начнутся в других кланах. Банкиры. Природники. Тени. Некроманты. Стихийники. Правящие. Каждый раз. Каждый день по одному убийству. Не только в Москве. В других городах. Насколько мне известны, кланы поддерживают связь. Особенно с такими ... вампирами во главе, как Фенрир или Макс. Они точно должны будут знать, когда и где начнутся убийства. Счет будет... по таблице. 7 на 7. Семь строк. Семь столбцов. Когда все они будут заполнены - весь Неведомый клан будет вырезан.
   Вампиры поежились и кивнули, принимая информацию.
   - Отлично, - Деми вздохнула, нервно сплела и расплела пальцы. - Есть возможность отследить, кто будет убит. Если успеваем - жизнь вампира спасена, клетка пуста. Не успеваем - вампир мертв. Здесь что самое главное, если мы не дадим эту таблицу заполнить более чем на половину, то я смогу найти нашего врага.
   - И кто первый?
   Деми покачала головой.
   - Я не знаю. Первую строчку мы провалим полностью "От" и "До". Или мы закрываем Розиэля и Валери. Или поворачиваемся спиной к противнику, который с удовольствием всадит нам нож в спину.
   - Эту парочку надо угробить обязательно. Нельзя распыляться...
   - Поэтому первые семь жертв будут принесены, - по губам Деми скользнула легкая улыбка. - Вторую неделю нам будет тоже не до спасения, как это не жаль признавать. Но жертв не последует.
   - Почему?
   Наклонившись чуть ниже, Деми радостно сказала:
   - Если хочешь быть счастливым, не распахивай пасть на того, кто все зубы выбить может!
   - Ну, это уже радует...
   - А вот с третьей недели нам придется приложить все усилия, - с лица Деми сползла улыбка. - Ну, что. Я вас "осчастливила" новостями, я могу идти? Обсудить вы их тут и без меня можете.
   - Ага... - выдавил из себя Грандсир.
   Деми подбежала к родителям, звонко чмокнула их, пробегая мимо, чмокнула в ухо Госта и умчалась из кабинета хоть немного и потускневшим, но все так же сверкающим метеором.
  
   ... Старый, изрядно обветшавший дом давно уже смотрел на улицу заколоченными окнами. Когда-то вокруг этого дома был настоящий город... потом - пустота. Потом опять поселок, город и пустота. Затем об этом месте надолго забыли, ведь видеть дом могли только избранные, а занять участок не мог никто. Дело было в том, что единственный хозяин очень не хотел потерять дом, если где-нибудь задержится, и погрузил его в Тень. Не полностью, но частично. Едва хозяин возвращался - дом появлялся в реальности и встречал его нетронутым. И все же тысячелетия не пощадили дом, он обветшал, покрылся и пропитался пылью...
   - Зато цел... - пронесся голос по пустым помещениям. Но никого в доме не было, только лишь в прихожей сгустились тени. - Посмотрим, сколько простоит Неведомый клан...
   Он ждал так долго... тысячи лет в Темнице, прежде чем он сумел вырваться. Этот человечишка - жалкая букашка, но он был полезен. Пока не сдох... Теперь придется все начинать с нуля. Ну да это не проблема. Сорок девять жертв ждут его на пути к силе, достаточной для мести Мистралю. Мести за сорванные планы, мести за десятки веков заточения. И мести Ночи, которая его пленила. Они все ощутят горький вкус потери... но это подождет. Никогда нельзя спешить с местью. Пусть суетятся, разыскивая останки воинства смертного, а он - подготовится. Отсюда, с этого дома, с его оплота и начнется крестовый поход.
   - Но для начала - нужно прибраться... - Прошелестел голос, и тьма затопила все до единого уголки здания, обновляя его, вычищая и готовя для великой роли - оплота мести.
   - Быстро ты обживаешься... - Прямо из стены вышел Велиар, задумчиво осматриваясь. - А я все думал, когда начнется веселье...
   Хозяин дома медленно повернулся. После пары десятков преподанных уроков, он вначале атаковал, потом думал.
   Вот и сейчас, тело еще поворачивалось, а с рук уже сорвались сотни теневых щупальцев, жадно и слепо раскинувшихся вокруг, ищущих свою жертву.
   - Реакция хороша. - Кивнул янтарноволосый парень, которого щупальца даже не коснулись. Самое интересное, что тени у него тоже не было. - Но успокойся, я не враг. Я просто Игрок. Не хочешь сыграть в одну интересную игру? Тебе придется по душе...
   Мужчина манерно поджал губы, смерил взглядом наглого гостя. Не вампир. Это точно. В нем не ощущалось силы собрата. Но и человеком вот это быть по определению не могло.
   Человек должен был сдохнуть сразу же от такой атаки, а этот скалится и предлагает что-то.
   - Сыграть?
   - Да. Ты все услышал верно.
   - Кто ты такой, чтобы предлагать мне сыграть?
   - Можешь называть меня Игроком. Этого тебе достаточно. - Улыбнулся гость.
   Поджав губы, хозяин дома не поленился даже скользнуть тенью вокруг "Игрока", затем вернулся на свое место, сев в созданное щелчком пальцев кресло.
   Такое же кресло, созданное из шерстистых комков тени, было предложено гостю.
   - И что же за игру ты хочешь предложить, таинственный мистер Игрок?
   Велиар сел в предложенное кресло.
   - О... Игру, которой столько лет, сколько этому миру... Ставка в Игре - судьба. Не одного существа - всего мира. Есть игроки, я - в том числе, все по разу бросают кости, - на ладони гостя появились обычные игральные кости. - Кто выбросил большее значение - тот и победил в этом ходу. Можешь не надеяться на мухлеж, кости неподвластны никому. - Предугадал ход мыслей собеседника гость. - Согласись - все просто и понятно...
   - Судьбы мира могут быть интересны разве что склеротикам, которые засиделись на лавочках. А мне это малоинтересно. Что ты можешь предложить именно мне, чтобы я согласился играть в твою игру?
   - Разве ты не хотел отомстить? - Насмешливо прищурился парень.
   - Причем здесь моя месть и какая-то детская игра в косточки?
   - Ты меня невнимательно слушал. Ставка в Игре - судьба. В прямом смысле - победивший МЕНЯЕТ судьбу так, как хочет. Если мой бросок будет хуже твоего - твоя месть свершится МОЕЙ силой. Точнее, если ты выиграешь у меня. Поверь, ее более чем достаточно, чтобы смять хоть всех существующих вампиров в единый миг.
   Мужчина расхохотался.
   - Что? И достаточно будет смять в лепешку Демиурга вампиров, Ночь? Тварь, которую заточила меня в Темницу, и только по милости какой-то человеческой пешки я получил возможность вырваться на свободу?
   - Ну, может смять демиурга, как простого зубастика я и не могу... но уничтожить самое дорогое для нее - вампиров и ее мирок - это мне вполне по силам. А после этого она будет не сильнее человека. Но, повторюсь, для этого тебе надо сыграть... и выиграть. - Велиар мягко улыбнулся. Игра становилась интереснее с каждым мигом... кому б еще предложить Кости Судьбы?
   Мужчина задумался. Предложение было заманчивым, очень заманчивым. Но такой притягательный сыр...
   - А если проиграю? - заставил он себя спросить.
   - Твоя судьба в руках победителя. - Пожал плечами Игрок. - Собственно, как и моя, и всех прочих игроков.
   - Значит, в этой игре победителем буду я, - мужчина протянул ладонь. - Давай кости. Игрок.
   Велиар довольно улыбнулся и вложил в ладонь мужчины кости.
   - Твой ход...
   Подкинув на ладони приятно шероховатые кубики, хозяин дома бросил их вверх. Удача редко ему изменяла, поэтому он мог надеяться на что угодно, вплоть до 6 и 6.
   Вот только выпали...
  
   ...В клубе было жарко. Кондиционер давно не справлялся со своей работой, и в спертом душном воздухе пахло разгоряченными телами.
   Валери выбрала самый шикарный клуб по виду и прогадала.
   Здесь не было ни следа сородича, а ей очень нужен был Покровитель. Вампир, который смог бы защитить ее от длинных рук Неведомого клана.
   Как только вампиресса убедилась, что в клубе вампиров нет, она решила уйти. Но ее зацепил симпатичный мальчишка с янтарными волосами, танцующий в самой гуще клуба.
   Парня хотелось укусить. Хотелось настолько, что Валери с огромным трудом остановила себя от того, чтобы вырезать весь клуб до единого и получить этого красавчика в свое единоличное пользование.
   Остановило не столько опасение, что с такой задачей вампиресса не справится - с этим как раз проблем не было. Останавливало понимание того, что как только Неведомые узнают, где скрывается их недобитый противник, они заявятся ее убивать в полном составе.
   Хотя это вряд ли. Для полного состава она не тянула ни рангом, ни силой. Скорее, отправят одного Госта.
   А с ним встречаться еще раз Валери не хотела. Нигде и никогда.
   Поэтому и пришлось ей остаться в клубе, не сводя с парнишки голодного взгляда. И надеяться, что он попрощается со своими друзьями побыстрее и отправится домой.
   Внушение, которым раз за разом Валери пыталась его пробить, не работало.
   Алхимик не обманул, и привычные техники вампиров, которые были для них естественны, на современном поколении не работали.
   В какой-то момент ей показалось, что мальчишка смотрит на нее и усмехается, затем - он словно бы подмигнул ей... и растворился в толпе, чтобы через миг упасть за ее столик с бутылкой дорогого вина и двумя бокалами.
   - Привет? - Обаятельно улыбнулся ей мальчишка.
   Валери смерив взглядом нахального мальчишку, отметила и его дорогой костюм, и изумительный запах мужского парфюма, немного тяжеловатого для его возраста и улыбнулась в ответ.
   - Доброй ночи.
   - Доброй-доброй. Выпьем? - Не дожидаясь ответа, парень разлил вино по бокалам.
   - За что будем пить?
   - За знакомство. Вот тебя как зовут?
   - Валери. Вэл.
   Сверкнув улыбкой, парнишка рассмеялся.
   - Велиар, Вэл. - Поднял он бокал. - Ну, так за знакомство?
   Приняв бокал, Валери кивнула. Потом после хрустального перезвона, который пошел от их сомкнувшихся бокалов, пригубила вино.
   - Сомневаюсь, что в таком пусть и шикарном клубе могут подавать такое вино. Триста лет выдержки, не меньше.
   - Четыреста. - Усмехнулся Вэл, отпив вино.
   - Ошиблась, немного. Но в общем... Откуда такое вино?!
   - Мои запасы, разумеется.
   - Ты что, всегда ходишь по клубам с бутылкой вина про запас?!
   - Нет. Но иногда бывает... сегодня вот такой уникальный случай.
   - Даже не знаю, радоваться или печалиться тому, что я стала свидетельницей такого случая, - покачав бокал в руке, Валери посмотрела сквозь бордовую жидкость на Велиара. - Ты не человек.
   - Даже близко не стоял. - Не стал спорить Велиар. - Я всего лишь Игрок... не хочешь со мной поиграть?
   - Поиграть? На что?
   - На судьбу, разумеется.
   - Ну, конечно. Случайные знакомые ни на что другое не играют, - Валери засмеялась. - Я согласна поиграть, но только если ты пообещаешь, что не имеешь никакого отношения к Неведомому клану.
   - Не имею. Почти. На их судьбу я тоже играю. - Улыбнулся Вэл. - Что ж... раз согласна - твой ход. - Парень с улыбкой положил на стол игральные кости...
   Посмотрев на кости, Валери только хмыкнула.
   - Надо было вначале спрашивать, во что именно. В таких играх мне принципиально не везет.
   Взяв в ладони косточки, вампиресса потерла их друг об друга и покатила по столу.
   Остановившись вверх, кости продемонстрировали 2 и 3.
   - Ну, не самый плохой бросок. - Сверкнул глазами парень. - Ну, а теперь, в продолжение знакомства - есть планы на ночь?
   - Что? И все? - удивилась Валери. - А как же результаты?!
   - Не все еще сделали ход. Не волнуйся, они не заставят себя ждать.
   - Тогда, - вампиресса пожала плечами, искренне не понимая, чего терять время. - Не будем здесь засиживаться. Планов у меня нет, зато уютная квартира под боком.
   - Хм... я хотел предложить потанцевать, но твой план мне нравится даже больше.
   Валери усмехнулась.
   - Тогда не будем терять время?
   Велиар улыбнулся.
   - Не будем-не будем.
   Планируя расслабиться после трудов праведных, янтарноволосый парнишка подхватил вампирессу под локоток и повлек ее за собой.
   Впереди была приятная ночь, игра набирала обороты.
   И это не могло ему не нравиться.

***

  
   Классики были большие и удобные, парковая дорожка была ими буквально испещрена, поэтому подобрать подходящие по размеру клеток классики труда не составило.
   Фонарь давал достаточно света.
   Вокруг Деми развесила чары непрогляда, чтобы не шокировать ненароком какого-нибудь невезучего ночного прохожего, к тому же где-то рядом был кто-то из демонов. После озвученного предсказания Деми одну с территории не выпускали, а когда она попыталась сбежать от назойливой опеки, воспользовавшись для этого помощью брата, то вместо "прикрытия" на полчаса, вампиресса получила лекцию о вреде безрассудных поступков и необходимости постоянно находиться под охраной. Переубедить Дема, так же как и родителей, не получилось.
   И несмотря на то, что Деми терпеть не могла, когда ей мешали при работе, в итоге из особняка она все равно ушла с охраной.
   Настроиться на предвидение можно было по-разному, но некоторые, особо важные предсказания или особо важные "клиенты" требовали индивидуального подхода, и детские классики из них были не худшим вариантом. По крайней мере, они не требовали ничего сверх обычного или тяжелого от Деми.
   Просто прыгать.
   На правой ноге раз. Два. Три.
   Двумя ногами встать на клетки четыре и пять.
   Дальше на левой. Снова на две ноги. На левой. На правой. На две ноги прыгнуть, приземлившись в центр - и в обратную сторону.
   Дышать неспешно и ритмично. Вдох. Выдох. Вдох. Выдох.
   Не спешить ничего видеть, просто прыгать.
   Не останавливаясь и ни на миг не прекращая движения.
   Не думая о происходящем, делах личных и делах семейных. Не думая о Самаэле. Не думая о странном Велиаре. Не думая о брате, который сейчас, скорее всего, с Натой. Не думая о родителях, которые сейчас вряд ли спокойно сидят в особняке.
   Прыгать.
   Транс распахнулась ровно тогда, когда Деми была к этому полностью готова, набрав нужное количество сил, чтобы найти Розиэля, но не привлечь к себе его внимания.
   Один.
   И перед глазами распахивается город.
   Деми смотрела на него с высоты птичьего полета. На изгибы рек, на несколько холмов, на которых стояли церкви. На гладь реки и на башни. На удивительную крепостную стену, алой кирпичной змеей лежащей между холмов.
   По дороге, проходящей вдоль города, стремительным потоком двигались машины. Провидице не понадобилось много времени, чтобы поймать пролетающего мимо сокола и захватить его тело, чтобы взглянуть на окружающий мир уже его глазами.
   Махая крыльями и лавируя в водном потоке, уже спустя пару мину Деми была около огромного щита, откуда с благодарностью отпустила птицу на свободу.
   "Смоленск".
   Насколько Деми было известно, этот город располагался не так уж и далеко от Москвы. Правда, до него неуемные близнецы в пору активных путешествий все же не добрались.
   В этот раз рассмотреть город тоже не удалось.
   Перед глазами мир качнулся, Деми крутанулась вокруг своей оси и перевернулась вниз головой.
   Два.
   Перед глазами появилась лестница. Ступенек так двести, не меньше. Мысленно прикинув высоту, российское раздолбайство и холодные зимы, девушка только и присвистнула, подумав о том, как "весело" лететь с этого кошмара, поскользнувшись.
   По лестнице бесплотным духом подниматься было весело.
   Не храм - белокаменный собор с золотыми куполами возвышался над лестницей. Красивый, величественный, торжественный.
   На ступеньках около храма был кровавый след, уводящий куда-то вбок.
   "Ранен?"
   Три. На миг пошатнувшись и чудом не врезавшись лбом в низкую притолоку, Деми остановилась, удивленно оглядываясь.
   В самый первый миг, когда перемещение закончилось, но видение еще не началось, можно было нарваться на неприятности и получить когда отравление, когда россыпь синяков, а когда вероятность ощутить себя размазанной по стене.
   За последний пункт, Деми и ненавидела такие "классиковые" видения. Но что было поделать, если такого сильного вампира, как Розиэль, чем-то другим пробить было бы сложно? Ведь и сейчас провидица еще пока видела не его самого, а двигалась по его следам... из прошлого - к настоящему, а там если повезет и к будущему.
   Вокруг был подвал, старый, грязный, пропахший вонью и гарью. Чуть в стороне нашлись еще пара кровавых отпечатков. То ли Розиэль был ранен, то ли тащил за собой раненую еду. Не очень понятно.
   Четыре и пять.
   Слабое головокружение, ощущение рывка, и вот уже Деми парит над городом. Внизу мчались машины, смеялись люди на площади, жестикулируя. В фонтанах купалась молодежь, невесту в белом свадебном платье поливали шампанским, а она смеясь что-то кричала.
   И в тени за ними наблюдал монстр.
   "Настоящее..." - Деми опустилась чуть ниже, зная, что сейчас она ничего не сможет сделать. Даже если захочет, остановить вампира, уже выбравшего свою жертву, она не сможет.
   Розиэль, которого она не видела, лишь ощущала, выбрал свою жертву. Поманил за собой...
   Шесть.
   Вокруг темнота. И ничего кроме темноты.
   Тишина давит на уши. И только где-то отдаленно слышно как разбиваются капли воды об пол.
   "Квартира? Немного заброшенная. Это девятиэтажка. Этаж четвертый".
   Чуть качнувшись вбок, Деми взглянула на календарь и улыбнулась.
   У нее получилось. Это было уже будущее.
   В этой квартире Розиэль появится уже следующей ночью. А значит, этого времени вполне хватит для того, чтобы подготовиться. И начать первую упреждающую атаку.
   Неведомый клан не любил воевать, не любил ввязываться в межвампирские стычки. Не потому что не умел, а потому что это было как стрельба из пушек по воробьям. На этот раз в качестве воробья предстояло выступить Розиэлю.
   И Деми совершенно его не жалела.
   Семь. И она вновь в своем любимом парке, стоит на одной ноге, опасно балансируя.
   Силы были вычерпаны до дна. Ноги, руки - тряслись как у старой человеческой бабуськи.
   Горло саднило и чесалось, разрываемое вампирским Голодом.
   Нервно облизнув сухие губы, Деми поняла, что еще немного и упадет.
   А потом - ее мимолетно и немного небрежно поддержали под руку...
   Только девушке показалось неожиданно, что за спиной - враг.

Глава 6. Вне игры.

  
   Первый ход
  
   "Прости, детка, не стал я тебе говорить, что свою судьбу ты проиграла... да и сообщать игрокам чужой бросок - дурной тон. Ну да ничего, у меня еще хватает игроков... вот эта девочка, например. Интересно, как сестрице понравится узнать, что она - второй игрок?" - Думал Велиар, стоя в тени и наблюдая за провидицей, играющей в классики. В какой-то момент девушка пошатнулась, и парень возник подле нее, подхватив под локоток.
   - Та-та-та-та... - Пропел он. - Ты меня только ногами по лицу не бей, ага? Я им работаю. - Усмехнулся Велиар, поддерживая провидицу...
   Деми, подняв голову, с удивлением воззрилась на нарушителя спокойствия.
   - Как ты здесь оказался?
   - Я тебе, наверно, открою секрет... ногами пришел... - Доверительно сообщил парень.
   - Я понимаю, что не на метле прилетел. Это исключительно ведьминская фишка. И на пылесосе ты вряд ли бы прилетел, в конце концов, ты не продвинутая ведьма-домохозяйка. Не того пола. Охранник тебя почему не остановил?!
   - Он меня не видел. В твою же спальню я как-то прошел мимо всей вашей обороны?
   - Действительно. Хорошо хоть тебя никто не слышит! А то моя репутация, и без того подорванная, была бы совсем окончательно разрушена. И кстати!
   - Что, кстати? О, кстати, не хочешь погулять, посидеть где-нибудь?
   - Кстати - где моя шоколадка?!
   - Вот. - Вручил шоколадку девушке парень. - Ну так что?
   - Вот теперь и посидеть где-нибудь можно, - согласилась легко Деми. - И заметь, я даже не буду ничего говорить о том, что у тебя паршивый вкус!
   - Почему же паршивый? Я же тебя приглашаю. - Блеснул обаятельной улыбкой Велиар.
   Откусив большой кусок от шоколадки и, блаженно зажмурившись, ощущая, как немного стихает Голод, Деми открыла один глаз, смерила Вэла смеющимся взглядом.
   - Я же поэтому и говорю, что вкус у тебя паршивый!
   - Напротив, напротив... Ну так что, куда пойдем?
   - Ты уже успел в Москве осмотреться?
   - Конечно. Даже нашел массу интересных местечек...
   - Тогда веди в то, где есть люди, - усмехнулась Деми, поправив волосы. - Я голодна.
   - Я думал, ты не пьешь людей? - Отразил усмешку Велиар.
   - Когда очень хочется, приходится. Не бросаться же на сомнительных прохожих, которые ни на вампиров, ни на людей не похожи.
   - А я как раз хотел предложить угостить тебя. Группа у меня редкая, можно сказать - уникальная... тебе понравится. И глюков не будет - у меня нет ни прошлого, ни будущего. - Лукаво подмигнул девушке Вэл.
   Деми недоверчиво хмыкнула.
   - Ой, что-то пугает меня ваша доброта, сударь.
   - Я вообще добрый парень. - Пожал он плечами.
   - Если нет будущего, нет прошлого, да еще и практически уникальная группа крови. У меня два вопроса. Вопрос первый, добрый парень, а последствия какие будут после того, как твою кровь выпить? И вопрос второй, тебе, Вэл, заняться больше нечем, как поить кровью малознакомых провидиц? Или я тебе напоминаю кого-то?
   - Последствия... понятия не имею, я как-то донором не подрабатываю. А второе... мне нравится твое общество, так почему бы не угостить десертом к посиделкам в кафе?
   Деми рассмеялась.
   - Все-таки, наверное, я откажусь. Страшно! А вдруг.
   - Могу только сказать, что ничего плохого не случится. - Пожал плечами парень. - Но вот не обещаю, что не получишь бонусов вроде временного усиления - пока не переваришь.
   - Если убрать, все твои "не", которые только запутывают... Твоя кровь дает временное усиление?!
   - Ну, так утверждал мой телохранитель. Так получилось, что мне пришлось его лечить, и выздоровел мигом, да и пару дней машинами швырялся.
   - Ты лечил собственного телохранителя?! - глаза девушки расширились, потом она фыркнула, пытаясь сдержать смех и не смогла. - С ума сойти! А зачем тебе телохранитель?!
   - Ну, я Играл в горячей точке, не хотел получить пулю, пока делаю ход.
   - Ты давно играешь?
   - Давно. - Ответил парень, поняв, что от его крови провидица и одна из игроков - окончательно отказалась. Впрочем, возможно оно было и к лучшем. И ведя девушку в клуб, Вэл уже забыл об отказе, разглядывая вампирессу, то и дело с наслаждением откусывающую от шоколадки.
   - А давно - это насколько давно?
   - Давно - это давно...
   Круто повернувшись, чтобы идти спиной, Деми с интересом спросила:
   - А тысяча лет наберется?
   - Ммм.. возможно! - Велиар улыбнулся.
   - А две?
   - Кто знает... - Ушел он ответа.
   Девушка засмеялась, на ходу доедая шоколадку.
   - Значит, тайна! И тут тайна, и там тайна, и даже здесь тайна! О чем бы тебя таком спросить, чтобы ты ответил... О! Поняла! Ты пришел сегодня, потому что надо делать новый ход?
   - И это тоже... Но еще я захотел пригласить тебя перекусить и потанцевать.
   - Ясно! Тебе просто скучно!
   - Ммм... Да, верно. - Кивнул парень. - Мне скучно и захотелось скрасить скуку приятной компанией.
   - Из меня сомнительная приятная компания. Особенно с тем учетом, что одну меня никуда не отпускают. И могут возникнуть вопросы у моей "стражи".
   - Да пускай возникают. - Пожал плечами Вэл. - Все путем.
   - Ой ли, - прищурилась Деми.
   - Ли ой. Не вредничай, а?
   - Где-то это я слышала. А! Это любимая фраза моего брата! - вампиресса споткнулась и вдруг замерла, к чему-то прислушиваясь. А в следующий миг на плечо парня легла рука двухметрового детины. Охранника Деметры.
   - Эй, хмырь, тебе чего?
   Велиар недоуменно посмотрел на руку на своем плече и лишь тихо обронил:
   - Кажется, кто-то хочет поиграть?.. - И, в отличие от обычно шутливого тона, в этот раз в голосе звякнул металл. Наглость вампира явно не понравилась Игроку.
   Гибким, почти танцевальным движением, Деми сместилась немного вбок, чтобы не вмешаться под ногами. Конкретно этого вампира она не просто не любила, терпеть не могла.
   Причин тому было несколько.
   Во-первых, Неведомым он не принадлежал. Это был "подарок" от северного заезда Полины, и часть подразделения Артема. Вести себя вампир не умел, держать язык за зубами - тоже.
   И пару раз от него страдала маленькая Деми.
   Во-вторых, Сашар очень любил красивых девушек, чаще всего против их воли, и в какой-то момент в этой категории оказалась повзрослевшая Деми.
   Двумя причинами ненависть к Сашару исчерпывалась. Но вмешиваться вампиресса все равно не собиралась. Слишком много вычерпала сил при предвидении, да еще и усиливался Голод...
   В общем, Деми благоразумно решила отступить.
   - Валил бы ты, парниша, пока кости целы... - Прогудел охранник...
   - Орел. - Подбросил монетку Вэл, решая судьбу вампира... на землю она упала "орлом" кверху. Ровно в этот миг вампир получил локтем под дых, затем хрустнуло плечо, когда янтарноволосый парень молниеносно сломал ему сустав, а следом лицо Сашара впечаталось в асфальт. На затылок опустился дорогой ботинок.
   - А теперь, повторяй - дяденька, прости засранца... и искренне, а то вторую руку просто оторву. - Холодно произнес Вэл, держа пока еще целую руку Сашара в болевом заломе.
   - Да пошел ты... - Прохрипел вампир дергаясь и - заскулил от боли в плече. Незнакомый парнишка с янтарными волосами просто усилил нажим.
   - Вторая попытка... - Велиар чуть вдавил лицо вампира в асфальт.
   Деми мысленно присвистнула, наблюдая за ближайшим будущим. Вэла она как не видела, так и не видела. Зато как хрустели кости - видела отлично. И не могла немного не злорадствовать.
   Если бы не случайное появление Вэла, ждало бы Деми по планам Сашара "приятное" времяпрепровождение в его постели.
   - Иди ты... - Прохрипел вампир, пытаясь геройствовать. Планы по поводу строптивой девицы трещали по швам... В то, что смертный сможет его покалечить - Сашар не верил. Да и вообще, в таком случае за него ведь будут мстить!
   - Третья попытка. Последняя. Потом - не жалуйся. Итак, повторяй за мной "Дяденька, прости засранца"... - Ласково проговорил Велиар. полируя лицом вампира асфальт. Хамов он не любил. Такой тип людей - не любил еще больше, они не понимали Игры.
   - Убью...агрхххх... А....! - заорал вампир, когда янтарноволосый мальчишка с хрустом и неприятным треском голыми руками оторвал ему правую руку. Левая была сломана в плече. Вернее, заорал бы, если бы не онемел в момент наказания. Игрок не любил криков боли. И даже рана жертвы тут же зарубцевалась, а оторванная конечность - рассыпалась пеплом - кровь в Игре хороша, но не в наказаниях.
   - К Лазарю можешь не идти, руку тебе не вернет даже Ночь. И, парень... - Велиар наклонился к скулящему от страшной боли вампиру и очень тихо произнес. - Не советую жаловаться... сам понимаешь, если Грандсир узнает, что ты уже пытался и еще хотел сделать с его дочерью - оторванная мной рука покажется комариным укусом... Бывай.
   Повернувшись к Деметре, Вэл виновато улыбнулся.
   - Прости за это... меня бесят такие экземпляры... да и руку он свою проиграл еще в самом начале.
   Взгляд Деми был темным, недобрым. Потом покачав головой, она улыбнулась.
   - Спасибо.
   - За что?.. - Удивился Игрок, все же подходя к ней.
   - Думаю, в первую очередь он пострадал за то, что помешал в игре. Но все же, немного это выглядело, как защита ... меня? Моих чувств? В общем, спасибо за то, что заступился.
   - Две руки, две причины... и мне интересно узнать, угадаешь ли ты, что - за что? Кстати... мы идем или как?
   - Дай подумать. Правая рука - за то, что в игру вмешался. Поскольку кости правой рукой бросают. А левая за хамство и за планы? - предположила Деми с улыбкой. - И да, мы идем. А то мой голод меня саму съест.
  
   ...Ночь окутала территорию Неведомых своим покрывалом, выпуская вампиров из укрытий. Члены клана споро восстанавливали поврежденные оборонительные сооружения, в лабораториях уже изучались грифон и мантикора, даже останки псевдо-драконов и некоторых наиболее интересных воинов Алхимика.
   Но на крыше башни Демиана был островок спокойствия. На мягком покрывале лежал маг и его девушка, рядом стояли фрукты и сок, а так же разогретый кальян. Периодически то он, то она делали затяжку...
   Закрыв глаза, позволяя ветру ласкать лицо, Ната, большой кошкой устроившись на краю покрывала, наслаждалась жизнью. Мирный порядок был почти восстановлен. Оставалось всего ничего до того момента, как можно будет закрыть Чертоги, констатировав, что теперь все правильно и все по-прежнему. Силы прибывали с каждым днем, а молодой вампир, очаровавший Нату своим характером, своим образом жизни, подходом к окружающему миру, не спешил сходить с ума из-за ее могущества и ее положения.
   Это было нечто настолько непривычное, что каждую новую ночь Ната встречала с неподдельным интересом, ожидая, что нового она для нее принесет.
   Покосившись на спокойной лицо Демиана, Ночь мечтательно улыбнулась.
   - О чем мечтаешь? - Демиан дотянулся до шланга и сделал затяжку.
   - Еще не знаю, - промурлыкала Ната. - О завтрашней ночи, о сегодняшних приключениях.
   - Расскажешь? - Лабораторию маг покинул только ради этих посиделок. Все же в кои-то веки появилось в его жизни что-то, ради чего он ДОБРОВОЛЬНО отлипал от своих исследований. А это уже показатель.
   - Откуда же я знаю? - звонкий смех разлетелся по крыше, разбиваясь дождем сверкающих осколков. Ната была счастлива, и ее сила хаотически вырывалась на свободу. - Это вопрос к Деми. Я просто жду их! И мне интересно узнать, что это будет. Мне стало интересно жить, после знакомства с вами двумя. Ах, так и просится на язык "оболтусами".
   - А мы не обидимся. Это же комплимент. - Улыбнулся Демиан, любуясь девушкой.
   - Ну да. А еще частично признание.
   - Ага. А не частичное - слабо?
   - Ох. Дем! Имей совесть. Я же старая древняя... почти вампиресса. О каком разводе на слабо может идти речь?!
   - Судя по тому, как ты начала выкручиваться - у меня получилось. - Сверкнул он глазами.
   Ната промолчала, только губу прикусила, чтобы не улыбаться. Дем протянул руку и погладил ее щеку кончиками пальцев.
   Ночь тихо засмеялась.
   - Соблазняешь?
   - Даже не пытался... пока что. - Так же тихо рассмеялся он.
   - Какая жалость!
   - Ну, а у тебя появилось желание "обновить" крышу?.. - Подмигнул девушке Демиан.
   Ната сделала вид, что смутилась, потом засмеялась.
   - Крыша это скучно! Вдруг дождь пойдет... И кстати, ты обещал мне горячие источники!
   - Я помню. Сейчас закончим с перезагрузкой защиты поместья и поедем.
   - Поедем? - удивилась девушка.
   - Ну да. - Улыбнулся он. - Я тебя на руки беру и лечу в портал.
   - А зачем брать меня на руки?
   - А вот так вот мне восхотелось.
   - Привычка? - тоном психолога уточнила заинтересованная Ната. - Насколько я успела заметить, Деми постоянно кто-то носит на руках.
   - Дурная наследственность. - Дем подмигнул ей.
   - Ммм... А почему?
   - Все претензии к тебе, деду и Маррам. Ну и бабушке, о которой мы знаем только то, что она вроде бы когда-то существовала.
   Ната замерла, закусила губу и отвернулась. Плечи девушки вздрогнули, раз, второй. И мелко задрожали.
   - Ты чего?.. - Удивился Дем, обнимая девушку за плечи.
   Откинув голову, Ната звонко расхохоталась.
   - Твоя бабка, если можно так сказать, была замечательнейшей! Но из количества ее недостатков и количества тех неприятностей, которые она собирала на свою светлую голову, составляли анекдоты, которые ходили по всему континенту.
   - Эй, а подробности?!
   - Никаких подробностей! Ты что! Это правило, которое даже я не могу нарушать. Впрочем, имя могу сказать. Рыжая Лиса Алиса.
   Дем ненадолго задумался... а затем тихо всхлипнул от разбиравшего его смеха. Анекдоты про Лису были любимыми шутками Лина. Но так же чувствовалось, что за гомерическим смехом, до которого доводили эти анекдоты, кроется искреннее уважение к ней. Впрочем, Лин все равно никогда ничего сверх не рассказывал, отговариваясь банальным "да какая разница-то..."
   Ната задорно ему подмигнула.
   - Ага. Еще она была очень доброй. Сына баловала, как могла. А воспитала из него настоящего мужчину. В моих Чертогах она стала яркой звездой, которая согревала всех, пока я спала.
   - Стоп... она же была человеком?!
   - Ох, ох, ох. Меня поймали... - пробормотала Ночь, потом необычайно серьезно кивнула. - Верно, Дем. Она была человеком. Хрупким. Очень. Но ее душа была столь прекрасна, что она по праву заняла свое место в моих Чертогах.
   - Удивительно... - покачал головой Демиан. - А ты однако ушлая... стащила человеческую душу!
   - Это еще кто ее тащил! - возмутилась Ната. - Сама пришла!!! И в ворота не просто постучала ладошкой деликатно, а ногой! Гул по всем Чертогам прошелся!
   Дем уткнулся в волосы девушки носом, давясь смехом. Вот это он мог представить запросто!
   ...Даже анекдот такой был...
   Ната улыбнулась, чуть поежившись. Теплое дыхание щекотало шею, сбивая с мыслей.
   - Алиса... Лиса Алиса стала для меня последней подругой перед всем случившемся с Алхимиком.
   - Вау... - Выдохнул в шею девушке вампир. - Удивительно...
   Подняв руку, Ната взъерошила волосы Дема. Хотела было что-то сказать, но передумала.
   - Знаешь... теперь я понимаю, - заметил Дем, - как Мистраль смог отвесить такую оплеуху Ордену... Только с такой личностью это могло пройти гладко...
   - Ох, если я правильно помню, - Ната неожиданно нахмурила нос. - Там было кое-что еще. Кое-кто еще, с дурными манерами, склонностью возникать в самых необычных местах и предлагать... поиграть.
   - Кхм... что-то у меня ассоциации нездоровые пошли... Кстати, о дурных манерах, смотри, кто там шастает...
   Выбираться из теплых рук вампира совершенно не хотелось, поэтому ласково погладив ночь вокруг, Ната взглянула на происходящее ее глазами.
   Внизу, немного пошатываясь брел парень. В первый момент девушка даже не смогла осознать, что именно в этом одноруком вампире не так, а потом дошло. И из глубины души выплыл бешеный коктейль чувств.
   Нежность.
   Злость.
   Неверие.
   Раздражение.
   Любовь.
   Интерес.
   Все смешалось в единый ком, когда Ната осознала, чья печать запечатала регенерацию вампира. Еще больше ее тело заледенело, когда Демиург осознала, по какой причине некий... Игрок вмешался в судьбу отдельно взятого вампира.
   - Ната?.. - окликнул замершую девушку Дем, тоже всматривавшийся в искалеченного вампира.
   - Тебе как, объяснить, что с ним сталось? Или то, по какой причине он огреб невосстановимую потерю клешни?
   - И то и то. Ни черта не вижу, у него аура просто в клочья разорвана...
   - Окей. Прогуливаясь по темному ночному парку, - начала заунывным речитативом Ната, с трудом сдерживаясь от того, чтобы спуститься вниз и лично разорвать гаденыша. - Он охранял девушку, к которой не должен был даже приближаться на расстояние пяти метров. Но тот, кто должен был охранять девушку на самом деле, немного "приболел", когда наш герой переломал ему в трех местах позвоночник. Шатаясь в темноте, он выжидал, когда девушка потеряет свои силы и станет слабее человека. Когда ноги бы ее не удержали, он собирался диким зверем напасть на нее из темноты, надеть серебряные кандалы, серебряный ошейник и воспользоваться ее беспомощным состоянием. Помешал этому некий... молодой человек, который был раздосадован вмешательством нашего героя в разговор и игру, поэтому... - Ната не продолжила, отвернулась. - Тот, кто это сделал, был очень силен. Просто невероятно. Он поставил свою печать, отобрав частично у вампира сущность, которая делает из человека - вампира, заблокировал ту каплю первоосновы ночи и тьмы, которая есть в душе каждого вампира.
   - Это вообще возможно??? - В шоке спросил Дем, всматриваясь в вампира. О ком идет речь он отлично понял и сейчас только решал, как убить недоноска. Выдающейся магической силы или полезных умений тот не имел, так что поглощать его посохом - только оружие оскорблять.
   - Если нарваться на очень опасного... товарища, то можно и еще как.
   - И что же это за товарищ такой?..
   - Давай, ты догадаешься сам. А еще лучше, я буду надеяться, что он рядом с тобой не появится.
   - Почему?
   - Его интерес не сулит ничего хорошего.
   - Поверю на слово... А теперь подожди минутку, я упокою одно убожество. - Дем даже не встал, а просто направил руку на вампира... в следующий миг он щелкнул пальцами.
   Он применил кое-что, полученное от Ильяра. Тени вокруг калеки приняли хищные очертания диковинных монстров... и разорвали жертву, заживо сжирая вампира.
   Ната, даже не смотревшая на расправу, подняла голову к звездному небу. Помолчала.
   - Ну вот, ты грустишь... - Вздохнул Демиан, прижимая девушку к себе.
   - Ничего подобного!
   - М-да?
   - Просто, - Ната улыбнулась. - Я не хочу, чтобы тебя или Деми вовлекли в игру.
   - Почему?
   - Игра... Она... Ничего не дает, практически. Только берет. Ей мало. Мало крови, мало жизни и души, мало сил. Начинаясь безобидно, она потом требует столько, сколько не у каждого вампира за душой найдется. И тогда - он погибает. Нужен очень специфичный опыт, чтобы не попасться на ловушку доски Демиурга.
   - Демиурга?.. - Демиан насторожился. Вот это уже не шутки.
   - Доска Демиурга. Доска Судеб. И ... - Ната закрыла глаза. - Мой брат.
  
   ... "Игра набирает обороты, сестренка... выиграют твои игроки или проиграют? Остался последний игрок, и мы начнем", - улыбнулся своим мыслям танцующий с провидицей мальчишка, следивший за судьбой своей недавней жертвы.
   Игра обещала быть не просто изумительной. Она могла стать уникальной и захватывающей, как никогда прежде...
  
   Подворотня была темной. В горле чесалось, что-то клокотало. И голод, сумасшедший вампирский голод, подобного которому Валери не испытывала еще с поры своего малолетства, соседствовал со странным иссушением.
   Тело отказывалось слушаться. Хотелось попеременно плакать, смеяться, взлететь над городом и зарыться в землю.
   Хотелось вцепиться в горло ближайшему случайному прохожему и рвать его на куски. Или просто прижать его к стене, оставляя алые отметки принадлежности на светлой коже.
   Валери сходила с ума, и это безумие пугало ее. Пугало тем, что оно пришло так неожиданно, пугало тем, что пришло вместе с тем, как исчез мальчишка с янтарными волосами, чье имя почему-то выветрилось из памяти вампирессы.
   Осталось только ощущение кубиков в ладони, оттиск чужих губ на губах и капли вина на шее и руках.
   Валери не могла вспомнить глаз своего случайного знакомого, не могла вспомнить, как и что он говорил.
   Впереди, в подворотню вошла субтильная фигура, и зверь внутри вампирессы рыкнул и приготовился к прыжку.
   "Добыча", - сладостно застонала душа. - "Это моя еда и моя игрушка. Украсть, забрать, заворожить и уничтожить. Хочу. Как же я хочу его, вот этого... Или того?"
   Мысли до конца Валери не додумала, двинулась вперед, чуть ли не вприпрыжку. Два прыжка на одной ноге, три на другой. Этот странный ритм преследовал ее с клуба и прошлой ночи. Два и три. Три и два. Два удара сердца, заминка. Три удара сердца и заминка. Два вдоха и три выдоха. Три выдоха и два вдоха.
   Рваный ритм касался всего - одежды и ремня, пуговиц и цифр, которые были вокруг. Все, весь мир состоял из них.
   И Валери не понимала, что происходит, не знала, что идет навстречу своей смерти.
   Когда она подбежала к светловолосому мальчишке, прислонившемуся к стене подворотни, ей показалось, что она нашла то, что искала. Но ощущение было ложным. Разочарование так явно отразилось на лице вампирессы, что ей самой стало страшно и неприятно.
   Отшатнувшись в сторону, она повернулась в сторону выхода из подворотни и растерянно вздохнула, когда на ее плечо легла хрупкая рука.
   Круто повернувшись, чтобы накричать на нахала, потревожившего ее покой, Валери не смогла сказать ни слова. Из провалов глав и распахнутого в немом крике рта проглядывали темные клубы не то дыма, не то какой-то странной тени.
   Опомниться вампиресса не успела, что-то сдавило горло, в груди стало больно и пусто, а потом все закончилось.
   И падая на колени, еще царапая когтями тело, пытаясь добраться то ли до кожи, то ли до вырванного сердца, вампиресса видела перед глазами безжалостные цифры - две четверки.
   "Я просто проиграла", - поняла Валери, а потом ее окончательно не стало...

Глава 7. Охота на Правящего.

  
   Второй ход
  
   Самаэль брел по парку, задумчиво глядя перед собой. Ему нужно было о многом подумать, многое решить. Он пытался понять, почему не смог уйти в Чертоги... и не мог.
   Вампир бродил уже который час, не следя за дорогой, пока неожиданно не услышал детский совсем еще голос:
   - Давно не виделись, а, Мистраль? - Сзади оказался тот самый ребенок, которого он укусил последним.
   Реакция не подвела, Самаэль развернулся нанося страшный удар мраморным посохом. Но Велиар, принявший более взрослое обличье, без труда остановил удар голой рукой.
   - Та-та-та-та-та... не стыдно бить старого друга?
   - Так это ты меня подставил, гаденыш... - зарычал Изначальный, мгновенно оказываясь рядом и нанося мощный удар кулаком в челюсть Игроку.
   - Что ж... это я заслужил, признаю. - Задумчиво отозвался парень, восстанавливая раздробленную челюсть. - Все? Пар выпустил? А, Мистраль? Тьфу, прости, Самаэль.
   - Выпустил. Чего тебе надо, Игрок? - Устало ответил вампир.
   - Пива? - Достав из воздуха пару бутылок, Велиар открыл обе и дал одну вампиру. Некоторое время они пили молча, затем парень все же ответил. - Не хочешь еще раз сыграть? Однажды ты уже победил меня, я хочу реванш. Я намеренно дал тебе каплю своей крови, чтобы сестра не смогла вернуть тебя в Чертоги. Победишь - сможешь уйти. Правила ты знаешь, не маленький. Но игроки в этот раз куда-а-а-а-а интереснее.
   - Кто же? - Самаэль клюнул. Опять. Но это был шанс... шанс изменить судьбу. Однажды он уже смог победить, почему бы не выиграть опять?
   - Ты же знаешь, что я никогда не рассказываю участникам, кто играет. Могу только сказать, что есть игрок за оппозицию, ты с ним уже имел дело, есть игрок за Ночь... и есть я. Четвертое, последнее место - твое. Как тогда. - Игрок уже понял, что рыбка на крючке.
   - Спираль пошла на новый виток, Велиар?
   - Можно сказать и так. Ну, так, Самаэль, ты играешь? - Лукаво прищурился Вэл.
   - Чей ход, Игрок? - Самаэль протянул руку.
   - Твой, конечно же. - Велиар положил в его руку кости. - Иначе зачем бы я пришел?
   - Да начнется Игра... - Вздохнул Изначальный, переворачивая руку и роняя кости прямо на асфальт дорожки. Как много лет назад...
   - Да начнется Игра. - Эхом отозвался Велиар, глядя, как кости катятся по асфальту...
   Игра - началась.
  
   ...В этот раз в Малом зале Совета опять собрались все Демоны, а так же близнецы и Артем. И инициатором вновь была Деметра.
   - Ну как, удалось что-нибудь узнать?.. - Спросил Гост.
   - Это место начинает мне надоедать, особенно если учесть те поводы, из-за которых мы то и дело тут собираемся! И вот хоть бы раз собрались по приятному поводу, например, свадьба там, или бал какой-нибудь замечательный. А то как не соберемся, сразу же сплошные проблемы, - бурчала себе под нос Деми, раскладывая на огромном столе чистые листы.
   Риана, с интересом поглядывающая на дочь, усмехнулась:
   - Можно подумать, в этом нет твоей вины.
   - А вот нет! Это вообще, Розиэль из прошлого, так что все претензии, например, к Мистралю, который наживал со своим кланом таких врагов, которых желательно вообще бы не видеть... и не иметь. В любом случае, я знаю, где находится Розиэль. Он набрался сил, он хорошо питался. Я не могу увидеть тех, кто охраняет его лежку, но уверена, что там будет не один десяток людей. Больше сказать ничего не смогу при всем своем желании, кроме адреса. Это Смоленск. Отсюда не так уж и далеко, но ночь нам придется провести в городе. Телепортироваться ни отсюда, ни оттуда не удастся. Слишком большое расстояние, которое не удастся пробить из-за некоторые возмущений в "эфире".
   Демиан фыркнул. Если бы не последний пункт - телепортироваться проблемой не было бы. А так... Но все же промолчал.
   Бросив задумчивый взгляд в сторону брата, Деметра продолжила.
   - Насколько хватило моих сил, а на очень много меня не хватило бы, даже при очень большом желании, и так за сегодня пришлось охотиться раз десять, я могу сказать следующее. Нам нужен будет Гост. Дэвон. Деметрий. Веста. И мы двое. Еще при желании к нам может присоединиться кто-то один. Все остальные будут абсолютно лишними.
   Подумав, вызвался Лазарь.
   - Я схожу. Этот гад меня раздражает.
   - Я бы удивилась, если бы ты сказал что-то другое, - пробормотала Деми. - Думаю, Дем, отправится в дорогу на своей новой игрушке? К нему может сесть один пассажир. Еще одного могу взять в нагрузку я на своей спортивной красавице.
   Демиан как-то мечтательно улыбнулся.
   - Игрушка-игрушка-игрушка... - промурлыкал он, зажмурившись, как налопавшийся сметаны кошак. Джаред, например.
   Ри покосилась на сына с удивлением. Вроде бы с создания Призмы прошло достаточно времени, чтобы вызывать у него такой восторг. Неужели придумал что-то еще?
   Лазарь только тяжело вздохнул. В этот раз ученик впервые вообще не посвятил его в свои планы. И это пугало, хотя и заставляло гордиться им.
   Не в теме происходящего была и Деми. Последние события вообще выбили девушку из колеи, и теперь то, о чем она раньше знала бы даже до того, как узнал и придумал сам Дём, для нее оставалось тайной за семью печатями, и это было тяжело.
   - Еще бы хотелось позаимствовать из сокровищницы клана пару артефактов, - заметила девушка, пока остальные Демоны переглядывались.
   - Каких? - Подал голос отец.
   - Защитную сферу и водный жезл.
   - Хм... может еще что-нибудь? - Нахмурился Мстислав.
   Деми задумалась. Защитная сфера нужна была для того, чтобы на долю мгновения закрыть от стопроцентно смертельного попадания любого вампира. Водная сфера, активировавшись, создавала тоже защитную оболочку вокруг человека или вампира, погружая его в некое подобие стазиса, благодаря которому он мог в любой момент дождаться помощи.
   - Нет, - пробормотала вампиресса. - Больше нам ничего не надо. Оружие у всех будет личное. Думаю, мы справимся. Не брать же у тебя Кровавое Безумие, - немного неуклюже пошутила девушка.
   - Хватит с вас ваших игрушек... броню не забудьте.
   - Куда же без нее, - вступила в разговор Ри. - Вы же не думали о том, чтобы отправиться без защиты?
   - Нет, конечно, - улыбнулась Деми. - Куда же мы без брони, мамуль!
   - Вот смотрите мне... Вас обоих это особенно касается. - Мстислав посмотрел на детей... но Дем все еще витал в своих грезах
   И покосившись на него, Деми кивнула, подтверждая, что обязательно проследит, чтобы брат нацепил свою универсальную броню.
   - Тогда идите - собирайтесь, а мы пока обсудим дела насущные...
   Переглянувшись, по одному помещение покинули все Демоны, участвующие в грядущей операции. Только Деми на мгновение задержалась, потом поморщилась и исчезла, так ничего и не сказав.
   Дем просиял и перенесся в лабораторию. Последнее детище было готово и его надо было пробудить...
   А там его уже ждала Ната. Устроившись в гамаке, который любили близнецы и иногда из-за него даже спорили, медленно покачиваясь, девушка гипнотизировала в потолок, словно в надежде, что ей откроется какое-то особое знание.
   - Ты с нами? - Бросил Демиан, гремя какими-то штуками в ящике.
   Ната медленно покачала головой.
   - Я думаю, вы справитесь с нами. А я хочу побыть здесь. Мне не нравится Самаэль. То, что он не может вернутся обратно в Чертоги, сказалось на нем гораздо сильнее, чем можно было предположить... Поэтому я останусь здесь и присмотрю за ним.
   - Да?.. Ну ладно. - На миг Дем прищурился, догадываясь, что девушка темнит... ну и пусть темнит. Она же никуда не вляпается, верно?
   - Тогда, - спрыгнув с гамака, Ната шагнула к вампиру, подумала и вытащила откуда-то из-за уха темное перо. - Возьмешь с собой? На удачу?
   - Угу. - Улыбнулся вампир. - Спасибо.
   Кивнув, Ната легко коснулась пером ключицы Дема и она тут же исчезло. Лукаво подмигнув, Ночь не стала мешать вампиру, исчезнув до того, как он успел что-то сказать.
   Демиан нахмурился, увидев, что она сбежала.
   - Ну ладно... пора пробудиться... - промурлыкал Демиан и положил руку на большую обсидиановую пластину. - Проекты "Стальное крыло" и "покров" - активация.
   Автоматика и артефакты принялись за работу, а маг - включился на своей стадии, завершая то, что было нужно срочно и сейчас.
  

***

  
   Чайнатаун. Все в том же ресторанчике, на том же балконе, прямо из стены вышел Велиар.
   - Ну как там, Базиль? - Спросил он, подхватывая со стола бутылку пива и опрокидывая ее содержимое в рот.
   - Все идет как вы и говорили. - Спокойно отозвался Базиль. - Но этот вампир подчинил многих. Вы уверены, что стоило давать ему шанс?
   - Это Игра, друг мой. - Вэл отбросил пустую уже бутылку. - Игра. Я - всего лишь Игрок... ну и еще мальчик на побегушках, находящий еще троих игроков. Кстати, спасибо, что напомнил. Мой ход.
   Парень сел на перила, покатал на ладони игральные кости и - пустил их на полированное дерево.
   Тук-тук...
   Две шестерки уставились в небо с граней кубиков.
   - Та-та-та-та... Как хорошо... какой хороший ход. Игра, и правда, будет уникальной, Базиль! И, думаю, это будет третья партия за всю историю Игры, когда Орден - будет участвовать... да, масштабы ведут к этому. Посмотрим, как оно дальше пойдет, но мне уже нравится.
   - И это главное... - Тихо выдохнул Базиль. Ему как раз то, что начинало закручиваться, совершенно не нравилось. Велиар был великолепным лидером, но за своей Игрой он не замечал ничего...
  

***

   Демиан работал. С одной стороны его лаборатории автоматы проводили последнюю калибровку "Покрова", новой модификации "Призмы" - доспеха. Вообще, в отличие от первичной разработки, "Покров" делался не для Дема. Демиан планировал пустить его в массовое производство, но - только для своих. Юные маги, которым не хватает сил, но уже достаточно навыков, одев этот доспех, стали бы многократно сильнее. Но, как и все остальное, прототип вампир собирался испробовать на себе.
   Второй проект состоял из двух частей. За основу пошли трофейные грифоны, а так же то что осталось от их собратьев и псевдодраконов, как обозвал драконоподобных ящеров Алхимика сам маг. Первую часть Демиан делал для себя, вторую - обожаемой сестре.
   Первая часть уже была готова... но на вторую не хватило сил. Совсем немного... но даже сил Ильяра из посоха было мало. Нужно было кое-что еще...
   - Розиэль - мой! - Рыкнул рассерженный маг, и эта фраза отразилась в разумах всех, кто отправлялся за вампиром.
   - Пробудись... пробудись. Пришло время расправить крылья... - Шептал Демиан, щедро вливая силу в обсидиановый куб, внутри которого пробуждалось его детище...
   Деми, сидящая на капоте мощного и усовершенствованного джипа Дэвона, разглядывала дом. Она ощущала нетерпение брата, ощущала, как он куда-то тянет силы, и ей было очень интересно, когда же он появится.
   Рядом тихо что-то говорила Весте мама.
   Демоны, обозвав на этот раз "капушей" Дема, отсчитывали минуты его опоздания. Время тянулось как резиновое, и девушка уже успела пожалеть, что не забежала в башню к Самаэлю, когда на крыльце появился Дем. Закутанный с головы до ног в плащ.
   - Всем привет. - Довольно улыбнулся он. - А чего вы такие надутые? - сам маг разве что не сиял.
   - Тебя ждали, вестимо, - отозвалась Деми. - А ты задерживался и задерживался. Они уже порывались и без тебя уехать.
   - Да и ехали бы. Я вас все равно всех обгоню.
   - После того, как я усовершенствовал машину, твоя даже на ровной дороге мою не догонит, - нахмурился Дэвон.
   - Дэв, ты что, какая машина!? - Рассмеялся Демиан. - Не-е-е-е, я собираюсь отправиться на моем новом детище...
   Риана отвернулась от Вестницы, отчитывающейся по результатам последнего задания, и взглянула на сына.
   - Подозреваю, что то, из-за чего ты чуть не подпрыгивал на совете от радости, ты нам сейчас покажешь?
   - Агаа... - Демиан прикрыл глаза и неожиданно тихо прошептал: - Ко мне, Ану.
   Ночную тишину прорезал громкий крик огромной птицы... и на дорожку подле мага с хлопком могучих крыльев приземлился ОН. Ану. Анубис.
   Когда-то это был грифон из тех, что пришли с Алхимиком. Его доставили ужасно изрубленным, но - еще живым. Именно по этой причине маг для себя взял его, а не целый образец. Теперь из полутрупа и вообще халтурного образца, каким он попал к Демиану, этот грифон стал настоящим шедевром техномагии.
   Демиан полностью изменил его, начиная с цвета (ранее белый, теперь он был темно-серым, почти черным). Гордую орлиную голову украшало подобие шлема стилизованного под корону, на деле являющееся частью обновленного черепа. В алых ранее глазах, сияло изумрудное колдовское сияние. Зрачки и белки стали ярко-изумрудными. В центре, над клювом, разместился небольшой колдовской изумруд. От головы к груди, охваченной обручем с пятью изумрудами шли подобия проводов-трубочек, они соединяли управляющие кристаллы с мощным оружием - изумрудами на обруче. Передние лапы стали целиком механическими, сделанными с ювелирной точностью и скрупулёзностью, и венчающиеся могучими когтями. На спине оказалось специализированное седло, на задней части которого оказались странные разъемы. Задние лапы внешне остались как ранее, но на них появились узоры цвета морской волны. Один узор изображал то, что стало с коленным суставом, остальные несведущему были не понятны. Бедренный сустав так же изменился.
   Хвост грифона почти не изменился, разве что на нем оказалась непонятная обывателям да и другим магам конструкция из двух обручей, соединенных проводками.
   Огромные крылья так же разительно поменялись. Начиная от плеча и к кончикам перьев цвет переходил от черного к цвету морской волны, а по краю крыльев шли светящиеся письмена.
   - Знакомьтесь, Ану. - Довольно похвалился Демиан, любуясь грифоном. Его новое детище было воистину величественно и прекрасно...
   - Ночь, - с долей задумчивой философии спросила Деми, созерцая огромное крылатое чудо и даже отдаленно не представляя, сколько труда надо было вложить в его создание. - Вот почему всем девочкам достались братья как братья, а мне такой от которого не только врагам, но и друзьям впору вешаться? - Вопреки словам, в голосе вампирессы звучала отчаянная гордость за брата. А потом тихо пискнув, как мышь, она повисла у него на шее с восторженным: - ТЫ гений!
   Рассмеявшись, Демиан обнял сестру, покружив ее, и окружающие смогли увидеть, что под плащом - доспехи. Словно Демиан разобрал "Призму" второй версии и сделал из нее доспехи. На самом деле Призма продолжал нести службу в охране территории клана, и никто его разбирать не собирался. Но "Покров" был сделан по образу и подобию.
   - Мда, - подытожила Риана. - Теперь за вас можно не беспокоиться.
   Посмотрев на детей, она добавила.
   - Вы все должны вернуться домой живыми. Ясно?
   - Эй, Ма, да мы всех грохнем и вернемся. И это не обсуждается. У меня подарок сестренке простаивает.
   - Подарок? Мне? - подняла Деми голову. Глаза вампирессы ярко-ярко сверкали.
   - Ага. Но чтобы ты его получила, мне надо поглотить Розиэля. - Улыбнулся братец.
   - Окей! Этого психа никто не трогает, - согласилась вампиресса. - А ты меня с собой возьмешь?
   - Если хочешь. - Маг улыбнулся, а грифон хлопнул крыльями и... выдохнул в небо поток зеленого искрящегося пламени. Он рвался в небо...
   - Хочу!!! - закивала Деми головой. - Вот прямо сейчас! И побыстрее!
   Демиан подсадил сестру в седло и устроился позади. Щелкнули разъемы, соединяясь с "покровом"
   - Ану, погнали. - Усмехнулся вампир, обнимая сестру и держась рукой за луку седла. - Догоняй, лихач. - Бросил он Дэвону, подмигнув.
   Никто не успел сказать и слова, грифон стрелой сорвался с места и растаял в небе. Кто-то из Демонов присвистнул.
   - Догнать этого? - Веста подначивающе взглянула на Дэвона. - Не догонишь!
   - Сам уже понял... - Буркнул Дэвон. Пора уже было бы привыкнуть, что с этим пацаном спорить себе дороже...
   Спустя пару минут у крыльца осталась только Риана. Глядя вслед уехавшим машинам, она уговаривала себя, что все будет хорошо. Сильные дети и сильные Демоны обязательно справятся с каким-то там Правящим...
   Впрочем, Ри никогда не видела, на что именно способен действительно сильный Правящий, а близнецам предстояло с этим познакомиться в самом ближайшем будущем.
   Полет на грифоне Демиана оказался настоящей сказкой. Мощные крылья, оставляющие чуть мерцающий следа в небе, несли Ану и его наездников вперед, к городу, в котором спрятался Розиэль.
   Берлогу Правящего было не сложно найти - он сам помог в этом, понаставив защиты... но вся она лопалась как мыльные пузыри под когтями творения Демиана. Маг знал, для чего делал грифона, и снабдил его таким количеством полезных приспособлений, что зверь мог в одиночку расправиться с довольно серьезным врагом. Стаю грифонов Алхимика он бы вообще зажарил не напрягаясь, а уж пробить столь примитивную, с точки зрения Демиана, защиту - раз плюнуть. Он даже скорость не сбавлял.
   Деми, прижавшись щекой к плечу брата, закрыв глаза, наслаждалась сумасшедшим полетом.
   Мимо мелькали деревья, машины. Маленькие деревушки и города, пару раз даже были церквушки и святые источники - сияющие в восприятии провидицы неярким светом.
   Впереди был Розиэль и его армия, но Деми даже не догадывалась, что именно их встретит, после того, как грифон приземлится на аккуратно подстриженной лужайке около двухэтажного кирпичного дома.
   - Охотники? Забавно. - Демиан даже спешиваться не стал. - Ану, своих тут нет, гаси все, что засечешь.
   В тот же миг грифон хлопнул крыльями, посылая воздушную волну вперед... и дорога окрасилась взрывами и всеми следами сработавших ловушек.
   Деми, с интересом выглянув наружу из-под огромных крыльев грифона, с интересом осмотрелась. Ей близко знакомиться с охотниками еще не выпадало.
   - А они опасные? - спросила она, пытаясь своими силами обнаружить живых людей или неживых вампиров в особняке.
   - Смотря какие. Некоторые вполне... но Ану их раскидает. Так что держись, сейчас поскачем к главгаду, а эту шушеру ребята пусть крошат. - Демиан хлопнул Ану по крупу и зверь рванул вперед, разрушая изумрудными лучами ловушки на своем пути.
   Деми кивнула, прислушиваясь к тонкому миру. Мир внешний для нее был неинтересен. Ее вера в брата была практически безграничной и базировалась не на пустом месте.
   Главные двери в дом оказались на пути очень быстро, но вынести их девушка не дала.
   - Стой, - прошептала она.
   Грифон застыл, подчинившись приказу, продублированному хозяином.
   - Что? - Демиан прищурился.
   - Что-то не правильно, - покачала девушка головой. - Пахнет, но не ловушкой. И не людьми. Пахнет чем-то сродни тому, что делал Алхимик.
   - Понятно... ну что ж, будем готовы... или есть рекомендации?
   - Увы и ах, ничего не вижу. Даже не могу сказать, сколько здесь есть тех, кто собирается драться. Двое. Двадцать или двести. Но, думаю, будет лучше - если мы не станем расслабляться.
   - Окей... Будь осторожна...
   - Кто бы говорил! - засмеялась Деми, - у меня есть твой браслет, и здесь ты маг, а я драчливая зараза, которая... - девушка не договорила. Двери медленно, натужно поскрипывая, раскрылись...
   Неудержимой лавиной, из проема помчались люди и вампиры. Десятка два, может три...
   - Гаси. - Обронил Дем, позволяя Ану показать, ради чего он столько трудился... со всех пяти изумрудов сорвался поток изумрудного сияния, обративший все, что было за дверью... в ничто.
   - Ух! Он круче, чем можно было предположить! - спрыгнув с седла, Деми погладила грифона по мощному клюву, взглянула на открытые двери, усыпанные слоем гари. Подумала немного и шагнула вперед.
   Ничего не произошло. Если ловушка и была, то грифон уничтожил все, что тут могло быть.
   - Ану, охранять. - Демиан отцепился от грифона и пошел за сестрой, материализовав посох.
   Она уже двигалась в зале, по кругу, то и дело взмахивая руками и буквально "прощупывая воздух". Дем выглядел такое много раз, сестра работала с недавним прошлым, выбирая из него прямые следы произошедшего. Для нее сейчас не было ни времени, ни пространства.
   Она искала, куда делся Розиэль.
   А мерзкий Правящий все не находился и не находился.
   Вампиресса заработалась настолько, что пропустила появление второй волны, состоящей из подчиненных Розиэлю охотников и вампиров.
   - Брысь! - Рявкнул Демиан, замерцали его доспехи под плащом и от посоха разошлось кольцо ревущего пламени, оставившее лишь пепел. Деметре огонь не повредил.
   И из своего транса она не вышла, наоборот все быстрее и быстрее завертелась на месте, пока не остановилась тяжело дыша.
   - Здесь! - торжествующе сказала она. И вдруг замерла. Глаза девушки остекленели. По внутренней связи близнецов на Дема обрушился сильнейший ментальный удар, на пути которого и встала вампиресса.
   Еще пытаясь что-то сказать, Деми падала на пол, а из уголка губ потянулась кровавая полоска...
   Дем в шоке посмотрел на сестру, но успел подскочить к ней, уложить и активировать оба артефакта взятые сестрой. На ворвавшихся Демонов он не смотрел.
   - Зачистите все. Ану - охраняй. Розиэль мой... - Воспользовавшись последней подсказкой сестры, маг бросился к своей добыче. Времени на игры не осталось - Деми срочно нужна была помощь.

Глава 8. В ловушке собственного разума.

   Второй ход
   В ставшем уже привычным ресторане Чайнатауна Велиар нахмурился, глядя сквозь пространство на то, как грифон закрывает крылом Деметру.
   - Нехорошо... нехорошо... - Пробормотал он. Такой исход мог здорово задержать Игру... но можно было выкрутиться, если за нее выкинут хорошую комбинацию. - Базиль, готовь следующий этап. - Бросил он, уходя сквозь стену.
   Самаэля парень нашел в баре, глушащим портвейн.
   - Спиваешься? - Вместо приветствия спросил Велиар.
   - Нет, мне просто стало интересно, как изменился мир. А еще я на охоте, так что пойди к ежам на пару часов и больше не мешай мне есть, а то не челюсть сломаю, а что-нибудь еще. - Самаэль фыркнул. Третья добыча за сегодня была какой-то упрямой. Не желала отделяться от компании! И это немного раздражало. У него вообще-то дела еще есть... ну, в теории... если придумает, какие...
   Велиар покачал головой. Этот вампир всегда мрачнел, когда что-то не получалось.
   - Твой ход, и делай что хочешь. Даже эту девочку тебе от компании отделю. - Предложил демиург, протягивая кости.
   - Я же просил не портить мне охоту, Велиар. - Самаэль взял кости, покатал на ладони и пустил по столу...
   С тихим стуком они покатились по столу... а, когда остановились, то одна была черной, а вторая - белой. На белом кубике была единица, на черном - шестерка.
   "Облажался..." - Подумал Велиар, - "Ладно, план "Б". Ох сестричка и побесится..."
   Похоже парню искренне нравилось происходящее, хотя он честно попробовал повернуть ситуацию руками Самаэля. Увы...
   - Удачной охоты, зубастик. - Хлопнув вампира по плечу, Велиар перенесся дальше. Время поджимало, но Игра становилась интереснее, а ради этого можно было и постараться.
   - Все настроение испортил... и не объяснил ничего... скотина. - Расстроенно буркнул Самаэль, отставляя первый за вечер стакан портвейна и, пошел прочь из бара. Когда терзаешься мыслями о том, что только что произошло, удовольствия от еды не получаешь.
   Короткая вспышка силы и вот он уже перенесся в башню Деметры. Тут, хотя бы, было тихо...
   Впрочем, в одиночестве побыть даже в башне у Деметры ему не удалось. Сидя на подоконнике в той комнате, которая была выделана в его полное распоряжение, бездумно листала какую-то книгу Ната.
   При виде появившегося Самаэля ее лицо помрачнело.
   - Ты так смотришь, словно я разлагаюсь на ходу. - Вампир себя даже ощупал.
   - Нет. Но то, во что ты ввязался хуже. Впрочем, - Ната откинулась на стену, отведя от вампира взгляд. - В игре Вэла ты принимаешь участие уже второй раз. На что он тебя поймал?
   - Он не дал мне вернуться. - Равнодушно пожал плечами Самаэль, стягивая куртку. - Но Игра позволяет менять судьбу. Один раз я уже победил.
   - Победил, - пробормотала Ната. - И в этот раз тоже надеешься на победу? - в следующий момент в голосе Ночи зазвучали насмешливые нотки. - Но Вэл жук. Вначале не дал тебе уйти, а потом использовал это же для того, чтобы затянуть тебя в игру.
   - Я на себе доказал, что в Игре можно выиграть. Что помешает теперь? - Хмыкнул он. - Ну да. По зубам он получил, но толку-то бить этого гада... В прошлый раз я его вообще пополам разрубил, он только улыбнулся и продолжил трындеть.
   - Чтобы убить Вэла, надо... - Ната спохватилась и замолчала, со смущенной улыбкой глядя на Сэма. - В любом случае, раз ты в игре, сам Вэл в игре, надо разгадать личность еще двух игроков.
   - Надо. И просчитать, что он поставил точкой финиша в игре...
   - Хороший вопрос, - кивнула Ната, затем взглянула на часы. - Но что-то наши близнецы задерживаются, а я абсолютно не могу их почуять. Как будто на той территории окопался кто-то очень мощный.
   - Может из-за чар сбоит все? Или Вэл пошел поглазеть?
   - Вэл? Может, и пойти, если там есть кто-то, кому кубики бросать надо. Может, Розиэль один из игроков? - задумалась Ната.
   - Может быть. Деми же предсказала, что он опасен...
   - Прогуляться что ли туда, - Ната посмотрела за окно. Потом вновь на часы и решительно поднялась. - Пойду, наверное, в спортивный зал. Долететь я уже не успею. А в облике человека мои крылья все еще слишком слабы. А просто ждать сил нет...
   - Сходи... а я посплю все же... Этот гаденыш все настроение испортил...
   - Это то, что он умеет, - согласилась Ната, выпрыгивая из окна и раскрывая за спиной крылья. Приземлившись на землю, она на миг подняла голову и тяжело вздохнула. Она надеялась, что успеет перехватить Самаэля до того, как он сделает ход, а получилось, что ничего не получилось...
  
   ...Двери дома, в котором таился Розиэль, были сорваны грифоном, когда тот, влетев в здание, закрыл своим крылом Деметру.
   Ворвавшийся первым Деметрий, когда увидел эту картину, пустил волну огня, оплавив замки на дверях, а льдом - сковал все проходы. Демоны осмотрелись и, не увидев ничего опасного, окружили девушку.
   - Лазарь, займешься? - Спросил Гост.
   - Да. - Лекарь отключил мешающиеся артефакты и начал диагностику. Ментальный удар, вырубивший девушку, ощутили все... но только отголосок. Она приняла всю его силу на себя, потому и потеряла сознание. - Я могу подлатать ее, но она в коме... мне ее не вытащить здесь... - Сообщил лекарь тихо, пока его ладони светились, исцеляя тело.
   - Делай хоть это. - Гост осматривался. Что-то тут было не так...
   Веста, единственная девушка из пятерых демонов, скользнула ближе к Демиану, чуть потянула его за рукав покрова, привлекая к себе внимание.
   - Да? - Дем посмотрел на вампирессу, внимательно вслушиваясь во что-то...
   - Я могу провести, - прошептала девочка. - Под нами вниз, слоя три артефактов. Мощных, еще из древних времен. Таких давно уже не осталось, делать разучились... По идее, никто не сможет через ни почуять, ни пройти. Но я смогу.
   - Давай. - Демиан кивнул и подхватил Весту на руки. Она всех уже приучила, что так легче работать.
   Закрыв глаза, вампиресса набрала воздуха в грудь, перед тем как перестать дышать, и настроилась на вибрацию дома, дыхание других вампиров и людей... И каких-то созданий.
   Понимая, что задерживаться уже некогда, легко щелкнула пальцами, привлекая внимание ближайшего Демона, и послала простую мысль: "Сейчас будет волна противников".
   А в следующий момент пол под Демианом и Вестой исчез.
   Проход был не таким легким, как обычно, а пожалуй даже немного болезненным. Да и не быстрым, а затянулся минуты на две-три, что было своеобразным антирекордом для Весты, а потом под ноги ударил плохо освещенный коридор.
   Девочка на руках у Дёма тяжело дышала, потратив массу сил. Двигаться дальше она была не в состоянии.
   Демиан прислушался к окружающему миру. Да, вот теперь эхо силы его противника было слышно.
   - Жди здесь, я быстро... - Дем посадил вампирессу в появившийся гамак (просто спрятанный в подпространстве ленивым магом), и окружил мощными щитами и маскирующими чарами.
   Потрепав ее по волосам, вампир поспешил вперед, блокируя шлем Покрова и готовясь к бою. Проводив его восхищенным взглядом, молодого мага можно было или уважать, или испытывать желание его прибить, Веста прикрыла глаза. Теперь ей оставалось только ждать. Того или иного результата.
   Дверь в убежище Розиэля Демиан вышиб ударом ноги, разворотив при этом дорогостоящий пульт наблюдения, установленный у стены напротив.
   - Сам сдашься или как?.. - Донеслось из-под шлема брони.
   Правящий, сидящий в кресле с бокалом дорогого вина, вином поперхнулся... Ущипнул себя за руку, проверяя не провалился ли он нечаянно в свой сон и вытаращился на незваного гостя.
   Удар, который он нанес по неведомым, прошел. Он отлично это почувствовал. И эти твари должны были сейчас все дружно скулить у порога, возомнив себя кошечками, собачкам и птичкам.
   А тут, кто-то еще и угрожать ему смеет?!
   Демиан провернул посох и пошел вперед. Тратить время на этого умника он явно не собирался.
   Правящий дернулся, вскидывая руку.
   - Стой! Стой! Стой же!
   - С чего бы? - Донесся злой голос мага. Все три волны подчинения разбились о шлем.
   - Я приказываю!
   - Ага, спешу и падаю. - Демиан поднял руку и из обсидиановой пластины на тыльной стороне перчатки, вылетела цепь из чистого света.
   Правящий, уверенный в своей силе, выставил вокруг щиты, активировав заодно пару защитных артефактов, и остался на месте, даже не думая убегать. Ну что ему, такому сильному, большому и древнему мог сделать какой-то мальчишка?
   Это была глупость. Цепь и не должна была его ударять - на этого врага у Дема были свои планы. Цепь ударилась в щиты... и начала умножаться, пока не опутала вампира вместе со всей защитой.
   - Попался... - Прошипел Дем, натянув цепь. Сияющие звенья начали давить защиту, вдавливая ее обратно в Розиэля, пока цепь не опутала его тело. - Ты ударил мою сестру, Розиэль... за это ты никогда не познаешь смерти и покоя.
   Костяное острие посоха вошло в грудь Правящего, высасывая всю его силу, все знания, навыки, умения и саму душу. Посох вибрировал, так как Розиэль боролся, но... он проиграл в самом начале. Он недооценил молодого мага.
   Когда иссушенное тело упало на пол, рядом на колени рухнул Дем.
   Из уголков глаз текла кровь, во рту чувствовался ее привкус. Слишком много силы... слишком много. Он не был готов к этому объему, и сила рвала его на части.
   - Твоя сила... моя... - выдавил из себя Дем, опираясь на посох и используя все доступные ресурсы, чтобы перераспределить новый океан силы. Все же не просто так ранее на Розиэля послали именно Госта, сильнейшего из Демонов...
   Неожиданно тишину прорезали одинокие хлопки.
   - Та-та-та-та... Молодец. Как красиво... затолкать его защиту и силу артефактов обратно в него, а потом все это разом выпить... ты там живой, парень? - Велиар без труда отщелкнул шлем Покрова и осмотрел Демиана. - Как-то ты погано выглядишь... дай-ка я помогу, а?
   Легкое прикосновение ко лбу и - стало легче. Кровь перестала течь, сердце перестало рвать силой, маг смог посмотреть на парня с янтарными волосами.
   - Кто ты?.. - Хрипло прошептал он.
   - Ой, косяк... забыл представиться. Меня зовут Велиар. Деми обо мне рассказывала? Нет? Ну и отлично. - Кивнул Вэл. - В общем-то, я к тебе по делу... думаю, ты видел, что твоя сестрица в отрубе? Так вот, моей вины тут нет, но мне не нравится такая ситуация... по ряду причин. Эй, не смотри так! Никаких обмороков! - Возмутился Игрок и прояснил разум мага, поправил его здоровье и помог встать, затем сесть в кресло покойника. - Вот... готов слушать? Слушай. Твоя сестренка и я... в общем - мы играем. И сейчас как раз ее ход. Но ход сделать она не может из-за мусора, который ты прибрал. Вообще-то это не совсем по правилам, но ты можешь сделать ход за нее. Вы близнецы, и судьба у вас одна на двоих, так что - никаких нарушений.
   - Игрок... ты брат Наты?.. - Спросил Демиан, содрав перчатку и вытерев лицо.
   - О, так сестрица обо мне рассказывала!? - Просиял Демиург. - Класс... ну да не суть. Бросать кости будешь?
   - Нет. Она предупреждала о тебе...
   - О... надо будет ее отшлепать... лады, а если я скажу, что, если ты выкинешь хорошую комбинацию, сестра очнется?
   - Лжешь.
   - Никогда. Запомни, Демиан Вьенте Неведомый, я могу недоговаривать, могу молчать, но НЕ могу лгать. В рамках Игры, разумеется. А сейчас я Игрок. Да и скучно лгать. Не будь твоя сестрица уже игроком, я бы ее исцелил вот как тебя, но, увы, в ее адрес это будет жестким нарушением правил и может так аукнуться, что гуманнее было бы добить. Но если кости бросишь ты, и она попадет на плиту Восстановления, то к концу хода малышка очнется.
   - И я стану заложником твоей Игры? - Усмехнулся Демиан. Он дураком не был никогда. Но Велиар ударил в сердце - ради сестры маг был готов на все. - Давай свои кости, Велиар... сыграем.
   - Ооо... не волнуйся, можешь спросить Самаэля, я играю честно - в прошлом он обыграл меня в сухую. - Сообщил Демиург, протянув кости Демиану.
   Свободной от перчатки рукой, Демиан покатал кости и бросил на столик. Покатившись, они тоже сменили цвет. Две четверки, дубль.
   - Вот! Я же говорил. Деметра на Восстановлении. Отнеси ее домой и уложи в постель. Когда завершится ход - она проснется здоровой. Еще увидимся, Демиан...
   Велиар забрал кости и шагнул в стену, оставив на ней свою печать, которая стремительно выцветала.
   - Игра... это может быть интересно... - Тихо проговорил Демиан и, с трудом встав, пошел прочь - за Вестой и сестренкой. С делами он покончил.
   А вот у Велиара они еще оставались. Первую насущную проблему он решил, Игра - не остановится. Вторая проблема - решается, Деметра на нужной клетке - у нее везучий брат... А третья проблема - элементарна и даже не стоит упоминания. Надо было чтобы последний игрок просто бросил кости.
   Заявившись в его дом, уже изрядно восстановившийся, Велиар нахмурился. Этот умник куда-то делся.
   - Так... некогда мне за тобой бегать... - Хлопнув в ладоши, он перенес цель на то же место, где они общались в последний раз - в кресло. - Доброй ночи, друг мой.
   - Что ты себе позволяешь?! - Зашипел хозяин дома. Он почти настиг новую жертву...
   - Твой ход. А так как ход касается того, на кого ты нацелился, я не мог прийти сам. - Кости перекочевали в руку существа.
   - Ты еще ответишь... - Продолжил шипеть хозяин дома, которого вырвали из занятого им тела, но кости бросил. Четыре и пять...
   - Неплохо... - Немного нахмурился Вэл. - До скорой встречи...
   Похоже, что-то его озадачило.
   "Не очень хорошо... но, сойдет. Так даже интереснее. Зло должно хоть иногда побеждать..." - Подумал Вэл, уходя сквозь стену и вовсе не жалея тех, кого убьет этот монстр, выкинувший лучшую комбинацию в текущем ходу.
  
