О'Брайн Бригита: другие произведения.

Вечная любовь демона

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Очень давнишний (дай Бог памяти - 2002 года) фик по сериалу "Зачарованные". Написано после премьеры 4-го сезона, когда я была еще намного лучшего мнения о некоторых персонажах. А сюжет - он мне просто приснился...

   Название: "Вечная любовь демона"
   Рейтинг: Всем
   Статус: Закончен
   Герои: оригинальные + канон.
   Жанр: драма
   Время действия: сразу после предпоследней серии 4-го сезона
   Предупреждение: канонические персонажи принадлежат создателям сериала. Не претендую ни на что, кроме личного морального удовлетворения.
  
  
   ВЕЧНАЯ ЛЮБОВЬ ДЕМОНА
  
  
   ~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~
   Эпиграф:
  
   Но самые мудрые никогда
   Любить, так как мы, не могли,
   Сильнее любить не могли.
   И ангелы неба не смели тогда,
   И демоны недр земли
   Разделить, разлучить душу мою
   И душу Аннабель Ли...
   Бьет ночной прибой - и я рядом с тобой,
   Моею душой и женой дорогой, -
   Там, в гробнице, где край земли,
   Там, у моря, где край земли!
  
   Эдгар Аллан По
   ~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~
  
  
   Легкий свист на одно мгновенье выдал противника. Тонкий нож с привязанной черной кисточкой воткнулся в стену у самого лица Пайпер, приколов волосы. Зачарованная тряхнула головой, не заметив боли, и метнулась за диван, пытаясь понять, что происходит с ее даром.
   Демон не желал "замораживаться". Он вообще был какой-то не такой, как те, что нападали раньше. Если бы не его необъяснимое сопротивление "замораживанию", она вообще подумала бы, что это человек - кроме этого он до сих пор не проявил никаких магических способностей, словно издевался над ведьмой, подчеркивая свое превосходство.
   Осторожно выглянув, Пайпер протянула руку и вновь направила силу, на этот раз пытаясь "развеять" нападающего. То, что произошло дальше, опрокидывало все, что Пайпер знала о магии: демон с непостижимой скоростью рванулся в сторону, уходя от магического удара. Теоретически, сделать это было абсолютно невозможно, но он ушел! Причем - она могла поклясться чем угодно! - сделал это на одних только физических возможностях, без всякого колдовства! Двигался он с непостижимой скоростью. Затянутая в черное фигура в серебряной маске появлялась в поле зрения на долю секунды - а потом тени в углах комнаты прятали его, словно вступив в сговор. Если бы зажечь свет! Пайпер прекрасно понимала, что добраться до выключателя враг ей не даст.
   - Пейдж! Фи-иби!! - воззвала Пайпер, прекрасно понимая, что выдает себя врагу, но делать было нечего. Противник оказался слишком сильным бойцом. Кем бы он ни был, без Силы Трех с ним не совладать!
   В воздухе замерцало сияние, сопровождающее перемещение Хранителя. Пейдж, по своему обыкновению, словно свалилась с потолка. Видно, опять от волнения не рассчитала. При этом она держала за руку Фиби, которой прыгать с высоты сейчас было вовсе ни к чему. Не для беременных женщин такие упражнения. Как, впрочем, и бои с демонами.
   - Пайпер? Где он? - прокричала Пейдж, едва успев материализоваться. Ее взгляд уже искал врага - начинающая колдунья успела привыкнуть, что если старшая сестра зовет среди ночи, это означает... понятно, что это означает!
   - Там! - вскинулась из своего убежища Пайпер, указывая рукой. Она знала, что это опасно, но иначе было нельзя - этот непонятный демон убьет Пейдж и Фиби двадцать раз, пока они его заметят.
   Возмездие пришло немедленно: длинная тонкая стрелка ударила в руку, проткнув ладонь. Рука мгновенно онемела и налилась смертельным холодом, который тут же начал расползаться по телу, грозя добраться до сердца. Откуда-то Зачарованная знала, что если доберется - она тут же умрет. Скверно было еще и то, что стрелка прилетела совсем не с той стороны, откуда Пайпер ожидала нападения. Враг был везде... и нигде. Она его даже разглядеть толком не могла, а он атаковал со всех сторон сразу.
   - Ле-ео! - простонала Пайпер и медленно повалилась на пол, чувствуя, как холод неведомого яда замораживает кровь в жилах. Замораживает! Насмешка судьбы!
   Прежде, чем темнота накрыла ее, она успела подумать, что зря позвала Хранителя. Лео не сможет ей помочь, пока здесь эта тварь, которая... вполне может его убить.
  
  -------
  
   - Фиби, где он? Ты его видишь?
   Сестры разом бросились в разные стороны - враг потеряет несколько драгоценных секунд, решая, кого из них атаковать первой, а они тем временем выяснят, где он.
   Это, впрочем, стало ясно очень быстро - демон возник из тени прямо за спиной у Пейдж. От сильного удара в спину ее швырнуло вперед. Перелетев через спинку дивана она упала на Пайпер. Та была без сознания. Пейдж тоже очень хотелось потерять сознание, но было нельзя. Застонав, она приподнялась, пытаясь восстановить дыхание. Мысли путались. Единственное, что она сообразила - противник ударил не оружием. Просто рукой.
   Иначе ты, Пейдж, уже сидела бы в Небесной Канцелярии, ожидая назначения на должность Хранителя какой-нибудь более удачливой ведьмы.
   Пейдж попыталась растормошить Пайпер, но та не подавала признаков жизни. Половинного Дара младшей сестры достало ровно на то, чтобы понять: в данном случае ее сил не хватит. И что если немедленно не оказать Пайпер помощь, та погибнет. Пейдж быстро схватила сестру за руку, выдернула стрелку - яд был заметен невооруженным глазом, причем от него на милю смердело темной магией, - и направила в рану исцеляющую Силу. Оставалось надеяться, что ее способностей хватит, чтобы не дать Пайпер умереть, пока не появится настоящий Хранитель...
   Пейдж с отчаяньем поискала глазами Фиби. Сестра отчаянно и умело сражалась с ночной тенью, четко отражая потрясающе точные удары своего нечеловечески искусного противника - отшвырнув Пейдж, демон сразу бросился именно на нее, причем с такой яростью, словно бедная Фиби была его личным заклятым врагом. Фиби, единственной защитой которой было мастерство рукопашного боя, осталась один на один с демоном! Магию в ход не пускали, но Фиби и не могла этого сделать: ее темные боевые способности исчезли вместе с Хозяином. А демон? Если он умеет колдовать в бою, это конец! Пейдж хотелось броситься ей на помощь, но оставить Пайпер было нельзя - как только Сила Пейдж перестанет тормозить действие яда, тот сделает свое дело, и очень быстро.
   Как на грех, Лео сегодня не ночевал дома. Где же он? Почему нелегкая уносит его к Старейшинам именно тогда, когда он больше всего нужен?
   - Сестренка, ну давай! - с отчаяньем прошептала Пейдж, - Просыпайся, Пайпер! Нам нужна Сила Трех!
   Фиби казалось, что она бьется с ураганом. Если бы не те навыки, которые Коул так беспощадно вколотил в нее, узнав, что Хозяин отправил убийц по ее душу, она бы давно сдалась. Она двигалась автоматически, избегая его атак и сходя с ума от страха, что врагу удастся ударить ее в живот. Этот негодяй мог убить ее ребенка! И тогда единственное, что останется от любимого: горсть черного пепла в шкатулке в фамильном склепе Тернеров и меч на стене подвала, наскоро переоборудованного им в спортзал. Фиби словно вновь услышала его голос: "Ты должна научиться сражаться, как демон, Фиби!" И она сражалась. Как демон!
   Лео материализовался в шаге от них. Крик Пейдж и звук удара прозвучали одновременно - ночной убийца встретил Хранителя мощным боковым ударом, отшвырнувшим ангела прочь. Лео упал, снеся по пути столик с недавно купленной вазой. Пейдж с воплем отчаянья оставила Пайпер и бросилась к Лео, на ходу Силой запустив ту самую вазу в демона. Краем глаза отметила, что попала. Ваза разлетелась вдребезги, враг на миг замер, но устоял. Получившая передышку Фиби отскочила назад, собираясь с силами.
   - А ты неплохой боец, Фиби Холливелл! - прошипел внезапно ее противник, странно выговаривая ее имя - словно бы звук "эл" давался ему с некоторым трудом. И вдруг добавил: - А я думал, ты умеешь убивать только тех, кто не сопротивляется!
   - Кто ты такой? - крикнула Зачарованная, неотрывно следя за каждым его движением. Не то, чтобы ей так уж хотелось вести с ним задушевные беседы, но за его спиной наполовину очнувшийся Лео с помощью Пейдж, едва не волочившей его на себе, перебирался за диван к Пайпер, а враг не должен был заметить это и помешать.
   Глаза демона сверкнули в прорезях серебряной маски, копировавшей оскаленную тигриную морду. В них пылала смертельная ненависть.
   - Я тот, кто объявил вам всем месть! - тем же шипящим голосом отозвался демон, - Вы убили моего единственного настоящего брата! Я не успокоюсь, пока вы живы!
   - Мы многих ваших убили! - гордо усмехнулась Фиби (пускай враг ослепнет от ярости!), намечая мысленно тот единственный удар, который мог сейчас ее спасти. Нанесенный правильно, он был смертелен даже для демона. Рука бойца пробивает тело врага, входит в его внутренности и вырывает сердце... Но для этого в удар надо вложить боевую магическую силу. У Фиби такой не было. Значит, бить надо в горло... - Кто из них был твоим братом?!
   Она бросилась вперед, проводя серию обманных движений и... достала его! Не так, как хотела, но достала! Противника швырнуло на пол. Маска слетела. Он приподнялся на одной руке, другой держась за горло. Лицо его - отнюдь не отвратительное, напротив, экзотически-красивое даже без поправки на явно азиатский тип, - исказила мука.
   - Тайный удар Тигров! - прохрипел враг точно в бреду, глядя на ведьму глазами, полными ярости и боли: - Будь ты проклята! Как же он тебе доверял!!
   В следующий миг он с неожиданной для его полупришибленного вида ловкостью откатился в сторону, в темноту в углу, и испарился.
   Фиби опустилась прямо на пол там же, где стояла. Ей не верилось, что они уцелели. Искусство ночного убийцы вызывало невольное уважение. Таких врагов им не встречалось уже давно... если не считать недоброй памяти Источника Зла. Фиби крепко подозревала, что демон не убил их всех лишь потому, что хотел растянуть удовольствие.
   - Лео, ну что ты возишься! - всплеснула руками Пейдж, - Долго еще?
   - Делаю, что могу! - обиженно отозвался Лео, - Я никогда не имел дела с этим ядом. У нее вся кровь застыла, а ты хочешь, чтобы я поставил ее на ноги в считанные секунды! Подожди, осталось немного. Смотри, она просыпается...
   Пайпер зашевелилась и приподнялась.
   - Где он? - вопросила она полуобморочным голосом.
   - Сбежал, - с сожалением доложила Пейдж, - Фиби его напугала... Кто-нибудь может сказать мне, что это было за чудовище?
   - Понятия не имею. - пожал плечами Лео, - Но у нас остались его нож, стрела и маска. Я могу слетать к Старейшинам...
   - Погоди... - Пайпер с трудом поднялась, опираясь на плечо Пейдж. - Сначала посмотрим Книгу Таинств. Может, в ней что-нибудь...
   - А откуда он взялся? - поинтересовалась Фиби, тоже поднимаясь и зажигая свет. В гостиной царил полный разгром. Что ж - не в первый раз! - Как ты его заметила, Пайпер?
   - Не знаю. - отозвалась сестра, - Я спустилась на кухню выпить стакан воды. Мне показалось, что он выскочил из подвала. И, что самое странное - никакой магии!
   - Из подвала? - удивилась Фиби, - Единственным демоном, являвшимся у нас в подвале, был боуги, но этот на него явно не похож!
   - Короче - он пролез в дом, пошарил в подвале, вышел, и тут ты его застукала? - возмущенно воскликнула Пейдж, - Ну и дела! Скажите мне, как более опытные ведьмы: часто по этому дому бесцельно шастают неопознанные демоны?
   Фиби рассмеялась болезненным смехом, который можно было принять за плач.
   - Ничего! - грустно улыбнулась она на встревоженный взгляд Пайпер, - Просто я вспомнила... Мы впервые увидели Коула в демоническом обличье, когда он обыскивал наш чердак. Он тогда служил Источнику Зла, искал Книгу Таинств...
   - Книга Таинств! - хлопнул себя по лбу Лео, - Может, и этот?..
   - Идем скорее! - распорядилась Пайпер, - Надо проверить, что с ней. Заодно поищем информацию на этого... мстителя.
  
  -------
  
   Книга была на месте. На чердак ночной визитер явно не забирался. Возможно, просто не успел.
   - Пайпер, припомни, как он выглядел? - деловито осведомилась Пейдж, протягивая руку к Книге. - Ой! Она...
   Это чудо было знакомо ее сестрам, но сама Пейдж еще не совсем к нему привыкла. Книга распахнулась сама собой. Страницы замелькали, перелистываясь, словно под порывом ветра.
   - Она хочет нам что-то сказать... - заметил Лео.
   Книга, наконец, перестала переворачивать страницы и замерла. Три ведьмы удивленно переглянулись, созерцая открывшуюся страницу.
   Книга явила изображение древнего воина самого варварского вида. Лица его было не разглядеть - норманнский шлем с наличьем позволял видеть лишь подбородок и твердо сжатые губы. С плеч спадала волчья шкура. Круглый щит - за спиной. Ладонь на рукояти меча. Весь облик бойца дышал какой-то нечеловеческой мощью. Натуральный викинг-берсерк.
   - Дружина Вотана... - удивленно прочла Пайпер: - Иерархия: дренг, хирдманн, хускарл, стурман. Элита стурманов - Братья Вотана - воины, вступившие в побратимство с Богом Войны, стоят на ступень ниже самих Асов и мечены руной "Тейваз" на левой ладони. Братья Вотана являются высшим командным составом дружины. Помимо оружия способны поражать врага Силой Тюра...
   Ниже стояло: Заклинание призывания. Далее текст - сумасшедшим маловразумительным шрифтом, который Лео тут же обозвал руническим.
   - Ну, и как это следует понимать? - задала риторический вопрос Пейдж, глядя то на Лео, то на сестер.
   - Дайте взглянуть... - Лео несколько мгновений смотрел то на рисунок, то на текст. Потом прочел вслух, с некоторым трудом разбирая непонятный шрифт:
  
  Вспомни героев минувших дней,
  На битву их призови -
  Всех тех, кто ушел в глубину морей,
  По пояс стоя в крови.
  На пир клинков призови друзей,
  И стрелам песню пропой!
  И тот, кто хмеля битвы сильней -
  Пусть возвратится домой!
  
   - Лео! - ахнула Пайпер, и огляделась, точно ожидала явления оравы берсерков прямо на чердак дома Холливеллов. - Если они сейчас... Я убью тебя снова! Разве можно...
   - Ничего, - поспешно успокоил ее ангел, - Это - можно. Я знаю это заклинание. И вообще не понимаю, кто и зачем поместил его в Книгу Таинств. За всю историю мира оно срабатывало лишь один раз.
   - Лео, давай толком! - встряла Пейдж, - Что это за Дружина Вотана, зачем ее вызывать, кому нужно неработающее заклинание, и откуда оно взялось в нашей Книге Таинств?
   - Слишком много вопросов! - рассмеялся Хранитель, - Давай по порядку. Вы знаете, что такое Валгалла?
   - Да, - кивнула Пайпер, - Воинский рай, куда попадали викинги.
   - Не только, - заметил Лео, - В Валгаллу верили все германские народы, и англосаксы в том числе. И она действительно существует. Там бог войны Вотан, которого викинги звали Одином, принимает доблестно погибших бойцов. При этом неважно их прошлое - главное, чтобы воин погиб героически, и в Последней Битве готов был пожертвовать собой снова во имя Добра. Сейчас воинство Валгаллы нейтрально. Оно не вмешивается в войну Добра и Зла до дня Армагеддона. Но в тот День они выступят на нашей стороне.
   - Ну, хоть не демоны! - облегченно вздохнула Пейдж.
   - Да, - кивнул Лео, - Воины Валгаллы - не демоны. Но и не ангелы. В день последней битвы они должны будут остановить Зло на своем участке ценой своей жизни. За это они смогут попасть на Небо, чтобы вкусить там вечное счастье. Но до этого еще далеко... хотелось бы надеяться.
   - А заклинание? - спросила Фиби.
   - Оно очень древнее и почти бесполезное, - ответил Лео, - Силой Трех тут заклинать вообще нельзя - можно ненароком поднять вообще всех солдат, погибших в войнах за всю мировую историю. А если заклинает одна ведьма, то и воин должен явиться один... если она точно знает, кого зовет.
   - Ты хочешь сказать, что она должна быть с ним лично знакома? - сделала вывод Пайпер.
   - Да. - кивнул Хранитель, - Она должна очень точно представлять себе того, кого хочет вызвать. Но и этого мало. Тут не зря сказано насчет "хмеля битвы". Видите ли, бойцы Валгаллы все время проводят в тренировках, готовясь к Последней Битве. Они сражаются друг с другом. Вполне всерьез, благо до Армагеддона они бессмертны. Они почти всегда в боевом трансе, он называется "вут". Этот "хмель битвы" так забивает им сознание, что они просто ничего не слышат. Датский конунг Хельги Ильвинг являлся на зов своей жены Сигрун лишь потому, что даже там продолжал безумно любить ее... Есть, правда, мнение, что и исландский герой Гуннар приходил на зов матери, но это не подтверждено.
   - Ясно. - вздохнула Пайпер, - А зачем оно нам?
   - Понятия не имею, - развел руками Лео, - Я же говорю - я вообще не знаю, зачем его сунули в книгу. Оно тут не нужно.
   - А его тут раньше и не было! - заявила внезапно Пейдж.
   - Как так - не было? - опешила Пайпер.
   - Так. Не было - и все! - Пейдж перевернула несколько страниц. - Смотрите. Вот здесь - баньши. Она тут и была. А тут... Фиби, не обзывай меня сумасшедшей, но на том листе, где баньши, с другой стороны... Короче говоря, раньше тут был... демон высшего уровня Бальтазар.
   - Дай! - Фиби лихорадочно просмотрела несколько страниц. - Это правда. - проговорила она наконец убитым голосом, - Его страница была тут. Она исчезла...
   - Это не первый раз, когда одна страница замещается другой, - проговорил Лео, прекрасно понимая, что она чувствует. Увы, эту боль он лечить не умел, - Книга меняется...
   - Страница исчезла потому, что его больше нет... - безнадежно закончила Фиби, - Его светлая сущность мертва так же, как и темная. Его нет... Совсем нет...
   Она отвернулась и молча вышла.
   - Фиби! - Пайпер дернулась было за ней, но Лео удержал ее.
   - Не надо! - тихо сказал он, - Дай ей побыть одной... Таких, как он, забывают нескоро... Если вообще забывают.
   - Ладно. - заключила Пейдж, - Вернемся к нашему ночному визитеру. Кстати, уже скоро утро... Мы так и не выяснили, кто он был такой, а следовательно, не знаем, как с ним бороться.
   - Придется - к Старейшинам! - вздохнул Лео. - Заодно попробую узнать, откуда в Книге взялось заклинание насчет Валгаллы.
   - Значит, ступай! - согласилась Пейдж, - Я тут пока пороюсь, может, наш демон в Книге все-таки есть. А ты, Пайпер, иди к Фиби. Ты ей сейчас нужна...
   - Не думаю, что ей сейчас кто-то нужен. - вздохнула Пайпер, - Может, лучше пока оставить ее в покое?..
   Дверь распахнулась с грохотом, заставившим всех вздрогнуть. Фиби ворвалась обратно, как ураган.
   - Я знаю, что он искал в подвале! - крикнула она, - Он забрал один из наших мечей! - и добавила едва слышно: - Он взял меч Коула!
  