   ...Что может быть глупее, чем попасть в ловушку собственного разума? Только попасть в нее против своей воли и не найти выхода.
   Деми, падая на грязный, усыпанный пыль и заляпанный кровью пол особняка, где окопался Розиэль, знала, что ее первый и безотчетный шаг - закрыть всех собой, удался. Демоны под контроль Розиэля не попали.
   Но страшно было подумать, что случилось бы, если бы не было сейчас в особняке близнецов. Скорее всего, под контролем оказались бы все Демоны, кроме Госта. Одной боевой двойки Дэвона и Деметрия было бы достаточно, чтобы разнести полгорода. А они же в сочетании с Лазарем и Вестой... Это было бы страшно.
   Трагедии не случилось, в фарс она тоже не переросла. Зато Деми оказалась в ловушке собственного разума и даже приблизительно не представляла, как отсюда выбираться. Она не ощущала брата, не слышала ничьих мысленных голосов и могла только догадываться, что происходит в нормальном мире.
   Вообще, Деми ощутила себя бабочкой в стеклянной банке с толстыми стенками, билась в них отчаянно и все без толку. Крышка была не просто плотно прикручена, но даже и заварена. И даже воззвания к Ночи, на которые в итоге решилась Деми, не сработали.
   Все было бесполезно.
   А еще время здесь текло непонятно, девушка не могла разгадать, сколько прошло. Минута? Час? Сутки? Неделя? Месяц?
   Дрейфуя в окружающем пространстве, Деми пыталась сделать то единственное, что могла - дотянуться до своего дара. Но даже это у нее плохо получалось.
   Вокруг ничего не менялось. Она не могла здесь спать, только бодрствовать. Девушка пыталась считать секунды и минуты, но раз за разом сбивалась.
   Что-то изменилось в какой-то момент. За стенами стеклянной "банки" появился Гост.
   За мгновение до этого в реальности Демоны собрались около тела Деметры.
   - Давай-ка я попробую... - Гост опустился на колени, положив одну ладонь на лоб, другую на сердце провидицы. Он решил потянуть ее душу на поверхность. Раньше это помогало, когда товарищи впадали в кому. Медленно шепча литании призыва, он нащупал душу Деметры и потянул ее на поверхность...
   А вместо этого, оказался сам где-то не "здесь". Вокруг не было ни стен, ни чего-то видимого. Только странная хмарь, не имеющая ни плотности, ни цвета, и огромная... стеклянная банка, в которой сидела Деми.
   - О! - подскочила она на месте. - Гост!
   - Деми! - Вампир нахмурился. Такого он не ожидал... что-то более могущественное, чем он - не пускало ее назад... но дало ему попасть к ней. Ненадолго.
   - Привет! - радостно сказала девушка. - Как наши дела? Все в порядке?
   - Розиэля Дем поглотил... но мы никак не можем тебя разбудить. Что-то не пускает. - Вампир осмотрелся. - Как ты???
   - Скучно, - вздохнула девушка. - Сижу в этой банке и понимаю, что выбраться не могу. Закрыта в этом бреду. Только недавно вон тааам появилась маленькая трещинка...
   - Может из-за удара твое сознание тебя защитило? Вроде как пока не восстановишься - не сможешь всплыть?
   - И такое, может быть, - согласилась легко Деми, постучав по стеклу банки со своей стороны. - Только знаешь, что-то в этом не то. Я ни разу не ощущала себя в ловушке собственного дара. И подозреваю, что если бы это случилось, то форма была бы далеко не такой простой и понятной...
   - Тогда какие идеи?
   - Ну, подождать? Или попробовать разбить банку.
   - А не станет хуже?...
   - Я ее тут уже и пинала, и кулаками била. И... А, - Деми махнула рукой. - Как только я перехожу какой-то рубеж, меня берет за шиворот неведомая сила и возвращает на центр банки. На какое-то время я теряю подвижность, а потом снова могу идти пинать стенки. Прока нет, что так, что так.
   - А если извне шарахнуть?.. Хотя, чую, это что-то мне уже показало, что будет...
   Деми развела руками.
   - Понятия не имею, что будет. Но подозреваю, что ничего хорошего.
   - Да я уже попытался вытянуть тебя... итог ты видишь.
   - Вижу, - согласилась Деми с тяжелым вздохом, потом снова взглянула на стенки. - Тут скучно, а еще немного холодно. И шоколадку хочется.
   Гост рассмеялся.
   - Дите... проснешься, завалим шоколадками.
   - Так это когда проснусь, - вздохнула Деми тоскливо. - А хочется то сейчас. Ладно. Вам еще возвращаться домой. И получать нахлобучку от мамы и папы, что не уберегли... А я посижу, подожду... Чего-нибудь. Наверное.
   - Эх ты... держись, малышка. - Гост улыбнулся и - исчез. Но одиночество девушки не возобновилось...
   Впрочем, она легко обошлась бы без того, что разогнало ее скуку. Потому что на стенках банки, словно плохое древнее 2D кино, кто-то начал крутить убийства.
   То, что совершаются они врагом Неведомых, Деми даже не сомневалась, поэтому не отводила взгляда, заставляя себя смотреть, пока в голове крутилось:
   "Хочешь победить - познай врага своего".
   Она не видела мест, где все происходило, не могла определить Россия это или другая страна. Все, что было ей доступно - это чудовищная очередность происходящего. Кланы жертв и то, что убивает всех одно и то же.
   Первое убийство произошло в портовом грязном квартале.
   Под ногами влажно чавкала тухлая рыба. В свете ущербного месяца то тут, то там вспыхивали отраженные чешуйки. Плескалась вода у пирса.
   И незнакомая вампиресса сидела на краю длинного пирса, заглядывая в темную воду. Деми не могла даже предположить, что именно в таком неподходящем месте могла забыть представительница клана правящих.
   Девушка качала то ногой, то рукой, разгоняя по воде лунную дорожку и звонко смеялась, что-то отыскав в разбегающейся по воде ряби.
   Она умерла мгновенно. Просто от воды поднялись черные дымные ленты, залепившие ей глаза, рот, а потом буднично впитавшиеся в кожу. Не прошло и нескольких секунд, как Правящая рассыпалась прахом.
   Спустя пару минут такой же результат ждал одну из теней. Она даже не успела почуять, что не одна. В тоненькой кружевной комбинации, крутилась у зеркала, прикладывая к себе то одно, то другое платье. Чулки лежали на бежевом покрывале кровати, там же лежала сумочка. Играла тихая музыка, и девушка, скорее всего, готовилась к важному для себя свиданию.
   Деми не видела это своим даром, но была уверена, что тот, кто ее найдет, не заплачет. Скажет что-то типа "Была дурой, дурой и умерла", а спустя три дня выйдет на солнце, не в силах без нее жить.
   Третьей жертвой стал один из стихийников. Странноватый молодой человек, не самый старый, судя по виду и флеру силы. На картине его смерти Деметра осознала, что видит предсказанное - те смерти, которые собирался совершить некий Враг. О котором даже после увиденных картин настоящего она ничего не могла сказать, кроме того, что убивает он быстро. Стихийник успел выставить сдвоенный щит, почуяв неладное - но это ему не помогло. А копилка Деми пополнилась сразу двумя знаниями. Щиты двух стихий не спасут никого, а некая тварь поглощает силу вампиров, присасываясь к телу жадной пиявкой, ослабляя души настолько, что они оставались привязанными к человеческому миру.
   Четвертой жертвой Деми увидела представителя клана природы, а вслед за ним одного из банкиров. И ни один ничего не смог противопоставить своей быстрой и ужасной смерти.
   Шестым стал некромант.
   На него напали на кладбище. Не самое лучшее место, чтобы проверить свою силу. Некромант сидел на надгробной плите, разглядывая тонкую вязь рун, которая покрывала все кладбище.
   Некромант был не очень сильным. Обряд, зарождающийся на кладбище, был знаком Деми. Она выбиралась пару раз на вылазки с Дорианом и Молнией, когда училась основам некромагии, а Снежная принцесса - их мастер некротехник была занята или просто сбегала со своим мужем в небольшой отпуск после того, как близнецы успевали в очередной раз довести ее до заикания, когда от бешенства, когда от изумления.
   Вязь была основой для одного из лучших защитных плетений, которое некроманты изучали сразу же перед тем как поднимать костяных драконов. Ну, в большинстве своем, плетение срабатывало, а дракон не поднимался, поэтому в какой-то момент вязь перестали использовать, считая формальностью и оставляя все силы на совершение призыва.
   А тот, которого видела сейчас Деми техникой безопасности явно не пренебрегал.
   Полыхнуло раз, второй, третий. И защитное плетение с тихими щелчками начало разворачиваться вокруг своего создателя.
   Он не успел всего немного, последний слой-пластинка еще не закрыл своего создателя, когда от земли поднялись черные ленты и наткнулись на щит. Треск и всполохи искр, которые пошли по кладбищу, на ходу расширяясь и увеличиваясь, заставили Деми выдохнуть. Противник был силен. Противник был чертовски силен, и возник вопрос - а смогут ли неведомые с ним справиться?!
   Да какой там справиться, хотя бы понять, что это такое и откуда вылезло?!
   Пока девушка задавалась риторическими вопросами, ленты доломали щиты и выпили жизнь некроманта...
   Последнюю смерть Деми смотрела стоя, не вытирая катящиеся по щекам слезы. Тварь покусилась на неведомого.
   Молоденького парнишку, которого только недавно приняли в клан, и которого еще даже не начали обучать. Его лицо, восторженно-смеющееся было знакомо Деми. Он вступил в клан в начале мая, и притащил в подарок провидице огромный букет ромашек, узнав что благодаря ей его нашли до того, как в его дом пришла беда. Парнишка обладал огромным потенциальным талантом и со временем смог бы дорасти до того уровня, когда его в ученики смог бы взять один из Демонов.
   А сейчас на глазах Деми его убивала какая-то тварь.
   И когда все закончилось, девушка сползла по стеклянным стенкам банки на пол, тихо и бессильно плача. Семеро. Семеро вампиров стали в одну ночь жертвами чужого ненасытного голода и злобы. Жертвой твари, который вошел в Москву на исходе ночи.
   А Деми, запертая в ловушке собственного разума, была не в силах ни найти эту тварь, ни предупредить кого-то о ее появлении...

Глава 9. Мастерство гениального безумца.

  
   Второй ход
  
   В кабинете Грандсира Неведомого клана были трое. Сам Грандсир стоял у окна, а Гост и Лазарь располагались в креслах, ожидая, пока Мстислав будет готов их слушать.
   - Итак? - Все же подал он голос.
   - Розиэль уничтожен. Как - лучше расскажет Демиан. - Подал голос Гост. - Но у нас чп. Розиэль ждал нас, а потому ударил самым мощным своим ударом - "Молотом Безумия". Страшная атака, бьет по площади и сводит с ума всех. В прошлый раз я защитился от нее - духу или призраку она не страшна, я просто перешел в духовную форму и все. Но в этот раз мы не ожидали, что он опять ударит ей... Деметра закрыла всех собой, а потому получила по полной программе. Она в коме. Ни я, ни Лазарь не смогли ее вытащить, но я уверен, что она очнется в ближайшее время. Когда я попытался вытянуть ее, то попал в ее сознание. Похоже, оно защитило ее разум, погрузив на самое дно души, чтобы выпустить, когда она восстановится.
   - Прогноз? - Глухо отозвался отец.
   - Несколько дней. Все повреждения тела уже я вылечил, остальное - в ее руках... Мы с Демом поддерживаем мнение Госта. - Отозвался недовольный Лазарь. Бессилие его бесило.
   - Ясно... Где сам Демиан? - Мстислав не обернулся.
   - В лаборатории. Доставив сначала сестру в спальню, заперся у себя в башне и сказал, что любой, кто его потревожит - может прощаться с жизнью. - Лазарь усмехнулся. Он сам орал то же самое, когда ему мешали.
   - Похоже, он работает над тем самым подарком, о котором говорил перед стартом... ему вроде как не хватило сил тогда, а сейчас - должно хватить. Там творится что-то странное... - Добавил Гост. Все присутствующие понимали Дема - всем хотелось заняться хоть чем-то, пока ожидание их не доконало...
   А в лаборатории в это время творился... бардак! Даже не бардак, а хаос. Демиан понял, как ему сделать то, что он хотел... но он переработал подарок, с учетом произошедшего с сестрой. Теперь, когда Номер Два будет готов, он сможет не волноваться за любимую сестру. Точнее, волноваться немного меньше.
   - Не достаточно... не достаточно... ну конечно!!! - Дем навалился, двигая заготовки для серийных Призм-шагоходов. Он выстраивал целую сеть артефактов-призм, которые многократно усилят поток энергии для оживления детища.
   Осмотрев получившийся ужас, Дем все проверил, подготовил "пациента" и ушел на свое место, включив "Покров" на всю мощность.
   - Крибли-крабли-в ухе грабли... короче - скидыщ! - попытался острить вампир... а потом с его посоха сорвались молнии всех цветов радуги, фигуру окутал слепящий свет и десятки Призм стали передавать эту чудовищную волну все дальше, усиливая ее в десятки, сотни, тысячи раз. Для того, что создал Демиан своей обожаемой сестре, требовалось столько энергии, что хватило бы для мгновенного превращения материка в бесплодную пустыню...
   Когда все стихло, а все Призмы сгорели, Дем, в изрядно поврежденном Покрове, рухнул на колени, глядя в светящиеся синим глаза пробудившегося создания:
   - Получилось... - Едва слышно прошептал маг.
   И глухое, мощное рычание, от которого дрогнули стены, было ему ответом.
   В дверь раздался тихий деликатный стук, а следом на пороге возникла встревоженная Ната с вопросом:
   - Дем, все в порядке?! У тебя башня трясе... - Демиург не договорила.
   - Я... о да... - Хрипло и слабо отозвался опирающийся на посох Дем, все еще счастливо смеясь.
   А создание в темноте (все лампочки лопнули в потоках силы) повернуло голову с сияющими синевой глазами и опять тихо зарычало. Громче. И от рычания этого чуть тряхнуло весь особняк. В своей лаборатории разразилась ужасной бранью Полина, когда увидела, что от толчка оказались загублены отличные яды и компоненты - колбы упали и разбились, выругался Антон, упавший с кровати, даже Рафаил, впечатавшийся лбом в дверь, впервые за долгое время высказал все что думает об экспериментах гениального мага.
   Ната, которая темнота была не помеха видеть, хватала ртом воздух, впервые понимая слова Деми.
   Еще почти в самом начале знакомства, когда Ночь спросила по какой причине башни близнецов напоминают даже по сравнению с особняком две укрепленные обособленные крепости, Деметра ответила: "Ну надо же было нам с Демом где-то прятаться, после того как мы в очередной раз натворим дел, а кто-то из Демонов воспылает желанием немедленно открутить нам голову или хотя бы выпороть?"
   Сейчас она понимала, как никогда эти слова.
   Гениален. Демиан был, безусловно, гениален. Не от мира сего. Но... насколько же его новое создание было совершенно...
   Грифон. Когда-то это был грифон, из тех, что достались Дему. Это создание не было полутрупом, как его собственное, этот достался Дему целым. Но сейчас рядовым грифоном это существо назвать уже не смог бы никто. Царем, императором, повелителем, да даже богом грифонов - запросто, но не обычным грифоном.
   Он стал в полтора раза больше, но это ерунда. Оперение и шерсть, опаленные и посеченные, заменились чешуей, не уступающей по прочности чешуе древнего дракона. Темно-фиолетовой чешуей покрылось все тело. Крылья, прежде птичьи, стали драконьими, а на сгибах появились мощные крюки-когти, как у виверн. Хвост, прежде львиный, тоже стал покрыт чешуей, а на конце появилась своеобразная булава... вот только шипы ее не были костяными. Сначала казалось, что это бледные сапфиры, затем - алмазы... но присмотревшись, Ночь поняла - это чистая сила колоссальной мощности и плотности кристаллизовалась, став голубыми кристаллами, и образовав оружие зверю. Точно такие же кристаллы силы, только в форме рогов-гребня, образовывали корону на макушке грифона. Длинные, острые, излучающие чистую мощь... Когти грифона чуть посверкивали напылением из пыли таких кристаллов, разорвать любую защиту, любые щиты - для них было пустяком. На лапах грифона посверкивала броня - на голенях были металлические щитки, но на передних лапах на щитках было по три кристалла-ромба, огненно-рыжих, в них бушевало чудовищное пламя силы. На груди грифона так же был мощный щит, еще более прочный, чем на лапах, но на нем кристаллы были расположены вертикально и разнились по размеру. Самый большой - на самом верху, второй чуть меньше, третий - еще меньше. Был у грифона и шлем, большой рыжий ромб сиял на лбу, а металл змеился по всей спине, на боках усеянный кристаллами. Десять пар огненно-рыжих кристаллов обрамляли эту броню, в центре которой, аккурат между крыльев, располагалось удобное седло для Деметры.
   Чуть опустив голову, словно склоняясь перед Демиургом, грифон приоткрыл мощный, так же впитавший прорву силы, клюв и издал птичий крик, от которого с потолка осыпалась пыль, а ближайшие артефакты и механизмы, а так же куб, в котором зверь был создан - смялись, словно бумажные.
   - Кхе, - нервно прокашлялась Ната, - а его как-нибудь можно сделать потише и поспокойнее?
   - Остаточная энергия... сейчас впитается окончательно и так все крушить не будет... - Дем никак не мог налюбоваться на зверя... а еще даже встать самостоятельно.
   Ната вздохнула, подошла ближе, протягивая руку.
   - Ты псих, - сообщила она негромко. - Но псих гениальный.
   - Спасибо... - Дем принял руку, с трудом вставая... и чуть не рухнув обратно. Ната, с совершенно не женской силой, удержала его на месте и только вздохнула.
   - Теперь тебя транспортировать в спальню? - спросила она. - А там накормить тебя, напоить тебя. Что там еще должно быть в расписании?
   - Обнять, поцеловать и составить компанию, пока я приду в себя... и займусь апгрейдами для башен.
   - Апгрейды для башен?! Ты точно ненормальный! Впрочем, я тоже, раз связалась с тобой и твоей сестрой. Да, на руках я тебя не понесу, но могу взамен сделать вот так.
   Распахнув крыльями и окутав ими Дема, Ната что-то прошептала под нос и спустя мгновение, они оба уже плавно опустились на кровать в спальне Демиана.
   Звук из лаборатории сюда не долетал, но рык грифона отдавался вибрацией в стенах.
   - Ну да, грифонам где-то надо же жить.
   Ната засмеялась.
   - Деми будет счастлива. - На миг на лицо девушки набежала тень. Даже она со всеми своими силами не смогла пробиться сквозь контур и вытащить Деми из ловушки. А это напоминало только одно... Некую защиту, которая не имела ни эмоций, ни правил. Но ведь, право слово, Деми же не могла стать Игроком? Правда?
   Ната надеялась на это отчаянно. И боялась сделать простейшую проверку, чтобы опровергнуть свои подозрения или убедиться в них.
   - Надеюсь... я старался... - Дем улыбнулся, обнимая девушку. - Теперь можно будет немного меньше за нее бояться...
   Постучав костяшками пальцев по лбу вампира, Ната вздохнула.
   - О себе бы лучше побоялся!
   - Да что мне сделается-то... сейчас отдышусь и все...
   - Не "что сделается", а выгореть можешь. С концами. Завтра ты не сможешь встать с постели. И колдовать завтра не сможешь. И такими темпами, вначале получая слишком много силы, а потом выплескивая всю ее в какое-то дело, ты можешь вычерпать себя и стать не вампиром и не человеком, а чем-то, подобным Алхимику. Никогда не хотел попробовать себя в роли пугала, который ничего не ощущает, не имеет эмоций, не имеет магии и не может любить?
   Демиан застыл. Вот об этом он как-то не подумал...
   - И что... ты рекомендуешь?..
   - Что я могу рекомендовать? Такого не делать - ты не послушаешься. Просто, если и получил силу одним потоком, не вздумай ничего делать с этой силой. Подожди, пока она не уляжется, не станет с тобой одним целым.
   - Да я вроде так и сделал...
   - Не знаю я, что тебе казалось, но то что надо было сделать - ты не сделал.
   Он вздохнул.
   - Черт... Ясно... спасибо, что предупредила. - Как ни странно, Дем свою девушку понял. Такой участи он страшно боялся...
   - В этот раз не произошло ничего особенного. Тебя подстраховало озеро, да часть силы ушло к Деми, хотя до нее и не дотянулась. Спасло то, что она сейчас в каком-то "вакууме". Но все могло быть гораздо хуже. Не только для тебя - но и для нее тоже.
   - Понятно... - Маг посмотрел в потолок.
   - Надеюсь, ты будешь осторожнее. А теперь, я больше не буду умничать... Давай, немного поспим, все остальное будем решать по мере поступления проблем. Я бы хотела кое-что проверить, но не уверена, что у меня это получится. По крайней мере, не сейчас.
   - Почему? И что?
   - Хочу отыскать еще двух игроков... и немного присмотреть за ними.
   - А как это сделать? - Насторожился Демиан.
   - Отыскать или присмотреть?
   - Первое.
   - Достаточно подняться в наш... родительский дом. Дом, в котором мы когда-то жили.
   - И что?..
   - И взглянуть на доску.
   - Доску?.. Нааааааааааааааааата...?
   - В другой раз, - улыбнулась девушка. - Хорошо?
   - Бу... ну ладно... - Демиан прижал девушку к себе. - Спи сладко...
   - Ты тоже.
   Демиан улыбнулся и уснул. Несмотря на пугающую информацию, он все же был доволен...
   Впрочем, долго в спальне Дема Ночь не залежалась. Гибко выбравшись из теплых объятий вампира, она ласковым жестом скользнула по его влажному лбу, стирая выступившую испарину. Затем поправила тонкое покрывало и вышла из комнаты.
   Все же такие вещи нельзя было оставлять напоследок. Надо было убедиться. Надо было узнать точно, не вовлек ли Вэл в Игру Деми.
   Ната могла проверить это и достаточно простым способом, как Демиург, как создательница и хранительница вампиров, она могла напрямую обращаться к первооснове ночи и тьмы в душе любого вампира.
   Редкими исключениями из этого правила и на очень короткий срок становились Игроки. Поэтому все, что требовалось от Наты - это войти в спальню девушки, присесть на ее кровать и позвать. Позвать ее кровь, позвать силу девушки.
   И...
   Кровь не отозвалась. Капля первоосновы тоже.
   Наклонившись к кровати, коснувшись своим лбом лба девушки, которая по-прежнему находилась в коме, Ната горько прошептала.
   - Вот я и нашла тебя, третий Игрок... Но почему же ты, Деми. Почему же именно тебя он выбрал в качестве игрока?! Неужели, это просто случайность?
   Подняв голову, Ната прислушалась к чужим шагам и торопливо исчезла, возвращаясь в кровать к Демиану, не желая ни с кем встречаться, не желая никому отвечать на вопросы, не желая становиться поводом для чужой надежды или свидетелем чужого поражения.
   Именно этот момент выбрал Самаэль для своего появления. Убедившись, что никого нет, он коснулся девушки, призывая свою силу. Он решил попытаться сам ее вытянуть.
   Но стоило ему очутиться там же, где Гост, как что-то подняло его за шкирку.
   - Что ж вам неймётся-то?.. Профукал, профукал ты уже все. - Сообщил усталый Велиар. - Твой ход, кстати. - Кости он вручил вампиру, так и не отпустив, так что пришлось изначальному кидать их в таком положении. Удивительно, в этом месте он был слабее котенка... или просто ЗДЕСЬ Велиар не прятал свое могущество, как делал в мире живых?
   Тройка и двойка...
   - Неплохо, Самаэль... ну а теперь оставить нас наедине, я развлеку нашу спящую красавицу, пока не придет ее время проснуться... Привет сестрице.
   Самаэль не успел даже ответить - Демиург просто вышвырнул его из марева, в котором была заточена девушка.
   Покачав головой, Велиар подошел к стеклу... и легко прошел в банку.
   - Ну, привет, спящая красавица. - Улыбнулся он, протянув девушке плитку ее любимого шоколада.
   - Ой! Шоколад! - заурчав, как голодный котенок, а голод здесь нарастал почему-то в геометрической прогрессии, Деми вцепилась зубами в плитку, счистив когтями обёртку, и только потом подняла голову, облизываясь. - Привет! Спасибо!
   - Не за что. - Велиар уселся прямо на пол с бутылкой детского шампанского. Хотелось впасть в детство.
   - Что значит "Не за что"? - Деми засмеялась. - Шоколад! Шоколад! Ты пришел тогда, когда мне больше всего хотелось шоколада! За это и спасибо.
   - Я рад, что угодил. - Улыбнулся парень, отпив прямо из горлышка. - Будешь?
   - Детское шампанское со вкусом клубники? - наклонившись, Деми смерила задумчивым взглядом бутылку. - Буду! И поскольку стаканов явно предлагать не будут...
   Рухнув рядом с Вэлом, Деми устроилась поудобнее, опершись на него спиной и блаженно ойкнула, почувствовав как расслабляются усталые мышцы. Вытащив из руки Велиара бутылку, сделала глоток шипучки и засмеялась. - Вредно, но я ее люблю!
   - Вот и я. - Улыбнулся он, работая креслом.
   Откинув голову на плечо Вэла, Деми блаженно зажмурилась.
   - Не знаешь, долго мне тут сидеть еще? У меня от этой стеклянной банки крыша едет. И кстати, если я верно поняла - это не моя защита. Это защита доски. Верно?
   - Да. Без этого быть тебе примером жертв лоботомии. Выжгло бы к той самой матери... - Вздохнул Вэл. - Пока за тебя не выкинут больше чем противник.
   - За меня? Не выкинут? - Деми вздохнула. - И кому это понадобится? Самаэлю? Не смеши меня. Он в Игре и стремится к единственной цели - дойти до конца и вернуться на свои небеса. - В голосе девушки прозвучала боль с нотками усталого раздражения. - Враг это делать не будет. Четвертый игрок - ты. И уж тем более, ты кидать кости на мое освобождение не будешь. Кстати, Вэл, почему одна кость черная, вторая белая?
   - Твой брат. ВЫ близнецы, так что он может подменить тебя - судьба у вас одна на двоих, вы едины даже в смерти. - Велиар отпил из бутылки, не забирая ее у девушки. - Белая кость - те, кого вы спасете. Черная - кого потеряете. Количество. Сейчас идет игра на ту таблицу, что ты рисовала, помнишь?
   - О... Второй ход... Сейчас кидают на второй столбик. Ноль смертей... Это я точно знаю. Значит, тот самый игрок-враг выбросит две единицы. Меньше выбросить невозможно в принципе. Раз за меня будет кидать Дем... - девушка задумалась. - Он выбросит по любому больше, и в скором времени я буду на свободе. Главное, чтобы к этому моменту никого поближе не было. Здесь время идет не так, и меня сводит с ума Голод.
   - Знаю. Проснешься - можешь выпить моей крови, иначе первую же жертву ты высушишь... да и десяток последующих тоже. Последствия для себя ты знаешь.
   Деми вздрогнула. Бутылка с шампанским в ее руках опасно покачнулась, и чтобы ее не выронить, вампирессе пришлось ухватить за горлышко покрепче.
   - Вот-вот. Так что я тебя встречу. Моей крови хватит пары глотков.
   Девушка нервно облизнула губы, отпила вновь шампанского. О каких последствиях идет речь, она отлично понимала.
   - Сойти с ума. Помощь по... каким хоть причинам то, Вэл?
   - Ммм... скажем так, ты мне интересна. - Улыбнулся Велиар.
   - Бояться не буду, хотя интерес сильных мира сего весьма опасная штука. Знать бы еще, чем мне это грозит, - улыбнулась Деми, потом повернулась, задумчиво глядя на Вэла.
   - Что? - Чуть склонил голову на бок он.
   - Интересно.
   - Что именно?
   - Пожалуй, на этот вопрос отвечать я не буду. Должны же у меня быть какие-то тайны. А в мою голову ты не залезешь. Как игрок, я неприкосновенна в этом смысле.
   - Ага. Ни я, ни сестрица, ни наш покойный братец не смогли бы читать тебя сейчас.
   - Ооо... Как интересно звучит. Это значит, делай что хочешь, думай что хочешь, никто ничего не прочитает, а, следовательно, ничего за это не будет?
   - Почти. Нельзя нарушать правила...
   - Нельзя нарушать правила, - пальчики Деми скользнули по плечу Вэла, ниже по груди, нырнули в карман... и вытащив еще одну плитку шоколада, девушка повернулась, прислонившись спиной к груди вампира, оказавшись добровольно в кольце его рук. Откусила кусок шоколадки и вздохнула. - А что будет, если нарушить правила?
   - Наказание... Это может быть все что угодно. Например - автоматическая победа врага. Или смерть. Все что угодно. Впрочем, за всю историю, правила не нарушались. - Демиург не отказал себе в удовольствии обнять девушку.
   - Никогда-никогда?
   - Да.
   - Интересно, - Деми улыбнулась, откусила еще кусок шоколадки. - Вэл. А ради чего эта игра?
   - В смысле? - Спросил он.
   - Ну, у всего есть своя цель. Твоя цель - это Игра и получение от нее удовольствия. Самаэль играет на то, чтобы вернуться в чертоги. Я играю... чтобы защитить брата, семью, клан. Наш враг играет скорее всего с целью полного нашего уничтожения. А зачем сама игра? Ради чего она была когда-то создана?
   Велиар лукаво улыбнулся и "заткнул" девушку новой шоколадкой.
   - Тебе пока не стоит такие вещи знать... - Промурлыкал ей парень на ушко.
   Деми зарделась, потом засмеялась, разворачивая новую плитку.
   - Ты напоминаешь мне брата. Он тоже затыкает меня, когда я начинаю задавать неприятные ему вопросы, шоколадом. Только он конфетами и трюфелями пользуется. А ты - шоколадками.
   - Шоколадка больше. - Рассмеялся Велиар.
   - Ага!
   - Вот. Так что ей удобнее.
   - Затыкать? - Деми звонко засмеялась. - Ты чудной, Вэл.
   - Почему?..
   - Потому что не похож на тех, кого я знаю ... из Древних, - поправилась Деми. - Тот же Самаэль... Он Изначальный. И с ним тяжело. Я знаю точно, что он сильнее. И он... не то, чтобы демонстрирует это, он подавляет меня. А с тобой рядом я словно на одном уровне. Ты специально так делаешь? Шифруешься, чтобы тебя не раскрыли?
   - Нет, просто я такой и есть. - Улыбнулся Вэл.
   - Как же это звучит... Вы вечные - взрослеете медленно, да?
   - Нет. Наш брат повзрослел очень быстро. А я просто не хочу.
   - Не хочешь взрослеть?
   - Не-а. Зачем? Это скучно...
   Деми молча кивнула, скатала фигурку из золотистой фольги, поставила ее на пол к двум похожим и улыбнулась.
   - Четыре игрока, да... И Игра... Вэл. А о прошедших играх можно рассказывать?
   - Можно. - Кивнул Велиар.
   - Расскажи мне о той игре, в которой выиграл Мистраль, - попросила Деми тихо. - Одним игроком был ты. Вторым, естественно, Мистраль. Третьей Ната, которая не желала нарушения своих правил. А кто был четвертым игроком?
   - Твоя бабка. - Рассмеялся Велиар. - Эта королева анекдотов уделала всех.
   - Лиса Алиса? - Деми улыбнулась. - А я её знаю.
   - Да? Откуда же?
   Деми ойкнула, закрыла ладонями рот, демонстрируя всем своим видом, что больше ничего не скажет.
   - Деметра-а-а-а... - Промурлыкал Вэл, пытая девушку шоколадкой.
   Лукаво сверкая глазами, вампиресса молчала, только косила за шоколадкой глазами влево, вправо, вверх, вниз.
   - Деми...
   - Да?
   - Рассказывай.
   - Не буду!
   - Почему?!
   - А вот не хочу! И ты все равно не поверишь.
   - Ну и сурикат с тобой... - Велиар с горя откусил шоколадку вместе с фольгой и теперь старательно её выплёвывал.
   Деми только вздохнула.
   - Якая дурная привычка!
   - Ты о чем? - пробурчал Демиург.
   - Смотреть надо, что в рот тянешь!
   - Я и смотрю... обычно...
   - Я на тебя плохо действую!
   - Привлекательные девушки - отвлекают. - Философски сообщил Велиар, поделившись все же шоколадкой.
   - А я привлекательная?
   - Я же только что сказал, что ты привлекательная. - Усмехнулся Велиар, отпивая из бутылки. Похоже - бездонной.
   - Ты сказал не так! - упёрлась Деми.
   - Я только что поправился. - Улыбнулся парень.
   - Да? - отобрав снова бутылку, Деми сделала глоток. - Тогда принимается, - важно сказала она.
   - Наглость - второе счастье... - Велиар улыбнулся, задумавшись.
   - Ага! Я знаю! У брата научилась!
   - У него - первое. Ты бы видел, какой он тебе сделал подарок... я даже в осадок выпал. Правда, если он продолжит в том же духе, это плохо кончится.
   - Мне? Подарок? От Дема? Хочу увидеть!
   - Проснёшься - увидишь.
   - Тогда хочу проснуться побыстрее! - обрадовалась Деми.
   - Значит, сейчас быстрее походим!
   - Походим? Быстрее?
   - Ну да.
   - Тогда быстрее! Я хочу посмотреть на свой подарок! - подняла руку Деми.
   Велиар рассмеялся и коснулся губами шеи девушки, оставляя ярко алый след от поцелуя. В тот же миг парень исчез, оставив взамен девушке кресло-качалку. Ойкнув, Деми потёрла оставленный след, потом улыбнулась, забираясь с ногами на кресло и закрывая глаза. Теперь ей оставалось только ждать...

Глава 10. Пробуждение спящей красавицы.

  
   Третий ход
  
   Велиар брёл по обычной деревянной лестнице, довольно прикидывая итоги хода.
   Демиан, молодец какой, выкинул четыре и три, значит, вот-вот Деми очнётся и надо её покормить.
   Тот пафосный злыдень выкинул две единицы и создал для себя полосу неудач.
   Самаэль - три и два.
   Он сам, пять и четыре. Отличный ход.
   Насвистывая простенькую мелодию, Демиург открыл дверь на чердак, где располагалась Доска Игры.
   Чердак находился на четвёртом этаже старого деревянного дома, в котором когда-то жили сестра и двое братьев.
   Старший брат - умер. Ната ушла в свои Чертоги, и дом оставался в полном распоряжении Велиара. Но даже он сейчас в этот дом заглядывал только иногда, когда начинал игру. Жил он в другом месте... и дом уже начал производить впечатление немного заброшенного, покинутого. Усталого пса, который хочет на покой и не может уйти.
   Тягостное ощущение развеивалось только на чердаке. Там пахло летом. Под потолком на тонкой верёвке висели связки трав. В углу покачивался гамак.
   Доска Судеб, доска для игры, стояла в центре чердака, и золотистые пылинки танцевали вокруг.
   Даже не зная смысла этой доски, ее роли, она привлекла бы внимание любого, самого искушённого вампира.
   Огромный квадрат с четырьмя цветными сторонами был накрыт магическим куполом. Под тонким, почти эфемерным покровом, едва заметно дрожащим, была огромная трехмерная панорама. Большие города и маленькие деревушки появлялись и исчезали на глазах. Посреди хода, на линии движения мог вспыхнуть огонь или разлиться океан.
   Цепочка кружков движения пролегала по панораме, то поднимаясь в горы, то опускаясь в ямы, проныривая в странные решетки или поднимаясь как на американских горках прямо над основным маршрутом. В таких случаях игрок мог быстро переместиться через десять-двадцать клеток.
   Цветные линии, которые обозначали маршрут игроков, то сливались, то расходились, забегали в маршрут друг друга, раздваивались, петляли и даже обрывались. Не было никакого правила, не было никакого прямого маршрута. Он никогда не повторялся, и каждый раз строился заново.
   Некоторые клетки были белыми с ярко-светящими фиолетовыми рунами, обозначавшими бонус или неприятный "подарок" для того, чей ход закончился на этой клетке.
   Короткий взгляд мог многое не уловить, но даже так легко было отметить на доске "Отчаяние", "Воспоминание", "Гнев", "Голод", "Холод", "Сон", "Сила", "Удача" и многое другое.
   Вообще-то около доски должны были стоять фантомы игроков, которые не походили, но в этот раз ход был уже закрыт, и теперь оставалось только подвести его итоги и проследить за выполнением выброшенных костей.
   Вэл, войдя в комнату, собирался первым делом пойти к доске, чтобы взглянуть, где закончились ходы всех игроков и нет ли дополнительного бонуса у кого-то, как его взгляд натолкнулся на гостью.
   На полу, прислонившись спиной к стене, покусывая длинную травину, напитанную солнечным теплом, сидела Ната. И ее взгляд не отрывался от той стороны доски, где парой мгновений ранее была призрачная фигура Дема.
   - Привет, сестренка. - Улыбнулся Велиар ей. Да, он хотел обыграть ее, но сестру он любил.
   - Привет, - вздохнула Ната, отводя взгляд от доски и улыбаясь в ответ. - Не скажу, что рада видеть, что ты начал новую игру. Но все же рада видеть тебя.
   - Я тебя тоже. Расстроена, что кости бросал твой избранник? - Парень уселся около сестры и протянул ей половину шоколадки. Как в детстве... а свою половину он делил с братом.
   Взяв плитку из смешанного шоколада с орешками, Ната кивнула.
   - Расстроена. Я совсем не хотела, чтобы он участвовал в происходящем.
   - Увы, иначе мне его сестренку было не вытащить. Повезло еще, что они так связаны...
   Ната промолчала, занялась шоколадом, хотя хотелось и спросить, и сказать...
   - Основной игрок Деми, а Дема ты взял как ее замену? - спросила она после некоторого молчания.
   - Да. - Кивнул Вэл, тоже откусив шоколад.
   - На что ты ее поймал?
   - Ни на что. Я просто пришел и честно предложил поиграть. Она спросила зачем и на что... и взяла кости. - Вэл отпил чаю из появившейся у него пиалы. Хотя шоколад для сестры он варил сам, рецепт он соблюдал ее любимый. Для самого демиурга он был слишком сладкий.
   - Чем больше я их узнаю, тем больше удивляюсь, - вздохнула Ната, потом махнула рукой. - А, ладно... Я в общем-то, не за этим здесь.
   - А зачем?
   Ната показала пальцем на доску.
   - Посмотреть на нее... Ну и увидеть тебя.
   - Это приятно... я соскучился.
   Ната кивнула.
   - И я тоже. Но, кстати говоря, что-то ты на часы поглядываешь часто. Ждешь чего-то?
   - Да. Деметра вот-вот очнется. И я обещал ее покормить.
   - ТЫ?
   - Я. Она просидела в ловушке слишком долго, сейчас любого кроме тебя и меня она высушит... людей - штук десять точно. А не мне тебе рассказывать, что с ней будет от такого количества ЖИВОЙ крови.
   - О, - Ната откашлялась, поднялась. - Тогда я, пожалуй, пойду. Прослежу, чтобы Дем не заглянул к ней не вовремя... И почему она только согласилась?!
   - Видимо, она еще не хочет сойти с ума... и да, передай еще раз ему мои комплименты. Творения - бесподобны. Но пусть будет осторожен... он, конечно, близок к тому, что ему напредрекал Повелитель Стихий, но все же, не стоит торопиться.
   Ната хмыкнула, подорвалась.
   - Я передам, хотя это уже ему сказала. Но он ненормальный. Если познакомишься с ним поближе, тебе понравится.
   Запечатлев на виске брата легкий поцелуй, Ночь исчезла.
   - Мне вполне хватит его сестры... - Задумчиво посмотрел на "путь" Деми Демиург и - исчез с Чердака уже сам.
   Парень перенесся в комнату девушки, запер дверь и даже вычеркнул комнату из реальности. Он не хотел, чтобы кто-то вошел не вовремя.
   Подойдя к постели спящей, он чуть улыбнулся и положил на тумбочку шоколад и бутылку детского шампанского.
   Деми открыла глаза спустя минуту после этого, села на кровати плавным движением, откидывая волосы с лица, зевнула и взглянула на Вэла.
   - Я думала, ты мне приснился и все это - тоже, - пробормотала она, еще до конца не проснувшись. Сделала глубокий вдох и схватилась за горло. Голод разрывал на части. Голод, подобного которого она никогда не испытывала. Не то что говорить, дышать было больно!
   Велиар вздохнул, посмотрев на девушку, и откинул волосы, открыв шею. Ослабил галстук и расстегнул рубашку.
   - Пей.
   Деми попробовала усмехнуться.
   - Это самое соблазнительное предложение, которое мне когда-либо делали...
   - Вот и не сопротивляйся. - Улыбнулся парень. - Давай-давай...
   - С ума сойти, меня подбивают стать сумасшедшим клыкастым монстром, - поманив Вэла к себе поближе, Деми чуть сдвинулась с кровати, мимолетно подумав о том, что это первый раз, когда на ее кровати мужчина. Обычно, когда Деми было страшно спать из-за видений и кошмаров, именно она забиралась в кровать брата.
   Парень охотно поманился, подставляясь девушке.
   Задумчиво покосившись на расслабленный галстук, Деми потянув за темный кончик, стащила его целиком, намотав на собственную руку.
   Уткнулась носом в шею Вэла, соображая, а нельзя ли сделать обратный ход. Уверенно стучала кровь в жилах, тонкий аромат мужского парфюма и почти незаметное обаяние. Велиар был хорош и окутан едва заметно тонкой аурой лжи и вместе с тем надежности.
   - Пей... - Донесся совсем тихий его шепот.
   Деми зажмурилась и прокусила кожу, полюбовалась на два прокола и выступившие капли крови, и слизнула их, мысленно готовясь к тому, что последует дальше.
   Впрочем, оказалось, что подготовиться к этому невозможно. Голод стих, словно его никогда не было. По телу побежала кровь, насыщая ошметки ауры, восстанавливая нормальную работу всего организма. Вокруг Деми шлейфом развернулась сила провидицы, послушная и сумасшедшая одновременно.
   А на смену Голоду пришла Жажда совсем другого рода.
   На губах Демиурга мелькнула легкая улыбка. В отличие от Наты, он своей кровью кого попало не угощал, так что банально забыл об одном побочном эффекте...
   - Зараза, - пробормотала Деми, пытаясь элементарно заставить себя дышать. - Почему это так... остро?!
   - Не знаю. Я не сестра, я кровь кому-попало не даю. Так что не в курсе... возможно из-за Игры, или из-за чего-то в тебе... Или просто... - Вот тут накрыло уже и его. - Оххх..
   Деметра засмеялась.
   - Ната говорила, что это обоюдоострое оружие. И они с Дёмом, несмотря на это, друг от друга два дня шарахались.
   - Ну, опять же, я не она. - Улыбнулся Велиар, глядя в глаза девушке.
   - Действительно, - пробормотала вампиресса, опуская ресницы, чтобы скрыть взгляд. Ибо от глаз Вэла сердце застучало быстрее, и ощущение возникло, что она стоит на краю огромной пропасти, и если сейчас сделать хотя бы шажок, то она рухнет туда - и уже не сможет подняться обратно. И это было страшно.
   - Боишься меня? - Мягко произнес парень, коснувшись щеки девушки пальцами. Она кивнула, прикусив губу. - Напрасно... Я ведь совсем не страшный...
   - Не страшный. Но от этого мне не становится менее страшно.
   - Почему? - Его дыхание обожгло шею девушки.
   Тихо ахнув, она откинула беззащитно голову. То, что должно было стать простой "первой помощью" перерастало во что-то большее... Демиург коснулся подставленной нежной шеи губами. Кровь демиурга - обоюдоострое оружие. Он тоже сходил с ума от его воздействия... вот только бороться, в отличие от сестры, не хотел.
   По спине пробежали мурашки, в груди запорхали бабочки...
   - Я сошла с ума, - прошептала Деми. Страх никуда не делся, но больше не хотелось бежать. Хотелось коснуться, хотелось дотянуться. Хотелось заставить увидеть именно ее, а не кого-то временного, постороннего.
   Хотелось...
   Открыв глаза, девушка качнулась к парню, прижавшись лбом к его лбу.
   - Это будет тяжело, - прошептала она. - Жить после этого. Делать вид, что ничего не случилось. И...
   - А ты и не делай. Случилось. Случается. Случится... Все в наших руках, не так ли? - Отозвался Велиар и приник к губам вампирессы в поцелуе. Сдерживаться дальше он не собирался. Впрочем, от него этого и не требовалось. Вампиресса в его руках была жидким огнем, жадно принимающим ласки и возвращающим их в двукратном размере...
  
   В это время Дем в своей комнате валялся на кровати и играл с лисенком. Он прекрасно знал, что будет, если сестра пойдет охотиться, а так же, что сейчас она будет безумно голодной... а потому давал ей время нормально подкрепиться из холодильника, чтобы она не буянила.
   - Интересно, как она там... и когда налопается?.. - Маг повалил зверушку на спинку и стал щекотать животик питомца.
   Дверь хлопнула, по комнате пролетел порыв ветра и стих, рядом с вампиром приземлилась ошарашенная Ната.
   - А ты знаешь, я думала, что из вас двоих - ты безнадежен, но у Деми есть надежда на спасение и здравый образ мыслей. Как оказалось, она тебя не лучше. Вы оба психи. Безумные, причем.
   - Кхм... милая, изволь перезагрузиться и расшифровать мне эту страшную тираду? - Дем повалил девушку к себе и обнял ее. Наглость - второе счастье.
   - Ну, думаю, Деми ты сегодня не увидишь.
   - Эмнь!? - Возмутился маг.
   - Она принимает гостя, - деликатно сообщила Ната.
   - Да?.. - Глаза Дема стали похожи на идеальный круг. - Эм... и откуда этот гость взялся?
   - Ну, не знаю, - попыталась увильнуть от ответа Ната. - Как насчет того, который в соседней с ней комнате?
   - Я его вообще в пределах особняка не чувствую. - Фыркнул Дем, нахмурившись.
   - Да? - Ната вздохнула. Это она попала впросак. - Ну, не знаю. Как насчет того, чтобы заглянул в гости кто-нибудь из демонов?
   - Ната... - На девушку посмотрели с прищуром. - Не темни...
   - А если мне очень хочется потемнить?
   - То я тебя сейчас начну пытать...
   - Я боюсь уже заранее!
   - Тогда выкладывай.
   - А... а... ты мешать не будешь? В конце концов, тебе же Деми не мешала...
   - Мешать нет... - прищурился вампир
   - Ну, тогда даже не знаю... Ты с ним знаком. Познакомился буквально недавно, вопреки тому, что я говорила об опасности этой игры...
   Демиан нахмурился.
   - Прибью гаденыша...
   - И как ты себе это представляешь? - засмеялась Ната. - И вообще твоя сестра взрослая девушка, может сама решать, кого ей принимать, а кого - нет. Или ты думаешь, там будет по принуждению что-то?
   - Нет, я просто проведу воспитательный сеанс одному ушлому типу... То-то я ее голода не чувствую... - Судя по всему, Велиару светил еще один перелом челюсти...
   - Мда... Бедная Деми. А я то удивлялась, чего она парней так перебирает. Тут попробуй еще найди такого, который за себя постоять сможет, при наличии такого количества защитников. А если серьезно, Дем. Другого выбора не было.
   - А то я не знаю. - Фыркнул Дем. - Но дать ему по зубам для порядка надо. А то Деми не поймет.
   - Логично, - признала с удивлением Ната. - Но не боишься, что прилетит сдача?
   - Не боюсь.
   - И в кого ты такой смелый и такой безумный? Кстати говоря, у него есть тоже полное право распустить руки, - заметила Ната, устроившись поудобнее и глядя на Дема с лукавством в глазах. - Ты же сделал тоже самое. Соблазнил его сестру.
   - Он уже прозевал. - Ехидно отметил Дем, проведя пальцем по носу девушки. - Теперь поздно, а вот мне самое время его поймать и надавать по ушам. А то взял моду...
   - Взял моду? - удивилась Ната.
   - Пользоваться случаем. Воспользовался, понимаешь ли, ее положением и доволен. Нечего приучать детей к халяве.
   - Мда... - откашлялась девушка. - Наглость не второе счастье, у тебя наглость счастье - первое!
   - А что не так? - Невинно хлопнул глазами маг.
   - Действительно! Ты просто воплощенная невинность.
   - Ага. Я это всегда и повторяю!
   - Так тебя послушать, ты просто ангел. И стоп. Где-то от кого-то я уже это слышала!
   - От Деми, вестимо.
   - Да? - удивилась Ната. - Деми на полном серьезе говорила, что ты настоящий ангелочек?!
   - Да. Было дело. - Серьезно кивнул Дем. Но не стал уточнять, что это было, когда она проспорила.
   - Я бы хотела это послушать! - мечтательно кивнула Ната, потом вновь взглянула на вампира. - Какие у нас планы на ближайшие двое суток?
   - Мммм... грандиозные. - Лукаво сверкнул глазами Демиан.
   - Насколько грандиозные? - уточнила девушка. - В них найдется место одиночеству, пока одна непоследовательная демиург кое-куда сбежит, ибо очень надо прогуляться по магазинам?
   - Ммм... все зависит от этой непоседы...
   - Это ты непоседой сейчас меня назвал?!
   - Ну да... А что? ТЫ скажешь, что я не прав?..
   - Ты не прав, - радостно подтвердила Ната.
   - Обоснуй!
   - Зачем?
   - Кхм... укушу... - Демиан навис над девушкой, прищурившись.
   - Не стоит!
   - Еще как стоит!
   - Стесняюсь спросить, а мы сейчас об одном и том же говорим?
   - Да. - Дем уже с трудом сдерживал смех.
   - Тогда, я это, наверное, пойду?
   - Не-а... - мило улыбнулся он.
   - А если мне страшно?
   - С чего бы?
   - Ты себя странно ведешь! Я боюсь заразиться.
   - Поздно... можешь потом сказать "спасибо" брату, пока он будет челюсть лечить... - Дальнейшую дискуссию маг оборвал затяжным поцелуем.
  
   Во дворце Правящих все было тихо и спокойно. В своих покоях отдыхала Старейшина, наслаждаясь обществом своего спутника. Играла тихая музыка, а свечи отбрасывали неверные тени и создавали неповторимую атмосферу домашнего уюта. Последнее время они оба полюбили это состояние... а подчиненные не рисковали бесить всемогущего Герцога и его Леди, отвлекая их всякой рутиной. Если секретарь сообщал, что Леди в своих покоях, все дела откладывались на неопределенный срок. Пока Леди не изволит найти на них время.
   Впрочем, оставлять дела так надолго, Марго себе не позволяла. С приходом на политическую арену Неведомого клана жить стало гораздо интереснее, а с учетом количества проблем, которые ходили следом за вампирами этого клана по пятам, а частично перепадали и остальным кланам, то даже скука, которая терзала древних и вечных, начала отступать.
   В городе заговорили о скором пришествии Ночи... Марго же знала, что пришествие уже состоялось. Самые сильные и древние вампиры Москвы даже знали, в какой компании Ночь шатается - сложно было этого не узнать после той бойни на Варшавке.
   Вспомнив о том кошмаре, Марго поморщилась. На Правящих и Неведомых легла тяжелая ноша по урегулированию конфликта. Гипноз и деньги, власть мифическая и власть реальная - в ход было пущено все, что только можно и что нельзя.
   В итоге инцидент был назван: "террористической атакой с применением биологического оружия", все причастные к этому делу были "выявлены" и "наказаны", а на канале ночных новостей появилась новая обаятельная журналистка, в которой вампиры могли бы с легкостью узнать одну из них.
   Марго улыбнулась, покосилась на Авеля. Дом опустел, на внеплановые выходные была отпущена и вся прислуга, и все рабочие. Были только они двое. И грядущий юбилей, о котором никто не знал, поскольку дата относилась, к счастью, не ко дню рождения.
   - О чем задумалась? - Герцог улыбнулся ей, сладко потянувшись на подушках.
   - О нас. Такой ответ подойдет?
   - Ага. И рассказывай подробно.
   - Ну вот! Рассказывать. Я сегодня не хочу быть рассказчицей. Я хочу сегодня просто тихо лежать, смотреть на огни свечей. И все. Ну, почти.
   - Почти? - Заинтересовался Авель.
   - Почти, - отозвалась Марго, но больше ничего добавлять не стала, только смотрела с задумчивой улыбкой.
   - Ты меня интригуешь...
   - Имею сегодня право на все, что угодно! Ты сам это сказал.
   - Да-да, я помню. И чего же ты хоооочешь?
   - Вот все тебе скажи! Сегодня я буду делать то, что захочу. А вот чего хочу, я пока еще сама не знаю!
   - Ты истинная женщина, Марго...
   - Нет, это я просто с Ри и близняшками переобщалась, - засмеялась Марго, потом подкатилась под бок Авеля и затихла. - Хочу просто вот так лежать, слушать музыку и ... еще дождь хочу. За окном. Сделаешь?
   - Легко... - Авель коснулся одного из артефактов на поясе и за окном полил легкий дождь. Все же неведомые ОЧЕНЬ хорошо зарабатывали на поделках своего мага...
   Довольно мурлыкнув, так она оценила поступок любимого, Марго вслушивалась одновременно в шум дождя и стук сердца Авеля, и ощущала как после нервотрепки последних дней на нее нисходит спокойствие.
   Спокойствие как-то испортилось, когда тени начали сгущаться, а в комнате повеяло опасностью.
   Марго бросила за окно затравленный взгляд и ойкнула, обнаружив, что все щиты, которые окружали особняк, были промяты, словно огромным мамонтом, а в следующий момент, на ее горле сжались длинные черные жгуты. Существо уже впилось в свою добычу... как неожиданно покорная тьма отшвырнула его, окутав жертву непроницаемой пленкой.
   - Это кто тут такой наглый!? - Зарычал Авель, вокруг которого разлились волны силы.
   За его спиной поднималась изумленная Марго, раскидывая щупальца своей собственной силы. Клубящийся мрак без ответа напал еще раз... И вновь напоролся на сгустившуюся тьму. Авель все же недаром считался сильнейшим в клане. И одним из древнейших вампиров современности.
   "Сила... где-то я это уже видел..."
   - Слушай, - возмущенно крикнула за спиной вампира Марго. - Да он же разумный!
   И мрак исчез. Торопливо смотал свои клубки-жгуты, заполошно метнулся куда-то за окно и растаял...
   - Да... ты права...
   - Ты что-то знаешь?
   - Мне кажется, что однажды я эту силу уже видел... Но это бред.
   - Тогда, может обратиться к провидице? Если наша не справится, всегда остается Деми. Она еще ни разу не отказывала.
   - Не знаю, поможет ли....
   - Авель?
   - Что?
   - Кто это был?
   - Не знаю. Тот, на кого я думаю, давно сгинул. Окончательно.
   - Тогда, - Марго поправила волосы, покосилась на одномоментно оплавившиеся свечи, оценила потрескивающую сгоревшую аудиосистему и спросила: - Насколько был он опасен? Та тварь?
   - Более чем опасен. Его смог угробить только Мистраль.
   - О... - губы Марго округлились. - Тогда чего мы ждем? Даже если это не тот, о ком ты думаешь, а тот, кто получил доступ к его наследию и умениям - то надо срочно объявлять военное положение и переходить на... Почему ты так на меня смотришь?
   - Потому, что не поможет. - Вздохнул Авель. - Ладно, забудем о нем пока, какие у нас планы? - Попытался он сменить тему.
   Марго посмотрела за окно, посмотрела на разгромленную комнату и махнула рукой.
   - Пошли в клуб. Хочу танцевать. И напиться. А потом до рассвета гулять по набережной... и забыть обо всем случившемся.
   - Пошли, - полностью поддержал ее идею Авель, и тьма поглотила обоих.
  
   ...Перед рассветом, когда Дем ощутил, что сестру можно проведать, он направился к ней. Блоки с дверей уже исчезли, так что маг без труда вошел в спальню Деметры... и улицезрел следующую картину: довольная жизнью сестра трескает что-то вкусное на кровати так, что за ушами трещит... а из ванной выходит Велиар, в одном полотенце на бедрах, да сушит волосы полотенцем, затем, при виде Дема, приветливо улыбается и здоровается даже. Гад.
   Что сделал вампир? Правильно - хорошо поставленным ударом двинул демиурга в челюсть.
   - Вот теперь - привет... - Выдохнул маг, наслаждаясь звуком сломавшейся челюсти и падения парня.
   - Да что ж у вас за семейка такая... - Пробормотал Велиар, сращивая кости... и без предупреждения отвешивая аналогичный удар обидчику. Только соизмеряя силу. - Теперь - квиты.
   Демиан рухнул, как подкошенный, но кости остались целы.
   - Вроде того... - Демиан с трудом поднялся, потирая ноющую скулу... и вдарил Велиару соткавшейся в руке бейсбольной битой по холеной физиономии.
   Демиург шутку оценил, но получать по лицу второй раз за это чудное утро - не пожелал. Бита просто прошла сквозь него.
   - Так, не надо тут махать кулаками. Один-один. Ты мою сестру соблазнил, я - твою... хотя тут еще вопрос, кто-кого в обоих случаях... не суть, в общем. Ты мне двинул - я тебе. Все, квиты. Ага? - Вэл прищурился.
   - Ну, будем считать и так. - Дем даже пожал ему руку. - Теперь, когда порядок восстановлен, с тебя завтрак, пока Ната тырит у Деми вкусняшки... а потом я буду вручать малышке подарок.
   "Но, если еще раз увижу тебя рядом с сестрой, до того, как вы оба признаете себя парой, а она представит тебя родителям - загремишь в посох", - сообщил Дем Велиару.
   - Идет.
   "Лопнешь, обжорка. Но, идея интересная..." - отозвался магу Велиар и легко увернулся от последующего пинка. Не иначе как дружеского.
   На картину и баталию, развернувшуюся перед их глазами, Ната и Деми демонстративно фыркнули. Не менее демонстративно собрали все вкусняшки в одну кучу и... исчезли.

Глава 11. Клетка гнева.

  
   Третий ход
  
   В комнате на долю мгновения возникла тишина, пока двое озадаченно мерились взглядами, пытаясь понять, свидетелями какого демарша они стали и куда перед рассветом понесло двух девиц, склонных к слишком частому попаданию в дурные ситуации.
   А потом:
   - Стерва... - Вздохнул Вэл, поняв, куда делась сестра с Деметрой, и легко перенося себя и Демиана на берег к озеру Врат.
   Ната, не отрываясь от процесса нарезания салатов, отвесила брату полновесный ментальный подзатыльник за дразнилки. Дем же нагло улёгся головой сестре на колени.
   - Плагиаторша. - С улыбкой сообщил он ей. - Как самочувствие?
   Потеребив пальчиками пряди волос брата, а затем пощекотав его за ухом, Деми улыбнулась.
   - Не считая того, вот этого и вон ту, - показала она по очереди на самого Дема, затем на Вэла и Нату. - Моя жизнь была бы обычной, спокойной и тихой. Жила бы как птичка в золотой клетке. А так, что ни ночь, так такие приключения обламываются, что после их "отхода" я долго пытаюсь сообразить, на каком я нахожусь свете. Вот теперь и ответь мне, как мое самочувствие?
   - Замечательно, отлично, великолепно. По довольной моське вижу.
   Деми рассмеялась, наклонилась, звонко чмокнула брата в нос.
   - Я сегодня еще не говорила, как сильно я тебя люблю! Исправляюсь. Люблю! Безумно!
   Дем рассмеялся.
   - Чудо... и не смей меня больше так пугать.
   - Это кто бы говорил!
   - А я-то что? Я в кому не попадаю.
   - И я не в коме была. Ну прости, прости! Не смотри на меня так. Это была не кома!
   - Один фиг. Я тут понимаешь ли испереживался, чуть дом не разнес... и получил от жены выволочку, - невинно добавил он.
   Деми подавилась воздухом. Рот открыла - закрыла. Попыталась что-то сказать и не смогла, перевела жалобный взгляд на Нату, которая явно все слышала и удивилась еще больше. Подруга была в таком же шоке...
   Быстрее всех дошло до Велиара, и тот зашелся хохотом, в результате порезавшись, так как помогал сестре с нарезкой овощей. Дем же тем временем продолжал невинно смотреть на девушек.
   - Можно я его убью? - жалобно спросила Деми, глядя на Нату.
   - И передашь его этим в мое вечное и исключительное пользование? - улыбнулась Демиург.
   - Ага, - согласилась терпеливо Деметра. - А то он с такими шутками нас в гроб загонит раньше, чем себя.
   - А кто сказал про шуточки? Все честно и, что самое главное, официально. - Сообщил Дем.
   - Кстати да... помнится, у одного твоего культа, о моя шкодливая сестра, обряд бракосочетания заключался в разделении крови и бурной ночи... собственно так и осталось, с добавлением десятка пафосных фраз. Так что поздравляю, сестренка... Даже вон колечко есть...а ты пожадничала? - Вышеуказанное кольцо Дем надел девушке тайком, когда она в порыве страсти мало что замечала. Собственно, это был просто подарок, без подтекста, но к шутке подошел идеально.
   На этот раз сильное, практически нестерпимое желание прибить мага возникло у Наты. Не считая того, что кольцо она видела в первый раз, такое наглое поведение...
   Деми сочувственно вздохнула.
   - Нат, привыкай. Он действительно наглый. Он либо наглый постоянно, либо он весь в исследованиях, милый, добрый и снисходительный, но готовый убить на месте, если кто-то прервет его исследование.
   - То есть сейчас, - начала успокаивается девушка. - Это просто было исследование, как мы дружно себя поведем?
   - Я думаю, он прощупывает почву, готовя тебе предложение ушей и почки... как-то так, вроде? Не помню я ваших формулировок...
   - Дем-то? - прищурилась Деми, покосившись на брата после слов Вэла. - Не, вряд ли.
   Дем прищурился.
   - А почему нет? - оскорбился он.
   - Потому что такими темпами ты девушку быстрее оскорбишь, чем действительно докажешь ей, что хочешь, чтобы она стала твоей женой, - пояснила Деметра.
   - Ну, тогда примазываться не буду. - Дем закрыл глаза обратно.
   - Теперь я совсем ничего не поняла, - вздохнула Ната. - Дем, что это было? И что за кольцо?
   - Просто подарок. Ночью тебе надел, а ты и не заметила.
   Под удивленными взглядами Вэла и Деми, Ната зарделась как девчонка.
   - Моя сестра... смутилась!? - В шоке прошептал Велиар и даже пощупал румянец. - Ната, немедленно выходи за этого пацана, клянусь твоим пирожным, которое лежит в твоей заначке уже третью тысячу лет - лучшего варианта не будет!
   - Значит, вот кто украл мое любимое пирожное! - возмутилась Ната. - А я то думала, почему заначка, на которую я так рассчитывала, пуста! И вообще, - отвела она взгляд. - О каком замужестве может идти речь, когда ... когда...
   - Когда пироженку сперли? А вот подарю ее тебе на свадьбу.
   - Вэл, по-моему, она имела в виду, что мой сумасшедший брат не признался ей в любви. А без любви величественный Демиург не может себе представить замужество, поскольку замужем она не была ни разу... И не надо так на меня смотреть!
   - Деми, насколько я могу судить по покрасневшему твоему брату, и буквально полыхающей своей сестре, признание было, но она либо забыла, либо в порыве страсти не обратила внимания. Дем не вскакивай, бить меня без толку.
   - Мда? - заинтересовалась Деми, мстя единой фразой за все подколки брата за последние пару лет точно. - А в спокойной обстановке, вот как сейчас, так с чувством, с толком, с расстановкой, слабо?
   И ударила в единственное уязвимое место брата... "слабо". Метнув испепеляющий взгляд на сестру, он нехотя встал, переполз к Нате, с чувством повторил признание и... нацепил ей на палец выхваченное из воздуха кольцо.
   - Поздравляю, мы их сделали. - Велиар, подсевший тайком к Деми, подставил ладонь, мол "дай пять". Девушка звонко стукнула по его ладони и засмеялась, тут же прячась за спину Вэла, когда до обоих, и Наты, и Дема дошло, как их накололи, потому что растерянная Ната, совершенно запутавшаяся, повторила слова о любви, не в силах отвести от Дема взгляда.
   - А вот теперь вы двое как хотите ищите, кому нас венчать. - Мстительно заключил Демиан, зарядив в лицо хохочущему Велиару тортом... и все же как-то благодарно посмотрев на сестру. Хотя в последнем он не признался бы и под пытками. - Сроку вам - сутки, иначе я науськаю подарок сестренке откусить одному демиургу что-нить ценное...
   Договорив, маг просто обнял Нату и угостил ее салатиком.
   - Да не вопрос. Если Деми не найдет, я и обвенчаю. - Вэл перехватил торт в полете и отдал Деметре.
   Девушка, приняв сладкий десерт, посмотрела на него, на Вэла, на брата, на Нату, с щек которой еще не сошел лихорадочный румянец, вздохнула, махнула рукой... и потеряла сознание.
   А очнулась уже спустя мгновение совсем в другом месте.
   Под босыми ногами был огромный купол, и материал стенок был очень похож на тот, под колпаком из которого провела сама Деми пару суток.
   Внутри под лунным сиянием, луна была прицеплена прямо к темному стеклу и медленно двигалась в сторону, разгоняя по сторонам тусклые тени, едва заметно светилась длинная дорожка из плиток. И по этим плиткам падали, перекатываясь две кости. Белая и черная.
   А вслед за ними по плиткам двигалась фигурка. Маленькая, но очень хорошо узнаваемая.
   Внизу - был Сэм.
   Самаэль недоуменно осматриваясь. Он всего лишь задремал в своей комнате, а очутился на доске... наверно это просто сон. А может быть это шуточки Велиара. С этого прохвоста станется.
   Впрочем, пейзаж волновал вампира сейчас мало. Его больше волновало ужасное желание кого-нибудь убить. И доска охотно подкидывала ему жертв. Безликих, безымянных существ, которых он истреблял... а ярость все росла, угрожая сжечь его изнутри. И остановиться не было никакой возможности. Даже его сил было недостаточно, чтобы бороться с властью Доски Судьбы.
   Стекло стало тонким, истончилось.
   И Деми, сорвавшись со своего наблюдательного пункта, оказалась внутри доски. Кубики еще катились, Самаэль, странными рывками двигающийся вперед, словно с кем-то сражаясь, ее не видел.
   И девушка подозревала, что не увидит, даже если она подойдет вплотную и попробует его позвать.
   Впрочем, отказаться от этого не было сил, и стоя чуть в стороне от дорожки, Деми неуверенно позвала:
   - Самаэль?
   Он не увидел и не услышал. Для него ее не существовали. Были только полчища фантомов, которых он истреблял, задыхаясь от ярости.
   А впереди уже ждала, жадно мерцая руна "Гнева". Деми поняла быстрее, что случится, чем Самаэль дошел до плитки, рванулась вперед и вылетела прочь из купола.
   Кувыркаясь в воздухе, все быстрее и быстрее, пока от удара не вышибло из груди воздух, пока не открыла глаза, уронив из бессильных рук торт...
   Торт попал прямо на Велиара. Куда его и запускали изначально.
   - Кхм... не стоило так резко давать его тебе... шок - дело такое... - пробормотали под слоем крема и коржами.
   "Никто ничего не понял?" - обрадовалась девушка, думая, как счищать всю воздушную массу с Вэла.
   А он, как в мультиках времен человечности Рианы, слизывал торт.
   Покосившись на Дема и Нату, Деми махнула рукой, подцепила пальцем сладкую массу, слизнула с пальца и засмеялась.
   - Дем, а говорить родителям кто согласился выйти за тебя замуж, ты будешь сам.
   - После того, как ты найдешь, кому это реализовывать. - Кивнул Дем легко.
   - Лину!
   Велиар задумался.
   - Да, Черный Лис подойдет. Сестрица, дату?
   - Как ты его назвал?! - вытаращилась Деми.
   - Лин Черный Лис. Я, все же, создатель и бессменный глава Ордена Крови, все прозвища знаю.
   Деми задумчиво облизнулась, потом начала осторожненько отодвигаться от Вэла подальше, по шажочку, по миллиметру, к тому расстоянию откуда можно будет смыться обратно в особняк неведомых, добраться до Лина и потрясти его на повод одного, ну жутко интересующего Деми вопроса.
   - Если тебя интересует связь его и твоей бабки, можешь спросить меня. Этот жук все равно ничего не расскажет.
   - Ну?! - тут же повернулась к нему Деми.
   - Стоп, - прервала резко разговор Ната. - Деми, нет. Это не та информация, которую ты хочешь знать.
   - Вот она так всегда. - Сообщил Велиар. - Не может не обломать.
   Деми же легко пошла на попятную, даже не задавая никаких вопросов, только согласилась послушно:
   - Хорошо. Я не хочу этого знать. И я не буду никого об этом спрашивать, - предупреждая возможные требования сказала девушка.
   Ната улыбнулась.
   - Хорошо. Спасибо.
   - Всегда к вашим услугам!
   - М-да... ладно, Дем, подсласти пилюлю, порадуй сестричку. - Велиар стащил из-под руки сестры пироженку.
   - Не надо, - вздохнула Деми. - Я уже переела сладкого за последние дни.
   - Вообще-то я про подарок. - Пирожное демиург слопал сам.
   Деми повернулась к брату всем телом.
   - Дем? О чем он?
   - У моей сестры склероз... Дорогая, я тебе третий раз сообщаю, что дома тебя ждет подарок. Можешь спросить этих двоих, я за его создание от невесты отгреб по самое не балуй.
   - Нет, я в курсе про подарок. Но о чем именно идет речь?!
   - Вернемся - увидишь. - Дем лукаво сверкнул глазами.
   Взглянув на озеро, Деми чуть не заскулила.
   - А сейчас можно?!
   - Ну, погнали. Уговори наших личных демиургов нас перенести к дверям моей лаборатории. Внутрь не советую, а то ты овдовеешь до свадьбы.
   Деми закашлялась, перешла к брату, приложила ладонь к его лбу.
   - Вроде, холодный. Милый, ты что-то не то съел? Выпил? Или на тебя так принятое антихолостячное решение подействовало?
   - Это я просто к тому, что если он пошутит и перенесет нас внутрь, я его скормлю твоему подарку.
   Деми засмеялась, но не стала говорить, что имела в виду совсем другое. И ее удивление относилось к множественному окончанию "личных демиургов". Вэла своим личным демиургом она не считала и считать не собиралась.
   - Тогда... Ната, ты нас перенесешь?
   - Не проблема.
   - А, Вэл, ты с нами?
   - Конечно! - Демиург девушку обнял, перенося ее к дверям в лабораторию. Зная, что там сидит, он рисковать не собирался. Следом появились Ната с Демианом, причем демиург, поглядывая на своего вампира, что-то уже явно прикидывала.
   - И? - повернулась Деми к появившемуся брату. - Можно? Уже можно?!
   Дем улыбнулся, похоже не заметив взгляда Наты, открыл дверь и хлопнул в ладоши, зажигая свет. Ворох тряпья, в котором что-то было, резко разлетелся в стороны и взорам пришедших предстал грифон, сделанный для Деметры. Он явно перед этим спал, закутавшись в тряпки, оставшиеся в лаборатории после того разгрома, который тут воцарился при его пробуждении...
   По лаборатории пронеслось рычание, хлопнули могучие кожистые крылья, но в этот раз особняк не затрясло. Сила уже впиталась и улеглась. А вот, когда по полу ударила "булава" на хвосте, пол ощутимо тряхнуло.
   Деми открыла рот, закрыла. Ната с интересом покосилась на нее, ожидая реакции... Ну хоть какой-то, хоть какой-нибудь. Девушка стояла в полном ступоре.
   - Кажись, не угодил... - Тяжело вздохнул маг, пока зверь рассматривал хозяйку, для которой его создавали.
   Деми качнулась в одну сторону, в другую, присматриваясь одновременно и к прошлому (что Дем закладывал при создании грифона) и к будущему (на что эта обалденная потрясающая великолепная лапочка способна), потом взвизгнула от счастья и помчалась обниматься со своим и только своим грифоном.
   Похоже зверь обалдел не меньше окружающих... но потом неожиданно обнял девушку крылом, защищая от окружающего мира.
   - Ну, хоть признал...
   Тихонько что-то курлыкая, явно не на человеческом или вампирском языке, но явно на языке понятном грифону, Деми рассказывала ему, что она его уже любит, что такое замечательное чудо скучать не будет. И вообще... вообще... вообще...
   - Это надолго... пошли, что ль обмоем, пока она наговорится и придет... - Демиан щелкнул пальцами, начиная трансформацию башен - у каждой появилось комфортабельное стойло для грифонов. Энергии для этого не потребовалось - все сделали заготовленные артефакты.
   Ната, проследив за происходящим, только головой покачала, потом прижалась к плечу Дема.
   - А твоя башня может стать еще больше? Не тащить тебя в свой летучий особняк я согласна. Делить одну спальню - тоже. Но в твоей лаборатории ноги моей не будет, ибо мне за тебя страшно!
   - Может. Кстати, я уже года два хочу ее расширить... А что, у тебя есть планы? - Улыбнулся он, обнимая девушку.
   - Есть! - обрадовалась Ната. - Обсудим?!
   - Пошли. - Улыбнулся вампир, уводя Ночь из лаборатории.
   Велиар проводил их чуточку насмешливым взглядом, но знающий человек понял бы, что он рад за сестру. Прислонившись к стене, Демиург остался с Деметрой.
   А она довольно быстро выбралась из-под крыльев грифона, потом села рядом, пока огромное создание на удивление ласково положило свою голову на ее колени.
   - Почему ты не ушел?
   - Кхм... это переводить как "Свали отсюда, по-хорошему"?.. - Удивился вопросу Велиар.
   - Если в дословном переводе, то это что-то типа: "Сейчас тот самый четвертый игрок ужасно облажался, получил по рогам и торопливо смылся от противника, а вместо того, чтобы наблюдать за происходящим с ним или хотя бы понаблюдать за тем, как третий игрок, Самаэль, свалился в клетку "Гнева" и до конца хода не появится в мире живых, сидишь в лаборатории, смотришь на странную девчонку, радуешься за сестру и не вспоминал об игре уже несколько часов".
   - Супер тирада. А теперь по порядку. О то, что четвертый схлопотал по рогам очередной раз - я знаю, о том, где Самаэль и что он там делает - я тоже знаю. И да я радуюсь за сестру и любуюсь тобой. А ты против?..
   - В каком именно пункте? - удивилась Деми.
   - В последнем. - Пояснил Вэл.
   - Э... Любование мной? - дотошно повторила девушка, почесывая словно домашнего зверя грифона, имя которого еще только предстояло выяснить. - Нет. Любуйся, если тебе хочется. Мне не жалко.
   - Спасибо за позволение, милостивая леди... - Велиар улыбнулся.
   - Я же не могу тебе что-то запретить. Не того калибра пуля.
   - Интересно... - Демиург достал из воздуха бутылку сока и предложил девушке.
   - Что именно? Сравнение? - вампиресса отрицательно покачала головой. Пить не хотелось.
   - Да. - Парень отпил сока.
   - Ну, в конце концов, какой век на дворе? К тому же из лука и арбалета стрелять не интересно. Надо стрелять на поражение и сразу в сердце. Вот чтобы поразить сердце, надо быть пулей подходящего калибра.
   Велиар поднял ладонь "пистолетиком" и выстрелил. Точно в сердце Деметре. Изобразил, конечно. А может, и нет...
   - Так?..
   Лицо Деми чуть-чуть потемнело, потом она открыто улыбнулась.
   - Что-то вроде.
   - Интересно... - Велиар посмотрел на девушку с живейшим интересом.
   - Что именно?
   - Ты. И не что, а кто.
   - Я тебе интересна? - перевела сказанное на нормальный язык Деми. Вздохнула. - Косноязычие у мальчиков, парней и мужчин в крови.
   - Увы, это так. Все особи мужского пола, вне зависимости от степени своей крутости и божественности - полные бестолочи, когда дело касается взаимоотношений с особями женского пола. О как завернул...
   - Сам то хоть понял? - подколола беззлобно девушка.
   - Понял. - Серьезно кивнул Велиар... и рассмеялся, кинув ей кусок сырого мяса. Явно для зверюги.
   - Подкуп! Настоящий подкуп, - накормив грифона, а затем проследив за тем, как он снова устраивается в своем гнезде, Деми улыбнулась. - Ну что, на боковую? Тебе же тоже надо когда-то спать?
   - Теоретически. - Улыбнулся парень. - Это воспринимать как приглашение?..
   - Э?! - растерялась Деми. - Нет, это был намек на то, что надо возвращаться в кровать и спать!
   - Ну, даже из этой расшифровки получается приглашение.
   - У кого-то мысли не на ту сторону свернуты! - на этот раз рассердилась девушка. - В своей кровати я сплю одна!
   - Да я разве настаиваю? - Вел встал. - Давай хоть помогу напоследок перевести этого зверя в его покои?
   - Буду очень благодарна вам, сиятельный сударь.
   Велиар просто моргнул, легко отправляя девушку в ее спальню... а вот зверя перенести было тяжело даже ему. Очень мощный вышел зверь.
   "Все интереснее и интереснее..." - Подумал Велиар и исчез следом. Сам ложиться спать он не планировал - дел было запредельно много.
   Посмотрев озадаченно на свою спальню, на разобранную постель, на оставленный на подушке цветок, Деми только покачала головой.
   Дойти до вазы не было сил. Раздеться тоже. Рухнув на свою кровать, девушка подтянула поближе к себе белую розу на длинном стебле без шипов и вскоре уже спала... И к счастью, сны ей не снились...
  
   За спиной хлопнула дверь, да с таким звуком, словно хозяин дома пожелал мысленно вслед провалиться, сдохнуть, ну или не появляться до пришествия Ночи.
   Юнона потянулась, зевнула и покосилась на своего спутника. Негласная правая рука Шаддара - главы банковского клана и вместе с тем одна из Демонов Неведомых, о чем она никогда не забывала сама и не позволяла другим, выглядела сейчас настоящей девочкой-колокольчиком.
   Длинная светлая юбка и светлая блузка, очки в черепаховой оправе, смешной гребень, которым она подколола волосы, папка в руках. Сейчас Юнона производила впечатление смазливой девочки-секретаря, очаровательной, но недалекой папиной дочки и даже человека, но никак не опасной вампирессы, которая не погнушалась прийти лично к должнику, который никак не желал выплачивать свой долг банкирам, чтобы сообщить ему как он был не прав.
   Юнона таким образом развлеклась.
   Вместе с Шаддаром, который на такие дела выходил под личиной.
   Вампир предстал сейчас в том виде, которым любил пользоваться, как маской. Неуклюжий парнишка, вечно стесняющийся, мямля. Короче говоря - бестолочь. Даже внешность он подобрал самую классическую - эдакий ботаник с младших курсов.
   - Ну что, - подалась к нему немного Юна. - Как насчет того, чтобы заглянуть в ближайший бар, выпить пива с раками и солеными орешками, посмотреть футбол, Деми обещала на сегодня интересный матч, а закончить все это дома?
   - Полностью поддерживаю, - поправил иллюзорные очки "ботаник".
   Юнона засмеялась, хотела поцеловать Шаддара, но оступилась, подвернув ногу и рухнула ему на руки.
   - Ты повторяешься... - Усмехнулся банкир, легко ловя девушку и воруя у нее поцелуй.
   - Да, точно, это уже когда-то было. Знать бы когда! У меня волос длинный, память короткая! Но ты тогда меня не целовал! И вообще, повторение - мать учения. Повторим? Для закрепления материала?
   - Я только за. - Шаддар улыбнулся девушке.
   - Ура! - обрадовалась она, затем немного отстранилась, чтобы поправить гребень.
   И, как это водится последнее время, свидание было загублено. Из теней ударили тонкие жгуты тьмы... прямо в банкира.
   И тут же разлетелись, срывая куски маскировки, но даже не оцарапав Старейшину. Резко посерьезневший Шаддар отвел девушку за спину, сбрасывая свою личину и окружая обоих непроницаемым кольцом щитов.
   Юнона не успела даже возмутиться тому, что она вроде бы как Неведомая, сильная... В щиты с той стороны ударили с недюжиной силой жгуты, оплели, начиная продавливать купол, чтобы добраться до желанной жертвы.
   - А вот обойдешься... - Зарычал банкир, ударяя в свои же щиты изнутри. Отбрасывая ими напавшие жгуты, пытаясь оплести их своими чарами.
   Мгновение заминки... Когда жгуты спешно сматывались, а потом все стихло. Прислонившись к стене - ноги не держали, Юна удивленно спросила:
   - И что это такое сейчас было?!
   - Спроси что попроще... - Шаддар просто сел на землю. Присев на корточки рядом с вампиром, Юна отвела с его лица волосы и сочувствующе улыбнулась. Краткий бой был настолько насыщен энергией, что даже ее сейчас немного колотило.
   - Пиво откладывается, отправляемся домой? - предложила она негромко.
   - Домой, а уже там пива и все остальное... - Согласился мужчина.
   Через пару минут на улице никого не осталось. Только где-то тихо поскуливала обиженная тьма, да ругался в своем доме несчастный должник, которого не только заставили сполна рассчитаться, но еще и взыскали проценты...

Глава 12. Неудачные покушения.

  
   Третий ход
  
   На набережной в это время было тихо и спокойно. Мерный плеск воды был успокаивающей музыкой для того, кто умеет слушать. Таким был Аркат. Сегодня он пришел сюда просто отдохнуть ото всего. Сидя рядом с рекой, он смотрел на водную гладь и... не думал. Просто расслаблялся телом и душой.
   Спокойствию вампиру помешал звонкий цокот каблучков и не менее звонкий и отлично знакомый голос.
   - Да мне все равно, что они там меня потеряли! - выговаривала кому-то Селина. - Да. Да. Да в курсе я, в курсе. И что? Плевать! Что значит "старейшина клана"? Я отлично это знаю. Да чтобы не забывать, я даже над зеркалом такую надпись прикрепила. Почему помогает плохо? Ну откуда я знаю, может потому, что вы, мои дорогие, оборзели окончательно? Нет. Нет. Нет, не приду. Что с советом сделать? Сказала бы я тебе, но ты молоденький еще пока и таких слов не знаешь. Поль и Джой пропали? Так они отчитываться ни перед кем не должны, а совет в следующий раз десять раз подумает, прежде чем собираться без моего на то согласия и разрешения. Ты, конечно, можешь им так и передать, но я бы на твоем месте остереглась. Ты хороший помощник, а над твоим прахом потом я максимум поплакать смогу. Почему? Так надо же им будет на ком-то свою злость выместить, а тут ты под руку. Все. Доброй ночи.
   Решительно нажав на сброс, Селина покосилась на телефон в руке, сплюнула и запустила его в Москву-реку.
   Раздался гулкий всплеск, Сел с радостным.
   - Яху! Новый рекорд, - собралась двигаться дальше по дорожке,
   - М-да... а потом люди удивляются, что река превратилась в мусорку... - Аркат повертел пальцами... и телефон вернулся из воды. Его словно выплюнули на набережную... разобрав по схемкам.
   - Ой! - Сел шарахнулась в сторону, потом присмотрелась... и над дорожкой раскатился тяжелый-тяжелый вздох.
   - Опять скажешь, что Я тебя преследую? - Вампир даже не обернулся.
   - Нет, не скажу. - Тоскливо призналась Сел.
   - Присаживайся?
   - Грязно и холодно, - отказалась торопливо вампиресса. - Я лучше постою.
   Изначальный хмыкнул, и Ветер соткался в уютное кресло.
   - А так?
   - Никак не привыкну, что можно так легко просить и стихии пойдут на встречу, - вздохнула Сел. - Но не откажусь, спасибо.
   - Стихии всегда откликаются, если знать, как попросить. Надо просто привыкнуть. - Улыбнулся Аркат. Ему-то даже не пришлось просить - стихии давно научились угадывать желания своего избранника.
   - Я до этого еще не доросла, - необычайно мирно сообщила вампиресса.
   - А ты не торопись. Все придет со временем. Но приучи себя воспринимать стихии не оружием, а продолжением себя. Тогда будет легче. Я, например, вообще не пользуют ни заклинаниями, ни Тропами. Они мне просто не нужны - достаточно применить помощь стихии, как собственную руку.
   - Слишком сложно. Но я обязательно попробую. Со временем. А ты чего здесь сидишь?
   - Просто отдыхаю... Вода дарит покой. Слышишь ее песнь?
   Сел тяжело вздохнула.
   - Слушай, ты нормально общаться умеешь?
   - Умею. Просто отвык, прости. - Мужчина улыбнулся.
   - Я понимаю, что тяжелое детство, тяжелая жизнь, но это так раздражает!
   - Догадываюсь.
   - Это радует, что ты догадываешься, - склонила девушка голову царственно, потом рассмеялась. Звонкий смех разнесся над гладью реки, всколыхнул прибрежный камыш.
   Аркат рассмеялся в унисон, затем подмигнул девушке.
   - Вот умеешь же не быть редиской...
   - Я не редиска! - тут же поджала Селина губы. Потом все же не удержалась и добавила. - Ты всегда первый начинаешь.
   - Да я вообще жуткий тип, тебе не говорили? - Доверительно сообщил Аркат.
   - Не припоминаю. А что, ты жуткий-жуткий тип?
   - Да вообще. Боишься?
   - Не-а. Лень.
   - Вот и правильно. - Усмехнулся он. - Лень - двигатель прогресса, я всегда это утверждал.
   - Не хочется тебя огорчать, но двигаться мне сейчас никуда не хочется. Вот вообще... - почесав щеку, Селина раздраженно прибила комара, который сел на шею и пытался впиться в вену.
   - А чего хочется?
   - Отдохнуть от доставших меня старейшин, от клана с его "жууууууткими" проблемами и вообще от всех и вся.
   - Это хорошая идея.
   - Я тоже так думала, до сегодняшней ночи, - покаялась Сел. - Решила, что вот сегодня сбегу. Даже попыталась устроить торжественное утопление мобильнику сразу с шестью поисковыми маячками, так ты его зачем-то спас и теперь через двадцать, даже думаю, уже через десять минут сюда прибудет целый отряд по возвращению меня "драгоценной" обратно в родные пенаты.
   - Да дел-то, вправишь мозги туповатым подчиненным и все.
   - Если бы это было так просто, - вздохнула Сел. - Они же все дружно уверены, что действуют исключительно ради моего блага.
   - Хочешь я их убежу?
   - И только подтвердишь их мнение, что мне просто жизненно необходимо иметь рядом мужчину?
   - Ничуть.
   - Увы и ах. Мои лорды возомнили себя свахами и теперь делают все, чтобы спихнуть такую тяжесть, как я в качестве Старейшины, со своих плеч.
   - Придется напомнить им, кто в доме хозяин... кажется, детишки перестали понимать, что слово Старейшины - догма, а решения его или ее не обсуждаются.
   Сел усмехнулась, но ничего не сказала, не захотелось спорить. Ночь была хороша. И только действовало над ухом настойчивое жужжание комара, да на краю зрения где-то что-то клубилось.
   Плюнув на свою паранойю, которая иногда просыпалась не ко времени, Сел размахнулась и метнула в сторону темных жгутов огненный шар с начинкой из трех других стихий...
   Решение было верным - жгуты бросились врассыпную, спасаясь от удара... Коротко хмыкнув, Сел мысленно констатировала, что она еще не безнадежна, как это ни странно, и перевела взгляд на Арката.
   - У тебя есть планы на эту ночь? - не стала вампиресса ходить вокруг да около.
   - Никаких. - Принял ее правила мужчина.
   - Тогда не будем ждать стихийного десанта. Как насчет того, чтобы повторить тот вечер в баре? И выбрать даже тот самый бар, который мы в результате так и не разнесли?
   - Полностью поддерживаю. - Мужчина даже встал.
   Сел улыбнулась и встала с кресла, не забыв погладить его по подлокотнику и мысленно поблагодарив стихию.
   Затем протянула руку Аркату.
   - Перенесешь?
   Аркат улыбнулся, принимая руку дамы... и порыв ветра унес обоих в бар, навстречу приключениям.
   Прибывший "десант" стихийников опоздал всего на пару минут, и все что досталось им - это раскуроченный телефон, да насмешливый воздушный поцелуйчик, висящий в воздухе над набережной...
  
   Быть умничкой и не делать глупостей. Долгое время именно так звучал главный девиз по жизни сканера кланы природы, рыжей Алисы. Долгое время девушка, которой не повезло с сиром, чувствовала себя оторванной от жизни клана, насколько это было возможно не приняла участие в общественно-вампирских делах, не следила за модой, не заводила знакомств, не умела флиртовать и просто не делала глупостей.
   Подобное положение вещей длилось долго. До появления в жизни вампирессы зеленоволосого друида Дэна, который мало того, что вытащил ее из своей скорлупы, заставив признать, что мир не так плох, так еще и периодически начал делать попытки вытащить ее на какие-то там мероприятия.
   Вот и сейчас, Алиса искренне не понимала, зачем надо идти в какой-то там театр на какую-то там премьеру, если можно было остаться дома и провести этот вечер с большой пользой.
   - Не упирайся, а то на плече уволоку. - Ворчал Дэн.
   - Да не упираюсь я, - с тоской покосилась Алиса на вход в театр. - В конце концов, тебя переубедить невозможно, даже если приложить для этого титанические усилия... Диктатор.
   - Да вообще гад. - Согласился охотно друид.
   Алиса тяжело вздохнула. Так начинались... и так бесславно заканчивались все их попытки поссориться.
   - Не куксись. От того, что ты будешь сидеть дома и бухтеть, покрываясь плесенью, жизнь лучше не станет.
   - Ты же мне дашь покрыться плесенью! Чтобы это сделать, надо как минимум - от тебя сбежать!
   - Невыполнимо. - Согласился с девушкой Дэн. Спорить и ругаться с ним было тоже невыполнимо и бессмысленно.
   Алиса вздохнула, махнула рукой, снова взглянула на театр, на Дэна. Потом вкрадчиво спросила:
   - Слушай, но ведь ты же меня уже выгулял. Не так ли?
   - Не так. Мы договаривались - свидание, плавно переходящее в театр, потом только - домой. Перед рассветом.
   - Ауууу....
   - И нечего аукать, ты ж не в лесу.
   - Мне тошно! Не хочу я в этот театр!
   - Тебе последнее время всегда тошно... ты беременна? - С неподдельным интересом спросил парень.
   Алиса поджала губы, отвернулась. Плечи девушки вздрогнули, потом она решительно пошла вперед ко входу, так ничего и не сказав.
   Дэн покачал головой. Девушка, и правда, вела себя странно последнее время. И это его совсем не радовало... Догнав Алису, друид подхватил ее под локоток и втянул в здание.
   Весь спектакль, который Алисе совершенно не понравился, она просидела молча, даже не глядя на Дэна. И когда настоящее мучение для нее закончилось, двинулась на выход из зала, даже не оглядываясь на спутника, с которым жаждали пообщаться или хотя бы выразить свое почтение вампиров десятка два...
   Устав от этого назойливого внимания, Дэн быстро ускользнул, пока девушка не усвистала куда-нибудь.
   - Не дуйся. Быть такой домоседкой вредно.
   Вампиресса только дернула плечом, глядя куда-то в темноту аллей. Кончики ресниц у нее были влажными, словно пока друида не было рядом, она плакала.
   Миг вампир всматривался в темноту... в затем стремительно схватил девушку, закрыв ее собой. И вовремя - прежде, чем он успел подставить достойную защиту, его спина приняла на себя удар теневых щупалец. Воздух наполнился запахом крови.
   - Не высовывайся... - Напряженно произнес он девушке. Глаза вампира засияли зеленью и терновый бич распорол воздух, отсекая щупальца, бросившиеся к Алисе.
   Вампиресса высовываться не стала, чуть отступила назад, чтобы не мешать и застонала, выгибаясь дугой, поймав мысли и эмоции напавшей твари.
   "Мое, мое, мое! Съесть! Съесть! Съесть! Моееее... Съем, порву на кусочки, выпью кровь до дна и пущу по ветру. Моееее".
   Асфальт пошел трещинами, а вырвавшиеся сквозь него лозы - скрыли девушку надежной защитой. В том числе и от лишней информации.
   - А ну... лапы прочь... - Прорычал Терновый Бич клана Природы, рассекая сияющим терновым кнутом тьму вокруг, отгоняя неведомого врага. Что-то знакомое видел старейший вампир клана в этой технике. Кто-то на его памяти уже так действовал.
   Тьма вокруг не хотела сдаваться так просто, жертва была близка, пахла вкусно и была полна отчаянием и тоски, она обещала насытить... и тьма, собрав свои щупальца бросилась на штурм лоз.
   С шипением распорол воздух хлыст, рассекая щупальца и причиняя нестерпимую боль их хозяину.
   - Я сказал... убирайся... - Лозы только засветились Жизнью, отбрасывая тени от себя.
   Тьма вокруг дрогнула, раз, второй и распалась клочками.
   Связываться с таким опасным противником, некто - не собирался.
   Дэн быстро бросился к девушке, и лозы легко пропустили хозяина к укрытой ими вампирессе.
   О распоротой в нескольких местах спине и пропитанной кровью рубашке Дэниэл как-то позабыл.
   Не забыла она, молча смерила взглядом, оторвала от своей юбки лоскут ткани, чтобы перебинтовать и заметила, словно между прочим.
   - Завтра я уезжаю.
   - Куда?.. - Удивился Дэн.
   - В командировку, отпуск. Называй, как хочешь, не ошибешься.
   - Как скажешь. Надолго? - Устало ответил он. Спорить с все более закрывающейся девушкой он уже устал. И не понимал, что происходит, все ведь было так хорошо...
   - Пока... пока мы не научимся находить компромиссы. Вместе.
   - Если ты уедешь, искать их будет проблематично. А если продолжишь отдаляться - вообще нереально.
   - Ты сам в этом виноват! - Алиса стиснула зубы, заставляя себя бинтовать плечо дальше, вместо того, чтобы вцепиться когтями, причиняя еще большую боль. - Ты постоянно давишь на меня! Раз за разом! Ты уверен, что знаешь что для меня лучше и практически никогда не прислушиваешься к моему мнению! Когда я начинаю возражать, ты обвиняешь меня в чем угодно! И никогда не слушаешь. - Голос девушки упал. - Я устала...
   - Я тоже. - Дэн опустил голову. - Потому что раньше, если я тебя куда-то звал - это не было проблемой. За исключением официальной мути и мы договорились туда просто не ходить, или появляться на полчаса и удирать "по делам клана", если явка была необходима. Но последнее время тебе бы только сидеть дома и все, куда-либо, даже просто на природу, вытянуть тебя все тяжелее. Отвечать на вопросы ты отказываешься, что мне еще делать? Сидеть под дверью и ждать я уже пробовал, без толку.
   - Просто оставить меня в покое тебе не приходило в голову?!
   - Ммм... приходило, но как-то не хочется думать, что я тебе надоел и мое общество настолько неприятно. Но если ты этого хочешь - ладно, больше я тебя не побеспокою.
   - Ты опять меня не слышишь! - кулак Алисы врезался в плечо вампира, потом она круто отвернулась, так и не сказав всего, что хотелось.
   Дэн устало вздохнул, затем повел плечами, втягивая Жизнь земли и исцеляя себя. Повернувшись к девушке, он обнял ее за плечи, перенаправляя свою силу - теперь она обволакивала, как теплое одеяло, а не наваливалась на юную вампирессу. И с каждым мигом аура Древности становилась все слабее.
   - Давай уедем? Туда, где ты сможешь отдохнуть, а я прослежу, чтобы никто тебя не дергал, включая меня? Не завтра, а прямо сейчас? - Мягко предложил он последний вариант.
   - Уедем вместе? - подняла Алиса голову. - И ты согласишься запереться со мной где-нибудь на маленьком острове, ловить рыбу, печь ее у костра, забыв о сотовых телефонах, ноутбуках и всем прочем?
   - Да. Но если ты сама мобильник потащишь, я сделаю из него наживку!
   - И кого мы на него будем ловить? Акулу сразу?
   - Чего мелочиться?! Кита.
   - А что мы будем с китом делать?!
   - Ну, конечно же, посадим в ванную, а потом и в аквариум, и ты будешь кидать ему палочку, а он ее приносить. - С комичной серьезностью ответил друид.
   Алиса наконец-то улыбнулась, потом кивнула.
   - Кита жалко. Научишь меня кататься на серф-доске лучше?
   - Научу. Но, чур не ржать, когда я навернусь носом в акулу.
   - Договорились!
   - Тогда домой за вещами, или напрямки? - Дэн чуть улыбнулся. Спина-то зажила, но все равно саднила. И он бы предпочел убираться из обжитых територий побыстрее. Слишком знакомой была атака и аура...
   - Домой за вещами, моей любимой рубашкой и кружкой!
   - Плюшевого енота возьмешь?
   - Ага!
   Дэн рассмеялся... и земля под ними распахнулась
   Тьма вокруг аллей еще немного покружилась, в надежде, что пропавшая жертва вернется, но так и ушла не солоно хлебавши...
  
   ...В кухне пахло ванилью, корицей и шоколадом.
   Напевая под нос одну из абсолютно бессмысленных, но таких навязчивых попсовых песенок, Елена растирала миндаль.
   Клановые дела были закончены, до утра оставалось еще пару часов, поэтому Старейшина клана теней как она уже это делала десятки, сотни раз - сбежала из особняка в свое кафе и занялась любимейшим делом.
   Здесь она была царицей и богиней выпечки. Здесь она была на своем месте и могла не задумываться о глупостях в виде бюджета, налогов, клановой иерархии, грядущего бала и прочих кошмарах.
   Можно было заниматься созданием кулинарных шедевров, оставив все проблемы на следующую ночь.
   Персонал Елена отпустила еще час назад. В печах подходили коржи. В морозильниках застывало мороженое. Пирожные под специальными заклятиями (спасибо Дёму из Неведомых) доходили до нужной консистенции. А страшная, подлая вампиресса - возилась с нежнейшим домашним зефиром.
   Впрочем, она была не одна. На единственном свободном месте покоился кожаный диван, и на нем нагло дремал мужчина... ну вот совершенно не подходящий помещению. Во-первых - дорогая рубашка, брюки, обувь, в которые он был облачен. Во-вторых - мужчина курил трубку... с мыльными пузырями. В-третьих... просто сложно было представить этого аристократа - за плитой.
   Елена, то и дело косясь на него, посмеивалась и вновь возвращалась к своим обожаемым пирожным
   Владимир покосился на нее... и один из пузырьков подплыл, и повис у нее на кончике носа.
   Махнув головой, а затем кончиком ногтя проткнув пузырь, Елена вздохнула.
   - Если тебе так скучно, зачем было приходить, Дамир?
   - Скука - понятие абстрактное. Но мне нравится смотреть, как ты готовишь. А еще таскать твои пироженки.
   - Если бы ты их еще ел, - посетовала женщина. - А то утянешь, надкусишь и забудешь!
   - Ну, извини. Ты так мило злишься и пытаешься их отнять..
   - А что еще остается делать? Отнять то я только пытаюсь. Ибо все равно ничего совершенно не получается.
   - Еще бы!
   - Да действительно, - усмехнулась глава клана Теней. - Сильный вампир, могущественный Неведомый, что там у нас еще в перечне достоинедостатков?
   - Если начнем перечислять одни только достоинства, то закончим только через неделю. - Усмехнулся Владимир.
   - Самомнение и самовлюбленность по праву делят первое место в списке твоих недостатков, - поддакнула вампиресса.
   - А в твоих - ехидность и язвительность. - Кивнул он.
   - Увы, ты промахнулся. В моих на первом - подлость.
   - Подлость - только после занудства и ворчливости. А это пятое место, малышка.
   Елена тихонько засмеялась.
   - В ворчливости меня еще не замечали! Ты точно меня с кем-то перепутал!
   - Ничуть. - Владимир подумал... и запустил пузырек Елене точно в лоб.
   - Не "ничуть", а чудь! Кстати, раз ты здесь, за вином вниз не сходишь?
   - Иду-иду... - Владимир встал и пошел за вином.
   Проводив его улыбкой, Елена вернулась к зефиру.
   Стук в дверь ее захватил врасплох.
   Удивленно пожав плечами, в такое время некому просто было приходить, вампиресса двинулась к дверям. Открыла дверь, но никого не увидела. Пожав плечами: "детская шутка" и повернувшись, женщина неожиданно увидела перед собой клубящийся комок тьмы...
   - Приве-е-е-е-ет... - Прошелестела сгустившаяся тень... и к девушке устремились десятки щупалец.
   - Ешки-матрешки! А предупредить, что меня навестит клоун, сбежавший из цирка, не судьба было?! - возмущенный окрик в адрес Деми, канул в пустоту. Торопливо закрывшись в кокон Тьмы (зря что ли Елена столько капала на нервы Отто в свое время?), женщина дернула руками, вызывая за своей спиной тропу Паука. И в сторону щупалец ударили встречные жгуты, точно такие же, только другого цвета и более длинные, крученые...
   Тьма заклубилась... и следующие щупальца ударили девушке в спину. Попали и пронзили фигуру вампирессы насквозь. Правда, прежде чем тьма успела блаженно заурчать, поверив, что у нее получилось урвать кусочек так нужной ей силы, фантом растаял. А сама Елена оказалась рядом с тенью, с острым "штырем", на конце которого мерцал и переливался небольшой артефакт, в силах которого было засосать в себя пару-тройку сотен призраков.
   Тени прянули в стороны... и потолок затрещал.
   И вот тут Елена разозлилась. Ей было плевать на себя - последствия определенных поступков ее самой и окружающих. Но ее любимое кафе пострадать не должно было.
   Вампиресса отступила всего на шаг, призывая на помощь шаг тропы, которым однажды уже порвала на мелкие кусочки своего Сира.
   В воздухе задрожали тонкие белые нити, словно свитые из лунного света. Мелко-мелко вибрируя, они сверкали и переливались. В силах этих нитей было любое живое создание нашинковать на мелкую окрошку.
   Тьма захохотала.
   - Ты непослушный ребенок, тень... но скоро ты склонишься предо мной, моля принять твою службу... - вокруг Елены скользнуло нечто родственное ей... и тьма истаяла.
   Постучав пальцем по губам, Елена отпустила свою силу, задумчиво посмотрела на потолок и взвыла раненой баньши. На полу и кое-где на прилавках была осыпавшаяся штукатурка.
   - Встречу в следующий раз - порву на мелкие кусочки!!! - послала Елена вдогонку слова, даже не догадываясь, что ее уже никто не услышит...
   - И чего ты буянишь?.. - Недоуменно спросил Владимир, вернувшийся с двумя бутылками - одной, для блюда, а второй - для них.
   - Я? - Елена повернулась уже с улыбкой, носком туфли замела под конторку белую крошку. - Все в порядке. Просто... показалось что-то.
   - Врать ты так и не научилась... - Покачал головой вампир... и кинул девушке честно упертую мармеладку.
   Поймав ее, Елена рассмеялась.
   - У меня впереди еще много времени. Я научусь.
   - Не-а, не научишься. Лгунья из тебя - нулевая. - Усмехнулся мужчина.
   - Между прочим, только ты так считаешь!
   - Зато я - прав, а остальные - бестолочи.
   - А это уже нарциссизм! Лечиться надо.
   - Не нарциссизм, а печальная констатация факта.- Владимир улыбнулся.
   - Хм. Кому бы передать твои слова, чтобы было в меру обидно и не больно?
   - Своему заму передай. Он свято уверен, что его Старейшина - гений интриг и богиня обмана...
   - Нееее... Должна же я хоть от кого-то получать искреннее восхищение?!
   - Ну, так заслуживай его, дорогая.
   - От тебя?! Бесполезно. Это не в вампирских силах.
   - Ну почему. Ученичку же удалось как-то. А ты постарше... и у тебя преимущество в половой категории. О, как закрутил. Восторгайся.
   - Не-а.
   - Ну и ладно. Тогда не дам вина. - Ничуть не удивился Владимир и отпил вина прямо из горлышка.
   Вина не хотелось. Поэтому вампиресса едва заметно улыбнулась, повернулась снова к тарелке, разглядывая меню и выбирая, чтобы из него сделать.
   - Пункт третий. - Донесся голос Неведомого.
   - Что? - повернулась к нему Елена.
   - Третий пункт, говорю. В меню. Ты же не знаешь, что выбрать.
   - Ты случайно? Или нас ждет завтра визит близнецов?
   - Без понятия. Эта парочка что-то чудит, и не планирует никому ничего говорить. Так что могут и завалиться... и даже не одни.
   - Не одни? У Неведомых гости? - удивилась Елена, сноровисто замешивая одно из любимейших лакомств близнецов, от которых обычные гости кафе предпочитали держаться подальше.
   Ответить Владимиру помешал уверенный, но негромкий стук в дверь. Елена покосилась на потолок, на меню, на Владимира и вздохнула:
   - Твоя очередь идти открывать.
   - Да не вопрос. - Владимир встал и открыл дверь.
   Стоящий на пороге мужчина заставил отшатнуться даже Демона Неведомого клана.
   - Доброй ночи. - Тихим, вкрадчивым голосом произнес гость.
   "Кажется, доброй она перестала быть еще пару минут назад, а сейчас окончательно скатилась в пункт "Отвратительная"", - с ужасом подумала Елена.
   - Доброй ночи, лорд. Что привело одного из сильнейшего члена Ордена крови и карающий меч Магистра в мое маленькое и скромное кафе?
   - Не переживайте, леди, не вы и не ваш друг. Меня попросили кое-что заказать лично у вас. - Базиль чуть приподнял уголок губ, что в его варианте означало улыбку. Пройдя в помещение, он положил на стол обычный бумажный конверт для документов. Весьма пухлый конверт.
   Удивленно взглянув на него, Елена вытащила из конверта перечень... кондитерских изделий. В первый момент, женщина даже не смогла понять, почему все это кажется знакомым именно в таком порядке и в таком сочетании, пока не наткнулась взглядом на пирожное "Сахара", любимое только двумя вампирами в Москве - близнецами из Неведомого клана.
   - И... когда надо все это?!
   - Чем скорее, тем лучше... но, разумеется, по мере возможности. - Ответил гость. Так же в конверте была и оплата. Алмазы высочайшей пробы. Идеальные. Ну чем еще мог додуматься расплатиться Демиург, так хреново разбирающийся в современных реалиях? Точнее, в такой ерунде, как деньги.
   Елена нервно откашлялась, снова взглянула на перечень, на оплату. Что-то прикинула и улыбнулась.
   - Завтра ночью будет все готово. В специализированных временных контейнерах, которые позволяют сохранять сладости свежими в течение трех-шести месяцев.
   - Они столько не проживут. - Опять приподнял уголок губ Базиль. Затем поднял взгляд к испещренному трещинами потолку... и на губах зазмеилась усмешка.
   От этой усмешки, по спине Елены пробежали холодные мурашки. Неосознанно, в поисках защиты, она сдвинулась ближе к Владимиру.
   - Благодарю, что уделили мне время, леди. Я зайду завтра в это же время, если вас это устроит.
   - Да, это будет идеально, - кивнула Елена.
   - Тогда... до скорой встречи... - Мягко произнес мужчина и... ушел.
   - Мне это все приглючилось, да?.. - Владимир опустил руку. В присутствии ТАКОГО гостя он был готов выхватить из подпространства меч.
   Елена, пошатнувшись, взглянула на часы, потом на список и покачала головой.
   - Вот это лучше всяких слов говорит о реальности происходящего. И... наверное, мне лучше отправиться спать. Завтрашняя ночь будет жаркой...
   - Да уж... ну пошли. Уложу и сказку прочитаю. - Покачав головой, Владимир покосился на список. - Надо бы допросить детишек... с паяльником... хотя нет, Дем его сопрет и будет прыгать от счастья.
   - Я предпочту держаться от всего происходящего подальше, - Елена прихватила ключи от кафе. - Осторожность - прежде всего.
   - Ага. Жить пока еще хочется...
   Елена хмыкнула, но комментировать слова Дамира не стала. Ей и без того было о чем подумать.
   А уже через пару мгновений кафе опустело до утра...

Глава 13. Кто делает ход?

  
   Четвёртый ход
  
   Когда выдавалось свободное время и возможность, вместо того чтобы заниматься в зале с кем-нибудь из демонов, Ванесса сбегала с территории Неведомого клана к маленькому озеру, располагающемуся на территории кланы Природы.
   Еще лет пять назад, вампиресса получила право беспрепятственного входа к этому озеру, чем иногда пользовалась, когда хотелось отдохнуть ото всех сразу.
   Шумные демоны, немного чокнутые близнецы... - Ванесса искренне их любила, но иногда хотелось просто побыть наедине с природой.
   А такая возможность выдавалось нечасто. Хотя и таких неприятных историй, как с тем же Алхимиком, практически не было, в клане все время что-то происходило. Скучать было некогда, то на севере вампиры пробудят кладбище и не смогут его подчинить, то на юге у кланов война, то на востоке вампиры не поделят сферы влияния. И все время с места снимался Неведомый клан.
   "Я - из Неведомого клана" - это звучало гордо, но накладывало массу обязательств.
   Вот от них Несс обычно и сбегала.
   Любимое местечко не обещало никаких неприятностей, поэтому с удобством устроившись на берегу, вампиресса вытащила яркую фэнтези-книжку в твердом переплете, положила поближе термос с кофе и приготовилась наслаждаться жизнью и отдыхом.
   В этот перечень совершенно не входил огромный клубок тьмы, напавший на Ванессу откуда-то из-под корней озерной ивы.
   Дальнейшее к стыду Ванессы случилось на автомате, вначале она испуганно взвизгнула, рванулась в сторону, пытаясь увернуться от выстреливших из клубка жгутов, а потом рассердилась.
   Сердитая взломщица из Неведомого клана - это не тот противник, с которым легко справиться кому бы то ни было. Пару раз Несс ломала даже щиты Дема и заклинания Мстислава, что уж было говорить о том "Нечто", что напало на девушку, посчитав ее бросовым мусором?!
   К делу Ванесса, как всегда подошла творчески, вначале под ее незримыми "отмычками" затрещали жгуты, и напавший планомерно лишился сразу трех дымных конечностей, следом вампиресса принялась за щиты твари.
   И когда та, не оценив ее усилий, завыла и куда-то дернулась, девушка только возмущенно и завопила ей вслед:
   - Ты куда?! А ну вернись!
   Тварь не оценила призыва вампирессы и покатила куда-то с удвоенной скоростью. Несс оставалось только вздохнуть, сетуя на свою планиду, не давшую ей насладиться отдыхом, и отправилась в особняк демонов, объясняться с начальством и рассказывать о том, какую странную зверюшку она встретила на своей прогулке.
  

***

  
   Кладбище было немного заброшенным. На нем давно никого не хоронили, сюда давно никто не приходил. Атмосфера смерть здесь была немного притупленной и усталой. Не самое хорошее место для того чтобы тренировать новичков, но замечательный способ чтобы показать одной вампирессе, что ей еще есть куда стремиться и куда расти.
   Сидя у подножия могильного надгробия, оглядываясь по сторонам и прислушиваясь к кладбищу, Молния пыталась угадать, почему именно это место выбрал ее сир для нового этапа обучения своей капризной ученицы.
   Не выдержав возмущений собственного любопытства, Молния прогнулась в спине, запрокинула голову, чтобы посмотреть на Дориана и спросила:
   - Почему?
   - А как ты думаешь? - отозвался он.
   - Это стопроцентно как-то связано с тем, что ты решил меня чему-то научить. Дай подумаю. Я опять себя слишком нагло и самоуверенно веду и ты решил, что не помешает щелкнуть меня по носу?
   - И это тоже. Прислушайся к кладбищу и подумай - почему здесь.
   Молния тяжело вздохнула.
   - Оно старое. Здесь давно никого не было. Энергии много, но она вся слежавшаяся. Ее тяжело будет развернуть, чтобы что-то сделать.
   - Вот-вот.
   - Значит, тренировать магическую выносливость? - расстроенно спросила девушка, больше всего ненавидящая такие упражнения.
   - И ее тоже. А еще усидчивость, внимательность и перерождение энергии.
   - Ааааа! А может не надо?!
   - Надо, Ния, надо.
   - А может, все-таки обойдемся без этого? Ну, право слово! Дориан!
   - Надо. А то так и будешь косячить.
   - И не особо я косячу! И заметь, от моих косяков еще никто не пострадал!
   - Макс обещал лично тебя выпороть, если опять облажаешься. А мне надавать по голове. И мне все же жалко твой филей и свой череп.
   - Ррррр, - отозвалась Молния обиженно.
   Только сканер отчетливо ощущал, что его ученицу захватила новая задача и она уже присматривается к кладбищу в поисках того места, где будет удобнее всего зацепить силу. Проблема была в том, что на этом кладбище таких мест не было. Сила была неоднородной, но нигде не "расщеплялась".
   - И что делать?! - расстроилась Ния.
   - Я учил тебя перерождению силы. Выбери оптимальную точку и начинай.
   - Это сложно, - пожаловалась девушка, пытаясь отыскать оптимальную точку.
   - Знаю. Смотри внимательно, я точно знаю что тут семь идеальных и три так себе. - Дориан задумчиво нахмурился. Сила сканера и талант провидца во всю глотку орали, что надо убираться.
   Молния кивнула, закрыла глаза, пытаясь найти ту точку равновесия, от которой легко будет начать магическое преобразование. Пробормотала вслух:
   - Хорошо, сейчас попробую... - и замерла, уловив по внутренней связи беспокойство некроманта. - Дориан? Что-то не так?
   - Нет... показа... - в следующий миг он едва успел выдернуть ученицу из-под удара теневого щупальца. Второй удар предназначался ему, но сканер отвел его сложным щитом. - Собака...
   Молния, оказавшаяся прижатой к Сиру, только ойкнула, разглядывая теневые щупальца, бушующие за щитом.
   - Что это?!
   - Тень... большего не скажу... но оно разумно... это душа без тела... точнее тени и есть ее тело... Давай-ка повторим твое любимое? Экзорцизм...
   - Яхо! - обрадованная Молния, которой нечасто выдавалось применять такое крупномасштабное заклинание, круто повернулась, стягивая разом к себе все доступные силы с кладбища. Очень быстро нашлась и оптимальная точка приложения "разматывания", и на адреналине сила сгустилась вокруг еще юной некромантки тяжелым полотном.
   А потом с ее губ посыпался тяжелыми словами экзорцизм...
   Дориан держал щиты. В отличие от своего учителя, он был боевиком, а призывами работал мало - они ему не требовались. А если и призывал, то духов, а не нежить.
   Тьма, метающаяся вокруг и ломящаяся в щиты, испуганно застыла и тонко завизжала, как только из-за щитов вместо доступной жертвы посыпались колючие и злые слова, причиняющие боль. И без того поврежденная защита после атаки предпоследней неправильной жертвы посыпалась окончательно. И повизгивая от боли, щупальца тьмы собрались вместе и куда-то покатили...
   А сверху под залихватский свист, за ним в погоню сорвались два огромных грифона. Молния даже не успела понять, кто это был. А вот Дориан успел разглядеть сидящих на огромных тварях близнецов Неведомого клана.
   В воздухе, притормозив своего, Демиан выругался.
   - Удрал, скотина... и как его теперь ловить!?
   Грифон согласно рыкнул, поддакивая хозяину.
   Покосившись на брата, Демиана тяжело вздохнула, погладив своего красавца Эру по шее. Взглянула вниз, на кладбище, где были Дориан с Молнией.
   - Что я могу тебе сказать. Если я правильно поняла, зацепив край этой быстрой и, вне всякого сомнения, опасной твари - это был еще один Игрок. Если это так, то поймать мы его не сможем, пока не раскроем личность этого типчика.
   - Значит, ловим Велика и я беру свой паяльник!
   - Где-то это я слышала. Но только относилось это в твою сторону, - задумалась Деми, потом нетерпеливо махнула головой. - Не помню, но кто-то то ли в недалеком прошлом, то ли в ближайшем будущем тоже очень захочет познакомить тебя с паяльником. А Вэла пытать на этот счет бесполезно. Личности Игроков раскрывать он не имеет права. Это нарушения Игры, а они караются мгновенно.
   - Ну, Ната же нас спалила...
   - Ну так она же нас сама поймала! Если этого деятеля мы сами поймаем, то это также нарушением считаться не будет, а у нас руки развязаны будут.
   - М-да... ладно. Куда теперь?
   - Домой вестимо. Дориан с Молнией без нас справятся. Она, правда, сейчас по шее получит, за то что придуривалась и изображала, что сложная техника ей якобы не давалась... О чем бишь я? А, точно. Родителям сегодня не до нас, там все демоны собрались изучать воспоминания Нэсс, когда она с этой тварью сцепилась.
   - Тогда. Тусовка? - Дем заложил сложный вираж.
   - Предлагаешь ее устроить? - уточнила Деми негромко. - Я думаю, будет лучше, если ты заглянешь к Лину, пока родителям не до тебя, и договоришься о том, чтобы обставить венчание на своих правилах.
   - Кстати, а то сделают из меня шута... сестридзе, да ты мозг. - Улыбнулся Дем.
   Деметра усмехнулась, легко похлопала грифона по шее, и мощное создание заложило крутой вираж, поднимаясь выше в небо. Звонкий голос вампирессы донесся до брата с легкой насмешкой:
   - Когда станешь Главой, придется время от времени играть на публику, поэтому наслаждайся свободой сейчас!
   - Хрен вам всем. Пущай батя мучается, а я в лаборатории отсижусь.
   Деми ничего говорить не стала, только ее тихий смех разлетелся по небесам. Закрыв глаза, полностью отдавшись на волю грифона, вампиресса наслаждалась высотой и полетом. Прямо сейчас в этой жизни ей ничего не надо было...
   Демиан улыбнулся, любуясь сестрой. У него получилось исполнить ее мечту и это делало его счастливым...
  
   Насколько сейчас были счастливы близнецы, настолько сейчас рвал и метал некий хозяин невидимого дома, укрытого покровом теней и тьмы.
   Сгусток тьмы со щупальцами метался по комнатам, зло рыча, опрокидывая шкафы, разбивая посуду и не трогая только окна.
   Его, его!, как последнюю шавку посмели семь раз макнуть носом в грязь. Семь тварей, которых он выбрал для великой цели послужить своему возрождению и восстановлению, оказались или защищены другими, или сами настолько опасны, что даже связываться перехотелось.
   Собравшись в центре любимой комнаты, стены которой были заставлены террариумами со змеями, хозяин дома постарался успокоиться.
   Вдох, выдох.
   В крайнем террариуме зашипела поселенная недавно там анаконда, и хозяин дома неохотно повернулся, уже зная, что он больше не один, и у него гость. Весьма неприятный, весьма опасный, и гость, которому теперь даже при большом желании не получится отказать от дома.
   - Доброй ночи. - Добродушно улыбнулся Велиар. Игра набирала обороты и была просто божественна.
   - Не сказал бы, что она добрая, - прошипел хозяин дома, изменяя горло, чтобы была возможность нормально говорить. - Они все живы!
   - Ну и что? Разве интересно всегда выигрывать? Это Игра. Шансы облажаться есть у всех... - Парень сверкнул улыбкой. - Думаю, пора сделать новый ход... вдруг повезет больше?
   - Хотелось бы в это верить. Давай сюда свои кости.
   Рассмеявшийся Демиург протянул кости тени.
   Покатав в одном щупальце кости, хозяин дома швырнул их вперед. Прокатившись по поверхности низкого журнального столика, кости остановились, демонстрируя две тройки.
   - Неплохо. Сыграем... - Велиар подхватил кости и поспешил исчезнуть. Его ждал следующий игрок.
  
   ...Бойня прекратилась неожиданно - ярость схлынула и пропали враги. Перед Самаэлем соткалась фигура Велиара.
   - Ход окончен. Пришло время выходить. - Улыбнулся Демиург, протягивая кости.
   - Доиграешься ты... - Устало прошептал Самаэль, делая бросок...
   - Я - нет. А вот ты... посмотрим. - Велиар подошел и чуть толкнул вампира, выбрасывая его в реальность...
   Пробуждение оказались резким и довольно болезненным, потому что в действительности Самаэль упал с кровати. Может это была шуточка Велиара напоследок, а может и нет, но факт есть факт - он упал и теперь пытался подняться, ничего не уронив вокруг.
   - Ты в порядке? - раздался над головой встревоженный голос, и в поле зрения появилась Деметра.
   - Да... - Сэм все же встал, отряхнулся.
   - Это радует, - девушка ясно улыбнулась. - Я уже начала беспокоиться.
   - Долго я проспал?.. - устало спросил мужчина, осматривая девушку.
   - Пару суток, если не больше, - призналась честно Деми. - Почему ты так на меня смотришь?
   - Да просто... странное ощущение.
   - Странное ощущение? А чего касается?
   - Тебя. Все в порядке?
   Деми задумалась. Правила Игры запрещали Игрокам признаваться напрямую в том, что они участвуют. А Самаэлю было просто неоткуда знать, что она как и он сам - на Доске.
   - Все хорошо, - согласилась девушка. - А с тем учетом, что ты проснулся - все вообще отлично. Я боялась.
   - Да что мне сделается...
   - Ну, мало ли! Я как-то не слышала, чтобы вампиры ни с того, ни с сего засыпали и до них нельзя было дотянуться.
   - Ммм, бывает и такое...
   - Теперь знаю, - улыбнулась Деми. - Ты голоден?
   - Ага... хотя в пределах нормы...
   - Тогда, можем пройти в мою "морозилку", я там кровь держу. А если хочешь - я могу составить тебе компанию и погулять с тобой в городе.
   - Давай погуляем. Что-то мне не хочется сидеть дома...
   - Пешком, телепортом или... полетаем?
   - Полетаем?..
   - Ну у тебя есть твоя птичка. И у меня есть... - девушка тихонько засмеялась. - Моя птичка.
   - Я что-то пропустил?.. - Самаэль прищурился.
   - Если только совсем немножко. Дему не понравилось, что я впала в кому. И в результате, он создал для меня напарника и защитника. Вот.
   - Боюсь спросить какого...
   - Большого! - с радостью откликнулась девушка, совершенно не прояснив ситуацию, о чем Самаэль и не замедлил сообщить.
   Деметра засмеялась.
   - Грифон Эру. Он такой замечательный!
   - Ну... поверю на слово...
   - Ну так что? - подошла девушка ближе. - Как?
   - Полетели.
   - Уррра! - Деми, еще не налетавшаяся, шагнула к окну и споткнулась о завернувшийся край ковра.
   Самаэль чудом успел ее поймать, не дав вписаться носом в пол..
   - Ох, прости! Что-то ноги не держат, - смущенный румянец вспыхнул на щеках девушки.
   - А вроде трезвая... - улыбнулся Самаэль... и вновь ему показалось, что что-то не так...
   Деми виновато улыбнулась.
   - Последнее, что я пила из "алкоголя" было детское клубничное шампанское. И все... В любом случае, меня можно отпускать. Я, кажется, больше падать не буду.
   - Точно? - не спешил ее отпускать мужчина.
   - Кажется, да.
   - Уверена?
   - Ты предлагаешь меня донести на руках до крыши? - скептически спросила вампиресса.
   - Да. - Согласился вампир и... понес ее.
   Деми, на такой поворот все же немного не рассчитывавшая, расслабилась. Среди ее маленьких слабостей "катание на ручках" было на четвертом ... теперь уже на пятом месте, после брата, родителей, шоколада и Эру.
   А Самаэль тем временем донес девушку до крыши... но ставить не спешил.
   Она подняла голову, рассматривая его спокойное лицо.
   - Что случилось?
   - Ты о чем?
   - А поставить меня?
   - Зачем? - искренне удивился вампир.
   - Я вроде как на своем Эру собиралась покататься. Ты же не хочешь меня на свою "птичку" посадить?
   - Вообще так и планировалось...
   - А... э... а он быстрый?
   - Очень.
   - Ну тогда я согласна! - кивнула Деми задорно.
   Как ни странно... против оказался Эру. Пролетев наперерез спускающемуся к крыше фениксу, грифон ударил его крылом, от чего птица с криком ушла в сложный манёвр.
   - Эм!?
   - Кажется, мой Эру против, - констатировала Деми. - Тогда спускай меня, пойду успокаивать своего красавчика!
   - Наглая птица... - Самаэль явно хотел проучить грифона... но вовремя посмотрел на него магическим зрением. И обалдел.
   Деми, ужиком спустившаяся из рук Изначального, вприпрыжку понеслась к грифону, даже не заметив, что спутник остался за ее спиной малость в ступоре.
   А грифон довольно заурчал, потершись мордой о хозяйку. Почесав его под шейкой, Деми звонко чмокнула Эру в клюв и следом вскочила в седло.
   - Можем наперегонки, - предложила она, и только сейчас заметила весьма странное поведения Самаэля. - Ты чего? Случилось что-то?
   - Да нет... я просто на птичку твою посмотрел внимательно...
   - И что? - расплылась в неудержимой улыбке девушка. - Правда, Эру прекрасен?
   - О да... - вампир покачал головой. Не хотел бы он схлопотать от этой птахи. Запрыгнув на спину фениксу, Самаэль повернулся. Деми радостно курлыкала со своим грифоном, всем довольная и абсолютно счастливая. - Так что ты там говорила про гонку?
   - А ты согласен? Тогда, марш! - Деми не надо было командовать голосом, грифон слушался ее мысленных команд. И огромная "птичка" со своей наездницей сорвалась свечкой в небо.
   - Ха. - Самаэль прищурился, и синяя комета рванула следом стремительно нагоняя грифона. Велиар, наблюдавший за всем этим, тихонько усмехнулся.
   - Игра все интереснее... поборемся же, Самаэль...

***

  
   Лина Дем нашел без труда. Поисковое заклятие обнаружило хитрого дворецкого в малой гостиной, и вампир поспешил туда. Он не знал, что и как говорить... а потому надеялся на авось.
   Как всегда.
   На первый взгляд в гостиной никого кроме дворецкого не оказалось. А о том, что все не так как кажется, Дем сообразил только после того, как за его спиной закрылась дверь, и сбросив покров невидимости, около дверей появилась Риана.
   В кресле около камина нарисовался Мстислав.
   - О, Дем! - улыбнулась вампиресса. - А я испугалась, что нас кто-то из Демонов накрыл. А мы только с таким трудом от них сбежали. А ты чего, милый, такой взбудораженный. Что-то случилось?
   - Э...не, я это, дверью ошибся... ну я того.. пойду? - промямлил маг.
   - Мист, - изумленно протянула Ри, не спеша отходить от двери. - Мне кажется, или наш Дем, во-первых, хочет от нас сбежать, а во-вторых, ведет себя как-то странно.
   - Не-не-не! Я абсолютно нормален. Дел просто масса... и лисенок не кормлен... и птички еще никого не убили... - Демиан лихорадочно просчитывал, как бы удрать.
   - Лисенок не кормлен? Птички еще никого не убили? - еще больше удивилась Риана. Таких глупых отговорок Дем не изобретал еще в ту пору, когда был мальчишкой. Сканер чуть прищурилась и подалась вперед. Даже не привлекая свои силы, она легко могла сказать, что сын нервничает и что-то очень хочет скрыть. - Дем?
   - А?.. - Дем проверил щиты. Он твердо исповедовал принцип, что у него могут быть секреты, а у остальных нет.
   - Не хочется прибегать к тяжелой артиллерии. Что случилось?
   - Все нормально. - Маг нахмурился наглухо запирая свое сознание. Нечего всяким сканерам там шастать.
   Мстислав наблюдал за ситуацией молча, происходящее его пока забавляло, и поводов для вмешательства вампир пока не видел.
   - Точно? И я могу прогуляться до Деми, и запросить у провидицы не скрываешь ли ты что-нибудь от нас? И, кстати, по какому поводу ты искал Лина?
   - Можешь прогуляться. Ничего не скрываю. А к Лину у меня дело было. Конфиденциальное. - Демиан постарался успокоиться. В то что сестра его может подставить он не верил.
   - Настолько конфиденциальное, что даже твои родители знать не должны? - удивилась Риана. - И даже настолько конфиденциальное, что Деми не скажет нам ни слова по этому поводу?
   - Ага. Именно так. И вообще, мам, когда я ношусь как подстреленный гоблин по работе - вы не допытываетесь, что случилось. Сейчас-то что изменилось?
   - Потому что ты носишься не по работе! - радостно отозвалась вампиресса, отойдя от двери и двинувшись к мужу и уже проходя мимо сына, спросила с интересом: - Милый, а не жениться ли ты решил?
   Демиан честно постарался выдавить смех. Нервно как-то вышло...
   Риана споткнулась, повернулась к сыну всем телом, с явным неверием в глазах. Предположение она выдвинула наобум, просто выбрала самое безумное и невероятное из всех возможных поводов, когда Лин нужен представителю неведомых не по работе.
   - Да быть такого не может!
   - Ты о чем? - Уже взял себя в руки маг. Поздно...
   - А вот теперь подробнее... - наконец, подал голос Мстислав.
   - Точно, точно, - поддакнула Ри. - Колись, юный наследник, что у тебя там произошло и почему ты это скрываешь от родителей, словно не доверяешь им?
   - Я не "не доверяю". Я просто не хочу все превращать в политический балаган. - Дем уже понял, что спалился.
   Ри рассмеялась.
   - Мист, наш сын, что считает, что мы искренне наслаждаемся политическим балаганом? Дем, твоя свадьба - это только твоя свадьба. И пока это возможно, мы будем на вашей стороне с Деми. И если ты хочешь тихую свадьбу, значит она будет тихой. Скрывать то зачем?
   - За шкафом. Я просто тихий скромный маг... - Демиан вздохнув сел в кресло.
   И словно в подтверждении его слов по дому что-то шарахнуло... это всего лишь его грифон приземлился на крышу. Они с красным драконом игрались...
   - Да, да, - ткнула Адриана в потолок. - А это так, зайчик, маленький, беленький...
   - Ага. - Кивнул маг.
   - И то, на чем ты рассекаешь последние дни - просто игрушка маленького мальчика, которую на коленке может собрать кто угодно. Прибедняешься, милый мой. И сильно прибедняешься. Будь ты "тихим скромным магом" с Ночью тебя бы ничто не связывало. И кстати! Может, я просто ошибаюсь, и под венец ты решил отвести не ее?
   - Ее... - окончательно сдался он. - И я правда тихий и скромный...
   - Да-да. Дем не тяни. Дата, время и список гостей. - Мстислав уже тихо посмеивался.
   - Э... а... эм... это... нету пока... - растерялся сынишка.
   Ри засмеялась.
   - Ладно, ладно. Мы с Деми скооперируемся и устроим свадьбу. Пригласим только своих? Или ты не против увидеть кого-то из соседних кланов?
   - Не против. Только без фанатизма. Деми знает кого можно и нельзя... а все остальное к невесте.
   Демиан явно был рад спихнуть все это с себя
   - Значит, мне нужна твоя невеста... И Деми. Но с этим разберемся без мужчин, - пробормотала Риана.
   - Деми ловить в небе. Она с Эру не слезает...
   - Еще бы, - усмехнулась Ри. - Подарил сестре мечту и еще чему-то удивляется. Проголодается - слезет.
   - А я не удивляюсь. В эту зверюгу столько сил вложено что и Изначальному не стыдно показать.
   - Только не надо про Изначальных, - вздохнула Адриана, потом взглянула на часы. - Ладно, раз надо заниматься подготовкой, то я вас покидаю. Придется выбираться под светлы очи Демонов...
   - Один уже полчаса сидит на полу в шоке. - Дем фыркнул. - Владимир выпал в осадок.
   - По поводу? - удивилась Риана, двинувшись к дверям.
   - Подслушивать нехорошо.
   - Так я еще не ушла! - усмехнулась вампиресса, приняв сказанное на свой счет. - А душевное состояние Демонов - работа Тринадцатого. - Так что, что случилось с Владимиром?
   - Он послушал и обалдел от новости.
   - Э? - растерянная Риана открыла дверь в коридор.
   Владимир сидел на полу и смотрел на комнату с полным ошеломлением в глазах.
   Тринадцатая тихо вздохнула, посмотрела на демона с сочувствием, но ничего говорить не стала. Прошла мимо, к башне дочери, позволив себе разве что успокаивающе постучать плечу вампира.
   А из гостиной донесся дружный хохот оставшихся...
  

Глава 14. Воззвание на краю гибели.

  
   Четвёртый ход
  
   Отправиться на охоту вместе с Самаэлем было замечательной идеей, о чем Деми констатировала постфактумом, рухнув на кровать в своей комнате с совершенно шальной улыбкой.
   К месту финиша грифон и феникс прилетели клюв к клюву. А потом они с Самаэлем вдвоем гуляли по темным аллеям, а Деметра невольно училась тому, как гипнотизировать выбранных жертв. Не таким прямолинейным способом, каким обучали вампиров, а нечто более тонкое и маневренное. Не надевать на себя временную маску знакомца, а навсегда стирать себя из памяти.
   А ещё было что-то такое неправильное в том, когда Деми смотрела на охотящегося вампира, а особенности на то, какие причудливые жертвы он для себя подбирает. Было что-то неправильное в том, как они сидели в кафе, ужиная уже человеческой едой и разговаривая о вампирах, кланах, магии.
   А еще разговор шел тяжело. Да, Изначальный всё так же был галантен, весел, интересен. Но словно невидимый клин торчал между ним и Деми. И девушка больше не могла легко коснуться его. Больше не могла завести разговор на какую-то мелочную тему. И та легкость, которая была в отношениях еще недавно - куда-то исчезла.
   Возможно, по той причине, у которой была шальная улыбка и имя Вэл.
   Возможно, по той причине, что Деми восстановилась в полном объеме и автоматически считывая окружающий мир, читала и поверхностные мысли-цели Самаэля. Вернуться. Вернуться. Вернуться.
   Это "вернуться" - гремело набатом в его голове, отравляя Деми. И в конце концов, она сдалась, перестала читать Самаэля, окружила себя непроницаемыми щитами и весело разговаривала, смеялась... и просто старалась получить удовольствие от вечера, не на вампирский, на человеческий манер.
   А потом до особняка Неведомого клана они снова мчались наперегонки.
   В свою башню Деми скользнула через окно, Самаэль куда-то исчез, вспомнив, что у него "дела". О каких делах идет речь, Деметра даже спрашивать не стала, скорее всего Сэм все равно бы обманул, чтобы не заводить разговор об Игре.
   Зевнув, Деми потерла кулачками глаза, покосилась на дверь в собственную комнату, затем за окно. В своем собственном будущем, девушка уже успела прочитать, что ближайшие пару дней будут заполнены хлопотами, связанными с подготовкой к свадьбе. И столько полетать на Эру она уже не сможет.
   Впрочем, в свадебных хлопотах тоже была своя прелесть, особенно если забыть о том, что Деми саму ждали такие же хлопоты и она сама в качестве невесты для кого-то там...
   - Тук-тук. - Раздался веселый голос... с потолка. - Можно?
   Подняв голову, Деми невольно улыбнулась.
   - Тебе - можно. И я даже не буду говорить, что навещать незамужнюю девушку в ее же спальне - некультурно, неэтично, непрактично и что-то там еще.
   - Вообще-то очень даже практично. - Велиар вышел из пола и уселся на кровать с мешком... и мешок этот был знаком Деметре. Только заказы выполненные лично Еленой попадали в такие мешки... а этот такой большой.
   - Это тебе, - протянул подарок демиург.
   Смерив размер мешка удивленным взглядом, Деми воззрилась на Вэла как на восьмое чудо света.
   - Мне?!
   - Ага! - Улыбнулся парень.
   Не дождавшись больше ни слова и распустив горловину мешка, Деми засунула внутрь нос и блаженно зажмурилась, закрыв глаза. Ей не надо было смотреть, что именно внутри, достаточно было просто прикоснуться, чтобы перечислить без всяких проблем, что там, в каком количестве, по какой рецептуре сделано...
   - Спасибо! - искренне поблагодарила она, поняв, что внутри - лакомства, причем из категории ее самых-самых любимых.
   - Угадал?
   - Ага! - радостно засмеялась девушка. - Мое любимое! Любимое! И совсем любимое!
   - Я старался, - улыбнулся парень. - Как делишки?
   Запустив ладонь в мешок и активно там роясь, пытаясь достать до мармеладных змеек, девушка пожала плечами.
   - У кого?
   - У тебя.
   - Отлично! Эру просто идеальное создание! И он исполнил мою мечту о полетах. А теперь, благодаря тебе у меня целая куча изумительных вкусностей, которых хватит недели на две, даже с учетом того, что где мой тайник со сладкоежностями знает теперь и Ната.
   - Там отдельный контейнер с ее любимыми лакомствами. Спрячешь за ними и все.
   - Оооо... Ты и об этом позаботился?!
   - Ага! - Велиар довольно улыбнулся. - Я ж знаю сестрицу...
   - Действительно, кому как не тебе об этом знать! - рассмеялась Деми.
   - А то ж. Хочешь еще хорошую новость?
   - Хочу!
   - Твой ход. - Велиар протянул руку с костями на ней.
   - Действительно хорошая новость. Мне нравится играть! - сцапав косточки, девушка потрясла их и покатила по подоконнику. Кости, подпрыгивая и перекатываясь, остановились, демонстрируя 3 и 2.
   - Неплохой результат. - Улыбнулся Велиар. - Кстати... как тебе Доска?
   - Откуда ты знаешь? - удивилась вампиресса.
   - Интересовался... За что схлопотал тортом в моську. - Хохотнул Велиар
   - Прости! Я нечаянно тогда, - повинилась Деметра. - Хочешь, даже поделюсь с тобой чем-нибудь сладким?
   - Не надо. - Улыбнулся он. - Давай лучше погулять сходим? И ты не ответила, так как тебе Доска?
   - Доска бесподобна, - честно призналась Деми. - В паре мест, которые удалось рассмотреть с купола, я бы с удовольствием погуляла. Уж очень они... не земные, а сразу видно - принадлежат доске. А погулять. Я сегодня, если честно уже нагулялась так, что ноги не ходят.
   - Ну так можно завтра.
   - Завтра... - Деми задумалась, не зная соглашаться ей или нет.
   Велиар не торопил с ответом... только откуда-то появился в его руках клубничный коктейль, который он тут же стал тянуть через трубочку.
   Вздохнув и покосившись на коктейль, на змеек, протянув руку, Деми коктейль отобрала.
   К клубнике она была неравнодушна.
   - А куда мы пойдем?
   - А куда бы ты хотела?
   - Даже не знаю, - Деми задумалась. - Я вообще-то домоседка... по жизни.
   - Но есть же места, где побывать хотелось бы?
   - Ммм... Где-нибудь, - по губам вампирессы поползла насмешливая улыбка. - В Красном море, на дне, а вокруг рыбки, рыбки, рыбки и кораллы?
   - Легко. Там есть пара интересных местечек... - Велиар усмехнулся.
   - Э?
   - Что?
   - Шутишь?
   - Нет. Я совершенно серьезен.
   - Но ведь это невозможно!
   - С чего бы?
   - Но ведь... ведь... - растерявшаяся Деми не находила слов.
   - Да-да?.. Ты что-то хочешь сказать?.. - Велиар искренне не понимал, что тут такого.
   - Ты ненормальный... А хотя я все время забываю, что ты могущественный кто-то там! Мне постоянно кажется, что ты мой ровесник! - обиженно пожаловалась Деметра.
   - Так меня это вполне устраивает. Творить всякую кракозябру для меня как дышать, но все же я обычный парень, который не кракозябрит постоянно. - Велиар сверкнул глазами.
   Деми звонко рассмеялась.
   - Точно! Ты нормальный парень.
   - Что? Я не Ната, у который семьсот мильенов тыщ обликов... и все странные.
   - Да, действительно, - иронично согласилась вампиресса. - Но я понимаю, почему у Наты столько обликов. Меньше ей нельзя было.
   - Но все равно перебор.
   - Ну, почему же перебор? Считай, это как наряды! А какая девушка откажется от большого количества красивых одежек?
   - Не знаю... ты?
   - Я исключение, - развела руками Деми. - Меня хлебом не корми, дай в гардероб брата закопаться.
   - Да? Хм... вот и сэкономим на хлебе! Ибо я его не ем!
   - Правильно, есть надо сладкое, сладкое и еще раз сладкое, - промурлыкала девушка, снова закапываясь в мешок. - Кстати, Вэл...
   - Аюшки?
   - А ты ко мне только с костями пришел и дальше побежать? Или у тебя время есть?
   - Есть, конечно.
   - Ура! Побудешь со мной до рассвета? В качестве натурщика?
   - Натурщика???
   - Ну да... Раздеваться не заставлю. Просто попозируешь немного. Я чуть-чуть рисую...
   - М-да?.. Это твоя картина ушла с аукциона месяц назад за ... три миллиона?
   - Э... - Деми растерялась. - Ну... Как бы... да...
   - Предыдущая, кажется, ушла за пятнадцать... - Продолжил добивать девушку Велиар. - Но мне льстит такое внимание, давай.
   - Это просто взвинтили цену. Там девушка... красивая... была... - пробормотала смущенно Деми. - И самые лучшие картины я не продаю. Мне родители не простят.
   - Покажешь?
   - Картины? - улыбнулась Деми.
   - Ну не родителей ж!
   - А может! Если честно, они все в моей мастерской. Те, которые не по особняку развешаны. А в мастерскую я практически никого не впускаю... - девушка смерила Вэла откровенно оценивающим взглядом.
   А он невинно хлопнул глазами.
   - Ну, может, сделаешь исключение?..
   - Ну... Если пообещаешь вести себя хорошо, - заулыбалась Деметра.
   - А хорошо, это как?
   - Хорошо это не хватать маэстро за руки, не отбирать у маэстро кисточки, не... Ладно, этот пункт мы опустим. Иди сюда, - постучала Деми по краю своей кровати.
   Велиар охотно пересел к Деметре.
   - Не удивляйся, - немного смущенно попросила она. - Это Дем по моей просьбе навертел. Мне иногда было ужасно лень идти в свою мастерскую пешком, поэтому кровать - она же межэтажный лифт.
   Велиар минуту вникал... а затем захохотал.
   Под этот смех, кровать медленно провернулась вокруг своей оси, и двинулась вниз, не очень быстро, но и не медленно. И спустя секунд двадцать, вряд ли больше, кровать уже стояла на небольшом подиуме.
   Как только ножки с тихим щелчком встали в пазы, вокруг начал загораться свет.
   Зал был огромным. И в стеклянных витринах были картины, самые разные - маленькие, большие, огромные - во всю стену. Пейзажи, натюрморты - занимали всего лишь малую часть зала. Основную часть коллекции составляли вампиры. Из прошлого и настоящего...
   - Однако... - Велиар с интересом осмотрелся.
   - Над некоторыми картинами, типа, - Деми ткнула пальцем в грандиозном полотно шесть на восемь метров, - я работала попеременно почти два года. Никого не узнаешь?
   - Узнаю. Многих. - Улыбнулся парень.
   Деми кивнула, потом с неохотой поднялась с кровати.
   - Нам пока прямо. Там будет мой творческий уголок.
   - Ведите, маэстро... - Велиар встал и пошел с Деметрой.
   Идти предстояло метров двадцать, и перед демиургом предстала очаровательная зеленая полянка, с родником. На траве стоял мольберт, на подставке краски и кисть. И ... все.
   - Любопытно... - Вэл осмотрел и это место.
   - Устраивайся, где тебе удобнее, - предложила Деметра, скидывая туфли и ступая на траву босиком. - И соответственно, как тебе удобно.
   Велиар подумал... и улегся на траву прямо около родника.
   - Тут уютно...
   - Угу, - согласилась Деми негромко. - Люблю это место.
   - А еще тут тихо...
   - О да. Сюда никакие звуки не долетают. Почти, никакие, - скрупулезно поправилась девушка, выбирая уголек из чемодана, вытащенного из-под белого покрывала с незаконченной работой.
   - Ну да, от твоего брата нигде не скрыться.
   Деми кивнула, начиная делать первый набросок.
   - Угумс.
   Демиург замер, не мешая художнице творить. И в мастерской воцарилась атмосфера доверчивости и предвкушения творения...
  