  -------
  
   - Ну и ради какой Бездны это сделал, Дзиро? - Дэйн метался по опустевшим апартаментам Владыки Зла, исходя яростью, - Я послал тебя следить за ними, только следить, а ты их всполошил! Зачем ты полез в драку?
   - Ну, извини! - невозмутимо отозвался тот, кого назвали Дзиро, - По мне: когда враг умирает, не зная, за что и от чьей руки - это не месть!
   - Чтоб ты провалился со своей местью! - огрызнулся Дэйн, - Ты такой же безумный, как и он! Не выношу иметь дело с полукровками - ваши человеческие порывы вечно путают все карты!
   - Так ты и Бальтазара не выносил? - осведомился вдруг Дзиро с усмешкой, внимательно глядя на Дэйна загадочными восточными глазами. - Может, тебе кстати его смерть? Может, ты и расплатиться за него не хочешь?
   Дэйн осекся.
   - Хочу! И мы, поверь, расплатимся! - кивнул он, переводя дух, и продолжил, изо всех сил стараясь, чтобы голос звучал предельно убедительно: - Дзиро, поверь, я бесконечно его уважал! Он был героем, какие рождаются раз в Вечность! Я только хотел сказать - он погиб из-за того, что давал слишком много воли чувствам. И ты сейчас совершаешь ту же ошибку! Ты чуть не испортил мне всю игру - это ты можешь понять? Двух других можешь поубивать, Хаос с ними, но королева мне нужна живой и невредимой! Ее следует предать суду и казнить за смерть ее мужа и всех, кого она изменнически убила, будучи на вершине власти. Если именно я совершу над ней справедливость, рейтинг моей партии значительно повысится. Как ты ее теперь достанешь?
   - Достану. - спокойно кивнул Дзиро, - От меня она никуда не денется. Эти ведьмы никогда не имели дела с тэнгу. У них нет оружия против меня.
   - Да будет так! - кивнул Дэйн, и, обернувшись к собеседнику, проговорил наставительно: - Запомни, Дзиро: во всей Вселенной демон может избрать объектом своей любви лишь одно существо! Себя! И только себя, Дзиро! Если бы Бальтазар об этом помнил, он прожил бы намного дольше. Иди! Действуй по усмотрению, а я - жду новостей.
   - Хорошо. - кивнул тэнгу и вдруг добавил совершенно будничным, не содержащим ни грана угрозы тоном: - Дэйн, если я узнаю, что ты хоть каким-то боком приложил руку к его смерти - те высокие слова, которые ты так щедро расточаешь в его адрес тебе не помогут. Я нарежу тебя соломкой, как рыбу для су-ши! Будь ты к тому времени хоть трижды Источником Зла...
   Не дожидаясь ответа, Дзиро сделал шаг в сторону и растворился в темноте, скрывавшей углы зала.
   В тот же миг трое демонов высшего уровня материализовались рядом с Дэйном.
   - Убрался! - облегченно вздохнул Дэйн, - Какой только Свет его принес именно сейчас? Когда все закончится, я его уничтожу, чего бы это ни стоило! Он так же опасен, как этот его... друг! - последнее слово он произнес так, словно это было непристойное ругательство. И добавил: - Стану Хозяином, сразу издам указ - всех полукровок убивать при рождении! Рядом с ними находиться страшно!
   - Но Свет принес его именно сейчас очень кстати, не так ли, Дэйн? - заметил один из демонов.
   - Вот здесь ты прав, Ройхан! - кивнул Дэйн, - Этот полоумный тэнгу сделает за нас всю опасную работу, нам останется только пожать плоды. А потом...
   Он расплылся в улыбке предвкушения.
   - Что ты все-таки задумал, Дэйн? - поинтересовался Ройхан. - Королева ведь нужна тебе вовсе не для показательного процесса?
   - Согласно пророчеству, королева родит ребенка, который превзойдет своих родителей. - ответил Дэйн, - В нем будет несказанная Сила! Это будет маг, какого не носила земля от самого Сотворения. Недаром Провидица приложила столько усилий, чтобы иметь возможность обратить наследника во Зло! Но я узнал более верный и простой путь. Если принести королеву в жертву Тьме, согласно обряду и в благоприятное для того время - ее Сила, равно как и Сила наследника, станет моей. - он довольно усмехнулся: - Привыкайте называть меня Хозяином!
   - Для этого еще рановато! - заметил другой демон, - А если Дзиро узнает, что ты собираешься убить женщину, носящую под сердцем сына его погибшего друга? Ты затеял опасную игру!
   - Я не такой дурень, Керт! - засмеялся Дэйн, - Я уже принял меры. Если она попытается ему сказать, это только взбесит его еще больше!
   Ройхан медленно повернулся, ища взглядом двери зала.
   - Там кто-то был! - заметил он, - Похоже, нас подслушивали.
   - Знаю! - сплюнул Дэйн, - Это старая интриганка Сиир. Пытается вести какую-то свою игру, воображает себя "делательницей королей", но я уже послал кое-кого проследить за ней. Говорят, пять тысяч лет назад она пророчествовала для царя ракшасов и едва успела унести ноги, когда войска Рамы взяли Ланку! Но, видимо, Равана умудрился покорить ее сердце - она просто одержима идеей изваять его подобие!.. Жаль, что я не могу пока отделаться от нее...
  
  -------
  
   - А где Фиби? - поинтересовалась Пейдж, вытаскивая из холодильника бутылку сока.
   - По-моему, пошла на кладбище... - Пайпер помешала зашипевшее зелье, - Пейдж, достань, пожалуйста, хвост ящерицы... И три сушеные паучьи ножки!
   - Вот они! - Пейдж кинула на стол требуемые ингредиенты, - А ей не опасно быть там одной? Если демон нападет снова...
   - Я ей говорила, она не послушалась. - вздохнула Пайпер, опуская в зелье хвост ящерицы. Зелье забурлило и выбросило вверх зеленый фонтан, Пайпер отпрянула.
   - И зачем это? - пожала плечами Пейдж, - Мы ведь не знаем, с каким именно демоном имеем дело. Я так и не нашла о нем ничего в Книге Таинств!
   - Это зелье, в три раза усиливающее эффект "замораживания". - пояснила Пайпер, - На всякий случай. Вдруг хоть оно на него подействует...
   В углу кухни замерцало серебристое сияние.
   - Привет, Лео! - Пайпер оторвалась от зелья и подняла глаза на мужа, - Узнал что-нибудь?
   - "Что-нибудь" узнал, но это именно "что-нибудь"! - вздохнул Хранитель, подсаживаясь к столу и бросая на него трофейную маску. - Наш противник - демон-тэнгу.
   - Это что - какая-то восточная порода демонов? - поинтересовалась Пейдж. - Лицом он смахивал на азиата.
   - Именно! - кивнул Лео, - Тэнгу обитают в горах Японии. Наемники, гордящиеся своей независимостью как от Добра, так и от Зла. Разведчики и убийцы. Думаю, вам все станет ясно, если я добавлю, что от браков демонов-тэнгу со смертными женщинами произошли кланы ниндзя.
   Пейдж присвистнула.
   - Дрался он здорово! - признала она. - И почти без магии!
   - Вот именно, - подтвердил Лео, - Победить без помощи магии считается у них высшим проявлением мастерства.
   - Но значит - они не служат Хозяину? - Пайпер вновь помешала зелье.
   - Нет, - покачал головой Лео, - Тэнгу - не Зло. Они куда хуже.
   - Что может быть хуже Зла? - удивилась Пейдж, отставляя бутылку с соком.
   - Абсолютная неприверженность ни тому, ни другому, - ответил Лео, - От слуг Хозяина мы, по крайней мере, знаем, чего ждать. А вот от тэнгу!.. Чего можно ожидать от них, если они сами не знают, что взбредет им на ум в следующий момент? Не удивлюсь, если в день Последней Битвы одни их кланы уйдут к нам, а другие - к Силам Зла. Бойцы Вотана тоже нейтральны, но мы по крайней мере знаем, что в решающий момент они будут на нашей стороне!
   - Кстати о Бойцах Вотана, - Пайпер сняла зелье с огня и поставила остужать, - Удалось выяснить, как попало заклинание о них в нашу Книгу?
   - Никто не в курсе! - покачал головой Хранитель, - Старейшины сами были удивлены. Никто из них этого не делал. Я не смог поговорить только с двоими - Старейшина Волх отбыл на Кавказ за новобранцами, перед этим страшно разругавшись с моим непосредственным начальником, в результате чего бедняга до сих пор хворает, и меня не принял.
   - Старейшина хворает? - переспросила Пайпер, - А разве такое возможно?
   - Если он поцапался с Волхом - то неудивительно! - засмеялся Лео, - Старейшина Волх - личность необычная, взгляды на работу Хранителя у него тоже крайне своеобразные, а темперамент просто... демонический, прости Господи. На Советы он демонстративно приходит в военной форме, а все подчиненные ему Хранители наделены, помимо Целительства, боевой магией и проходят такую подготовку, что о многих из них обломают зубы даже "братья Терновника". Волх охотнее всего берет в Хранители солдат и полицейских, погибших при защите невинных. Такого, как я, он прежде отослал бы на военную учебку лет этак на двадцать пять... Говорят, у него даже своя разведка в Подземном Мире, а с Вотаном они вообще лучшие друзья.
   - Круто! - заключила Пейдж.
   - Кстати, - отозвался Лео, - Как мне сказали, ссора произошла из-за вас. Волх, вроде бы, узнав о последних событиях, попытался пристроить одного из своих боевых Хранителей к Зачарованным для большей безопасности, а наш Старейшина наотрез отказался, потому что у парня оказалось какое-то очень уж зловещее прошлое. Говорят, Волх рычал зверем, а потом хлопнул дверью. Не удивляюсь, что Старейшина заболел. Право, я предпочел бы несколько раз столкнуться с Источником Зла, чем единожды - с Волхом в ярости.
   - А почему мы ни разу не встречались с такими Хранителями? - спросила Пейдж.
   - Потому что епархия Волха - славянские государства. - ответил Лео, - Здесь не его территория. Наши Старейшины его не любят за милитаризм, но Волху наплевать на их мнение. Тысячу лет назад смертные воздавали ему почести как богу войны и боевой магии. Лишь его жена Лелия способна укрощать его воинственность. Он ее безумно любит. - Лео помолчал и добавил, - Знаете, Волх чем-то напоминает мне Коула. Если бы они встретились, то поладили бы сразу...
   - Лео, ты не договорил! - напомнила Пайпер, - Как убить тэнгу?
   - Тоже неизвестно. - виновато отозвался Лео, - Это восточные демоны, о них у нас никто ничего не знает. Может, Подземный Мир с ними как-то и контактировал... Единственное, что удалось узнать - следует избегать тени. Тэнгу - воин-тень. Он приходит из тени и уходит в нее же. Если в помещении нет теней, тэнгу не сможет туда проникнуть... С помощью магии, я имею в виду. Но никто не гарантирует, что он не влезет в дом земными средствами, на это они тоже мастера.
   - Надо сорвать ему задание. - посоветовала Пейдж, - Может, он тогда от расстройства харакири сделает...
   - А где Фиби? - поинтересовался Лео. - Она успокоилась?
   Ответить ему никто не успел. Посреди кухни взметнулся черный вихрь. Взметнулся и опал, оставив после себя величавую чернокожую женщину в длинных алых одеждах. Провидица Сиир обвела взглядом собравшихся.
   - Где королева? - вопросила она требовательным тоном.
   - Что тебе нужно, Сиир? - гневно проговорила Пайпер, чувствуя безумную ненависть. Провидица до сих пор не выступала против Зачарованных открыто, но ее закулисные интриги оборачивались куда худшими последствиями, чем нашествие армии демонов. - Зачем ты пришла? Тебе мало того зла что ты уже сотворила? И Фиби больше не Королева Зла.
   Пейдж, не теряя времени, воспользовалась Силой: телепортировала с полки флакон со взрывающим зельем.
   - Я пришла помочь. - нимало не смутясь, заявила демоница.
   - Твоя помощь дороговато обходится, Сиир. - возразил Лео.
   - Ее отсутствие обойдется еще дороже. - безапелляционно произнесла Провидица, - Где ваша сестра? Ей угрожает опасность!
   - Самая большая опасность - это ты! - чуть не сплюнула Пейдж, - Оставь Фиби в покое! Она и так из-за тебя без мужа осталась!
   - Не из-за меня, а потому что дураками оказались оба! - огрызнулась демоница, - Я им зла не желала, сами напоролись, что один, что другая! Могли вдвоем править миром и наслаждаться - так нет, Добро им подавай! Ну ведьма - еще можно понять, а вот от него я такого не ожидала - демон все-таки, хотя и бывший! - Сиир вздохнула прямо-таки горестно, - А какой Повелитель мог получиться! Останься Бальтазар во главе сил Зла, он выиграл бы Армагеддон!
   - Ты бредишь, Сиир. - сочувственно произнес Лео, - Ты сошла с ума и бредишь. Армагеддон вам не выиграть никогда!
   - Не скажи, ангел! - усмехнулась Провидица, - Все зависит от вождя! Равана в свое время был в шаге от победы, и победил бы, если бы не предательство родного брата, ушедшего в лагерь Рамы!
   Лео замер и уставился на нее расширившимися глазами.
   - Так вот чего ты хотела! - произнес он с ужасом в голосе, - Тебе для этого нужен был Коул? Еще один Равана? И Второе Пришествие раньше времени?
   - Нельзя ли понять, о чем тут идет речь? - осведомилась Пейдж. - Кто такой Равана?
   - Равана был одним из величайших Владык Зла, - быстро ответил Лео, - Он был средоточием Зла, но даже Боги, с которыми он воевал, восхищались силой его духа и именовали его "светочем доблести" и "столпом мужества". Всевышнему пришлось воплотиться в человека, божественного принца Раму, чтобы победить его.
   - Именно так. - кивнула Сиир, - И я почти добилась этого! Героический характер Коула в сплаве с Высшим Злом дал бы нам именно такого Повелителя! Уверена, он даже превзошел бы Равану! К несчастью, все это обратилось против нас - вместо того, чтобы слиться с вошедшей в него Силой, он начал бешено сопротивляться... Сколько трудов приложили мы с Источником Зла, чтобы заставить его покориться! Все было бесполезно: именно в тот миг, когда мы думали, что он подчинен полностью, он устраивал нам неприятности! Думаю, это любовь его держала... Ему даже временами удавалось заставлять Источника следовать своей воле, пока Коронация не поставила последнюю печать! Но и тогда что-то оставалось... Да! Оставалось! Потому вам и удалось убить его так легко!
   Лео поднял глаза к небу, прошептал что-то похожее на молитву, и прикосновением пальца затеплил стоявшую на краешке стола свечу.
   - За тебя, Коул! - проговорил он с благодарностью, - Окажись ты чуть слабее - и, возможно, Конец Света уже стучался бы в нашу дверь! Мир твоей стойкой душе!
   - Конец Света и так стучится! - совсем не величественно проорала Сиир, - Перестань паясничать, ангел! Коул был демоном, откуда у него, ко всем Престолам, душа? Где Фиби, я вас спрашиваю? Дэйн замышляет против нее зло! Верьте или нет, но хочу защитить ее!
   - Надо же, какая забота! - скривилась Пейдж, катая в руке флакон с зельем, - С какой бы стати?
   - С какой стати? - в глазах Провидицы мелькнуло странное выражение, - Буду откровенна. Мне нужен ее ребенок. Я хочу попробовать с ним то, что не вышло с его отцом, оказавшимся столь противоестественно приверженным к Добру. Дэйн в сравнении с ним - ничтожество, к тому же он не забудет мне, что я была доверенным лицом прежнего Хозяина. Я хочу привести на Черный Трон сына королевы и возвыситься в его правление! Если он унаследует характер отца...
   - И ты думаешь, Фиби тебе это позволит, старая стерва? - задохнулась Пейдж.
   - Чтобы позволять что-то или не позволять, ваша сестра должна быть жива! - отрубила Сиир, - А вы теряете время на пустопорожнюю болтовню! Дэйн отправил демона похитить Фиби. Он хочет принести ее в жертву Тьме, чтобы забрать их Силу - ее и ее сына!
   На миг воцарилась тишина.
   - Ты лжешь! Это ловушка! - проговорила наконец Пайпер, отчаянно желая, чтобы сказанные слова оказались правдой.
   - Лео! - Пейдж вопросительно посмотрела на Хранителя.
   Тот сидел, сосредоточенный и отсутствующий, как всегда, когда нужно было "почувствовать" кого-то из подопечных.
  