   Демиан закрыл дверь к своему грифону, прошел в спальню и улегся на кровать. Над ним тут же появился призрачный экран, на котором скользили какие-то параметры, графики, иллюстрации. Ната хотела обсудить что-то, но пока он ждал невесту, можно было и поработать.
   Девушка появилась спальне только через сорок минут, чем-то удивительно довольная, хотя и явно сбитая с толку.
   - Рассказывай! - Заинтересовался маг. А сам пока продолжал что-то править на экране.
   - Твои родители, - пробормотала Ната, сбрасывая босоножки и забираясь на кровать к жениху.
   - А подробнее? - Дем чуть подвинулся, чтобы девушке было удобнее.
   - Они у тебя такие... такие... такие! Что даже мне стало завидно.
   Демиан честно попытался сделать вид, что все понял... получилось так себе.
   Ната засмеялась.
   - Когда я шла к тебе, меня поймала твоя мама. И затащила к себе в комнату.
   - Тааааак... - Демиан срочно выключил воображение. Совсем.
   Ната продолжила.
   - Засыпала меня ворохом рисунков и велела выбирать свадебное платье по ее эскизам!
   - И что ты выбрала? - Улыбнулся маг. Этого он как раз ожидал. Мама иначе просто не умела...
   - Я не смогла выбрать, - вздохнула Ната. - Мне понравилось сразу три платья! На что Ри, она сказала мне называть ее так, на меня покосилась, на рисунки и пообещала, что сделает из трех дизайнов одно. И уже перед рассветом я буду все это мерять!
   - Да уж... Маман в своем репертуаре...
   - Она еще передала, чтобы ты заглянул к ней под утро, ибо... цитирую дословно: "Поскольку примерки это чадо мое не любит, я прогуляюсь до Деми и уточню у нее, какой фасон должен быть у того, за кого ты решилась выходить замуж".
   Демиан закатил глаза.
   - Единственное, что я готов примерять - это мои изобретения. И то, только ради подгонки или выявления огрехов. Вот грифона придется править, например. К тому же Деми она не найдет. Систер занята, и если ее сейчас дернуть, даже я или родители рискуем схлопотать в глаз маникюрными ножницами. В лучшем случае.
   - Деми?! Ты шутишь!
   - Нет, я абсолютно серьезно. Когда Деми в мастерской это еще хуже, чем я в лаборатории. Я просто обложу матюгами и фаерболом в лоб, а она будет не так гуманна, если ей мешать.
   Ната покачала головой.
   - Чем больше я провожу с вами времени, тем больше удивляюсь...
   - Чему?
   - Вам обоим.
   - А что с нами не так?..
   - Все! Вы так же далеки от обычных и нормальных вампиров, как я. Или как Вэл.
   - Ну, с тем учетом, что по всем канонам мы в принципе не можем существовать... я не удивлен. Мы верховные кракозябры.
   Ната засмеялась, чмокнула лукаво Дема в висок.
   - Чудики вы. Но как же я счастлива, что вы существуете.
   Дем улыбнулся.
   - А что ты обсудить хотела?..
   - А! Чуть не забыла. Мне нужны две комнаты. Можно как-нибудь это организовать?
   - Можно. Быстренькая перестройка и все. Расскажешь, какие?
   - Одна небольшая, типа гостино-кабинетная. Мне нужна пара шкафов, вместительных, для талмудов вооот такой величины, - Ната изобразила что-то среднее между тетрадью и альбомным листом. - Вес одной такой книжицы порядка полутора-двух килограмм. В этой же комнате пару кресел... Была бы сказочно благодарна за камин и кофеварку. Вторая комната большая. Насколько возможно. И практически пустая. Один единственный алтарь с двумя канделябрами.
   - Насколько большая нужна, скажи, а размеры - не проблема. Моя башня итак вдвое больше изнутри, чем снаружи.
   - Я уже обратила внимания, - улыбнулась Ната. - А размеры. Алтарной - семь метров на одиннадцать с половиной. Возможно?
   - Легко. - Дем кивнул, записав.
   - На книжно-кабинетную три на четыре, больше не надо.
   Демиан протянул девушке ноутбук.
   - Подбери дизайн. К завтрашнему закату уже все будет.
   - Так быстро?!
   - А почему нет? Процесс давно отлажен. Думаешь как я за пять минут комфортабельные стойла сделал?
   - Я никак не думаю! Для меня это что-то слишком техничное и заумное! - отозвалась Ната.
   - А я как раз специализируюсь на этом. - Демиан улыбнулся.
   - Значит, тебе и карты в руки! Дизайн на свой вкус и свой цвет сделаешь?
   - Легко. Но чур потом не ворчать!
   - Договорились! - согласилась Ната весело, а потом замолчала, к чему-то прислушиваясь.
   - Что?..
   - Кажется, - виновато улыбнулась она. - Мне придется прогуляться в одно место.
   - Позволишь составить компанию?
   - Буду только благодарна, - серьезно сказала девушка, и спустя мгновение в комнате никого не осталось...
  
   Велиар прошелся по мягкому пушистому ковру и рухнул на кровать. Квартира в пентхаусе одного из небоскребов Москвы - была всего лишь одним из его жилищ. И все они были одновременно одинаковы и различны. Как Игра. Демиург любил комфорт, а так же он любил отличный вид из окна. Потому и предпочитал пентхаусы.
   Сейчас в этой огромной квартире он был один - Базиль отправился по делам. А потому Велиар отдыхал один, с легким коктейлем в бокале на тумбочке.
   Неожиданно на кровать, застеленную темно-серым покрывалом-шкурой, забрался еще один обитатель квартиры. Енот. Велиар не имел ни малейшего представления, откуда здесь появилось это наглое животное, лишенное даже зачатков совести. Просто, когда он приехал в этот раз, зверушка нагло пила ЕГО пиво! Собственно, только поэтому енот не был испепелен сразу же - за такую наглость, а так же недюжинную смекалку, которая позволила вскрыть бар, демиург невольно зауважал постояльца.
   К тому же, от енота был кое-какой прок. За кров он приносил хозяину напитки (если не мог сам открыть, или ему не нравился вкус), иногда - орешки или еще что-нибудь мелкое. А еще он безумно бесил своей наглостью всех возможных гостей дома. За что удостоился еще и покровительства игривого парнишки.
   - Ну и чего тебе надо, чудовище лохматое? - сонно спросил Велиар. Уловив интонации в голосе хозяина, зверь поспешил отползли на край кровати. В таком настроении парень мог сцапать пушистое существо и тискать как плюшевого мишку, пока дрыхнет. С этого станется...
   Пропыхтев нечто невразумительное, енот предпринял геройский маневр под названием "спереть что-то вкусное с тумбочки". Спереть-то он спер, но в результате полетел на пол, а бокал ухнулся ему на голову. Зверь расстроился.
   - Бестолочь... - Беззлобно пробормотал Велиар, поднимая питомца за шкирку и действительно используя как мягкую игрушку. Спасибо хоть просушил! - Бестолочь, а бестолочь, ты знаешь, чей сейчас ход?
   Обиженный енот не ответил.
   - Правильно, мой. - И не ждал ответа Вэл. Достав кости, он бросил их прямо на покрывало, чем вызвал у "плюшевой игрушки" приступ активности - стащить штуки!
   Четверка и тройка...
   - Вполне неплохо... - Пробормотал парень, утыкаясь носом в шерстку енота и - засыпая. Возражения постояльца его уже не интересовали...
  
   ...Жизнь на Новом Арбате не затихала ни на секунду. Потоки людей перемешивались, все куда-то спешили, бежали.
   Туристы, не покидающие улицу даже по ночам, останавливались около уличных танцоров, художников и клоунов.
   Улица была полна смеха, разноязычного говора.
   В этой толпе было легко потеряться и людям, и вампирам. И именно здесь вампирский молодняк оттачивал свои навыки гипноза.
   Сейчас гипноз не помогал, и молоденькая девочка-вампирша, обращенная еще с пару месяцев назад, бежала по улице во весь опор. А позади, не спеша, двигался странный комок тьмы.
   Заклинаний девочка пока еще толковых не знала, да и какие заклинания могут быть у клана банкиров?!
   Вампирша бежала изо всех сил, и только радовалась тому, что в свое время не пренебрегала уроками физкультуры...
   Но тьма позади настигала с каждым мгновением все быстрее и быстрее. И в конце концов, загнанная девочка, не нашла ничего другого, кроме как понадеяться на чудо и отчаянно зажмурившись, выпалить короткую присказку, найденную в книге.
   Присказка должна была призвать Ночь...
   Слова прозвучали и стихли. И ничего не произошло.
   "Этого стоило ожидать", - мрачно подумала девочка, закрывая глаза и готовясь с достоинством умереть во второй раз...
   Но - не умерла. Секунды текли, а удара все не было.
   - Да стой ты, зараза... - Донесся раздраженный голос какого-то молодого парня. - Ната, гони его сюда, я ему сейчас по тентаклям надаю!
   Раздался звонкий смех, а следом задорное:
   - Ату его! Ату!
   Когда девочка открыла глаза, ее взгляду предстала довольно фееричная картина. Молодой парень и такая же молоденькая девушка гоняли комок тьмы, пытаясь загнать его в клетку, сотворенную из чего-то незнакомого, светящегося. Чего-то, на что было даже больно смотреть.
   - Куда пошел, собака!? - Возмутился парень, лупя комок посохом, как бабушка зонтиком. - В клетку быстро!
   Комок тьмы шипел, подобрав под себя все щупальца и не двигался с места. Клетка из солнечных лучей ему явно была побоку, а все, что применяли Дем и Ната лишь немного тормозило его.
   А потом, поняв, что ничего здесь ему не светит, комок подобрал все щупальца и одновременно оттолкнулся ими, взмывая ввысь...
   Рассерженный Демиан выдал ему вдогонку целый шквал молний.
   - Ушел, гадина...
   - Угу, - пробормотала Ната, потом повернулась, глядя на свидетельницу произошедшего. "Что будем с ней делать? Поправим память? Или совсем сотрем?"
   "Твоя адептша, ты и решай" - Дем усмехнулся.
   "Подкорректируем немного", - подмигнула проказливо Ната. - "Пущай помнит о том, что воззвание сработало. А то как-то скучно, я уже которую неделю развлекаюсь на Земле, а никто еще не понял, что я здесь!"
   " Корректируй".
   Ната кивнула, прикрыла глаза, а в следующий момент случайная-девочка свидетельница сползла по стене.
   - Вот и все. Возвращаемся?
   - Ага. - Дем распахнул портал. - И с тебя пицца.
   - Что с меня? - растерялась Ната, даже остановившись на месте.
   - Пицца. - Любезно пояснил Демиан и, подтолкнув девушку, шагнул в портал сам, закрывая его за собой...
  

***

  
   Везение - капризная дама, сегодня она навестила тебя, завтра махнула хвостом на светлой макушке и умчалась к кому-то другому.
   Арина Лант по праву считала себя удачливой вампирессой.
   Дела ладились, загаданное сбывались, спорные вопросы решались к ее выгоде. Жизнь была прекрасна настолько, насколько могла быть прекрасна она у красивой вампирессы ста пятидесяти лет из клана Теней.
   Арина любила себя и никогда не считала зазорным порадовать себя десятком-других приятных мелочей, вроде новой квартиры, машины, драгоценностей.
   Единственная слабость Арины заключалась в молоденьких человеческих любовниках. По их вине Арина иногда тратила больше, чем могла себе позволить. Впрочем, иногда ей везло гораздо больше, чем обычно.
   Сегодняшняя ночь была восхитительно замечательной.
   Арина сорвала гигантский куш в казино, привлекла, а не купила внимание шикарного молоденького и практически не избалованного мальчика, оказавшегося в дурной компании благодаря старшему брату.
   Кровь этого мальчика немного горчила, а его поцелуи были сладкими, как детская карамель.
   И отправляясь в свое дневное логово, Арина могла думать только о том, что это замечательное тело будет полностью в ее распоряжении всего через несколько часов, на следующую ночь.
   Вампиресса не думала о том, что это плохо. Нормы человеческой морали ее давно не интересовали. Она была настолько вдохновлена предстоящей ночью, что совершенно не смотрела по сторонам.
   И когда перед лицом зависла темная паутина, которой было совершенно не место посреди ярко-освещенной, хотя и пустынной улицы, Арина не забеспокоилась. Досадливо отмахнулась, не замечая, что пачкает этой странной паутиной пальцы.
   Заколдованная мыслями "о том замечательном мальчике", Арина даже не забеспокоилась, когда перестала дышать, и когда остановилось сердце.
   Полная самых радужных эмоций, она просто спешила домой, а вокруг вампирессы закручивалось темное полотно.
   Она умерла быстро. Не успела даже толком осознать, а ее самой не стало.
   И только ветер еще долго гонял по улице чей-то торжествующий смех, да горсть пепла...

Глава 15. Команда по спасению.

  
   Четвёртый ход
  
   Проснулся Велиар, по его меркам, поздно. Видимо накопленная усталость дала о себе знать.
   Отлепившись от теплой "подушки", Вэл взлохматил енота.
   - Проснись, бестолочь. Нас ждут великие дела!
   Енот только дрыгнул задней лапой и повернулся к хозяину...кормой.
   - Хам. - Резюмировал парень и пошел в ванну. Енот, конечно, удобная подушка, но это животное, и потом надо отмываться... особенно когда этот гад линяет.
   В процессе промывки волос, Велиара настиг ментальный вызов.
   "Велиар у аппарата", - Привычно отозвался демиург.
   "У какого?" - раздался в ответ звонкий девичий голос.
   "У душевого... Доброе утро, Демичка" - Улыбнулся парень.
   "О, я бы сказала "доброй ночи", но не буду отвлекаться от кхм... Где ты?! Может, я попозже загляну?"
   "Один финик... Да можешь даже компанию составить, буду только рад"
   "Э нет", - рассмеялась девушка. - "На такое - я не подписывалась! Хотя в принципе, я по твою душу".
   "Я весь внимание"
   "Ты мне обещал прогулку. А мне надо в город по делу. Я решила совместить приятное с полезным и немного неприятным, и решила аганжировать тебя на этот вечер. Твои дела подождут пару часов?"
   "Дел на сегодня не имею, так что готов тебя гулять хоть сутки напролет... но вношу предложение зайти поесть... потому что мой завтрак как раз жрет подушка..."
   "Я наверное ослышалась?" - отреагировала удивленная девушка. - "Твоя подушка? Ест твой завтрак?"
   "Ага... именно. Эта бестолочь опять сперла мой завтрак... зайдем потом - познакомлю..." - Демиург душераздирающе зевнул
   "Зайдем? Познакомишь?" - Деми давясь смехом, заметила. - "На гости я не соглашалась!"
   "Но и не отказывалась" - Лукаво отметил Вэл.
   "Ну должна же я оставить себе пространство для маневра! Кстати, я закончила твою картину. Но сегодня не отдам".
   "А когда отдашь?"
   "Когда наступит подходящий момент!"
   "Бу... Ладно, когда за тобой заехать?"
   "Заехать?"
   "Ну да. Когда ведешь девушку на свидание, за ней положено заезжать"
   Вместе с веселым смешком, от девушки донеслось:
   "Во-первых, это не свидание. Во-вторых, я вроде как при бойфренде. И, в-третьих, а впрочем, этот пункт я еще не придумала. Может, встретимся в городе?"
   "Ну давай..." - Вздохнул Велиар.
   "Тогда как насчет Воробьевых гор?"
   "Договорились. Когда?"
   "Так, ну чтобы ты не очень ждал, часа через два. Думаю, я буду где-то в районе лавочек".
   "Договорились. Заеду за тобой через полчаса" - Усмехнулся Велиар, суша волосы полотенцем.
   "Что значит, ты за мной заедешь через полчаса?!" - растерянно спросила Деметра.
   "Так мы ж вроде договорились, не?"
   "Мы вроде договорились на Воробьевых горах?" - возмутилась девушка, сидя в своей комнате перед туалетным столиком и раскладывая острые "игрушки" и выбирая, что из всего этого арсенала прихватить с собой.
   "Разве? Мне показалось, что мы решили, что я тебя забираю из дома и везу на Воробьевы горы..."
   "Какой ты упрямый! Мы встречаемся на Воробьевых горах, потому что мне там надо кое с кем встретиться, и уже оттуда мы едем развлекаться!"
   "Ладно-ладно, не ворчи. Надо же было попытаться..."
   "Я не ворчу, я пока еще только разогреваюсь", - легко пообещала Деми. - "Ладно. Пойду собираться, увидимся на месте!"
   " Давай, до встречи!"
   Мимолетно улыбнувшись прощальным словам, девушка потянулась к расческе. Возможно, она не стала бы так упрямиться, если бы выбрала себе в компанию другого вампира. Велиара Деметра не хотела рядом видеть по одной простой причине - он все равно не смог бы вмешаться в происходящее, чтобы на Воробьевых не случилось.
   Один из Игроков, вмешаться в игру он не мог. А Деми - могла. Ей по сути даже вмешиваться не надо было.
   Просто собраться, просто прийти на Воробьевы горы и предупредить даже не ученика, на которого покусится четвертый голодный игрок, а его Мастера.
   А вот здесь возникала ситуация, весьма неприятная. Мастер мог быть из вампиров старых и опытных, среди которых не нашлось бы ни одного, кто не знал бы провидицу Неведомых, и у кого хватило бы глупости, не выполнить ее слова.
   Искомый вампир из клана некромантов мог оказаться и представителем молодняка. Ничего интересного из себя не представляющего ни в магическом плане, ни в творческом, ни физическом. Просто такая же посредственность, как и те, кто их обратил.
   В самом худшем случае, и птенец, и мастер могли оказаться из представителей "случайного" поколения, для вампиров которого Неведомый клан был лишь страшилкой из легенд. И о том, что представители этого клана не только есть, но еще и каждый день занимаются своей работой, они даже не догадывались.
   Отправляясь в одиночестве на Воробьевы горы, Деми отчетливо осознавала, что она сама рискует и рискует довольно сильно. Если четвертый игрок, не догадываясь о том, что она тоже одна из тех, кто в Игре, попытается на нее напасть, вряд ли провидица сможет ему противопоставить что-то, чего еще не противопоставили другие.
   Единственное, что было безоговорочно на стороне Деметры - это сила Стража врат Чертогов Ночи. Ее применять во всех предыдущих случаях было некому, и в принципе можно было бы понадеяться на нее. Но интуиция подсказывала девушке, что в прямом столкновении с врагом, она не выстоит. Поэтому лучше не связываться самой и не подставлять других, подводя их под наказание Доски.
   Поэтому вампиресса собралась и молча исчезла из особняка, не отвлекая от предвенчальной подготовки ни брата, ни Нату.
   На Воробьевых горах Деметра была через сорок минут после того, как связалась с Велиаром. Предстояло вначале ждать того, кого надо спасти и отыскать его среди тех, кому опасность грозить не будет.
   Это было своеобразным испытанием. Деми в видении не видела ни лица птенца, ни его силы, ни его клана, ни его Сира. Просто указание на приблизительное место.
   То, что задача сложнее, чем она показалась с первого взгляда, Деми констатировала уже через двадцать минут. Через сорок, промерзнув на ветру, она уже поняла, что готова сдаться, когда ее плеча коснулась рука.
   - Погреться не хочешь? - спросила тихо высокая женщина, протягивая фляжку с коньяком. Она устала, замерзла, хотела домой и совершенно не хотела быть пастухом для собравшегося на Воробьевых стада молодняка.
   Деми отрицательно покачала головой, легонько отстранила фляжку, невольно коснувшись голой кожи вампирессы, и уцепила кусок ее будущего.
   Ей невероятно повезло, а может кости и Доска подыграли, но сейчас рядом с ней на лавочке сидела Сир, которая могла через двадцать две секунды потерять своего птенца.
   И даже то, что эта вампиресса не знала, кто сидит рядом с ней, не остановило Деми. Она нашла верный путь, она знала нужные слова - и больше ей ничего не требовалось.
   - Два года назад, - быстро заговорила она, а внутри беспристрастный секундомер отсчитывал убегающие мгновения. - Когда ты обратила своего первого ученика, ты дала ему клятву, что где бы он ни был, ты придешь ему на помощь, даже если он не будет о ней просить. Пришла пора выполнить эту клятву. Ты должна будешь успеть, когда на него нападут. Он не попросит о помощи, он не почувствует боли - ее почувствуешь ты. И у тебя будет ровно пять секунд, чтобы оказаться рядом с ним и сделать то, что у тебя получается лучше всего - сбежать. Телепортируйся вместе с ним так далеко, как сможешь. Туда, где тебя защищают стены.
   Вампиресса не стала ничего говорить, укол боли прошил ее с головы до ног, и даже не спрашивая, кто вмешался в ее судьбу и судьбу ее ученика, она исчезла.
   Деми, проводив ее задумчивым взглядом, устроилась на скамейке поудобнее, поджав ноги. Было холодно, несмотря на то, что вокруг было лето. Было холодно, и хотелось...
   Велиар возник бесшумно. Может просто подошел, может телепортировался - кто их, Демиургов, разберет?! Подошел к Деметре сзади и мягко положил руки на плечи, ненавязчиво обнимая.
   - Привет? - Мягко спросил он. Знала бы девушка, что он отлично видел, что она сделала, и так же то, к чему это привело. Забавно-забавно... но он и так знал, что этим все кончится. Кости выпали именно так, и девушка всего лишь послужила их орудием. Но это было интересно.
   Подняв голову, Деми слабо улыбнулась.
   - По-моему, сегодня мы уже здоровались.
   - Так то было не лично. Замерзла?
   - Тогда большой, большой тебе привет! И да, есть немного.
   - Пошли тогда? - Улыбнулся он.
   - Куда?
   - Дом через дорогу, двадцать восьмой этаж. Там обалденное кафе, где можно и перекусить и согреться и просто хорошо посидеть перед основной прогулкой.
   - Веди, - согласилась Деми.
   Велиар улыбнулся, взял девушку за руку и повел к указанному кафе. Откуда узнал? Так он сам когда-то Играл с его создателем, и тот, победив, хотел открыть лучшее в мире заведение такого типа. Открыл. Велиар с тех пор заходил к нему, когда хотелось чего-нибудь... такого.
   - А почему туда, а не куда-то еще? - заинтересовалась Деми.
   - Потому что мне нравится это кафе... оно уникально, хотя хозяин пытался создать такие же еще в нескольких местах и даже странах... но это все равно лучшее.
   - Как-то у тебя в голосе прозвучала своеобразная гордость, словно ты тоже приложил руку к его созданию.
   - Условно говоря, да. - Велиар улыбнулся. - Хозяин выиграл Игру, и на тот момент его мечтой было создать лучшее в мире кафе... он даже видел, как это должно быть. И его желание исполнилось.
   - Твоя Игра, она не одинаковая, да?
   - Угу. - Кивнул Вэл.
   - Чем сильнее игроки, тем игра масштабнее, включает в себя большее количество шагов, - начала на ходу анализировать Деми. - И соответственно затрагивает большее и большее количество судеб?
   - Ммм... Да, можно сказать и так. Хотя вовсе не обязательно.
   - Что необязательно?
   - Даже в нашей Игре все могло быть намного проще. Доска полуразумна, потому Игры всегда интересны... хотя эта явно будет лучшей...
   - Доска полуразумна? - искренне удивилась девушка.
   - Ну да. Если сестра смогла создать полуразумное Озеро, то почему тебя удивляет созданная мной Доска? Правда, Доска старше.
   - Ну... - девушка закашлялась, не желая озвучивать, что на ее взгляд разница в целях создания полуразумных носителей. А потом, спасая ее от необходимости ответа, открылась дверь лифта, и перед ней предстало кафе...
   Со сплошь стеклянными стенами.
   Отчего Деми показалось, что она летит над городом, где-то высоко-высоко.
   Вместо привычных стульев, были качели, поднимаемые довольно высоко от пола. На зелено-коричневых лианах покачивались столы. Причем, небезосновательно Деми полагала, что это результат не только физики, но еще и магии.
   Персонал кафе весело порхал в воздухе, покачивая крыльями. На ногах у всех были аэроролики.
   Кафе было необычным, и это было мягко сказано.
   Но Деми, которую всегда влекла высота, влюбилась в него с первого взгляда.
   - Ну как, нравится? - Велиар улыбнулся. Затем подмигнул подлетевшему парнишке. - Мой столик свободен?
   - Да, сэр. - Парень улыбнулся. - проводить вас?
   - Нет, мы сами.
   - Нет слов, - пробормотала восхищенная девушка.
   - Отлично... Тогда пошли к столику? - Вэл был доволен.
   - Веди! Раз уж у тебя тут даже "твой" столик наличествует.
   Рассмеявшись, Демиург повел девушку к столику в углу, с самым лучшим видом...
   Удобно устроившись на качелях, Деми коснулась меню, листая не столько электронные страницы, сколько воспоминания тех, кто касался этого меню и заказывал блюда.
   - Какая прелесть! - расцвела она в улыбке. - Двойное меню?
   - Ну да. - Улыбнулся Вэл, выбирая, что б съесть. Мерзкий енот лишил его завтрака...
   - Да еще какое обширное, - Деми задумчиво прикусила уголок губы. - Да! Я знаю, что сегодня у шеф-повара получится вкуснее всего!
   - А пользоваться своим даром - жульничество!
   - Почему? - искренне удивилась девушка, даже отложив меню в сторону.
   - Ну, потому что у других-то его нет.
   - Но ведь у меня то он есть! Ты же пользуешься вилкой, потому что у тебя есть рука, в которую можно ее взять. А говорить мне, чтобы я не пользовалась своим даром, тоже самое - что не пользоваться своей рукой, только потому, что у некоторых нет рук, потому что где-то ее потеряли или отторжение синтезированных конечностей!
   - Ну ладно-ладно... И что же?
   - Что именно "что же"? - заупрямилась Деми неожиданно.
   - Что брать будешь?
   - Телячьи ножки под соусом из меню А. Салат "Шевалье" из меню Б. На гарнир из Б хрумсики, как называет их шеф-повар, с его фирменным набором из двенадцати соусов. Мороженое "Миноги" из меню А. Вишневый коктейль и кофе.
   - Вау... - Велиар улыбнулся. - Интересно...
   - Что именно? Съем ли я все это? - предположила девушка.
   - Да. А еще, мне просто интересен твой выбор!
   - Безусловно, съем, - Деми умолчала о том, что половину она скормит Вэлу, ибо ей "интересно, как он отреагирует".
   - Ну, тогда... - Он жестом подозвал того самого официанта.
   Деми, делая вид, что ей очень интересно осмотреться, краем глаза косила в сторону Вэла. А Велиар тем временем делал заказ...так словно не ел год и еще столько же не планировал.
   По мере перечисления блюд, глаза Деми округлялись все больше и больше. Под конец она все-таки не выдержала, хотя и очень старалась:
   - А ты все это съешь?!
   - Съем. - С уморительной серьезностью кивнул Демиург... не став говорить, что собирается дать ей "попробовать" все.
   Деми вскинула заинтересованно бровь, потом расплылась в улыбке и, наконец, расхохоталась.
   - Надо с тобой выбраться в казино!
   - Почему? - Улыбнулся Велиар.
   - А из тебя получится хороший напарник. Можно будет смело играть с шулерами и перешулерить их!
   - Да уж. - Усмехнулся Вэл.
   - Ты хочешь что-то мне сказать? - тут же кокетливо захлопала ресницами Деми.
   - Хочу. Но... подожду. - Лукаво улыбнулся парень.
   - Чего ты подождешь?
   - Пока ты перестанешь мониторить ближайшее будущее.
   - Невозможно, - тут же сказала девушка.
   - Ну, почему же... Когда ты будешь есть, ты не будешь за мной следить.
   - Даже если бы я за тобой следила, то мне это мало помогло. Я тебя не вижу.
   - Ты видишь себя. Этого достаточно.
   - Мне уже страшно, - пробормотала Деми тихонько.
   Кто знает, до чего парочка договорилась бы, если бы не принесли заказ...
  
   ...Самаэль брел по улицам, не особо интересуясь окружающей реальностью. Вампир полностью был захвачен мыслями о том, кто же другие игроки. Если найти их, Игру можно перехитрить. Узнать, кто враг и уничтожить - ерунда. Но, для этого надо либо попасть к Доске, либо еще как-то узнать... Как? Без понятия.
   От мыслей его отвлекли. Причем более чем нагло. В него врезалась девчонка-Правящая. На полной скорости. От неожиданности вампир рухнул, и девица оказалась на нем. Но она чего-то боялась так сильно, что попыталась бежать и дальше, чуть не сломав при этом нос Самаэлю.
   - Что за истерика? - Звонкая пощечина, чуть не сломавшая челюсть агрессорше не помогла. Зато вынырнувший клубок тьмы - помог. Когда жгуты тьмы бросились к девчонке, Изначальный понял причину истерики.
   - Брысь! - С его руки сорвался поток пламени, отбросивший тьму. - Бры-ы-ы-сь!
   Создав из лунного света безупречный меч, Самаэль атаковал им тьму.
   Клубок тьмы зашипел, спасаясь от колдовского оружия, сжался... и бросился к теням подворотни, чтобы через миг исчезнуть.
   - Что это за муть?.. - Задумчиво пробормотал вампир, напряженно хмурясь. Такая атака была ему знакома...
   О девчонке Правящей он забыл сразу же, двинулся вперед, поглощенный своими мыслями и даже не догадывался о том, что из подворотни за ним, только за ним, глядят злые голодные глаза.
   Впрочем, со злым голодом маленький кусочек тьмы следил еще за несколькими вампирами, и им повезло не в пример меньше, чем глупой девочке-Правящей или мальчишке-некроманту.
  
   ...В следующем году ей бы исполнилось пятьдесят лет, как вампиру. И наставник пообещал, что в честь такой даты обязательно расскажет ей заклинание спящей розы, то что она давно хотела сделать, но у нее никак не получалось.
   Сорок девять лет в принципе тоже было не таким уж и плохим числом, но она уперлась, как козел рогом и отказалась с кем-либо его встречать.
   Поэтому пришедший сразу после заката наставник дал отеческое наставление, подарил совсем не отеческий поцелуй, а затем был отправлен развлекаться.
   А она, удобно устроившись на диване с книгой в руках, орехами в карамели и стаканом кровавого коктейля, то и дело мечтательно жмурилась. Жизнь была прекрасна, жизнь была хороша. И каждый ее день радовал все больше и больше. А сколько интересного было впереди!
   Сколько замечательных растений она сможет завести в своей маленькой оранжерее и сколько еще интересных и замечательных вампиров узнать!
   А еще в пятьдесят лет, сир обещал представить ее главе клана Фенриру и его жене Мире в неофициальное обстановке. И тогда она сможет спросить Миру об ее исследованиях более подробно и получить совет по поводу собственного исследования.
   Сделав глоток коктейля, она тихо засмеялась.
   Колокольчики на подоконнике подхватили ее смех, серебристый перезвон наполнил комнату.
   О том, что она больше не одна, она узнала с помощью цветов. Первыми что-то неладное почувствовали энотеры и маттиолы. Желтые и светло-фиолетовые цветки тревожно затрепетали и закрылись.
   Следом опали лепестки у мираблиса, но коробочки не сложились. Все происходило не вовремя и ночное цветение еще не успело набрать нужную силу.
   Потом поник черный ландыш, который она вывела почти три года назад и который лелеяла день за днем.
   Последней стала Такка. Черная орхидея вспыхнула и сгорела.
   Вампиресса, подорвавшись с места, метнулась к своей любимице, привезенной с оказией из Западной Африки, но не успела. На пол упали только пару усиков, да пепел.
   А следом таким же пеплом на пол спланировала и она.
   Счет дошел до 2:3, и четвертый игрок начал стремительно пожирать выигранные жизни...
   И происходили они не только в Москве. Еще один смертельный случай произошел в Праге, посреди улицы.
   Рамир Ассман прибыл сюда по заданию своей Старейшины - Селины.
   Он и должен был всего-то подписать несколько договоров, отправить их курьером назад, а сам - задержаться и все проконтролировать. Курьер убыл час назад, и Рамир решил просто пройтись по городу.
   Он не был старым вампиром, всего каких-то восемьдесят лет, но хозяйственником был бесподобным. За это его и ценили.
   Не был он и сильным боевиком, так что, когда руку распорол жгут тьмы, все что смог Рамир, это окружить себя каменными щитами... и это было его ошибкой.
   Тьма оказалась внутри, она заполонила все пространство под щитами, предназначенными для отражения фронтальных атак.
   А потом над городом пронесся полный боли крик, когда клубок тьмы впился в тело вампира, поглощая его целиком, не оставляя тем, кто будет искать бедного стихийника ни единого шанса.
  
   ...Ночь выдалась отвратительной. Он готов был подписаться под каждым словом человеческого высказывания о полосах в жизни и свою нынешнюю точку считал под хвостом у зебры.
   Жизнь была закончена.
   Дикая красотка с серыми глазами и черными волосами, о которой он мечтал последние десять лет - дала ему окончательный от ворот поворот. И смотрела! Как она смотрела! Снисходительно, самоуверенно. Будь она мужчиной, за такой взгляд он бы вкатал ее мордой в асфальт и заставил бы умыться кровью.
   А ей ничего сделать не смог, только смотрел, пытаясь не скулить побитым щенком. Он и стал то неведомым из-за нее, обманул того "сира", который выбрал его на обращение, даже не подозревая о том, что его "птенец", его самого старше и мастер Правящих, который таким неоперившимся "неведомым" может крутить, как ему вздумается.
   Он был сильным, красивым, умным, богатым.
   А она, она, она!
   Отказала...
   Еще и посоветовала, не вздумать никому говорить о том, на кого он глаз положил. Засмеют!
   А что? Что в ней такого? Да, красивая. Но скромная...
   Да, милая и такая беззащитная.
   Модельками какими-то занимается, вечно прячется за спиной своего патлатого сира!
   Этого самого сира - он тоже ненавидел. Готов был порвать на мелкие кусочки, вгрызться волком в глотку, лишь бы забрать эту красоточку.
   Только он даже сражаться не стал, этот... сир. Посмотрел как на ненормального, расхохотался и ушел!
   А он остался стоять как оплеванный.
   Была еще дочка, девочка. Но к той приближаться было страшно. Та смотрела своими глазами, и под ногами словно земля сыпалась.
   А эта красоточка. Как же хотелось ее получить. Как же хотелось запустить руки в каскад этих волос, намотать их на руку и ударить ее об стену. Раз, другой, чтобы знала, кто ее хозяин.
   Как же хотелось заставить ее плакать и умолять о пощаде. Хотелось...
   Он усмехнулся и откинул голову на спинку кресла. Под ногой звякнула покатившаяся бутылка с виски.
   Чтобы ему не хотелось, теперь это невозможно. Красоточка отказала, а взять ее силой - это надо было попасть в особняк в обход всех защитных заклинаний.
   И чтобы ему ни хотелось, какие бы мысли его не терзали - все было напрасно. Жизнь была кончена.
   Он еще не знал, что жизнь кончена в самом прямом смысле.
   Потому что у потолка сгущалась тьма, и тяжелое облако медленно опускалось на лицо, не привлекая к себе внимание.
   Пьяный бред перешел в тяжелый сон, а тяжелый сон стал смертельным. Спустившись вниз, темное облако забило уши, ноздри, горло, жадно выпивая жизнь, в надежде дотянуться до маленькой капли первоосновы.
   Спустя пару минут комната была уже пуста.
   В раскрытые окна врывался ветер. Тихо пела грудным контральто жаркая испаночка.
   Каталась у ножки дивана пустая бутылка. Да белое кресло было запачкано серым пеплом...
   Со счетом пять - два в пользу игрока-мстителя, смертельный четвертый ход был закончен.
  

Глава 16. Счёт 5:2.

  
   Пятый ход
  
   Демиан устроился в кресле поудобнее и вызвал перед собой экран. Его ждала уйма работы... и времени на всякую чепуху у него не было.
   - Зараза... где же осечка... - Задумался он, пролистывая сотни строчек расчетов.
   Дверь в лабораторию неожиданно отворилась и тихо-тихо закрылась, хотя на пороге никого не появилось.
   - А я тебя все равно вижу. - Демиан даже не повернулся, просматривая строки.
   - А я от тебя и не прячусь, - пробормотала Ната, сползая по двери и сбросив покров невидимости. - Чур меня, чур!
   - Что, поняла, почему я сбежал и сказал "меня нет"?
   - Нет, собственно говоря, процесс примерки и радости на лице Ри мне даже понравился. Я заикнулась, что по текущей моде у меня ничего нет и она загорелась под это дело создать для меня специальную линию одежды и даже уже показала с десяток моделей. - Смущенно порозовев, Ната призналась. - И я все хочу! Проблема была потом, когда прибыли несколько дам, которые узнали о грядущем венчании...
   - Та-а-а-а-а-ак... и?.. - Демиан нахмурился.
   - И прибыли в гости, - призналась Ната. - В общем, я от них сбежала. Нет, не подумай, они не издевались, не шутили, не высмеивали. Но все-таки девичьи посиделки меня вгоняют в истерическую дрожь. Особенно если в них участвуют Марго, Мира и Елена разом.
   - О звезды... - Демиан закатил глаза. - Если сейчас все пойдет по тому сценарию, который я представляю... то я отсюда выйду. На пять минут. И просто вправлю мозги всем четверым.
   - Нет, все было не настолько плохо, - Ната облизнулась. - Кстати, скажи мне, кто надоумил Елену вернуться к выпечке. Я этому человеку поставлю памятник.
   - Маман.
   - Надо будет спросить, - засмеялась Ната, - из чего она его хочет и где его поставить. Вплоть до луны! За такое - не жалко!
   - Да уж, Елена богиня выпечки...
   - Угумс, - Ната задумалась. - Слушай, а если я сделаю единоличный налет на тайник Деми, она очень огорчится?
   - Не думаю. Она побухтит пару минут и налетит на твой. - Демиан задумался, - о, а вот и косяк...
   - О каком косяке идет речь? - заинтересовалась Ната, засунув руку в стену и активно там шаря в поисках чего-то.
   - Исправляю огрехи... Спешил я со своей пташкой, налажал. А халтуры я не терплю.
   Девушка вздрогнула. На ее непрофессиональный взгляд, оба грифона были просто превосходны. И боясь потеряться в обилии маго-технических терминов, она даже не стала спрашивать о том, какие именно огрехи Дем имеет в виду.
   - Нашла вкусняшку?
   - Ага, - согласилась Ната, рассматривая вытащенный контейнер.
   - Что-то не так?..
   - Все так. Не считая того, что это те лакомства, которые больше люблю я, чем Деми. Она уже успела сказать, что ненавидит сливки, а верхнее же пирожное буквально ими залито.
   - Она провидица. Может оставила заначку для тебя?
   - Нет, здесь чувствуется другая рука...
   - Братишка? Брось, он бы в ее тайник не сунулся.
   Ната задумалась, но явно не пришла к какому-то одному выводу, просто пожала плечами, откусывая кусочек от пирожного.
   - Кто бы это ни был, ему огроооомное спасибо!
   Дем улыбнулся.
   - А вот и еще косяк... ерунда, но раздражает...
   Ната наклонила голову к плечу, рассматривая своего жениха. Не верилось. В это сумасшествие ей просто не верилось.
   В то, что она умудрилась полюбить настолько, что согласилась, добровольно согласилась отправиться под венец.
   Не верилось, что ее избранником стал вампир, по меркам ночного сообщества еще мальчишка, почти ребенок.
   Не верилось, что в свои года он может быть настолько силен.
   Не верилось, что эта любовь взаимна на самом деле.
   Все шло так быстро, все происходило настолько неожиданно, что Ночь растерялась, не зная, как жить в этом новом для нее мире.
   Демиан не повернул головы, просто протянул руку, приглашая невесту к себе. То, что он пойдет под венец с самой Ночью явно его ничуть не смущало...
   Покачав головой и прихватив контейнер, Ната перебралась поближе к Демиану, устроилась на подлокотнике его кресла.
   Дем явно решил по-своему и... уронил Нату себе на колени.
   - Рассказывай.
   Закрыв глаза и прижавшись к его плечу, девушка пробормотала себе под нос.
   - О чем тебе рассказать?
   - Обо всем. Например, как приготовления?
   - Все почти готово. Остались какие-то мелочи, о которых мне говорить не стали.
   - Я догадываюсь, какие... Надеюсь, они там без фанатизма...
   - Ты сказал, без, поэтому все будет тихо, спокойно и по-домашнему...
   - М-да?.. Это поэтому там сейчас сидят две Старейшины?..
   - Ну, насколько я поняла из представления Ри - они друзья семьи... Вот...
   - Верно. Но все равно настораживает...
   - Не знаю, - Ната пожала плечами. - Тебе виднее...
   - Хорошо тебе...
   - Мне?
   - Ага. Тебя это не нервирует. - Улыбнулся жених.
   Девушка задумалась, потом кивнула.
   - Угу. Меня это радует...
   - Что именно?
   - Приготовления... И грядущая свадьба...
   - А меня сводят с ума. - Улыбнулся Дем и щелкнул девушку по носу.
   Она тихонько засмеялась.
   - Тогда давай сходить с ума вместе?
   - Ага. - Маг подмигнул невесте.
   - С чего начнем?
   - Без понятия. Предлагай!
   - Вот с этого? - предложила Ната, отобрав у мага электронную игрушку и поцеловав его, ставя точку в разговоре.
   Маг оказался вполне "за", принимая предложенный план...
  
   ...Привалившись без сил к подходящему дереву, Деми попыталась перевести дух. Все бы ничего, но после ресторана они вдвоем отправились в "вампирский" парк и устроили игру в прятки.
   Чья была идея, сейчас Деми не вспомнила бы под страхом смертной казни, но убегать и прятаться от Вэла было интересно.
   Особенно если учесть, что на кону стояло!
   Предощущение грядущего постучалось в виски, намекая, что надо бы уйти с улицы и переместиться куда-то, где картины будущего будет смотреть удобнее.
   И потеряв ритм игры, девушка шагнула вбок, буквально врезавшись в Вэла.
   - Ой, - констатировала она, поняв, что попалась. - Наши прятки закончены? - спросила она негромко.
   - Ага. Ты попалась. - Улыбнулся Велиар.
   - Точно, но я имела в виду не это. Четвертый ход - закончен?
   - Да. - Кивнул Демиург. - Но главное, что ты - попалась!
   - И почему еще это главное?
   - Потому что я - победил.
   - Угу, победил, - кивнула Деми, с затаенной улыбкой. - И теперь...
   - И теперь с тебя выигрыш...
   - Ладно, клубнику взращенную своими руками я тебе организую. Благо есть одна отгороженная от всего света делянка. Но клубничное вино?! Ты отравиться не боишься?
   - Не боюсь. - Улыбнулся Вэл.
   - А ничего так, что по вкусовым качества это будет далеко от того, что ты пьешь обычно?
   - Ну и что?
   - Ну тогда больше не смею настаивать, - засмеялась Деми. - Назначай день, когда будешь дегустировать "сделанное руками, с душой и из клубники".
   - И сколько тебе дать времени?
   - Если бы я была человеком, я бы сказала месяц. Если бы я была простой вампирессой, я бы сказала неделю. Но поскольку я провидица неведомых, мне нужны сутки.
   - Договорились, через сутки приду дегустировать. - Сверкнул глазами Демиург.
   - Буду ждать, - кивнула Деми, потом протянула ладонь. - Давай.
   Вэл усмехнулся и вложил в руку девушки кости.
   Покрутив в руках гладкие квадраты, вампиресса удивленно спросила:
   - А почему они стали одна черной, другая белой?
   - Жизнь и смерть. Настройка завершена, Игра сделала выбор.
   - Значит, - мгновенно уловила суть Деми. - Сколько у меня выпадет на черных, столько будет смертей. А на белой - столько Судеб будет спасено?
   - Именно.
   - Как интересно, - чмокнув на удачу белую косточку, Деми взяла ладонь Вела и подкинула косточки так, чтобы они выпали ему на ладонь.
   Уже спустя мгновение белая косточка демонстрировала пятерку, черная - двойку.
   - А ты везучая. - Улыбнулся Велиар.
   - Могло быть и лучше, - улыбнулась в ответ Деми. - Отправишь меня домой?
   - Если хочешь.
   - Хочу, - кивнула девушка. - Надо успеть подготовиться. Думаю в этот раз мои видения будут ярче, четче и понятнее.
   - Верно. - Велиар всмотрелся в девушку.
   - Что?
   - Ничего. Смотрю.
   - Еще насмотришься! - протянув ладонь, Деми коснулась плеча Вэла, смущенно улыбнулась. - Пока игра не закончена, это же наша не последняя встреча.
   - Надеюсь, и после ее окончания - будет еще... - Улыбнулся Демиург, погладив щеку девушки.
   - Игра?
   - Встречи. Хотя, я бы и поиграл бы еще с тобой. Редко кто получает от Игры удовольствие....
   - Тогда, - Деми лукаво наклонила голову. - Мне надо будет придумать, на что сыграть еще.
   - Придумай...
   Девушка ничего не сказала, только смотрела, задумчиво-изучающе, потом опустила ресницы, скрывая взгляд.
   Велиар лукаво улыбнулся... а затем украл поцелуй Деметры, прежде чем вернуть ее домой с длинной розой в руках.
   "Поборемся Самаэль... поборемся..." - Подумал он, покидая девушку, пока не перешагнул черту и не спугнул ее.
   А тишину башни нарушил сначала стук в дверь... а затем дверь приоткрылась и в комнату просунулась голова Самаэля.
   Мужчина недоуменно посмотрел на растерянную девушку с розой в музыкальных пальцах.
   - Привет, - улыбнулась Деметра, беря себя в руки и повернувшись в сторону подоконника, где всегда стояла ее любимая ваза.
   - Привет. Ты чего зависла?..
   - Да, вот, неожиданно цветы подарили в обмен на... - спохватившись, девушка легко перевела разговор на вопрос. - А ты по делу или как?
   - Мм... подумал тебя пригласить проветриться.
   - Провериться, позавтракать или поохотиться на кого-то, - рассеянно спросила Деметра, разглядывая кровь на пальцах и пытаясь понять, где она могла уколоться.
   - Не суть. Пойдем?
   - Суть, суть, - покивала Деми. - Если второе - то вынуждена отказаться, если первое, то придется подождать, а вот если третье - то с удовольствием составлю компанию в "догоняшках".
   - Последнее тогда уж. Потом и первое.
   - Тогда отправляемся! - тут же кивнула Деми, на мгновение ее глаза заволокло белой дымкой и она выдала. - И, чур, сегодня ты водишь!
   - Ну, беги!
   - Ну не меня же ловить, - укоризненно покачала головой девушка, для начала нырнув в шкаф, чтобы прихватить с собой что-то потеплее. Даже летней ночью после купания в ледяной воде можно было простыть. Особенно если ты совершенно дурацкий вампир.
   - Тебя ловить веселее. Кого тогда?
   - Нет, еще одних догонялок с тем, кто сильнее меня, я однозначно не перенесу. Кого именно, а как тебе сказать, есть тут одна... - вампиресса замолчала, неожиданно прикусила ноготь на указательном пальце, задумчиво глядя на Самаэля.
   - Что?.. - Нахмурился вампир.
   - Не пойду я с тобой в догонялки играть, - сказала Деми скупо, листая маленький-маленький кусочек прошлого Самаэля. - Пойдем лучше просто развлекаться. Только маршрут чур я выбираю!
   - Давай. - Удивленно посмотрел на девушку Самаэль.
   - Тогда, - повернувшись через плечо, Деми улыбнулась. - Как насчет того, чтобы для начала немного сменить твой имидж? В твоем костюме, туда куда я хочу тебя затащить, тебя не пустят.
   - Ты меня пугаешь...
   - Прости! Не предлагаю ничего особенного в плане смены, то есть клятвенно обещаю, обойдемся без ирокезов, татуировок и кожи на голое тело, - девушка мысленно облизнулась. - Просто зайдем в одно место и подберем прикид пошустрее и потусовнее.
   - М-да... мир сошел с ума. Ладно, веди... - Самаэль покачал головой.
   - Он еще не сошел с ума, - возмутилась Деми. - Не покушайся на сумасшествие мира! Ему виднее, мне тоже.
   - Ну-ну...Не спорь со старшими! - Усмехнулся мужчина.
   - Я и не спорю! Я аргументированно выражаю противоположную точку зрения!
   - Не аргументированно.
   - Я так сказала! Это главный аргумент в беседе с провидицей!
   - Вообще не аргумент!
   - Если ты не понимаешь, - лукаво сверкнула девушка глазами. - Все величие слов: "сказала провидица неведомого клана", то в данном случае твое вампирско-политическое невежество не оправдать никакими словами и фактами!
   Что сделал мудрый Изначальный? Верно, подошел и... растрепал девушке волосы.
   - А мне все равно виднее.
   Фыркнув, Деми метнулась к зеркалу, исправлять привнесенный ущерб.
   - Итак, куда мы?
   - Я разве говорила, нет? Вначале мы едем в один небольшой бутик. Я за рулем, кстати! Там, мы подберем тебе небольшой прикид. Следом в клуб. Затем в маленькое семейное кафе, где можно будет приятно перекусить. Потом прогуляемся по парку, там ты найдешь более плотную еду себе по вкусу. И закончим наш небольшой променад на очаровательной набережной! Как тебе такой план?
   - Устраивает. - Серьезно кивнул Самаэль и усмехнулся.
   - Замечательно! - засмеялась Деми. - Я вниз ножками, а то вашей вине скоро разленюсь и растолстею, кто меня после этого любить будет?
   - Все?...
   - Не уверена, к сожалению.
   - Упрямый ребенок..
   - Вот! Вот! Опять! Ну почему меня вечно "ребенком" то?!
   - Потому что ты ребенок?
   - Ну почему! Почему все так уверены?!
   - Потому что тебе еще и тридцати нет?..
   - Э... - Деми растерялась, отвела взгляд в сторону. - Ну... Что я могу сказать, ну, наверное... это пройдет, да? С возрастом?
   - Сомневаюсь. - С довольным видом отозвался мужчина.
   - Ну и зря!
   - Проверим лет через сто...
   - Я не доживу!
   - Мда? Ну-ну...
   - Ну или ты не увидишь этого, - отозвалась Деми грустно, потом взглянула на окно. - Так мы идем?
   - Идем-идем. Я-то тебя жду.
   - То есть ты со мной пешочком по лестнице? - уточнила девушка, садясь на подоконник и перекидывая ноги на ту сторону.
   - Не-а, я в окно. Мне лениво...
   - Тогда не буду мешать. Приятного полета.
   - Тогда... догоняй. - Самаэль спрыгнул на землю, затем оглянулся на девушку.
   Деми, сидя на подоконнике, подняла немного голову, словно уловив чье-то присутствие, потом пожала плечами, досадуя на собственную паранойю и прыгнула вниз, на перила едва-заметной лестницы артефакта, со своими перилами, кругами и препятствиями.
   Спуск вниз занимал как минимум пять минут, а если Деми хотелось кому-нибудь на нервы подействовать ожиданием, то спуск мог растянуться и на четверть часа.
   - Деми, я тебя сейчас телепортирую, чтобы не задерживала время...
   - Ничего не могу поделать, - отозвалась девушка сверху, повиснув на турникете вверх ногами и разглядывая темное небо. - Мы развлекаемся, и я тоже развлекаюсь! Все недовольные могут развлекаться в одиночестве!
   Самаэль закатил глаза и уселся на траву, медитировать.
   Деми хихикнула, начав качать пресс. До того момента, как им следовало отправляться в город, оставалось еще потянуть десять минут. Вампир внизу тем временем честно старался не спать.
   Спустившись вниз ровно через десять минут, и успев по дороге уже натянуть свои любимые напульсники, Деми протянула руку Самаэлю.
   - Идем?
   - Пошли... - Отозвался сонный вампир, принимая протянутую руку и вставая. - Я вроде не передумал.
   - Я очень рада! - Деми потянула Самаэля за собой к подземному гаражному комплексу, на ходу прикидывая, какую машину взять с собой.
   И у самого комплекса они наткнулись на Милену и Ванессу в компании Дэвона.
   Дружелюбно раскланявшись с Дэвоном и Ванессой и проигнорировав Милену, Деми потянула Самаэля за собой к гаражу вдвое быстрее, чем они шли до этого.
   В гараже Самаэль сделал выбор за девушку и повел ее к полуразвалившейся машине, когда-то притащенной Демианом с воплями "Я ее переделаю"... и забытой в углу гаража.
   - Куда!!! - возмутилась Деми. - Если ты хочешь поехать на этом корыте, то без меня!
   - А на чем ты предлагаешь? На вон том розовом с бантиком Я не поеду!
   - Боже, эту машину Милены я мечтаю загнать под асфальтоукладчик с тех пор, как мне его подарили!
   - Так загнала бы...
   - Рафаил не позволяет.
   - Жалко... Ну давай я ее сейчас?..
   - Кого? Милену или машину?
   - Машину.
   - Лучше бы Милену, но Рафаил расстроится, - Деми вздохнула, предельно аккуратно обошла машину, на ходу объясняя. - Это третий бокс. Здесь стоят гостевые машины и машины учеников. Второй бокс - для демонов. А третий бокс - наш.
   - Ну пошли. - А стоило парочке перейти в следующий бокс, до ушей Деметры отчетливо донесся предсмертный вой сигнализации и хруст сминаемого металла...
   - Только не наш бокс! Только не...
   - Эм?.. - Самаэль улыбнулся. В их боксе все было нормально... а вот розовое чудовище в первом напоминало смятую бумагу...
   - Рафаил меня убьет, - вздохнула Деми тяжело.
   - За что? - Удивился Изначальный.
   - За ту самую смятую бумажку в первом боксе. Нет, не подумай, в моей душе все ликует и поет... Но первой под подозрения попаду именно я.
   - Тебе не потянуть такой прием.
   - Обласкал! - обиделась девушка.
   - Ну так это правда. Я там все пространство вокруг смял, так что это и Дему наверно не вытянуть.
   - Но ведь по любому же меня припашут! И обвинят, что я опять-таки обидела маленькую, бедную лапушку!
   - Да ну ее.
   - А далеко ее? - странно надтреснутым голосом, спросила Деми, разглядывая ряды машин в третьем боксе: гоночные спортивные кары мирно соседствовали с представительными лимузинами и мощными джипами. Одна из последних новинок - темно-синий гоночный болид, над которым Деми немного пошаманила (руками и отверткой, а еще с помощью компьютерного контроля) стоял у стены. Разгонялась при гравитационной постоянной и малой силе ветра эта красавица до 600 км/ч.
   - Далеко.
   - Ясно, - кивнула Деми, открывая крышу болида и запрыгивая внутрь. - Но ничего с этим не поделаешь...
   - Эм?.. - Мужчина явно ее не понял.
   Девушка заставила себя улыбнуться.
   - Ты идешь? Я бы сказала, что можешь не пристегиваться, но все-таки со мной в качестве водителя - лучше пристегнуться.
   - Ммм... не, я не фанат таких... транспортов... - Самаэль окинул взглядом машину... девушке же послышался в темноте смешок.
   - А... - Деми растерялась, потом гибко выпрыгнула из машины, ласково погладив ее темное крыло, чуть заметно сверкнувшее серебром. - Тогда джип? На нем я еле-еле разгоняюсь до 280.
   - Это уже лучше.
   - Но еще недостаточно? - совсем погрустнела девушка. - Тогда, тогда, тогда... - заозиралась она в гараже. - О! У меня еще есть байк! На нем всего 240!
   Самаэль опять покачал головой. Ну не нравилось ему все это...
   - Тогда я могу позаимствовать машину у Весты, - сдалась Деми. - Тот рыдван даже я не могу разогнать выше 80 км/ч.
   - Сойдет.
   - Тогда нам обратно во второй бокс, - вздохнула девушка и себе под нос добавила. - И мы однозначно опоздаем к открытию...
   - Поехали уже... - Самаэль повел девушку во второй бокс.
   Деми плелась позади с громадной неохотой. Вечер, который мог начаться очень интересно, таковым быть переставал...
   Все, что ездило со скоростью менее чем 250 км/ч, нагоняло на девушку тоску, укачивало ее и вызывало немотивированные признаки агрессии.
   В общем-то, первой жертвой это агрессии стал как раз-таки Самаэль. Злющая, как стая ос Деми, запихнула его в примерочную вместе с черными весьма странными тряпочками.
   Померивший ЭТО вампир разразился долгой злющей тирадой... и вернул девушке горстку пепла.
   - А показаться?! - расстроилась девушка, уже успев прикинуть, как смотрелись бы на Самаэле шортики с прозрачными боковыми вставками и черная футболка с такой же прозрачной вставкой на груди.
   - Даже не мечтай!!!
   - Но почему?!
   - Потому что это пошло, отвратительно и омерзительно!!!
   Девушка вздохнула, растерянно посмотрела на полки магазина вокруг.
   - Ну зайчиком ты не будешь?
   - Нет. - Категорично ответили из примерочной.
   - Летучую мышку? Высокие сапоги и шикарный плащ... - о том, что под плащом подразумевается пустота, Деми деликатно умолчала.
   - А под плащом что?
   - Ясно, костюм мышки тоже не катит... Как насчет одежды духовенства? На твою одежду белоснежный костюм с пластмассовым крестиком. Но от тебя будут шарахаться.
   - Сойдет... - Проворчал вампир. Он не понимал смысла всего этого бреда.
   А Деми на глазах расстраивалась все больше и больше. Подав вампиру вешалку с белоснежными епископскими одеждами, она сама нырнула в соседнюю кабинку, чтобы всего пару минут покинуть ее в весьма фривольном виде леопардовой кошечки. Бикини из меховых кусочков, высокие сапожки, обмотанные кусочками меха, меховые ушки и длинный хвост, который покачивался в такт движению девушки. На руках у нее также были лапки.
   - Объясни мне еще раз, куда ты меня тащишь? - Ворчал Самаэль из примерочной.
   А Деметре почудилось, что кто-то рядом с ней заходится истерическим смехом.
   - ССИ.
   - А если перевести?
   - Сообщество старых интриганов. Маска обязательна, - Деми надвинула на глаза маску в тон своего костюма. По телу прошлась волна, амулет на груди, прилагающийся к костюму рассыпался. Волосы девушки стали точно такого же рыже-пятнистого цвета, как и мех костюма, а на коже рассыпались мерцающие искорки. - Здесь вампиры могут развлекаться от души. Родилось из празднования бала лет двадцать назад, что ли. Была создана вот такая альтернатива, где можно встретиться, поиграть, погулять, найти пару, выпить, найти напарника для охоты. И так далее.
   - Если это сообщество СТАРЫХ интриганов, то что за костюмы такие мерзкие?! - Высунувшийся из примерочной Самаэль подавился воздухом, глядя на Деметру.
   Девушка усмехнулась, торжествующе покрутилась вокруг своей оси.
   - Вот именно поэтому, - сообщила она негромко. И голос ее тоже звучал изменено, магический механизм добавлял в него ноту кошачьего соблазнительного мяуканья.
   - Почему?..
   - Все скрывают свои силы. И старые интриганы, любые, могут побыть обычными вампирами, потанцевать, выпить, поиграть в карты, искупать новичка в бассейне. Здесь вампирам не надо притворяться умными, разумными, мудрыми и так далее.
   - М-да?! Я пока не вижу связи с этими...кхм... костюмами...
   - А это просто традиция такая, - засмеялась девушка. - Новичков обряжать вот в такое.
   - Идиотизм... что мы там вообще забыли?!
   Деми вздохнула.
   - Вроде как идем развлекаться, нет?
   Самаэль явно не подходил эпохе. Понять ТАКИХ вещей он не мог.
   - Ладно... пошли уже... куда-нибудь... - мрачно проворчал он.
   "Старый зануда..." донеслось до провидицы.
   Следом из недавно покинутой Деметрой примерочной вышел Велиар... как раз в костюме летучей мышки.
   - Ну, если ты такой нудный, давай я с Деми схожу. - Усмехнулся мальчишка.
   Самаэль задохнулся от возмущения.
   - Ты не против? Спасибо. - Вэл щелкнул пальцами, закидывая Изначального обратно в примерочную, пока тот не начал опять махать мечом. Убить не убьет, но костюм жалко... - Деми, а ты?
   Девушка, оставшаяся у стенки, заливалась отчаянной краской.
   - Что такое?.. Деми?.. - Велиар подошел и заглянул ей в глаза, поводил перед лицом ладонью. О том, что при этом плащ все же двигается - он как-то не подумал...
   Откашлявшись, Деми хмыкнула, потом закусила губу, потом звонко расхохоталась.
   - Отлично! - констатировала она.
   - Ммм?..
   - Как я понимаю, Самаэль оттуда не выйдет? - ткнула вампиресса пальцем в сторону примерочной.
   - Угу. В прошлый раз, когда я над ним немного пошутил, он разрубил меня двуручником. Пусть остынет... так мы идем или как?
   - Мы идем! - тут же радостно сказала девушка, уцепив Вэла за руку и потянув его за собой. - Мы идем танцевать!
   - Ага. Пошли.
   А у магазина их ждал не тот рыдван, который понравился Самаэлю, а... Деметра затруднилась сказать, что это такое... но похоже - двухколесный гоночный балид.
   - Залезай! - Велиар прыгнул на сидение, и потянул девушку к себе. К слову сказать, сидения располагались одно за другим. - 820 км/ч из соседней реальности! Пристегивайся, прокатимся с ветерком!
   - А... А... А... А... А погонять дашь?!
   - Дам. Но пока что - я. А ты учиться будешь.
   - Договорились! - радостно закивала Деметра, уже успев наскоро прикоснуться к совершенной игрушке своим даром и убедиться, что даже теоретической базы тут не хватит, чтобы уехать дольше двух метров.
   - Пристегнулась? - Спросил Демиург, закрывая колпак машины и убирая лишние опоры.
   - Да!
   Маши... транспорт рванул с места, но в поворот не вписался - Велиару пришлось проехать по стене дома, чтобы вернуться на дорогу и быстро везти девушку... куда скажет.
   А из примерочной смог выйти Самаэль.
   - Вот гаденыш... выиграю - пожелаю, чтоб ты сдох... - взбешенно прорычал вампир, срывая с себя рясу.
   - Валяй... - Легкомысленно ответила ему пустота.
  

Глава 17. Ночная жизнь вампиров.

  
   Пятый ход
  
   - Я тебя люблю! - его нежный голос пробрал ее до костей. Попкорн был забыт. Картонный стакан с кока-колой лежал на полу, у ее ног, опрокинутый случайным движением, но вампирессе было все равно.
   Сейчас она была не здесь, не в этом месте, не в этой реальности.
   А там, на экране, где мужчина-охотник прижимал к дереву шипящую как кошка, вампирессу и шептал ей нежные слова, нашаривая дробовик с серебром, чтобы всадить несколько граммов серебра со свинцом сразу ей в грудь.
   Но как же он смотрел. Как нервно вампирша там на экране облизывала свои губы, пытаясь справиться с колотящимся сердцем.
   Кому как не одной из зрительниц зала было понять все ощущения того, что именно сейчас ощущают герои на экране. Когда-то она была в такой же ситуации, только прежде чем охотник убил ее саму - она убила его. В этой истории все было наоборот. А так хотелось.
   И когда там на экране, охотник целовал вампиршу, за которой охотился, зрительница закрыла глаза, не желая видеть, как охотник стреляет в сердце той, которой только что признавался в любви.
   Но выстрел все не звучал. Прошла секунда, две... а звуков не было. И когда вампиресса открыла глаза, чтобы посмотреть, что же случилось, то последним, что она увидела - был комок тьмы, выстреливающий в нее десятками щупалец, чтобы добраться до сердца, до жизни, до души...
   Прах вампирессы еще оседал, когда, наконец, герой фильма опустил дробовик, не в силах сделать то, что должен...
  
   ...Клуб встретил новичков восторженным улюлюканьем, купанием в бассейне, предложением большой шоколадной ванны и глинтвейновым фонтаном.
   Вокруг танцевали, общались и наслаждались жизнью вампиры самых разных кланов. В помещении клубилась бешеная энергия жизни. Именно ее хотела Деми показать Самаэлю.
   - Не думай о нем, он зануда. - Улыбнулся Вэл.
   - Ты нет, - кивнула Деми, - я уже поняла, в дополнительных словах на этот счет не нуждаюсь.
   - Да я как раз себя не нахваливаю.
   - А что ты делаешь? - заинтересовалась девушка.
   - Пытаюсь тебя отвлечь. - Улыбнулся парень. - Тут весело...
   - Безумно, - кивнула Деми. - Еще можно подняться на второй этаж, но туда лучше заваливаться суток на двое-трое, в большой компании и при этом в одежде а-ля капуста.
   - Это как?
   - Ну, - Деми улыбнулась. - Это по-разному. Если захочешь, когда эта игра закончится, завалимся сюда большой компанией и узнаешь на собственной шкуре.
   - Давай! - Загорелся парень.
   Девушка довольно засмеялась.
   - Принято!
   Она хотела добавить еще что-то, но по спине ударило ощущение ледяного взгляда, чей-то злобы, чьи планы она сорвала одним своим вмешательством. Деми споткнулась.
   Велиар еле-еле ее поймал... от чего она невольно попала ему под плащ.
   - Это была все плохая идея, - пробормотала Деми, мгновенно забывая о своих планах и чьем-то взгляде, а затем решительно вставая на цыпочки и закидывая руки на шею Велиара. - И вообще меня еще ждут в трех местах, точнее не ждут, но мне надо туда попасть. А еще надо бы подумать, как понять, что за тварь только что устроила мне такое спотыкательное состояние. Но устоять выше моих сил...
   Не желая больше останавливаться и, отдавая отчет в своих действия, девушка решительно прижалась губами к губам Велиара. Парень мысленно возликовал, охотно отвечая на поцелуй девушки и не выпуская ее из объятий.
   Вокруг одобрительно засвистели, заулюлюкали, и Деми пришлось немного отстраниться.
   - Мне надо двигаться дальше, - пробормотала она тихонько.
   - Пойдем. - Улыбнулся Вэл.
   - Ты со мной?
   - Ну да.
   - Тогда! Надо переодеваться...
   - Ммм?
   - Ну не будем же мы заваливаться в таком виде в семейный ресторан?! - вздохнула Деми смущенно.
   - Не вопрос, переоденемся, а потом поедем.
   - Ладно. Я согласна! Вначале переодеваемся в ближайшем магазинчике во что-то теплое. Потом мы едим в ресторане, и ты не отбираешь у меня мороженое!
   - Договорились! - Велиар с трудом сдерживал смех. - Пошли.
   - И совсем не смешно, - фыркнула Деми, потом улыбнулась. - Ну ладно, ладно. Я у тебя тоже не буду отбирать. И закармливать тоже.
   - Посмотрим...
   - И смотреть нечего, правда же? Ну Вэл!
   - Ну почему...
   - Что почему? - тут же нахмурилась Деми.
   - Смотреть есть на что!
   - Э... Вэээл, а мы сейчас об одном и том же?
   - Наверно...
   - Что-то мне кажется, что не совсем!
   - Ну, тогда проверим?
   - Нет, наверное, лучше не стоит!
   - Почему?
   - Потому что мне страшно!
   - Не бойся. - Велиар уже вел девушку на выход.
   - Я не буду бояться, если ты почешешь меня за ушком и угостишь меня рыбкой... Хотя нет, лучше сметанкой... А еще лучше совместить это разом!
   - Совместим.
   - Урррра!
   Велиар рассмеялся, усаживаясь в машину и переодеваясь щелчком пальцев. Ведущая себя как котенок девушка, вокруг которой бушевала сила провидения, ему нравилась.
   Поэтому, чтобы не тянуть время, он просто создал вокруг нее зону непрогляда и китайскую шкуру.
   - Переодевайся.
   - И ты не будешь подсматривать? - тут же прищурилась вампиресса.
   - Я подумаю...
   - Не подсматривай! - тут же погрозила Деметра пальчиком, нырнув за предложенную декоративную стенку, чтобы переодеться. На все про все у нее ушло полминуты, вынырнула она уже в свитере и брюках, удивительно довольная.
   - Чего такая радостная?
   - Ммм, - девушка лукаво сверкнула глазами. - А я кому-то так удачно перешла дорогу, что никому больше помогать не надо. Опасность перестала грозить, так что можно куда-нибудь отправиться только вдвоем и провести время до рассвета!
   - Я полностью поддерживаю эту идею... - Улыбнулся Демиург.
   - Только подальше от реки. Купаться я все же не хочу.
   - А куда?
   - Повыше!
   - Например?
   - Как можно выше!
   - В небо?
   - В небо... - Деми задумалась. - Там пикника не получится.
   - Мм... ну почему...
   - А как ты себе это представляешь?
   - Легко. Слышала об Облачной Долине?
   Изумленные глаза Деми, в которых не было даже проблеска понимания, стали демиургу ответом.
   - Понятно. Покажу. - Велиар вздохнул, вызывая сенсорную консоль и начиная настройки болида.
   Деми улыбнулась, устроилась поудобнее и приготовилась к чуду...
   А Демиург нажал последнюю клавишу и машина... взлетела.
   Перехватив штурвал, парень направил свой транспорт в небо, к сокрытой от смертных Облачной Долине, которую хотел показать девушке.
   С земли за ними смотрели голодные глаза, клочковатые комья тьмы, кружили в том месте, где пара была пару минут назад.
   В другом месте бесновался некто, кому помешали в его планах.
   Впрочем, этот некто теперь точно знал, чем именно он займется в следующий раз. Убьет эту тварь - провидицу.
  
   Темной ночью Деметрий развлекался. В его понимании это значило включение самой жесткой программы тренировки, вызов Огня и Льда и отведение души на несчастных тренажерах.
   - Им же больно! - донесся от двери укоризненный голос.
   - Тебе чего? - Деметрий даже не обернулся, посылая новую испепеляющую волну с Огня.
   - Потренироваться пришла, - пьяно икнула Милена, опираясь на стену. - Потренируетесь со мной, лорд?
   - Протрезвеешь - возвращайся.
   Алкоголь и уж тем более пьяных на тренировках или боевых действиях вампир не терпел. И методы протрезвления у него были... радикальные.
   - Не хочу трезветь, - тут же закапризничала Милена, даже не отдавая себе отчета в том, с кем разговаривает. - Ну не хочешь тренироваться, можно я на тебя посмотрю?
   - Кыш в трезвяк. - Деметрий послал Иглы Мороза в волну мишеней.
   - Вот почему так! Всегда так! Чем я хуже этой провидицы, что ей можно все, а мне ничего?!
   - Она соблюдает элементарные приличия и не позволяет себе так нажираться.
   - Да вы просто не видели! - плачущим голосом заявила Милена, двинувшись к дверям. - А сама и "нажирается", и дерется! Только для всех, ах она такая принцесса, такая милочка, а все вокруг - грязь. Сами вы!
   - Истеричка... - Буркнул Деметрий. Эта девица его раздражала... похоже даже Рафаил пожалел, что занялся ей.
   - Сам такой! - огрызнулась девушка, рванув на себя дверь спортзала.
   В дверях оказался Рафаил, на свою голову выбравший это время, чтобы потренироваться.
   - О! - пьяненько захихикала Милена. - Хозяин пришел!
   - Милена? Почему ты пьяна? - Строго спросил Демон.
   Хихиканье переросло в истерический хохот.
   - Не могу, ой не могу! Не могу... А-ха-ха, - встав на цыпочки и дохнув на Рафаила диким перегаром, Милена заявила ему в лицо. - А я совершеннолетняя - хочу и пью!
   От удара копьем ее спасла только выдержка мастера щитов.
   - Иди в свою комнату, и пока не протрезвеешь - ее не покидай. - Холодно приказал он.
   - Не пойду, - Милена отстранилась в сторону. - И ничего ты мне не сделаешь! Я гулять хочу! Танцевать! А не сидеть в этом затхлом особняке с демонами, покрывающимися плесенью!
   Рафаил равнодушно прошел в зал.
   - Не выполнишь приказ - о развлечениях забудешь надолго.
   - Да и плевать! Надоели вы мне тут! Чтоб вы сдохли! Ненавижу! Ненавижу! - дверь за вампиршей закрылась с гулким хлопком, треснула она ей не жалея, прежде чем убежать в сторону гаража.
   - Истеричка... и как ты ее терпишь? - Деметрий вздохнул.
   - ТАК и терплю. - Рафаил вызвал копье. - Потренируемся?
   - Атакуй. - Довольно усмехнулся Демон-мечник, приглашающе отведя мечи...
   Если бы сразу после того, как Милена покинула особняк Неведомых, она бы встретилась с Деметрой, то не задумываясь бы кинулась на нее. Или на Риану.
   Обеих "принцесс" неведомого клана, Милена ненавидела люто, до смерти. Адриану еще с той самой первой встречи, когда она придя к Мстиславу обнаружила, что место, которое могло бы принадлежать ей, уже занято.
   Деметра перешла Милене дорогу своим фактом своего рождения.
   Вместо того, чтобы уделять ей внимание, вместо того чтобы жалеть ее саму, Милену - маленького ребенка, всеми обиженного, демоны носились вокруг близнецов. Первые пять лет вокруг них, потом от них, когда малышня выросла и начала доводить планомерно всех до истерики, то своими вопросами, то своими шалостями, то своими успехами.
   Милена была забыта.
   Милене не хватало внимания.
   Даже Рафаил больше времени проводил с Демианом, чем с ней.
   И она злилась. Она плакала.
   Она даже пыталась на свой лад шантажировать Учителя. Но все, что у нее получалось, это рассеянный холодный взгляд сквозь.
   Ненависть.
   Она пришла сразу же после того, как ушли те сдерживающие моральные уздечки, которые были на психике Милены.
   Ненависть, которая составляла сущность ее искалеченной души, вырвалась на волю. Милена умела притворяться, даже слишком хорошо. И амплуа "я бедная несчастная овечка" она натренировала на "отлично".
   Но ничто в этом мире уже не могло выдернуть ее из той пучины, куда она погрузилась.
   Ей хватало ума не гадить неведомым и неведомому клану открыто. Милена избрала тактику больше подходящую для клана теней. Она гадила исподтишка. Осторожно, то там ляпнет словечко. То там нашепчет что-то. Там часы переведет. Там магнитик потеряет. Там...
   Перечень ее пакостей рос с каждым днем.
   О том что творит Милена, знали трое.
   Мстислав. От Грандсира Неведомого клана невозможно было укрыться. Но он не догадывался о феерических масштабах пакостей Милены, поскольку в самом особняке она натворила бед лишь один раз, а в основном творила свои пакости за пределами "дома", который ненавидела.
   Риана. Скрыться от сканера и тринадцатого демона было практически невозможно. Она читала в душах, но и от нее свои пакости Милена научилась скрывать. При появлении Адрианы в поле ее зрения и вампирском ощущении, вампиресса начинала прокручивать свою последнюю пакость и то, как ей нравилось ее совершать! Как ей нравилось причинять кому-то боль.
   Отвращение сканера было таким сильным, что Риана быстро исчезала. Почему она молчала, Милена догадывалась. Все Демоны знали о том, как Ри не любит Милену. Конечно, до наговора она обязательно бы не опустилась. Но там неверно трактовала мысли, там что-то неправильно поняла. А там это был сюжет книги.
   Манипулирование чужим сознанием - с этим разделом в обучении Рафаила Милена подружилась лучше всего. И пользовалась при этом человеческими методами. Поэтому была не поймана и не бита.
   Еще одной, самой опасной тварью, которая знала, была Деметра. Мерзкая гадюка!
   Ненависть к этой твари выедала клочья в душе Милены. Если бы была ее на то возможность, она заставила бы Деметру умолять о пощаде, но возможности не было. За эту дрянь слишком многие бы вступились. Даже Рафаил и тот...
   А она... она...
   Милена круто остановилась и шагнула к проезжей части, чтобы проголосовать. Ее машина не подлежала восстановлению, смятая в лепешку. И вампирша убежала из особняка пешком.
   Наверное, если бы она немного остыла, она бы взяла машину учителя, но дурная голова ногам покоя не дает.
   Поэтому дойдя до поворота, вампиресса собралась остановить любую подходящую машину и добраться до города. А там она обязательно что-то придумает.
   Подходящая машина остановилась сама. Новенький, только с конвейера черный порше. Окна были затемнены, поэтому Милена даже не видела, к кому садится.
   Закрыв за собой дверцу, она повернулась к водителю, чтобы его поблагодарить. Но слова пусть и снисходительной, но все же благодарности, застыли у нее на губах. За рулем никого не было.
   А за спиной, отрезая пути к отступлению, щелкнули дверные блокираторы.
   Вампиресса метнулась заполошно в сторону и замерла, почуяв на шее тугие щупальца.
   Ей не хватило даже сил закричать, когда тварь запустила щупальца в ее сердце, с жадным урчанием начиная поглощать ненависть вампирессы ко всем и вся вместе с ее душой.
  
   В особняке в этот момент Рафаил сбился с шага и пропустил удар... но не обратил внимания. На миг плеснула во все стороны волна силы Демона... и тут же впиталась обратно.
   - Милены больше нет. - Глухо произнес Судья.
   - Что? - Деметрий подскочил.
   - То. Я должен идти.
   - Пошли, я с тобой. - Деметрий нахмурился. Пусть Милену и терпели, но она была одной из них, а это для Неведомых не шутки.
   - Пошли. - Рафаил отозвал копье и повел друга наверх, к выходу из особняка.
   Каково же было их удивление, когда у дверей они столкнулись с Демианом и Натой...
   - Нашего полку прибыло? - уточнила негромко Ната, разглядывая Рафаила и Деметрия. - Вы с нами, молодые люди?
   - Похоже на то...
   - Тогда не будем ждать, до рассвета не так уж и много времени. И сложно сказать, удастся ли там что-нибудь найти... - взглянув на Дема, Ната спросила. - Пешком или полетаем?
   - Второе. - Хмыкнул вампир.
   - А вы? - взглянула Ната на Деметрия и Рафаила.
   - Тоже. - Деметрий распахнул ангельские крылья.
   Рафаил фыркнул и за его спиной появился полупрозрачный полумесяц, поднявший его в воздух.
   Ната присвистнула.
   - Какая красота, теперь я понимаю, почему Деметра говорила, что крылатые гонки неведомых - это то, что я просто обязана увидеть.
   За спиной самой девушки распахнулись огромные темно-синие крылья, пожалуй, лишь отдаленно напоминающие ее настоящие. В воздух она поднялась сразу же за Демианом, и четверо крылатых сорвались в ту сторону, где недавно случилось что-то, повлекшее за собой смерть одного из неведомых.
   Оба Демона удивленно поглядывали на девушку... интереснейшая дама оказалась... и сила у нее... интересная.
   Ната на их взгляды внимания не обратила, ее вел вперед не всплеск силы, а слабый его отблеск. Но ведь этого же не может быть, ну ведь правда, правда?!
   Демиан летел впереди всех. Его вело нечто особое... и очень скоро все увидели - что.
   На обочине, почти сразу же у перекрестка стояло дорогое шикарное порше.
   На крыше машины сидела Деметра, скрестив по-турецки ноги, зябко поеживаясь на ветру несмотря на то, что была в свитере и брюках, девушка что-то рисовала, то и дело морщась и активно затирая рисунок.
   Тварь, которая убила Милену и поставила точку в пятом ходу Игры, была исключительно мощной, и все что у Деми пока получалось - это клоки тени.
   - Йо, - поприветствовала она появившихся вампиров. - Рафаил, прими мои соболезнования. Она может и была не лучшей, но все же была.
   Он лишь кивнул, вслушиваясь в ночь. Слова были лишними.
   Найдя взглядом Нату, которая явно понимала всего на самую каплю больше, чем остальные, Деми сказала:
   - Я ничего практически не поняла. Эта тварь слишком мощная... - О том, что с ней она встретилась почти лицом к лицу, Деми сказала только брату мимоходом, раздавая листы со своими набросками девушки в машине и странных щупалец и клубящегося облака на заднем сидении без лица и без фигуры. - Все, что удалось почуять. Простите.
   - Негусто... - Пробормотал Деметрий. - Плохо...
   - Прости, - развела руками Деми. - Могла бы еще добавить своих ощущений, но их к делу не пришьешь. Да и кроме того, что я испугалась, чертовски испугалась этой твари, я сказать больше ничего не могу.
   - Это уже немало. - Дем задумчиво сунулся в машину. - Зараза...
   - Ну и что ты там не видел? - заинтересованно спросила у брата Деми, наклонившись вниз и заглядывая в салон.
   - В такую машину и ЭТО! - Он брезгливо вытащил засушенного паука с мышью в лапах.
   - Э... Это что?! - спросили одновременно обе девушки.
   Маг продемонстрировал... противоугонку! Обычную, сделанную людьми!
   Оно вешалось на руль, и если попытаться снять ее без ключа - человек в лицо получал заряд паутины, а мышь истошно орала благим матом. Такая игрушка считалась дурью недалеких слоев молодежи.
   - Э... Дем, ты перегрелся? - осторожно спросила Деми. - И что в этом такого? Спросил, я бы тебе сразу сказала, что машина человеческая, абсолютно. Если хочешь, я тебе скажу имя, фамилию и где труп похоронен.
   - Да причем тут это? Демонстрирую для непонятливых.
   Демиан вырвал из лап паука мышь и все увидели, что на мышь наклеена фотография Деметры.
   Девушка отвела взгляд, насвистывая попсовый мотивчик:
   - Дем, сделай вид, что ты этого не видел, а?
   - Голову юмористу оторву - сделаю. - Прорычал маг.
   - Не оторвешь, - вздохнула Деми. - У него ее нет. И в общем-то, можешь сбросить пар порвать листочек, что у тебя в руках. Я как раз вот этой непонятной субстанции на кривой козе дорожку перебежала.
   Демиан испепелил листочек взглядом, на миг потеряв контроль над собой.
   - Как!?
   - Ну откуда же я знаю, - чуть ли не свалилась с крыши девушка. - Ну не надо так зло на меня смотреть! Блин, ну Дем, ну не дала я ему убить парочку вампиров! Только вот Милену не увидела, не уберегла, - закусила Деметра губу.
   - Балда. Почему одна тогда шастаешь, раз так нарвалась!?
   - Так я нарвалась недавно! - возмутилась Деми. - Часа два назад... И одна нигде не шастала. Это просто гад этот... или эта... отреагировала быстро. Нет, все-таки, это "он", слишком взгляд был злой, но по-мужски злой.
   - М-да... одной больше ни шагу.
   - И кто меня постоянно конвоировать будет?!
   - Ну, одного стража я тебе сделал. Защитить тебя, пока подоспеет кавалерия он сможет. А так - у тебя весь клан на выбор. А то Али попрошу.
   - Али в городе?! Это настоящий праздник паранойи, так что нет, спасибо. Я у малышки лучше буду прятаться у дома. А вот Эру - это отличная идея, не считая того, что он исключительно ревнив! И в кого он такой?!
   - В тебя. - Фыркнул Демиан.
   - Если бы я была такой же ревнивой, как Эру, я бы ревновала тебя ко всему миру и к Нате в том числе... - смерив посмеивающуюся подругу задумчивым взглядом, Деми с расстроенным вздохом призналась. - Нет, к ней не смогла бы даже в таком случае. Итак, мы здесь так и будем сидеть, или куда-то отправимся?
   - А чем это от тебя так провокационно пахнет?.. - Принюхался маг к сестре.
   - Клубникой, - фыркнула Деми.
   - Единоличница. Значит, ты ведешь нас есть клубнику... - Заявил предпочитающий чернику или вишню братишка.
   - А кое-кто! Не будем показывать пальцем, жадина! - фыркнула Деми. - Ты клубнику и не ешь практически! И пахнет от меня не совсем клубникой. Клубничным вином.
   - К...клубничным вином!? - Перекосило Демиана.
   - Клубничным вином?! - удивленно одновременно с ним спросила Ната, знающая одного "молодого человека", который мог согласиться на такое исполнение клубники.
   - Ну да, - кивнула Деми, взглянув на Нату и, опустив ресницы, подтвердила ее мысли, потом уже посмотрела на брата. - И было очень вкусно!
   - Гадость какая... - Поежился Демиан.
   - А я б не отказалась, - смущенно улыбнулась Ната.
   - Тогда еще одну бутылку я тебе подарю. На свадьбу, она как раз через пару дней дойдет до кондиции.
   Демиан поежился и глянул за поддержкой на Демонов... Зря. Оба уже давились смехом от этой троицы.
   Деми спрыгнула с крыши машины и двинулась к Деметрию, заглянула просительно ему в глаза.
   - Я устала, - смущенно призналась она. - Возьмешь меня с собой дополнительным грузом? Можно возвращаться домой, здесь нам все равно нечего делать.
   Демиан фыркнул и подтвердил.
   - Прах я собрал, так что, пошли отсюда...
   Рафаил забрал у Дема урну с прахом и перенесся - на кладбище клана.
   Деметрий улыбнулся девушке и подхватил ее на руки. Транспортировать ее как-то иначе было бы затруднительно.
   Спустя полминуты от трех крылатых фигур в небе не осталось и следа.
   А у обочины догорал новенький порше...

Глава 18. Когда строят смертельные планы...

  
   Шестой ход
  
   В сокрытом в тенях доме бесновался клок тьмы. Он смог убить только двоих, остальные... остальных он не тронул сам. Эту провидицу надо уничтожить как можно быстрее, иначе она может сорвать все планы! Теперь он знал, кто ему мешал все это время... Что ж, он уничтожит ее.
   Неожиданно он понял, что уже не один. Мальчишка с янтарными волосами, с бутылкой чего-то воняющего клубникой, появился прямо из воздуха!
   - Ля-ля-ля. Твой ход. - Усмехнулся парень.
   - Опять ты... что это за гадость!?
   - Клубничное вино. Ходи уже. - Велиар вручил существу кости.
   - Что стало с миром, если тут пьют ТАКОЕ?! - презрительно бросил хозяин дома, пуская косточки по столу.
   Велиар чуть изогнул бровь. Критиковать такую вкуснятину он считал верхом хамства. Но, промолчав, Демиург посмотрел на результат...
   Черная шестерка и белая единица...
   - Любопытно... - произнес Вэл, подхватив кости и исчезая...
   - Идиот... и что же ты такое, глупый мальчишка... чей ты слуга?.. - Пробормотало существо, готовясь заняться мерзкой провидицей. Она должна умереть!
  
   ...- Тили-тили-та-та-та... - пропел Велиар, свешиваясь из потолка комнаты Деметры. - Есть кто живой? А мертвый? Ай, бестолочь не кусайся!!! - Демиург выпал на пол комнаты и с неприязнью посмотрел на потолок. - От я тебя, гаденыша...
   Деми, выйдя из ванной в смешной пушистой пижаме, остановилась на пороге, с зевком посмотрела на Вэла.
   - Привет... который раз за сегодня?
   - Какой-то. Ты что, уже спать?
   - Устала, вымоталась и потратила на предвидения немеряное количество сил, - скупо отчиталась девушка, проходя к кровати и забираясь с нее с ногами. - Ночь, как же я устала сегодня!
   - А, ну это ерунда. Сейчас выспишься. Только ход сходи?
   - Уже шестой, - взгляд Деми чуть затуманился. Осталось меньше половины...
   - Угу. Пора.
   - Давай, - согласилась девушка, сладко зевнув и протянув ладошку. И тут же на нее легли белая и черная игральные кости...
   Задумчиво сжав руку, чтобы кости не гремели, Деми снова зевнула и двинулась к столу. Игра ее захватила, и ей было интересно посмотреть на свой собственный ход.
   Странное предощущение беды охватило ее в тот самый момент, когда она уже разжала ладонь, готовясь кидать кубики.
   И в этот миг дверь распахнулась, впуская Самаэля.
   Деми, как раз стоящая лицом к двери, изумленно дернулась, дрогнула рука, и кубики выпали из ее ладони совсем по другой траектории, нежели планировала кидать вампиресса...
   На стол, обиженно грюкнув, выпали две косточки. Черная шестерка. Белая единица.
   Девушка не видела, смотрела немного испуганно, немного отстраненно на Самаэля. От него свое участие в игре она искренне хотела скрыть.
   А он пораженно смотрел на девушку... и на недовольного вторжением Велиара, забирающего кости.
   - Ну, доброй ночи, что ли, - пробормотала Деми глухо.
   - ТЫ игрок???
   - Самаэль, если ты собрался кидать в меня молнию, подумай о том, что я тебя прибью. В прямом смысле - гвоздями к стене. - Велиар фыркнул, сидя на кровати вампирессы.
   - Только не в моей комнате, - вздохнула девушка, запустив обе руки в волосы и начиная массировать макушку, надеясь этим хотя бы чуть успокоить пульсирующую боль. - Да, Самаэль. Также как и ты. Я Игрок.
   - Не, в подвале. - Вэл хмыкнул, наливая девушке клубничного винца.
   - Я? Как ты узнала? - изумился Сэм.
   - Ты его еще не допил?! - уточнила Деми, принимая бокал из рук демиурга.
   Когда их на облаках настигло оповещение конца хода, бутылку они успели только распечатать и выпить по полбокала, не больше. Сама же бутылка с вином осталась у Вэла, когда Деми отправилась вниз, на место смерти Милены, ждать остальных.
   Покачав в воздухе бокалом и сделав глоток, Деми взглянула в упор на Самаэля.
   - Знаю, - просто сказала она. - Видела тебя на доске.
   Вампир зарычал.
   - И молчала!?
   - Не допил, - подтвердил тем временем Вэл. - Без тебя не прикасался!
   Деми вздохнула, не понимая, кому отвечать в первую очередь. Голова болела все сильнее и сильнее.
   - Спасибо, - пробормотала она, взглянув на Вэла, затем повернулась к Самаэлю. - А что я тебе должна была сказать?! Извини, я могу стать препятствием к твоему возвращению в чертоги, потому что я играю в ту же Игру что и ты, и... мне это нравится?! Так что ли?!
   Прежде, чем Самаэль ответил, Велиар щелкнул пальцами, телепортируя его подальше.
   - Ложись спать. - Вздохнул Демиург, целуя девушку в висок и снимая головную боль.
   - А это за нарушение не сочтется? - улыбнулась Деми слабо, ощущая, как тепло разбегается от макушки по всему телу.
   - Нет. Таблетка от головной боли же не считается. - Ласково произнес парень. - Телепортация тоже. К тому же он еще ход не делал.
   - Наглое использование своего положения, - пробормотала вампиресса. - Но спасибо, правда.
   - Ну, твой дар нарушением тоже не является, почему я не должен пользоваться своей природой? - Вэл провел по волосам провидицы пальцами. - Спи...
   - Тебе надо идти, делать ходы дальше? - спросила Деми тихонько.
   - Успею. Все же скорость - только на мое усмотрение. - Улыбнулся парень.
   - Тогда, - девушка чуть смутилась, - можно тебя в качестве подушки оставить? Звучит, конечно, не очень. Но боюсь, - вампиресса прикусила губу, опустила ресницы, пряча загнанный взгляд. - Кошмары мне сегодня гарантированы.
   - Можно. - Рассмеялся парнишка. - Только чур утюгами не кидаться.
   - Утюгами?! - растерялась девушка.
   - Ната, когда ей снились кошмары, кидалась утюгами... чугунными.
   - Я тебе сочувствую, - растянула губы в улыбке Деми. - Но я не кидаюсь. Самое худшее - беззвучно плачу. Но это же не страшно?
   - Это плохо. Но поправимо. Буду тебя во сне кормить клубникой.
   - Я ее люблю не до такой степени, - уже более искренне улыбнулась девушка. - Вэл.
   - Аю? - Велиар навострил уши.
   Девушка собиралась сказать явно что-то другое, но поменяла тему буквально на первом слоге фразы.
   - Можешь, показать мне доску?
   - В плане?..
   - Ход, который.... я сделала. Он неудачный.
   - Верно. - Нехотя согласился Демиург.
   Деми улыбнулась.
   - Не отвечай. Правила доски нельзя нарушать, особенно по таким пустякам. Я догадалась сама. И меня интересует просто, не будет ли нарушением правил - взглянуть на доску?
   - Не будет. - Вздохнул он.
   - Но мне на нее лучше не смотреть?
   - Да, тебе это не понравится. Иногда лучше чего-то не знать.
   - Договорились, - кивнула девушка. - Иногда лучше чего-то не знать, да...
   - Не волнуйся и засыпай.
   - Неправильные вы с Натой какие-то демиурги... - пробормотала сквозь сон Деми.
   - Почему?
   - Потому что неправильные...
   - Это как?
   - Правильные демиурги должны высокомерно драть носы, а не бегать в цыганских юбках под дождем и не выступать в качестве подушки для зарвавшейся мелкой девицы...
   - Спи уже, девица... - Улыбнулся Велиар, позволяя девушке соскользнуть в объятия сна.
   Она уже не ответила - спала...
  
   Ранним утром дверь спальни Деметры распахнулась, и на пороге очутился злой Самаэль. Еще больше он взбесился, увидев, как с постели девушки встает, потягиваясь, Велиар.
   - Ты что здесь делаешь!? - Зарычал Изначальный.
   - Бездна... Самаэль, ты вроде не маленький, пора уже знать, что делают люди в спальне. Спят. И ничто человеческое мне не чуждо.
   - Где Деми?!
   - Твое какое дело? В ванной. Кстати, хорошо, что ты пришел, твой ход. - Велиар протянул вампиру кости.
   Две единицы были ему ответом.
   - Ну и что?.. - Настороженно спросил Самаэль.
   - Ничего. Глаза змеи, ничего интересного... почти.
   - Слушай ты... Оставь ее в покое... - Какая-то странная злость обуяла вампира и он решил выместить ее на Демиурге, нанося удар.
   Как же он удивился, когда тот легко поймал его кулак ладонью, сжал так, что захрустели кости. Все веселье пропало из глаз Демиурга, когда он стал опускать руку вампира, грозя сломать ему запястье.
   - А теперь ты меня послушай, Самаэль... - Вкрадчивым шепотом произнес парень, глядя на противника холодным как лед взглядом. - Я добрый, терпеливый, мирный... но не забывай, кто перед тобой. Еще раз, ты распустишь руки или додумаешься мне угрожать - я рассержусь. Обещаю, ты горько пожалеешь о том, что меня разозлил. Переломами не ограничишься, гарантирую. А теперь - тебе пора.
   Вэл оттолкнул Изначального и тот... пропал. Его затянуло на Доску, а Велиар вернул на лицо маску беззаботности и добродушия.
   - Я слышала голос или мне послышалось? - выглянула из ванной свежая и подтянутая Деми.
   - А? Послышалось, наверно. - Улыбнулся парнишка. - С легким паром.
   - Агумс, - Деми сладко потянулась. - Спасибо.
   - Не за что. Кормить будешь? - Улыбнулся он.
   Девушка даже не задумываясь, кивнула.
   - Только вниз надо спуститься. Если хочешь, я могу и что-нибудь сама приготовить, и что-нибудь из готового погреть.
   - Сама! - Загорелся Демиург.
   Покосившись на него, Деми прикусила губу, чтобы скрыть улыбку.
   - У тебя пунктик на домашней еде? Ладно, что там у нас в холодильнике, - привлекла она свой дар. - Ага. Могу предложить домашний воздушный омлет, салатик и кофе с клубничными пончиками. Но на пончики высокий спрос. Могут и отобрать.
   - Не отдам. Давай!
   - Тогда отправляемся вниз.
   До кухни и столовой парочка добралась абсолютно никого не встретив и никого не потревожив.
   В кухне, пока Деми стоя у холодильника, подсчитывала сколько порций ей делать, Вэл осматривался по сторонам.
   - Двери что ли запереть... - Бормотал он, делая клубничный коктейль.
   - Не поможет, - улыбнулась Деми, вытаскивая упаковку из 30 яиц. - Как только почуют запах вкусненького, здесь будут все демоны в полном составе, с неизменным вопросом: "А что это тут такое вкусненькое готовится!"
   - Так я могу убрать дверь как факт.
   - Вынесут стену, - с крокодильей усмешкой отозвалась Деми. - Кто-то из наших мужчин, пытался так уберечь любимую вкусность. Не помогло.
   - М-да... хоть из реальности вычеркивай...
   - С такими мастерами маготехники?! При обычном уровне - взломают и вернут обратно, а если запалишь реальный уровень... - девушка промолчала, вытаскивая с верхней полки деревянный венчик. - А оно тебе надо?
   - Неа, до кишок достанут.
   - Ну а я о чем. О! Кто-то уже уловил запахи... Сейчас будут гости.
   - И как ты им меня объяснишь?
   - Ммм, - Деми задумалась, машинально обмазывая форму для омлета маслом. - Даже и не знаю. Есть варианты?
   - Один есть, но предлагать не буду. Давай лучше сама?
   - Будешь другом, хорошим и замечательным! И мне повезло, что я тебя встретила, ибо, - засунув форму в духовку, Деми включила комбайн на смешивание салата и перешла к тесту для пончиков. - Ибо Дем совсем закрутился с Натой и мне одиноко. Вот! Пойдет?
   Он задумался...
   - Для начала да.
   - Договорились, - кивнула Деми.
   - О чем? - Спросил, входя, зевающий... Артем.
   - О! Ты дома? - удивилась немного Деми, повернув голову. - О том, что первую партию пончиков я делаю с клубникой для него.
   - Ааа... Ну делай, мы на клубнику не претендуем. Но с тебя наш заказ!
   - Да-да, - засмеялась девушка. - Я помню, шоколад, ваниль, совсем без начинки, зато много-много сахарной пудры, с бананом, корицей, горчицей для ворона Госта и даже, о ужас, с лаймом для моего бедового брата. Я ничего не пропустила? Кстати, Артем, это Вэл. Вэл, это Артем.
   Мужчины пожали руки.
   - Новый бойфренд? - Спросил Артем... Вэла или Деметру?..
   Девушка легко отозвалась на подначку.
   - А старого я по твоему, куда-то уже дела? Кстати, Артем, для Полины сделать молочный шейк?
   - Делай. Ага. По логике, если Дем - ОСТЕПЕНИЛСЯ, то ты - уходишь в загул. Соответственно вопрос - новый?
   - Логично, - засмеялась Деми. - Может, с тобой закрутить? - бросила она на Артема кокетливый взгляд из-под ресниц. - А что? Полина поделится!
   - Не-а. Не поделится. Она жадная. - Усмехнулся Артем, щелкнув девушку по носу. - И я дождусь ответа!?
   - Спроси у него, - показала пальцем через плечо Деми, - а меня ждет шоколад. Если его плохо растопить, то начинка будет несъедобная.
   На повторенный вопрос Артема, Велиар лишь лукаво улыбнулся:
   - Кто знает... кто знает...
   Деми засмеялась.
   - Артем, а откуда остальные сейчас заявятся такой большой толпой?!
   - С обзора, как сделать мальчишник. - Зевнул Артем.
   - Точно! Вас еще и такое коллективное развлечение ждет. А я и забыла...
   - Девичник тоже обсуждается.
   - Им занимается мама, - отмахнулась Деми.
   - Чую вкусняшки! - Донесся голос Деметрия.
   - Кто бы сомневался! - пробормотала с доброй улыбкой под нос себе Деми. И уже значительно громче всех поприветствовала. - Доброй ночи!
   В кухню ввалилась толпа Демонов, синхронно ответивших на приветствие. Следом появились Риана и Ната, о чем-то тихо переговаривающиеся.
   Кухня наполнилась громкими голосами, смехом, разговорами.
   И в общем-то, омлета досталось всем, салата - тоже. Пончиков много не бывает в принципе и за них развернулась война.
   Впрочем, их с Деми дозу Велиар тактично стащил под шумок... к тому же на клубнику никто особо не претендовал.
   Деми за происходящим наблюдала со счастливой улыбкой. Свою семью она любила, искренне, невзирая на все сумасшедшие выкрутасы, которыми неведомый клан страдал. Хотя, все же скорее - наслаждался!
   - Завтрак! - Напомнил о еде Вэл, сунув в рот девушке пончик.
   Покосившись на него с улыбкой, Деми задорно кивнула.
   - Точно, точно, - невнятно пробурчала она. - Завтрак это круто.
   Велиар улыбнулся, радуясь этой идиллии... и не вспоминая о том, что этот ход будет для них всех кошмаром.
   - Внимание! - неожиданно громко сказала Деми.
   Взгляды демонов, не особо отвлекающихся от завтрака, все же обратились на вампирессу.
   - Сегодня я вспомнила об одной интересной традиции людей! И в тесто для пончиков подмешала маленькое кольцо! Тот, кто это кольцо вытащит - получит суперприз! Путевку на двоих, или на одного в одно очень приятное место!
   В этот же момент раздался приглушенный матюг... Мстислав попал клыком на это самое кольцо.
   - Ой, па! Кольцо не сломал?
   - Нет... а вот клык - почти - проворчал Грандсир.
   - Напомнить, как ты на спор раскусывал ... - начала девушка, но отец тут же ее перебил:
   - Цыц.
   Деми показала ему язык.
   - А вот нечего было плохой пример показывать! И вообще, раз выиграл, значит вы с мамой едете в Австралию!
   - Да мы не против.
   - Где-то что-то взорвалось?! - принюхалась к воздуху Деми. - А где возмущения?!
   - Нет их и не будет. Я так только за, - промурлыкала Риана. - Лавина свадебной подготовки запущена и остановить ее невозможно, но от нашего личного присутствия сейчас ничего не ускорится. Поэтому почему бы и не отдохнуть?
   - Вот-вот. Так что возитесь, а мы - удираем.
   - Что-то у меня такое нехорошее подозрение, что кое-кто знал обо всем заранее! И теперь доволен происходящим!
   - Ты о чем? - Сделал невинные глаза Мстислав.
   - Тааак... Мама! Ты что?! Меня читала?
   - Я? - сделала Ри точно такой же удивленно-неверующий взгляд как у мужа, словно удивляясь тому, что ее в чем-то подозревают.
   - Сговорились! - расстроилась Деметра. - Как есть сговорились!
   - Дите, ты вообще о чем?.. - Мстислав посмотрел на дочь.
   - О птичках!
   - Каких? Опять Дем хомячку крылья приделал!?
   - Нет... Кажется, нет же? - взглянула девушка на брата. - У тебя последний хомячок отправился грифону на прокорм!
   - Угу. Птичка кушать хотела.
   - Так о чем ты говорил, пап?
   - О том, что мы - улетели. - Сообщил он, телепортируясь вместе с женой в свою комнату, а оттуда спустя пару минут - в аэропорт вместе с билетами.
   - У меня нет слов! - всплеснула руками Деми.
   "Ты чего удумала?" - Спросил сестру Демиан.
   "Если я скажу, что впереди гадость, от которой они могут пострадать, поэтому и пришлось им помочь с отъездом, ты меня простишь?"
   "Угу. И посажу под замок.
   "Меня то за что?!"
   "Подумай..."
   "Ну, Дем, я хорошая! Правда!"
   "Ты вечно влипаешь!"
   "Ну куда я влипну, скажи мне на милость?!"
   "В неприятность...не высовывайся, ага?"
   "Хорошо", - Деми кивнула. - "Я тебе обещаю, если будет возможность, я никуда не выйду из особняка. Даже не свидание не пойду".
   "Не верю..."
   "Тогда давай так. Я высунусь из-под защиты особняка в одном-единственном случае. Если это будет вопрос жизни и смерти. Согласен?"
   "У тебя всегда вопрос жизни и смерти" - Буркнул Дем.
   "У тебя тоже", - ляпнула Деми и спохватилась, резко поднялась.
   - Ладно, сегодня я буду еще и доброй, и помою посуду! Кто согласен мне помочь?
   Ответить было некому - все нахлебники куда-то делись. Остались только близнецы, Демиурги... и горы немытой посуды...
   - И вот так всегда, - улыбнулась Деми, потом двинулась к посуде. - Ната, ты?
   - Помогу, - согласилась та, поднявшись со своего места и на ходу дожевывая пончик.
   Велиар закатил глаза... и промолчал, жуя последний пончик с клубникой.
   Дем усмехнулся и просто запустил своих тварюшек-уборщиков. Помогать ему самому было как-то лень.
   В кухне воцарилась дружеская тишина, только иногда звякала посуда, да слышался неразборчивый девичий шепоток.
  
   Спустя почти сорок минут, оставив Деметру наедине с ее думами, Велиар вернулся к Доске... он дал сестре и ее избраннику некую фору, до того, как он посмотрит расклад и сделает ход.
   - Итак, что тут у нас... - Демиург облокотился на бортик Доски и нашел взглядом фигурку близнецов, двигающуюся к нехорошей клетке... - Время есть.
   Демиург бросил кости прямо на доску, игральные кубики покатились по дивной панораме, пока не остановились. Черная единица, белая шестерка.
   - Хорошо. - Кивнул сам себе парень, затем посмотрел на фигурку Деми. Она уже стояла на клетке и светилась... пришло время делать выбор.
   Демиург прямо из воздуха достал золотую монету и подбросил.
   - Орел - Дем, решка - Деми.
   Выпал Орел...
  
   ...В спальне Демиана Ната, чуть отступила в сторону, облизнулась.
   - Вот скажи, как при такой сестре, как твоя можно не растолстеть, а?!
   - Элементарно? - Улыбнулся Дем невесте.
   - Это вы вампиры! У вас метаболизм такой, что все модели мира обзавидуются! А я то ближе к человеку! И буду толстоооой!
   - Не-а. Мы калории сжигаем быстро.
   - С такой жизнью то... - Ната вздохнула. - Дем?! Дем!!!
   На ее глазах вампир исчезал.
   - Ната?.. - А в следующий миг его не было.
   "Куда?!"
   В первый момент демиург просто растерялась, не понимая, что происходит. Во второй, проверила озеро. Как Стража, оно могло уволочь вот так неожиданно Дема, но у врат Демиана не оказалось.
   И тогда Ната отправилась к доске...
   В гамаке в комнате на чердаке качался Велиар и курил кальян.
   Появившись рядом с доской, девушка не успела опомниться и отдышаться, метнулась вперед.
   - Вэл. Он... там?
   - Да.
   - Я... заберу его!
   - Нет. - Велиар выдохнул зеленоватый дым и спрыгнул на пол, перегораживая Нате дорогу. - Ты знаешь, что будет, если ты нарушишь правила.
   - Правила?! Какие правила?! Он не игрок! Он просто заменитель! Вэл!
   - Его выбрала Доска, значит этот ход он проведет там. Не бойся, ЕМУ ничего не грозит. - Тяжело вздохнул Демиург. - Отвлекись от истерик и посмотри на его сестру. - В голосе звякнул металл.
   - Вэл, - Ната чуть отступила. Такое проявление брата она не любила. Он был слишком опасен и страшен, когда отбрасывал маску беззлобного паяца и любителя игры.
   - Что? - Вэл посмотрел в глаза сестре.
   - Почему тебя так волнует игрок?!
   Он пожал плечами.
   - Я тоже не бездушный истукан, я тоже могу кем-то интересоваться.
   - Интерес? - Ната нахмурилась. - Вэл?! Ты и интерес?!
   - А что? - Сверкнул глазами парень. - По-твоему, я - не способен испытывать эмоции? Думаешь ты одна такая?
   - Причем тут я одна такая?! Просто ты... и интерес... к игроку... Мир сошел с ума, - Ната лихорадочно запустила пальцы в волосы и круто поменяла тему. - Деми обещала, что никуда не уйдет. Правда?
   - Ты видишь ее клетку. Подумай сама. - Велиар подошел к доске и посмотрел на фигурку на черной с алыми разводами клетке.
   - Тьма подери! - Ната метнулась в сторону двери и исчезла.
   Но она уже бесконечно опаздывала...
   - Не успеешь... - Вздохнул Велиар... и хоть он не признавался себе, но демиург хотел, чтобы сестра успела...
  
   Снег. Огромное белоснежное покрывало простиралось от одного края горизонта до другого.
   Снег искрился, перекатывался под яркими лучами северного сияния.
   Безбрежный северный океан был недвижим, и ничьи следы не нарушали его бесконечного покрова.
   Снег был прекрасен...
   Мужчина, лежащий в снегу посреди нетронутого покрова в окружении пары десятков мощных фотоаппаратов так и думал. Над головой было одно из самых красивых северных сияний в этом году. И он предвкушал уже премию от географического журнала, когда его одиночество было нарушено.
   Внезапно тени вокруг стали плясать какой-то шаманский танец, охватывая в кольцо отдыхающего вампира. Тревога ударила по нервам раскаленным кнутом, он подорвался с места, поднимая вихрем щиты из снега, выстраивая их вокруг себя непроницаемым куполом. Ответом был смех, и тени вокруг накинулись на несчастного, забирая его жизнь.
   Щупальца скользили сквозь снежный покров, забирались под теплую куртку, внутрь сапог и брюк, разрывали на части рубашку.
   Ни одна капля драгоценной крови не упала на снег...
   ... А потом вокруг все также бушевало северное сияние. Все так же работали фотоаппараты, бесстрастно делая цикл кадров минуту за минутой. Только вампира из клана Правящих больше не было в живых...

Глава 19. В охране змеиных колец.

  
   Шестой ход
  
   Дождь пошел почти сразу же, как опустел особняк неведомого клана.
   Сидя на лестнице в холле, Деми заматывала костяшки пальцев эластичными бинтами. Не надо было быть провидицей, чтобы понять, что неудачно сделанный ход привел девушку в беду.
   Только она не ожидала, что в результате, пострадает из-за ее хода - брат. Его исчезновение из зоны "досягаемости", вампиресса ощутила на собственной шкуре. Та ее часть, которая была ее, исчезла. И теперь оттуда доносилась непрестанно боль. Боль и ничего кроме боли.
   Люди, прошедшие через ампутацию, были знакомы с этим явлением и даже дали для него особое название: фантомная боль. Вот сейчас фантомная боль терзала Деми, лучше всяких слов, говоря о том, что Дема нет рядом.
   И его даже нет у озера и у врат.
   Деми знала, где он. Знала совершенно точно. Дем был на доске. Дем был там, куда должна была попасть она сама. И теперь девушка не знала, как ей быть.
   Она обещала брату, что никуда не выйдет из-под защиты особняка. Но на карте была жизнь неведомой. Молоденькой вампирессы, подающей большие надежды.
   Деми никогда не гнушалась попросить помощи, но в этот раз даже помощи просить было не у кого. В особняке никого не осталось.
   И проходя по коридору, пробегая пальцами по деревянным панелям на стене и дверям, Деми легко читала, куда пропали все демоны.
   Свидания. Встречи. Дуэли. Важные разговоры. Неприятные новости. Дела денежные. Дела военные. Дела любовные.
   Демоны все были за пределами досягаемости провидицы своего клана. Она могла бы, безусловно, вызвать любого из них домой. Но девушка не собиралась никого подставлять под удар доски. Это был явный намек на то, что она никому не позволит вмешаться.
   Да и сама Деми ненавидела нарушение правил и жульничество. Оставалось только одно - на место будущего преступления она должна отправляться в одиночестве.
   Не совсем в одиночестве. Благодаря золотым рукам брата и его гениальному уму, у Деметры были защитники. Опаснейший грифон Эру и две очаровательные змейки, которые свились на шее у девушки тугим кольцом, словно предчувствуя беду.
   Предупреждения из видений было достаточно, чтобы Деми знающая, что предстоит драка, поменяла белую блузку и юбку, на удобные черные брюки и черную водолазку. А вместо привычных босоножек нацепила легкие кроссовки.
   На руки, поверх бинтов - обрезные перчатки.
   Следом жилетка, созданный Демом артефакт браслет легко стал поясом. Чуть ниже его на бедрах девушка закрепила кобуру с двумя пистолетами. Пули были внутри специфические. Смешение сильнодействующего, практически убойного яда, с серебром и мощнейшими проклятьями.
   Деми действительно сильно недолюбливала магию и милей ей была физическая сторона - пистолеты, ножи и, безусловно, холодное оружие всех мастей.
   Но родители не слезли бы с девушки, если бы она не освоила, по меньшей мере, азы всех основных школ.
   Деми и освоила. Правда, весьма специфическим способом, проявляющимся зачастую в очень интересных проклятьях. Убойных, ибо сочетала она в них несочетаемое в принципе и впихивала в компактные размеры то, что в принципе сжиматься было не должно.
   Только в отличие от Дема, который создавал новое и сплетал на высшем уровне магию, "поделки" Деми помимо своей убойности, отличались еще и исключительным головотяпством и сработать могли как угодно.
   Вплоть до того, что обращались на саму горе-создательницу.
   Зато самые удачные варианты, Деметра прятала в свои загашники и пополняла коллекцию убойностей. Но даже спустя десять лет такого случайно-аляповатого магического творчестве, в личном "зачете" вампирессы было не более десятка таких удачных смесей.
   В то время как в "копилке" Дема удачных вариантов насчитывалось уже под сотню. В магии однозначно брат лидировал, и Деми это всегда нравилось. Нравилось ощущать себя половинкой брата, быть его дополнением.
   Она вообще просто любила брата. Поэтому и старалась без особых причин его не огорчать. Поэтому и собираясь спасать жизнь молодой неведомой, она приготовилась к совершенно любым неприятностям.
   Эру был с ней, а значит, все будет хорошо! В любом случае.
   Только Деми совершенно не ожидала, что в числе нападавших будут вначале люди. Причем, не заговоренные, самые обычные люди. С обычной душой, даже не загипнотизированные. Просто это был контроль.
   Контроль, с которым Деми никогда не встречалась.
   Привыкнув к своей власти, девушка совершенно не ожидала того, что перехватить управление над людьми не удастся. Просто потому, что управляющих нитей видно не было! Люди были уверены в том, что занимаются своими делами. Идут на работу, гладят, моют посуду, занимаются любовью или спят, наконец! Но никак не ждут с дробовиками, автоматами и серебряными цепями вампирессу, представительницу расы, которая по их мнению не существует!
   По логике вещей, Деми надо было повернуться и уйти.
   По логике вещей, от нее никто не требовал совершать подвигов.
   И даже девочка-неведомая, лежащая без сознания, никогда бы не узнала, что могла бы еще жить и жить.
   Только... Деми была Неведомой. А Неведомые своих не бросают.
   В собравшуюся толпу, она нырнула как в воду. Проскользнула гибкой рыбкой меж стоящих людей. Легко увернулась от попытки ее схватить. И начала укладывать людей в спячку.
   Одного за другим, удаляясь все дальше и дальше от бессознательной девочки. Ей больше ничего не грозило, а люди нужны были только для того чтобы привести Деми поближе к ловушке.
   И даже их бы не хватило, чтобы ее задержать... Поэтому девушку ждали вампиры. Не местные. От этих пахло другими городами, от этих пахло чужой кровью.
   А еще метками изгнанников. Тех, кого отвергли собственные кланы.
   Они не знали, что за девчонка перед ними. Их даже не просили ее убить, просто они почему-то оказались здесь...
   А она была рядом, доступная. Промокшая. Вся в черном.
   Пропахшая порохом и адреналином, с гибким ладным телом. Красивая. Гордая.
   Желанная.
   Почему-то каждый из собравшихся был уверен, она здесь для него - и только для него. И если ее получить, эту девчонку, если ее сломать, растоптать! Если ее подчинить, то можно будет стать владыкой если не всего мира и континента, то повелителем вампиров в одной отдельно взятой столице - точно.
   Первого напавшего встретил метким ударом крыла Эру. Второго разорвал на куски клювом. Третий и четвертый попали под прицельные выстрелы.
   Пятому Деми отрубила голову.
   На этом пушечное мясо закончилось.
   Восемь оставшихся вампиров, словно стая оголодавших волков, закружили вокруг девушки. Она не могла прочитать откуда они прибыли, она не могла прочитать, кто они - маги или воины, или мультиклассы.
   Зато Деми точно знала, здесь либо убьют ее, либо убьет она.
   Первый атаковал ее... трубой. Самой натуральной водопроводной трубой. Ржавой. старой. Грязной.
   Деми, не желающая добавлять себе грязи на костюм - хватало и мокрых пятен, легко увернулась и придала пинком ускорение, отправляя вампира живой торпедой на двух других.
   Его просто пропустили... и накрыли ее градом заклятий, впрочем, далеко те не прошли. Грифон не собирался спускать так просто атаки на свою хозяйку и закрыл ее крылом, давая Деми небольшую передышку, которой хватило на то, чтобы убрать уже готовые вот-вот рассыпаться стилеты и приготовиться к следующей атаке.
   Она не заставила себя долго ждать. Один из доселе стоявших извлек из карманов пару кастетов и кинулся к девушке.
   "Придурок", - мысленно охарактеризовала мужчину Деми, выдергивая из пояса серебряную удавку.
   "Минус один", - прокомментировала она, спустя мгновение, затянув на шее у вампира леску и отряхнув руки от праха.
   Следующий был умнее, он достал дробовик и выстрели в ноги провидице.
   Его подвели мысли, он слишком ярко представил то, что сделал бы после этого. И пока он доставал дробовик и стрелял, Деми успела вытащить кинжал и всадить его в горло стрелку. А затем столкнуть недобитого вампира под мощные когти грифона. Эру с удовольствием разобрался с врагом и недобро зашипев бросился на того, что пытался сформировать на ладонях что-то темное и явно убойное.
   Не успел... Демиан явно старался добиться идеала - недоделанное заклятие разбилось о чешую зверя, не причинив ему вреда. А вот маг остался без головы.
   Умник, попытавшийся отрубить грифону крыло, тоже загремел под когти защитника.
   Количество врагов уменьшилось ровно в половину. Впрочем, четверо вампиров скорее выжидали. И эти были больше из ранга мастеров.
   А молоденькая Деми уже мало-помалу выдыхалась.
   И уловив это на помощь пришла змейка. Иша - восточный аспид, соскользнула с плеча Деми на ее запястье, порвав водолазку и стремительно набирая объемы, становясь из плоской картинки настоящей змеей.
   Один из четверых вампиров, неосмотрительно посчитавший девушку легкой добычей, получил ядом в глаз.
   Как оказалось, этого вполне достаточно, для того, чтобы добавить к счету в пользу Деми еще плюс одного мертвого вампира.
   Впрочем, об Ише тоже пришлось забыть. Змея не успела набрать много сил - слишком мало времени прошло в контакте с Деметрой, поэтому плевок у нее был такой единственный. Зато она могла покусать кого-нибудь в прямом контакте.
   И спустившись с руки девушки на землю, Иша растворилась в потоках дождевой влаги.
   Осталось трое...
   Впрочем, счет мгновенно дошел до двух, когда грифон, разобравшийся с покусившимся на него "умником", добрался до еще одного вампира.
   Один из двоих скользнул к девушке без оружия и... пропал.
   Второй же атаковал мечом.
   Глупее поступка он сделать не мог в принципе. После "танцев" с Мстиславом, после того краткосрочного боя с Мистралем, этот не мог противопоставить Деметре ничего в принципе. На асфальте он упал пеплом, смешавшись с ручьями.
   Девушка остановилась, тяжело дыша.
   В горячке боя она не замечала, что задели и ее. И сейчас по спине, плечам, рукам, ногами - по одежде змеились длинные и короткие разрезы, опалины. На коже подсыхала корочка крови, неприятно дергая кожу.
   Последнего оставшегося в живых вампира видно не было, а на душе становилось все хуже и хуже... Он ударил в спину. Прямо из тени. Собственно, это был единственный стоящий боец, который знал, куда и как надо атаковать...
   Он выскользнул, и еще до того, как оформиться окончательно, ударил девушку клинком в спину. Клинком, смазанным ядом-паралитиком. Он не хотел ее убивать, он коллекционировал таких...
   Яда оказалось недостаточно.
   Даже заполучив ядовитый "подарок", Деми не упала замертво, как полагалось молоденькой вампирессе ее лет.
   Круто повернувшись и используя инерцию слабеющего тела, она снесла голову вампиру.
   А потом... потом ее накрыло Ужасом.
   С большой буквы.
   Нечто страшное, нечто дикое, желающее немедленно ее поглотить, стремительно приближалось, а у Деми просто не было сил тронуться с места. Не было сил закрыться, не было сил даже позвать на помощь.
   И если бы у нее была хоть капля сил, она бы обязательно встретила неотвратимую смерть с оружием в руках и продала бы свою жизнь подороже.
   Но сил не было.
   И падая без сознания на грязную землю, Деми даже не успела подумать о брате. Ее накрыло беспамятством.
   И она уже не видела, как стремительным клубком выкатилась из кустов Иша, как выскользнула из тела Деми Аша. Как обе змеи, сплетясь воедино, образовали вокруг девушки купол, об который бесславно расплескалась атака клубка тьмы.
   Змеи еще опадали двумя разноцветными шкурками, даже после своей смерти готовые принимать удар, но этого уже не потребовалось. Эру успел закрыть свою хозяйку, а на краю горизонта забушевали дикие молнии.
   К месту трагедии приближалась Ната.
   И комок, торопливо подобрав свои щупальца, метнулся прочь. Этот раунд, несмотря ни на что, остался за Деми...
   Практически спикировав вниз, Ната рухнула на колени, у тела лежащей без сознания девушки, торопливо провела ладонями вдоль ее тела, диагностируя, и перевела облегченно дыхание.
   Ничего страшного не случилось.
   Ничего непоправимого для нее, демиурга. Может быть, для кого-то это и добавило бы проблем, а для нее ничего страшного. Надо просто попасть в другое место.
   Подхватив девушку на руки, Ната вновь распахнула крылья и оттолкнувшись, взвилась вверх, в центр грозового фронта, туда, за которыми были спрятаны безопасные врата перехода в ее царство.
   Демиургу нужна была мертвая вода озера, чтобы вывести яд из тела Деми и не допустить в ее сны - кошмары. Сама девушка рассказывала, что ее сила была слишком большой для нее, молоденькой и неопытной вампирессы, поэтому в снах, когда Деми отпускала все поводки воли, сила выходила из-под контроля и обращалась на девушку кошмарами.
   Именно поэтому, Деми так не любила спать одна, пользуясь чужим теплом рядом как якорем для собственных сновидений.
   И сейчас Ната собиралась дать ей такой якорь.
   Вывести яд из организма удалось легко. Сложнее оказалось отмыть Деми. Опускать ее в воды озера нельзя было даже с тем учетом, что она была частично его стражем. По причине того, что она была без сознания, ее лучше было не переносить в чертоги Наты.
   Но и возвращать вампирессу в таком кроваво-поцоканном виде домой тоже нельзя было. Достаточно было того, что грифона Эру Ната отправила домой одного, в который раз искренне восхитившись Демианом, создавшим такое гениальное творение.
   В общем-то, решить Деми надо отмыть, было легко. Раздеть - тоже. Черный костюм буквально расползался от касаний Наты.
   Подсохшая кровь смывалась легко. Стараясь не задеть многочисленные царапины, которые не заживали окончательно из-за близости рядом озера - Врат, Ната тихонько лечила девушку, радуясь тому, что здесь это не будет нарушением правил.
   В конце концов, она же ее не пробуждает. В этом могли бы быть огромные правила. Вообще, Деми нереально повезло. И Деми, и Дему, и самой Нате.
   Демиург знала, что ее подруга сейчас не проснется. Глаза она сможет открыть только после того, как будет закончен текущий ход. А ведь, все могло закончиться куда хуже.
   Если бы у девушки не было брата-близнеца, ее кома могла бы продлиться до конца Игры. И вывести ее из этой комы не удалось бы никому, не нарушив правила. А правила не нарушались с того самого момента как была создана доска, проще говоря, никогда.
   Доска имела власть над демиургами, и хоть в их силах было нарушить правила, они никогда этого не делали. Знали, чем именно могут поплатиться за это. А расплачиваться ой как не хотелось.
   У обычных вампиров, даже мастеров, сил бы не хватило даже увидеть доску. Близнецы в этом плане опять отличились на взгляд Наты.
   Около озера она просидела с девушкой почти до рассвета.
   А уже когда внизу солнце начало подниматься с края горизонта, расцветив серую дымку горизонта рыже-алыми красками, демиург спустилась вниз. В особняк Неведомого клана.
   Она еще не привыкла называть это место своим домом, но уже успела понять, что сюда хотелось бы возвращаться. Раз за разом, не обращая внимания на свои "служебные" обязанности.
   Особняк, окутанный предрассветной дымкой мирно спал. И был практически пуст.
   Те, кто могли увидеть Нату - демоны не успели до рассвета вернуться сюда после своих дел, каждый остался кто где. Нате надо было просто сосредоточиться на образе вампира, чтобы мгновенно узнать, где он, что он делает.
   А мелкие ученики и редкие гости клана уже сладко спали в своих комнатах или гостевых "гробах".
   И в общем-то, спокойно поднимаясь наверх, с Деми на руках, всю одежду которой составляло только белье и рубашка Вэла (что под руку попало), Ната совершенно не ожидала, что на очередном пролете практически столкнется с одним из самых сильных демонов.
   - Ой, - пробормотала Ната изумленно.
   - И вам доброго утра... - Мягко и подчеркнуто вежливо произнес Гост. Впрочем, он всегда был образцом для Демонов. Первое дитя Мистраля... И даже вид Деметры не позволил ему изменить своему образу. - Что-то произошло?
   Откуда-то донеслось раздраженное рычание грифона. Зверь словно раздражался недалекости вампира, не понимающего очевидного - девушка без сознания, что тут не понятного!?
   Впрочем, Госта это волновало мало. Ран он не видел, значит она в порядке... но вот флер силы невесты Демиана...
   - Думаю, добрым назвать это утро у меня язык не повернется. А сейчас, не пропустите ли меня? Мне стоит поторопиться.
   - Конечно, миледи.. - Гост без проблем пропустил Нату, внимательно глядя на нее.
   - Благодарю, - величественно склонила голову девушка, хотя это и было немного сложновато с Деми на руках.
   - Может, вам помочь?
   - А башня Деми вас пропустит?
   - Меня - да.
   - Тогда замечательно. Насколько я знаю, вам же не надо спать днем. Сможете остаться вместе с Деми?
   - Вы куда-то торопитесь?..
   - Не уверена, что там куда я спешу, от меня будет прок. Но все же... я хочу сейчас быть в другом месте, - уклончиво отозвалась Ната, а потом скрасила свою невольную грубость смущенной улыбкой.
   - Что ж, тогда я составлю ей компанию. - Гост кивнул сам себе, забирая провидицу у Наты.
   Ната улыбнулась.
   - Тогда я вас покину?
   - Конечно... передавайте Демиану привет.
   - Боюсь, мой привет до него сейчас не дойдет. Но как только, так сразу же, - пообещала Ната, исчезая прямо из особняка.
   - Интересно... - Пробормотал Гост, унося Деметру. Он понял, где уже встречал эту ауру... много лет назад.
  
   ...Темнота. Просто темнота и ничего больше. Даже тела нет. Вот такой была Черная Клетка, в которую угодил Демиан.
   - Так пусто... странно. Чуждо... хм, тела нет... вообще ничего нет... И краев не видно. Интересно, надолго я тут? - Спрашивал он сам себя... но голос звучал только в его разуме. - И чего тут делать?..
   Маг задумался. Итак, Силы - тоже нет. Для любого мага это - ад. Потерять свою Силу... Но Демиана не это так сильно ударило. Он не ощущал сестры. Это - было хуже. Ради Деметры он бы без раздумий отдал бы всю свою магию.
   Впрочем, он не был бы одним из лучших магов клана, если бы не умел держать себя в руках. Отбросить эмоции и подумать...
   Перед мысленным взором замелькали символы и формулы, маг занялся любимым делом, в воображении появились стройные ряды выводов и решений, цепочек и логических рядов...
   А в это время за пленником следило создание, лишенное разума в привычном людям смысле. Полуразумное сознание с интересом следило за эти пленником... и внезапно Доску, а это была она, затрясло от смеха. Ну, каков наглец! Он не абы на что замахнулся, а пытался просчитать ее! Доску Судьбы! И... у этого наглеца это получается! Может немного топорно, может - не совсем теми путями, какие она уже видела не раз... но он - уже был ближе всех к разгадке.
   А ведь парнишка не пытался мыслить категориями подвластными ему. Это был тот редкий тип разума, который способен видеть ЦЕЛЬНО. Он видел взаимосвязи и мог перестраиваться и постигать все, вне зависимости от того, подвластно оно ему, или так и останется бесполезными знаниями. Впрочем, он явно считает, что бесполезных знаний быть не может вообще.
   О да, она не ошиблась... Велиару не хватает как раз этой парочки, чтобы его душа омолодилась, чтобы он не сгинул и не бросил ее, Доску, одну. Возможно, она сможет изменить судьбу своего хозяина, подтолкнуть его к новой основной четверке Игроков, двое из которых стояли у истоков Игры. Да, она бы хотела этого... Но услышат ли ее? Она постарается. Велиар никогда не был глух к ее советам, может услышит и теперь. Она посмотрит и будет ждать новых Игр. А эта - пока что одна из интереснейших.

Глава 20. Рассуждения и размышления.

  
   Шестой ход
  
   Над городом бушевала гроза. Ливень омывал опустевшие улицы, измученные последними событиями. Омывал он души и разумы жителей города, смертных и не очень... Дождь гулял по столице, заглядывал в окна, стучал в двери, пробегал по крышам и радостно прыгал по лужам. Дождю было весело.
   На балконе элитного пентхауса одиноко стоял парень с волосами цвета искрящегося на солнце янтаря. Он стоял, опершись локтями на тонкие золоченые перила, и смотрел на буйство стихий. И в его глазах не плясали привычные искры озорства.
   К парнишке в белой рубашке и брюках подошел енот и подергал за штанину. Такое состояние хозяина ему не нравилось.
   - Чего тебе, лохматый? - Спросил Велиар, поднимая зверушку на руки. Тот фыркнул и попытался удрать. На удивление хозяин не стал со смехом его ловить, а отпустил. Зверек насторожился и поспешил ретироваться.
   Вэл опять оперся на бортик и тихо проговорил:
   - Я рад, что ты пришел, Базиль...
   - Что-то не так? - Тихо и спокойно обронил Базиль. - Вы нетипично мрачны.
   - Не знаю, друг мой... Наверно я просто старею. Что, не ожидал этого услышать от вечно играющего меня? Да, такое тоже бывает... Даже такой как я - может постареть... Знаешь, Базиль, я скучаю по тому времени, когда мы были детьми... два брата и сестра. По нашим забавам, играм... я ведь создал Игру для нас... четвертое место появилось, когда к нам присоединилась Смерть. А потом сначала повзрослела она, потом наш брат, да и сестре надоело Играть. - Парень невесело вздохнул. - Знаешь, почему я исчез? Для всех, даже для вернейших последователей? Я боялся повзрослеть, как брат. Сестра отзывалась своим последователям, ее культ жив до сих пор, а от моих последователей остался только Орден, и тот - чисто формально. Почему? Потому что даже Демиург может постареть и уйти. Наш брат ушел, Базиль. Разорвал саму свою суть на семь осколков и пустил их в мир, я видел того, кто собрал все семь. Через пару тысяч лет он может быть и поймет, что это за сила. Или его надо учить. Нормально учить, а нас не учил никто. Слышишь, Базиль? Никто. Для нас это естественно, как для людей - дышать. Мне достаточно только захотеть, и этот город, страна, материк, да вся планета - вымрут. Десятками тысяч лет я Играю, десятками тысяч лет я меняю судьбы мира. Да что я рассказываю... Помнишь, за что я выбрал именно тебя, друг мой? - Спросил неожиданно Демиург.
   Базиль промолчал. Его пугало такое настроение Велиара. Представляете, что может натворить Демиург, если он не в духе? Он верно сказал, если он захочет - миру конец. Сила этого существа неизмерима...
   Велиар не ждал ответа. Помолчав минуту, он продолжил сам.
   - Я помню... помню твое Посвящение в Командоры... я принимал его. Ты ЗНАЛ, кто перед тобой. И ты не испугался. Ты не рухнул на колени. Да, ты преклонил колено, но без самоуничижения. Всем видом, взглядом ты давал понять - я сюзерен, а ты - вассал. Но ты не раб. Меня это заинтересовало. А потом я прочел в твоих глазах, в душе - вызов. Ты бросал мне, мне - твоему богу - вызов. Дерзость, за которую многие бы тебя наказали... а я прочел в твоей душе предложение сыграть. Ты тогда не знал, что я Игрок, что я - создатель и хозяин Доски Судьбы... И ты бросил кости. Ты знаешь, Базиль, что я никогда не боюсь сыграть, хотя и знаю, что выигравший может просто и буднично приказать мне умереть... и я умру. Я пленник Доски, и я знал, что так будет, когда создавал ее. Мне нравилось Играть с тобой, ты получал удовольствие от Игры, не меньше, чем я. Как же я веселился, когда ты меня обошел, я умею проигрывать, это даже интереснее, чем побеждать, хотя я никогда не поддаюсь... Когда Доска исполнила твое желание, в шоке был даже я... и вот уже седьмое столетие ты мой верный спутник... - Велиар проводил взглядом молнию, расколовшую небеса, и поразившую шпиль на одном из домов. - Скажи, ты не устал от этого, мой джокер?
   - Нет. - Базиль подошел к парапету и тоже оперся руками о бортик. Раз уж господин настолько отвлекся от привычной маски, можно позволить себе редкое нарушение этикета. - Я не устал быть твоим джокером. А ты устал? Неужели Игрок устал Играть?
   - Не знаю. Пожалуй, нет. Просто я оборачиваюсь назад, и вижу, что мне всегда было все равно, что будет с игроками. Умрут ли они? Пожелают ли чего-то плохого? Я помню, как Мистраль с моей помощью обманул закон мироздания - если у Изначального родится дитя, Изначальный должен умереть. Он выиграл и - не умер... Но такова сила Доски. Даже мы, Демиурги, не можем противиться ей...
   - Что же гложет тебя, мой сюзерен?
   - Наверно, я просто старею... и однажды придет мое время покинуть этот мир... - Невесело сказал Вэл.
   - Это просто дождь... - Базиль отошел, пошел к двери. - Но с этой девочкой, внучкой Лисы Алисы, потомственной Вьенте, ты Играешь с редким наслаждением... может она и есть ключ к омоложению твоей древней души?
   Сказав то, что счел нужным, Базиль покинул пентхаус.
   - Кто знает... - Со странной, несвойственной ему, саркастической усмешкой отозвался Вэл. - Может ты и прав, мой Джокер...
  
   Ната вернулась в башню к Деметре почти перед самым закатом. Весь день она просидела у Доски. Даже зная то, что вмешиваться в происходящее ей нельзя, даже зная о том, что она ничем Демиану не поможет и даже его не услышит, ей все равно было гораздо легче, когда она находилась на чердаке, рядом с Доской.
   Перед закатом она вернулась в особняк на тот случай, если что-то случится. Для Деметры ход был закончен, поэтому Ночь могла безбоязненно защищать свою подругу и одну из самых важных вампиресс для Демиана. Что из этого было более весомым, Ната не знала. Кроме того, и защищать кого-то вот так - ей тоже было в новинку.
   Легонько проведя кончиками пальцев по щеке Деметры, Ната глухо пробормотала:
   - Что же вы с нами делаете то, близняшки?
   Велиар, вынырнувший на миг из стены, беззвучно вздохнул... и пропал. Он переходил в сон провидицы. Как игрок - имел полное на это право.
   Сон у Деми, в который попал демиург, был необычен для среднестатистического вампира. В бездне, без начала и конца, без края и горизонта, просто в черной пустой бездне висели качели.
   И на качелях сидела девушка. Опираясь спиной на плотную цепь, она что-то тихонько мурлыкала себе под нос, делая наброски в небольшом альбоме...
   - Привет, соня. - Улыбнулся Демиург, появляясь напротив.
   Закрыв альбом и для надежности даже спрятав его под собственную пятую точку, вампиресса улыбнулась.
   - Привет.
   - Как ты тут? - Вэл протянул девушке бокал клубничного вина... и сберег же! Да еще шоколадку на закуску принес.
   - Я? - с удовольствием пригубив вино, девушка пожала плечами. - Могло быть и хуже. Но мы с доской договорились. Играем вот тут...
   - Да? И как?
   - Пока четыре:четыре.
   - Во что хоть играете?
   - В ассоциативные цепочки. Она называет слово, я к нему рисую ассоциацию. Если она угадает что это - балл ей, не угадает - мне.
   - Любопытно. Не думал, что она будет играть с кем-то кроме меня...
   - Ей было немного скучно, - улыбнулась Деми.
   - Да уж... - Усмехнулся Велиар... но тут было о чем подумать.
   - Нельзя было? - в голосе вампирессы зазвучало едва уловимое напряжение.
   - Можно. Просто ты первая такая.
   "Ну Доска-то не ошибается... Судьба это ее прерогатива..." Велиар серьезно задумался. "Что же ты мне подсказываешь?.."
   - Ну, скажем так, - Деми засмеялась. - Я после того как переволокла сюда свой альбом, рисовала тебя. Она попыталась посмотреть, а я не дала. Мы вначале поругались немножко, потом помирились и потом начали играть.
   - Меня?.. - Демиурга словно лопатой по макушке огрели.
   - С самого начала - да, - кивнула девушка, не понимая, почему Вэл так изменился в лице. - А что такое? Нельзя?
   - Нет-нет. Все нормально. Покажешь?
   - Ни за что! - мгновенно отреагировала Деми, даже на миг не задумавшись.
   - Почему? - Расстроился Вэл.
   - Потому что не покажу... Прости, - состроила умильную мордочку девушка.
   Парень грустно вздохнул.
   - Вредная...
   - Есть немного.
   - Тогда рассказывай.
   - Хорошо, - тут же лукаво засверкала глазами Деметра. - Тут скучно, холодно и пока Доска не стала со мной играть, было очень одиноко.
   - Я старался прийти поскорее.
   - Спасибо.
   - Еще что поведаешь?
   - Поведать... Лучше спрошу!
   - Я весь внимание.
   - А далеко ли до следующего хода?
   - Мм... Не особо. Уже вот-вот закончится.
   - Это радует, - кивнула девушка задумчиво. - А что у нас с игроками?
   - Что ты имеешь в виду?
   - Все ли на месте? Все ли в действии? - туманно уточнила Деми.
   - Не все.
   - Ясно, - ресницы опустились, пряча выражение глаз вампирессы. Потом она уже прямо посмотрела на Вэла. - Пойдешь со мной?
   - Куда?
   - На свадьбу Дема и Наты.
   - Охотно. - Улыбнулся парнишка.
   - Только...
   - Ммм?
   - Это будет не самый приятный день. А моя компания - не самая приятная из возможных.
   - Пояснишь?
   - Еще пока сама не особо знаю.
   - А хоть примерно?
   - Не знаю!
   - А что знаешь?
   - Что ты сейчас куда-то опоздаешь, если со мной посидишь и заболтаешься.
   - Это намек, чтобы я не мешал играть? - Усмехнулся Велиар
   Деми задумалась.
   - Да нет, кажется... Действительно, куда-то к кому-то опаздываешь.
   - Не помню, чтобы у меня были встречи.
   - Тебе виднее, конечно, - согласилась девушка с улыбкой.
   - Кажется, ты чего-то недоговариваешь... - прищурился Вэл.
   - Если только совсем немного!
   - Тогда колись!
   - Как ежик?
   - Нее, как разведчик на допросе. А то шоколадку не дам.
   - Мою шоколадку?! Принесенную для меня?! И мне же не отдашь?! - не поверила Деми.
   - Ну чем-то же надо тебя шантажировать!
   - Не надо!
   - Почему? - Озадачился он.
   - Потому что я хорошая!
   - Но ты же не рассказываешь!
   - Что именно?
   - О чем ты там темнишь!
   - И что?
   - И меня гложет любопытство. - Вздохнул Велиар... и нагло устроился головой на коленях вампирессы.
   - Какое нехорошее любопытство, - посетовала Деми. И не удержавшись, начала легонько поглаживать демиурга по голове словно большого кота.
   И в ответ услышала кошачье мурлыкание.
   - Угу. А ты смотришь и не помогаешь...
   - Какая я тоже нехорошая! - лукаво отозвалась девушка, почесав вдобавок парня еще и за ухом.
   Он заурчал как трактор.
   - Вот-вот.
   - Ты как большой кот!
   - Мяу? - Улыбнулся лукаво парень.
   Наклонившись девушка звонко чмокнула его в нос, отчего тут же Велиар забавно им пошевелил.
   Деми хихикнула, но комментировать так и не стала. А Велиар посмотрел ей в глаза и улыбнулся. Он понял, что хотела показать ему Доска... или им обоим?
   Кто разберет это капризное творение, которое зачастую вело себя совершенно непредсказуемым образом.
   И не только для него одного.
  

***

  
   Самаэль, попавший на клетку пропуска сразу трех ходов, понятия не имел, что заключение на Доске станет для него билетом в прошлое. Прошлое любимое, и на его взгляд важное.
   Выбранный Доской момент был причудлив. В прошлом у первого Грансдира Неведомого клана было гораздо больше и интересных моментов, и красивых, и даже более кровавых.
   Но кто разберет причуды Доски Судьбы? У Мистраля не получилось это в ту пору, когда он первый раз решился сыграть с Велиаром.
   И не получилось это у Самаэля.
   Оставалось только расслабиться и плыть по реке памяти, надеясь получить удовольствие.
  
   ...Предзакатный Замок... одна из древнейших цитаделей Неведомого клана. Сегодня эта цитадель распахнула свои врата для многих людей и вампиров, приглашенных на ежегодный Бал Шестой Луны. Почему шестой? Да просто это было шестое полнолуние в году.
   А еще некоторые знали, то это ночь создания клана. Но, разумеется, это было известно в лучшем случае двум-трем членам клана.
   В эту ночь, с заката до рассвета, клан открывал свои двери, впуская в них всех тех, кто удостоился чести быть приглашенным. Здесь не позволялись свары - Неведомые чтили свой Бал и не желали его омрачения.
   Зато дуэли и поединки были разрешены и одобряемы. Многие готовили свои поединки много месяцев, чтобы показать, чего достигли, перед гостями.
   И категорически воспрещалось здесь проявление враждебности. ЗА это виновный мог стать прахом, еще не поняв, что его осудили. В этих стенах даже Изначальные (а по слухам и Сама Ночь) страшились перечить Грандсиру и его Тринадцати...
   Двери то открывались, то закрывались. Перешептывались гости и кружились в вальсе.
   Тихо играла живая музыка.
   Сородичи общались вежливо и терпеливо. Раскланивались друг с другом, и с интересом смотрели на небольшой помост.
   Чисто теоретически случайных гостей на балу не должно было. А вот практически ситуация оказалась обратно. Со стороны балкона донесся тихий вскрик. Чей-то удивленный голос, и все стихло.
   На перилах сидел молодой мужчина, исключительно великолепной наружности. Сам Да Винчи был бы рад воспользоваться этим телом для своих скульптур. Впрочем, Да Винчи был членом Неведомого клана, а они таких тварей по характеру никогда не жаловали.
   Парень придумал сам себе дружбу с главой Неведомого клана, всячески подчеркивал свое высокопоставленное положение и с удовольствием издевался над окружающими. Благо как у сына Изначального сил у него было больше, чем просто немеряно.
   Мистраль посмотрел на непрошенного гостя. На его лице на миг появилась тень неудовольствия, но тут же пропала. Грандсир галантно коснулся губами кончиков пальцев девушки-Командора из Ордена Крови...и просто божественной арфистке.
   - Прошу меня извинить, маэстрина... вы можете готовиться к выступлению, а мне надо уладить одно недоразумение.
   - О, конечно, Грандсир. - Девушка поощряюще улыбнулась хозяину замка, клана и бала, и упорхнула готовиться. Неведомые с Орденом никогда не ссорились. Напротив, Мистраль всячески укреплял союз с Орденом. Потому маэстрина Алевтина сегодня, по словам Мистраля, оказала честь гостям и согласилась усладить их слух своей чарующей музыкой.
   А Мистраль подозвал к себе Сейхо, Третьего из своих Демонов.
   - Ты знаешь, что делать. - Сказал он негромко.
   - Слушаюсь, Грандсир... - Медленно кивнул вампир и незаметно растворился в толпе.
   Грандсир же направился к балкону. Даже Изначальные и Старейшины подчинялись его правилам в этих стенах, и забывали о своем положении. А тут незваный гость, что вообще было неслыханно.
   - Простите преданного друга вашего! - начал легко распоэзиваться "гость", сидя на перилах и покачивая в воздухе чем-то странно опознаваемым. - Грандсир, а Грандсир, вы хозяин этого прекрасного бала, а меня не пригласили. По ошибке, не иначе?
   - Отнюдь. Каждый приглашенный гость чем-то заслужил право переступить этот порог. - Отвесил легкую моральную пощечину гостю Мистраль. Впрочем, он даже не провоцировал, это была чистая правда - право явиться на бал каждый гость чем-то заслужил.
   Гость не внял. Беззаботный, легкомысленный, дурак и повеса, он каждый день ходил по тонкой ниточке между жизнью и смертью и даже не замечал этого. Прожигал свою жизнь, и казалось, что даже бессмертие вампиров не сможет спасти его от циничной человеческой смерти.
   - Грандсир, вы так жестоки! А отдайте за меня одну из ваших демонов, а?
   - В моем клане нет рабов, чтобы кого-то куда-то отдавать. Но, насколько мне известно, все они ценят в мужчинах в первую очередь интеллект. И, насколько мне известно, ни одну из них вы не заинтересовали. Так ответьте мне на вопрос - кто вас пригласил?
   - Ну, Грандсир! Не надо быть таким колючим и холодным! Пригласите меня сейчас! Я так хотел вас увидеть!
   - Приглашения доставлял мой гонец три седмицы назад. Добавочных нет, не было и не будет. Традиции Неведомого клана - нерушимы.
   - Какая жалость! Тогда сделайте для меня исключение и пригласите в свой клан! В конце то концов, сил у меня для этого достаточно, а такой козырь как я в военном плане будет очень полезным!
   - Скорее - будет мешать. Бойцы клана вырабатывают железную дисциплину. Вы же такого слова не знаете вовсе. А сила это далеко не самый интересный мне и клану показатель.
   - А мои возможности? - не поверил гость. - Мистраль, что ты упрямишься как селяночка на сеновале! Такое предложение тебе делаю!
   Ранее просто равнодушный, взгляд Грандсира стал ледяным. Фамильярничать с собой он мог позволить особо доверенным членам клана или друзьям. Но даже они не позволяли себе этого на официальных мероприятиях.
   - Вы, гость, кажется забыли, где вы находитесь и с кем разговариваете. Советую вам немедля принести свои извинения и покинуть стены Предзакатного Замка. Иначе вы иначе вы пожалеете о своих опрометчивых деяниях..
   Гость хмыкнул, развязно качнулся вперед.
   - Мистраль! Ну что ты канителишься. Ты же знаешь, что ничего мы друг другу сделать не можем. Я, конечно, могу и извиниться, но потом по одному выловлю и перебью всех свидетелей этого. Оно тебе надо?
   - Что ж, в таком случае вы не оставили мне выбора. - Притворно вздохнул Мистраль. - Заслужите право уйти из этих стен своим мечом. Сейхо, Круг! - Возвысил голос Грандсир.
   В тот же миг дуэльный круг в центре зала полыхнул пламенем, очертившем его краницы. Вампиры стремительно освободили место для боя и Мистраль первым вошел в круг.
   - Выбирайте оружие. - Равнодушно бросил он, бросая молоденькой вампирессе из своего клана плащ.
   - Пожалуй, я предпочту остановиться на, - гость вступил в круг вслед за Мистралем. - Магических мечах. Зачем мелочиться? И да, до смерти или пока кто-то не запросит пощады!
   В алых глазах мелькнула жажда смерти и разрушений. Безотчетная жажда убийства.
   Подошедший к краю Круга, Сейхо бросил на пол между бойцами два абсолютно идентичных меча. Пламя круга надежно защищало всех, кто за его пределами. Ни один из дуэлянтов не смог бы повредить зрителям, как бы не оказался силен.
   - Какая жалость, - вздохнул немного расстроенно Вейдар. - Мистраль, почему именно такой круг? Я хотел немного порезвиться и убить пару-троек десятков ваших гостей.
   - Именно потому, что ты не чтишь правила дома, порог которого дерзнул переступить. - Мистраль выхватил меч, провернул его в руке и просто опустил.
   - Сколько пафоса! Говори проще, Раль! И люди к тебе потянутся.
   Вместо ответа Мистраль кивнул кому-то и пламя круга взметнулось выше, лишая вампиров возможности видеть что-то за его пределами. Чтобы не отвлекались. Дуэль - началась.
   Вейдар атаковал первым, то его меч лишь бессильно рассек воздух, а ногу обожгло болью. Все же он слишком расслабился.
   Еще несколько атак потомка Изначального кончились так же. Мистраль наносил удары, не несущие смерти, зато причиняющие боль и ранящие самолюбие юнца. Грандсир именно наказывал его, а не бился с равным.
   А еще он преследовал конкретную цель, время достижения которой - пришло. Он провел спектакль так, как надо было, осталось - завершить.
   Увернувшись от очередного удара, Грандсир отрубил Вейдару левую руку по плечо.
   От следующего удара он уворачиваться не стал вовсе. Он отвел его в сторону еще на пути и - всадил свой клинок в сердце противника.
   Голову вампиру он отсек его же мечом...
   План был исполнен, а виновный был наказан.
   Мистраль давно планировал уничтожить Вейдара, потомка Изначального-тени. Он знал, что Изначальный задумал обмануть Ночь и возродиться в этом щенке, и не собирался допускать этого. Тень был слишком мерзким созданием, лишенным даже намека на понятие закона.
   Грандсир заранее знал, что Вейдар явится не приглашенным - тот пошел в отца и тоже не понимал, что законы надо соблюдать. А традиции - особенно. И оставалось лишь подвести мальчишку к ситуации, когда можно будет вызвать его на поединок и - убить. Полумер вроде первой крови Вейдар не признавал, слава Ночи.
   И все прошло удивительно гладко...

Глава 21. Бросайте кости!

  
   Седьмой ход
  
   ...В небольшой комнате, позади любимой гостиной хозяина дома сейчас были включены все огни разом. Кипел огромный котел, в нем шипела и бурлила странная жидкость.
   Где-то что-то хлопало, ухало, скрипело.
   А в центре этого безумия, подобно дирижеру или его палочке, метался обезумевшей комок тьмы.
   Хозяину было весело.
   И он совершенно не ждал, что его веселье будет нарушено самым кардинальным образом:
   Из стены вышел янтарноволосый парень и сунул ему под нос игральные кости.
   - Время пришло, друг мой...
   - Ты! - прошипел, провыл хозяин дома. - Уйди в сторону!
   - Сделаешь ход - уйду.
   - Ты мне мешаешь! Давай свои паршивые кости!
   Велиар усмехнулся. Он знал, что пришел как нельзя вовремя. Протянув кости, он вложил их в лапу существу.
   Спустя миг, отброшенные негодующим хозяином дома в сторону, кости обиженно застучали по столешнице грязного стола, в разводах слизи и крови. Велиар повел рукой и кости подлетели к нему, уже чистые, и подсветили выпавшую комбинацию...
   Шесть на белой. Единица на черной. Кости, как часть дамы, пусть и даже весьма обезличенной, были недовольны таким пренебрежением.
   Улыбнувшись самому себе, Демиург исчез, словно его тут никогда и не было. Интересный ход... очень интересный...
   Но останавливаться на этом было рано, поэтому Вэл двинулся дальше. На этот раз его ждала доска и один из ее пленников.
   И в пустоте внезапно появился целый набор объектов. Во-первых, Демиан обрел тело. Во-вторых, вокруг появилась площадка, похожая на шахматную доску... и правда, шахматы. Вон, даже фигуры есть.
   А перед ним появился Велиар.
   - Время пришло. Пора сделать ход.
   - Ты ведь не расскажешь, что происходит в реальности? - Демиан осмотрел себя.
   - Нет. Но, если выкинешь кости успешно, я дам тебе знания о том, что ты пропустил. - Велиар уселся на белую пешку, протянув кости.
   - Ну... идет. - Демиан сгреб кости и пустил их по доске.
   Черная тройка белая шестерка...
   - Неплохо. - Отметил Велиар, у которого выпала черная единица и белая шестерка. - А теперь - ПРОСНИСЬ! - Голос его стал необычайно мощным и Демиан на миг ослеп, чтобы в следующее мгновение появиться в своей постели...
   А в своей комнате резко распахнула глаза его сестра. Заточение закончилось...
  