  -------
  
   К фамильному склепу семьи Тернеров давно не приходил никто из родни, если таковая еще где-то и была. Фиби сидела на полу, прислонившись спиной к надгробию сенатора Тернера. Своего свекра, убитого собственной женой-демоницей больше ста лет назад. Мог ли сенатор предполагать, что сходная участь постигнет век спустя его единственного сына?
   Слезы текли по ее щекам, но сейчас она могла не скрывать их. Никто не видит.
   Фиби подняла глаза, окинув взглядом склеп, вспоминая время, когда они встречались тут тайком от ее сестер. Здесь она помогла ему скрыться разом и от белых ведьм, и от убийц, посланных Хозяином - когда ради ее любви он бросил во прах всю свою прежнюю жизнь, превратившись из почитаемого и прославленного "темного героя" в преследуемого беглеца. Сюда он возвратился потом, чтобы сказать ей: "Я вернулся творить добро!". Здесь она безнадежно ждала его, когда он предпринял ту безумную попытку снова внедриться в Братство, не зная, что бывший наставник - Рейнар - разгадал его игру. Здесь, превращенная злой магией в баньши, она вопила и билась в его руках, а он твердил ей в лицо: "Фиби, перестань, я ведь люблю тебя!" В тот миг ее голосом кричало его собственное исстрадавшееся сердце, и он не мог вынести ее вопля, его человеческое тело не выдерживало, он непроизвольно менял обличье, принимая вид демона...
   - Коул, ну почему? - прошептала Фиби, - Почему все должно было закончиться именно так? Почему именно ты? Неужели мы не имели права быть счастливыми?
   Это был его выбор, - твердил внутренний голос, - гибель для всех... или участь, худшая смерти - для него одного... Но почему ты никому ничего не сказал, Коул? Почему скрыл? Мы праздновали победу, не подозревая, во что обходится тебе наше торжество! Мы праздновали победу над Высшим Злом, а оно было живо и убивало тебя изнутри! Почему же ты ничего не сказал?
   Фиби стерла слезы с мокрых щек и встряхнула головой, пытаясь отогнать навязчивое видение, преследующее ее с того страшного дня: Коул смотрит на нее сквозь пламя, зажженное Силой Трех. Фиби чувствовала, что в тот миг это был именно он. Источник - будь он вечно проклят в посмертии, если у демонов оно есть! - в предчувствии конца забился подальше, оставив Коула принимать смерть за двоих. Ее любимый смотрит сквозь пламя, словно хочет унести ее образ с собой во тьму небытия, которая вот-вот поглотит его. Ей не забыть его взгляд до гроба. Как и его последние слова: "Фиби, я буду любить тебя вечно!"
   - Это несправедливо! - прошептала Фиби, поднимаясь с пола и протягивая руки к шкатулке, стоявшей на надгробии сенатора. Открывать ее она не собиралась, это было незачем. Зачем смотреть на пепел, оставшийся от твоего счастья?
   - Прости меня! - тихонько проговорила Зачарованная, гладя пальцами лаковую крышку шкатулки, - Так было надо. Теперь твоя душа свободна, любовь моя! Потому что - кто бы что ни говорил! - душа у тебя была, и она была лучше, чем у многих людей. Я надеюсь, что, где бы ты ни был, теперь тебе хорошо...
   ...Звон металла едва не оглушил ее. Где-то рядом скрещивались мечи и звенела сталь. Яростный вопль сотен воинов, еще более ужасный, чем лязг оружия, перекрывал этот грохот, но ведьма не видела сражающихся. Перед глазами сияла самая прекрасная в ее жизни радуга...
   Фиби отшатнулась, отдернув руку. Видения часто бывали невразумительными, но что могло значить это, она затруднялась даже предположить.
   - Совесть замучила, миссис Тернер? - усмехнулся внезапно за спиной чей-то странно знакомый голос.
   Фиби резко обернулась. Ночной убийца стоял, прислонившись к стене у самой двери. Он был без маски. И смотрел на нее каким-то странным взглядом. Что-то очень знакомое было... нет, не в чертах его лица. В выражении, в глазах. Знакомое - и пугающее. Зачарованная отпрянула, принимая боевую стойку.
   - Перестань! - презрительно скривился демон, - Не спорю, Бальтазар хорошо тебя учил. А я хорошо учил его. Так что не испытывай на мне мои же собственные приемы!
   Ошеломляющая догадка вспыхнула внезапно в мозгу Зачарованной. А я думал, ты умеешь убивать только тех, кто не сопротивляется!.. Вы убили моего единственного настоящего брата!..
   - Ты знал Коула? - напряженно спросила она.
   - Да, ведьма, я очень хорошо его знал! - кивнул демон. Его голос звучал спокойно и даже миролюбиво. Но под этим спокойствием явно скрывалась буря. Он был смертельно опасен. Фиби на расстоянии ощущала его дикую ненависть. В голове почему-то возник образ мурлычущего тигра, медленно готовящего прыжок. - Меня зовут Дзиро. Он тебе не говорил обо мне? Неважно.
   - Почему ты унес его меч? - спросила она, сама не понимая зачем.
   - Меч - душа воина! - отозвался Дзиро, - Я не мог оставить его душу в руках его убийц. Он был моим единственным другом. А я - его единственным другом... Когда-то мы с ним поклялись, что если один погибнет - другой будет мстить...
   Краем сознания Фиби отметила неестественность происходящего. Не в духе порождений Зла беспокоиться из-за того, что погиб кто-то из своих. Ну не ведут себя так нормальные демоны! Коул как-то рассказывал, что в Братстве Терновника считалось дурным тоном не пытаться "подсидеть" ближнего своего. Сам он с прямо-таки изящным коварством отделывался ото всех, кого начальство пыталось навязать ему в напарники, и совестью при том не терзался. Что же связывало ее мужа с этой тенью из ночи?
   - Я могу объяснить... - проговорила Фиби, надеясь если не урезонить его, то хотя бы выиграть время. - Поверь мне, я очень любила его!..
   Возможно, эти слова были ошибкой. Потому что Дзиро от них просто взорвало.
   - Так это от твоей любви он сгорел заживо? - бешено выкрикнул демон. Обманчивое спокойствие мгновенно сменилось тигриной яростью: - Дэйн мог солгать, он мог заставить солгать других, но с Черным Зеркалом такие вещи не проходят, ведьма! Если ты хоть день была Королевой Зла, то должна бы знать! Я пришел спросить с тебя за то, что ты сделала с ним! А потом и со всех вас, ведьмы Холливелл! Прюденс... Патрисия... Пенелопа...
   Фиби похолодела. Дзиро повторял заклятье на уничтожение Источника Зла, которого не мог знать никто, кроме Зачарованных! Объяснение могло быть одно - он видел! Черное Зеркало! Черное Зеркало, которое видит Прошлое, но не видит Настоящего и Грядущего! Если Дэйн задействовал Зеркало... То Дзиро видел гибель Коула. В подробностях.
   Фиби не зря тратила время в колледже, получая диплом психолога. Там речь, правда, шла о психологии людей, а не демонов, но Дзиро в этот миг был виден насквозь, как стекло, и Фиби с ужасом поняла, кого он ей так навязчиво напоминало несусветное выражение его глаз. Это был взгляд Пайпер! Пайпер после смерти Прю! Фурии Пайпер, безумно мечущейся в жажде отыскать и уничтожить как можно больше демонов - мстить, мстить, мстить! Неважно, кому именно. Всем, кто из стана врага!
   Человека в таком состоянии бесполезно в чем-то убеждать. Демона, вероятно, тоже. Фиби не надо было долго размышлять, чтобы убедиться, что пройти мимо него ей не удастся. Оставалось только прорываться - если удастся выбежать из склепа, есть надежда, что он, опасаясь быть замеченным посторонними, не станет ее преследовать. Единственным ее даром, который годился в бою, была левитация. Ведьма взмыла вверх и почти спикировала на противника, нанося удар за ударом. К ее удивлению, враг оказался к этому готов. Дзиро уклонился и поймал ее приемом, которого она даже не поняла. Он бросил ее на пол так же, как делал это Коул в спарринге, только куда более безжалостно.
   - Отпусти меня! - взмолилась Фиби, - Ты совершаешь ошибку! Будь Коул здесь, он сам бы тебе сказал!
   - Будь Коул здесь, мне было бы не за что мстить! - беспощадно отозвался Дзиро, связывая ей руки, - А если ты скажешь еще слово о нем, я задушу тебя, и плевать мне на Дэйна! Пошли, королева! Тебя жаждут видеть бывшие вассалы...
  
  -------
  
   Далеко, в доме Холливеллов, Хранитель очнулся и поднял на Зачарованных растерянный взгляд.
   - Я не чувствую ее! - проговорил он, - Фиби нигде нет!
   Сиир с воплем отчаянья саданула ладонью по столу.
   - Опоздали! - безнадежно бросила демоница, - Дзиро добрался до нее!
   - Кто? - вскинулась Пайпер, сверкая глазами как гневная валькирия: - Говори: что ты знаешь? Быстро! Развею, гадина!
   - Успокойся! - презрительно бросила Сиир, - Меня развеять нельзя, а твои вопли ничему не помогут. Его имя - Дзиро из клана Черных Тигров. И у него к вам личный счет. По крайней мере, он так думает.
   - Пайпер, но вы ведь не имели дела с тэнгу? - удивилась Пейдж, не выпуская флакона с зельем. - Так за что он на нас взъелся?
   - Он сумасшедший! - скривилась Провидица, - Настоящий маньяк! Полукровки почти все рано или поздно сходят с ума. Да что я вам говорю? Бальтазар - тому наглядный пример!
   - Оставь при себе свои дикие воззрения, Сиир! - не выдержал Лео, - Любовь является сумасшествием лишь с вашей, адской точки зрения!
   - А конкретней нельзя? - поинтересовалась Пайпер. Тон Зачарованной мог заморозить Ад. - Чем мы так досадили вашему тэнгу?
   Сиир прошлась по кухне из стороны в сторону.
   - Сейчас у нас одна цель, поэтому расскажу все, что знаю. - начала она, - Лет двадцать назад Хозяин заключил договор с одним из кланов тэнгу. Они должны были прибыть для обучения бойцов Братства...
   - Вот как! - ахнул Лео, - Мы подозревали это! До Старейшин доходила информация о контактах Хозяина с тэнгу! Они были очень встревожены...
   - И было отчего! - усмехнулась Провидица, - Уровень боеспособности Братства повысился неизмеримо... Но о чем я? Так вот, наставник тэнгу Сигэмицу и восемь его учеников прибыли к нам и взялись за обучение "братьев". Среди бойцов Сигэмицу был один, очень талантливый, но - увы! - изгой. Тенгу... - она вновь усмехнулась, - как евреи: считают, что настоящего демона-тэнгу может породить только женщина-тэнгу. А Дзиро был сыном смертной. В клан попал только потому, что отец его занимал высокое положение. В общем, остальные смотрели на него, как на существо второго сорта. И при этом бешено завидовали его успехам.
   - Кажется, я поняла! - кивнула Пайпер. - В Братстве он познакомился с Коулом, и...
   - Да, - подтвердила Сиир, - Дзиро презирали за происхождение, Бальтазара ненавидели за его славу и положение, которых он добился несмотря на свою человеческую кровь. Короче говоря, очень скоро их было просто водой не разлить, и длилось это все десять лет, пока тэнгу оставались у нас. Хотя дружба среди демонов - явление столь же уникальное и противоестественное, как и любовь. Настораживало уже то, что они почти все время проводили в человеческом облике...
   - А что - у Дзиро тоже есть демоническая ипостась? - удивилась Пейдж.
   Провидица рассмеялась:
   - Да уж есть! - сообщила она каким-то мстительным тоном, - И я бы вам советовала сварить сонное зелье... на случай если вы ее вдруг увидите и останетесь живы. Потому что спать вы после этого долго не будете.
   - К делу, Сиир! - поторопила Пайпер тоном инквизитора, разговорившего опасного еретика.
   - Они подходили друг другу. - проворчала Сиир, - Один - отчаянный, другой - шальной! Знали б вы, на что Дзиро его подбивал! Но верхом всего стала их последняя выходка, они додумались заключить какой-то договор по восточному обычаю, что-то вроде того, что отныне будут считать себя братьями, подписали собственной кровью... Скандал был жуткий! Рейнар насмерть разругался с Сигэмицу и отправил Хозяину доклад, что тэнгу тлетворно влияют и морально разлагают... Сигэмицу и его клан сочли себя страшно оскорбленными, контракт с тэнгу канул в Хаос, в результате чего азиаты в течение двенадцати часов убрались назад в горы Кога, а Бальтазара услали в южные области. Не рядовым, понятно, но все равно это была почетная ссылка...
   - Минутку! - вмешался Лео, - Не та ли заварушка с ифритами, о которой к нам доходили слухи?
   - Она самая, - кивнула Провидица. - И вряд ли это можно назвать "заварушкой"! Даже сейчас положение на юге остается весьма шатким.
   - Вот уж не думала, что и у них проблемы с арабами! - фыркнула Пейдж.
   Сиир наградила ее таким взглядом, что оставалось лишь радоваться отсутствию у демоницы присущих Хозяину способностей испепелять взглядом - иначе Пейдж уже обратилась бы в факел.
   - Это была хорошая идея, - с усмешкой продолжала Сиир, - бои с ифритами всякой сентиментальщине не способствуют... Когда он вернулся оттуда через три года, он от человеческого обличья отвык, не то что от чувств! Только через год смог вернуться к работе под прикрытием. Тогда же и поступил в юридический колледж... А через два года после его окончания получил задание уничтожить вас.
   - Не уклоняйся от сути! - тем же ледяным голосом заметила Пайпер, - Бурную биографию Коула, равно как и политические проблемы Подземного Мира мы сможем обсудить и позже!
   - Недавно Дзиро изгнали из клана. - продолжала Провидица. - Не удивляюсь этому - как они вообще его терпели... Некоторое время он скитался, не зная, к кому прибиться, но тут Бальтазар занял трон. Дзиро узнал об этом и отправился к единственному другу, но - вашими трудами! - не застал его в живых. Зато застал Дэйна, который тут же, обливаясь крокодиловыми слезами, показал ему в Черном Зеркале сцену гибели своего обожаемого Повелителя, и поведал ужасную историю о коварной королеве, безжалостно предавшей и погубившей супруга. А он ее так любил! Так ей верил!.. Смотрелось впечатляюще, учитывая, что Коул практически не сопротивлялся. Дзиро просто плевался огнем... есть, кстати, у тэнгу такая милая способность. Теперь он горит желанием стереть вас всех с лица земли. И ее - в первую очередь!
   - Но ведь Фиби беременна! - воскликнула Пайпер.
   - Мы о демоне говорим, или о солдате Армии Спасения? - съехидничала Провидица, - По законам тэнгу, в случае кровной мести вражеский род вырубают под корень - от стариков до младенцев. Поверь мне - Дзиро не перестанет спокойно спать, даже если передушит десяток беременных ведьм из дома Холливеллов.
   - Но это сын Коула! - возразила Пейдж, - Тэнгу убьет дитя своего друга?
   - Вы так глупы? - возмутилась Сиир, - Дзиро уверен, что ребенок - его!
   Она ткнула пальцем в сторону Лео, только что взявшего со стола и пригубившего стакан воды. Лео поперхнулся, закашлялся. Пейдж подскочила, энергично застучала по спине. Пайпер подняла руки и прижала пальцы к вискам:
   - Боже, какая сволочь! - выдохнула она.
   - Короче! - встряла в разговор Пейдж, - Что делать с Дзиро? Как его остановить?
   - Не знаю! - буркнула Сиир, - Если это вас утешит - Дэйн тоже не знает. Я бы дождалась, пока тэнгу смекнет, как его надули, и посмеялась, глядя, как Дэйн будет расхлебывать последствия, но тогда ваша сестра погибнет, а этого я не могу допустить.
   - Мило с твоей стороны, Сиир! - съязвила Пейдж. - Ты просто ангел!
   - Перестаньте препираться! - вмешался Лео, - Мне кажется, нас сейчас должен волновать не Дзиро, а Дэйн! Это его мы должны остановить! Что он замышляет, Сиир?
   - Жертвоприношение Предвечной Тьме, - четко, как военный, изложила Сиир, - Совершается обязательно в Соборе Тьмы. Подробности опущу - не важно. Совершает Темная Жрица, имеющая ранг демона высшего уровня - у Дэйна такая есть. Мораг, его нынешняя любовница. Результат обряда - душа Фиби пойдет Тьме, а Сила - Дэйну. Предполагаю, что это произойдет либо сегодня в полдень, либо в полночь. Скорее - в полдень. Оба эти момента подходят для Обряда, но, думаю, Дэйн не станет тянуть.
   - Значит, у нас два с четвертью часа... - задумчиво проговорил Лео, - А нельзя вывести из игры эту Мораг? Это может дать нам время. Если без Жрицы у него ничего не получится!
   - Исключено! - мотнула головой Сиир, - Помешать участию Мораг в Обряде можно только убив ее, а я не знаю, как это сделать.
   - Можно посмотреть в Книге Таинств, - сказала Пайпер, - Но мне это кажется потерей времени. И этот разговор тоже. Мы должны найти способ отыскать и вытащить Фиби немедленно. Мы пойдем вниз.
   - Ты уверена? - с сомнением спросил Лео. - В Подземном Мире ваша Сила будет значительно ослаблена, а Силы Трех без Фиби не будет вообще.
   - Уверена! - ответила Пайпер, - Если в деле замешана Темная Жрица, то с поверхности мы Фиби не найдем.
   - Ты права, ведьма! - нехотя согласилась Сиир, - Мораг наверняка уже замела все магические следы.
   - Мы уже однажды имели дело с Темной Жрицей. - кивнула Пайпер, - Сиир, ты можешь вызвать видение?
   - Видение? - удивилась Провидица, - А какой в этом толк?
   - Ты могла бы найти Фиби при помощи видения, - сказала Пайпер, осторожно переливая "замораживающее" зелье из кастрюли во флакон.
   - Что за чушь? - еще больше удивилась демоница, - Того, кого укрывает Темный Жрец - найти при помощи видения? Это величайшая нелепость, какую я слышала в жизни, а мне тридцать тысяч лет! Абсолютно невозможно!
   - Ты лжешь, Сиир! - в глазах смягчившейся было Пайпер вновь вспыхнули злые искры, - Фиби нашла Прю при помощи видения. Несмотря на магию Темной Жрицы. Это было примерно года полтора назад.
   Провидица мгновенье изумленно взирала на нее... и вдруг расхохоталась. Она хохотала, как сумасшедшая, не в силах остановиться, пока не начала задыхаться.
   - Я прекрасно помню этот случай! - выдохнула она наконец, - Насильно обвенчать Прю с одним из демонов - и отравить его Злом Силу Трех! Отличная была идея! Значит, Фиби нашла сестру при помощи... видения?
   - Да! И что смешного? - мрачно вопросила Пайпер - судя по ее лицу она остро жалела, что Сиир невозможно немедля развеять.
   - Так значит, это "видение" прикончило в тот же день одного из сильнейших воинов Братства Терновника? - вновь глумливо хохотнула демоница, - Хорошие же "видения" у твоей сестрички! А между прочим, Рейнар прочил Джерга в свои заместители! Из всех бойцов Братства сильнее его был только один.
   - Не может быть... - ошеломленно произнесла Пайпер, - Она тогда сказала, что пообщалась с "темной стороной своей души"... Значит, сведения ей доставил Коул? Она встретилась с ним - и отправила его в разведку? Тайком от нас?
   - А что ей еще было делать? - возразил Лео, - В тот момент ни ты, ни Прю, мягко говоря, не одобрили бы ее встречу с бывшим врагом. Фиби поступила правильно. Если б не принесенная им информация - нам бы всем конец настал! - и добавил: - Вот уж никогда не думал, что нам будет так его не хватать...
   Пайпер кивнула. Лео сказал правду. Коула действительно не доставало - безотказного, смертельно опасного оружия, способного без пощады и сантиментов сокрушить любого, кто протянет руку к Зачарованным. Без преувеличений - он был их лучшим оружием, после Силы Трех! Особенно, если речь шла о Фиби. Будь Коул здесь - он уже заставил бы рыдать кровавыми слезами всю Преисподнюю.
   - Но нам придется научиться обходиться без него. - спокойно констатировала Зачарованная, мысленно помянув недобрым словом упрямого Старейшину. Ну почему он отказался от второго Хранителя для Зачарованных? Уж вряд ли у Волхова протеже биография была страшней, чем у беглого демона, а опытный боец в команде нужен, как воздух!
   - Может быть, попытаться вызвать одного из демонов и расспросить его? - предложил Лео. - Сиир, ты не знаешь по именам кого-нибудь из группировки Дэйна? Кого-то, кто может знать, где Фиби?
   - Напрасная трата времени, - покачала головой Сиир, - Демон высшего уровня является на зов только если сам соизволит, а с мелочью Дэйн вряд ли станет делиться своими планами. Кстати, - добавила она, на корню пресекая следующую идею: - Дзиро в их азиатской табели о рангах тоже соответствует высшему уровню, так что не мучайтесь зря.
   - Значит, ничего не остается, кроме как идти вниз, - заключила Пейдж, - Что берем?
   - Взрывающее зелье, Опаляющее, Замораживающее, - перечислила Пайпер, - Еще: ступай в комнату к Фиби, там оставалось оружие Коула, если он только его не забрал. Ножи: два - его, один, трофейный - Сайкса. Пригодятся! Лео, иди в подвал, возьми меч Фиби.
   - Генерал в тебе пропадает! - фыркнула Сиир, - А где ты намерена искать, если не секрет?
   - Я надеюсь, что Лео почувствует ее, когда мы окажемся в Подземном Мире, - спокойно ответила Пайпер, - А если нет - готовлюсь услышать твои предположения относительно того, где может быть Дэйн.
   - Ты говорила что-то о Соборе, - напомнила Пейдж, собирая флаконы с зельями. - Он ведь не переносной, надо думать?
   - Нет, разумеется, - ответила Провидица, - Вопрос в том, в каком конкретно Соборе Дэйн решит устраивать свое жертвоприношение - у нас их несколько. Могу только предположить, что в Кафедральный он вряд ли сунется. Совершать обряды там может только Хозяин. Если Дэйн соберется что-то там делать, его конкуренты разорвут, причем сразу все и немедленно. Есть еще три Малых Собора...
   - Значит, проверяем все четыре? - проговорил, входя, Лео. - Кафедральный я бы тоже проверил - на случай, если Дэйн решит проявить наглость.
   У пояса Хранителя, заткнутый в неумело связанную ременную петлю, висел меч-полуторник. Меч был заклят - им можно было убить любого демона, исключая Хозяина. Лео уже доводилось держать его в руках - когда они с Фиби и Коулом с боем прорывались из Подземного Мира в день гибели Прю. То же заклятье лежало на трех ритуальных ножах, которые Лео тут же передал Пайпер. Такие ножи, временами заменяя их, носили члены Братства. Если кто-то из "братьев Терновника" получал задание ликвидировать кого-либо, неугодного Хозяину, он обязан был явиться к жертве в демоническом облике, и, совершив убийство, оставить нож на теле в качестве своеобразной росписи. Один из ножей Коул принес с собой из Преисподней, второй взял в бою, прикончив своего полоумного фаната Сайкса, а третий ему швырнула в лицо белая ведьма, полтора года искавшая убийцу жениха. Коул тогда и не отрицал, что нож - его... И расплатился по счету с лихвой, потому что месть Эммы тоже стала шагом к концу: не потеряй он магическую силу, может и не связался бы с этой негодяйкой Сиир, которая - теперь Пайпер крепко это подозревала, - попросту чудовищно подставила его, воспользовавшись безвыходностью ситуации, в которой оказались Зачарованные. Пайпер вновь испытала дикое желание проверить, возьмет ли эту интриганку "братский" нож, но было нельзя - Сиир, к сожалению, нужна им.
   - Отведешь нас! - сказала Пайпер, не глядя на демоницу, и заткнула за пояс два ножа. Третий отдала Пейдж.
   - Перемещаемся вниз? - спросил Хранитель. - Кстати, я знаю, где их Кафедральный Собор Тьмы.
   Пайпер взглянула на него, ощутив вдруг огромную нежность, теплой волной затопившую сердце. Лео, ангел, миролюбивый целитель и убежденный пацифист, был спокоен и собран, как солдат перед решающим боем. Ведьма вдруг подумала, что у нее есть заслуги перед Высшими Силами - иначе за что они послали ей Лео.
   - Да! - кивнула, Пайпер, - Перемещаемся. Но только не мы пойдем с ней, а она - с нами. А то еще в засаду заведет...
   Возмущенный взгляд демоницы Зачарованная проигнорировала.
  
  -------
  
   - Чего ты от меня хочешь? - устало спросила Фиби, не глядя в сторону своего тюремщика.
   - Да ничего я не хочу! - усмехнулся Дэйн, - Просто любуюсь! Адская леди Грей! Через две недели после коронации - на плаху!
   Она сидела в углу своей камеры, обхватив колени руками. Так над ней еще никто в жизни не издевался. Нет, Дэйн ее пальцем не тронул, но от того что он говорил, ей хотелось выть, рвать на себе волосы и биться головой о стену.
   Дейн был виртуозным интриганом. По его словам выходило, что он просто убрал прежнего Хозяина, заставив его самого спровоцировать Зачарованных на свое уничтожение, а ведьмы послужили орудием, освободившим Престол Зла. Это вполне могло быть правдой, потому что было похоже на Коула. Он мог бросать вызов всей Преисподней. Но, когда в ход шел вульгарный шантаж...
   Но хуже было другое. Копия какой-то древней летописи, которую Дэйн бросил ей на колени в качестве объяснения, почему поторопился убрать Коула, а на самом деле - чтобы добавить ей мучений. Потому что, если все и впрямь было так, как говорила древняя хроника, это значило, что она убила своего любимого напрасно! Потому что выход был, но она его не увидела. Или не захотела увидеть за горой сомнений, которую сама же и нагромоздила.
   Другого пути не было, повторяла себе Фиби, но это не помогало. Для Коула не было другого выхода! Хозяин подчинил себе его тело и почти уничтожил его личность. Смерть была единственным способом избавиться от этого кошмара. А если нет? А если был?
   - Это подделка! - убежденно проговорила она, не глядя на Дэйна. - Ты выдумал все это, чтобы помучить меня.
   - Думай, как хочешь! - усмехнулся тот, - То, что я показал тебе - часть летописей Подземного Мира. Секретная, разумеется, потому что о таких вещах не должны знать слишком многие. Но Бальтазар знал. Потому, я думаю, он и не убил себя сразу, как понял, что Источник Зла вселился в него. Знал, что выход есть. Надеялся, что ему хватит сил пройти по следу Огненного Волка... коль скоро тот, чистокровный демон, прошел! Он не учел лишь одного: что глупая белая ведьма - это не возлюбленная Огненного Волка, которой хватило отваги полюбить Хозяина. Она беззаветно и беспредельно любила его, хотя знала, что он владыка Подземного Мира, и отнюдь не считала, что если она светлая богиня, то ей невместно любить демона. И эта их любовь была настолько сильна, что Высшее Зло выгорело в ее огне, а темная суть Огненного Волка переплавилась в свою противоположность... Похоже, Бальтазар ожидал от тебя того же. Вряд ли он думал, что твоя любовь к нему не уедет дальше "добить, чтоб не мучился".
   Фиби безумно хотелось крикнуть, чтобы Дэйн убирался к чертям, но она прекрасно понимала, что демона это только позабавит. Ей было отчаянно жаль себя, своего нерожденного ребенка, и Коула... Даже Дзиро. Который тоже стал оружием в руках Дэйна, беззастенчиво использовавшего его искреннее горе.
   - Ты не проживешь долго, Дэйн! - произнесла Зачарованная, поднимая голову и впиваясь в противника ненавидящим взглядом, - И смерть твоя будет столь ужасной, что мне тебя даже жалко! Ты будешь страдать долго и невыносимо! Оч-чень долго! Это мое видение.
   - Ты врешь! - презрительно скривился Дэйн, - У тебя не могло быть видения - ведь тебе нужно к чему-нибудь прикоснуться, чтобы оно возникло, а до меня ты не дотрагивалась.
   - В этот раз не надо было! - усмехнулась Фиби, - Это видение касалось не тебя, а Дзиро, а он ко мне сам прикоснулся! Ты думаешь - он твой слуга, а он - твой палач!
   Такого эффекта она сама не ожидала.
   - Так ты надеешься, что он тебе поможет! - прошипел Дэйн, меняясь в лице, - Ошибаешься! Потому что его здесь нет и на Обряде не будет! Я дал ему одно поручение, которое займет его на некоторое время! А когда я стану Хозяином - этот азиат уже ничего не сможет мне сделать! Тебе не спастись, ведьма, даже если сам Бальтазар восстанет из мертвых!
   Дэйн отвернулся и стремительно вылетел вон.
   Вот как, подумала Фиби. Речь демона не ввела ее в заблуждение: Дэйну хватало храбрости интриговать против Хозяина, но он явно боялся Дзиро. Видимо потому, что слабое место Коула - любовь к Фиби, - было ему известно, а слабостей тэнгу он не знал. Зато знал, насколько тот мстителен, что в сочетании с отчаянным характером и азиатской жестокостью не сулило Дэйну, в случае разоблачения его интриг, ни долгой жизни, ни легкой смерти.
   Фиби снова опустила голову. Она действительно солгала. У нее не было никаких видений. Только несколько слов тэнгу, когда он вел ее сюда: "А с Дэйном тоже еще надо разобраться. Что-то не нравится мне, как он над неостывшим прахом своего вождя радостно примеряет его регалии!"
   Фиби надеялась, что он все-таки разберется. И тогда Дэйну мало не покажется. Вот только для нее и ребенка будет уже поздно. Почему-то ее мучила одна мысль: что означало видение в склепе? Коул хотел ей что-то сказать, но что? Фиби не хотелось умирать, не разгадав этой загадки.
  
  -------
  
   Дзиро методично обыскивал бывшее жилище Бальтазара в пентхаусе, и мысли его шли в таком направлении, что нынешний работодатель отнюдь не обрадовался бы, стань они ему известны. Книги, за которой отправил его Дэйн, нигде не было. Дэйн говорил, что она хорошо спрятана. Чтобы не нашли ведьмы. Но как можно было спрятать ее так, чтобы Дзиро, шпион со столетним стажем, съевший собаку на розыске кем-то надежно упрятанных предметов, тоже не сумел ее найти? Учитывая, что Бальтазар вообще никогда не мог спрятать что-то так, чтоб Дзиро не нашел! Потому что Дзиро сам учил его устраивать по методике тэнгу гарантированно не обнаруживаемые посторонними тайники, и почерк в их создании был у них абсолютно одинаковый. Нет, куда бы он ни задевал этот Хаосом проклятый Грамор, Дзиро точно сумел бы отыскать!
   Логичнее всего было предположить, что Книги тут вообще нет. А это значит, что либо ведьмы нашли-таки Книгу и унесли ее, во что тэнгу ни на грош не верил, либо Дэйн ошибся, и книга спрятана не здесь, либо... Дэйн попросту отправил его "туда, не знаю куда, искать то, не знаю что". Зачем это Дэйну?
   Вывод напрашивается сам. Чтобы Дзиро не мешался под ногами во время неких важных событий. И чем же ты собрался заниматься, Дэйн? Королева? Если ты и впрямь хотел открыто казнить ее за убийство мужа и пятерых демонов его окружения, что за резон тебе сплавлять невесть куда своего союзника, кровно заинтересованного в том же?
   Продолжая мысленно анализировать обстановку, Дзиро осторожно вскрыл сейф. Замок был что надо, только не против шпиона-тэнгу, для которого вообще не существует невскрываемых замков. Сейф был пуст. Почти. Внутри лежал блокнот. На вид - обычный. Но, если обычный, зачем его было запирать в сейф?
   Привыкший не оставлять за спиной подозрительных тайн, Дзиро открыл его и перелистал страницы. Почерк он узнал сразу...
  
  -------
  
   - Лео, пожалуйста, попытайся еще раз!
   - Я ее не чувствую! - виновато отозвался Лео.
   Пайпер с отчаяньем ударила кулаком по каменной стене коридора, ведущего в покои Хозяина. Они искали везде, где только можно, они облазили все три Малых Собора, чудом остались незамеченными в Кафедральном - и все впустую. Дэйна и следов нигде не было. Они даже отловили демона какого-то завалящего уровня, но тот, естественно, ничего не знал.
   - Я не могу! - простонала Пайпер, - Я не могу потерять еще и Фиби! Сначала Прю, а теперь - она... Господи, это несправедливо!
   - А ты что скажешь? - рявкнула Пейдж на нервно кусавшую губы Провидицу, - Вспоминай, извергиня! Где они еще могут быть?
   - Не знаю! - зло крикнула в ответ Сиир, - Понятия не имею! Если Дэйн затащил ее в Катакомбы, их там с адскими гончими не найдешь.
   - Ну так примени свой дар! - сказал Лео, - Ты не сможешь увидеть?
   - Нет! - покачала головой Сиир, - Я уже говорила! Мораг - не просто Темная Жрица. Она - демон высшего уровня. Мы с ней на равных.
   - А что за Катакомбы? - спросила Пейдж.
   - В Катакомбах есть еще один Собор - самый древний, - нехотя ответила Сиир, - Долгое время был заброшен, но я знаю, что Бальтазар приказывал привести его в порядок, а раз он приказал, полагаю - привели в тот же день. - Провидица вновь горестно вздохнула: - Во всем, что не касалось вашей сестры, у него была стальная хватка!
   Пайпер сама не поняла, почему, но именно этих речей она уже не выдержала.
   - Хватит! - прорычала Зачарованная с такой яростью, что Сиир отпрянула, - Оставь Коула в покое! Хватит петь панегирики чудовищу, которое вы с Хозяином пытались из него сделать! Что ты знаешь о Катакомбах? Отвечай, пока я тебя не убила!
   Пальцы ее побелели на рукояти "братского" кинжала.
   - Катакомбы - это подземная крепость. - быстро ответила Провидица, решив, видимо, не искушать судьбу, - Что-то вроде бункера на случай непредвиденных обстоятельств. Там "запрет мерцания" на всю территорию. "Переместиться" в Катакомбы можно только если тебя "призывает" кто-то, кто уже там находится. А Собор прямо посередине.
   - И как туда? - вскинула голову Пайпер, борясь с ужасным предчувствием.
   - Пешком! - мрачно отозвалась Сиир. - Вход - из личных апартаментов Хозяина. Если есть другие, я их не знаю. Катакомбы строились на заре времен. Если они там - можете забыть о своей сестре.
   - Ты должна знать дорогу из апартаментов. - заметил Лео.
   - А вот об этом забудьте! - огрызнулась демоница, - Сама туда не полезу, и вас не поведу! Если Дэйн и впрямь засел в Катакомбах, ему уже никто не помешает! А я не хочу стать откровенным врагом нового Хозяина!
   - Сука! - чуть не плача, крикнула Пейдж.
   - Лучше живая сука, чем дохлая львица! - парировала Провидица.
   Сердце Пайпер упало. Логика подсказывала, что Дэйн, если он не враг себе, должен был окопаться именно там.
   - Лео! - произнесла внезапно Пайпер, оборачиваясь к Хранителю, - Вспомни! Ведь ты нашел тогда меня? Ну, когда Хозяин меня похитил! Как ты это сделал?
   - Это не я тогда тебя нашел, - печально отозвался Лео, - Это Коул. Он нарочно сдался в плен. Те двое так обрадовались, что захватили знаменитого перебежчика - тут же потащили его к Хозяину, а я переместился, ориентируясь на стук его сердца. Ну, как на вас. Когда мы оказались на месте, он убил конвоиров и навязал бой Хозяину, а я тем временем...
   Пайпер подняла голову, отбросив назад длинные волосы.
   - Неужели я не сделаю для своей сестры то, что демон сделал для меня? - произнесла она задумчивым голосом, словно обсуждая сама с собой некий план.
   - Ты хочешь сказать... - Пейдж мгновенно уловила мысль сестры, - Мы должны...
   - Да! - проговорила Пайпер непререкаемым тоном, - Именно это мы и сделаем! Мы дадим захватить нас. Демоны отведут нас к Дэйну, а значит - и к Фиби! Когда мы встретимся, у нас будет Сила Трех!
   - Ты думаешь, Дэйн такой дурак? - возмутилась Сиир, - Он не позволит вам встретиться с ней! А если и позволит, то примет меры, чтобы вы не смогли воспользоваться Силой!
   - А разве у нас есть другой выход? - горько усмехнулась Пайпер. - Лео, скройся! Ты будешь нам нужен на свободе!
   Не дав никому времени возразить, она выбежала из узкого коридора и остановилась в центре Хозяйских покоев.
   - Силы магии, Черные и Белые! - звонко выкрикнула она заклятье "призывания", и голос ее заметался под сводами, отражаясь от стен и многократно усиливаясь, - Проникающие сквозь пространство и свет! Где бы ни был демон Дэйн, далеко или близко, доставьте его сюда! Да предстанет он перед нами!
   - Силы магии, Черные и Белые... - во весь голос подхватила Пейдж, вставая рядом с сестрой. - Доставьте его сюда! Да предстанет он перед нами!
   Лео ахнул. Черная физиономия Сиир скопировала выражение лица Вупи Голдберг, вручающей монашке чек на четыре миллиона долларов в фильме "Привидение".
   - Ну нет! - решительно заявила демоница, - Да поможет мне Великая Тьма! Вы безумные! Я не хочу иметь дело с сумасшедшими, и пусть Бездна поберет вас всех!
   С этими словами она подхватила полы длинной мантии и припустила по коридору, словно забыв о своем даре "мерцать". Далеко, впрочем, ей убежать не удалось. Фигура в черном возникла из тени у нее за спиной. Прежде, чем Сиир успела опомниться, ей замотали голову ее собственной накидкой.
   - Тебя желает видеть будущий Хозяин, Сиир! - услышала она ненавистный голос тэнгу, - Он хочет, чтобы ты предсказала ему счастливое царствование, старая предательница! Но сначала ты кое-что напророчишь мне!
  
  -------
  
   - Они здесь, Дэйн! - сообщил Ройхан своему предводителю.
   - Я слышу! - кивнул тот, - Это их зов.
   Дэйн довольно улыбнулся.
   - Не думал, что они все-таки решатся. - признался он, - Но все к лучшему. Я получу больше, чем рассчитывал. У меня будет не только Сила наследника, но и Сила Трех! Надо предупредить Мораг, что Обряд будет немного другим, чем мы поначалу предполагали - на алтарь ляжет не одна жертва, а три.
  