   Нельзя сказать, что ничего не болело. Ныли мышцы, чуть возмущенно горели кончики пальцев. Голова была тяжелой, и двигаться не хотелось. И изучая над головой потолок своей родной башни, Деми всерьез задумалась о том, чтобы закрыться в своей мастерской послав всех на пару, тройку суток.
   - С пробуждением. - Улыбнулся сидящий рядом Вэл, проводя ладонью над ее лицом, убирая дискомфорт. Деми рассеянно улыбнулась в ответ, потом зарылась носом в подушку и даже для надежности натянула сверху одеяло, невнятно угукнув что-то воодушевленно-приветственное.
   - Хватит спать! - С нее возмущенно стянули одеяло.
   Зевнув, Деми вытянулась во весь рост, перевернулась на спину, поднявшись на полумостик и тут же опустившись обратно и свернувшись клубком.
   - Верни!
   - Нет, хватит спать уже!
   - Да не сплю я! Я зевааааю! И потяяягиваюсь! Это разные вещи!
   - Для этого одеяло не нужно.
   - А обнимать я что, пустоту буду?!
   - Можешь обнять меня. - Разрешил Велиар.
   - И ты дашь мне после этого поспать? - обрадовалась Деми.
   - Нет, конечно. Но поспать я тебе не дам в любом случае. - Утешил ее парень.
   - И где справедливость?! Я бы поняла, если бы ты будил меня из-за Игры. Но с тем учетом, что глаза я открыла, то Дём тоже пришел в себя. И? Зачем я тебя понадобилась?
   - Слушай, ты чего ворчишь!? Ты спала... а тапочка его знает сколько времени!
   - Где я спала?! - возмутилась Деми, невольно переходя на повышенные тона. - Скажи мне! Желательно по пунктам! Где именно я спала!
   - Здесь. В этой спальне. Ната тебя залатала и ты спала!
   - Ну да. А была я где при этом? Спало, а точнее восстанавливалось мое тело, а сама я торчала, Ната ... ладно, не только Ната, но еще и ты, знает где! И при этом заметь, поспать мне не удалось! Ни единой минуточки!
   - Тело отдохнуло? Отдохнуло. Что тебя не устраивает!?
   - Вот тут, - встав неожиданно на кровати на колени, Деми постучала по лбу Вэла. - Вот тут ничего не отдохнуло!
   - Согласен. Я не отдыхал уже давно. Так что буду спать. - Вэл кивнул и забрался в постель с одеялом девушки и явно намеривался уснуть.
   - Куда?! - возмутилась уже она, нависнув над ним. - Что за беспредел?!
   - Ты сама напомнила, что я не отдыхаю... вот я и собрался спать!
   - Нет! - усевшись на животе у Вэла, Деми потянулась к его горлу. - Я тебя покусаю! Меня разбудил, зачем не сказал! Мою кровать занял и еще спать собирается?!
   - А я тебе не запрещаю спать тут со мной. - Усмехнулся Демиург.
   - Это что, - подозрительно сощурилась Деми. - Ты меня разбудил, чтобы согнать меня с нагретого местечка?!
   - Нет, я хотел пригласить тебя поужинать, но раз ты такая вредная, я буду тут спать.
   - Не хочу ужинать, - растянувшись на кровати, Деми зевнула, неудачно повернулась, опасно забалансировав на краю и была поймана и прижата к Вэлу.
   - Не падать.
   - А кто виноват?! Моя кровать в принципе на двоих не рассчитана!
   - Оххх... - Легкое усилие воли и... кровать стала удобна обоим.
   Деми вздохнула.
   - А это уже хамство, самоуправство и вообще! - уткнувшись носом в плечо Вэла, девушка неожиданно закрыла глаза, так и не договорив.
   - И вообще? - Мягко спросил парень, обнимая ее поудобнее.
   - Если я притворюсь, что сплю, это не прокатит?
   - Не-а.
   - А! Я поняла! Это профессиональная зависть!
   - Нет, это повышенная вредность.
   - Не верю! Такая душка как ты, в принципе не может быть вредным, злым, опасным и сердитым. Или это уже тавтология получается?
   - Понятия не имею... - Задумался всерьез парень.
   Тело девушки затряслось от едва сдерживаемого смеха.
   Велиар даже не сразу понял над чем она смеется.
   - Ты такой душка, - повторила она полузадушенно, пытаясь взять себя в руки.
   Велиар усмехнулся и растрепал девушке волосы.
   - А ты хитрая.
   - Я? Ага! А еще вредная, занудная! Занудная и вредная!
   - И ворчливая. - Согласился он.
   - Осчастливил словами добрыми!
   - Зато с тобой весело и интересно. - Подсластил пилюлю Велиар.
   - Вот уж спасибо! Эт ты сейчас хочешь сказать, что я а) похожа на клоуна?! И б) настолько ненормальная, что даже такому как ты со мной не скучно?! - не поверила Деметра.
   - И обязательно все переворачивать, а?
   - Конечно, женская логика, это страшное оружие, - пробормотала Деми, удобно опершись подбородком на плечо Вэла, а затем начала внимательно его рассматривать, словно запоминая каждую черточку.
   - Изучаешь?
   - Точно, - поддакнула вампиресса, даже не смутившись.
   - Зачем? - Заинтересовался Демиург.
   - А ты уверен, что хочешь это слышать?
   - Угу.
   - Я тебя хорошо-хорошо запомню! И сделаю скульптуру!
   - А покажешь?
   - Не думаю, - заюлила резко Деми.
   - Деми-и-и-...
   - Дааааа?
   - Не юли.
   - Юла там, - махнула девушка рукой в пространство. - И я ее даже в детстве не очень любила.
   - Деми...
   - Она ушла! Я за нее!
   Велиару надоело спорить... он заткнул девушку поцелуем, на который впрочем, вампиресса вначале ответила, а потом неожиданно начала вырываться.
   - Лапы прочь! Я честная девушка! - заявила Деми, вздернув нос.
   - А я разве это отрицаю?
   - Отрицаешь! Своим фактом своего существования в моей постели!
   - Мы ж договорились, что я тут сплю.
   - Насчет, сна, пусть спорно, но договорились! Так ты сам не спишь, и мне не даешь!
   - Я тебе не мешаю спать. И вообще, привлекательные девушки отвлекают! - не то пожаловался, не то посетовал Вэл. Деми звонко засмеялась.
   - И тут мы возвращаемся к самому началу нашего разговора. Ты пришел спать? Или зачем?
   - Пообщаться с тобой. И спать.
   - А может наоборот? Пока сон окончательно не перебили, а?
   - Давай уж...
   Деми ничего не успела добавить, в дверь неожиданно постучали и - на пороге оказался Мстислав.
   Велиар честно постарался не засмеяться, когда увидел квадратные от удивления глаза Грандсира.
   Деми страдальчески застонала. С этой Доской и этой игрой о том, чтобы надо вообще-то отслеживать домашних, она как-то немного забыла.
   - Пап, утро кажется?!
   - Ага... тебя мама зовет... Видимо придется ей сказать, что ты занята...
   - Мама - это святое. К тому же, раз она не спит сейчас, значит действительно что-то важное, - Деми села на краю кровати, придержала голову, словно боясь, что она вот-вот отвалится. - Только умоюсь...
   - А как же твой кавалер?.. - Все еще находился в ступоре Мстислав. От сына он еще мог что-то такое ожидать, но Деми...
   Повернувшись через плечо, девушка осведомилась:
   - Вэл, мое присутствие тебе нужно? Или ты поспишь и без моего присутствия рядом? И да, пап, это не то, что ты подумал!
   - Ага, вы алгеброй занимались. - Ехидно хмыкнул отец. - Или философией?
   - Посплю, но с тобой лучше. - Не мог сказать иначе Велиар.
   - Скорее, схоластикой или софистикой. Кто деньги получал за пустые разговоры? - остановилась на полпути до ванной Деми. - Софисты, точно. Вот значит, ей мы и занимались... И пап, чес слово, это не то. О чем. Ты подумал.
   - Да-да, конечно... - Кивнул Мстислав и удалился. - Хоть бы дверь запирала...
   Вздохнув вслед отцу, Деми растерянно взъерошила волосы.
   - Ну, могло быть и хуже, - заметила она. Потом посмотрела на Вэла в своей кровати, представила, как это выглядело для Миста, знающего, что единственным, кто был в этой комнате, кроме него самого, был только Дем и звонко расхохоталась.
   - И чего ты хихичешь?.. - Нарочно не по-русски сказал парень.
   - Да вот, думаю, как быстро мы с Демом поменялись в глазах папы местами. Осталось ему удариться в мечи, а мне в магию. И все! Не отмоюсь.
   - Это будет конец света. - Усмехнулся Вэл.
   - Нет, для конца света надо что-то более глобальное. И вообще, ты спать пришел - спи. А я к маме.
   - А может оба спать?...
   - Увы, ах и снова ах. Кажется, я знаю, что случилось. Так что, придется прогуляться. Я просто думала, это будет завтра...
   - Эх... жаль...
   - Ты сам пришел спать! - напомнила Деми с улыбкой и нырнула за дверь ванной, тихо прикрыв ее за собой.
   - Ну и фыр... - Велиар обнял подушку вампирессы, собираясь спать.
   Спустя пару минут, край кровати чуть прогнулся.
   Опершись коленкой на кровать, Деми наклонилась, едва уловимо коснулась губами виска Вэла и прошептала:
   - Сладких снов...
   И уже через мгновение в комнате ее не было, словно девушка смутилась сама от того, что сделала...
  
   Вторая башня тоже перешла в разряд обитаемых. Дем открыл глаза, пощупал себя.
   - Так... вроде все на месте... - Осмотревшись, маг убедился, что он в своей спальне.. а на подушке нагло спит лисенок.
   Смерив появившегося хозяина странным взглядом, лисенок обфыркал его с головы до ног и торопливо метнулся под кровать, только и метнулись взъерошенными трубами хвосты.
   - Хм... а это интересно... собственный питомец меня матом обложил...
   - Я думаю, это был не мат, - сообщила Ната, появившись без всяких предупреждений и спецэффектов в комнате. Прислонилась к стене, глядя на Дёма.
   - А что же? - Посмотрел на девушку Дем.
   - Тактичное выражение недовольства, сопряженное яркой эмоциональной составляющей.
   - Ох... иди ко мне?
   - Ммм... я еще не остыла. Вот сейчас еще немного постою. У меня уйдет желание тебя прибить на месте, за то, что заставил меня так поволноваться, и я приду.
   - Между прочим, я ни в чем не виноват!
   - Я в курсе. Но до Деми добраться я уже не смогу...
   - Брату шею намыль... - Улыбнулся вампир.
   - Жалко, - призналась Ната, отлипнув, наконец, от стены и сев на кровать рядом с вампиром.
   - А меня нет? - Демиан потянул девушку к себе.
   - Как тебе сказать... Наверное, нет, - с лукавыми искорками в глазах, сообщила девушка.
   - Ну вот... вот обижусь, будешь знать... - Усмехнулся маг.
   - Что я буду знать?
   - Что я обиделся. Что ж еще!?
   - Что-нибудь, - легкомысленно отозвалась Ната.
   Демиан усмехнулся и просто прижал невесту к себе.
   - Что я пропустил?
   - Со мной - ничего особенного, - не стала подводить Деми своим рассказом Ната. В конце концов, в личные дела близнецов без особой нужды вмешиваться ей не хотелось. Она слишком ценила их самих, любовь Дема и дружбу Деми. - Сидела около Доски и ждала, когда она тебя отпустит.
   - Эх... что-то ее уже все кроме меня видели... обидно.
   - Если хочешь, я тебя проведу. Можно, прямо сейчас. Это уже не будет нарушением. Капризная доска признала и тебя, и Деми.
   - Признала?..
   - Да. Вы оба ее заинтересовали, на свой лад и я пока не знаю, почему именно. Меня Доска не то, чтобы не любит, она ко мне снисходительна. Поэтому на вопросы может ответить, а может, и нет.
   - Что так?
   - Ну нашел что спросить! Все вопросы к Доске. Даже сам Вэл не всегда может сказать, чем продиктовано ее поведение в тот или иной момент.
   - Ну если уж он не может, то куда уж нам...
   Ната говорить ничего не стала, прижалась к вампиру, наслаждаясь его теплом и тем, что он рядом. Что можно больше не переживать, что можно хоть на немного расслабиться и побыть не могущественным Демиургом, богиней вампиров, а простой девушкой.
   Детство прошло, а в молодости богини, как оказалось, не хватало именно такого вампира. Нагло-нахального, смешного, уверенного в себе и просто... нужного.
   Демиан мягко улыбнулся, обнимая девушку и прикрывая глаза. Тишина и покой воцарились в башне старшего близнеца...
  
   В зале, в котором встречался последние десять лет совет всех кланов, располагался на нейтральной территории. Это был небольшой домик, стоящий в стороне от столицы, в небольшом городке.
   Вампиры прибыли сюда когда на машинах, когда телепортами, в зависимости от того, насколько срочным было собрание клана.
   В этот раз совет был не срочным, поэтому вампиры прибывали на машинах. Зачарованные невидимостью, они не привлекали ничьего внимания.
   Когда-то это место понравилось Селине, здесь было тихо и... как ни парадоксально, здесь хорошо колдовалось. В дружелюбную атмосферу городка вампиры легко вписались, создав себе подходящие биографии.
   Когда к дому подъехала Елена, внутри уже собрались главы нескольких кланов, не хватало кажется только Марго, да Мстислава вернувшегося с женой в тот самый миг, когда близнецы опять вляпались в "приключения".
   Войдя в зал и поприветствовав всех вымученной улыбкой, глава Теней поставила на стол уже ставшую привычной корзину с новыми сладостями и фирменной выпечкой ее кафе.
   - Всем доброй ночи, - пробормотала она, а затем против обыкновения устроилась в самом углу зала, погрузившись в какие-то размышления.
   - Что-то ты мрачная какая-то... - Пожал голос Максимилиан, внимательно посмотрев на коллегу-Старейшину.
   - Убили мою старую... подругу, - скривила губы Елена, потом призналась. - Да, от кого я скрываю. Убили одну из моего клана, которую я давно терпеть не могла. Такая, знаете ли категория "заклятых врагов", от которых и избавиться не получается, и терпеть нет никакой возможности. И в любой другой ситуации, я бы обрадовалась этому. Если бы не одно но. Ей недавно исполнилось 600 лет. Она была сильным мастером нашей фирменной тропы. И она была моим козырем еще в то время, когда в моем клане был Мстислав. Скажем так, в ее силах было в те времена успокоить самого Мстислава, даже не прибегая и к четвертой части своих сил. А сейчас ее убили. Причем судя по следам, практически мгновенно.
   - Это настораживает.. но уже не удивляет. Все несут потери, причем - непонятно, от кого.
   - Ты знаешь, Максимилиан, вот этот пункт непонятно от кого... спорный, - заметила Марго, входя в зал и на ходу сбрасывая на вешалку свой зонт и куртку. - Не поверите, сегодня провидец нашего клана осчастливил нас сообщением о том, что ночью будет дождь. Никто с Деми не связывался, правду говорит или как обычно ошибается?
   - Ты только в обморок не падай - он угадал. - Отозвался Мстислав, заходя в помещение.
   - Я рада! - отозвалась Марго, потом повернула голову. - Доброй ночи, Мстислав, ты один?
   - Да, все заняты. - Улыбнулся Грандсир.
   - Знаю, знаю, - покивала старейшина клана Правящих, потом растерянно взглянула на Елену и Макса. - Господа и леди, я краем уха услышала ваш последний разговор. О нападениях и нападающем. Авель сказал, что данная тварь ему чем-то знакома, никто больше не может похвастаться этим?
   Все присутствующие отрицательно покачали головами... за исключением представителей клана Природы. Они сделали вид, что ничего не услышали.
   - Фенрир? Дэн? - повернулась мгновенно к ним Марго.
   - Да? - Дэн вздохнул.
   - Ты что-то знаешь?
   - Да. Похожие следы видел в молодости.
   - Каждое слово из тебя приходится вытягивать! Похожие следы оставлял что, уже мертвый?
   - Ага. Причем - гарантированно.
   - Хм, - Марго задумалась, устроилась чинно за столом. - Где-то это я уже слышала...
   - Где же? - Дэн чуть склонил голову на бок.
   - Кажется, как раз от Авеля. Это непонятно чучело на меня напало, - рассеянно отозвалась Марго, стуча ноготками по планшету и отправляя сообщение своему герцогу. Пользоваться мысленной связью в доме совета было невозможно, когда создавали защиту здесь, мастера щитов немного переборщили.
   - И ты еще жива? Мои поздравления... - Искренне обрадовался Дэн.
   - Спасибо Авелю. Если бы его рядом не было бы, эта тварь меня бы размазала...
   - Хм... Да, Авель тоже был знаком с тем кого я подозреваю. И тоже видел, как его расплескали.
   - Мстислав, а что Деми говорит по поводу этих убийств и нападений?
   - Ничего. Вообще не поднимает эту тему.
   Марго отложила планшет, Елена даже вынырнула из своей депрессии, Селина ближе знакомая с Демианом мало отреагировала.
   Реакция мужчин была одинаковой - все были удивлены таким поведением провидицы.
   - Как-то это неправильно, - выразила общее мнение Марго. - С Деми все в порядке?
   - Вроде да. - Задумался Мстислав.
   - Тогда это как ни посмотри, странно. Какая-то тварь нападает на нас, мы несем потери, но при этом не можем ни определить, что это создание, откуда оно взялось. И уж тем более, не можем поймать или защититься. А та единственная, на кого мы привыкли рассчитывать в самых сложных ситуациях, молчит!
   - Думаю, у нее самой нет ответов.
   - У Деми то? - не поверила Елена.
   - Она не всемогуща. - Хмыкнул Мстислав.
   - Мы привыкли считать, что да, - извиняющееся улыбнулась Марго.
   - Халява наказуема. - Усмехнулся саркастично Макс.
   - Ну я бы не назвала это халявой... Но в общем, упрек понятен.
   - Ладно, умники, чего делать будем? - Некромант вздохнул.
   - А что тут можно сделать, раз мы не знаем, что это такое, с чем это есть и как от этого защищаться.
   В кармане Мстислава завибрировал телефон, и Грандсир отвлекся на звонок.
   - Да?
   - Пап, еще раз доброй ночи, - зазвучал на том конце уставший голос Деметры, которую днем буквально насмерть запытала мама по пустяшному на взгляд Деми поводу - свадебному платью Наты.
   - Привет.
   - Там у вас вроде бы какой-то вопрос назрел...
   - Ага. Кто виноват и что делать. Классика.
   - Ну, кто виноват не скажу, не знаю. У меня силенок недостаточно эту тварь пробить, зато у него достаточно силенок меня скушать. Я чего сказать то хотела, передай всем господам, что эту тварь могли знать только те, кто старше меня где-то на десять тысяч лет, плюс минус пару веков. И познакомиться с гостем поближе удастся на свадьбе Дема и Наты, куда он заявится незваным. Вот.
   - Ты издеваешься....
   - Над кем или чем?!
   - Над нами... он совсем смертник???
   - Па, не хочется тебя огорчать, но все-таки, не издеваюсь. И мы, насколько мне удалось понять, не только ничего не сможем сделать, но нам еще и двоих хоронить придется.
   - Кого?!
   - А вот этого я не знаю.
   - Черт... Может тогда отменить или перенести?
   - Не получится, - в голосе Деми зазвучало упорство. - Никак не получится.
   - Почему?
   - Тебе официальную версию, неофициальную, версию будущего при попытке отменить или правду для своих?
   - Все...
   - Хорошо. Официальная версия. Приглашения подписаны. Гости уже в пути. Еда стоит, торты настаиваются. Все планы утверждены, и сдвиг даже на один день приведет к проблемам. Версия неофициальная, если будет перенесена свадьба хоть на один день, о ней узнают лишние. И малое торжество для своих превратится в бедлам. Будущее делится на три ветки, перенести на день назад, на день вперед и временно отменить. При третьем варианте, невеста обидится. Что такое обиженная Ната... ну лучше не представлять. На день назад, свадьба будет провалена, поскольку ничего толком не подготовлено. На день вперед, будет бедлам, после которого обидятся наши новоявленные молодежи. Ну и версия только для своих, это сделать невозможно. Есть силы, которые не допустят смены планов. Начиная от поломанного оборудования и вплоть до проблем с речевым аппаратом.
   - Ничего не понимаю... И что ты предлагаешь?
   - Что я могу предложить, па? Ничего не делать - да никто не согласится. Устроить ловушку мы не сможем, пока не узнаем, что это за тварь. Нервничать - бессмысленно. Мы не можем ничего изменить. Это уже предопределено... - спохватившись, что вот-вот скажет больше допустимого, Деми резко замолчала.
   - Блин... Может все же попробовать сдвинуть все на день? А Дему я дам разрешение разметать в прах всех, кто будет лишним?
   - 192 вампира, и из них около 40 бывшие и несостоявшиеся любовницы. Размер катастрофы себе представить можешь?
   - Да, на уборке разоримся...
   - К тому же, я уверена, что Дем иронию такой встречи оценит. Но совершенно не уверена в том, что к этому адекватно отнесется Ната. К тому же, она совершенно не собирается светить свою силу. И представь реакцию некоторых куриц, которые придут на свадьбу и увидят рядом с Демианом пусть красивую, но практически нулевую по силам даму?
   - Логично. Ладно, тогда не будем ничего делать... - сдался Грандсир.
   - Это самый лучший вариант, - кивнула на своем конце Деми и добавила тихонько. - Па, домой возвращаться будешь, прихвати мне то пирожное, которое на сааааамом дне корзины, ладно?
   - Ладно, малышка. Отдыхай.
   - Ага, - согласилась девушка, вешая трубку и с доской думая о том, что отдыхать ей сейчас не получится. Сейчас придет Дем, прибивать ее ... за все хорошее.
   Мстислав же незаметно спрятал заказанное пирожное и посмотрел на остальных.
   - Ну что ж, друзья... мы в полном...
   - Можешь не продолжать? - попросила Марго тихонечко. - Оставь мне надежду на то, что все может быть чуть лучше, чем когда обычно начинаются неприятности?
   - Могу. Потому что все итак уже поняли, что неприятности у нас зашкаливают
   - Это уже больше, чем просто зашкал. Кажется, это то самое, что ты не сказал, - подытожила Елена.
   - Не хотелось бы признавать, но Елена права. - Макс вздохнул. - Без обид, неприятностей никто не хочет.
   - Поздно. Они нас уже нашли. - Мстислав вздохнул и - направился к дверям.
   На фоне происходящего мелкие дела стоило отложить и заняться более глобальными, а уж с учетом того, какого гостя стоило ожидать на свадьбе, становилось не до совета.
   По планам было еще что обсудить, но покосившись на едва уловимо задумавшегося Грандсира Неведомого клана, засобирались и остальные.
   Совет был закончен.

Глава 22. Мальчики направо, девочки налево.

  
   Седьмой ход
  
   Как так получилось, что мальчишник и девичник слились воедино - не сказал бы никто. Просто почему-то обеим компаниям разом пришла в голову идея отдохнуть на озере и поиграть с водным драконом.
   Сказано-сделано.
   Впрочем, мужчины прибыли на озеро первыми, и первыми начали жарить шашлыки, готовить места для отдыха... в общем - культурно расслабляться, пока тихая ночь позволяла это.
   Девушки появились следом, с огромными корзинами, в которых были салаты, сладости и гарнир к шашлыку, с бутылками вина и сока.
   Ната, которую уже беззлобным подшучиванием успели смутить вампирессы, нашла взглядом толпе Демиана и расплылась в улыбке, полной счастья. Если бы не приличная толпа вокруг, которая успела как-то скопиться к стихийному пикнику, она пожалуй бросилась бы к нему, чтобы спрятаться за его спиной.
   За время своего сна Ната успела отвыкнуть от такого количества одновременно говорящих вампиров, а отношение к ней без пиетета было вообще выбивающимся за рамки норм. Свою то силу Демиург по-прежнему не светила и не спешила это делать. Ей понравилось быть обычной девушкой необычного вампира.
   - Будешь зевать, мясо все сожрут. - Демиан рухнул в траву около невесты с аж десятком шампуров.
   - Куда столько?! - ахнула Ната, чуть подвинувшись на мягком покрывале и приняв тарелочки с аккуратными сэндвичами и салатами. Причем смерив оценивающим взглядом Нату, Деми впихнула ей поднос сразу с четырьмя тарелками, поставив рядом еще и пару баночек с какими-то совершенно дивными соусами.
   - Как куда. Это нам, а Вэл тащит еще пару десятков себе и Деми. Тут такие обжоры...
   - Вэл тоже здесь? - удивилась девушка, с сомнением сравним количество шампуров с немного тщедушным магом и собой, не особо желающей мясом увлекаться после того количества еды, которое в нее впихнули на девичнике с нежным многоголосым хором: "А это чтобы вам с Демом хорошо елось, пилось, спалось, размножалось..."
   - Ага, сестрица. - Из толпы выскочил Велиар.
   - Вэл?
   - И я тоже тут, - рухнув со стоном на покрывало, Деми прислонилась спиной к спине брата и закрыла глаза. - Все, и тишина. И больше никаких воплей. И больше никаких вопросов страждущих, дорвавшихся до провидицы.
   - Ага. Всех в пень. - Дем улыбнулся, прикрыв глаза.
   - Всех не дадут, - тут же подпортила ему довольство Деми.
   - Ладно, кто не в пень те за пивом.
   - Папу тоже? - заинтересовалась Деми.
   - Ммм... не, он пущай мясо жарит.
   - Кто-то, кажется, обнаглел... - Донесся сверху голос Мстислава...
   - Бать, отстань. Иди мясо жарь, я ем... - Даже не подавился нахал.
   - Совсем обнаглел, - засмеялась Деми, чуть сдвинувшись вбок. - Падай, пап. У нас еще есть минут семь.
   - До чего? - Удивился счастливый жених.
   Деми вздохнула, не глядя закинув руку за голову, растрепала волосы брату и протянула картаво-детским голосочком:
   - Незенатым майчикам учайствувать в таком безобьязии все равно не дадут!
   - А перевод?..
   - А тебе все равно нельзя, - Деми скосила глаза на Вэла, занятого мясом. - Нельзя же?
   - М-ммуууммм-мнявк-нямв! - Невнятно прочавкал Велиар.
   - Мне тоже расшифровку, пожалуйста, - вздохнула Деметра. - Или, Ната, ты в курсе?
   Девушка, застигнутая за тем, что выбирала из корзины понравившиеся ей круассаны, дернула плечом, потом улыбнулась.
   - Без понятия.
   - Говорю, отстаньте от парня. - Прожевал мясо Вэл. - А то из всей шоблы в "веселии" сможет участвовать только дяденька Грандсир...нямвуэм-ням-чавк!
   - Ясно, - кивнула Деми, - по ходу, Дем не только ты никуда не идешь, но и я тоже.
   - Вот, Демиан, цени какая у тебя сообразительная сестра!
   - Ценю... но веселиться без меня нельзя! - Заявил Дем, вгрызаясь в мясо.
   - М-да... Деми, твой парень тебя уделал... - Усмехнулся Мстислав.
   - Он не мой парень, - вздохнула Деми. - Вэл, подтверди!
   - Уделал, ага. - Подтвердил фразу Грандсира Велиар.
   Деми не поленилась отложить в сторону недогрызенное яблоко и отвесить Вэлу легкий подзатыльник чисто в воспитательных целях.
   - Я тебя просила подтвердить совершенно другое!
   - О чем ты?.. - Искренне удивился парень.
   - О птичках!
   - Каких? Этих? - Велиар совершенно по-мультяшному создал вокруг своей головы птичек...
   - Нет, эти неправильные. Должен быть хвост другим, хохолок обязателен и они должны быть непременно все голубого цвета, - опасно сощурила глаза Деми.
   Велиар понятливо кивнул и создал "правильных" птичек вокруг Деметры. Покосившись на них и едва слышно гневно рыкнув, девушка вытащила с браслета малый арбалет, со странным удовольствием в глазах расстреляла этих птичек, а потом к чему-то прислушалась и подскочила на ноги.
   - Ну вот, незваный гость уже спешит сюда. Кто хочет познакомиться поближе с ним, пусть поспешит. Вэл, тебе не стоит беспокоиться. Присмотри, чтобы в наше отсутствие не утащили наши шашлыки. Пап, докатишь? Нам надо южнее отсюда, к лабиринту и болотам, почти туда, где вы с мамой играли с солдатиками Алхимика при его самоубийственном "штурме".
   Мстислав кивнул, переносясь с дочерью прочь.
   Возмущенный Демиан без труда телепортировался следом... чмокнув невесту в щеку и стащив еще кусочек мяса.
   Проводив его задумчивым взглядом, Ната устроилась на покрывале поудобней. Ей вмешиваться было нельзя. Пока Игрок сохранял свое инкогнито, она как Демиург могла только наблюдать. Вот если Игроку не повезет, и он раскроет свою личность - тогда она сможет вмешаться в происходящее и попортить ему игру, нервы, а то и значительно повлиять на происходящее, не вызывая гнева Доски.
   Сейчас еще пока было нельзя. Нельзя! И сжав зубы, заставляя себя оставаться на месте, Ната спросила у брата:
   - Я его знаю?
   - Да. - Кивнул Вэл, уже не юродствуя.
   - Это очень плохо?
   - Более чем.
   - Все радуешь и радуешь, - Ната, взгрустнув, даже отложила в сторону свою тарелку. - Вэл. Скажи что-нибудь хорошее, что ли?!
   - Близнецы ему неплохо нагадили. И он не знает, что они - Игроки.
   - Это меня радует, - вздохнула Ната. - Хотя нет, наверное, не очень...
   - Нат, у тебя на носу свадьба! А ты куксишься.
   - Потому что я за них боюсь!
   - Верь в них.
   - Если даже ты сказал, что все более чем плохо, о какой вере может идти речь?! Они еще... - Ната схватилась за голову. - Когда я думаю, насколько они меня младше, у меня мурашки от ужаса не просто бегут, они танцуют в ритме похоронного марша!
   - Не сравнивай. Просто верь. У них есть все шансы уделать его.
   - Слушай, Вэл. Я понимаю, какой интерес у меня во всех происходящем. С ума сойти, какой шкурный! Но ты! Почему сидишь здесь?! Только лапшу в стиле "все слишком интересно, хочу быть поближе, чтобы разглядеть получше", оставь пожалуйста до другого раза.
   - Я пытаюсь разгадать подсказку Доски... - Вздохнул Велиар, как-то разом постарев. - Иначе, такими темпами, через пару столетий, ты останешься последней из нас, сестренка. Доска явно пытается меня направить, но понять ее еще сложнее, чем твое озеро.
   - Подсказки? Доски? - округлила глаза Ната. - И стоп! Что ты сказал?! Что значит "последней из нас". Вэл, ты... ты в порядке? Ты ведешь себя слишком страшно. Куда делся мой братишка, который своим балагурством мог очаровать кого угодно? Куда делся мой брат, за спиной которого могла я спрятаться, ибо он умеет пугать, когда захочет. Откуда такая застарелая тоска в глазах. Что случилось?!
   - Ничего, сестренка. - Велиар обнял сестру. - Просто я стал задумываться над прошлыми Играми, сравнивать с этой... да и слишком много повидал. Я старею. Сколько пройдет времени, прежде чем я присоединюсь к нашему брату? А я не хочу...
   - Раз не хочешь, значит не присоединишься. Откуда вообще взялись упаднические настроения?! Неужели, эта Игра настолько тебе не нравится?
   - Нравится, Нат. Но все же ее одной уже недостаточно.
   Ната вздохнула.
   - Что я могу тебе сказать?
   - Ничего. Прости, что-то я расслабился. - Велиар вернул на лицо маску веселья.
   Зажав кончик его носа между указательным и средним пальцем, Ната чуть потянула брата на себя.
   - Если ты будешь такой букой, я натравлю на тебя Деми!
   Забавно сморщив нос, Вэл улыбнулся.
   - А может я этого и хочу?
   - Тебя интересует перспектива быть съеденным? - непомерно удивилась Ната.
   - Вообще-то у меня другие планы...
   Демиург смерила брата удивленным взглядом, в котором прыгали веселые смешинки.
   - Вэл. Покайся. Да воздастся тебе за это. Она тебе... нравится?
   Велиар возвел очи к небу, словно восклицая "неужели дошло!?". Глаза Наты, совершенно в это не верящей, округлились. Парень только фыркнул.
   - Ната, у тебя неприлично отвисла челюсть.
   - Не может быть!
   - Может. - Охотно создал перед девушкой зеркало Демиург.
   Ната покосилась на свое отражение, на брата, взяла зеркало и отвернулась. Поправлять макияж. Комментировать поведение Велиара она не захотела. Задумалась..., чувствуя себя совершенно выбитой из колеи. А Велиар ушел в себя, рассеянно жуя кусок мяса и... совершенно не представляя, что ему делать.
  
   Сначала на ровном камне появились Деми и Мстислав. Когда они собрались уже двигаться дальше, их грубо прервали:
   - А я сказал, сидеть! - Это были первые слова Демиана, когда он выпал из телепорта. - Ну, и куда идти-то? - Резко посерьезнел маг, распуская сети обнаружения.
   - Тебе как сказать, - тут же отозвалась язвительно Деми, - по матушке, по батюшке или по-русски, с применением всеми любимых словесных идиом?
   - Разумеется, последнее, сестренка. - Демиан растрепал волосы сестры. - Ну?
   - Ждем пару секунд, он опаздывает. Что-то почуял и заюлил, - отозвалась сквозь сжатые зубы Деми. - И он уже убил, несет подарок с собой. Я не вижу, что это за тварь, но слышу следы потревоженных наших охранок. Вампир и человек. Кажется, кто-то из охотников и... из клана тени.
   - Мне одному кажется, что он уже обалдел, обнаглел и оборзел окончательно?
   Деми не ответила, качнулась, буквально падая на колени и зажимая виски, которые сдавило тяжелым раскаленным обручем и в следующий момент она уже считала.
   - Четыре. Три. Два. Один.
   Ноль еще не зазвучало над территорией западного лабиринта от особняка Неведомого клана, а от земли уже сгустились кусочки тьмы и теней, создавая подобие то ли трона, то ли кресла с высокой спинкой.
   На кресле кто-то восседал... Демиан ждать окончательно проявления не стал - с его руки сорвалась Солнечная Сеть.
   Вот только Хозяин трона был чуть быстрее и словно воспринимал мир немного иначе. Потому что с его стороны вместо одного действия последовал целый каскад. Под ноги вампирам полетели два трупа: человека, с ног до головы залитого кровью, и труп вампира, еще в полете рассыпавшегося прахом.
   Одновременно с этим Солнечную Сеть в полете встретило что-то малопонятное, газообразное и шипящее. В Деми полетело огромное, практически стенобитное копье. Ещё по паре "подарков" полетели в сторону Мстислава и Демиана, а гость спешно исчез...
   Демиан уже не успевал выставить достойную защиту, а потому сделал то, что еще мог. Он прыгнул вперед, принимая все удары на себя... Когда они столкнулись - грохнул взрыв.
   В сторону маг отлетел тряпичной куклой - сила удара была слишком велика.
   - Чтоб тебя... - А дальше следовал длинный список пожеланий неведомой гадине. Демиан давился кашлем, но на нем не было и царапины. Деметра была провидицей, а Демиан мог окружать себя абсолютным щитом. Только потому его и не расплескало прахом.
   Мстислав бросил взгляд на детей, убедился, что оба целы, и спрыгнул к трупу человека. Иногда манера убийства могла подсказать, кто же убийца.
   Деми наклонилась к брату, щедро делясь с ним своей силой. На прах вампира ей достаточно было бросить всего взгляд, чтобы при отсутствии такой грандиозной помехи, как эта тварь, понять, кто убит, где встретился со своим убийцей, чем его заманили и почему тело мертвого вампира так долго не рассыпалось прахом.
   - Оххх... - Дем сел. - Целы?
   - Благодаря тебе, - кивнула девушка.
   - Фух... Уже хорошо... итак, что это был за выкидыш мутанта?
   - Понятия не имею, - Деми сжала кулаки. - Но кем бы эта тварь не был, я теперь его достану!
   - А я тебе охотно помогу... - Демиан посмотрел на прах и обнял сестру. - Ладно, пошли к народу. Нехорошо пропадать так.
   - Верно. - Задумавшийся Мстислав куда-то телепортировал труп, и перенес детей на праздник. Сам он решил пройтись пешком.
   Медленно двигаясь вдоль озера, Грандсир Неведомого клана думал о том, что смог выяснить. А не выяснил он почти ничего. Враг жесток. Он убил только для того, чтобы подгадить - и это было видно. Он хотел покрасоваться, и это ему, в общем-то, удалось. Это злило.
   Но Грандсир отбросил гнев. Надо поговорить с Демонами, может они опознают эту тварь. Неожиданно для самого себя мужчина остановился, выныривая из своих мыслей... И в следующее мгновение ему на пояс легли прохладные руки, а к спине прижалась щекой девушка.
   - Ты чего не празднуешь? - Спросил он мягко.
   - Тебя потеряла, - отозвалась Ри. - Исчез вместе с близнецами, обратно они вернулись расстроенными совершенно, особенно Деми. Дем скорее полыхает предвкушением смешанным с озорством, что-то опять задумал. А ты не вернулся и я забеспокоилась немного. Нельзя?
   - Можно... хотя я бы предпочел, чтобы ты не переживала и отдыхала с остальными.
   - Ты всегда это предпочитаешь, - Ри чуть-чуть отстранилась. - А я всегда предпочитаю быть рядом с тобой.
   Мстислав обернулся и обнял жену.
   - Я же волнуюсь.
   - Угу, - кивнула она. - А я за тебя.
   - Что делать будем?
   - Поменьше расставаться, - засмеялась Ри. - Ты будешь присматривать за мной, а я буду видеть тебя и буду знать, что за тебя можно не волноваться.
   - Некоторая логика в этом есть... - Не смог не согласиться Мстислав.
   Вампиресса в его руках кивнула и затихла, потом спросила, не поднимая головы.
   - И что вообще случилось?
   - Ничего хорошего... два трупа - человек и Тень...
   Ри кивнула.
   - Убийца?
   - Не определен...
   - А наши близнецы здесь каким боком? И что за очередной молодой человек ошивается рядом с Деми?
   - Понятия не имею кто он. И второй вопрос тоже...
   - Как интересно... А прежний молодой человек куда делся? Ты тоже без понятия?
   - Она не отчиталась.
   - С каждым твоим словом все интереснее и интереснее...
   - О чем ты, милая? - Удивился Мстислав.
   - Темнят наши близняшки, ой темнят, - Ри загадочно прищурилась, потом улыбнулась. - Раскапывать будем? Али пущай живут?
   - Будем, конечно же!
   - И когда? - улыбнулась Ри.
   - Всег-да! - Улыбнулся Грандсир.
   - Вообще-то я имела в виду точное время. Наверное, эту ночь оставим им развлекаться, а завтра приступим к допросу с пытками?
   - Угу, готовь паяльник...
   - Зачем? - удивилась Ри. - Будет достаточно пары шпаг и запрета на колдовство в малом оружейном зале.
   - Ха. Ты своего сына не знаешь?
   - Знаю, но все-таки паяльник против него точно не поможет.
   - Шпаги и запреты тоже. Он скажет, куда нам тогда пойти и все.
   Ри тяжко вздохнула.
   - Как плохо, когда настолько умелые дети. Ну, совершенно никакого с ними сладу!
   - Вот-вот... еще идеи?
   - Нууу... воспользоваться властью - не выход. Понадеяться, что они расскажут сами, тем более. Защекочем!
   - Удерут и все... - Усмехнулся Мстислав.
   Ри задумалась.
   - На Деми можно натравить Джареда... Или подкупить ее сладостями...
   - Думаешь получится?
   - Не-а! Но попробовать то стоит!
   - Никогда не понимал смысла в попытках, которые, как заранее известно, ничего не дадут...
   - Если не пытаться, что-то сделать, то можно остаться на одном месте и никогда с него не сдвинуться.
   - Верно, но все же....
   - Все же попробовать надо!
   - Ну, давай попробуем. - Вздохнул вампир.
   - И не вздыхай так тяжело, а то я тебя покусаю!
   - Не покусаешь, тебе допрыгнуть надо.
   Ри пиратски усмехнулась, круто присела, проводя безупречную подсчеку, с которой два с лишним десятка лет назад началась ее учеба.
   В этот раз не получилось. Муж просто подпрыгнул, да так и остался висеть в полуметре от почвы.
   Подняв голову, Ри спросила:
   - Окрылатился? Изображаешь летучую мышь в соответствии с фольклором?
   - Заметь, крыльев у меня нет. - Усмехнулся Мстислав.
   - Не хочу замечать.
   Мстислав закатил глаза и подхватил жену с земли.
   - Не ворчи.
   - Буду.
   - Нельзя, а то покусаю...
   - Это моя угроза!
   - А я сплагиатил!
   - Великолепный, бесподобный Грандсир Неведомого клана сплагиатил скромную маленькую вампирочку? - насмешливо уточнила Ри.
   - Первую Леди. Ага.
   - Кошмар! Караул! Безобразие! Я подам в суд!
   - Грандсиру? - Ехидно спросил мужчина.
   - Это надо подумать и обсудить!
   - Ну, пошли обсудим...
   - Долго? - кокетливо спросила вампиресса.
   - Долго-долго. - Лукаво улыбнулся муженек.
   - Тогда я согласна!
   - Ну, пошли обсуждать. - Мстислав усмехнулся и обоих поглотила воронка портала.
  
   Портал вернул близнецов туда же, откуда они исчезли. Деми только бросив взгляд на Вэла, поняла, что исход ему был известен заранее. Покосившись на грустную Нату и не в силах оставаться здесь, девушка метнулась в сторону. В темноту мимо отмечающих парочек, ближе к берегу озера.
   Почти у самой воды, Деми остановилась. По телу пробегала нервная дрожь. Она зацепила, зацепила самый краешек. Едва-едва. Но этого было мало. Она еще ничего не знала. Совершенно бесполезная для своего клана, для родителей, даже для брата.
   - Тьма! - скатав комочек бесформенной силы, вампиресса метнула ее со всей силы по озеру, создавая тонкую паутинку над водой. - Даже подраться и то не с кем.
   Прислушавшись к своим силам, провидица скользнула в информационный пласт, в поисках того, кого можно вытащить в спортивный зал. Мочалить в цатый раз по счету боксерскую грушу Деми не хотелось. Даже ей стало, в конце концов, жалко несчастный снаряд.
   - Успокойся. - Раздался мягкий голос за спиной.
   Повернув голову, Деми нашла взглядом Вэла.
   - Успокоишься? - Спросил он, приближаясь.
   - Если я скажу "нет", ты меня столкнешь в воду? - любознательно уточнила вампиресса.
   - Как вариант... а может в озеро из сладкой ваты... или еще из чего-нибудь интересного...
   - Озеро не поможет, сладкое тоже, - Деми вздохнула, выныривая из информационного слоя. - Блин, даже Гост и тот занят!
   - Ох... как же с тобой сложно... Ладно, давай я тебя поколочу? Ну, или ты меня, если дотянешься.
   - Даже не знаю, что тебе сказать, - сообщила вампиресса неожиданно вежливо, только уголки губ дрожали. - Наверное, это слишком замечательное предложение, согласиться на которое я никак не могу. - Девушка звонко рассмеялась. - Я предпочитаю спускать пар с противниками, против которых у меня есть хотя бы тень шанса.
   - Ну, я могу поддаться. - Улыбнулся Демиург.
   - Не-а. Если будет совсем тошно, пойду клянчить к папе тренировку.
   - М-да... тогда пошли тебя развлекать.
   - Не-а, - Деми покачала головой. Сбросила на берегу туфли, ступила в воду спиной. Все так же неотрывно глядя на Вэла.
   Велиар усмехнулся и спокойно пошел по воде к девушке.
   - Мухлюешь, - сообщила Деми с улыбкой, отходя дальше и дальше в воду. Закручивающиеся вокруг стройных ног буранчики намочили вначале шорты, следом рубашку.
   - А ты хочешь, чтобы я оказался в воде?
   - Это интересная идея, - согласилась Деми, набирая воздуха в грудь и одним резким нырком уходя под воду.
   Велиар закатил глаза и погрузился в воду... не намокая.
   Девушки в обозримом под водой пространстве не наблюдалось.
   - Драконы... - Вздохнул Велиар. Это племя его частенько выводило из себя, хотя обычно они были забавны...
   Мимо взгляда метнулось огромное тело, и водный дракон со своей наездницей вырвался из толщи озерных глубин. Вэл усмехнулся... и в следующий миг морской змей метнулся следом, настигая "ящерку"
   - Не поняла! - возмутилась Деми, круто завернув дракона в сторону и уходя от прямого столкновения. Змей издал довольное рычание, обдав ее потоком подогретой воды. Если бы он захотел - легко бы обвил дракошу своим телом... только вот как-то не хотелось.
   - Вэл! Ты!
   "Я?" - Змей скользнул раздвоенным языком по лицу девушки.
   Она засмеялась, соскользнув с дракона в воду. Тот мгновенно ушел под воду, побаиваясь соседства с огромной мощной рептилией. Змей охотно подставил свою тушу девушке, его это даже забавляло.
   - Так нечестно, - пробормотала Деми, поглаживая гладкую чешую. - Ты пользуешься тем, что у меня слабость к рептилиям!
   "А то. Вот как-нибудь зайдешь в один мой дом - познакомишься с парой забавных ящерок..." - Змей издал довольное шипение-рычание.
   - Сколько их у тебя всего? - заинтересованно спросила Деми, устроившись в кольце водного змея. Тот лежал на воде как на земле, разве что только покачивался на ее волнах. Ну, практически, огромная теплая лодка, да еще и из такого оригинального материала!
   "Много... И почти всех никто и никогда больше не найдет в этом мире, уничтожившем магию и все, что давало краски..."
   - Вот как... Вэл.
   "Да?" - Змей посмотрел на девушку.
   - Забей, - отмахнулась она, потом взглянула на берег. - Скоро следующий ход?
   "Относительно. Но время еще есть".
   Деметра больше ничего не сказала, закрыла глаза. Хотя оставались вопросы, которые хотелось задать. И слова, которые хотелось сказать. Но она молчала...
   "Деми?" - язык скользнул по ее шее, щеке, скуле.
   "Щекотно!" - тут же взмолилась она.
   "Тогда не молчи!" - Продолжил змей.
   "Ай, ай, ай! Если продолжишь, то говорить я точно буду не в состоянии!"
   "Говори, а то я начну хулиганить!"
   "Хулиганить? Не надо! А то придется снова уходить на глубину, а я уже пригрелась!"
   "Тогда вещай!" - Язык ненадолго скрылся в пасти змея.
   "Я же не вещунья, я провидица!" - наставительно тут же подумала Деми. - "Это разные вещи! А если серьезно, я хочу одну авантюру провернуть".
   "Слушаю"
   "И в общем-то", - Деми едва уловимо покраснела. - "Мне очень нужен будет допинг..."
   "Это уже интересно..."
   "Ну в общем-то... Э... Вот косноязычие мое... Укусить себя дашь? Вот..."
   "Дам-дам", - Рассмеялся Демиург.
   "Караул!", - прижав к пылающим щекам ладони, Деми прерывисто вздохнула. - "Мне стыдно".
   "Хи... и когда хочешь подкрепиться?"
   "После свадьбы, наверное. Я еще попрошу Дёма меня подстраховать. А то он и без этого меня будет убивать скоро".
   "Угу. Или меня. Ладно, после свадьбы, так после свадьбы"
   "Тебя?" - удивилась девушка. - "А что ты такого сделал?"
   "Ты не знаешь братьев? У них кавалеры вечно крайние".
   "Почему вообще все дружно записали тебя в кавалеры?! Сумасшедший сезон какой-то! Обострение у всех! Аркат появился. В кавалеры. Сэм ... в кавалеры! Ты появился, и тебя в кавалеры! Мне что, сразу же заводить гарем?!" - в мыслях Деми звучала самая настоящая обида.
   "Зачем? Не волнуйся. Пусть бредят..."
   "С ума сойти..." - Деми перевернулась на живот, уткнулась лицом в скрещенные руки. - "Такие мужчины, и ни один мне не принадлежит".
   "Ну почему... выбери и все"
   "По условиям Игры?"
   "Причем тут Игра? Игра может исполнить любое желание, но уж выбирать себе ухажера - твоя задача".
   Деми засмеялась.
   "Из кого выбирать то, Вэл?"
   "Из меня, меня и еще раз меня?" - Рассмеялся змей... по ощущениям получилось вибро-кресло.
   Смех Деми вначале приобрел горькие оттенки, а потом совершенно стих.
   "А так и получается, что никого кроме тебя не остается. Аркат интересен, как вампир, как личность. Но нет той искры, из которой мог бы развиться роман. Самаэль, он же Сэм и Мистраль, в которого я влюбилась с первого взгляда. А потом узнала, что он мало того что основатель нашего рода, так еще и... рвется в Чертоги Ночи. Упрямо, безоговорочно. Отчаянно. А потом еще и ты появился".
   "Он не успокоится... ярчайший пример существа, побывавшего в Чертогах, принадлежащего им. Даже если он разумом поймет, что может жить - душа все равно будет рваться в Чертоги. Увы, это так".
   "Я уже поняла", - согласилась Деми тоскливо.
   "А ну не кисни!" - Рявкнул змей и... макнул девушку в воду.
   "Эй!" - возмутилась Деми, отряхивая снова намокшие волосы. - "Кто ж так делает, Вэл?!"
   "Заботливый кавалер".
   Девушка чихнула, потерла нос.
   "И где забота? И где кавалер?!"
   "Вот забота", - змей оплёл девушку - "а вот и кавалер..." - перед девушкой соткался фантом Велиара.
   "Раздвоение личности? Шизофрения?" - заботливо спросила Деметра.
   "Не-а!"
   "Раз не а, тогда "б" и тогда это... о! Повышенная степень нарциссизма и самовлюбленности?"
   "Ничуть. А продолжишь ехидничать, я сделаю бяку".
   "Это окунешь меня еще раз? Окунай, я все равно мокрая", - разрешила Деми.
   Вместо окунания, Вэл сделал совсем иное. Фантом обрел плоть и - сорвал поцелуй с губ Деметры.
   - А вот так тем более нечестно...
   - Почему же? - Промурлыкал Велиар, глядя девушке в глаза.
   Пушистые ресницы тут же дрогнули, и Деми опустила голову, уводя взгляд в сторону.
   - Кто знает...
   Велиар ласково поднял голову девушки, глядя ей в глаза.
   "Игра?"
   "Не-а".
   "Заигрался", - констатировала Деми.
   "Ничуть".
   "Я и говорю, заигрался и не "чуть", а весомо".
   "Опять вредничаешь?"
   "Ага", - согласилась весело Деми.
   Велиар улыбнулся, щелкнув ее по кончику носа. Девушка улыбнулась в ответ.
   "Возвращаемся? Кажется, я достаточно взяла себя в руки".
   "Если хочешь", - Велиар погладил ее щеку.
   "Хочу", - твёрдо решила Деми.
   Велиар легко подхватил девушку на руки и скользнул на берег. За его спиной змей просто истаял, словно его тут никогда и не было. В озере плеснул водный дракон, убедившийся, что его территория снова его и только его. И снова воцарилась тишина...

Глава 23. Жмурки.

  
   Седьмой ход
  
   Демиан проводил взглядом сначала ушедшую сестру, а затем - исчезнувшего за ней Велиара, затем посмотрел на невесту.
   - Ты чего загрустила?..
   - Вэл поделился новостями, которые я не хотела бы знать, - отозвалась Ната. - Как-то так.
   - Расскажешь?..
   - Сама пока точно не знаю, правила игры... Когда-то я ее любила, потом начала ненавидеть. А сейчас не знаю, чего во мне больше...
   - Почему?
   Ната пожала плечами, поменяла местоположение, чтобы опереться на Дёма.
   - Мы меняемся...
   - Это плохо? - обнимая девушку, поинтересовался Демиан.
   - Если бы я знала, - отозвалась Ната. - Возможно, да. А может и нет. Все зависит от того...
   - От чего?..
   - Как закончится эта игра, в которой и ты, - ткнула острым коготком в плечо вампира девушка. - Участвуешь!
   - А связь?..
   - Смертельная.
   - Объясни нормально, чем говорить экивоками.
   - Как тебе объяснить. Игра - она опасна. Тот случай, когда ты... оказался в плену Доски. Я уже говорила. Если бы у Деми не было тебя или ты был обычным Игроком, то это закончилось бы смертью.
   - Но не закончилось же, Нат. - Дем поцеловал невесте в шею.
   - А могло! - отозвалась она, зарывшись пальцами в волосы парня и легко потянув их за кончики. - Не буду просить быть серьёзнее. Но, пожалуйста, будь осторожнее...
   - Куда уж осторожнее...
   - Максимально осторожно! И... - Ната вздохнула. - Деми надо бы подстраховать немного...
   - Стараюсь я... Она ускользает!
   - Ещё бы она не ускользала. Она и ревнует немного, и злится, и расстроена, и боится...
   - Ммм???
   Демиург вздёрнула голову.
   - Отвечать не буду, - мгновенно предупредила она.
   - Ок, спрошу сестру. - Пожал плечами маг.
   - А она ответит?
   - Если это моя сестра - да.
   - Тогда спроси, - согласилась Ната. - А я... все же не буду.
   - Ясно... - Грустно вздохнул Демиан.
   - Не хочу подвести, - виновато улыбнулась демиург. - К тому же, я не знаю, что можно рассказать, чтобы не навредить ей как Игроку.
   - Ясно. - Повторил Демиан, перебирая волосы девушки.
   - Почему это тебе ясно?!
   - Ась?. - Вышел из транса Дем.
   Ната потянула его к себе.
   - Не игнорируй меня, ясный мой свет! А то украду, запру в башне и...
   - И я оттуда все равно слиняю, сперев башню. - Закончил маг.
   - Скорее разобрав её по кирпичику, - заметила Деми, падая рядом на покрывало. Девушка, мокрая как мышь, чихнула, покосилась на брата. Особо оценила его пиджак и с сопением начала его стягивать с плеч "жениха".
   Дем улыбнулся, взглядом подсушил сестру и закутал её в свой пиджак.
   - Тебя ждёт допрос. Будешь отнекиваться - обижусь. - Буднично сообщил он сестре.
   Деми кивнула.
   - В любой момент времени, к вашим услугам, сэр.
   - Окей. - Дем обнял сестру, прижав к себе и зарывшись лицом в волосы.
   Деми улыбнулась, согреваясь в его руках. Потом перевела взгляд на Нату. Демиург смотрела на близнецов с удивительно спокойной улыбкой.
   А Демиан закрыл глаза, чтобы скрыть их выражение от обеих девушек. Уловив смятение в душе брата, Деми подняла голову. Легко чмокнула его в щеку, потом поднялась.
   - Не буду вам мешать, - прошептала она. - Я вернусь домой. Сделаю большую пиццу и что-нибудь из сладкого. Дём, завтра когда захочешь, ладно?
   - Ладно, Деми... - Вздохнул Демиан.
   - Не грусти, пожалуйста, - прошептала девушка тихо.
   - Я постараюсь. - Дем коснулся щеки сестры.
   - Угу, - согласилась она. - Отправишь меня порталом?
   Маг кивнул, создавая портал девушке прямо в ее комнату.
   - Отдыхай, сестренка. - Чмокнул он сестру в висок.
   - Ты тоже, - отозвалась она тихо и растаяла в портале.
   Дем вздохнул.
   - Ну дела...
   Ната взглянула на него, взглядом прося пояснений.
   - Что именно?.. - Спросил устало Дем, обнимая уже невесту.
   - О каких делах идет речь. И ты чем-то расстроен.
   - Да всем этим я и расстроен... Я не могу даже сестру защитить!
   - Дём, - опираясь спиной на грудь вампира, Ната коснулась ладонями его лица, чтобы не отвел взгляда. - Ты защитил ее. Дважды. Вначале ты не дал ей умереть. Она просто немного поспала, пока ты висел в пустоте. Где было холодно и одиноко. А твое создание, твои змеи, защитили ее от удара, дав время, чтобы противник бежал. В чем ты себя укоряешь?
   - В том, что эта тварь охотится за моей сестрой, а я НИЧЕГО не делаю, чтобы поймать его и удавить.
   - Ты обязательно сделаешь, все что сможешь и все что захочешь. Надо просто немного подождать. Вот увидишь!
   - Пока он опять кого-нибудь убьет? Не могу...
   Ната вздохнула, потом опустила голову.
   - Ты ничего не можешь сейчас сделать. Пока неизвестно кто он - ты ничего не можешь сделать. Он лишь - темная лошадка. Даже я не знаю, кто он. Знает, Вэл. Но как Игрок он не может сказать. И все что можете вы с Деми - это бросить кости на то, чтобы раскрыть его личность. После этого можно будет вводить в действие тяжелую артиллерию. Если поможет...
   Дем хищно оскалился.
   - Значит, я подготовлю такую артиллерию, которая будет достойна этой гадины...
   - Вот, - кивнула Ната. - Так то лучше. А теперь, наверное, надо возвращаться к гостям...
   - Да уж, а то уже косятся...
   - Тогда, заставим их на немного отвернуться, - промурлыкала девушка.
   Демиан усмехнулся и приник к губам девушки поцелуем.
  
   ...Разбудил Деметру дивный запах. Пахло пиццей и немного молоком.
   Нежась в кровати, девушка вначале потянулась всем телом, затем не открывая глаз, села сама. Зевнула и чмокнула брата, точно зная, где он сейчас будет.
   И только потом открыв глаза, Деми потянулась к завтраку. Размешивая в молоке вишневое варенье, она скосила на Дема глаза.
   - Я сегодня не говорила, как сильно тебя люблю. Спасибо!
   - Доброе утро, сестренка. - Дем улыбнулся сестре, вгрызаясь в острую пиццу с грибами и вишней. Сестра такие не ела, так что ей он принес то, что ей бы понравилось Молоко, пицца для нее и десерт.
   - Рада видеть, что ты повеселел! Значит, утро действительно доброе!
   - Можно сказать и так, малышка. Как ты?
   - Я вижу тебя, ощущаю этот мир. Дар начинает снова восстанавливаться после всех энергопотерь, а я еще раскачаю его и взломаю личность того четвертого игрока! Все замечательно!
   - Откуда столько уверенности?
   - Ну... - Деми отвела взгляд. - Я заручилась договоренностью с Вэлом. Недостающую мне силу займу у него.
   - Допинг?
   - Можно и так выразиться.
   - Помнишь о последствиях?
   Деми вздохнула, покосилась на булочку в своей руке и укусила с ее другой стороны.
   - Не в первый раз.
   - Это я знаю.
   - Тогда зачем спрашиваешь?
   - Уточняю.
   - Беспокоишься? - по губам вампирессы расплылась слабая улыбка. - Все будет хорошо.
   - Не уверен... - Дем вздохнул, откусывая кусок пиццы.
   - Другого варианта все равно нет. Позаимствовать силу у Наты я не могу.
   - Ну почему... - Усмехнулся Дем.
   - Потому что сила Ночи губительна для ее провидиц, - пояснила девушка, вгрызаясь на этот раз в пиццу. От этого следующие ее слова прозвучали немного невнятно. - Для обычного вампира ее кровь сильнейший допинг пополам с афродозиаком. А для провидиц как сильнейший яд, который выпивает из них силы, магию и жизнь, пока они не рассыпаются прахом. Если не ошибаюсь, Ната проигралась нас на Доске судьбы Вэлу, и теперь для провидиц она по-прежнему богиня, но когда нужна помощь, мы зовем на помощь именно его.
   - Так вот почему она говорила, что возненавидела Игру...
   - Угу. После того она Игру возненавидела. Даже понимая свой проигрыш и понимая его...
   - Забавно даже...
   - Забавно? - немного не поняла логику брата девушка.
   - Ну да, забавно. Она не умеет проигрывать.
   Деми тихонько засмеялась.
   - Только ей это не скажи.
   - Не скажу. А то еще покусает...
   - Имей в виду, теперь это будет взаимно.
   - Ась?
   Ткнув пальцем в брата, Деми пояснила.
   - Если не игриво, а полноценно она тебя цапнет, то будет тот же самый эффект, что и в обратном случае. Ты получишь кучу сил и побочный эффект.
   - Забавно... запомним. А теперь - рассказывай.
   - С чего начать?
   - Как тебе угодно. - Демиан создал непрозрачную сферу и углубился в нее руками, что-то мастеря.
   - Я почуяла, что вот-вот убьют одного из нашего клана. Поняла, что не могу никого позвать на помощь. Не даст Доска. Отправилась на место сама, взяв с собой Эру. Потом немного подралась. Немного при этом перестаралась, потратила силы. Ну и попала под удар той твари. Защитили змейки... Но... ценой своей жизни...
   - Знаю. Их же я делал, так что их уничтожение не прошло незамеченным для меня. - Дем задумался и что-то подправил в сфере. - И?
   - Ну и там же я рухнула в обморок, потом впала в "кому"...
   - Эру?
   - Защищал меня до появления Наты... - призналась Деми. - А вообще, ты создал лучшего напарника, которого только можно представить.
   - Я старался...
   - Ты изумительно постарался!
   Дем улыбнулся и неожиданно впечатал ладонь с сферой в грудь сестры...
   - Эй! - ахнула Деми, выгнувшись от прошившего позвоночник разряда. - Дём! Зараза! Что ты?!
   - А ты посмотри... - Устало отозвался Демиан, и на грудь девушке вылезли две... гидры. Новые татуировки, еще более мощные, со встроенным одноразовым телепортом - если их уничтожат, Деми мигом окажется в безопасном месте...
   - Сумасшедший! - ойкнула девушка. - Ты!!! Когда ты прекратишь тратить столько сил?! Дём! Это что подождать не могло?! О чем ты думал!
   - Не могло. - Хмыкнул Дем. - К тому же сил я толком не потратил. Все было уже готово, я только добавил правки.
   - У тебя какой-то пунктик на моей защите...
   - Даже спорить не буду.
   Деми погладила гидр и вздохнула.
   - Родители собирали зверинец дома. Я собираю зверинец на теле. Что будет дальше?
   - Не знаю. Вот перестанешь влипать - успокоюсь.
   - Это невозможно!
   - Вот ты сама на все и ответила...
   - Интересно, перенесешь ли ты на свою будущую жену часть этой паранормальной заботы?
   - Может быть.
   - Что значит "может быть"?!
   - Она Демиург, ей при всем желании навредить сложно.
   - Я бы так не сказала.
   - Ты поняла, о чем я говорю...
   Деми вздохнула.
   - Тебе напомнить, с чего началось наше знакомство? Или тебя просветить, что та тварь, которая сейчас четвертый Игрок, в виду силы самой доски, может с легкостью убить любого Демиурга?
   - Это я в курсе. Но один суслик - чтобы что-то сделать, мне надо намотать его кишки на свой посох... поглотить его.
   - А.... Тут... знаешь... какое дело, - Деми передернулась. - Нет их.
   - Ты поняла, о чем я говорю...
   - Спорный вопрос, но все-таки да, поняла.
   - Дальше?
   - Да в общем-то и все. Посидела потом в Доске, потом побегала с подготовкой к девичнику/мальчишнику, еще немного подготовки к свадьбе... Ну и все.
   - Ясно... что нихрена не ясно... - Дем обнял сестру.
   - Разберемся по ходу действия, - Деми расслабилась в руках брата. - И скоро нас ждет новый ход.
   - Радоваться ли ему...
   - По идее этот ход должен был начинать Сэм, но раз его нет, ход сдвигается на четвертого игрока. Следующий ход начинаем мы, и можно будет поставить раскрытие личности этого игрока!
   - Получится ли...
   - Моим первым ходом было 6/6! И я постараюсь выбить такую же цифру еще раз!
   - Буду за тебя болеть!
   - Шоколадом?
   Демиан закатил глаза и протянул ей шоколадку.
   - Ты все еще ребенок... оставайся им подольше, а?..
   - Угу, - согласилась девушка задорно, принимая сладость. - За нас двоих, если тебе придет в голову повзрослеть побыстрее.
   - Договорились. - Демиан улегся на колени сестре головой. - Расскажи что-нибудь?
   - Что-нибудь? Хорошее? Смешное? Смертельное?
   - Первое или второе. От смерти я уже устал...
   - Хорошее. Родители хотели нас попытать на тему того, что же все-таки происходит. Но в итоге махнули рукой и решили что наши тайны, остаются нашими тайнами.
   - Все равно сказать нам нечего...
   - Это точно...
   - Дальше?
   - Что именно тебя интересует в пункте дальше? А... смешное? Надо подумать... Смешного вроде как нигде не слышно и не видно.
   - Жаль... а как твой личняк?
   - Мой... чего? Личняк? Дела личные? Откуда бы им взяться?
   - Слушай, родители и демоны делают ставки уже.
   - На что? - озадачилась девушка.
   - Какой кавалер тебя завоюет.
   - И на кого ставят больше?
   - На "странного молодого человека с которым она была на пикнике".
   - Почему на него?! - искренне растерялась Деметра.
   - Не говорят.
   - А ты спрашивал? И сам тоже небось поставил!
   - Спрашивал. - На второй вопрос он не ответил.
   Для Деми это было красноречивей любого ответа.
   - И на кого же поставил мой любимый брат? - вкрадчиво осведомилась она.
   - Если я скажу, ты меня задушишь подушкой. - Улыбнулся он сестре.
   - До подушки далеко, а придушить я тебя и руками могу. Но кто ж мне тогда будет таскать шоколадки? Так на кого ты поставил?
   - Как бы мне ни хотелось начистить ему рожу, на братца моей невесты.
   - Ооох... Дём!
   - Я?
   - Для него это игра. Так что нечего на него ставить!
   - Ты уверена?
   - В чем?
   - Что игра?
   - Пока - да.
   - Пока?
   Деми задумчиво кивнула.
   - Угу.
   - Поясни?
   - Ты же знаешь, что я не вижу его будущее. Как я тебе поясню? Просто, что-то меняется вокруг меня самой. И эти искажения, их след... связан именно с ним. Он перестанет играть со мной, но вот в какую сторону - это уже другой вопрос.
   - Посмотрим... Если что - окажется в посохе.
   - Мой любимый брат - мое самое любимое чудо на свете!
   - Ага. Я такой. - Дем улыбнулся.
   - Там сейчас, - показала Деми на стену, - проснётся в одиночестве твоя будущая жена, которой пора на работу. Так что, чудо, спасибо за завтрак, спасибо за гидр. И двигайся туда.
   - Наглая. - Чмокнув сестру в нос, маг просто исчез.
   А Деми, закинув руки за голову, тихо позвала Вэла, зная что он рядом. И зная, что пришла пора ей делать ход.
   - Велиар.
   - Аюшки? - Он появился на том месте, где только что был ее брат.
   - И давно ты здесь?
   - Около минуты. А что?
   - Тогда еще не страшно! Что ставка этого хода?
   - Свадьба.
   - Насколько спокойно она пройдет? Соответственно, если выброшу больше всех я, никаких происшествий не будет. Если больше всего у четвертого игрока - то свадьба будет сорвана со всеми возможными последствиями. А если у тебя, то все будет зависть от наших сил. Верно?
   - Именно.
   - И, безусловно, результаты хода ты мне не скажешь, пока не похожу я сама? - уточнила Деми, протягивая ладонь.
   - Разумеется. - Велиар протянул девушке кости.
   - Какая жестокость, - вздохнула девушка, взяв косточки в ладонь, подула на них и покатила по столу. Белая остановилась на пятерке. Черная на двойке...
   - Неплохо... но... - Улыбнулся Велиар. - Весьма неплохо.
   - Значит у четвёртого игрока обратный расклад. И раз ты говоришь весьма неплохо, ход выиграл ты?
   - Верно.
   - Ну что ж, не самый плохой вариант. - Деми вернулась обратно на кровать, глядя в потолок.
   - Угу. Было бы хуже, если бы выиграл он.
   - Гораздо, - согласилась Деми.
   - Что думаешь?
   - Что надо пережить эту свадьбу. А потом сделать все, чтобы содрать его инкогнито.
   - Ну, валяйте...
   - Слышу скепсис в голосе твоем, Вэл.
   - Ну, кто вас знает...
   - Ната?
   - Не помощник. Как и я.
   - Звучит настораживающе. И нехорошо.
   - Я могу лишь предостерегать.
   - Да, да, да, да! Нельзя нарушать правила, иначе будет плохо. Правила вообще ни разу не нарушались. И вообще! Пойдем в зоопарк?
   - Пошли. - Охотно сменил тему Вэл.
   - Тогда, - Деми протянула руку. - Веди меня в джунгли! Где много-много диких обезьян, змей и можно оседлать и покататься на тигре!
   - Это то есть в вашу гостиную?! - Рассмеялся парень, потянув девушку к себе, и рассекая пространство.
   - Нет, ради разнообразия в настоящие. Джаред сказал пока я не найду ему томик средневековой испанской истории в оригинале от 1800 какого-то дремучего года, больше он катать меня не будет!
   - Вернешься, томик будет у тебя под подушкой... - Усмехнулся Велиар, повисая на ветке и удерживая девушку за руку.
   - А что ты с меня за это спросишь? - заинтересовалась Деми, выбирая себе внизу местечко поудобнее.
   - Сочтемся.
   - Тогда договорились, - согласилась девушка, спрыгивая на землю и мгновенно избавляясь от туфель, просто повесив их на ближайший подходящий сучок. А затем начиная расстегивать рубашку.
   Велиар спрыгнул рядом.
   Из-под края рубашки показались гидры, обшипели демиурга с ног до головы и подняв от кожи вампирессы головы, начали активно пробовать языками воздух.
   - Не напугали. - Усмехнулся Велиар. - Гидры... милые.
   - Скажи это Дёму, - пробормотала Деми. - Мне нужен сурукуку, он же бушмейстер. Змейка эта исключительно крупная, может быть размером до 4 метров, а еще великолепно ядовитая. Ее яд парализует нервную систему человека, а вот вампира может убить на месте. Мне еще об этом Полина говорила.
   - Третье дерево по правую руку. - Хмыкнул Велиар.
   - Хорошо быть таким могущественным, - вздохнула Деми.
   - Ничего хорошего в этом нет. - Как-то горько сказал Велиар. Но тут же на лице появилась усмешка.
   - Почему же? Знаешь, кто где находится, что делает, что думает. Что собирается сделать. Чем не прелесть?
   - Тем, что это ужасно скучно, Деми. Очень часто хочу заблокировать силы...
   - Да? - девушка задумчиво покосилась на демиурга. - А сейчас они у тебя работают на всю катушку?
   - Не-а.
   - Тогда, меня это радует, - Деми скрылась в зарослях, а появилась обратно с маленьким хрустальным шариком, внутри которого металась маленькая-маленькая змея. Подойдя к Вэлу, она закинула руки ему на шею. - Покатай меня в виде большого тигра? А я потом тебя вымою и расчешу.
   Велиар рассмеялся и - сменил обличье, став так желаемым девушкой тигром.
   - Уррррра! - радостно отозвалась девушка, вцепившись в густую шерсть и мгновенно завалив свою новую игрушку на ярко-зеленую траву. Оценила получившуюся картину, расцвела довольно и подскочила. - Лежи так! Я тебя рисовать буду!
   Зверь вздохнул.
   "Ты же хотела кататься!"
   - Ты слишком классный, - отозвалась Деми, сноровисто призвав из подпространства и расставляя мольберт и доставая кисточки.
   Демиург вздохнул и застыл, не мешая ей.
   - Куда! - возмутилась Деми. - Я еще пока делаю наброски, так что можешь поворачиваться, крутиться и вообще!
   Он охотно подчинился... принявшись скакать вокруг девушки, как ужаленный!
   В который раз возблагодарив свою вампирскую сущность, Деми двигалась по странному кругу, делая то полноценные зарисовки, то наброски какой-то одной детали. Словно создавала облик, далекий от облика тигра.
   А он продолжал наслаждаться звериным телом, носясь по поляне и всячески дурачась....
   В какой-то момент все листы из рук Деми исчезли, и уставшая девушка рухнула на траву, закрывая глаза. На лице провидицы бродила довольнейшая улыбка. Место, выбранное Велом было настолько чистым, что вампиресса легко смогла настроиться на информационный слой ауры своего натурщика.
   И теперь ее коллекция набросков пополнилась очень интересными эскизами.
   Через миг Велиар оказался рядом уже в привычно-человеческом виде.
   - Ну что, домой? Или тут поспишь?
   - Не хочу, - отозвалась девушка, хитро приоткрыв один глаз, и боясь немного за свое пополнение, которое усыпало всю кровать в ее комнате. - Спать не хочу в смысле.
   - А чего хочешь, хитрюжка? - Улыбнулся парень.
   - Шоколадку!
   Рассмеявшись, он протянул ей шоколадку.
   - Ага, - согласилась Деми, - спасибо.
   - Приятного аппетита!
   - Я могу поделиться.
   - Нет, спасибо...
   - М? В нем что-то есть? - прищурилась Деми.
   - Нет, просто не хочу шоколад
   - А что хочешь?
   - Еще не решил. Есть предложения?
   - Даже не знаю... Кусочек змеи на шампуре? Или свежепрожаренное мяско капибары?
   - Не... Это все скучно...
   - Ну, даже не знаю, - Деми чуть повернулась, разглядывая демиурга. - Чтобы тебе еще предложить.
   - Что-нибудь, что меня заинтересует...
   - Не знаю, не знаю. Предлагать играть, когда не закончена другая игра - не хочется.
   - И во что ты хочешь поиграть?
   - Я? Разве я что-то предлагала?
   - Ага.
   - Я была уверенна, что нет. У меня склероз?
   - Девичья память, ага.
   - Нет. - Деми виртуозно захлопала ресницами. - Это просто я еще маленькая, вот память всего и не вмещает!
   - Ну... если тебе так хочется...
   - Что мне хочется?
   - Так это повернуть!
   - Повернуть? Повернуть... Повернуть! Давай в жмурки?
   - Ну... давай. Только нас тут всего двое!
   - Позовем Нату и Дёма.
   - Ну, тогда давай. Но водишь ты, и дар я тебе отключу, чтоб не мухлевала!
   - Договорились! - согласилась с усмешкой Деми, мысленно зовя брата.
   Через мгновение оба желаемых гостя очутились рядом...
   - Что за шум, а драки нет?!
   - Мы играем в жмурки! - радостно сказала вампиресса, повиснув на плечах Демиана. - Двоих мало, решили вызвать вас. Вы с нами?
   - С вами, малышка. - Демиан рассмеялся.
   А Велиар подмигнул сестре и щелкнул пальцами, отключая дар Деметры. Уговор есть уговор.
   - Окей, - радостно сказала девушка, потом подошла к Вэлу. - Дай мне галстук или шарф.
   Велиар создал в руке плотную черную ленту.
   - Может лучше так?
   - Пойдет, - кивнула Деми, поворачиваясь к нему спиной. - Завязывай и раскручивай.
   Велиар завязал специальную ленту - даже они с Натой не смогли бы жульничать с ней - затем он раскрутил девушку и - отскочил.
   Деми вздохнула, раз, второй и двинулась вперед, даже не пытаясь угадать, кого поймает первым...
   И в общем-то, ночью близнецов и Нату в особняке Неведомого клана не нашли и не дозвались. Жмурки плавно перешли в заплывы с кайманами и "кто быстрее поймает анаконду". Потом охота, потом песни у костра.
   Наверное, это был один из самых сумасшедших и нетипичных способов времяпрепровождения для демиургов, но им понравилось. А Дёму было не впервой участвовать в безумных проделках сестренки...