  -------
  
   Ни Зачарованные, ни Лео не видели, как вынырнувший из тени Дзиро сцапал Провидицу и исчез вместе с ней. Они были заняты другим.
   - Где он? Не подействовало? - тревожно спросила Пейдж.
   - Силы магии, Черные и Белые... - упрямо повторила Пайпер, больше всего боясь, что Дэйн просто проигнорирует призывание. С демонами высшего уровня заклинание временами давало осечку. Коула они с незабвенной Прю пытались вызывать подобным образом трижды, а явился на призыв он всего один раз - когда самому в голову взбрело. Изрядная магическая мощь в сочетании с железной волей позволяла ему плевать и на Черную магию, и на Белую, и на обе вместе: хочу - значит приду, не хочу - не приду, а вы там хоть надорвитесь, заклиная. Если Дэйн окажется достаточно силен, чтобы поступить так же...
   - Силы магии, Черные и Белые, - в третий раз повторила Пайпер, - Где бы ни был Дэйн, доставьте его сюда! Да предстанет он перед нами!
   - Уже предстал! - раздался рядом насмешливый голос.
   Пайпер обернулась, запоздало подумав, что зря пренебрегла кругом. Тогда демон вынужден был бы явиться в кругу, а так - где явился, там и явился.
   Она не знала Дэйна в лицо, но вряд ли это мог быть кто-то другой. Он стоял в стороне, под одним из освещавших зал факелов. Багровое пламя бросало зловещие отсветы на высокую фигуру в длинной черной мантии с откинутым капюшоном. Пайпер вдруг явилось неуместное воспоминание, что такую же мантию, только белую, носил Лео, посещая Небеса.
   - Мы пришли дать тебе бой! - крикнула Пейдж, и, собрав все отпущенное природой нахальство, добавила: - Верни нашу сестру сам - может быть, мы тогда оставим тебя в живых!
   - О, пощадите! - насмешливо взмолился Дэйн без малейшего смирения в голосе. - Кто я такой, чтобы противоречить Зачарованным? Вы сейчас же увидите свою сестру!
   Целая орава демонов, причем все - высшего уровня, материализовались вокруг, беря ведьм в кольцо. Похоже, это была верхушка Дэйновой группировки. Последней появилась красивая черноволосая женщина в облачении Темной Жрицы.
   - Взять их! - распорядился Дэйн, указывая на ведьм, - Живыми и, по возможности, целыми!
   Пайпер отпрянула, одновременно швырнув в ближайшего демона флакон со взрывающим зельем. Она не рассчитывала убить его - на демона высшего уровня зелье следует составлять индивидуально, обязательно добавляя его кровь или частицу тела. Так и получилось - врага лишь слегка оглушило. Пайпер вскинула руки и с помощью магии отбросила в сторону другого врага. Будь они на поверхности - демона бы развеяло. Здесь, в Подземном Мире, Сила ведьмы значительно слабела. Рядом Пейдж отшвырнула энергетический шар, немедля угодивший в того, кто его бросил, но шар, видимо, был рассчитан не на поражение, потому что демона только сбило с ног. Пайпер выхватила из-за пояса один из кинжалов и метнула в Дэйна. Тот уклонился, нож звякнул о стену.
   Второй нож Пайпер бросать не стала, потому что на нее немедля насел противник, вооруженный таким же. Зачарованная мгновенно поняла, что ей с ним не справиться - враг, похоже, сам был из "братьев", и с оружием своего Ордена обращался не в пример более ловко, чем она. С минуту он виртуозно играл с противницей, словно давая ей понять, что такое настоящий "брат Терновника". На мгновенье он даже открылся. Пайпер прекрасно понимала, что он сделал это нарочно, но осторожничать не стала и бросилась в атаку. Терять все равно было нечего. Нож вспорол пустой воздух. Это был высший пилотаж боевой магии Братства - мерцание во время поединка. Боец исчезает из-под носа у почти доставшего его врага, и лишь мастер способен мгновенно определить, где он выскочит в следующий миг. Пайпер не умела улавливать тончайшие вибрации мерцания. Поэтому она просто развернулась на сто восемьдесят градусов, полагая, что демон попытается зайти сзади. Ошиблась. Потому что мерцнул он на полшага в сторону, и развернувшаяся Пайпер получила сокрушительный удар по затылку, швырнувший ее на пол лицом вниз. Прежде, чем ведьма смогла восстановить дыхание, враг уселся на нее сверху, вырвал нож и связал ей руки за спиной. Пайпер ужасом пронзила мысль, что Лео, где бы он ни скрывался, не выдержит этого зрелища и бросится в драку. Только бы ему хватило мужества, безмолвно взмолилась она. Ты нужен нам на свободе, Лео! Ты нужен нам на свободе!
   Пейдж вертелась волчком, отбивая энергетические шары. Она понимала, что долго не продержится - демонов слишком много. Если бы они захотели ее убить, то уже бы это сделали. Нож был заткнут за поясом, но ведьма не обольщалась насчет своего умения обращаться с ним. Кроме того, летящие потоком энергосферы не давали ей времени на то, чтобы вытащить оружие. Пейдж ощутила прилив отчаянья. Демоны попросту играли с ней так же, как тот "брат Терновника" - с Пайпер. Мне нужна передышка, подумала Пейдж, и переместилась в другой конец зала. Она не знала, что "братьев" натаскивают определять любую перемещающую магию. Она вынырнула из подпространства... прямо под прицельный удар энергосферы.
   - Молодцы! - похвалил своих Дэйн. Все это время он стоял в стороне вместе с Мораг, откровенно веселясь. Зрелище его явно забавляло. Потом подобрал нож, неудачно брошенный в него Пайпер, поглядел на него удивленно.
   - Керт! - окликнул он демона, захватившего Пайпер, - Похоже, этот трофей взят на ком-то из ваших! Глянь, чей он - не разбираюсь я в ваших клеймах!
   Он перебросил нож Керту, тот ловко поймал на лету.
   - Сайкса! - мгновенно определил он, мельком взглянув на клеймо на лезвии, - Остальные два мечены "бэтой".
   Дэйн расхохотался.
   - Ну конечно! - кивнул он, - Нетрудно догадаться, кому из "братьев" они принадлежали.
   Дэйн подошел ближе, забрал у Керта нож и спрятал в своей одежде. Потом повернулся к пленницам.
   - Сказать честно, я ждал вас чуть позже, - усмехнулся он, глядя на ведьм, - Но и так хорошо. Вы сделали последнюю глупость в жизни. У вас нет Силы Трех! - в темных глазах демона промелькнуло выражение адской радости: - А у меня она будет!
   Он на секунду задумался, потом резко скомандовал, указывая на Пейдж:
   - Эту! - распорядился Дэйн, протягивая руку. - Давай зелье, Мораг!
   - Вот оно! - демоница извлекла из складок черного платья флакон с какой-то мерзостью.
   Дейн кивнул и бросил склянку конвоиру:
   - Напои ее, Ройхан!
   Демон, державший бесчувственную ведьму, особых церемоний бросил Пейдж на пол и, вытащив нож, разжал ей зубы.
   Пайпер рванулась с такой силой, что путы чуть не лопнули. И тут же получила такой удар по голове, что в глазах на миг стало темно.
   - Всего лишь сонное зелье! - глумливо успокоил ее Дэйн, - Не бойся, она не отравится. Ведь в жертву Предвечной Тьме приносят живых, а не трупы! - он улыбнулся той же адской улыбкой и добавил: - Я непременно награжу Клео. Она - хорошая разведчица. Она отлично проследила за Сиир!
   Стены покоев Владыки Зла поплыли перед помутившимся взором Пайпер.
   Дэйн все знал! И ждал их! Она сама загнала в ловушку и себя, и сестру! Повторяя давний план Лео и Коула, она не учла одного обстоятельства. Она не рассчитала их возможности. Лео - не Коул. Что может сделать Хранитель с заклятым мечом - с которым он и обращаться толком не умеет! - там, где нужен матерый боец с подготовкой Братства и столетним опытом магических драк? Смешно подумать, что Лео справится один со всей бандой Дэйна!
   Только бы они его не нашли, мысленно взмолилась Пайпер. Пусть хотя бы Лео останется жив!
   Высшие Силы не услышали.
   - Найдите Хранителя! - распорядился Дэйн.
   - Его не было с нами! - крикнула Пайпер, не особо надеясь, что этот хитрый инфернальный царедворец ей поверит: - Он вообще не знал, что мы ушли вниз!
   - Найдите мне его! - повторил Дэйн, проигнорировав ее крик, - Клео сказала, что они спустились все вместе.
   Трое демонов, поклонившись начальнику, испарились.
   - Ну а теперь - пойдемте к вашей сестре! - сказал Дейн, - Время близится, не будем его терять. Я не хочу ждать полуночи.
  
  -------
  
   Дзиро стоял перед Черным Зеркалом в малом Зале Совета. Из глаз его смотрела сама Смерть. Сиир скорчилась рядом на полу, боясь шелохнуться, хотя тэнгу не обращал на нее внимания. Его мысли были заняты тем, что он видел. Картины менялись, повинуясь его мысли, как кадры кинохроники. Сиир, вручающая его другу ларец с Бездной. Первый бой с Хозяином - мнимая победа, на самом деле - всего лишь отсрочка. Адская безнадежность и отчаянье во взгляде Коула, обнимающего невесту в "Три Эс"... И конец: Фиби, рыдающая над пеплом... Нет, она не убийца. Не предательница. Она избавила от мук смертельно раненого. За это не судят. И не мстят...
   - Аматэрасу, какой же я дурак! - с ужасом выдохнул Дзиро.
   - Дзиро! - взмолилась наконец демоница, набравшись храбрости, - Отпусти меня! Я тебе все рассказала! Я его не обманывала! Он знал, что делал!
   - Ты его погубила, сволочь! - сплюнул Дзиро. В месте, где упал плевок, камень оплавился и задымился. - Ты - и Дэйн. Да! Бальтазар прекрасно понимал, что с ним будет, если он тебя послушает и возьмет в себя Бездну! Но тебя это не спасет! И Дэйна тоже. А сейчас отвечай: где Дэйн и королева? И не ври мне, зараза, если хочешь умереть легко!
   Узкий нож у горла был веским аргументом, но Сиир уже не надо было принуждать. Мысленный взор демоницы внезапно узрел свои рухнувшие планы восстающими из развалин. Если, конечно, удастся сберечь жизнь. Стараясь не за страх, а за совесть, Сиир принялась выкладывать азиатскому демону планы Дэйна.
   - Где эти Катакомбы? - спросил Дзиро, когда она закончила, откровенно досадуя, что порешить виновницу несчастий друга прямо сейчас не получится. - Отведешь!
   - Я не могу туда мерцать! - задушенно пискнула Сиир.
   - Значит, пойдешь пешком! Но если опоздаем - я скормлю тебе твою собственную печенку! - заверил ее тэнгу. И добавил спокойным будничным тоном: - Если жена моего брата и его сын не будут спасены, я сделаю себе харакири. Но это произойдет лишь через неделю. В течение которой вы с Дэйном будете медленно подыхать. И плевал я на все Источники Зла.
  
  -------
  
   Три колдуньи лежали черном жертвенном камне посреди Катакомбного Собора Тьмы, крепко привязанные к вбитым в камень кольцам. Ждать спасения было неоткуда.
   Фиби, лежавшая посередине, с трудом повернула голову. Своды Собора терялись во мраке, багровый свет факелов на стенах не доставал туда. На шести мощных колоннах, упиравшихся в свод, висело оружие - Коул как-то рассказывал, что в Храмах Тьмы вешают оружие "боевых" демонов, павших в борьбе за торжество Зла. А иногда бойцы - особенно "братья Терновника" - сами жертвуют хорошо послужившее оружие после трудного задания. Если бы добраться до одного из этих мечей или ножей в черных ножнах!
   - Пейдж! - прошептала Фиби с отчаяньем, пытаясь понять, жива ли сестра вообще, - Пейдж! Проснись, пожалуйста! Нам нужна Сила Трех!
   Пейдж не реагировала. Зелье исправно делало свое дело.
   Дэйн удовлетворенно оглядел распростертых на алтаре Зачарованных.
   - Пора начинать, Мораг! - сказал он Жрице.
   Та, кивнув, встала над жертвенным камнем, прямо над головой у Фиби, высоко подняв в вытянутых руках черный кинжал. Дэйн занял место напротив. Прочие демоны выстроились в два ряда по сторонам от алтаря, держа зажженные черные свечи. Как сестры успели понять, они должны были подпевать Мораг, произносящей мантры.
   - Пайпер! - прошептала Фиби, поворачивая голову и глядя на сестру глазами, полными слез, - Я люблю тебя, сестричка!
   - Я тоже люблю тебя, Фиби!
   Дэйн скривился.
   - Очень трогательно! - ехидно заметил он, - но зачем? Все равно сейчас там снова увидитесь... - Он усмехнулся: - Знаете, у Обряда есть интересная особенность - смертный, принесенный в жертву Предвечной Тьме, ровно через сорок лет воплощается снова. В демона. Правда, простых смертных приносят в жертву редко. У них ведь нет Силы!
   - И ты не боишься нашего возвращения? - поинтересовалась Фиби, изо всех сил стараясь, чтобы голос звучал предельно спокойно.
   - Мне нечего бояться! - так же спокойно заверил Дэйн, - Оттуда вы вернетесь совсем другими. Единственным вашим желанием будет служить торжеству Зла и приближать его окончательную победу. - он снова засмеялся: - Мне ничего не будет грозить с вашей стороны... если я только вдруг невесть с чего не обращусь в Добро.
   Пайпер безнадежно задергалась в путах. Порвать их не было никакой возможности, но умирать смирившейся и побежденной она не хотела.
   - Все равно у тебя ничего не выйдет, Дэйн! - мстительно выдохнула она просто затем, чтобы напоследок сказать врагу гадость: - Мы бывали и в худших переделках. У тебя ничего не получится!
   Демон гаденько захихикал:
   - А кто мне помешает? - вопросил он с нескрываемым торжеством, - Уж не он ли?
   Дэйн указал в сторону входа. В распахнувшиеся двери вошли двое демонов. Пайпер мучительно застонала: подручные Дэйна волокли за собой полубесчувственного Хранителя. Руки Лео были связаны. Один из конвоиров держал его меч.
   - А Рифт где? - недовольно вопросил Дэйн.
   - В объятьях Хаоса! - отозвался после паузы один из вошедших, - Этот раб Добра дрался, как боец Братства!
   - Хранитель убил боевого демона? - поразился Керт, стоявший за спиной у Дэйна, - Он что - из России? Впрочем, Бальтазар и не таких натаскивал... Если он...
   - Когда речь идет о Бальтазаре, - деланно вздохнул Дэйн, - я уже ничему не удивлюсь! От него можно было ждать чего угодно. Даже сделать бойца из Хранителя. - и добавил с торжеством в голосе, обращаясь к Зачарованным: - Вот только вернуться из небытия, чтобы опять вытаскивать вас из неприятностей, даже он вряд ли сумеет! Бальтазар, или, как вы предпочитаете его называть, Коул Тернер - мертв! Так что, вашими же трудами, ведьмы, спасать вас теперь некому!
   - Ошибаешься, Дэйн!
   Пайпер удивленно поглядела на Фиби. Та приподнялась, насколько позволяла веревка, глаза ее сверкали.
   - Пайпер, я разгадала загадку! - крикнула Фиби звенящим голосом: - У нас есть защитник!
  
  - Вспомни героев минувших дней,
  На битву их призови!
  Всех тех, кто ушел в глубину морей,
  По пояс стоя в крови! -
  
   Дэйн удивленно уставился на нее. Мораг сделала тревожный жест в его сторону.
   - Рехнулась со страху! - махнул рукой демон, - Самое бесполезное заклятье из всех, какие я знаю!
  
  - На пир клинков призови друзей,
  И стрелам песню пропой! -
  
  продолжала декламировать Фиби -
  
   - И тот, кто хмеля битвы сильней -
  Пусть возвратится домой!
  
   Она замолчала. Под сводами еще билось эхо ее голоса.
   - Ну что, ведьма? - злорадно поинтересовался Дэйн, - И где же твой защитник?
   - Вот он! - с радостным торжеством улыбнулась Фиби.
   В центре Храма, прямо за спиной у Дэйна, вспыхнул резкий слепящий свет. Больше всего он напоминал луч солнца, отраженный лезвием меча. Дэйн отшатнулся, оборачиваясь, и потрясенно уставился на воина, стремительно шагнувшего в зал из сердца Света. Лицо бойца скрывал шлем, но во всей его фигуре, в каждом пластичном, отточенном движении ощущалось что-то смутно знакомое. Пламя факелов играет на серебристой кольчуге. Круглый щит заброшен за спину. Обнаженный меч в руке горит белым огнем.
   - Бездна Пожирающая! - выдохнул Дэйн, на всякий случай отступая назад, к алтарю. - Но заклинание... Откуда он взялся?
   Мораг, побледнев, опустила нож.
   - Великая Руна Победы на шлеме! - прошептала она, хватая Дэйна за руку и указывая ему на вошедшего: - Стурман! Этот боец равен любому демону высшего уровня, а если он попросит у своего Покровителя вут...
   Дэйну следовало отдать должное - в панику он не впал.
   - Здесь двадцать демонов высшего уровня, не считая нас с тобой. - тихо заметил он, - К тому же он не может попросить вут - мы в Подземном Мире, Вотан его отсюда не услышит. Но ты права, не надо ссориться раньше времени со старым висельником...
   Он выпрямился, приняв вид величественный и надменный, как и подобало будущему Хозяину Всего Зла.
   - Зачем ты пришел, боец Вотана? - сурово вопросил демон, - Твой час еще не настал. Воинство Валгаллы нейтрально до дня Рагнарека. Уходи без боя! Твое присутствие здесь нарушает ход вещей в Мироздании!
   - Знаешь, Дэйн, - ответил внезапно воин очень знакомым голосом, - когда речь идет о моей жене и моем ребенке - плевать я хотел и на ход, и на вещи, и на Мироздание...
   На миг воцарилась тишина. У собравшихся демонов высшего уровня отвисли челюсти. У Пайпер сделалось такое лицо, словно она проглотила язык, у только-только очухавшегося Лео - словно его "заморозили". Во всем зале равнодушной к происходящему осталась лишь безмятежно спящая Пейдж.
   - Х-хозяин? - севшим голосом выдавила Мораг.
   - Теперь уже нет, слава всем Высшим Силам! - отозвался дружинник Вотана и, в полном соответствии с пословицей, гласящей, что наглость - второе счастье, скомандовал, обращаясь к двоим демонам, караулившим Лео: - Отпустить Хранителя! Быстро!
   - Ты сам сказал, что ты больше не Хозяин, Бальтазар! - мужественно возразил один из конвоиров.
   - Ладно! - спокойно согласился Коул.
   Молниеносным движением он выхватил из-за пояса нож и метнул. Проявивший неуместную отвагу охранник вскрикнул, ощутив смертельную рану - нож угодил ему точно в сердце. В следующий миг воспламенившаяся магическая сущность обратила его в факел. Второй шарахнулся в сторону. Лео, лишившись поддержки, осел на пол, проводив потрясенным взглядом нож - сделав свое дело, чудесное оружие порхнуло обратно в руку владельца.
   Опомнившегося Дэйна перекосило.
   - Что вы стоите, как истуканы? - заорал он, - Убейте его!
   - Как? - выкрикнул Ройхан, отступая к стене, - Боец Валгаллы бессмертен до Последней Битвы!
   - Только в Валгалле, идиот! - взвизгнула Мораг, - Вне стен Асгарда он уязвим! Сражайтесь, трусы! Убейте его!
   Ройхан и двое, стоявшие рядом с ним, одновременно метнули энергетические шары.
   Коул молниеносно ушел в сторону, пропустив снаряды мимо, и резко вскинул левую руку. Белая молния ударила Ройхана в лицо. Того опрокинуло. Судя по тому, с какой быстротой воспламенилось тело, демон был мертв еще до того, как упал.
   - Побратим Вотана! - задохнулась Мораг. - Дэйн, у него на руке Тейваз!
   Она подскочила к жертвенному камню и вновь вскинула нож, занося его над Фиби:
   - Не приближайся! Я убью твою королеву!
   Обернувшийся Дэйн с размаху ударил Жрицу по рукам, отталкивая ее прочь. Его движение спасло Мораг жизнь - белый разряд, свистнув мимо головы Темной Жрицы, вонзился в стену. Останься демоница стоять, где стояла - ей бы уже воздалось за все. Нож вылетел из рук Мораг и, звякнув, упал у стены, прямо возле Лео.
   - Сбесилась? - зло заорал Дэйн. - Кого я в жертву приносить буду?
   - Самого себя! - огрызнулась Мораг, - Побери тебя Бездна! Я не хочу иметь дело с Бальтазаром! Он же... зверь!
   - Дура трусливая! - прорычал демон. - Он один, а нас - два десятка!
   Следующий удар белой молнии чуть не поразил самого Дэйна. Несостоявшийся Хозяин, цедя проклятья, бросился на пол за алтарем и залег, как в окопе. Лео лихорадочно пилил подобранным ножом веревку на руках, было страшно неудобно, спасибо хоть - заклятый ритуальный кинжал Жрицы хорошо брал колдовские путы.
   Коул, сбросив с плеча щит, не глядя метнул его в сторону Хранителя:
   - Лео, держи!
   - А ты как? - прокричал Лео, освобождая руки и очень вовремя подхватывая щит, в который тут же врезался шальной энергетический шар, явно двойной мощности. Расписанная рунами кожа задымилась - край щита прожгло почти насквозь. Окажись Лео без защиты - Хранителю пришлось бы скверно.
   Коул не отозвался. Ему было уже не до того - опомнившиеся демоны разом кинулись в атаку, забрасывая противника шквалом энергосфер. К чести подручных Дэйна, разума они не потеряли. Мгновенно рассыпались цепью, стараясь поразить врага с безопасной дистанции. Колонны были увешаны оружием, но сорвать его и полезть в ближний бой не попытался никто - в свое время Бальтазар был легендой Преисподней, и демоны, знавшие, чего он стоит в бою, явно не жаждали "обрести кров" под беспощадным мечом своего бывшего владыки.
   Ему конец, подумал Лео. Их слишком много. Он не может метать свой белый огонь непрерывно - энергия уходит. Измотают, а потом бросятся всем скопом, как крысы.
   Хранитель ошибся. Бывший демон прекрасно понял их маневр. Коул вполне осознавал опасность и отнюдь не собирался отдавать инициативу в руки врага, изображая безответную мишень. Он увертывался с нечеловеческой ловкостью, поражая то одного, то другого противника белой молнией. Лео подумал, что щит ему и впрямь только помешает - пресловутая Сила Тюра явно требовала свободной левой руки. Светящийся меч плел в воздухе серебристую защитную паутину, то сбивая, то отбрасывая снаряды противников: при удаче отбитый шар теннисным мячом летел в того, кто его послал. Будь здесь Дзиро, он без труда узнал бы свою школу - этими приемами самураи когда-то отбивали вражеские стрелы.
   Хотя скорость полета энергосфер была намного меньше, чем у стрелы, отбить их все казалось нереально, но Коулу это как-то удавалось - сгустки огня либо неслись мимо, либо удар шел вскользь, по касательной, не причиняя видимого вреда. Эта великолепная боевая пляска среди огненных снарядов завораживала. Серебристая броня, видимо, давала достаточную защиту, хотя и не была непробиваемой - те шары, которым удавалось его зацепить, оставляли на блестящем металле черные следы.
   Лео, про которого в переполохе, похоже, начисто забыли, перехватил поудобнее щит. Тот был древнего образца, кулачный - то есть, без ремней, вся тяжесть приходится не на предплечье, как на более поздних щитах, а на кисть. Чтобы долго работать таким щитом, нужно иметь стальные пальцы. Неудобно, но что поделаешь!
   Рискуя быть прибитым под горячую руку, Хранитель бросился между сражающимися, стараясь добраться до Зачарованных.
  
  -------
  
   Пайпер, вывернув шею, попыталась найти глазами Дэйна и Мораг. Дэйна нигде не было - неужели успел куда-то смыться, зараза? А вот демоница сидела прямо за жертвенным камнем, не решаясь высунуться. Близость этой стервы заставляла Пайпер нервничать - Черная Жрица вполне могла просто из вредности прикончить кого-нибудь из них. Впрочем, сейчас Мораг, похоже, больше заботило, как не угодить под разряд. Где только Коул раздобыл эту магию? Если Источник сгинул, то магии у него не должно быть вообще, ведь его демоническая сущность выгорела еще несколько месяцев назад! И вообще, Пайпер, мягко говоря, не ожидала когда-нибудь снова его увидеть. Короче говоря: одно сплошное беспокойство!
   - Фиби! - шепнула Пайпер, вновь безнадежно пробуя крепость пут, - Ты как догадалась, что надо делать?
   - Мне было видение, - откликнулась сестра, - В склепе. Радуга и звон оружия. Когда я дотронулась до шкатулки с... - она осеклась и замолчала.
   - С прахом, - закончила Пайпер, и добавила: - Не расстраивайся - для праха он совсем неплохо выглядит. И что?
   - Я услышала звон оружия и увидела радугу, - ответила Фиби, - Спасибо нашему преподавателю литературы в колледже, что заставил нас прочесть обе "Эдды": звон оружия означает Валгаллу, а радуга - это Биврест! Тогда я подумала: почему заклинание о бойцах Вотана появилось именно на его странице? Все просто - потому что он теперь один из них!
   Новый разряд Силы Тюра врезался в демона, отступившего к алтарю. Тот заорал и воспламенился. На ведьм полетели горящие ошметки. Фиби возмущенно взвизгнула.
   - Знаешь, я в чем-то согласна с Дэйном! - заметила ее сестра.
   - В чем? - удивленно спросила Фиби.
   - Когда речь идет о Коуле, - вздохнула Пайпер, - я уже ничему не удивлюсь!
   - Я, пожалуй, тоже! - раздался рядом голос Хранителя.
   - Лео! - вскинулась Пайпер, - С тобой все в порядке?
   - Все хорошо, родная! - заверил он. - Сейчас я освобожу вас...
   - Лео, осторожней!
   Крик Фиби чуть не запоздал. Темная Жрица поднялась по другую сторону алтаря.
   - Отойди, или я убью ведьм! - прошипела она.
   - Не убьешь ты их, Мораг! - спокойно и даже с каким-то шальным весельем в голосе отозвался Лео, - Потому что тогда тебя уж точно прикончит победитель - не Коул, так Дэйн! - Хранитель взвесил в руке черный кинжал. - Отойди, или это мне придется убить тебя!
   То, что Мораг не посмела бы сама убить Зачарованных, была совершенная правда.
   - Вот как, Хранитель! - демоница расхохоталась, взгляд вспыхнул бешенством, - Но ты забыл: за тебя-то Дэйн с меня не взыщет!
   Она вскинула руку, пять красных молний сорвались с пальцев. Лео быстро закрылся щитом, но мощный магический удар, к тому же нанесенный в упор, сбил его с ног. Щит стремительно обугливался. Держать его стало почти невозможно - раскалившийся умбон обжигал руку. Лео обреченно понял, что такой атаки его скудная защита долго не выдержит. Единственным оружием Хранителя был жертвенный нож Темной Жрицы, Лео умел метать ножи, но Мораг своим непрерывным потоком разрядов попросту ни на миг не давала ему высунуться из-за щита. Демоница торжествующе усмехалась, вонзая в щит снопы молний. Пайпер, выкрикивая проклятья, билась в путах на жертвенном камне, но заклятые веревки не поддавались.
   - Коул! - отчаянно вскрикнула Фиби, перекрывая шум сражения и дикие вопли демонов, - Коул! Помоги!
   Он услышал. И обернулся на крик, хоть это и было для него почти самоубийством. Сноп белого огня срезал руку Мораг между плечом и локтем. Демоница отчаянно взвыла, красные молнии исчезли. Получивший передышку Лео прямо с пола послал в полет жертвенный нож. Промахнуться с такого расстояния было немыслимо. Нож - ее собственный! - вошел Жрице в сердце. Вскрикнув еще отчаянней, Мораг исчезла в пламени. Лео облегченно перевел дух... и вздрогнул от радостного воя демонов, слившегося с диким воплем Фиби.
   - Не-е-ет! - стонала она, захлебываясь рыданиями. - Нет, Коул! Нет!
   Хранитель обернулся и похолодел, поняв, какой ценой была оплачена его жизнь. Воину нельзя отвлекаться в бою, тем более - таком! А удар, полученный Мораг, предназначался другому врагу. Который в полной мере использовал неожиданно представившийся ему шанс. Коул безжизненно лежал на каменном полу Собора. Кольчуга, пробитая двумя мощными энергетическими снарядами, оплавилась и почернела в местах пробоин. Его рука все еще сжимала меч, но это был действительно конец: боец Вотана бессмертен только в Валгалле. Если он погибнет там, - что очень часто происходит во время их жестоких тренировочных боев, - Смерть не будет иметь над ним власти и он воскреснет со следующим рассветом, словно проснувшись ото сна. Коул умирал за стенами Асгарда, где принявшие его Древние Боги не имели власти его спасти. Фиби заходилась горестным криком, умирая вместе с ним. Терять его во второй раз - это было уже слишком.
   Лео быстро подобрал валявшийся в куче горячего пепла жертвенный нож, разрезал веревки, связывающие Зачарованных, и склонился над Пейдж, пытаясь разбудить ее. Сила Трех - это был сейчас их единственный шанс! Тщетно - одурманенная ведьма не просыпалась...
  
  -------
  
   Неимоверным усилием Коул удержал гаснущее сознание, мысленно честя последними словами не в меру храброго Хранителя. Не имея боевой магии - лезть в драку с демоницей высшего уровня, да еще лясы с ней точить перед этим! Дурак набитый, хоть и ангел! Хотелось выжить уже для того, чтобы иметь возможность ему об этом сказать. По уму, Коул должен был предоставить Хранителя его судьбе, потому что в такой ситуации выживать должен тот, кто способен успешно довести задание до победного конца - это скажет любой боец любого существующего на свете спецподразделения, даже если он и не проходил подготовку в Преисподней. Просто в какой-то миг сердце рванулось вперед, обогнав трезвый разум бывшего разведчика, и этот порыв едва все не погубил. Подумав об этом, бывший демон добавил пару ласковых слов себе - за непрофессионализм.
   В отличие от Хранителей, все демоны высшего уровня знали, какое заклятье накладывается на Зелье Сна. Пейдж не проснется, пока Жертвоприношение не будет совершено (после чего она уж точно не проснется!) или пока не исчезнет самая возможность его совершения. Поэтому Силы Трех нет и, хоть Лео из кожи лезь, не будет. Коул не мог позволить себе погибнуть, не победив.
   Сознавая, как мало у него времени, он попробовал восстановить дыхание. Керт, сволочь, явно постарался, скатав энергосферу тройной мощи. Легкие были объяты огнем, словно энергетический снаряд проник внутрь и застрял в них. Немыслимая боль пылала в груди, останавливая дыхание и сбивая работу сердца, хуже было только в пламени Силы Трех, но ждать, пока внутренний огонь уймется, было нельзя, тем более, что угас бы он только вместе с жизнью. Если б не валгалльская кольчуга, Коул был бы уже мертв, и на этот раз окончательно.
   Вставай, беспощадно приказал он себе. Потому что Лео не сможет вытащить ведьм из этой передряги. А ты сможешь! И ты сейчас встанешь и вытащишь их! Потому что больше это сделать некому! И поэтому ты встанешь, и сделаешь все, что в твоих силах и все, что за их пределами! Вставай!
   Единственной силой, способной поднять его сейчас на ноги, был вут - дар Властелина Асгарда особо отмеченным им воителям. Который победит боль, наполнит несокрушимой мощью, заставит не замечать ран. А главное: удержит в смертельно раненом теле жизнь - до победы. Великий Ас не мог услышать своего бойца из Подземелий, но - и этого не могли знать враги! - Коулу и не надо было взывать к Высокому! Потому что у него была другая Сила, самая великая и победоносная из всех сущих. Любовь. Любовь, способная обернуться священной боевой яростью, когда посягают на любимых!
   Коул слышал радостные голоса демонов, решивших, что он побежден. И отчаянный крик своей жены. Враги медленно приближаются... Они думают, что уже победили - тем хуже для них. Ближе... Ближе... Пора! За тебя, моя Фиби!
  
  -------
  
   Хоть Пайпер с Лео и говорили, что их уже не удивит ничто, касающееся Коула, это оказалось не так. Каким образом может расслабленно лежащий боец, которого уже не числят среди живых, буквально взвиться на ноги, одновременно обрушивая на врагов град сокрушительных ударов?
   - Фиби! - требовательно крикнула Пайпер, обнимая за плечи сестру, и вынуждая ее подняться, - Открой глаза! Скорее! Смотри! Он встал! Он жив!
   Встал - это было не то слово! Он взлетел, словно подброшенный пружиной. Казалось, вес кольчуги совсем ему не мешает. Три точных удара белого меча в считанные секунды пресекли земное существование троих демонов высшего уровня, еще один словил в упор разряд Силы Тюра. Остальные шарахнулись в разные стороны - и от внезапно восставшего врага, и от пламени, охватившего собратьев. Коул тоже отступил на шаг и вдруг... изменился! Нет, не физически. Просто внезапно все тело его сотрясла странная дрожь, а вполне заметная глазу светлая аура бойца Валгаллы резко поменяла цвет, полыхнув кровавым огнем. Дикий боевой клич едва не обрушил стены Собора. Хранитель непроизвольно припал к каменным плитам, испытав безотчетное желание прогрызть их и закопаться. Последний раз у него возникал такой порыв лишь во время второй мировой войны. Под артобстрелом. Похоже, клич воинов Валгаллы основывался на каких-то особых звуковых вибрациях, вызывающих у врагов иррациональный ужас. Демонов отшвырнуло, словно взрывной волной. Странно было, что они вообще не рассыпались в прах от этого вопля.
   - Господи! - простонала Пайпер, зажимая уши, - Это что?
   - Вут. - наставительно пояснил Лео, отскребаясь от пола, - Священная ярость. У смертных выражается звериным воем, пеной изо рта и - чаще всего - полной потерей контроля над собой. У бессмертных - сама видишь.
   Фиби, не отрываясь, смотрела на своего возлюбленного. В бытность свою демоном, Коул предпочитал, чтобы она не видела его сражающимся - слишком уж неприятно взору человека было его жуткое, зверообразное демоническое воплощение. А сейчас он был... великолепен! Огненный ореол окружал воина, как солнечная корона во время затмения. И уж конечно, никаких перечисленных Лео симптомов берсеркского безумия у него не наблюдалось. Вут выражался пылающей аурой, невероятно возросшей скоростью реакции, огромным приливом физических сил и, видимо, абсолютной нечувствительностью к ударам. Что до контроля над собой... Когда боец мечется по залу в рваном ритме "маятника" и разносит в клочья всех, до кого способен дотянуться - трудно определить, насколько он контролирует себя. Но, похоже, Коул все-таки понимал, что делает.
   - Надо помочь ему! - вскинулась Фиби.
   - Лучше не лезь. - посоветовал Лео, наученный горьким опытом своей стычки с Мораг, - Не мешай ему, сам управится. - и пояснил, поймав ее протестующий взгляд: - Он должен сейчас следить за врагами, а не дергаться все время: жива ли ты.
   Вряд ли он думал, что будь у Коула возможность услышать эти слова, он счел бы себя за них в долгу перед Хранителем. И с готовностью признал бы, что пацифист Лео не так безнадежно потерян для военного дела, как можно подумать. Девять уцелевших демонов быстро сообразили, что тактика обстрела на расстоянии больше не пройдет: если им прежде было нелегко зацепить Коула энергосферой, теперь это стало и вовсе невозможно. Один за другим они начали срывать висящее на колоннах оружие и перекидываться, сбрасывая человеческое обличье. В своих истинных демонических воплощениях они были куда более опасны, но Коула сейчас вряд ли остановил бы и легион, и ему были совсем не нужны непрошеные - и неумелые! - помощники, на которых неизбежно пришлось бы отвлекаться, дабы их не поубивали. Грохот и лязг мечей метался между стенами Собора, отражался от сводов, творя немыслимую, оглушающую мелодию битвы - акустика в храме была превосходная.
   - Лучше возьмите оружие и прикройте меня, пока я постараюсь разбудить Пейдж! - высказал Лео еще одну здравую мысль.
   - А где Дэйн? - тревожно проговорила вдруг Фиби, оглядываясь на сестру и Хранителя, - Он не был среди тех, кто сражался с Коулом! Я помню!
   Пайпер вопросительно взглянула на Лео. Тот поднял на жену удивленные глаза - возясь с бесчувственной ведьмой, он, похоже, про Дэйна просто забыл.
   - Надо его найти! - быстро сказала Пайпер, - Иначе - чует мое сердце! - устроит он нам какую-нибудь каверзу!
   Ее правота подтвердилась скорее, чем хотелось бы.
   - Вон он! - крикнул Лео, указывая куда-то в угол зала.
   Дэйн, стоя за колонной, лихорадочно выкрикивал заклятья призывания, скликая в Собор всех демонов своей группировки.
   - Остановите его! - в отчаянии крикнул Лео, не оставляя тщетных попыток разбудить Пейдж, - Если они все явятся сюда, Коул один не справится!
   Это была правда. Из всех многочисленных претендентов на роль нового Хозяина, Дэйн имел самую сильную партию. Равен ему был лишь Тород, нынешний глава Братства.
   - Поздно, ангел! - злорадно расхохотался Дэйн, - Они уже здесь!
   В Катакомбы невозможно было мерцать по собственной воле, но заклятье призывания открывало путь. Демоны низших уровней выскакивали из подпространства один за другим. Их было много. Слишком много, чтобы даже думать одолеть их без Силы Трех!
   - Нам конец! - прошептала Пайпер, - Сколько же их у него!
   - Чтоб ты провалился, Дэйн! - крикнула Фиби, и, сорвав с колонны метательный нож, швырнула в него.
   Демон с проклятьем уклонился, но заклинание ему пришлось прервать.
   Пайпер оглянулась. Коул бешено бился один против пятерых, и было сильно похоже, что в помощи нуждается не он, а его враги. Четверо из девяти уже лежали на полу кучками черного пепла, остальные явно пали духом и было отчего - вут создавал иллюзию абсолютной неуязвимости противника. Аура воина Валгаллы пламенела кровавым огнем боевой ярости, неприятно напоминая о явлениях Хозяина. "Осатанел парень!" - мелькнула у Пайпер нехорошая мысль. Ведьма поскорее отогнала ее и трижды сплюнула через плечо - во избежание.
   Но по силам ли ему одолеть в одиночку вообще всю группировку Дэйна? Едва ли! Так что, как там было сказано: и здесь они, по-видимому, лягут... Пайпер ухватила висевший на колонне меч-полуторник, - точно такой же, как тот, что Коул притащил когда-то из Преисподней, - и сдернула его вниз. Пора было вступать в бой. Даже если он станет последним... Ладно! Радовало уже то, что зарезать их на алтаре Дэйну теперь не удастся.
   В этот миг массивные двери Собора распахнулись, как от чудовищного порыва ветра, и из коридора выметнулось Нечто. Больше всего ворвавшаяся тварь напоминала немыслимую помесь человека с тигром. Покрытую черной чешуей. Рычащую и изрыгающую пламя с интенсивностью армейского огнемета. Существо стрелой пролетело через зал и, с ревом ворвавшись в толпу еще не успевших толком сориентироваться демонов низкого ранга, устроило среди них настоящее побоище. Зеленая кровь хлестала фонтанами, марая стены.
   - Что это? - оторопело выдохнула Пайпер.
   - Пока бьет не нас - пускай бьет! - резонно ответила Фиби, срывая с колонны еще один меч.
   Зачарованные встали над Хранителем и спящей на алтаре сестрой. Нескольких демонов, избежавших когтей черного огнедышащего страшилища и решивших поискать более легкой добычи, они встретили в лучших традициях валькирий. Сжимая двумя руками длинный черен меча, Фиби по полной программе выдавала врагам все, чему муж успел ее научить. Пайпер следовала ее примеру - колдовать в Подземном Мире было почти бесполезно, и ведьма решила положиться на боевые искусства, в которых основательно поднаторела еще при жизни Прю. Эта драка чем-то напоминала тот дикий бой на ринге, когда они втроем отвоевывали у "вербовщиков" душу того парня... Как же его звали?
  