Глава 24. Кость поперёк горла.

  
   Седьмой ход
  
   Обычно банки работают до вечера. Но это обычные банки для обычных людей. Банки принадлежащие Банковскому клану - работают круглые сутки, просто ночью они ждут ночных хозяев Столицы. Вот так и это скромное здание в центре города ждало своих посетителей глухой ночью... но этой ночью их почему-то не было...
   Впрочем, в этот раз в банке не было и клерков. В помещении для персонала находилась одна-единственная вампиресса.
   С задумчивым взглядом стоя в комнатушке, куда выводили камеры наблюдения, работающие в нескольких режимах, она задумчиво смотрела на часы. Гость, который обещался появиться, всё не приходил.
   Неожиданно тишину прорезал резкий звук - что-то упало за дверью.
   Вампиресса немного испуганно вздрогнула.
   - Кто там? - крикнула она, не ощущая за дверью ни человека, ни вампира, и чувствуя себя от того глупо.
   Ответа, разумеется, не последовало.
   Поправив за поясом пистолет, а потом и вытащив его, женщина крадущейся походкой двинулась к двери. Здоровая паранойя ещё никому не мешала, убеждала она себя по дороге. Нажав на ручку и приоткрывая небольшую щель, вампиресса вначале швырнула в коридор пару световых бомб. И только после того как перестали вибрировать стены, показалась там сама, плотно сжимая свой пистолет.
   Единственным зрителем, да и то - неблагодарным - оказалась обычная швабра, забытая уборщиком в ведре, и выпавшая оттуда от сквозняка...
   - Схожу с ума? - спросила себя вампиресса, убирая обратно пистолет и медленно оборачиваясь вокруг своей оси.
   Вместо ответа она получила по макушке. Взвизгнув, вампиресса круто повернулась, но сзади опять никого не оказалось. Зато по макушке опять что-то ударило. Больно!
   - Тьма подери, что это ещё такое?! - возопила она гневно, надеясь, что злость прогонит страх. Но этого не случилось, и уже следующий удар прошёлся вдоль позвоночника.
   Перепуганная насмерть вампиресса, крутилась вокруг себя, пытаясь отыскать неожиданного агрессора. Однако удары всё продолжали и продолжались сыпаться со спины. А рядом по-прежнему не ощущалось вообще никого.
   Боль, страх, всё смешалось воедино. Ничего не понимающая вампиресса, не обладающая даже достаточной по меркам банкиров силой, бросилась к дверям на улицу, в надежде найти там спасение.
   Но невидимый гость отпускать её так просто не планировал. Пока ещё он просто играл. Представительница клана банкиров ещё не испытала всё, что планировал её мучитель. Она ещё не испугалась до своего предела. Впрочем, кошки-мышки пора было заканчивать.
   К банку кто-то спешил, а попадаться раньше времени на глаза кому-либо гостю не хотелось.
   На хребет вампирессы снова что-то обрушилось, раз, второй, ломая кости. Рёбра жалобно затрещали, когда обычная швабра пробила грудь женщины на вылет. Сила удара была такова, что древко сломалось, оставшись деревянными щепками на полу. Не мёртвая, но ощущающая впервые такую сильную боль, вампиресса отчаянно дёргалась. Не желая умирать, но не в силах сбежать.
   Сама себе она напомнила бабочку на иголке, такую же - как висела в её собственном кабинете. И когда перед глазами сгустилась тьма, женщина посчитала, что это - конец. Концом оно и стало, клубок тьмы скользнул вниз, обвил её за шею и сдавил, выпивая жизнь и ту силу, что спала в крови вампирессы...
   А потом насытившийся, раздувшийся, шар покатился прочь из здания, так никем и не замеченный.
  
   Ночь началась паршиво. Болела голова. И хотя вообще-то вампиры человеческим болезням подвержены не были, вампиресса осознавала, что простыла. Шмыгая носом и думая тоскливо о душной жаре, которая царила на улице, девушка думала о том, чтобы сбежать из города.
   Чтобы... чтобы...
   Ну просто так!
   Дождавшись лифта, вампиресса шагнула в него. Подождала пока закроются двери и прикрыла глаза.
   И все было бы замечательно, если бы невезение не продолжилось. А именно - мигнул свет, и лифт встал...
   - Что за дурацкая ночь! - пробормотала девчонка, подойдя к дверям.
   Силы вампиры было достаточно, чтобы отжать створки в разные стороны. Створки покорно отжались - лифт застыл между этажами.
   - Хуже просто не может быть, - констатировала потрясённо вампиресса, и следом звонко чихнула. Подтверждая правдивость человеческой же поговорки, свет в лифте погас окончательно.
   На то чтобы перестроиться зрению понадобилось всего несколько мгновений, но светлее от этого не стало.
   "Ниччего не понимаю".
   - Эй! - звонко крикнула вампиресса, потом снова чихнула. - Здесь есть кто-нибудь?
   Отвечать ей никто не спешил, промолчало даже эхо... но заскрипел, чуть просев, лифт.
   Вампиресса вздрогнула от странного холодка, пронзившего её даже несмотря на жару. Отошла подальше от дверей, подумав о том, что, наверное, не стоило их открывать.
   А вокруг становилось темнее. Лифт стал ощутимо дрожать. Того и гляди - рухнет.
   - Да что же это такое?! - немного испуганная вампиресса, присела к полу. Вытащив из барсетки на пояса два мелка, она наощупь начала рисовать круг защиты. С его помощью ей легче давались заклинания.
   Все бы хорошо, но трясущийся лифт и нервы не способствуют лучшей концентрации. И кто-то в темноте начинал скучать...
   Небольшой огонёк, который вспыхнул под руками вампирессы, света не добавил. Скорее наоборот, кто-то вокруг на этот свет обиделся. Лифт начал раскачиваться, словно детские качели. А затем просел ещё немного. И показалось, что вот сейчас можно убежать.
   И девушка попалась в эту ловушку, бросив и мелки, и незаконченное заклинание, торопливо подбежала к дверям лифта и прыгнула
   В тот же момент лифт с чудовищной силой резко бросило вниз, перерубая жертву, словно лист бумаги, ножом. Тело ещё не успело распасться прахом, когда к нему скользнули клочки тьмы, выпивая силу и остатки жизни...
  
   ...Ночь ещё не успела толком вступить в свои права, расправить крылья над городом, когда по особняку неведомых пролетело вихрастое привидение.
   Провидица неведомых развлеклась в пустынных коридорах, рассекая на скейтборде. И абсолютно не обращая внимания на то, что в пылу азарта, прокатывалась она то по стене, то по потолку. Деми ждала, когда спальню брата, покинет Ната и можно будет затребовать Дёма в своё распоряжение. Почти полное.
   Ждать пришлось не долго, но всё же вампиресса даже успела немного подустать, прежде чем Ната исчезла в своей алтарной.
   Дверь за ней ещё только закрывалась, а Деми уже стремительной кометой ворвалась в комнату брата и расплылась в коварной усмешке.
   - Дёёём!
   - Его нет, он в шкафу. - Дем старательно висел над полом и играл с лисенком. Хитрый зверек пытался украсть перо, которое телекинезом держал Демиан.
   - Дём, - на этот раз в голосе Деметры звучало возмущение.
   - Да? - Дем повернул голову и недовольному зверьку пришлось бежать за полетевшим к провидице пером.
   - Ты мне нужен! - заявила она радостно.
   - Зачем?
   Лисенок зарычал, потому что перо взлетело на уровень плеча девушки. Стало как-то резко холодно...
   - Какой-то ты сегодня подозрительный! За делом!
   - После того, как меня заманили на примерку, я подозреваю всех и во всем. АЙ! - Выплюнутая лисенком льдинка зарядила вампиру в лоб, и пришлось опустит ему перышко пониже.
   - Э... - растерялась Деми. - А зачем бы ты мне понадобился в таком качестве?!
   - Кто знает, может тебя вкусняшкой подкупили?
   - Тебя я ни на какие вкусняшки не променяю!
   - Тогда ладно... Ну так чего будем делать, коварная моя сестричка?
   - Ставить палки в колёса одному нехорошему ёжику!
   - Ох... тогда ладно. Излагай!
   - Значит, - прищурилась Деми. - Если бы я позвала тебя просто погулять, ты бы не пошёл?
   - Пошел бы. Но попытался бы тебя подкупить мороженкой, чтоб остаться тут. Вместе.
   По лицу девушки было видно, что она не очень в слова брата поверила, потом встряхнулась.
   - Есть пять мест, куда надо попасть. Во всех местах может быть всё что угодно, а может быть вообще ничего не быть! Как тебе задача?
   - Забавная. Ладно, пошли. - Заколдовав перо, брат принял вертикальное положение.
   - Лисёнка с собой взять не хочешь?
   - А не опасно ему?
   Деми взглянула на малыша, радостно покачивающего всеми хвостами рядом. Присела рядом с ним на корточки и подставила ладонь, по которой Кори мгновенно вспорхнул на её плечо.
   - Нет, - отозвалась она.
   - Ну, пошли тогда. Только, чур, больше льдом не плеваться! - Дем потер лоб.
   Зверек фыркнул и полез на голову Деметре.
   Покосившись на кончик одного из хвостов, качающегося прямо у неё перед лицом, девушка чуть потянула за него. Лисёнок тявкнул что-то протестующе, и хвост убрался.
   - Итак, - пробормотала Деми негромко. - Летим на грифонах или будем прыгать?
   - Давай попрыгаем. Я свою пташку переделывать хотел, так что не буду рисковать тем, что передумаю...
   - Договорились, - согласно кивнула Деми, протягивая ладонь брату. - Помнишь парк ужасов? Наша первая точка будет там. Только береги уши, сегодня там шумная вечеринка.
   Дем хмыкнул, наложил на себя заклинание защиты от звука и телепортировал себя и сестру с зверушкой в парк.
   Защита в первый момент не справилась. В парке собралась толпа из пятидесяти вампиров молодняка, не меньше. И все они гомонили, радостно переговаривались, подпевали разным песням и...
   Деми покосилась на брата. Дем поморщился... но удержался. Заклятие уничтожения звука с рук не сорвалось.
   - Куда?
   - Ты сейчас был так похож на папу, - звонко расхохоталась Деми. Лисёнок на её голове был согласен со своим создателям и зажимал ушки хвостами.
   Сжалившийся вампир накрыл защитой и лисенка.
   - Ну не люблю я такого...
   - Да, да, - кивнула Деми, двинувшись в самую гущу толпы. - Идём!
   Вздохнув, он пошел за сестрой, готовый поймать любопытного звереныша, который норовил свалиться.
   Деми с кем-то на ходу здоровалась, где-то останавливалась на пару мгновений, кому-то даже звонко и задорно подпевала. Причём, Дёму со стороны это было видно просто замечательно, её принимали каждый раз за совсем другого вампира.
   Чем дальше близнецы и лисёнок отходили от центра, тем становилось тише и менялась обстановка вокруг. От шумных компаний к тройкам и парочкам.
   - Так, - покрутив головой, Деми остановилась на месте. - Всё. Пришли. Клиент воо-о-он в той беседке. А наш гость попрётся прямо по той дороге, где мы стоим.
   - Отлично... снести беседку или подождем? - Дем душераздирающе зевнул.
   Деми вздохнула. Её брат совершенно не понимал, с кем им предстоит столкнуться.
   Пожав плечами и решив не мешать ему, она села на ближайшую лавочку.
   - Можешь прогуляться в беседку и познакомиться с той скучающей куколкой. Заодно, познакомишься с "гостем" и можешь станешь чуть серьёзнее.
   - Деми, я серьезен. Просто от их пьяных воплей у меня болит голова. С куколками знакомиться я не собираюсь. А кого мы ждем - узнал на своей шкуре уже.
   Девушка кивнула, взглянула на часы.
   - Опаздывает... - пробормотала она. И в этот момент началось.
   Когда туман еще только начал приближаться, Демиан вскинул руку, спуская с привязей "солнечный бумеранг". Убить он явно не смог бы гостя, но нервы потрепать - почему нет?
   Комочку тьмы, приближающемуся по дорожке, бумеранг совсем не понравился. Задёргавшись в попытке избежать столкновения, шарик метнулся в сторону, во вторую, в третью. И покатил в лоб на близнецов, угрожающе завывая!
   Отреагировать Дём не успел. Деми в принципе ничего сделать бы не смогла из-за своего профиля мечницы.
   Отреагировал на происходящее неожиданным поведением - малыш Кори. Спрыгнув с головы Деметры, он завис в воздухе, активно дёргая своими хвостами, как рулевыми винтами. И прыгнул.
   Чёрный шарик ещё катился, а потом его не стало, а довольный лис свалился на покрытие дорожек. Сыто облизываясь, он как ни в чём не бывало, начал вылизывать лапки. Всем своим видом создание говорило:
   "Спасибо за завтрак. Было очень вкусно".
   - Ну ты... обжора... - В шоке проговорил Демиан. - Не лопнешь?..
   Лисёнок совершенно в стиле Деми показал хозяину язык и подпыргнув снова вернулся на голову хохочущей вампирессы.
   - Понятно. Приятного аппетита. Деми, с тебя новый лоток...
   - Чего с меня? - озадачилась девушка, прислушивающаяся к своей силе.
   - Лоток. Потому что нынешний этого не выдержит.
   Деми расхохоталась, потеряв концентрацию.
   - Думаю, вот это, - почесала она малыша под мордочкой. - Усваивается другим способом.
   - Да... я уже вижу... - Дем взял питомца и показал сестре новый хвост. - Ты мой умничка!
   Лисёнок лизнул вампира в щеку и радостно затявкал.
   - Сумасшедшая ночь! - вздохнула Деми. - Мы на прогулке или на охоте?! С каждым моментом мне всё больше кажется, что мы на прогулке. Но почему-то в сумасшедшем доме!
   - Сестрица моя наивная, ну пора бы привыкнуть уже, что дурка - наш дом! - Дем усмехнулся и почесал между ушек лисенка.
   - Не буду спрашивать, кто в этом случае мы, - отозвалась девушка, наконец-то нащупав кончик нового "клиента". - Ты голоден, Дём?
   - Нет. Я сдуру укусил Нату.
   - О... Тогда подождёшь немного? У нас будет "люфт" в сорок минут, пока появится второй клиент. И место приятное, небольшой семейный ресторан.
   - О, еда-еда-еда! - Когда дело касалось вкусняшек - Дем мог есть сутками...
   Покосившись на брата, девушка подавилась смехом.
   - И нечего издеваться... Сама-то небось тоже налопаешься!
   - Я буду... перекушу более плотно, - улыбнулась Деми краешками губ.
   - Эх ты... Ладно, пошли, сес.
   - Переноси!
   Дем щелкнул пальцами, перенося компанию дальше.
   Ресторанчик действительно оказался из тех, что подходят для всей семьи. Уютные деревянные панели на стенах, деревянные же столы, удобные кресла. Мягкий свет лился из светильников, выполненных в виде планет.
   - Сюда. - Демиан уселся в кресло, устраивая зверя на коленях. - Сиди смирно, пушистик.
   Курлыкнув, лисёнок скрутился белоснежным клубочком. Деми оглядевшись по сторонам, предоставила брату заказывать еду и исчезла куда-то в районе лестниц...
   Дем хмыкнул и заказал на всех. Включая пушистый комок. Знал ведь, зубастый, что, если его обделить, то малыш сам таскать начнет.
   Деми вернулась спустя пару минут, рухнула в кресло и закрыла глаза.
   - Деми, не спать! - Дем нахмурился.
   - Не сплю, - отозвалась она с некоторой заминкой. - Мониторю.
   - Кого?
   - Лисёнок сделал нам невероятную услугу! Этот гад в таком диком бешенстве, что ещё немного и я смогу его взломать!
   - Вот пусть еще подкрепится, лапушка. - Дем с нескрываемым обожанием посмотрел на питомца и погладил мягкую шерстку.
   Деми усмехнулась, потом открыла с неохотой глаза.
   - Сбежал, - пробормотала она, первой потянувшись к салату с морепродуктами. - Но такими темпами я его ещё подловлю!
   - Подловишь. Такими темпами одного Эра тебе будет мало. - Демиан вздохнул и взялся за стакан сока.
   - Ты о чём? - сделала невинные глазки девушка.
   - О том, что я тебя на цепь посажу, чтоб не влипала... - Демиан внимательно посмотрел на сестру.
   Взгляд стал ещё нежнее и невиннее.
   - Я серьёзно, Деметра...
   - Ах, - тихий девичий вздох мог бы растопить сердце самого каменного человека. - Как ты недоверчив, о брат мой!
   Посмотрев на потемневшее лицо недовольного Дема, вампиресса перестала ломать комедию и призналась:
   - Я к нему если и полезу его ломать, то только под твоим присмотром. Честное слово!
   - Ладно... поверю... - Демиан вздохнул. - Мне неспокойно, Деми...
   - Я знаю, - кивнула близняшка. - Прости меня. Из-за меня сплошные проблемы в этом году!
   - Угу. Будешь должна. - Сурьезно кивнул брат и рассмеялся.
   Деми улыбнулась, протянула креветку лисёнку, заметив с каким интересом малыш разглядывает стол.
   - Дём.
   - Я.
   Девушка неожиданно промолчала, отрицательно покачала головой.
   - Прости. Ничего.
   - Врешь... - Дем прищурился, скармливая кусочек курицы хулигану.
   - Ничего не могу поделать, - отозвалась провидица, загадочно сверкнув глазами.
   - Деми... обижусь...
   - Прости-прости! - улыбнулась девушка, только в глазах притаилась тоска. - Это пройдёт.
   - Расскажи, Деми...
   Привстав с места, девушка выглянула в окно, за спиной Дёма и тихо засмеялась, наблюдая как торопливо укатывается от ресторана тёмный клубок.
   Сев на место, она заметила:
   - Дела сердечные с братьями лучше не обсуждать!
   - Это еще почему? Деми, ну с каких пор мы перестали делиться друг с другом? - Грустно спросил он.
   - Наверное, с тех пор как оказались вовлечены в Игру.
   Дем вздохнул.
   - Надо это исправлять..
   - Обязательно. Отгуляем твою свадьбу. Узнаем личность четвёртого игрока. И...
   - Долго. Лучше сейчас.
   - Ох! Ну ладно, с чего начать?
   - На твой выбор.
   - На мой выбор? Ох, на мой... - глаза провидицы резко заволокло белой дымкой. - Ох, как мы его напугали, - пробормотала она. - Две минуты до следующего нападения и там будут марионетки вместо этого странного комочка, что-то мне напоминающего!
   - Деми, я тебя придушу... - Дем считал с разума сестры место и они перенеслись туда.
   - Вини не меня! - отозвалась задорно девушка, вытаскивая два серебряных меча с чёрной оплёткой. - Вини кого-нибудь... другого! Ну Вэла например.
   - Нет тебя, ты отмазываешься. - Демиан вызвал посох, усаживая зверя себе на плечо.
   - Я не отмазываюсь! Я обижена на весь свет!
   - На меня-то за что!? Это я обижаюсь, что ты не рассказываешь.
   - На тебя я обижаюсь за то, что... - Деми вздохнула. Потом виновато посмотрела на брата. - За то, что ты стал уделять мне меньше времени. Такая детская глупая ревность и обида.
   - Деми-Деми... - Дем обнял сестру. - А ты больше шастай черт те где! Я тебя ищу, не нахожу. - Он даже укусил сестру за ухо, и потянул. - Так что не дуться. А то так достану, что умолять отстать будешь!
   Девушка звонко рассмеялась.
   - Вот за это я тебя и люблю. А! А вот и первые гости.
   Демиан не обернулся, просто с его пальца сорвался поток силы... на ходу превратившийся в крысиную стаю. особей так с полсотни, и каждая с ротвейлера размером.
   - Фьють, - донеслось от потрясённой Деми. - Так и мне ничего не достанется!
   - Я тебе оставлю парочку. - Дем мысленно приказал крысам не трогать пару жертв для сестры. Да и крысы как-то шустро стали дикобразами...
   - Какой добрый, - рассмеялась девушка, потом посерьёзнела. - Дём, обездвижь мне их, пожалуйста. Я попробую их считать.
   - Ок. - С руки мага сорвалось неприметное марево... и обе жертвы застыли, вырванные из времени и пространства. - Прошу-с.
   - Спасибо, - больше ни на что не отвлекаясь, Деми запустила тонкие ниточки своей силы в души вампиров.
   А потом сама мало ещё осознавая, что делает потянулась к озеру Врат...
   Демиан прищурился и поднял заклинание защиты, чтобы сестра не была мишенью. Снайперов он отсюда чуял.
   Деми же застыв, как столб, ощущала в душах вампиров перед ней нечто странное, неправильное. То, чего там быть не должно. Это была не тьма, не ночь, но что-то родственное. Что-то похожее...
   Довести мысль до конца не успела. Выбив куски этого тьмаподобного нечто из душ вампиров, Деми свалилась на землю, получив своеобразный откат. Боли не было, было понимание того, что всё правильно. Просто ноги не держали.
   Дем подхватил сестру.
   - Ты как?..
   - Хвост ломит и крылья отваливаются, - подняла она на него широко распахнутые глаза.
   - Не сметь меня больше пугать.
   Девушка хлопнула глазами.
   - Это что, со стороны так смотрелось страшно, что я тебя испугала?
   - Ага. Ты стала падать.
   - Хм. Ладно. Но наш клиент сбежал...
   - Сурикаты с ним. Как самочувствие?
   - Всё в полном порядке, не переживай. Это я от неожиданности и от отката.
   - Я заметил. От этого не легче.
   - Правда, - улыбнулась Деми. - Всё окей! Ещё немного постоим. И нам останется защитить ещё двоих. Потом наш четвёртый игрок заберётся в свою каморку и будет скулить от возмущения!
   - Как ты коварна...
   - У тебя научилась!
   - Я - паинька.
   - Где?!
   - В мечтах...
   - Вот разве что там! - расхохоталась задорно девушка.
   - Вредина... - притворно обиделся Дем.
   - Вся в тебя!
   - В меня!?
   - Ну ты же старше! С кого я пример брала?
   - По ехидству? С Полины. - Демиан растрепал волосы сестре.
   Девушка возмущённо фыркнула.
   - Ладно, с мамы.
   - Нееее... Мама не ехидная. Это даже папе пришлось признать.
   - А я не признаю, пока буду у нее крайним.
   Деми рассмеялась.
   - Ты у неё не крайний!
   - Крайний...
   - Не-а! Скажу тебе по большоооому секрету, крайний у неё - папа!
   - Неа, я. Чуть он ее достанет - тащит ко мне и спихивает на меня.
   - Неправда!
   - Статистику привести?
   - Дём!
   - Да-да, милая?
   - Ты несправедлив! И вообще, мы опаздываем.
   Дем щелкнул пальцами, тяжело вздохнув. Деми чмокнула его в щёку, украла лисёнка и отпрыгнула в сторону сразу же, как только они переместились в новое место.
   А в следующий миг в Дёма врезалась со всего размаха... Ната.
   - Твою ж дивизию сусликом через колено... - Прохрипел Демиан, старательно пытаясь восстановить дыхание, выбитое живым снарядом.
   - Дём? - вскинула девушка голову.
   - Нет, уже - котлета...
   - Прости! Прости! Хочешь, поцелую и всё пройдёт?
   - Хочу... а потом хочу кое-кого выпороть...
   - Я хорошая, - потянувшись губами к губам Дёма, Ната неожиданно передумала и поцеловала его прямо в жилку за ухом, едва ощутимо скользнув по ней клыками. - А вы чего здесь делаете?
   - Вопросы вон к той ржущей редиске... - Демиан кинул в сестру только что созданной подушкой.
   Поймав ей, девушка посмотрела на подушку с интересом, потом отправила её прямо на землю, пользуясь тем, что участок леса, где они оказались, был пустынным и уселась с удовольствием вниз.
   - Ох! Хорррошо! Мы здесь по той же самой причине, что и Ната. Её призвал зов вампира, который попал в беду. А мы здесь также, чтобы ему помочь.
   - Кори, укуси ее за ухо... - попросил питомца Дем.
   Малыш покосился на хозяина с удивлением.
   - Ага. Она вредная...
   Лизнув Дёма в щеку, лисёныш снова скрутился у него на голове пушистой шапкой.
   - Договорились... - Растаял маг.
   Ната тихонько засмеялась. Потом отступила от Дёма, подошла к молча подвинувшейся Деми и уселась с ней рядышком.
   - У нас ещё две минуты, - пояснила провидица тем временем. - Он сюда бежит с силой земли, и та самая тварька, что на хвосте ну никак не может угнаться.
   - Ох... Карапуз, есть хочешь? - Дем создал в воздухе гамак и улегся в него. Что-то отрицательно тявкнув, лисёнок кажется задремал.
   - Наелся... ну ладно.
   Деми дотянувшись до уха Наты, что-то ей шепнула. Демиург задумалась, потом кивнула в ответ.
   Поднявшись на ноги и отряхнув брюки, Деми улыбнулась брату.
   - Отдашь Кори? Я прогуляюсь в другое место, а тут вы покараулите. Внесём в наше общество ещё немного слухов о возвращении богини?
   - Что-то меня нервирует твое "одно место"...
   - С чего бы это?
   - С того что ты вечно влипаешь. - Дем вручил сестре лисенка.
   - Я никуда-никуда-никуда! - помотала она головой. - Никакой самостоятельной охоты и прочего. Я домой!
   - Договорились... - Нахмурился Дем.
   - Правда, - потерев зудящие кончики пальцев о куртку, девушка протянула брату руку. - Отправишь?
   Дем телепортировал сестру домой, в свою комнату.
   - Ну что? - Ната скрестила по-турецки ноги, предвкущающе посмотрела на вампира. - Поможешь создать эффектное шоу, в стиле "богиня Ночи и счастливое спасение вампира из клана природы"?
   - Да не вопрос. - Усмехнулся жених, начиная творить колдовство...
  

Глава 25. А свадьба пела и плясала...

  
   Восьмой ход
  
   Дем не шутил, когда говорил, что намучается с этой свадьбой. Дело было даже не в примерке и прочей чуши, от которой он улизнул. Дело было в том, что он и другие маги создавали площадку...
   Высоко в небе появилась почти невидимая площадка, к которой вел телепорт прямо из дома.
   На площадке не было холодно - заклятия поддерживали там стабильное тепло. Там же располагалось все необходимое для церемонии... и разумеется, все это было невидимо для посторонних.
   Накануне, перед свадьбой, Дем и его помощники просто лежали пластами, не в состоянии шевелиться.
   Невеста куда-то пропала. Тем же самым могла похвастаться и близняшка Демиана, и его мама.
   На плечах Ри лежала вся не магическая подготовка, порядок прибытия гостей, в каком порядке проводить церемонию. Невеста, не рассчитавшая последствия эффектного шоу, слегла с мигренью.
   Слухи о том, что Ночь вернулась, заставили забурлить всю Москву. И даже если бы Демиан пожелал бы провести пышную свадьбу, у него бы просто не получилось собрать вампиров в одном месте. Молодняк и даже вполне степенные вампиры с локационными проволочками носились по столице в поисках следов ночной богини. Силы к Нате хлынули бурным потоком и её "оболочка" затрещала по швам.
   Единственным достаточно непонятным вопросом была пропажа провидицы, впрочем, за пару часов до свадьбы она всё-таки появилась в комнате брата.
   Перепачканная с ног до головы в шоколаде и краске, довольная и одновременно немного расстроенная.
   - Чую вкусняшку... - донёсся из гамака голос Дема. Самого мага там не наблюдалось.
   - Кажется, моего брата окончательно достали, - расхохоталась девушка звонко.
   - Да. Так что его нет и не предвидится.
   - Не получится, - усмехнулась Деметра. - Тебе ещё облачаться в свадебный костюм и топать на саму церемонию. А там родители согласились что на три дня ты можешь быть свободен.
   - Я и так в нем.
   - Бедолага! - посочувствовала девушка. - Ты голодный?
   - Ужасно... - Вздохнул Дем.
   - Спускайся, радость ты моя. Двери я закрыла. А у меня с собой в корзинке мясо, немного пончиков, сок и салат.
   В гамаке появилась голова. Дем зачаровал одеяло невидимостью.
   Покосившись на брата, Деми сочувственно улыбнулась.
   - Терпи. Осталось пара часов, сам обряд и потом смоетесь на пару. А мне и родичам развлекать гостей до утра по правилам хорошего тона.
   - Так вам и надо... где там еда!?
   - Держи, - вытащив из-за спины плетёную корзину, девушка двинулась к брату, привычно обходя завалы на полу.
   Дем создал соседний гамак и помог сестре залезть.. на сим его терпение лопнуло и он накинулся на еду.
   Добродушно посмеиваясь, Деми начала потихоньку приводить себя в порядок, с помощью магии отмывая, а где-то и кусками отдирая присохшие шоколад и краску.
   - Еда-еда-еда-еда... - Бормотал голодный жених.
   - Может, добавки? - заботливо уточнила Деми.
   - Не... - Дем улыбнулся сестре.
   - Смотри, я могу и прогуляться.
   - Не, спасибо! Отдыхай, сес.
   Деми усмехнулась, закинула руки за голову.
   - Отдых, да... - странно пробормотала она. - Жаль, отдохнуть впрок невозможно.
   - Угу...
   - Итак, - повернувшись на бок, чтобы было удобнее смотреть на брата, девушка поинтересовалась: - Вы будете..., где?
   - Ты о чем?
   - Проводить медовые несколько дней где будете?
   - В ее особнячке.
   - А особнячок?
   - В небесах.
   - Высоко лечу, высоко смотрю?
   - Вот смотреть мы вряд ли будем... лично я надеюсь выспаться...
   - Кхм. Ладно. Без советов "умничающей" сестры обойдешься?
   - Да, но говори уж.
   - Э нет! Раз обойдёшься, значит говорить ничего не буду!
   - Не обойдусь. Толкай речь, а то буду пытать.
   - Тебе лень!
   - Нет, не лень.
   - Совсем-совсем? Вставать со своего гамака, идти до меня, что-то делать! И ради каких-то пары слов?!
   - Ага. Все для тебя, сес...
   - Дём, что за странное обращение? Откуда ты вообще его выцепил?!
   - Сокращенка от "сестренка".
   - Совсем обленился! - всплеснула руками девушка.
   - Нет, креатив попер.
   - Не к добру...
   - Хорошего же ты обо мне мнения...
   - Я о тебе хорошего мнения! Но последний твой приступ креативности закончился тем что в малой лаборатории пришлось делать ремонт, а перед этим - восстанавливать стены!
   - Вообще-то он закончился рождением Эра.
   - Это я не считаю за приступ креативности, - выкрутилась Деми.
   - Ах вот как?.. - Обиделся брат.
   - Это было гениальное вдохновение! Поскольку ты гений, в такие моменты ничего другого тебе не положено!
   - Выкрутилась....
   - У тебя научилась! И кстати, тебя через три минуты начнёт искать папа.
   - На двери висит табличка "Я сплю, пойдите к черту".
   - Не хочется тебя разочаровывать, но он будет искать тебя ментально, с целью, - Деми прыснула, - дать последние наставления как отец холостому сыну.
   - Я под сотней щитов, включая зеркалки и экранирующие. Удачи...
   - Неужели не хочешь послушать, что он скажет?!
   - Совершенно. Меня все уже достали.
   - Какой строгий, - покосившись задумчиво на брата, девушка разочарованно вздохнула. - Вот не был бы ты в костюме, я бы переползла к тебе поближе. И даже подремала бы с тобой вместе. А так ни-ни!
   - Залезай. - Дем вздохнул.
   Покосившись на брата, Деметра шустрой ящеркой перебралась к нему, положила голову на плечо и тихо хихикнула.
   Абсолютный щит брата в такие минуты распространялся и на неё в том числе. И мысленно приказав себе проснуться через полтора часа, чтобы успеть забежать к себе в комнату и переодеться, Деми уснула.
   Демиан тоже подремал, убаюканный теплом сестры, но через полтора часа они проснулись оба, и совсем не из-за своих установок... в гамак и на вампиров залез заскучавший лисенок.
   Подхватив малыша и теребя его, Деми чмокнула Дёма в щёку и двинулась в свою комнату. Жених остался один...
  
   Это был океан. Только не воды, а ночи. Все присутствующие поднимаясь вверх, на воздушную площадку, оказывались в её полном царстве. Большая часть приглашенных искренне не понимала, что происходит и почему для свадебной церемонии выбрано такое странное место.
   Ночь была дьявольски тёмной, и несмотря на прогнозы человеческих синоптиков: "сегодня будет ясно", тёмные, черно-фиолетовые тучи перекатывались в небе.
   Ночь была везде. Ночь нашёптывала дивные истории, смеялась, шутила, напоминала о богине, о которой ходили сейчас самые дурацкие слухи по столице.
   Здесь не было ветра. Отсюда всё внизу тонуло в темном тумане. На площадке не было звуков. И разговоры глушились, исчезали уже на расстоянии в полметра. А докричаться с одного конца площади до кого-то на другой - было попросту невозможно. Не было музыки - а ведь это было своеобразной традицией для свадебных ритуалов.
   Гости ощущали себя немного не в своей тарелке, но магия этого места пронзала их с макушки до пяток. Заставляла вибрировать струнами и пытаться понять, осознать, что же происходит!
   Но осознание не приходило.
   Демиан стоял под покровом невидимости, изучая место. Поверить в то, что это ЕГО свадьба - не выходило. Хорошо еще, его никто не видит и не знает, что жених уже тут... Впервые в жизни у него даже руки подрагивали.
   На шею ему легли тонкие ладони в прохладных перчатках, а следом нежные губы скользнули по шее.
   - Ты чего, Дём? - спросила Ната изумлённо.
   - Мандраж, кажется это называется так. - Демиан улыбнулся невесте.
   Она улыбнулась смущённо в ответ. В белоснежном платье, восхитительная, тонкая, нервничающая.
   - Всегда считала, что мандраж это исключительно женская болезнь.
   - Почему это? Я тоже могу нервничать.
   - Такой высокий, такой красивый, умный, могущественный, талантливый, - не поскупилась на комплименты Ната. - И вдруг нервы!
   - Угу, сейчас в обморок хлопнусь еще, будете знать! - Дем улыбнулся, залюбовавшись Натой.
   - Ты и в обморок? Не верю, - девушка закружилась перед Дёмом, демонстрируя всю себя. И тонкую вязь кружев на спине, чтобы не мешали крыльям. И едва заметно сверкающую расшитую юбку, мягкими воланами скользящую вокруг ног. - Не считаешь, что тебе досталось спорное чудо? Всё-таки... это больше из-за моего братца и Деми произошло...
   - Ну, все же, к этому все шло.
   - К этому? - изумилась Ната.
   - А то нет?
   - А то да!
   Дем усмехнулся.
   - Мы оба знаем, что они нас только подтолкнули.
   - Мы это точно знаем? - рассмеялась звонко Ната. Потом огляделась по сторонам. - Как хорошо в такие моменты, что силы заблокированы. Мне абсолютно не хочется знать, что себе напридумывали гости, увидев что невеста блистательного мага из Неведомого клана абсолютно никакая леди, даже не относящаяся к кагорте вампиров. Кстати, Ри сказала, что перед обрядом, мы должны прогуляться по площадке. Не обязаны, но было бы желательно. Чтобы ты лично меня представил окружающим, а то ещё подумают, что тебя женили по каким-то клановским соображениям.
   - Представить правдой или как?
   Невеста прижалась к жениху, давясь смехом.
   - Бесподобная картина отвалившихся челюстей! Нет. Правдой только тем, кто всё знает и сам. Хорошо? А остальным... Можешь развлекаться, и каждый раз выдумывать всё заново. Пускай потом сравнивают.
   - Хитрюжка! - Дем расхохотался.
   - Ага!
   - Вспомнить бы, что я уже напридумывал...
   - Вот сейчас и вспомнишь... С кого будешь меня знакомить?
   - Гост. Он итак на нас пялится и знает кто ты есть.
   - Хорошо хоть не злится, - пробормотала Ната.
   - С чего бы?
   - Ну, - девушка лукаво улыбнулась. - Мы были с ним знакомы. Ещё в бытность оглобельных драк, пошибных пьянок и когда "богиня среди нас" было обычном делом.
   - То-то рассмотрел...
   - Крылья, наверное, подвели.
   - Скорее взгляды, которые ты на него бросаешь.
   - Что это я слышу в твоём голосе? - удивилась Ната, даже немного споткнувшись. - Дём?!
   - Ась?.. - Дем улыбнулся, невесте.
   - Ты же не ревнуешь?
   - Не-а. А что, похоже!?
   - Если только совсем немного, - скромно сообщила девушка и посмотрела на Госта, к которому они успели подойти, не заметив этого за разговором.
   - Доброй ночи... - Гост чуть поклонился паре.
   - Доброй ночи.
   - Я так понимаю, свое инкогнито вы открывать не намерены?
   - Если только лет так через пять, десять, двадцать, - отозвалась Ната. - Меня устраивает сложившееся положение вещей.
   - Жаль-жаль... они перемрут от любопытства.
   - Видящий да увидит, ищущий да обрящет, желающий знаний - знание получит, - раздался напевный голос, и из-за спины Госта появилась Деми.
   - Опять она умничает... - Укоризненно ответил жених.
   - Я тут мимо пробегала, - улыбнулась Деми, - так что ещё мгновение и меня рядом не будет. Только хотела сказать, не подходите к, - оглядевшись по сторонам, она показала на малознакомую даму, увивающуюся вокруг Грандсира. - Вот к ней. Целее будете.
   Демиан посмотрел на девушку, нахмурился.
   - Не помню ее в списке приглашенных... - В голосе жениха отчетливо сквозил металл.
   Деми поморщилась.
   - Не было этой писаки в списке, не было. Но пускай погуляет ещё немного. Тут есть парочка желающих с ней расквитаться. Сделай гостям подарок.
   - Окей... а я-то уже хотел просто заточить ее в посох. Но твой вариант веселее.
   - О да, - глаза Деметры сверкнули алым вампирским огнем. - А уж с учётом того, кто именно на неё зуб точит...
   - Надеюсь Дэв...
   - Правильно надеешься!
   - Муррр... я хочу это видеть... - Демиан улыбнулся.
   - Чуть позже, - приложила провидица палец к губам, потом взглянула на Госта. - Потанцуешь со мной?
   Гост кивнул, увлекая девушку потанцевать. Ната же подняла глаза к Дёму, потом показала на красивого мужчину в белоснежном костюме, рядом с которым стояла пара. Глава клана некромантов со своей женой.
   - Подойдём к ним? - предложила она негромко.
   - Пошли. - Маг кивнул, задумавшись.
   - Не думал, что однажды поздравлю вас с этим днем... - Мягко произнес Асфодель, чуть склонившись перед Натой.
   С неохотой отступив от Дёма, Ната шагнула вперёд и обняла мужчину.
   - Я скучала, - прошептала она тихо. - Как ты?
   - Отлично. Я тоже скучал. - Изначальный обнял девушку в ответ. - Отрадно видеть счастье в твоих глазах.
   - Это всё по душу того молодого вампира, который умудрился покорить даже такое создание как я.
   - А я всегда говорил, что эксперименты Марров ни к чему хорошему не приведут.
   - Зато скучно не было. - Макс хмыкнул.
   Покосившись на него с интересом, Ната вновь вернулась к Дёму. Взглянула на него и неожиданно выдала:
   - Да даже ради этого молодого человека, можно утверждать, что их эксперименты не только привели к чему-то хорошему, а вообще к самому замечательному, что только может быть!
   - Интересные речи... - Асфодель улыбнулся. - О-о-о-очень интересные.
   Ната зарделась.
   - А что я могу, - как-то растерянно сказала она. - С такими как Дём не сталкивалась и не думала. И вообще, - потянулась она к жениху. - Скажи что-нибудь что ли?!
   - А?.. - Дем посмотрел на Нату. - Да-да, ты права...
   - Ты чего? - изумилась девушка. - Дём, ты сейчас как не от мира сего!
   - А?.. Прости, милая, я задремал... - покаялся Демиан, под смешки Макса.
   - Вот! - остальные слова Ната проглотила, отвернулась, только юбки поднялись вверх и стремительной белой тенью метнулась куда-то сквозь собравшихся гостей.
   Дем понуро побрёл следом, признавая что облажался. А сама леди-демиург остановилась около представительного мужчины, сквозь облик которого она легко могла видеть огромного волка.
   - Доброй ночи. - Волк чуть склонил голову перед своей создательницей. - Давно я тебя не видел...
   Девушка кивнула.
   - Поспала маленько, только проснулась недавно. Как ты здесь?
   - Наблюдаю, как всегда. Ищу мудрости, ищу ответы. Наблюдаю за природой, учу своих учеников. Все как всегда... А ты?
   - Кажется, учусь заново жить, - задорно отозвалась Ната. - Влюбилась, даже скорее полюбила, как ... не я сама, вот замуж ещё решилась выйти. То ли повзрослела, то ли наоборот в детство впала.
   - Во взрослении нет ничего хорошего... Оно приносит скуку.
   - Значит, буду брать пример с провидицы неведомого клана.
   - Оставаться ребенком, будучи взрослой? Верный ход.
   - Особо ребёнком быть не получится, всё-таки ... мои дети, - Ната с нежностью посмотрела в ту сторону, где была Москва. - С каждой ночью я слышу их всё отчётливее и отчётливее. А значит, я опять буду делить с ними их беды, тревоги и радости. Но вот иногда быть ребёнком и ощущать себя слабой, думаю, это получится без труда.
   - Это по-своему мудро... - Вот разве что именно это дитя Ночи могло поучать свою создательницу.
   - Мудрость это хорошо. Но вкусняшки - лучше! - Подоспевший Дем обнял невесту и поднес к ее губам бокал с чем-то зеленым.
   Мятная прохлада прокатилась по нёбу, скользнула по языку и растворилась.
   - Что это было?
   - Кажется это называлось "Зеленой кляксой".... но вкусно.
   - Лучше бы я не спрашивала, - посетовала Ната, допив коктейль, пока Фенрир снова легко склонив голову не вернулся к своей жене. - Теперь нам к кому?
   - Еще одно твое дитё прожигает твою спину взглядом огненных гляделок. Смекаешь?
   - Аркат и... глазам своим не верю. Рядом с ним Селина! И даже вполне добровольно сюда прибывшая!
   - Сел вообще чудо.
   - Немного несдержанная на язык, очень горячая, но возможно...
   - Он воплощенное пламя, чего ты от нее еще хотела? Аркату - самое то.
   Бросив задумчивый взгляд на Деметру, вьющуюся между гостями, Ната кивнула.
   - Возможно, в будущем да. Но ещё не сейчас.
   - Может быть. Но они пришли вместе.
   - Не хочу применять свой дар, но думаю, что во-первых, это была необходимость. Во-вторых, они снова поскандалят после приёма.
   - Ставлю тортик на то, что Сел придуривается!
   - Можешь давать его мне прямо сейчас, - обрадовалась Ната. - Я его поделю с Деми и мы будем долго перемывать тебе косточки!
   - Ты еще не выиграла, халявщица! - Дем усмехнулся.
   - Ну, да, здравствуйте! Мне ли не знать, что в её душе!
   - Мне ли не знать эту хулиганку!
   Ната спорить не стала, покачала головой.
   - Мы к ним идём или нет?
   - Идем, чтобы доказать тебе, что ты проиграла и должна мне торт!
   Чем ближе будущие молодожёны подходили к Аркату и Сел, тем громче и отчётливее становилась слышна ссора, односторонняя немного правда. Селина злилась, ругалась, только едва-едва не кусалась и была совершенно недовольна происходящим.
   Аркат усмехался и отшучивался в джентельменском стиле.
   Словесная перепалка утихла только при появлении Дёма и Наты. Сел склонилась и выпрямилась, стараясь не пожирать глазами демиурга, живую! Настоящую!
   Аркат же поклонился и коснулся губами тонких пальчиков создательницы.
   - Поздравляю. - Улыбнулся он Нате.
   "Если из-за тебя я проспорю, то всем разболтаю, где ты трескаешь пироженки тайком, пока никто не видит!" - Сообщил Демиан Селине, когда, не удержавшись, потянул ее за щечки.
   Недовольная вампиресса смерила счастливого жениха задумчивым взглядом и выпалила:
   - Дём, не хочешь всё переиграть?! Чтобы покинуть общество "кавалера" я согласна хоть в огонь, хоть в воду, хоть в медные трубы, хоть замуж! Только бы подальше!
   - Вообще-то ты сама его привела. Так что не бухти, а то...
   - Да не сама я, - практически взвыла Сел.
   Ната за спиной Дёма ехидно захихикала.
   - Ну вот, из-за тебя я проспорил... ты мне должна тортик.
   - Какой ещё тортик! Мне нужна психушка! Прямо сейчас, вот немедленно!
   Ната взглянула на Арката с интересом:
   - Чем ты так её довёл?
   - Представь, я не ведусь на ее подначки, я не довожусь до истерики, я не психую... Вот ведь редиска, ага? - Аркат усмехнулся.
   Сдавленный рык сорвавшийся с губ Селины стал красочным ответом.
   Ната сочувственно на неё взглянула, потом оглянулась.
   - Дём, а что это народ в центр подгребает?
   - Откуда я знаю?.. - Дем подмигнул Селине и сбежал разузнать все.
   Ната задрожала. Предсвадебный мандраж наконец-то накрыл и её.
   - Неужели волнуешься? - Аркат улыбнулся Нате.
   - Ага... Сбежать что ли, пока не поздно?
   - Не вариант.
   - А если очень хочется?
   - Найдет и притащит обратно...
   Обняв себя за плечи Ната тоскливо покосилась туда, где в воздухе завис маленький хрустальный алтарь.
   - А может не надо?!
   - Откуда такой страх, Нат?.. - Аркат удивился.
   - Это вообще-то... мандраж! Вот! Предсвадебный...
   - Не стоит.
   - Угу, - горестно согласилась девушка.
   И сложившуюся компанию неожиданно разбила Деми. Подхватив Нату, она уволокла её куда-то за собой.
   А Сел и Аркат... снова свалились в словесную перепалку.
  
   ...Дэвон стоял поодаль от толпы и общался с Вестой, когда до его нюха карателя клана донеслось ощущение сородича, которого здесь быть не должно. Отвлекшись от Весты, Палач нашел взглядом даму, вьющуюся среди вампиров. что-то разнюхивающую... Не смотря на всю свою неприязнь к этой сплетнице, вечно путающейся под ногами, он хотел выпроводить ее тихо... сначала. Дэвон отлично понимал, что если ее увидит Демиан, то просто обратит хлопьями праха, чтобы не портила праздник. И он будет прав! Но данная леди все же имела крупицы вменяемости, так что можно было бы попробовать спасти ее шкуру...
   И все же он не стал этого делать. Она его уже ужасно допекла.
   - Прости, дела... - Бросил он Весте, направившись к журналистке, словно айсберг к кораблю. Месть, такое сладкое блюдо...
   Вампиресса, Риша, была обаятельна, привлекательная, особенно под чарами гламора, досужая до сплетен. А ещё имела совершенно невообразимый нюх на сенсации. Вот и в этот раз, она ещё не успела понять умом, куда именно её занесло. А интуиция визжала:
   "Жареное! Пахнет жареным!"
   И пока, сделав стойку, журналистка оглядывалась по сторонам, пытаясь поймать источник этого ощущения, она совершенно выпустила из виду окружающий мир, чего делать не стоило.
   - Насколько мне известно, это закрытая церемония. - Произнес над ухом ледяной голос, когда вампир оказался рядом и позволил капле своей ауры, пропитанной болью и смертью, коснуться вампирессы. Небольшой акт вправления мозгов... за которым, обычно, следует удар кнутом.
   Риша с неохотой повернулась. Тонкие ноздри трепетали. И на демона перед собой она смотрела как на досадную помеху, даже не задумываясь о её опасности.
   - Закрытая? Правда? А я и не знала.
   - Думаю, вам стоит покинуть ее, пока окружающие не решили напомнить, что "закрытая" значит - никаких посторонних. Если они хотят сохранить жизнь.
   - Какая жалость! А давайте вы меня пригласите? Вот прямо сейчас, я найду то, что ищу! И вас покину!
   - Нет. пройдите к обратному порталу, пока Грандсир не заметил вашего присутствия и не приказал наказать за дерзость. - Дэвон еще запомнил Балы Неведомых, на которых не смели держить клану даже Старейшины. И, как и другие Демоны, ничего не имел против их возрождения. Кажется даже Мстислав был близок к тому, чтобы возродить их...
   - Ах, но я совсем не знаю, где обратный портал! - захлопала ресницами Риша, не столько кокетничая, сколько скрывая расширяющиеся зрачки. Добыча была близка, добыча уже туманила голову. - Неужели, вы согласитесь скинуть меня отсюда вниз, просто так? Без причины?!
   - Охотно. - В руку Палача скользнул кнут. Он каратель, и его работа - карать.
   - А может не надо? - Риша чуть отступила. Губы вампирессы едва заметно задрожали, обнажая немного подпиленные клыки.
   - Неведомый клан не прощает нарушивших их правила. - Алые зрачки вампира стали янтарными, он готовился нанести один единственный удар.
   А в голове Ришы наконец-то щёлкнула мозаика. Оскалившись, она неожиданно рухнула на колени. Вздёрнула руки к небу и закричала:
   - О Великая Ночь, дщерь твоя по зову крови взывает к тебе! Помоги мне!!! - последние слова, она уже не дурилась, кричала в отчаянном испуге.
   И зов сработал...

Глава 26. А свадьба пела и плясала - 2.

  
   Восьмой ход
  
   Крик Риши, неожиданно расколовший площадку и зазвучавший в ушах каждого вампира, привёл для окружающих к просто потрясающим результатам.
   Немного успокоившаяся Ната не успела даже дойти до хрустального алтаря под руку с Деми, когда её резко рвануло, и она обнаружила себя за спиной Ришы. Более того, богиня вампиров проявилась во всей своей красе.
   Исчез немного неприметный вид Наты. Исчезла непонятная сущность, которой её воспринимали сильнейшие. Появилась Ночь.
   Богиня вампиров в свадебном платье, уже знакомом всем присутствующим, мало того что стояла за спиной ещё мгновение назад вопящей Ришы. Она своими крыльями закрывала эту вампирессы от грядущего удара Дэвона.
   Ночь придерживала свои дивные волосы и край фаты. Немного не понимая происходящего, немного ему удивляясь. А меж бровей сиял яркий вензель Демиурга, словно среди присутствующих был кто-то, кто мог не понять, что за невеста оказалась у гениального мага неведомого клана.
   Напряжение должно было так или иначе разрешиться. Но ситуация приняла совсем другое направление, которое сулило ещё больше удивлений для вампиров.
   - Как нехорошо получилось... - Прошептал мелодичный голос. - Говорили тебе - угомонись. Нет же, надо было нагадить... Не видать тебе Чертогов, не видать тебе мозаики. Не видать тебе Темниц... Матушка будет довольна. - Асфодель невесомой тенью скользнул к Рише, мазнул белоснежным цветком по ее груди, пройдя сквозь крылья словно они были туманом. Белоснежная лилия впитала прах недостойной вампирессы, отдавая его без суда и следствия Смерти.
   Асфодель был единственным из присутствующих, от чьей длани Ночь не могла защитить, даже если бы захотела. Он мог забирать жизни именем Смерти. Хотя и не везде, не все и не всегда. Впрочем, тут же склонившись перед Ночью, Изначальный улыбнулся.
   - Позволишь ли ты явиться гостье, которая не покидала своих чертогов еще дольше, чем ты - своих?
   Ночь перевела дивные завораживающие глаза на Асфоделя, окинула взглядом гостей, глядящих на неё словно под чарами заморозки и усмехнулась.
   - Рада буду её видеть. Соскучилась и по ней тоже.
   Асфодель склонил голову, а затем рассёк ткань мира рукой, подавая свободную руку кому-то за его пределами.
   Первой из разрыва появилась изящная тонкая кисть, принявшая руку мужчины. Следом вышла и сама женщина...
   Сине-зелёные глаза мерцали загадочно из-под пушистых коротких ресниц. Тонкие губы были сложены в снисходительную улыбку. Узкое лицо обрамляли дивные волосы, мало похожие на человеческие и вампирские. В распушённой косе смешались воедино и фиолетовые, и розовые, и почти золотые пряди.
   Открытое вечернее платье, чёрного цвета, чёрная бархотка с алым камнем на шее и высокие перчатки.
   Леди Смерть и Ночь, Демиург, создательница и богиня вампиров, для одной ночи и для одной свадебной церемонии - это было многовато...
   Когда Асфодель только свой призыв начинал, никто и не подумал, что он призовет Ее. Куда там, все были поражены истинным ликом невесты. Кроме тех, кто был в курсе, разумеется. Но это - добило и их. Вампиры стояли в ступоре взирая на двух девушек, стоящих рядом.
   А они, соединив руки, о чём-то тихо перешёптывались, и даже те, кто стоял рядом, предпочли не вслушиваться в эти разговоры.
   Деми вылетела откуда-то сбоку, упёрла ладони в колени, сделала глубокий вдох, выпрямилась. Оглядела Смерть и прежде чем кто-то успел её остановить, надела на голову сиятельной леди венок из белоснежных цветов.
   - Всё! Свидетельница, подтверждающая клятву со стороны невесты найдена, - и уже после этого девушка склонилась в поклоне перед госпожой, с которой уже успела не раз встретиться по ту сторону бытия в своих видениях. - Доброй вам ночи, леди Морена.
   Смерть улыбнулась провидице.
   - Доброй ночи... Теперь я верю, что все вампиры отчасти родственники, такие отвисшие челюсти - семейное, не иначе...
   Деми засмеялась.
   - Признаться, леди, они даже не думали, что Вы сочтёте необходимым спуститься на эту церемонию. Да и сущность невесты... - многозначительно замолчала провидица.
   - Ну как я могла пропустить свадьбу подруги? И заодно случай стрясти с ее балбеса-братца его должок... но это успеется. - Морена коснулась цветов тонкими пальцами. - Ты хорошо запомнила мои вкусы, малышка, спасибо...
   Деми ещё раз склонила голову, посмотрела на ещё не отошедших от шока гостей, почесала в затылке.
   - И как прикажете проводить свадьбу в такой тишине? - спросила она с ноткой растерянности. - Ау, гости, дорогие. Отомрите пожалуйста. Нам пора к хрустальному алтарю. Время подходит.
   - Не так делаешь... - Женщина мягко улыбнулась. .. а затем у всех заложило уши от классического визга киношной тещи "А ну проснись бездельник!!!". Причем вопль каждый услышал свой, а Смерть и не подумала орать сама.
   Помогло...
   Деми давилась смехом, Смерть она искренне обожала. Только эта леди была способна на такие шутки.
   Лин, уже стоящий у алтаря, знаком указал, что Ната, Дём, леди Смерть со стороны невесты и Грандсир Неведомого клана со стороны жениха должны встать перед ним.
   Нату снова затрясло, губы девушки побелели и на Демиана она посмотрела с искренним отчаянием и испугом.
   В глазах так и читалось: "А может всё же - не надо?"
   Морена вздохнула и обняла подругу за плечи, зашептав ей что-то на ушко.
   А вот Дем перестал психовать... и ударился в другую грань. Хотелось устроить что-то... волшебное!
   Покосившись на брата, Деми погрозила ему пальцем.
   Но в её мыслях переливалось: "Не сейчас", а дальше полное описание магической шалости совершенно в духе брата. Дем тяжело вздохнул, обиженный в лучших чувствах. Сестра красноречиво закатила глаза, пока жених с невестой и свидетели занимали свои места.
   Поняв, что ничего пока сотворить не удастся, Дем улыбнулся невесте, которой все еще промывала мозги Смерть. И она вначале несмело, а потом с каждым мигом всё спокойнее улыбнулась в ответ.
   Лин откашлялся, привлекая к себе внимание.
   На него соизволили посмотреть. Хотя основная масса гостей смотрела на невесту и ее свидетельницу. Разве что Максимилиан был относительно равнодушен. Все же он был ее Привратником.
   "И как в такой обстановке проводить обряд?" - посетовал Лин. - "Как было хорошо, когда никто не знал, что за невеста стоит под руку с женихом! Придётся сокращать обряд".
   - Приветствую всех гостей на нашем сегодняшнем празднике. Тихая ночь, когда все звёзды спрятались за бархатным покрывалом туч, как нельзя лучше подходит для того, чтобы вручить руку нашей богини молодому вампиру, уже успевшему доказать и свой ум, свою силу, свой талант и решительность.
   Покосившись в сторону Миста, Лин вспомнил их свадьбу, потом посмотрел на младшего Вьенте, который однозначно пошёл в отца. Мысленно махнул рукой и спросил:
   - Демиан Вьенте, осознаёшь ли ты, кого берёшь в жены, с кем решился пойти по одной дороге, споря с судьбой, смертью и силами, не имеющими образа?
   Очень хотелось съехидничать... но маг серьезно кивнул.
   - Да.
   - Леди Ночь, осознаёте вы, кого выбираете в свои мужья, с кем решились поделить свою дорогу?
   - Да, - кивнула Ната.
   Лин наклонил голову.
   - Тогда приступим, соедините, молодые, ваши руки над хрустальным алтарём.
   Демиан взял ладошку Наты в свою и поднял их над алтарем.
   - Демиан Вьенте, согласен ли ты взять в жёны леди Ночь и делить с ней весь этот мир со всеми его проявлениями?
   "Ты это только что спрашивал", - чуть не ляпнул жених, но все же ответил нормально.
   - Согласен.
   Хрустальный нож, засветившийся своим собственным светом, провел длинный порез вдоль вен на руке Дёма, но не выступило ни капли крови. Зато было больно.
   Взгляд Лина перешёл на Нату.
   - Леди Ночь, согласны ли вы выйти замуж за Демиана Вьенте и делить с ним весь этот мир со всеми его проявлениями?
   - Согласна, - смиренно откликнулась Ночь.
   Ей хрустальный нож причинил еще больше боли.
   - Властью данной мне, подтверждаю, что Демиан Вьенте и Леди Ночь, отныне и до окончания отмеченной им вечности, объявляются мужем и женой.
   Фразы "можете поцеловать невесту не прозвучало". Вместо этого Лин взмахнул хрустальным ножом и он... разбился о сомкнутые ладони новобрачных. После этого обряд вступил в завершающую стадию.
   Кровь из вен брачующихся тонкими ленточками поднялась в воздухе и сплелась. Две ленты танцевали, кружились, сплетались, пока затягивались порезы на руках Дёма и Наты. А потом застыли в воздухе двумя браслетами.
   - Прошу свидетелей надеть браслеты на молодых и подтвердить свершение брака, - раздался звучный голос Лина.
   Мстислав надел браслет на сына, чуть усмехнувшись.
   "А нас три дня ходить связанными заставил, вредный старикашка"
   Морена взяла браслет, повертела в пальцах, пожала плечами и надела на руку подруги.
   - Вот и поженились, а ты боялась, - улыбнулась она.
   Но обряд ещё закончен не был. Свидетели отступили в стороны, а по рукам молодожёнов зазмеились узоры...
   Начиная от браслетов, вверх и вниз по рукам, по всему телу, забираясь на лицо бежали две разноцветных линии. От браслета Наты начинались узоры насыщенно-алого цвета. Стремительно раздваиваясь, они перепрыгивали на руки Демиана, оплетая и того. А с браслета вампира скользили уже темно-синие узоры.
   Много времени происходящее не заняло, двойные узоры закрыли кожу молодожёнов практически целиком. А следом из браслетов вырвалась золотая волна, под действием которой растворялись, уходили под кожу линии. А браслеты, оплетались дополнительными ниточками, украшались рунами, которые с первого раза даже Нате не удалось прочитать. Волна схлынула, оставив всё вокруг сиять и переливаться. Воздух был перенасыщен озоном, словно только что прошла гроза.
   Вампиры, получившие информационный шок застыли вторично, на этот раз от шока магического. Силы, которая выплеснулась только что на них, хватило бы каждому на пару десятков самых мощных заклинаний из своих арсеналов одновременно и ещё на несколько сотен бытовых бы осталось.
   Морена чуть подтолкнула молодожёнов.
   - В этом моменте положено целоваться.
   Вспомнив, что они ещё не закончили, молодожёны скрепили брак положенным поцелуем.
   Деми перевела дыхание, ощущая как за чертой реальности всколыхнулось озеро и снова застыло, но на это раз закрытое ещё и своеобразным ледяным щитом.
   Брак состоялся. Причём не только в человеческой и вампирской действительности.
   "Вот теперь можно и пошалить", - мысленно шепнула она брату.
   Дважды его упрашивать не потребовалось... Завихрившийся среди гостей магический фейерверк скрыл побег новоиспечённых молодых. Демиан распахнул крылья и спешно улетел с женой на руках... Скрываясь за плотной периной облаков, где их уже ожидал летающий особняк Наты.
   - Ну, хоть кто-то сегодня проведёт приятно ночь, - пробормотала себе под нос провидица и повернулась.
   Только чудо уберегло её от столкновения с высоким вампиром.
   - Оригинальный способ сказать "привет", - успел он отскочить в сторону.
   - Прости, Хаур, - Деметра немного виновато улыбнулась гостю. - Совсем замотали.
   Один из приглашённых, в своё время был главой клана в маленьком городке, а после налёта туда компании Эмиссара, в живых остался он один и тогда перебрался в Москву. Став частью клана Максимилиана. Безупречный некромант. Могущественный вампир. Не очень древний, но достойный. По некой иронии, входящий в тот самый пресловутый список женихов Деметра.
   - Бывает. Не хочешь передохнуть?
   - Даже не знаю. Наверное, готова отдать что-нибудь за чашку чая и хотя бы мааааленький кусочек мяса.
   - Отдавай. - Хаур усмехнулся и протянул девушке тарелку мяса и чашку чая.
   - Ух! Спасибо! - обрадовалась Деми, принимая неожиданный перекус. - И, - лукаво свернула она глазами. - Я сказала "наверное". Кстати, как тебе невеста и наша особая гостья? Не пожалел, что я отвлекла тебя звонком и настояла, чтобы ты посетил наш скромный праздник?
   - Интересно. Гостья так вообще... вытащить Прародительницу...
   Деми кивнула, нашла взглядом Морену, разговаривающую с родителями и улыбнулась. Они были одними из немногих, кто отнёсся к гостье с радушием, но абсолютным спокойствием. Папа понятно, а мама... скорее всего, успела зацепить своим даром предвкушение Деми и спокойствие Макса.
   - А брат твой удрал не попрощавшись. С него бутылка.
   - Уже отправила на твой домашний адрес, - отмахнулась Деми с улыбкой. - Шотландское виски, какого-то там года выдержки. Точно, прости, не помню.
   - Провидицы...
   - У тебя это прозвучало до жути ругательно!
   - Я долго репетировал перед зеркалом.
   - Два часа?
   - Четыре, - оскорбился вампир.
   - Четыре - это "долго"? Куда катится мир и некроманты вместе взятые? - вздохнула трогательно Деми.
   - Ну а ты попробуй столько репетировать ругательную интонацию! - подначил Хаур и неожиданно получил ответ.
   - Некроманты... - Насмешливо-ехидно донеслось со стороны и подле Деми появился Велиар, вынырнувший из толпы. Приобняв девушку за талию, он щедро влил в неё сил.
   С губ провидицы сорвалось что-то непечатное, но она тут же улыбнулась.
   - Вэл! Рада, наконец, тебя видеть. И кстати, Хаур, учись! Вот он на эту "репетицию" потратил ровно четверть секунды, которая понадобилась, чтобы это все сказать!
   Хаур недоуменно посмотрел на человека.
   - А ты бы еще дольше ускользала от меня. - Вэл улыбнулся. - Таки да, манеры. .. Велиар!
   Когда мужчины пожали руки, Хаур ощутил странную силу от человеческого парнишку. Словно стоишь на ладони великана и понимаешь, что ему надо лишь захотеть и тебя не станет... но Вэл отпустил руку вампира.
   - Я тебе принес вкусняшки. Сам готовил. - Сообщил мальчишка Деметре.
   - Ты ещё скажи, где здесь можно устроиться, чтобы не затоптали, - отозвалась она. - Потому что через две... ой, уже через полторы минуты, все вспомнят о том, что провидицу клана неведомых часто видели с прекрасной невестой, а ныне женой мага из того же клана... И начнётся атака по всем фронтам. А я пока отвечать на все вопросы их не горю желанием.
   - Можно. Спорим они тебя не найдут даже глядя в упор? - Вэл протянул Деметре золотую монету.
   - С тобой спорить, да о таких пустяках?! Ни за что! Ты мне лучше скажи, что ты об этом позаботишься и я согласна на твои вкусняшки.
   - Позабочусь.
   - Раз обещаешь позаботится, значит, Вэл, я с тобой, - повернув голову и едва заметно улыбнувшись Хауру, девушка добавила. - Спасибо за спасительный перекус. И прощаться, наверное, не буду. Сегодня вряд ли увидимся, а вот немного позднее, я появлюсь в гостях у клана смерти.
   - Договорились. - Хаур отступил. Что-то в этом мальчишке его пугало.
   Деми наоборот, расслабилась в руках Вэла и в следующий миг оба пропали...
  
   Когда леди Морена отошла, а затем и исчезла вместе с сыном, Мстислав окинул горящие глаза гостей взглядом.
   - Пора делать ноги.
   Ри, считывающая непосредственно эмоции, которые окружали гостей, немного нервно вздохнула.
   - Знаешь, Мист, не просто "пора", а как можно скорее!
   Вампир кивнул, срочно телепортируя их.
   - Вот же досужие.
   Оглядевшись по сторонам, Ри рассмеялась. Об этом маленьком домике на берегу Тихого океана, а если быть точнее - на маленьком островке, знали только близнецы и Гост. И никого из них можно было здесь не опасаться.
   Рухнув на белоснежный песок и скинув босоножки, вампиресса тут же опустила ноги в прохладную воду.
   - Хоррошо, - пробормотала она, - но немного неудобно.
   - Ну, не все сразу... - муж уселся на песок.
   Тут же перебравшись к нему поближе, Ри устроилась рядом с ним, как уже было десятки раз.
   - Устроим себе ещё один трёхдневный отпуск, - предложила она, нежно вглядываясь в глаза мужа.
   - О да. Мы заслужили...а народ успокоится...
   - Угу, - кивнула Риана со смехом. - Дёма теперь не найти, а Деми, думаю, догадается спрятаться от расспросов.
   - Сбежала еще до нас с этим Велиаром... интересно, чем он так напугал Хаура?
   - Не знаю, - Ри едва заметно пожала плечами. - Я к ним не присматривалась. А уж к этому Велиару ни за какие деньги не полезу.
   - Почему?
   - Нашёл что спросить, - вампиресса вздохнула. - Ну, сказать, что я его боюсь будет неправильно... Опасаюсь - да. И он, неправильный.
   - Неправильный?.. - муж заинтересовался.
   - Угу. Не человек, не вампир, но и не такой как Самаэль... Он не такой, неправильный.
   - Это как?
   - Не знаю, - вздохнула Ри. - Чтобы понять точнее, надо подобраться к нему поближе. Но я не могу пересечь некоторую черту. Причём, это не он её провёл. Это сущность сканера начинает выть...
   - Интересно... чую, твой план на дочь уже летит в пропасть.
   - Мой план на дочь? - Ри усмехнулась. - Мой план на дочь полетел ещё в тот самый день, когда эта кроха заявляла "Я никогда никого не полюблю", и знаешь что? Мой дар утверждал, что в её словах нет ни капли лжи. Она просто не видела в своём будущем ни одного вампира, которого могла бы полюбить. Проведём простую параллель и что получим?
   - Забавно...
   - Точно, забавно. Потому что тот кого она могла бы полюбить, был совершенно неподвластен её дару. И этот Самаэль - один из них. И этот Аркат. И почему-то кажется мне, что и этот "молодой человек, с которым она была на шашлыках", тоже из этой категории. И что самое странно, - вампиресса запрокинула голову к мужу. - Он не в её вкусе.
   - По какому параметру? - Мстислав щёлкнул жену по носу.
   - По внешности, весомо, - зажмурилась она словно кошка. - Деми слишком насмотрелась на тебя и наших демонов, да даже Дём. Её тянет искренне к сильным мужчинам, которые сильны по виду. А этот Вэл по виду - мальчишка.
   - Да уж... да и по повадкам... но...
   - Вот, - кивнула Риана. - Именно что самое "но".
   - Может иллюзия?.. Хотя та же Веста впечатления не производит тоже...
   - Это не иллюзия, это... Знаю, пример, глупый. Но это как у Наты. Облик Ночи, в котором она выходила замуж, совершенно равноправен облику Наты, в котором она постоянно рядом с Дёмом. И точно также равноправен облику девочки в цыганских одеждах.
   - Хм... чую, что-то тут не так... а еще эта фраза Морены про балбеса-брата. ..
   - Здесь я тебе ещё не советчик, - Риана искренне грустила в такие моменты, понимая, что она ещё слишком молода. И умений даже до Дориана ей ещё добирать и добирать. У неё за спиной была лишь сила Тринадцатого демона, дикая, неуёмная сила неведомой, но она была ещё новичком, неопытным птенцом, почти ни на что не способным сделать для своего сира.
   - А мозгами пораскинуть? - усмехнулся он.
   - Слишком многого мы не знаем, - отрицательно покачала головой вампиресса.
   - Поймаем и спросим?
   - Не попадутся. Даже думать насчёт этого нечего.
   - Попробовать можно.
   - И с кого же ты предлагаешь "попробовать"?
   - Обоих.
   - Хочешь и Деми попытать и этого Велиара?
   - Ну да.
   - И с кого начнём?
   - А кто первым под руку попадется. Надо у Дема паяльник взять.
   - Ты повторяешься, - ладонь Ри скользила по плечу мужа. - Деми мы на испуг не возьмём, а у её неожиданного знакомого вызовем разве что хохот.
   - Черт... тогда подкупим её.
   - С учётом мешка со сладостями... маловероятно, что у нас это получится.
   - Идеи!?
   - Подождать, - предложила Ри негромко.
   - Это не интересно. ... - вздохнул Мстислав.
   - И вечно ты такой деятельный! Давай, найдем какое-нибудь другое занятие, но к этим двоим не полезем? Что-то подсказывает мне, что вскоре всё так или иначе раскроется.
   - Я открыт для предложений!
   - Давай, - Ри задумалась. - Ну не знаю, начнём войну?
   - Зачем? - изумился не ждавший такого от жены Грандсир.
   - Чтобы не было скучно!
   - Деми не одобрит.
   - Это звучит ужасно, - Ри тихонько засмеялась. - Но наша малышка сейчас полна такой злости на весь окружающий мир, что я иногда даже боюсь к ней подходить.
   - На ногу ей что ль наступить... Перепсихует и успокоится.
   - Милый! Ты иногда как скажешь! Лучше бы отвлёкся от своей работы и погонял бы девочку немного по оружейному залу. А то в последний раз грушу от полного рассыпания отделяли только два удара.
   - Не два, а один..
   - Ну вот видишь, - чуть повернувшись, Ри с удовольствием запустила пальцы в волосы мужа, чуть не мурча при этом.
   - Ну некогда ни мне ни ей...
   - Некогда, некогда, некогда, - алые глаза вампирессы засветились во тьме, и тут же снова стали спокойного оттенка дождливого утра. - Скоро всем будет некогда.
   - Что такое?..- Удивился муж.
   - Все вопросы к Деми, по предвидению у нас она. А я просто маленький сканер, прочитавший в окружающем воздухе едва заметное напряжение и предвкушение большой гадости.
   - Хочу тишины и покоя...
   - Ага, ага, кто только что говорил, что ему скучно?!
   - Я. Но одно другому не мешает!
   - Ну если только ты так говоришь, блистательный си-и-ир...
   - Любовь моя, я тебе сейчас за ехидство откушу кончик носа!
   По лицу вампирессы расплылась блаженная улыбка.
   - Ещё раз, и без угроз, пожалуйста. Можно?
   - Как всегда прослушала... Любовь моя.
   Ри восторженно засмеялась, перевернулась одним движением и завалила мужа на песок, потянулась к его губам с тихим, но очень жарким:
   - Люблю!
   Мстислав усмехнулся, ловя губы жены в долгом поцелуе.
   А дальше даже луна стыдливо спряталась за тучи, не в силах смотреть на счастье мужчины и женщины таких разных, но таких нужных друг другу...

Глава 27. А делать было нечего...