  -------
  
   Хаос прибери этого Дэйна, подумал Коул. Ведьмы вступили в бой, но долго им одним не выдержать - боевая магия Пайпер здесь мало на что годится, а у Фиби боевой и вовсе нет. Поединок надо было завершать, и быстро. Излучающий серебристое сияние меч, описав красивую дугу, наискось разрубил тело противника. Это тоже был прием из арсенала Дзиро: кэса-гири, знаменитый удар, так высоко ценимый японскими самураями и русскими казаками - от плеча до бедра! Последний оставшийся в живых демон отступил назад и вернул себе человеческое обличье.
   - Ты великий воин, Бальтазар! - хрипло выговорил Керт, неотрывно следя за каждым движением своего врага. - Поистине ты лучший боец Братства!
   - И что? - зловеще поинтересовался Коул, делая выпад.
   - Я всегда хотел быть похожим на тебя! - сознался Керт, каким-то чудом отбивая удар.
   Еще один, подумал Коул, вспомнив Сайкса. Высшие Силы, сколько же еще будет "юных героев", воспитанных на моей славной биографии? Истинно сказано: не сотвори кумира ни себе, ни из себя.
   - Вернись к нам, Бальтазар! - усмехнулся Керт, - Ты так же похож на служителя Добра, как я - на Хранителя! Не хочешь быть Хозяином - не надо, но вернись к нам! Ты демон и воин Братства Терновника, Бальтазар! Даже сейчас! Что тебе делать со Светлыми?
   Коулу сделалось смешно. Он не мог видеть выражения своего лица, но вполне представлял: азарт сражения и жажда убивать. И улыбка, больше напоминающая звериный оскал. Хорошо - Фиби не видит! Не похож на служителя Добра? Естественно, не похож! Пастуший пес, охраняющий отару, и не может быть похож на овцу! Он скорее похож на тех волков, которых отгоняет от стад. Особенно... Особенно, если это и есть прирученный волк.
   - Ты тоже отличный боец, Керт! - признал Коул, всаживая меч в сердце противника.
   Все эти речи о своей неизлечимо демонической натуре он уже давно слышал. От Рейнара, перед тем как загнал ему в сердце нож. И не был настроен еще когда-либо беседовать на эту тему с кем бы то ни было. Тем более - с демонами. Тем более - когда заниматься болтовней совершенно некогда.
   Стряхнув с меча пылающие останки Керта, он выпрямился и, вскинув руку с мечом, вновь оглушающе выкрикнул боевой клич Дружины Вотана. Черный тигрообразный демон, раскидав врагов, поддержал его вопль жутким звериным ревом, в котором, тем не менее, безошибочно угадывался "ки-ай" восточных бойцов. Сочетание вышло чудовищное. Стены Собора просто завибрировали. Коул вдруг испугался, что они и в самом деле рухнут - лавры Самсона его вовсе не прельщали.
   Пайпер, чуть не уронив меч, испуганно поглядела вверх. Теперь она в полной мере поняла смысл книжных фраз о звуках, превращающих твои мускулы в желе, а кровь - в воду. Нагнанную Дэйном шушерь пригнуло, словно траву под ветром.
   - Черт возьми! - сплюнула ведьма, - Фиби, он соображает, что делает? Он же нас тут похоронит!
   - Не думаю! - успокоил ее Лео, поднимая голову, - Своды тут крепкие.
   - Конечно! - возмутилась Пайпер: - Тебе-то что - ты уже шестьдесят лет как убитый!
   Ругалась она зря и сама это понимала: клич бойца Валгаллы заставил наседавших демонов оставить ведьм в покое, возвестив о появлении более опасного противника.
   Фиби смотрела на Коула. Нет, алые сполохи, окружавшие воина, не напоминали ей о Хозяине. Багровое пламя Хозяина было зловещим и исходило черным дымом. Красно-золотой огонь Коула - светил! Он был прекрасен, ее любимый, как один из древних богов войны. И страшен, как никогда не был страшен даже в обличье демона. Он наплевал на саму Смерть, чтобы вернуться к той, кого любил так сильно, что даже беспощадный пламень Силы Трех не выжег этой любви! Как она гордилась им!
   Расстегнув подбородочный ремень, Коул сорвал шлем и отбросил его, чтобы враги могли увидеть его лицо.
   - Ну? - гордо крикнул он, обращаясь к замершим демонам низших уровней, - Кто еще под меч Бальтазара?
   Он нарочно назвал именно это имя. Имени Коула Тернера Подземный Мир не знал. Зато у Бальтазара здесь была грозная репутация! И она сделала свое дело: добрая половина Дэйнова воинства брызнула к высаженным Черным Тигром дверям с проворством вспугнутых крыс. Коул рассмеялся. Он был один против них всех, но они боялись его! Хотя: чего от них было ждать? Это ведь и были крысы - львы полегли раньше. Оставшиеся... Видимо, будучи не вхожи в высшие круги, они знали Бальтазара хуже, и, вследствие своей неосведомленности, сильнее боялись Дэйна.
   Как же вы, ребята, не правы! - подумал Коул, поднимая меч.
   Демоны, уже расхватавшие оружие с колонн, сбились в кучу, лихорадочно пытаясь сотворить нечто вроде римского строя, и - к несказанной радости Коула - напрочь забыв о ведьмах. Второй радостью было то, что о флангах и тылах они тоже забыли. Черный Тигр с ревом поднялся за их спинами...
  
  -------
  
   Все было кончено на удивление быстро. Пайпер устало оперлась на вымазанный в зеленой крови меч. Возможно, битва еще не была окончена - ведь из Катакомб следовало еще выйти. Пейдж, несмотря на все усилия взмокшего Лео, по-прежнему спала на черной плите жертвенника, и это вызывало наибольшую тревогу. Вдруг придется искать противоядие? Ладно! Если они выжили до сих пор, то и теперь не пропадут.
   Другой вопрос - как быть с Коулом? Даже зная, что он не виноват в том зле, которое Хозяин творил от его имени, Пайпер казалось, что она больше никогда не сможет ему доверять. Что было бы, конечно, свинством - он опять чуть не погиб из-за них. Они ему жизнью обязаны - и Зачарованные, и Лео... Ее Лео, без которого ей и жизнь стала бы не нужна! Лео! А если бы, мелькнула у нее внезапно чудовищная мысль, Источник вселился бы не в Коула, а в Лео? Что бы ты думала и делала тогда, Пайпер?
   Пайпер оглянулась на сестру. Фиби опустила меч и сделала несколько шагов вперед, неотрывно глядя на воина, медленно подходившего к ним. Остановилась. Коул тоже остановился, вложил оружие в ножны и на миг замер. Судя по его учащенному дыханию и отрешенному лицу, усмирение боевой ярости требовало некоторого труда, но она отпускала его - это было заметно по тому, как угасала его кроваво-огненная аура. (Впрочем, совсем она не угасла - Коул помнил, как чувствовал себя, когда энергетический шар Керта пробил его броню, и попросту боялся совсем отпустить вут. Потому что не мог поручиться, что не свалится тут же без сознания.)
  - Фиби... - прошептал он, как-то несмело протягивая к ней руки, словно боясь, что она его оттолкнет. Легкая печальная улыбка тронула его губы: - Ну что, Фиби: поцелуешь меня или ударишь?
   Эта его неуверенность - его, только что положившего ради нее орду демонов! - резанула ее по сердцу, как ножом. Фиби всхлипнула и, уронив оружие, бросилась в объятья своего сто раз оплаканного и вновь обретенного возлюбленного. Она безудержно рыдала от счастья, исступленно покрывая поцелуями его лицо, словно они вновь прощались и она видела его в последний раз.
   Пайпер дернулась остановить сестру (кто его знает, этого бывшего демона?), но чьи-то руки удержали ее, обняв за плечи. Пайпер оглянулась и увидела Лео. Хранитель улыбался до ушей, глядя счастливыми глазами на самозабвенно целующуюся пару.
   - Оставь, Пайпер! - тихо проговорил он, - Теперь можно. Теперь им все можно...
   - Но мы уничтожили его Силой Трех! - непонимающе проговорила Пайпер, - Как он сумел выжить?
   - А с чего ты взяла, что он выжил? - удивился Лео, - В Валгаллу живых не берут!
   - Но как же...
   - Сила Трех уничтожила его прежнее тело, - тихо пояснил Хранитель, - Так же, как когда-то вражеская пуля уничтожила мое.
   - Но это значит... - Пайпер даже не договорила, настолько невероятен... да нет - попросту невозможен был вывод.
   - Да! - с улыбкой кивнул Лео, - Я и раньше подозревал, просто мне это тоже казалось слишком невероятным. У Коула - полудемона! - была бессмертная душа!
   - Я что-то проспала? - раздался от алтаря удивленный голос Пейдж.
  
  -------
  
   - Не волнуйся, ничего существенного! - заверил ее Коул, крепко обнимая Фиби, - Это была всего лишь маленькая репетиция Армагеддона.
   Молодая ведьма протерла глаза и ошеломленно уставилась на него.
   - Тихо шифером шурша, крыша едет не спеша, - прокомментировала Пейдж происходящее, и, сообразив, что ей не мерещится, мгновенно ощетинилась: - Опять ты! Нет, ну что за исчадие Ада! Даже Сила Трех его не берет!
   - Ну, ты еще укуси меня, Пейдж! - съехидничал, не удержавшись, Коул.
   - Ты на что намекаешь? - задохнулась Зачарованная. И добавила мстительным голосом: - Мигрень прошла?
   - Несомненно! - в тон ей отозвался он, - Сила Трех, знаешь ли, хорошо помогает от головной боли такого рода... Не хуже гильотины.
   - Ребята, вы это о чем? - недоуменно вопросил Лео.
   - Лео, да ты что? - взвилась Пейдж, - Ты погляди на него! У него же аура пламенеет, как у Хозяина! Как вы можете ему доверять?
   - Перестань, Пейдж! - оборвала ее Пайпер, в которой заговорило чувство справедливости: - Хозяин тут не при чем. Лучше скажи своему зятю спасибо за то, что он опять спас наши жизни.
   Коул, вытащив из-за пояса свой летучий нож, провел острием по ладони. И протянул руку Пейдж. Несколько алых капель упало на жертвенник. Пайпер понадеялась, что Коул не услышал ее облегченного вздоха - у Хозяина кровь черная. Как этот камень, на котором их едва не заклали.
   - Этого хватит? - осведомился он.
   Младшая ведьма отвела взгляд. Если Пайпер что-то понимала, ей стало неловко.
   - Спасибо, Коул! - с преувеличенным смирением произнесла Пейдж, - Спасибо тебе за то, что уже - дай Бог памяти! - в пятый раз спасаешь мою задницу! Ты удовлетворен, или мне следует посыпать голову пеплом и поцеловать пыль на твоих сапогах?
   Коул величественно вскинул голову, придав себе вид гордого владыки, милостиво прощающего подданную.
   - Пепел можешь взять там, Пейдж! - снисходительно посоветовал он, указывая в зал, - Его там много. А сапоги я, так и быть, обмету...
   - Ты что - серьезно? - ужаснулась Пейдж, и почернела от ярости, встретив его смеющийся взгляд, - Девочки! Этот демон надо мной издевается! - воззвала она к сестрам.
   В стороне что-то зашуршало. Коул бросил руку на рукоять меча и быстро огляделся по сторонам в поисках противника. Но врагов больше не было. В углу из-под груды изодранных в ошметки вражеских тел выбирался тот самый чешуйчатый тигр, с головы до пят покрытый пятнами зеленой и красной крови. Теперь, в спокойной обстановке и вблизи, выглядел он еще страшней, чем до этого. В придачу к прочему, монстр радостно скалился, демонстрируя зубы, при виде которых знаменитый крокодил из известного фильма ужасов неминуемо подох бы от самой черной зависти. Зачарованные разом подались назад.
   - Это еще кто?! - потрясенно вопросила Пейдж, - Ребята, вы что - весь Ад в союзники собрали?
   - Господи, жуть какая! - выдохнула Фиби, прижимаясь лицом к облитому опаленной кольчугой плечу мужа.
   - Ладно тебе! Он ничуть не страшней Бальтазара! - вступился внезапно Коул за неведомое чудище. И улыбнулся: - Ну и непотребный же вид у тебя, Дзиро Такэда! Перекинься сейчас же, не пугай мою жену! Ей вредно!
   "Тигр", фыркнув, перевоплотился.
   - Ты просто завидуешь! - убежденно заявил Дзиро, стряхивая изодранную в клочья куртку. - В своем демоническом облике я всегда выглядел куда благороднее и привлекательнее тебя, зверь багряный!
   - Может и так. - миролюбиво согласился Коул. И добавил счастливым голосом: - Рад тебя видеть, брат! У тебя дар приходить вовремя!
   Дзиро на миг подался к нему, но тут же замер и отступил. Потом опустился на колени, положив ладони на пол, и склонился, на миг припав лбом к каменным плитам.
   - Я был с ними! Я отдал твою жену в руки Дэйна! - страдающим голосом сознался он, вскидывая голову, - Прости или убей!
   Взгляд Коула на миг заледенел, но тут же смягчился - при виде груды ошметков в углу зала. Ни у одного из этих демонов не было красной крови. Вся красная кровь, сплошь испятнавшая полуобнаженное тело Дзиро и его изодранную одежду, была его собственной. В демоническом облике не были заметны рваные раны на его руках и груди.
   - Думаю, тебя можно простить, - проговорил Коул, - Как искупившего кровью. Вот только... встань пожалуйста.
   Он дождался, пока тэнгу встанет и с размаху врезал ему по зубам, так, что тот не удержавшись, вновь оказался на полу.
   - Еще есть претензии? - виновато и без малейшей обиды поинтересовался Дзиро, поднимая взгляд на друга.
   - У меня - нет, - улыбнулся Коул, - А ты что скажешь, Фиби?
   - И у меня нет, - кивнула она, покосившись на груду вражеских тел под стеной. - Вот только кто вправил ему мозги?
   - Дэйн отправил меня в ваш пентхаус, принести ему Грамор, - ответил Дзиро.
   - С какой стати? - удивился Коул. - Его там никогда не было. Может, меня и считали странным, но не настолько же, чтобы держать этот кошмар у себя дома.
   - Теперь я знаю, - кивнул Дзиро, - Он просто хотел меня услать на время жертвоприношения. Но перехитрил сам себя.
   Тэнгу пошарил в сброшенной куртке и вытащил небольшой блокнот.
   - Вот что я там нашел, - пояснил он, глядя на друга: - У тебя в сейфе. Тогда я отловил Сиир и разговорил ее. Заставил снова активировать Черное Зеркало.
   В глазах Коула на миг промелькнуло что-то такое, от чего леденела кровь. Это был взгляд человека, прошедшего все круги Ада.
   - Сожги немедленно! - коротко приказал он.
   Тэнгу немедля бросил блокнот наземь и подул на него, выдохнув струйку пламени. Бумага мигом обратилась в пепел.
   - Что это было? - с тревогой глядя на него спросила Фиби.
   - Так, что-то вроде дневника, - нехотя ответил Коул, - Когда все это началось... я записывал все, что со мной творилось, пока Хозяин окончательно не лишил меня контроля над моим собственным телом. Рассказать никому не мог, а терпеть такое в одиночку - никаких сил не было. А на последней странице было прощальное письмо. К тебе, Фиби. Только тебе не нужно этого перечитывать. И мне тоже... А что Сиир?
   - Я сразу кинулся сюда - исправлять последствия своей глупости. Сиир, думаю, удрала, когда я влез в драку. Мне было не до нее.
   Дзиро поднялся.
   - Брат, клянусь Аматерасу и всеми восемью мириадами богов Ямато - я буду защищать твою жену и ее сестер, как если бы это были мои сестры! - поклялся он, обводя взглядом Зачарованных.
   - Защитничек! - склочно отозвалась Пейдж, - Одно утешение - от такой защиты мы умрем молодыми и красивыми!
   - Да перестань ты, Пейдж! - взмолился Коул, - Он добросовестно заблуждался.
   - "Добросовестно заблуждался"! - непримиримо фыркнула ведьма, - Формулировки-то какие! - и похвалила ядовитым, как цианид, голосом: - Молодец, Коул! Орел юриспруденции!
   В этот миг тэнгу, наблюдавший за их перебранкой, изменился в лице, словно увидел что-то... Секунду спустя он рванулся к Пейдж, все еще сидевшей на жертвенном камне, и одним ударом смахнул ее прочь с алтаря. Пейдж неловко шлепнулась на пол, больно ударившись локтем и тем местом, где спина зовется иначе. Вероятно, она сказала бы тэнгу, что об этом всем думает, но возмущенный крик застрял в ее горле - Дзиро медленно оседал наземь. В груди его, в сантиметре от сердца, торчал заклятый нож Братства Терновника. Нож Сайкса, отыскавший жертву даже после смерти хозяина.
   - Дэйн! Забери тебя Бездна! - отчаянно выкрикнул Коул, и аура его вновь полыхнула кровавым огнем вута, - Оставайтесь тут! - скомандовал он трем ведьмам, - А ты, Лео, займись им! И не трать, ради Всевышнего, время на стоны по поводу того, что ты не можешь лечить демонов! - и бросился следом за мелькнувшей у дверей черной тенью.
   Пейдж сидела на полу, склонившись над тэнгу. Он еще пытался приподняться и что-то сказать, но побелевшие губы шевелились беззвучно, а из уголка рта текла алая струйка. Жить Дзиро оставалось считанные минуты. Проклятый Дэйн! Откуда он взялся? Как он вообще умудрился уцелеть в этой мясорубке?
   - Лео! - окликнула Пейдж, - Скорей! Сюда! Ты помнишь, как мы однажды исцелили Коула? У него была смертельная рана от меча Хозяина! Давай как тогда, быстрее!
   - Хорошо, Пейдж! - кивнул Хранитель, - Держи мою руку, а я вынимаю нож!
   Хранитель опустился на колени возле нее и они сомкнули руки над раненым. Ангел и белая ведьма во второй раз исцеляли демона...
   Пайпер и Фиби стояли рядом, как стражи, бдительно глядя по сторонам.
  
  -------
  
   Коулу не пришлось долго гоняться за своим врагом. За первым же поворотом коридора он нашел, кого искал. Дэйн спокойно стоял у стены под факелом, с мечом в руке.
   - Я следующий, мой Повелитель? - иронично усмехнулся он, глядя на преследователя.
   - Что ж ты не бежишь? - ровным голосом поинтересовался Коул, останавливаясь.
   - А куда? - невесело усмехнулся Дэйн, - Вы извели всю мою группировку! Кто теперь за мной пойдет? У меня уже не будет возможности снова собрать силы - конкуренты прикончат раньше! - и закончил уже совсем другим голосом: - Я не хочу погибать, как крыса!
   - И чего же ты хочешь?
   Дэйн гордо вскинул голову:
   - Дай мне честный бой, Бальтазар! В Подземном Мире ты все еще легенда! Тебя вряд ли когда-нибудь здесь забудут, особенно после сегодняшнего. Умереть от твоей руки почетно.
   - Ясно, - кивнул Коул, - Умереть от моей руки почетно. А убить меня - шанс снова создать группировку, ведь твой рейтинг тут же взлетит до созвездия Змееносца! Я же, как ты сказал, все еще легенда! Только с чего ты решил, что легенда станет давать поединок подлецу, бросающему ножи из-за угла?
   - Ты забыл, что я демон? - деланно удивился Дэйн.
   - И демон может жить без подлости. - убежденно ответил Коул.
   - Может! - с готовностью согласился Дэйн, - Но плохо и недолго. Как ты после перехода на светлую сторону.
   Он отступил, поднимая меч.
   - Один на один, Бальтазар! Посмотрим, кто сильнее: твое Добро или мое Зло?
   Коул с сомнением посмотрел на своего бывшего "зама". По законам мелодрамы - потому что так бывает только в мелодрамах, пусть даже и с крутым сюжетом, - он сейчас должен расшаркаться перед сволочью, похитившей его жену и всадившей нож в сердце единственному настоящему другу. А когда враг уронит оружие в бою, благородно отступить в сторону, чтобы подобрал... Непонятно одно: неужели образ Небесного Бойца и впрямь так замылил Дэйну взор, что он забыл, с кем имеет дело?
   - Перебьешься! - спокойно ответил Коул, резко простирая руку вперед.
   Разряд магической энергии, ударивший в упор, отшвырнул Дэйна на добрых десять шагов и бросил навзничь, к каменной стене коридора. Ему еще хватило сил приподняться, чтобы неверяще взглянуть на обугленную рану в своей груди - точно в том месте, куда Дзиро словил нож, назначавшийся одной из Зачарованных. Меч, выпавший из руки, лежал в полуметре от него. Коул понял, что не ошибся. Едва уловимая взглядом черная аура вокруг лезвия говорила знающему о смертельном заклятии Черного Змея - одной царапины на коже хватило бы, чтобы упокоить отчаянного и неуничтожимого перебежчика раз и навсегда.
   - Ступай к Хозяину, Дэйн!
   Ответить Дэйн уже не смог. Застонал и уронил голову, из раны уже вырывались языки пламени. До встречи демона с почившим Хозяином шли секунды.
   Коул повернулся и пошел обратно в Собор, не оглядываясь на догорающий труп врага. Поединок! Бывшему демону не нужен был Небесный Суд, чтобы знать, кто из них прав, а вести себя подобно рыцарям Круглого Стола он позволял себе только с Фиби.
  