  
   Восьмой ход
  
   До рассвета оставались считанные минуты.
   Гости разошлись и разъехались, некоторые даже разлетелись по своим домам. Демоны со своими друзьями, спутниками и спутницами разошлись по своим спальням. Некоторые гости, решившие остаться в особняке в надежде узнать чуть больше о богине, сошедшей на землю, остались в гостевых покоях.
   Деми, присматривающая за приёмом и не забывающая выполнять обязанности развлечения и отвлечения гостей по необходимости, к рассвету едва-едва стояла на ногах. И несмотря на то, что лучше бы было сейчас находиться в спальне и лечь спать, сейчас она стояла на траве, сматывая матрицы площадки в компактный артефакт. На это почти не нужно было затрачивать сил, всё-таки даже в таком вопросе Дём берёг свою сестру. Зато требовалось время.
   Оставив тонкую ниточку силы, Деми закрыла глаза и выдохнула.
   - Одиннадцатый раз предлагаю помощь. - Велиар, валяющийся на траве, улыбнулся.
   Покосившись на него, Деми вздохнула.
   - Ну не знала я, что ты задержишься здесь на столько! Поэтому артефакт сворачивания Дём замкнул на меня. Ещё минут десять и я буду в полусонном и полуразумном состоянии, но в твоём... Стоп. А ты чего ещё здесь?!
   - Вообще-то я тут с тобой.
   - Я понимаю, - кивнула Деми, пряча улыбку. - Но, Вэл, у тебя что, других занятий на сегодня нет?
   - Не-а. А что?
   - Забочусь о твоём досуге.
   - Ну вот я с тобой.
   - Какой ты! - Деметра только головой покачала.
   - Какой? - Заинтересовался Вэл.
   - Где-то это я слышала, - пробормотала девушка, встряхнув головой. Длинный подол вечернего платья, в котором она была, ещё перед началом уборки она подняла и завязала чуть пониже бёдер, чтобы было не так неудобно. - А, точно! Вспомнила, где я это слышала. В прошлом. Ты - неправильный! Вот!
   - Это плохо?
   Девушка чуть заметно пожала плечами.
   - Отчего же. Просто мне тяжело, ты выбиваешься из привычных мне рамок. Я не могу тебя классифицировать и понять, что от тебя ждать в следующий момент. Как-то так.
   - На том и стоим.
   - Да я уже догадалась. Логика великая вещь! Но как же это... - не договорив, девушка подняла голову, занявшись плотнее площадкой.
   Разговор мог возобновиться спустя три минуты, когда повесив на шею кулончик с площадкой, Деми рухнула на траву. Блаженно зажмурив глаза под встающим солнцем, она тихо мурчала что-то себе под нос. Про Вэла она, показалось, успела забыть.
   - Устала? - Спросил он... и запахло вкусненьким.
   - Угу. Это было утомительно. Но красиво... - с мечтательным оттенком пробормотала она.
   - Не спорю... Но Морена редиска...
   - Почему?
   - Помнит мне должок двенадцати тысячелетней давности... плюшевого кролика.
   Деми рассмеялась.
   - Да, это в стиле Леди Морены.
   - Я ей проспорил... И блин кролик этот валяется в шкафу, все никак не отдам.
   - Кто мешает тебе отдать его прямо сейчас? - открыла один глаз девушка, сцапав веточку крупного белого винограда из корзины, непонятно то ли перемещенной откуда-то Вэлом, то ли банально сотворённой.
   - Лень. Но она скоро сама придет...
   - Лень, да...
   - Что? - Велиар улыбнулся.
   - Не вяжется у меня твой образ с ленью или сибаритством. Не тот ты тип... - Деми вздохнула, снова откинулась на траву. Хотелось чего-то особенного, хотелось чего-то непривычного.
   Хотелось прогнать это чувство щемящей тоски и одиночества, забытости.
   "Я просто устала. Надо пойти в башню и лечь спать. Потом ночью отправиться в сумасшедший клуб и натанцеваться до стоптанных подошв", - поставила себе план-минимум Деми.
   Велиар обнял девушку за плечи.
   - Давай-ка я тебя в постель отнесу...
   - Неси, - согласилась она устало.
   Слова не разошлись с делом. Подняв на руки хрупкую девушку, Велиар просто прошёл сквозь пространство и бережно уложил ее на разобранную кровать в башне младшей близняшки.
   Над головой "небо" было всё в темных тучах. Хозяйка устала, была вымотана, и башня не спешила демонстрировать яркие цвета.
   Велиар улыбнулся девушке, легким волевым усилием превращая ее платье в ночной комплект и укрывая провидицу одеялом.
   Расслабившись в тепле, Деми засыпать не спешила. Тихо спросила:
   - Когда начнётся следующий ход? Если я правильно поняла правила, то именно я в этот раз устанавливаю что будет его основой и первая кидаю косточки.
   - Да. Ты. Когда хочешь. Если хочешь - сейчас.
   - А если сейчас у меня на это нет сил? - подняла на Вэла действительно измученный взгляд девушка.
   - Ты можешь бросить кости во сне, Деми. - Мягко улыбнулся демиург, не собираясь мучить ни игрока, ни вампирессу, интересующую его.
   - Я за, - кивнула девушка. - Думаю, уснуть я смогу быстро. Ты посидишь со мной или...
   - Посижу. - Парень ласково скользнул по её виску, убирая в сторону влажную прядь.
   - Спасибо.
   Деметра не обманула. Усталость сказывалась и на вампирах, и спустя пять минут она уже спала.
   Она попала на каменную площадку. вокруг были грозовые тучи, но они постепенно уходили вниз. Только присмотревшись она поняла, что движется с огромной скоростью. Позади был настоящий дворец, а впереди - корабельный нос, на котором стоял Велиар. Он стоял спиной к ней и смотрел вдаль, и вперед из отверстий, где у корабля якоря, тянулись мощные тяжелые цепи. что-то тащило дворец в небе с огромной скоростью.
   - Вэл? - удивлённо окликнула его девушка, шагнув вперёд. Но кажется здесь действовали другие законы, потому что вместо шага Деметра словно подхваченная невидимым воздушным течением поднялась в воздух. И её бережно опустило рядом с демиургом только спустя пару мгновений.
   - А? - Вэл присмотрелся и левая цепь чуть замерцала. Дворец повернул левее.
   - Где мы? Это... не совсем сон.
   - Угу. Это мой дом. Один из. Помнишь, я обещал показать?
   - Тебе не жалко было сюда приводить почти постороннюю вампирессу? - удивилась девушка, ждано вдыхая горько-солёный воздух.
   - Не жалко.
   - Странный ты, - вздохнула Деми, покосилась на небольшие бортики и решительно сев на дощечку, перекинула через бортики ноги.
   И в этот миг тучи остались далеко внизу, а солнце выхватило тех, кто тащил в небе этот дом...
   Два поразительных размеров змея, рядом с которыми и дом, и площадка к нему - уже не казались такими уж большими. Головы змеев были драконьими, с костяными щитками и могучими рогами, защищающими место перехода головы в тело. Морды же, увы, рассмотреть не получалось. Цепи крепились к хитрым ошейникам, закрепленным у самого основания черепа.
   Деми чуть не свалилась с носа корабля.
   - Тьма... Вэл, что это?!
   Вэл вовремя ее поймал.
   - Небесные Змеи. Вымерли еще до первого потопа - маги очень охотились за ними. У меня сохранились эти двое и еще один в стазисе.
   Первая мысль Деми была: "это невероятно!", вторая была гораздо более ей характерная: "Дём был бы в восторге"
   - Ооо... на что обменяешь, того который в стазисе?! - взглянула она на Вэла.
   - Фанатка змей... - Улыбнулся Демиург. - Ты себе или на опыты брату?
   - Честно? Ему... У меня есть гидры и Эру, а перед таким красавцем он бы не устоял.
   - Ну, если он даст слово помочь восстановить этот вид, то можешь поторговаться. - Усмехнулся Вэл. - У меня тут много существ, давно вымерших...
   - У него ещё и не такое получится, - активно закивала головой девушка, потом просительно заглянула в глаза парня. - Ну так, отдашь?
   - Смотря за что. - Рассмеялся Демиург.
   - А что ты хочешь?
   - Откуда мне знать?
   - А откуда же я могу знать, что тебе предложить?! Твоё будущее - я не вижу. Картины, сколь прекрасны бы они не были - тебя вряд ли заинтересуют. Что-то домашнее, сомневаюсь, что это достойная цена за такое, - махнула вампиресса в сторону огромных змей. - А... по сути, больше мне и предложить нечего.
   - Просто придумай и все может еще что заинтересует?
   - Просто придумать, - Деми засмеялась. - Я не талантливейший маг, как мой брат, поэтому изобретения отпадают сразу. Я скорее воин, но тебе точно не нужен телохранитель. Что там ещё предложить можно было бы...
   - Думай. - Лукаво улыбнулся парень.
   - Ну хотя б подсказочку?!
   - Сам бы хотел знать...
   Глаза Деметры округлились.
   - Что? Быть всезнайкой скучно.
   - Ты говорил, что скучно... - Деми прищурилась и пошла ва-банк. - А отдай мне его просто так!
   Велиар расхохотался так, что чуть не улетел вниз... но повис на одной руке и залез обратно, давясь смехом.
   Деми смутилась, отвела взгляд, прикусив губу.
   - Ладно, пошли?
   - Куда?
   - В Бестиарий.
   - Э?!
   - Ты хотела того который в стазисе. Может еще кого присмотришь.
   - Ты мне его отдашь?! - не поверила Деми. - Вот просто так?! Мне?!
   - Тебе - да.
   Девушка растерянно хлопала глазами. И не понимала происходящее. Вот просто не понимала.
   А потом расплылась в шальной счастливой улыбке.
   - Тогда потом покажи мне свою кухню. Я приготовлю для тебя что-нибудь... особенное.
   - Договорились. - Улыбнулся Вэл, протягивая девушке руку.
   Деми приняла её легко. Только на секунду её зрачки расширились, словно она увидела что-то, недоступное обычным смертным и вампирам, и всё тут же пропало.
   С мягкой улыбкой парень повел провидицу ко дворцу, а Змеи опять нырнули в тучи.
   Несколько минут они шли по каменной площади, пока не оказались подле дверей. Как ни забавно, но двери открыли... Наги. Две юных девушки отворили перед гостями, поклонились хозяину и ускользнули с глаз. Опять же вымершая раса, о которой ходили разве что сказки...
   Деми с каждым шагом казалось, что она всё больше и больше окунается в сказку и вместе с тем, на её плечи ложатся всё больше и больше пластов чужих прожитых лет.
   Велиар подмигнул девушке.
   - Я сохраняю вымирающие виды. Они все уничтожены, но в любой момент их можно вернуть. Но - когда придёт время.
   - Ох... - Деми рассеянно потёрла висок. - Время, да. Если только когда люди освоят технологию и уберутся через космос на другие планеты, оставив изуродованную Землю единицам. Тогда можно будет и планету восстановить, и вымирающие виды тоже.
   - Если бы люди не нужны были бы вампирами, давно бы просто прихлопнул их. Они вырезали своих же магов! Даже тех останков, что есть у меня хватит, чтобы уничтожить людей, как вид.
   Глаза Деми стали грустными.
   - Вот теперь я верю, что ты Демиург.
   - Не кисни. Людей создали без нас с Натой. По началу было забавно, но быстро стало понятно, что это не удачный акт творения.... Увы, у нас тоже есть правила.
   - Я не кисну. И ты обещал мне бестиарий.
   - Мы идем туда. На самом деле дом - лишь вершина айсберга. Мы уже близко...
   - Мне начинать бояться? - немного встревоженно уточнила девушка. - Меня там не съедят? Не откусят что-нибудь важное?
   - Нет. Почти все - в стазисе.
   - Ну если только так...
   - А как бы я их еще сохранил?
   И вот заветные двери. Уже знакомые наги появились и открыли двери.
   Деми шагнула в темноту и замерла, оглядываясь вокруг.
   Хлопок ладоней, и загорелся мягкий свет. В довольно больших стенных нишах располагались "полянки", где ждали своего часа экспонаты. Всевозможные чудесные создания, яйца, сферы с детенышами, кристаллы с какими-то существами. Велиар вел девушку все дальше и дальше, по широкой спирали, давая пояснения там, где она спрашивала. И чем дальше, тем меньше было существ, о которых девушка хотя бы слышала...
   В конце концов, устав и от движения, и от количества созданий вокруг, девушка просто села там же, где только что проходила.
   - Дальше никуда не пойду!
   - Остался один виток до твоего змея. - Велиар ласково улыбнулся... и взял ее на руки. - Так лучше?
   - А тебе не тяжело?
   - Ты легкая.
   - Да как же! - возмутилась девушка, потом засмеялась. - А ладно, я люблю, когда меня на руках носят. Ещё с детства, когда меня демоны с рук не спускали.
   - Хитрая была?
   - Не-а! Любила их. Вот в этом всё дело и было.
   - Хм... наводит на мысли. - Лукаво отметил Вэл, неся ее дальше.
   - Между прочим, всё было взаимно! - фыркнула Деми. - А на какие мысли наводит?
   - А угадай. - подмигнул Вэл... остановившись.
   - Угадывать тебя! Да ты что!
   - Так это весело. Смотри.
   Перед ними в каменной пещере скрутился змей. Сейчас он был совсем крошечным - максимум пара метров длиной и толщиной с запястье Деметры. Казалось - он просто спит...
   - Он только вылупился.
   - Кажется, пока он не вырастет, я его не отдам, - влюблённо пробормотала Деми, протягивая руки. - Дай-дай-дай-дай!!!!!
   Вэл сделал легкое движение и у девушки в руках появилась хрустальная сфера со змеем внутри. Сфера была размером со страусовое яйцо.
   - Еще кто-нибудь интересует?
   Прижав сферу к груди и даже кажется что-то влюблённое мурлыкая себе под нос, Деми даже не сразу отреагировала на вопрос.
   - А? - подняла она замутнённые глаза на Вэла.
   - Говорю еще хочешь кого-нибудь?
   - Ммм... - Деми задумалась, потом засмеялась и кивнула. Хотела было что-то сказать, но спохватилась. Зажала губы ладонью. - Ещё как-нибудь приведёшь сюда?
   - Приведу. А что ты хотела сказать?
   - А вот не ска-жу! Ещё ты мне обещал кухню! И пока ты будешь меня туда вести, объясняй, что ты хочешь съесть!
   - Вкусного и побольше! - Сообщил Вэл, поворачиваясь вокруг своей оси и вот они на уютной небольшой кухоньке.
   - Ой! - Деми даже вздрогнула. - Ладно. А что у тебя есть в холодильнике?
   - Ммм... понятия не имею. Я им не часто пользуюсь... но вроде он забит.
   - Меня пугает твоё "вроде", ну да ладно, - отложив в сторону сферу и погладив её по боку, Деми заглянула в холодильник. - Так, так... Ага, вкусного и побольше. Домашняя лазанья, пара салатов, спагетти с морепродуктами, фаршированные яйца и на десерт мороженое и пончики. Пойдёт?
   - Ага! - Велиар улыбнулся.
   - Тогда давай мне косточки. Ставкой на этот этап я ставлю раскрытие личности четвёртого игрока! А пока я буду готовить тебе еду, ты позаботишься о своём ходе и его. Договорились?
   - Ок. - Велиар вложил в ладонь Деметры косточки.
   Вампиресса покосилась на них, чмокнула косточки и покатила их по столу. Пару раз подпрыгнув, обе остановились.
   - Кажется, ход мой практически в любом случае, - торжествующе огласила девушка.
   Кости остановились на двух шестёрках.
   Велиар улыбнулся, поцеловал девушку в щеку и, подхватив кости - исчез. Приложив ладонь к чуть заалевшей коже, вампиресса занялась тем, что у неё хорошо получалось и тем что она любила - готовкой.
  
   Велиар еще по пути чуял неладное. Хотя Деми и однозначно выиграла, был какой-то подвох... что-то странное... Осталось узнать, что выкинет Четвертый Игрок.
   - Отвлекись от трапезы и сделай ход. - Вэл с неприязнью посмотрел на то, что час назад было нормальной...собакой. Мерзость.
   - Ты не вовремя. - Клубок тьмы что-то вытягивал из тела.
   - Время хода. Я же прерываю свои дела, чтобы доставить тебе кости, вот и ты прервись на минуту.
   Клубок протянул появившуюся руку... и бросил кости о стену. Двойка и пятерка.
   Велиар нахмурился и кости скользнули ему в руку. Остался его ход.
   Демиург вернулся к Доске, задумчиво посмотрел на нее, опираясь ладонями.
   - Ты ведь предупреждаешь. Но я не понимаю... - Тихо сказал он.
   От Доски к парню пронеслась волна тепла. Она успокаивала его... а затем произошло то, чего не случалось с самого создания Доски. Второй раз за время ее существования в бортике открылась секция...
   И из Доски в нее выкатились две косточки из безумно редкого материала - лунного металла, а следом - черный бархатный кисет с монограммой "Д". Доска назвала еще одного хранителя Костей...
   Стоявший у Доски парень осел на пол.
   - Мир сошёл с ума...
   Кости выпали из его руки и покатились по полу. Две двойки. Он проиграл ход...
  
   В небесном особняке Наты, в спальне, теперь уже супружеской, царило нечто. При взгляде на нее появлялось ощущение, что тут была битва. На деле же тут просто побушевала пара молодоженов. Валяясь на смятой постели, Демиан курил кальян и любовался молодой женой...
   Ната, прикрытая только простыней, с удовольствием растянулась на краю кровати. Ради разнообразия, Ночь по-прежнему была в своём истинном обличии, и каскад волос мог поспорить с цветом ночного неба за окнами.
   Глаза красавицы были закрыты, но она уже не спала. Пыталась разобраться, что внесли в её, а точнее ИХ жизнь рунные узоры и переплетения татуировок.
   - Притворщица... - Шепнул Дем, окутывая ее облаком ароматного дыма.
   Недовольно что-то пробурчав, Ната повернулась на бок, глядя на своего мужа. Во что ей даже и не верилось то особо.
   - Не бурчи. - Улыбнулся он ласково.
   - Не могу я бурчать. Этот обряд... Эти свидетели. Ты знаешь, чем закончился наш свадебный обряд?
   - Мм... нашу часть знаю.
   - Ничего этого не предполагалось, - вздохнула девушка. - Ни того что я получу часть твоей абсолютной защиты. Ни того, что ты получишь часть моей силы. Ни того, что... блин, вы с близняшкой как сообщающиеся сосуды! Сейчас помимо тебя, я ощущаю ещё и её. И часть твоей новообретённой силы закачивается в неё. Вот в кого вы такие, а?!
   - Ната, напоминаю, что мы вообще не можем существовать. Так что - не знаю я, милая... а про то, что мы с Деми - единое целое, я тебе говорил раз десять.
   Демиург вздохнула, устроилась поудобнее, перебравшись поближе к Дёму.
   - Ваша связь меня сводит с ума! А по поводу "не можем существовать", я тебе уже говорила. Желание души, которая желает покинуть Чертоги. Не совсем покинуть... - поправилась она с задумчивостью. - Иногда такое случается. Есть души которых тянет в Чертоги и в которых они остаются вечно. А есть те, которые долго не могут в них оставаться. И они решают раствориться навсегда. Но сущность вампира - есть воплощение силы. Просто так исчезнуть навсегда они не могут. Часть сущности возвращается на землю, например, как душа для магического создания или привидение, или полтергейст, вселяющийся в картины или зеркала. А основная сущность - становится залогом исполнения любого желания.
   - Лисенок - такая душа? - Дем умел складывать два и два.
   Ната кивнула.
   - Думаю, чья - спрашивать без толку?
   - Спроси Деми.
   - Она может догадываться, но знать... едва ли.
   - Скажем так, - девушка перекатилась, разглядывая потолок. В спальне молодожёнов он был стеклянный. - Если ты расскажешь ей то, что знаешь ты, она добавит то, что знает сама... то вдвоём вы найдёте ответ.
   - Но ты против...
   - Я не имею права рассказывать сама. И вы не имеет права спрашивать озеро или сканировать врата с целью узнать. Но если догадаетесь - почему нет?
   - Я не об этом. Я о твоем мнении.
   - Моё мнение... Это то, что лучше оставить за пределами вашего знания. По крайней мере, пока.
   - Значит не будем спешить. Пока что. - Дем улыбнулся.
   - Самый верный настрой, - кивнула Ната, протянула руку, скользнула по щеке вампира и тихо засмеялась. - Но я не думала, что столько раз скажу спасибо этой душе.
   - Да уж... интересно...
   Демиург рассмеялась, но больше ничего не добавила. А потом насторожилась и резко села на кровати.
   - Что случилось? - Дем нахмурился.
   - Надо кое-куда прогуляться, - пробормотала Ната, быстро надевая джинсы и рубашку. - Подождёшь меня здесь немного?
   - Ммм... ну, если ничего серьезного - давай.
   - Совершенно ничего, - кивнула демиург, застёгивая ремень. - Просто прогуляться до одного места и сразу же вернусь обратно. Но ведь этого не может быть? - добавила она уже себе под нос.
   Плеснули крылья, и от Наты не осталось и следа.
  
   ...Сразу после обратного перемещения, Вэл оказался на кухне. Комната была вымыта. На окне появились новые занавески, на столе - скатерть. Вычищенные до блеска чашки и тарелки были сервированы к обеду.
   В воздухе пахло одуряюще, тонкий запах мяса, пряностей и выпечки смешивался в один.
   Замок, в котором Велиар бывал очень редко, неожиданно стал очень похож на самый настоящий дом.
   Деми в совсем другом домашнем платье и фартуке, завязанном на спине пышным бантом, порхала около плиты.
   - С возвращением, - улыбнулась она, бросив взгляд через плечо на Вэла. - Всё почти готово, остались мелочи, в виде вытаскивания всего этого из духовки и холодильника. Ты готов к принятию пищи?
   - О да... голоден как дракон... - Выдавил из себя Вэл. Он был поражен...
   Девушка с удивлением взглянула на него.
   - Извини, я похозяйничала немного. Сейчас накрою. Хлеб домашний, порежь пожалуйста. Остывает под тем полотенцем, - указала она кончиком деревянной лопаточки на тумбочку.
   Велиар кивнул и покорно занялся делом. Деметра, немного не понимающая причин весьма странного поведения Вэла, выбросила мысли из головы.
   За ужином или завтраком, было не очень понятно как называть этот приём пищи, царила ненавязчивая тишина.
   А потом, убирая всё со стола, пока Вэл смаковал посевкусие, Деми ставя перед ним тарелку с десертом и кофе тихо спросила:
   - Я победила в этом ходу, поэтому теперь я могу вскрыть, наконец-то, защиту четвёртого игрока. Одолжишь немного своей крови?

Глава 28. Нарушение правил.

  
   Девятый ход.
  
   Если бы у Деми спросили, что она хочет больше всего, скорее всего, девушка не смогла бы найти ответа на этот вопрос. Потому что у неё было всё и даже немного больше.
   Семья, которой можно только позавидовать. Куча дядюшек и тётушек - а именно через призму семейных связей близнецы воспринимали остальных Демонов Неведомого клана.
   А ещё у Деми был брат-близнец. Не часть её, а она сама. Возможно, только возможно, она бы попросила, чтобы брат не ощущал её боли. Но в этом случае, такое желание загадал бы и Дём. И близнецами бы они уже были вряд ли.
   Молоденькая провидица, не перешагнувшая ещё даже через порог столетия, точно знала предел своих способностей. Силы у неё было столько, что освоить её всю она не сможет ещё лет триста. Но словно этого было мало, сразу после свадьбы Демиана количество силы опять начало увеличиваться.
   Даже не догадываясь о том, что в итоге получится, брат получил "бонус" от свадьбы в виде повышения магической силы. А через него - ещё и Деметра.
   Правда, сила была опять же из разряда неосвоенных. А для того, чтобы взломать защиту того четвёртого игрока, нужна была сила другого рода. Поэтому Деми и решилась укусить Демиурга.
   Это увеличивало её собственную силу.
   Чтобы взломать защиту четвёртого игрока, Деми не могла остаться в особняке. Нужно было особенное место, в котором она была совершенно не защищена. Но при этом ничто не закрывало ей обзор.
   В особняке было слишком много чар, артефактов и прочего, чтобы можно было надеяться, что Деми хватит сил пробить защиту игрока.
   Прихватив с собой Эру, не забыв погладить гидр, девушка отправилась в своё тайное место.
   Около дальнего от столицы озера был небольшой кусочек песчаного пляжа. Со всех сторон он был закрыт камнями.
   Поэтому Деми знала, что никто её здесь не побеспокоит.
   Сила послушно откликнулась на призыв, окутала девушку и потянула её прочь. Далеко она впрочем не улетела. Вампирессу рвануло в сторону силой предвидения и швырнуло обратно, на берег.
   Искать больше никого не надо было.
   Прямо напротив неё возвышался не человек. Не вампир.
   Все силы ушли на то, чтобы понять на то, кто он такой. На то чтобы защитить себя или позвать на помощь - сил уже не оставалось.
   Деметра расхохоталась.
   - С ума сойти! Один из Изначальных. Тень, кажется, верно?
   - Верно. - Тень от валуна приняла человеческий облик. Почти - она оставалась немного прозрачной... и в руке этой тени был теневой же меч. - Спасибо, что облегчила мне работу.
   - А я то думала, почему пробить никак не могу! - вытерев капли слёз с ресниц, Деми устроилась поудобнее. - Поскольку убьёшь, ответишь на пару вопросов, мистер Тень?
   - Нет. - Он не понимал, почему она не боится... может, настолько уверена в себе? Зря.
   - Ну и ладно. Сама отвечу.
   Вампиресса подняла руки, подвязывая волосы лентой.
   - Ты покинул не Чертоги, ты покинул Темницу ночи, когда был этот прорыв Алхимика. Но я тебя не определила, поскольку ты прошёл вместе с одной из десяти душ. Более того, ты выбрал для своего временного пребывания тело Русалочки Алхимика. Верно?
   - Верно.
   - А освободиться ты смог тогда и только тогда, когда от Русалочки откушал Десятый.
   - Она была клеткой для собственной души. Войти легко, выйти - никак.
   - Соответственно, ты получил свободу. А поскольку силёнок тебе хватило только чтобы вырваться, ты занялся тем, что набирал снова свои силы, убивая вампиров.
   - Не занимать же чье-то убогое тело, как эти ничтожества?
   - Действительно, чужие тела тебе не подходят по положению. Изначальный же! И дай угадаю, выбрался ты из Темницы по той простой причине, что хочешь уничтожить Неведомый клан до последнего его представителя.
   - Жаль, что ты уже не успеешь никому это рассказать. - И в этот момент он ударил.
   Того, что произошло дальше, не ожидал никто из них. Меч уже был готов оборвать жизнь близняшки, когда натолкнулся на яростно сияющий янтарный кокон и - разлетелся клоками тьмы. Затем кокон резко расширился, вышвыривая Тень прочь...
   Деми не веря ни своим глазами, ни своим ощущениям потянулась за янтарным светом и перенеслась совсем в другое место...
  
   ... Несколькими минутами ранее, исчезнув из своего особняка, Ната перенеслась к доске Судьбы. Разум шептал, что это невозможно, нереально. Но интуиция кричала, что она должна быть там.
   Ворвавшись на чердак, не замечая что чуть не зажала крылья в двери, девушка подбежала к доске, оперлась на её края.
   И перевела дух.
   Всё было так, как было. Всё было правильно...
   Не считая того, что четвёртый игрок судя по Доске приближался вплотную к Деми. И сущность четвёртого игрока.
   - Тень?! - губы Наты задрожали. - Деми!
   Отлично зная этого Изначального, девушка поняла, что ещё мгновение и она потеряет всё, что только успела приобрести и чем ещё совершенно не успела насладиться... После удара Тени провидица выжить не могла в принципе, даже со всей приобретённой силой. Даже с учётом что одна смерть делилась бы на двоих. Ната всхлипнула. Она ничего не могла сделать...
   А потом Доска дрогнула. Клетка на которой стояла Деми неожиданно окуталась ярким янтарным цветом и Доска начала меняться.
   Такого никогда не было. Такого в принципе не могло быть.
   Потому что это означала только одно - Вэл нарушил правила. Брат Ночи, для которого Игра была смыслом жизни, сознательно нарушил правила впервые за чёртово количество лет. Ради Деметры.
   Деметры, которая исчезла со своей клетки и переместилась в другое место.
   Вскрикнув от отголоска боли, Ната рухнула на пол.
  
   Вэл сидел у Доски и пытался понять, в чем же его предчувствие.
   Затем ему это надоело.
   - Не отсюда надо смотреть... - понял он и перенесся в свой пентхаус.
   Вот отсюда он все увидел. Четвертый Игрок воспользовался победой Деметры и - напал. Он не знает, что она Игрок, и может убить ее... А она беззащитна, она ничего не успеет сделать.
   Велиар колебался не долго.
   - Базиль, готовь свою карту, скоро придет ее время. - Жестко приказал он, зная, что помощник и так готов. Теперь предстояло сделать то, чего он не делал никогда... и заплатить за это
   Воздух замерцал, когда проступили регалии силы Демиурга, сброшены были маски, сброшены были ограничения, который он наложил на себя, как когда-то сестра накладывала на себя. Ярким, колючим и неприятным светом засияли его руки, когда Велиар стал перекраивать полотно Судьбы. Он ощутил сопротивление правил Доски, но безжалостно смял его. Времени не было. Перед глазами мелькнул теневой меч, приближающийся к цели... Но было поздно, Вэл уже переделал полотно, укрыл Деми своей силой, вычеркнув из Судьбы сегодняшнюю смерть... он впервые в жизни нарушил правила, которые создавал сам...
   Со спокойной, чуть мечтательной улыбкой, он посмотрел куда-то вверх, запирая силу обратно на замки.
   - Я готов.
   Пришло время понести наказание, и оно не замедлило наступить. Он знал, что будет боль, но был не готов к настолько страшной пытке. Боль обрушилась отовсюду, заполонила весь мир, вытеснив все. Боль сминала его, стирала личность, разрывала на части, а перед глазами, за пеленой боли, менялась Доска.
   Базиль вовремя успел подхватить падающего господина и, не смотря на агонию Вэла, перенес его на постель.
   - И стоило оно того? - Тихо и чуточку грустно спросил мужчина, положив ладонь на лоб мальчишки. - Видимо да. - Сам себе ответил он, вставая и направляясь прочь. Между пальцами мерцал Джокер.
   Лишь енот-приживала прибежал к хозяину и забрался на постель. Подойдя к лицу, мечущегося в агонии Демиурга, он лизнул того в щеку и улегся на грудь, делясь своим теплом с тем, кто дал ему дом...
   А спустя пару мгновений на лоб и на грудь легли тонкие пальцы, скользнули по коже, блокируя все болевые ощущения. А следом прочищая и расширяя заблокированные каналы как магической силы, так и крови.
   - Вэл! Вэл!
   Он не отвечал. Доска все еще не отпускала его, заставляя увидеть все до конца. Он видел, как мигнула и пропала клетка, где был заперт Самаэль, видел, как перестраивается Доска...
   Вампиресса не оставляла своих попыток разбудить Велиара. Её голос доносился словно сквозь подушку до него.
   И тогда девушка потянулась к нему мысленно.
   - Вэл!
   Он открыл глаза, хотя и с большим трудом. В них плескалась боль. Закрыв и открыв их, парень все равно не видел ничего, кроме размытых силуэтов.
   На груди лежало что-то теплое, а лба и груди касались прохладные пальцы... слишком тонкие для Базиля, зато узнаваемые...
   - Де...ми... - Он даже не услышал своего голоса, таким тихим и слабым он оказался.
   - Ты дурак!!! - зазвучал у него над головой злой голос. - Что ты наделал?!
   - То... что... дол...жен... был...
   Возмущенное пыхтение и фыркание енота в этот раз настроения не подняло.
   - Кому должен?! Дурак! Как есть дурак! Это называется взрослый мудрый демиург! - девушка на мгновение исчезла, а вернулась уже с влажным полотенцем.
   Он хмыкнул, затем криво улыбнулся и, с огромным трудом подняв руку, поймал ее ладонь.
   - Зато... ты жива.
   Девушка вздохнула.
   - Да что ж за мужчины то меня вечно окружают! То один рискует из-за меня, то второй! Тебе что, болевых ощущений не хватало, что ты решил нарушить собственные же правила?!
   Велиар не стал отвечать, в горле было сухо. Он просто не отпускал ее руку, хотя свои почти не чувствовал.
   - Дурак, - пробормотала девушка. - Ната пила кровь, когда ей нужны были силы. Мою выпьешь?
   Он с трудом кивнул, и то - глазами.
   Вздохнув, Деми прокусила запястье, набирая в рот кровь и склонилась к губам Вэла.
   Ощутив во рту вкус крови, Вэл заставил непослушное горло сделать глоток. Стало чуть лучше...
   - Спасибо...
   - Кому здесь говорить "спасибо", так это мне! - приподняв немного Вэла, девушка подсунула ему подушки под спину. Протянула запястье. - Пей, пока не оклемаешься, ибо подсказывает мне что-то, что обычная человеческая кровь тебе не особо поможет.
   - Вода и так полезнее. - Согласился он, сделал еще пару глотков, машинально поглаживая питомца, который старательно обнюхивал Деметру. - Хватит...
   Сев на край кровати, Деми воззрилась на Велиара как на седьмое чудо света.
   - Ну и?
   - Что?..
   - Ты нарушил правила Доски, зачем-то решив спасти мою жизнь от удара Четвёртого Игрока. Он же один из Изначальных по имени Тень, питающий дикое желание уничтожить весь Неведомый клан. Соответственно, я бы перед его ударом не устояла даже при всём своем желании. Поэтому ещё раз спасибо за спасение моей жизни, но чем ты заплатил за нарушения, помимо боли, Вэл?
   - Посмотри сама...
   Удивлённо взглянув на Вэла, Деми вдруг ойкнула и ... бессильно рухнула на кровать. Чтобы спустя мгновение её душа оказалась совсем в другом месте. Перед вратами озера Ночи.
   Напротив неё... стоял Сэм, а Врата открывались перед ним.
   Впрочем, вид у него был такой же глупый и ничего не понимающий, как у нее.
   - Самаэль? - прошептала Деми. А потом вздрогнула и выгнулась. Озеро заговорило её губами. - Чертоги Ночи снова распахиваются для Достойного. Пройди и займи место, которое было твоим и тебя всегда ждало!
   - Прощай, Деми... - Самаэль посмотрел на Врата... и с лёгкой душой шагнул в них.
   Вслед ему понёсся звонкий смех Деми, резко оборвавшийся и когда врата закрылись за Сэмом, он ещё услышал звук её слёз...
   Внизу, в своём пентхаусе Велиар недоуменно посмотрел на потерявшую сознание девушку... а потом глаза его округлились. Не просыпаясь, она одновременно смеялась и плакала...
   А в следующий миг она села на кровати, распахнув глаза.
   - А чего смотреть, нарушение правил привело к тому, что у нас больше нет четвёртого игрока. Самаэль только что проследовал в Чертоги, даже не догадываясь, что жизнь всем решил портить его давний враг!
   - Он уже знает... Только поздно...
   Деми кивнула, вытерла лицо, потом взглянула на Велиара.
   - Итак...
   - М?
   - Это все сюрпризы на сегодня? Или... - Деми застыла. Показалось неожиданно, что кто-то её позвал весьма знакомым голосом.
   Велиар пожал плечами, показывая, что не знает... А потом присмотрелся внимательнее к девушке, поняв, что она его уже не слушает.
   Тонкий назойливый звук не утихал. И не успевая больше ничего ни сказать, ни спросить, Деми протянула руку к тумбочке, открыла верхний пустой ящик и вытащила оттуда мешочек с первой буквой своего имени.
   Развязав горловину, девушка с искренним удивлением увидела кости, как и у Вэла. Только у него были янтарные, до того как приобрели свою чёрно-белую окраску. А в её руках были косточки из светлого серебра.
   - А это что такое?!
   - Доска назвала еще одного Хранителя костей... - Устало ответил парень. - Прости, я забыл тебе отдать, но они все равно пока не работают...
   - И что это значит?! - покрутила девушка костяшки в руках.
   - Это значит, что Доска хочет видеть тебя постоянным Игроком. И у тебя теперь есть личные Кости, так что ты можешь давать их другим.
   Глаза Деми округлились.
   - Что?! - спросила она задушенным голосом.
   - Не ко мне вопросы. Я сам чуть в обморок не упал.
   - У неё спросить что ли?
   - Спроси. Я не додумался. Мне было важнее понять, почему предчувствие беды не отстает.
   - Предчувствие, да... - Деми вздохнув, растянулась на кровати рядом с Вэлом, закрывая глаза. - Извини, но кажется у меня нет сил куда-то идти.
   - Как я тебя понимаю... - Вэл обнял девушку... и тут ее лизнули в нос.
   - Ай! - изумлённо дернувшись, она распахнула глаза и с удивлением посмотрела на ... енота. Тот фыркнул и лизнул ее опять. Зверушке понравилась новенькая.
   - А...это Бестолочь. Знакомься, это Деми...
   - Бестолочь?! - девушка рассмеялась, почесала зверёныша за ушком и прижала его к себе. - Значит, будем спать вместе.
   - Угу... - Вэл усмехнулся.
   А зверек порывался облизать девушку.
   - Лежать, - пробормотала она тихо, прижав его к себе чуть крепче. - Когда мы проснёмся, Вэл, обещай, что тебе станет лучше.
   - Угу, обещаю...
   - Тогда сладких снов...
   - Сладких... - Демиург закрыл глаза, засыпая.
   Появившаяся в его комнате Ната на этом моменте покачала головой.
   Бесшумно подойдя к спящему брату и вампирессе, она положила ладонь на плечо Велиара, переливая в него часть своей силы.
   Ровно столько, сколько нужно было, чтобы его не разбудить, но достаточное количество, чтобы он дальше мог восстанавливать силы во сне самостоятельно.
   Потом Ночь вернулась в свой летающий особняк к мужу. Ни в её помощи, ни в её присутствии больше никто не нуждался...
   А все интересующие её вопросы она задаст потом, хотя ответ она уже, кажется, поняла.
  
   В особняке Дему было скучно... а что происходит, когда скучно гениальному магу? Правильно, он начинает эксперименты! И Демиан сидел на кровати, медитировал, а вокруг сплетались линии, узоры, собираясь в новое заклинание...
   Его занятия прервала Ната, появившаяся в дверях с озадаченным видом.
   - Я весь внимание... - И как он спиной увидел?..
   - Мой брат сошёл с ума!
   - Я не удивлён... но давай подробнее.
   - Ладно, - устроившись прямо на полу, там было попрохладнее, Ната задумчиво уставилась куда-то на стену. - Что такое доска Судьбы и текущая игра - ты знаешь.
   - Угу.
   - Замечательно. А о том что правила никогда не нарушались - знаешь?
   - Нет.
   - С самого начала создания доски, правила ни разу не нарушались. Дело было даже не в том, что наказание за это могло повлечь смерть того, кто нарушил правила... Никому не хотелось их нарушать, потому что игра была интереснее, когда их соблюдали.
   - Это понятно... - Кивнул маг.
   - Замечательно. Плюс, у обычных игроков было не достаточно сил, чтобы весомо нарушить правила. Соответственно, на это были способны только мы и Морена. Но поскольку Доска могла и нам пройтись по мозгам... мы немного побаивались... Ну не побаивались, - Ната засмеялась. - Скажем так, мы всё же не решались мухлевать. Не желая давать Доске повод, чтобы она увеличивала возможное наказание. Как-то так. И...
   - И кто-то эти правила все же нарушил... а исходя из твоего первого тезиса, это сделал Велиар. Зачем?
   - Нуу... Деми не нашла ничего лучше, чем взломать защиту четвёртого Игрока... и подставиться под его удар. А с тем учётом кто именно четвёртый игрок, этот удар должен был стать смертельным.
   - Выпорю. Она же обещала! - Дем зарычал.
   - Игра. Она не могла ждать, она сделала ход - победила в нём. И не её вина, что Игроком оказался... - Ната вздохнула. - Тот, кого я лично запихнула в Темницу, несмотря на то, что он был - Изначальным.
   - Я думал все Изначальные, которые умирали - в Чертогах... - Демиан нахмурился. - А Деметру это не оправдывает.
   - Есть одно исключение. Исключение звали... зовут, - поправилась с тоской Ната. - Тень.
   - Тень?.. Чем же он так насолил?
   - Ты не слышал?! - изумилась Ночь. - Вообще-то, это часть Неведомого клана, причём не только весомая, но ещё и жутко сволочная.
   - Где связь?
   - Выяснишь у Деми, - засмеялась девушка. - Будет меньше поводов на неё ругаться!
   - Нет, ругаться я на неё буду по полной, и все же запру в башне, чтобы больше не обманывала меня. - Демиан продолжал злиться.
   - Да не обманывала она тебя, - вздохнула Ната. - У Игры свои правила. Если быть точнее... У неё не то что не было другого выбора, просто... Да я даже объяснить не могу! О! Знаю! Вот когда тебе приходит в голову идея, очередная гениальная! Разве ты не начинаешь претворять её в жизнь?
   - Начинаю. Если это не идёт в разрез с тем, что обещал сестре.
   - А теперь представь, что у тебя нет другого выбора. Вот нет и всё тут.
   - Выбор есть всегда. - Философски отозвался Дем.
   Ната что-то пробормотала под нос о вредных магах, протянула руки и ... неожиданно захватила контроль над рукой Дёма. Той на которой у него был брачный браслет.
   Рука мага поднялась... сама собой.
   И тут же Ната контроль убрала.
   - Ты мог противостоять сейчас этому? - спросила она негромко.
   - Нет. - Дему это явно не понравилось.
   - Не дуйся, - вздохнула Ната. - По-другому объяснить я тебе просто не могу. Теперь представь, что тобой управляла бы сила гораздо сильнее и мощнее. Если бы ты захотел сейчас - ты бы легко вышвырнул меня из своего тела. Но она - не могла. Потому что Доска диктует свои правила!
   Демиан хмыкнул. Желание выпороть и запереть сестру даже не ослабло. Ната засмеялась, уловив это.
   - Ты к ней так странно относишься, - сообщила она. - Всё закончилось же хорошо! Вэл закрыл от удара Деми. Нарушил впервые правила. Кстати, надо будет уточнить он сам хоть понял, что влюбился в эту девушку. Из-за нарушенных правил, Самаэль получил исполнение своего самого искреннего желания и вернулся в Чертоги. Деми узнала, что четвёртый Игрок - это Тень. И самое главное, она знает кто сможет с ним справиться.
   - Самаэль, который уже один раз его угробил. - Буркнул Дем. Просто "от балды".
   - Самаэль в Чертогах, - напомнила Ната. - Могу себе представить, как он рвёт и мечет, понимая, что тварь, войну с которой развязал он сам, переключилась на его клан, на его детей, внуков, на его демонов. Знание есть только у Деми. И мне знать это не дано.
   - Я уже говорил, что горю желанием начистить морду твоему брату?..
   - За что? - изумилась Ната.
   - За этот весь идиотизм. Начиная от твоей мифической "она не могла иначе", заканчивая Тенью, который, если удачно пройдёт Игру, может всех уложить силой твоего балбеса-брата, как метко выразилась Морена.
   - Ну... - Ната вздохнула. - Мы Демиурги, Дём. Мы мыслим не так. То, что для тебя - конец света, для нас не более чем начало новой интересной Игры. Новой партии... Это... Игра, в которой после многих выигрышей интересно иногда и проиграть.
   - А я скромный вампир, сестру и семью которого один раздолбай втянул в какую-то дурь. И не смотря на то, что лучшего кавалера моей легкомысленной сестре представить сложно, я все равно найду способ начистить ему морду так, чтоб понял с первого разу!
   Было бы куда падать, От смеха Ночь бы свалилась. А так она звонко рассмеялась, даже слёзы покатились из глаз.
   - Вы оба - психи! Но как же я вас люблю! А начистить морду этому "раздолбаю" боюсь уже не получится.
   - Неужели помер???
   - Ммм... Деми не даст. Она так долго его откачивала, даже своей кровью отпаивала.
   - Так я убивать и не буду. Просто немножко побью.
   - А если даст сдачи?
   - Если бы я боялся, что мне дадут сдачи, то не нарывался бы.
   - Ты что думаешь, что он смиренно будет стоять?! Не знаешь ты моего братца. Он хоть и балбес, но достаточно вспомнить его орден Крови и дела, которые они творили.
   - Я историю Ордена знаю наизусть.
   И перед Демом стало складываться, наконец, заклинание...
   - Ну раз знаешь истории Ордена, то имей в виду, что все самые жестокие и умные стратеги, которых ты сможешь перечислить навскидку - всё это маски Вэла.
   - Не все.
   Ната закатила глаза.
   - Ночь с тобой, мой милый. Я устала спорить, а теперь я спать... а ты как хочешь. Когда наступит ночь, смотаюсь вниз... по делам.
   - Напомни запереть Деметру... - Дем улёгся, зевая.
   - Ты со мной, что ли?
   - Нет, милая, это ты - со мной. А я - с подушкой. - Рассмеялся маг.
   Глаза девушки расширились, в следующий момент она смеялась вместе с ним.

Глава 29. Кто крайний?

  
   Девятый ход
  
   Ночью башня Деметры внезапно изменилась. Её словно перчатка облекло защитное поле, не позволяющее никому покидать её пределов. А затем в спальне сестры появился Демиан. Он уже не так уж злился, но ужасно переживал за сестру. И все усугублялось тем, что Деми покинула дом даже никого не предупредив... несмотря на то, что она обещала этого не делать...
   Рациональный мозг мага не принимал объяснений жены. Он не признавал, что она могла не иметь выбора - в это маг не верил. Выбор есть всегда. Это правило логики которое всегда соблюдается.
   Особого труда найти Деми не составило, и тьма, которая царила в спальне не стала препятствием для глаз вампира. Сестра сидела в кресле, на голове, скрывая лицо и волосы - полотенцем, словно только что вышла из ванной. Но он чувствовал, что она плакала. В воздухе пахло ее слезами.
   Стремительно пересекая комнату, Дём подошёл к Деметре, сел на ручку кресла и обнял Деметру.
   - Что случилось, малышка?.. - Тихо и ласково спросил Демиан, прижав ее голову к своей груди.
   Прижавшись к брату, Деми закусив губу, тихо прошептала:
   - Ты сбежал от жены?
   - Я пришёл к тебе, сестрёнка. - Мягко сказал он, перебирая волосы сестры.
   - Мог бы и побольше провести времени с Натой. Очень скоро со свободным временем у нас будут большие проблемы.
   - Если не сдохну, у меня вечность. К тому же - у неё самой дела. Рассказывай, что тебя расстроило.
   - Я идиотка, такой ответ принимается?
   - Нет. Твои интеллектуальные проблемы мы обсудим потом, когда у тебя не будут стоять в глазах слезы и я смогу на тебя с чистой совестью ругаться.
   Деми улыбнулась сквозь слёзы.
   - Как насчёт ответа, что я причинила нечаянно боль другому... человеку. Чуть не подвела тебя, вляпалась в проблемы по... выше некуда, и при всём этом у меня даже не было выбора. Ибо я не маг, а воин.
   - Давай подробности.
   - С конца или начала, для тебя, клана или для другого человека?
   - На твой выбор. На счет меня я еще тебя отругаю, потом.
   - А! Точно! У меня для тебя не подарок, но... - Деми выбралась из рук брата, сползла с кровати и вытащила из-под пледа хрустальную сферу со змеем. - Это тебе.
   - Это что?.. - Дем не впечатлился... но сестра просто так ничего не делала...
   Став коленкой на край кресла, девушка прижалась своим лбом ко лбу брата, передавая ему картинку парящего в воздухе дворца и огромных змей, которые тянули его вперёд.
   - Это что такое!? - Дем рухнул на кровать сестры... и тут вдруг расхохотался. - А с чего ты передумала, сес?
   - Ааа... ты про то, что я хотела ненадолго оставить его себе? - Деми заставила себя улыбнулась, расстегнула рубашку, демонстрируя гидр. - Они, заревновали, зашипели и чуть не разбили сферу.
   - А! - Демиан кивнул. - Ничего, я уже знаю, как его размноооожить... все, я потерян для общества... но когда ты успела и что это за глюк был?
   - Когда делала ход. Это бестиарий Вэла и его реальный дворец. Находится не в этом мире, но и не в другом. Это где-то... между. Вход туда через царство сновидений.
   - Понты дороже денег...
   - Понты? - взглянула на него Деми с удивлением, потом мечтательно улыбнулась. - У меня не хватило сил обойти все его этажи. Но помимо змеек там была целая куча всякого счастья.
   - Понятно, в качестве наказания полезешь обследовать! - Усмехнулся маг.
   - Как скажешь, - кивнула девушка.
   - Когда я тебя отсюда выпущу... Если вообще выпущу.
   - Не выпустишь отсюда, исчезну... Без своего на то желания... В общем, по поводу проблем, в которые я вляплась... с Доской ты знаком?
   - Условно. Я на ней торчал. И почти взломал.
   - Ну в общем, у этой доски есть кубики, с помощью которых и делается ход. В курсе?
   - Деми, я делал ходы.
   - Угу, я знаю. Ну вот теперь, я владелица своей пары костей...
   Ну... квадратные глаза брата стали лучшим ответом. Деми, сев на пол, прижалась спиной к его ногам. Закрыла глаза, откинувшись на колени Дёма.
   - Ну, в общем, всё остальное вытекает из этого. Боль я причинил Вэлу... Из-за того, что он решил меня защитить - боль, которая его скрутила, словами не описывается. А по поводу нашего противника...
   - Изначальный Тень.
   - Точняк. Помнишь, как это "счастье" связано с нашим кланом и почему хочет пришибить всех и вся разом?
   - Уже помню. Дедок ему крепко нагадил, а потом насадил на меч его сынишку.
   - Точно, - кивнула Деми. - Поэтому он будет исключительно рад вырезать наш клан. У нас пока есть фора, он ещё не добрал нужную ему силу.
   - Ната сказала, ты знаешь, кто его уделает.
   - Знаю, - согласилась Деми.
   - Кто?
   - Ты.
   - Я? как? - Похоже он собрался вот прямо сейчас пойти и убить.
   - Не сейчас... - Деми отрицательно покачала головой. - Но только ты сможешь это сделать.
   - А пояснить? - Сестру легонько потянули за ушки.
   - Ну здрасте! Спроси, чего полегче! - девушка даже не особо возражала по поводу наглых действия Дёма. - Я знаю, что это связано с каким-то твоим артефактом. Но в нём ещё нет очень важной части.
   - Каааакой?!
   - Часть того, кого нужно убить, ему не принадлежащая.
   - Короче как всегда - найди то, не знаю что, и сунь... куда-нить. Ладно, сестрица, еще новости, или можно ругаться?
   Деми задумалась.
   - Нужно сказать о Тени родителям. Предупредить, какое "счастье" нас ждёт в самое ближайшее время. Ну, и всё. Можешь ругаться, - кивнула она.
   - Ага... ща! Сек... - Дем достал диктофон и запустил записанные ранее ругательства. В руках появился попкорн и он им захрустел, слушая.
   Деми покосилась на диктофон, на брата, снова на электронную игрушку и рассмеялась. Протянула руку.
   - Дай, послушаю сразу всё, чего зря тратить время?
   Дем дал ей диктофон, перебирая волосы сестры.
   Прикоснувшись к нему и на миг провалившись в прошлое, Деми "прочитала" в один момент все ругательства.
   - Считай, что я прониклась, - вздохнула она. - Мне очень жаль, я очень виновата...
   - Не прониклась ты ни фига, Деми... - Дем расстроенно вздохнул, поднял сестру и усадил на колени себе, обнял и уткнулся лицом в ее волосы. - Я же беспокоюсь...
   - Я знаю... Прости. Эта игра... я тебя люблю, ты же знаешь. И я сделала бы все, только чтобы тебя не огорчать, но кажется у меня пока нет выбора.
   - Ты знаешь, что я твоему ухажеру морду начищу?.. - Глухо спросил маг. - Как раз за это "нет выбора".
   - Я сама виновата.
   - Втянул тебя он, ему и огребать.
   - Я могла и не соглашаться играть, - пожала плечами Деми. - Он меня насильно не тянул. Я сама решила играть, в надежде защитить... клан.
   - Ну и что? Деми, мне нужен крайний. Ты не подходишь, остается он. Я разок пну и успокоюсь.
   Девушка усмехнулась, закрыла глаза, расслабляясь.
   - Мне бы найти тоже найти крайнего...
   - Если хочешь, можешь меня побить. Тебе можно. - Дем поцеловал сестру в висок. - Маленькая моя бестолковая сестренка...
   - Именно что бестолковая, - согласилась Деми тихонько. - Именно что маленькая... И как хорошо, что сестрёнка...
   - Может поделишься, что тебя так довело, милая?
   - Одно нехорошее чувство, которому есть простое название, а ещё есть куча проблем после него.
   - Из-за Сэма?
   - Ты и об этом знаешь? - ушла от прямого ответа на вопрос Деметра.
   - Деми, не ты одна хранитель. А еще у меня жена - Ночь. - Демиан коснулся ладонью сердца сестры, и от него к ней потекло тепло, а от нее - боль...
   Перехватив ладонь, Деми постаралась отвести её в сторону.
   - Дём, не надо. Не хочу, чтобы тебе было больно. Пожалуйста...
   - Деми, все хорошо. - ласково произнес он, продолжая. - Ты не должна так страдать... - мягко шептал он ей. - Для чего еще нужен старший брат, если не может уберечь свою сестренку?
   - Для того чтобы вовремя её прибить? - невинно предложила девушка.
   - Нет, балда! - Ее щелкнули по носу второй рукой.
   Деми улыбнулась.
   - Хорошо, хорошо! Больше не буду.
   - Чего именно?
   - Ммм... Начнём с того, что я больше не буду... - Деми задумалась, не в силах сразу подобрать, чего же она не будет.
   - Обманывать братика?
   - Да!
   - Ты кстати как вину искупать будешь?
   - Ммм... Что захочешь, то и сделаю.
   - Да? Ок. Не вляпываться, не заставлять меня психовать, и покормить вкусняшками!
   - Это целых три пункта! Первое не возможно, это мы выясняли опытным путём. Соответственно, второй пункт вытекает из первого. А вкусняшками. Хоть сейчас. Всё что скажешь, то и сделаю.
   - Возможно. Потому что башню я твою уже запер, а если ухажер придет - проверю, может ли мой посох поглотить Демиурга. - Дем вздохнул. - ты же знаешь, что я пойду на все, чтобы ты была в безопасности...
   - Не надо его! - в глазах Деми блеснул испуг, потом она сжалась. - Не надо проверять это...
   - Тогда не смей больше так сбегать. Если очень надо - зови меня и пойдем вместе.
   - Хорошо. Не буду рисковать. Не буду сбегать. И всегда буду звать тебя, если будет такая возможность. Хорошо?
   - Без "если". Будешь звать. - Внимательно посмотрел на сестру маг. - Кстати, свадьба когда?..
   - Что?!
   - Что "что"? Хочу радостное что-нить. Свадьба, не важно чья - радость.
   - Ты же уже женился. Свадьба, о которой я тебе говорила - уже случилась. Других в клане в ближайшее время не предвидится...
   - Фи, какая проза...
   Деми вздохнула.
   - А что поделать? Пойдём, буду готовить большую-большую кучу вкуснятин для тебя.
   Дем улыбнулся.
   - Пошли. А то откушу тебе... левое ухо!
   - Не покушайся на моё левое ухо! И взамен я приготовлю ещё вкусные корзинки со сливками для Наты. Пойдёт?
   - Идет.
   Перебравшись на кухню, Деми вытащила продукты, задумчиво посмотрела на них, что-то подсчитывая. Потом улыбнулась.
   - Кажется, я знаю, что тебя порадует.
   - Знаешь. Приступай! - Дем потер руки... и, внезапно переменившись в лице, резко развернулся, вскинув руку в ударе.
   Только что появившегося Велиара снесло в стену ударом полупрозрачного тарана, с насадкой в форме головы змея, подаренного Деметрой брату.
   - Ох... - Только и выдохнул Демиург, сползая на пол по стене. - И тебе... привет... - чуть отдышавшись, он принял протянутую руку Дема. - Ладно, заслужил... Деми, побитому мне причитается пончик для выздоровления?
   Скосив взгляд через плечо, она покосилась на брата, на Вэла, потом вздохнула.
   - Мальчишки, - пробормотала она и вновь отвернулась к продуктам.
   - Так я не понял, на тему выздоровления. - Вэл сел в появившееся кресло.
   - Драчливым мальчишкам пончики не положены, - упрямо отозвалась Деметра.
   - А я не дрался, меня побили. И как пострадавший, я хочу пончик!
   - Не буду я их делать... Будет хворост. Вареники с вишней и сметаной. Домашние вафли с сиропом и мясной рулет и овощи в кляре. Пойдёт в качестве замены?
   - Вафли принимаются. ЗА все остальное я рискую опять украсить стену.
   Покосившись на Дёма, девушка уточнила:
   - Неужели не поделишься?
   - С тобой - поделюсь. А он не заслужил! - Дем насупился. - Моя компенсация за нервы!
   Деми засмеялась.
   - Я же говорю, мальчишки! Дём, ты столько не съешь. Я делала в расчете и на тех, кто сейчас сюда нагрянет.
   - Не смогут, если ты помнишь, я все заблокировал.
   - Наши демоны и не смогут? - удивилась девушка.
   - Не-а. Там щит на основе их барьеров. - Кивок на Велиара явно показал, о ком идет речь.
   - Однако, - пробормотала Деми. - Я под домашним арестом значит.
   - Я тебе это сказал три раза, если помнишь.
   - Ну, прости, прости, - усмехнулась девушка. - Значит, заберёте с собой с Натой наверх, потому что я делаю на восемь порций.
   - Ну, что поделать. Лопнем!
   - Как захочешь... А теперь, мальчики, кыш из моей кухни. Займитесь чем-нибудь более полезным или... в общем, как хотите, но не мешайтесь.
   - Наглая... - Дем звонко чмокнул сестру в ухо и пошел наверх, играться с хрустальной сферой. Вэл поцеловал девушку в щеку.
   - Я пойду ему змея разморожу, а то загубит...
   Деметра только махнула на них рукой, подумав, что не маленькие - разберутся сами...
  
   Появившаяся в башне Ната, нашла мужа и брата за страннейшим занятием. Оба что-то искали под кроватью, кроя друг друга на мертвых языках самыми заковыристыми ругательствами. Только пятые точки торчали кверху.
   - Стой, гад, все равно поймаю! - Воскликнул Вэл... и тут же послышался удар головой о кровать.
   - Я поймал... - пробухтел Дем, явно и бывший тем источником звука.
   - Ребята, вы чего?! - изумилась девушка, разглядывая их.
   - А?.. привет, дорогая... - Дем высунулся, держа в руках двухметрового Небесного Змея.
   Ната, с тихим взвизгом, шарахнулась в сторону. Небесных змей она боялась, в отличие от обычных змей.
   - Ната, не визжи, я ему подарил последнего. - Вэл тоже высунулся из-под кровати. - но, когда мы сняли стазис, гад удрал!
   - Вы ненормальные! Оба! Одного поля ягодки!
   - Деми выбирала! - Возмутился Вэл.
   - Я не сомневаюсь, что она могла и выбрать, но что-то сомневаюсь, что она с такой же радостью его бы ловила и с таким же счастливым выражением лица ругалась бы!
   - Да нет, она моих двух чуть не затискала. Спасла длина цепи.
   - Деми?! Небесных змей?! Чуть не затискала?! - Ната схватилась за голову. - Вэл, если будешь искать жену, забирай её. Один псих - мой. Вторая такая же - будет твоя.
   Велиар прищурился, глядя на сестру.
   "Уже знаешь, да?"
   "А что тут знать? Ради чего ещё ты бы согласился нарушать правила, если бы не умудрился влюбиться?"
   "Ради тебя?" - Ехидно ответил он, но было понятно, что это попытка уйти от ответа.
   "Ради меня? Сколько раз мы играли вместе, что-то не только о нарушении правилах, ты ни разу даже о послаблении их не задумался! И вообще не уходи от ответа! Признался, братик?"
   "Ты Демиург, на кой тебе послабления?"
   "Действительно", - кивнула Ната. - "Зачем же мне послабления. Но ты опять уклоняешься от ответа. Признаваться планируешь? Или подождёшь пару недель, пока она замуж за другого выйдет?"
   "Не выйдет. Две трети списка уже отказались. Я задолбался уже их пугать. А признаваться... Ната, у неё разбито сердце твоим дитём, что ей мои признания? Думаешь я не видел, как она плакала, провожая его за Врата?"
   Ната как-то странно посмотрела на брата.
   "Ты уверен, что плакала она из-за него, мой умный, но такой глупый временами брат?"
   "А из-за кого еще, если ее душа была там?"
   "А с кем она была сразу перед этим, не припоминаешь? И кому она косвенно причинила боль?"
   "Со мной."
   "Добавь сюда пункт, что она в себе совершенно не уверена. Добавь сюда, что она готова страдать сама, но только не причинять боль тем, кто ей мало-мальски дорог. И наконец, самое главное. Она опять сегодня плакала".
   "Знаю. И причём тут я? Меня уже не корежит, подыхать не планирую..."
   "Ох..." - Ната схватилась за голову. - "Вэл! Подумай, пожалуйста! Ну, включи ты мозги!!!"
   "...Верно меня Морена балбесом назвала..."
   "Ну, дошло наконец-то!" - обрадовалась Ната, уже отчаявшись достучаться до Вела, чтобы до него дошло, в кого на самом деле влюблена Деметра.
   - Милая, до твоего брата дошло, или ему ещё раз стену показать?.. - Дем усмехнулся, рассматривая змею.
   - Вот ведь семейка, чуть что сразу драться... что дед, что внук...
   Ната вторично схватилась за голову.
   - А я говорила, мальчишки, - сообщила Деми, появляясь в дверях с двумя тяжелеными переполненными подносами. - Держите еду. Глядишь, будете сытыми - и перестанете сходить с ума. И главное, был бы повод!
   Демиан застонал.
   - Кто-то из вас меня кормит. Потому что он хочет хулиганить! - Маг едва удержал рванувшегося к сладкому змея.
   Деми засмеялась, поставив подносы на стол.
   - Дай мне малыша.
   Дем передал девушке питомца, но тот успел цапнуть вафлю с подноса и однозначно не планировал отдавать.
   Тихонько засмеявшись, девушка забрала тарелку с вафлями, забралась с ногами на кровать и начала кормить змея. На "мальчишек" внимания она не обращала, змея для неё была однозначно безопаснее.
   Ната сама постаралась держаться от Деми подальше.
   Дем же накинулся на все остальное.
   Вэл сцапал несколько вафель и умиротворенно заурчал, поедая их.
   Покосившись на мальчишек, соблазнилась сладким и Ната.
   В башне воцарилась на недолгое время мирная тишина...
  
   Рухнув на кровать, Мстислав посмотрел на балдахин.
   - Зря вернулись...
   Ри, выглянув из гардероба, смерила из окна башни близнецов. Особенно оценила полыхающие защитные поля на башне младшей близняшки и засмеялась.
   - Думаю, не зря. Осталось только разобраться, что же такого натворила Деми, что Дём решил посадить её под домашний арест. Его решимость в этом даже отсюда ощущается.
   - Ага. Причем Ни мне ни Демонам этот барьер не пробить. Я даже не вижу плетений! Лазарь, кстати, тоже...
   - Мда... Позвонить что ли по мобильному? Или дадим Дёму время на "остыть"?
   - Позвони...
   - Уверен, что это хорошая идея? - улыбнулась Ри, поёжившись от коктейля чувств, которые бушевали в близнецах. - Слушай, - потрясённо сказала она. - А ты на кого ставил во время шашлыков и мальчишника-девичника?
   - Мальчишка.
   Ри улыбнулась, повернулась к мужу.
   - А почему? - с интересом спросила она.
   - Необычен.
   - И всё?
   - Угу. Я с ним даже не общался. А ты на кого?
   - Я то? - Адриана покачала головой. - Я ни на кого не ставила. Но знаешь, кажется, твоя ставка была совершенно верна.
   - На то я и Грандсир. - Мстислав усмехнулся.
   - Кто бы в этом ещё сомневался! Проблема только одна. Что же это за мальчишка, что Деми считает себя его недостойной?
   - Спросить?
   - Спроси, - согласилась Ри. - Можно прямо сейчас...
   Кинув мужу телефон, Тринадцатый демон предложила:
   - Зови всех четырех на малый совет.
   - Легко... - Мстислав набрал номер сына. - Бери за шкирку сестру, ее кавалера, жену и себя и топайте на малый совет. Не чавк-чавк а бегом-марш! - Повесив трубку, Грандсир вернул телефон жене. - Спорим он на семи языках матерится сейчас?
   Риана захохотала.
   - Вначале он подавился, потом посмотрел на Деми, на "кавалера" Деми, на свою жену. Но почему-то вслух не ругается.
   - Может жена воспитывает?
   - Ната то? - Ри прикусила губу. - Скорее, она научит его парочке-тройке новых ругательств! Потому что у неё терпения поменьше, чем у Дёма. При этом лет, когда она могла нахвататься всяких "разностей" - гораздо больше.
   - Ты не видела, как нашего сына Деметрий учил! Тот сидел и записывал матюги!
   В комнате стала сгущаться сила.
   - И слава Ночи, что я этого не видела! - кивнула Ри.
   - Ну, чего звали? - Дем нагло улегся на кровать, с какой-то странной змеей.
   - Доброй ночи, может сначала, пожелаешь, милый? - легонько толкнула в плечо брата Деми, огляделась и двинулась прямиком к отцу под бок. - Доброй ночи, мама, пап.
   - Доброй ночи, малышка.
   - Доброй, - согласилась и Ната, устраиваясь в удобном кресле.
   - Доброй. - Вэл уселся на ручку кресла сестры. Свою силу он проявлять не стал.
   - Итак, - Ри потёрла ладошки и с интересом взглянула на Вэла, распустив свою силу и направив её всю на Вэла.
   ...И ничего не произошло. Сила прошла сквозь него, но никого не обнаружила.
   "Если хотите меня исследовать, достаточно попросить..."
   "Попросить, да", - глаза Ри загорелись огоньком интереса. - "Если я тебя попрошу, то что ты мне покажешь, красивый?"
   "Достаточно, для ответа на твои вопросы".
   "Тогда, может ты просто ответишь на них, и я не буду лезть своей силой к тебе?"
   "Можно и так..."
   "Замечательно! Начнём с самого простого! Ты кто?"
   "Велиар" - Улыбнулся Вэл.
   "Ага, по увёртливости можешь составить конкуренцию нашим близняшкам. Ты не человек, ты не вампир. Кто ты? Что составляет основу твоей сущности?"
   Велиар чуть иронично улыбнулся... и в разум Рианы хлынули картины - прошлое, эпохи, в которых он был, его роль, рождение Ордена Крови... и под конец, самое начало - три размытые фигуры, создающие шестерых существ, и четвертая поодаль с младенцем на руках...
   "Кто же я, Ри?"
   Поморщившись от информационного шока, Ри констатировала:
   "Оригинально. Дём нарвался на Нату. Деми нарвалась на тебя. Вы что, специально наших близнецов выбирали, господа демиурги?!"
   "Нет. Я вообще пришел сестру разыграть".
   "Разыграть?" - уточнила Риана.
   "Я Игрок"
   "Мист?" - взглянула на Сира вампиресса, мало понимая о чём речь.
   "Не в курсе." - Мстислав покачал головой.
   Взглянув вначале на дочь, потом на Дёма, Ри вздохнула.
   "Милые мои, не надо делать вид, что вы нас не слышите. Кто-нибудь мне объяснит? Краткость нашего гостя загонит меня от любопытства в гроб раньше, чем мы узнаем, что значит происходящее".
   "Короче, он сделал из Судьбы - игру. Настолка-ходилка, ставка - судьба мира. Победитель исполнит одно любое свое желание". - Демиан фыркнул, продолжая возиться со змеей.
   "Очаровательно", - констатировала Ри с улыбкой. Потом взглянула на Вэла. - "Как я понимаю, разыграл ты уже не сестру, а... полагаю, игроком стала Деми?"
   "А кто сказал ,что я собирался давать фишки сестре?" - Лукаво ушел от вопроса Вэл
   "Действительно", - получила нужный ей ответ Ри.
   А следом между сканером и демиургом протянулась тонкая мысленная связь, подслушать которую было на короткое мгновение практически невозможно.
   "Ну и последний вопрос, прежде чем я начну пытать детей, скажи мне, что тебя связывает с Деми и что ты планируешь делать в её отношении?"
   "А если я скажу, что ваши кандидаты не без причины соскакивают, тебе хватит?"
   "Ох..."
   "Ась?" - Демиург улыбнулся.
   "Вопросов больше не имею", - подытожила Ри. Затем взглянула на детей, потёрла руки.
   - Ну что, милые мои, - перешла она на обычную речь. - Поговорим теперь с вами.
   Дем посмотрел на сестру, вздохнул.
   - Жги. - И сунул змея в мерцающую сферу, начиная что-то с ним колдовать.
   - Добрый, - надула губы Деми, посмотрела на родителей, на демиургов, поняла что деваться некуда и ... начала рассказывать.
   Что ещё ей оставалось то?!
  

Эпилог.

  
   Окинув ещё раз взглядом собравшихся в родительской спальне, Деми запустила ладони в волосы, нервно потеребила белую ленту и чтобы происходящее родителям, да и брату было более понятно, решила начать с конца:
   - Как вы все знаете, в кодексах всех кланов, не исключая и наш, есть один-единственный абсолютно одинаковый пункт. Звучит он следующим образом: "Любой Изначальный, со свитой не менее чем из четырёх вампиров любой силы, любого прежнего клана, может прийти в интересующий его клан и стать его Главой. Для этого Изначальный должен победить главу клана на дуэльном круге. И тоже самое должны повторить его спутники. Всего пять боёв. Управление Изначальному переходит в случае чистой победы, а также в том случае, если проиграет только один из его спутников". Ранее, когда Изначальные ходили по Земле, это была великая честь. Быть в клане под руководством Изначального. Впрочем, по мере того, как Изначальные переходили в Чертоги Наты, такой чести были удостоены только два клана. Столичный клан Фенрира. И наш клан под рукой Мистраля. Из-за них двоих эта запись из кодекса кланов убрана не была... Кто решится вызвать возможный гнев у тех, кто когда-то внёс эту запись в кодексы? Никто. Поэтому и сложилась ситуация, что несмотря на то, что на Земле остался только один Изначальный, заинтересованный в управлении своим кланом - Фенрир, эта запись по-прежнему имеет вес. Здесь пока всё понятно?
   - Пока да. - Кивнул отец.
   - Замечательно! - обрадовалась Деми. - Тогда продолжим. Из всех Изначальных, в конце концов, оказалось, что есть один придурок, у которого снесло крышу. Тень. А потом ещё Мистраль убил его сына. И в общем... У Тени куча поводов ненавидеть наш клан. Впрочем, пап, мам, историю клана вы оба знаете на отлично. А Вэл, и Ната всё это видели сами.
   Мстислав кивнул.
   - Угу. Мальчишка пришел на Бал Неведомых и Мистраль использовал это как повод - убить его.
   - А теперь, сделайте ма-а-а-аленькое допущение. Что этот самый Тень, долгое время просидевший в Темнице, неожиданно получил возможность вернуться на Землю. Как думаете, что он сделает в самую первую очередь?
   - Отомстит.
   - Гениальный ответ! - согласилась Деми, ластясь к отцу, как котёнок. - А теперь, уберём это допущение. Тень вернулся. И в его желании - уничтожить Неведомый клан. Сделать так, чтобы он исчез и из настоящего, и из будущего, и из прошлого. Но для начала, он начнёт собирать союзников. В Неведомый клан он, конечно, не сунется. Но остальные шесть кланов ждёт визит Тени и его "свиты". Думаю, на создание свиты или на отбор вампиров - ему не потребуется много времени. Ну, и собственно, что я ещё забыла добавить. А! Точно! Мы с Дёмом успели потоптаться по его больным мозолям, причём чуть ли не в кирзовых сапогах. И наконец, я для него - не красная тряпка, красный флаг. И первой, кого он наметил в списке своих убийств, стою именно я. Уф! Отчиталась!
   - Дем, ты потому ее замуровал?
   - Да, и сейчас верну обратно. - Демиан даже не повернулся.
   - Правильно.
   Девушка вдохнула. Покосилась на маму.
   "А ещё у меня грандиозная проблема..."
   "Я уже знаю", - согласилась Ри. - "Как-нибудь решим, малышка".
   "Угу. Спасибо, мамуль".
   - Злые вы! - сообщила она отцу и брату. - Что ещё вам сказать?
   - Когда свадьба. - Повторил вопрос брат.
   - Какая?! - растерялась Деми.
   - Твоя. - Отец подмигнул ей.
   - Ната, дай силы, чтобы их не пристукнуть, - взмолилась девушка. - У меня их шуточки сидят уже... не скажу где!
   Ночь смерила взглядом вначале мужа, потом тестя и посмотрела на Ри.
   - Сколько дней осталось до исполнения обещания?
   - Чуть меньше двух недель, - отозвалась Адриана, подсчитав. - Соответственно, тихая церемония венчания с выбранным женихом пройдёт... сегодня у нас суббота? Значит, в пятницу, которая не следующая, а через одну.
   - Угу, - кивнула Деметра. - А свадьба чуть позже. Поскольку у Дёма была тихая свадьба, моя должна быть такая, как и положено. С парой тысяч гостей, с положенным церемониалом и прочая-прочая-прочая. Так. И между прочим, что за дурацкие вопросы вас интересует?! Почему вы не спрашиваете про Тень?! Сколько у нас времени?! Кто у него будет в свите?! Сколько у нас дней до его первого появления?! И главное, в какой именно клан он заявится в первую очередь?!
   - Потому что он уже всем надоел. И если бы ты могла, то сама бы сказала. Так что, черт с тобой, будет тебе тихая свадьба, потому что я по спине твоего брата вижу - если ты сама не захочешь собрать всю Москву и ее окрестности, он просто испепелит лишних... и Демоны ему помогут. - Мстислав усмехнулся.
   Девушка застонала.
   - Ночь, забери меня отсюда. Или лучше леди Морену сразу попросить?!
   - Морена не придет, она тискает свой выигрыш дюжину тысячелетней давности. Ага, сестренка, я отдал ей его. - Вэл усмехнулся.
   Ната засмеялась.
   - Долгонько ей пришлось ждать... Деми, я бы забрала, но боюсь, Дём этого не оценит.
   - Не оценю, догоню, за шкирку верну и магическими цепями прикую. - Дем был весь в работе и отвечал с паузами.
   - Вот, об этом я и говорила, - констатировала Ната с улыбкой.
   - Неисправим, - вздохнула Деми. Потом посмотрела на Миста. - Пап. Я пробила защиту Тени. Не уверена, что смогу постоянно за ним следить. Но по крайней мере, когда он соберёт свиту и решит начать атаку на какой-то из кланов, с целью его возглавить, я смогу предупредить заранее.
   - Вот и отлично. А теперь бегом обратно под защиту и отдыхать. Всем.
   - Угу, - кивнула Деми. - Слушаюсь и повинуюсь. Пара дней у нас так точно есть, если не больше. Я сегодня рисую. И в ближайшие дни, если кто-то будет искать провидицу неведомых, была бы очень благодарна за ответ: "уехала, будет позднее".
   Ната, расправив крылья, взглянула вначале на мужа, потом на брата:
   - Дём, мы куда? Вэл, ты?
   - Я за вкусняшками и скрашивать заточение Деми. - Вэл улыбнулся.
   - А мне без разницы, можно наверх, можно в башню... лучше второе на ближайшие шесть часов...
   - Тогда, в башню, - кивнула Ната, протягивая мужу руку. - Возвращай нас обратно. Ибо, как я понимаю, под этот кокон попасть ни случайно невозможно. Ни намеренно без тебя.
   - Угу. Вы, конечно, пролезете, но мне от демиурга щиты не поставить. А вот даже Изначальным - уже не вариант. У тебя кстати подсмотрел. - Дем подмигнул жене, и, взяв ее за руку, легко перенес квартет в башню, откуда они уже смогут заняться своими делами. Сам он, например, работал со змеем, создавая новое творение.
   Покосившись на мужа и не желая ему мешать, Ночь ушла в алтарную. Время "работы" только начиналось.
   Деми, пожав плечами, прихватила тарелку с десертами и двинулась вниз, в мастерскую. Вэл пошел с ней. Ему было интересно, и отказывать себе в удовольствии он не планировал.
   Деми возражать не собиралась, скорее мимолётно порадовалась наличию натурщика и носильщика в одном лице. Поскольку на руки Демиургу она сгрузила не только вкусняшки, но ещё и плед, и пару подушек...
  
   ...А в родительской спальне, Ри задумчиво подняла глаза на Миста и тихо спросила:
   - И что теперь нас ждёт?
   - Как ты и хотела, любовь моя - война. - Мстислав обнял жену покрепче, но в глазах его дремала затаенная жажда настоящего бога войны, живущего для битв.
   Где-то далеко от их особняка, Тень торжествовал, примеряя наконец-то человеческий облик и решал, кого именно брать в свою свиту.
   Демоны, просыпающиеся в особняке, ощущали грядущее, как сильный ветер, пахнущий солью и кровью.
   А доска Судьбы ждала новых ходов. Впрочем, сначала должен был появиться четвёртый Игрок, который заменит Самаэля. И времени на это отводилось немного.
   Всё больше и больше судеб попадало в водоворот Игры. Но жаловаться на это было некому, да и вряд ли у кого-то возникло бы такое желание.
   Игра обещала стать ещё интереснее, чем была. Смертельно интересной и опасной.

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Вострова "Дракон проклятой королевы"(Любовное фэнтези) А.Ра "Седьмое Солнце: игры с вниманием"(Научная фантастика) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга вторая"(Уся (Wuxia)) А.Тополян "Механист"(Боевик) Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) Н.Пятая "Безмятежный лотос 4"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"