  -------
  
   Дзиро сидел на краешке черного камня, предоставив Пейдж залечивать царапины. На это ее Дара вполне хватало. Пальцы ведьмы скользили по расписанной причудливыми восточными татуировками коже тэнгу. Лицо у нее при этом было совершенно каменное, как у сфинкса, а глаза преувеличенно злые. Вероятно, ради того, чтобы демон не обольщался насчет ее к нему отношения.
   - Я в порядке, брат! - улыбнулся Дзиро, увидев вернувшегося Коула. Губы у тэнгу все еще были серые - Лео и Пейдж оттащили его от самого края, еще б немного - и конец.
   - Не сомневался. Такого, как ты, нелегко загнать за последнюю черту. - устало кивнул Коул, усаживаясь на жертвенник рядом с ним, и подумав, что сам вряд ли выглядит лучше, чем Дзиро.
  Вут перегорал, выжав все силы на неделю вперед. Удерживать Силу священной ярости легко только в бою, в спокойном состоянии - архитрудно, а отпустить нельзя. Даже немного пригасив ее, он начал чувствовать все раны, которые получил. Коул повернулся, обращаясь к Лео:
   - Надеюсь, ты на него не всю энергию извел?
   Лео привычно протянул руку и тут же отдернул:
   - Сперва вут отпусти! - сказал он, указывая на едва заметные красные сполохи, - Я ж руки сожгу!
   - Боюсь, когда я его отпущу, у меня будет меньше времени, чем у этого бешеного азиатского тигра! - отозвался Коул, кивнув на Дзиро, и начертил рукой в воздухе какую-то руну, творя доступную ему теперь северную магию. Кольчуга и одежда под ней растворились, оставив его по пояс обнаженным. Лео, бывший военный врач, сразу понял, зачем Коул это сделал - при таких ранениях одежду не снимают, ее режут. Если попытаться просто снять, у раненого будет ощущение, что с него кожу сдирают живьем. Фиби ахнула, в ужасе прижав ладони к щекам. Коул жестом отстранил ее.
   - Отпускаю вут! Скорей, Лео!
   Он предполагал, что будет скверно, но не ожидал что настолько. А говорят еще, что у победителей раны не болят! Коул сам не понимал, каким чудом снова удержался в сознании и даже сохранил на лице спокойное выражение. Видимо потому, что рядом была Фиби, а он не мог снова ее напугать - и так натерпелась.
   Словно во сне услышал голос Лео:
   - Пейдж, скорее! Ты мне нужна! Быстро займись поверхностными ожогами, не то у него, в придачу к прочему, еще и болевой шок будет!
   Вот это вряд ли, отрешенно подумал Коул. И не такое выдерживал.
   Они обняли его с двух сторон, ласковое тепло шло от их рук, заставляя отступать огонь, вспыхнувший внутри... И снаружи тоже. Неладен будь Керт с его энергетическим шаром! Хорошо было Хозяину: ему такой шар - словно пуля танку... Кажется, Фиби сидела рядом, поддерживала, гладила его влажные от пота темные волосы... Ее присутствие вливало в него энергию, исцеляло не хуже магии Хранителей. Я буду любить тебя вечно, Фиби, подумал Коул, и никогда не оставлю. Даже если меня убьют снова. Даже если ТЫ убьешь меня снова...
   Почему-то исцеление длилось долго. Слишком. Сознания он так и не потерял, но все вокруг было словно в густом тумане.
   - Лео, почему так медленно? - услышал он сквозь этот туман голос Фиби.
   - Что же ты хочешь, Фиби! У него несколько смертельных ран! - отозвался Хранитель и удивленно добавил, обращаясь к присутствующим: - Только теперь начинаю понимать, что такое священная боевая ярость! Множественные ожоги внутренних органов, я уж не говорю о такой мелочи, как три сломанных ребра, а он - в драку! Я не понимаю, почему он вообще жив! У него два... нет, три повреждения, явно не совместимых с жизнью!
   Коул застонал, ощутив бешеное желание придушить Лео прямо здесь и сейчас: неужели так необходимо распространяться о тяжести его ранений при Фиби? Медик, получивший в руки уникальный случай, и позабывший обо всем! Светило с лекцией для студентов, черт бы его побрал! Нет, если Лео сейчас не заткнется, три повреждения, явно не совместимых с жизнью, будут у него самого!
   - А что же мне еще делать, - не выдержав, яростно выдохнул он, - если у Зачарованных Хранитель такой недоделанный? Даже и сдохнуть ведь спокойно не могу! На кого я их брошу - на тебя что ли?
   - Хранитель недоделанный? - возмутилась где-то рядом Пайпер, явно готовая грудью встать на защиту мужа.
   - Не слушай, Пайпер! - встряла Фиби, - Ты не видишь? Он тяжело ранен. У него бред.
   - Бред - на вооруженного врага без оружия кидаться! - возразил Коул, чувствуя, что уже может дышать, хотя голос и впрямь звучит, словно в бреду: - Знаете, какая главная заповедь освобождаемого заложника? "Не путайтесь под ногами у профессионалов!".
   Вообще-то, Зачарованные в этот момент могли бы напомнить ему "дело о похищенных Музах", когда кое-кто схватился врукопашную с опасным колдуном, не имея за душой вообще никакой магической силы, но Коула это напоминание не смутило бы ни на секунду. Он всю свою жизнь построил в соответствии с мудростью, гласящей, что смелого, если он хорошо обучен воевать, и огненный шар боится, и заклятый нож не берет.
   - Как же ты, крутой профессионал, две энергосферы словил? - ехидно осведомилась Пейдж.
   - А ты его спроси! - Коул кивнул на Лео. - Зачем он с Мораг светские беседы разводил? Надо было нож бросать сразу, как она вскочила, или вовсе не лезть! Еще раз такую глупость сделает, я его спасать не буду. Рейнар бы с меня шкуру спустил за такие сантименты, и, при всей своей пакостности, был бы прав.
   - И почему же он был бы прав? - враждебно спросила Пайпер, укрепляясь в своем недоверии к этому... пусть больше и не демону, но все равно.
   - Потому что он без меня вас бы не вытащил, а я без него - да! - честно ответил Коул, уже почти сожалея о сорвавшихся с языка словах насчет "недоделанного Хранителя". Ладно! Это следовало сказать, и пусть Лео знает. Наука на будущее. Дольше проживет, в конце концов.
   Зачарованные переглянулись. Если бы Мораг убила Лео, Коул все равно вывел бы ведьм из Подземного Мира - учитывая, что, не отвлекись он в бою, его сейчас и исцелять бы не требовалось. А сделай Керт чуть более мощный шар - и легли бы они тут все пятеро, а Дэйн сплясал бы на их телах. А Сила Трех попала бы в руки врага, что вообще стало бы уже катастрофой вселенского масштаба, рядом с которой гибель одного Хранителя - пустяк, не заслуживающий внимания. Коул был неоспоримо прав. Но все-таки какой-то слишком уж... по-демонически безжалостной была эта жестокая логика.
   - Все-таки ты демон, Коул! - вздохнул Лео.
   - В таком случае, - усмехнулся тот, - все спецслужбы и спецвойска в мире - суть филиалы Преисподней.
   - Если бы вы знали, сколько смертных именно так и думает! - отозвался ангел. И добавил: - Так ты сожалеешь, что спас меня?
   Коул положил руку на плечо Хранителю и улыбнулся:
   - Не жалею! - ответил он, и Лео почувствовал, что говорит он с той же предельной искренностью, с какой только что устраивал ангелу "разбор полетов". - Я рад, что все случилось, как случилось! Ты, Лео - хороший парень, таким жить надо. - и добавил, смеясь: - А потом: я ж с тобой два раза в разведку ходил!
   - Тогда понятно! - кивнул Дзиро, - Это - святое! Тот, с кем ходил в разведку - это как брат! Право, жаль, ребята, что настоящими друзьями вам никогда не быть!
   - Это почему? - удивленно-обиженно вопросил Хранитель.
   - Да потому, - засмеялся Дзиро, - что убежденный пацифист и прирожденный воин - существа еще более антагонистичные и противные друг другу по сути своей, чем ангел и демон.
   - А противоположности сходятся! - весело отозвался Коул, вставая. - Ладно, хватит в тылу врага философию разводить! Нам еще выйти отсюда надо! Может, там, в моих бывших апартаментах, уже какой-нибудь Дэйнов конкурент заждался.
   - Я еще не закончил! - запротестовал Лео.
   - Потом закончишь! - отмахнулся Коул, - Драться могу - и ладно! А вернусь в Валгаллу - следующим утром вообще все пройдет.
   Дзиро тоже встал. Пейдж поднялась вслед за ним, украдкой метнув из-под ресниц красноречивые взгляды на двоих мускулистых полуголых парней, и отметив про себя, что Дзиро, хотя и поменьше ростом, но так же отлично сложен, как и его друг, а уж цветные восточные татуировки с драконами и тиграми вообще выглядят настоящим произведением искусства. И тут же выругала себя: прекрати, Пейдж! Один из них женат на твоей сестре, а другой вообще - демон!
   Пайпер, незаметно наблюдавшая за сестрой, понимающе усмехнулась, вспомнив инцидент с "обменом телами". Впрочем, кому что нравится. Пайпер не сменяла бы своего миролюбивого Лео ни на одного из этих отчаянных, беспощадных в битве воинов.
   Коул и Дзиро одновременно сотворили магию, вернув свое боевое снаряжение: у одного - серебристая броня и прямой меч у пояса, у второго - черных комбинезон, похожий на те, в каких кинематографисты изображают ниндзя, и два изогнутых клинка в ножнах за спиной. Если на выходе их кто-то ждал... Что ж! Этому кому-то будет хуже.
  
  -------
  
   Но засады не оказалось. В покоях Хозяина сидел Темпус. Что он тут делал - непонятно. Темпус не входил ни в одну из боровшихся за власть партий, держался особняком. Он вообще был чужд политике. Но опасен, как ни один из грызшихся за власть.
   - Не хватайся за меч, Бальтазар! - примирительно поднял руку Демон Времени, заметив движение руки Коула, - Мы с тобой никогда не были врагами.
   - Верно! - настороженно кивнул бывший демон, но руку от меча не отнял, - Что тебе, Временщик?
   - Я ждал, кто выйдет из Катакомб, - усмехнулся Темпус, - Ко мне прибежала Сиир и рассказала, что происходит... Если бы вышел Дэйн, я отмотал бы время на несколько часов назад. Чтобы дать тебе еще один шанс.
   - Спасибо на добром слове! - удивленно отозвался Коул. - А с чего такое расположение?
   - С того, - сплюнул Темпус, - что заполучи Дэйн Силу Трех - это вызвало бы такой перекос в Мировом Равновесии, что, боюсь, Армагеддон случился бы уже завтра. А я, в отличие от Сиир, скептически оцениваю шансы на выигрыш, и потому предпочитаю отложить сие "счастливое" событие на попозже. Другой причиной можешь считать самоуважение - я согласен присягнуть льву или, на худой конец, волку, но не шакалу. Так что пускай лучше Тород, за неимением лучшего.
   - Вот это уж точно - волк, - кивнул Коул, - и, насколько я помню его по Братству, слегка бешеный. И беззаветно предан делу Зла. Если ты протолкнешь его на Черный Трон, тебя немногие поблагодарят! Дэйн жаждал власти для себя, а Тород болеет за идею - с таким руководителем будет трудно. К тому же он - вояка до мозга костей. Вас ждет военная диктатура.
   - Ну, хуже тебя он вряд ли будет! - порадовал его откровенностью Темпус, - Я всегда был против твоей коронации. И не потому, что ты полукровка, а потому, что верх нелепости вручать высшую власть мальчишке. И не смотри на меня так. Вспомни сперва, сколько тебе лет! Сто двадцать, что ли?
   - Через три с половиной года будет, - мрачно отозвался Коул. Темпус был прав. Сто шестнадцать лет - для демона это действительно не возраст.
   - Вот-вот! - усмехнулся Демон Времени, - Не обижайся! Ты способный парень, Бальтазар. Правда, способный, и мог бы далеко пойти... со временем. Но до высшей власти ты еще не дозрел. Вот поживешь с мое... - он вздохнул и добавил с явным сожалением: - Хотя при твоем характере - вряд ли!
   Темпус поднялся, намереваясь уйти.
   - И запомни еще, - добавил он, оборачиваясь, - Ты сегодня проложил Тороду дорогу к Черному Трону, но не жди, что он будет тебе за это признателен! Первым же приказом после Коронации он потребует твоей головы, помяни мое слово! Слишком мощную бомбу ты подбросил в Подземный Мир!
   - Что ты имеешь в виду, Темпус? - удивленно спросила Фиби.
   - А ты не поняла, девочка? - вновь усмехнулся старый демон, - Каждый предатель старается что-то выгадать со своего предательства. А он? Бальтазар здесь, на Темной стороне, имел все, что только может пожелать демон... или человек: могущество, власть, положение, почет, славу! Да - славу! Когда демоны, упоминая его имя, почтительно добавляли: Великий! А что могла дать ему Светлая: постоянное преследование прежних соратников, вечное недоверие новых, и необходимость ежечасно кровью доказывать: я - свой? Как ты думаешь, не задумается ли всякий, у кого есть мозги: а почему легендарный воин Подземного Мира сделал именно такой выбор? Я тебе больше скажу, Бальтазар! Волны от камня уже пошли. В Подземном мире ходят дикие слухи.
   - Например? - поинтересовался Коул.
   - Например, что ты - новое воплощение Волха...
   - Я? - ошеломленно отозвался Коул. - Что за чушь? Волх и не думал воплощаться заново, не говоря уж о том, что мне до Волха, как...
   - Знаю, что чушь. - согласился Темпус, - Потому что я стар и помню Волха. И очень хорошо помню. Я преклонялся перед ним. Он был - и остается, полагаю! - великой личностью, при всех твоих достоинствах до его уровня ты не дотягиваешь... Но другие не помнят, и проглотят любую ерунду.
   Волх? Фиби уже раскрыла рот, но Лео опередил ее.
   - А при чем тут Волх? - удивленно спросил он, - Волх - великий защитник Света, удостоившийся в свое время божественных почестей! Правда, остальные Старейшины его не жалуют, у них слишком большие расхождения во взглядах на роль Хранителя...
   - Верно! - согласился Коул, - Потому что Волх считает, что Добро должно быть не только с кулаком, но еще и с оружием и боевым опытом. И это правильно. Волх действительно мудр и, в отличие от ваших белохитонных святош знает, с каким врагом имеет дело. Единственная причина, по которой я пошел в Валгаллу, а не к нему, в том, что он приставил бы меня Хранителем к какой-нибудь ведьме из своей епархии, и мне пришлось бы безвылазно торчать в России.
   - Тебя - в Хранители? - ужаснулся Лео, - Такого даже Волх бы не сделал!
   - Ошибаешься. - возразил Коул, - Именно это он и хотел сделать. Будь твой начальник чуть умнее, я уже неделю был бы твоим напарником при Зачарованных. А Дзиро удавил бы Дэйна за вранье, и сегодняшнего кошмара бы не случилось.
   - Ты?! - ахнул Лео, - Так это был ты? Теперь я понимаю, почему Старейшина Эпоменонд занемог! Бывшего Хозяина Зла - в Хранители! От такого кому угодно дурно станет!
   - А почему, собственно? - поинтересовался Темпус. - Если один Хозяин стал Старейшиной, почему другому не стать Хранителем?
   - Что ты хочешь этим сказать? - непонимающе вопросил Лео, переводя взгляд с одного своего оппонента на другого.
   Ответ явился неожиданно и был ошеломляющим. Зала наполнилась сиянием, сопровождающим перемещение Хранителей. Они появлялись один за другим. Их было много. Десятка три, не меньше. Черная военная форма неопределенной национальной и войсковой принадлежности, арбалеты, копирующие оружие Духов Тьмы, в руках. Лица и взгляды воинов, готовых к битве. Не появись они в светлом свечении, их можно было бы принять за демонов.
   Командир окинул взглядом происходящее и одобрительно усмехнулся. Он был высок, широкоплеч, светловолос и красив какой-то запредельной красотой, к которой так и просилось определение "божественная". А еще - величествен и грозен, как царь. Или как бог войны. Возраст его вообще не поддавался определению - Время словно бы не имело к нему отношения. Лицо казалось молодым, но в светло-синих глазах пряталась Вечность.
   - Старейшина Волх? - потрясенно спросил Лео, словно не узнал вошедшего. - Как вы сюда...
   Темпус на миг замер, так же потрясенно взирая на того, кого Лео назвал Старейшиной. А потом опустился на колено, и прижав кулак правой руки к сердцу, склонил голову. Фиби был знаком этот ритуал. Так демоны высшего уровня приветствовали Хозяина. Совсем недавно так же они преклонялись и перед ней.
   - Приветствую тебя, мой Повелитель! - произнес Демон Времени. И вдруг спросил с безумной надеждой: - Следует ли понимать, что ты решил возвратиться на Трон, Всеславный? Старая гвардия поддержит тебя в любой миг!
   Зачарованные обменялись непонимающими взглядами. У Лео было такое лицо, словно Хранитель собрался упасть в обморок.
   - Нет, Темпус! - с улыбкой отозвался Волх, - Старейшины мне, конечно, осточертели, но пока не настолько. Спасибо тебе и старой гвардии, но сегодня я не за этим. Белобалахонники так всполошились, поняв, какие Силы могут попасть в руки врага, что наступили на горло самим себе и известили меня. Но, похоже, поздно... - он с почти отеческой гордостью поглядел на Коула и спросил весело: - Как, оставил мне что-нибудь?
   - Пепел! - тоже с улыбкой отозвался тот.
   - Молодец! Так и делай! - одобрительно кивнул Старейшина. И добавил с досадой: - Эх, кабы не святоши, я б тебя этому кривому волчаре Вотану ни за какие сокровища не отдал! Какие кадры из-за них теряю! - он обернулся к своим и скомандовал: - Отбой, ребята! Возвращайтесь наверх!
   - Так точно! - по-военному откликнулся один из бойцов. Хранители один за другим обратились в сгустки серебряных искр и исчезли.
   Зачарованные проводили их взглядами - свита Волха больше напоминала подразделение антитеррора. От таких Хранителей вся нечисть должна просто разбегаться в ужасе.
   - Ты не боишься оставаться тут один? - озабоченно спросил Темпус, поднимаясь.
   - Если ты помнишь, - отозвался Волх, - в прошлый раз я прорвался из Подземного мира в одиночку, да еще с девушкой в обнимку.
   Он подошел к массивному, похожему на трон креслу Хозяина, бесцеремонно уселся в него, как в свое. На лице его снова появилась задумчивая улыбка - словно он о чем-то вспоминал. О чем-то давно прошедшем. Было полное впечатление, что в этом кресле он сиживал и прежде. Причем неоднократно.
   - Старейшина Волх! - почти с ужасом проговорил Лео, глядя умоляющими глазами: - Ради Бога, что это все значит?
   Темпус поглядел на ангела и вдруг расхохотался.
   - Только то, - откровенно ехидно сообщил он, - что несколько тысяч лет назад этот великий защитник Света был столь же великим Хозяином Подземного Мира! И я не возражал бы, чтобы он стал им снова - ибо в Подземном Мире нет и не было равных Волху Всеславному!
   Волх недовольно покосился на Демона Времени.
   - За "великого" спасибо, но помолчи для своего блага! - сурово посоветовал он. - Хоть ты мне и побратим, но имей же совесть! Парню и так сейчас дурно станет!
   Темпус виновато заткнулся.
   - Да! - ободряюще улыбнулся Волх, глядя на Лео, - Ты все правильно понял. Я - бывший демон, Лео. Причем чистопородный, плоть от плоти Подземного Мира, без капли человеческой крови и сущности, в отличие от некоторых. - он с усмешкой кивнул на Коула, - Более того: тридцать тысяч лет назад я действительно с боем взошел на Черный Трон, свергнув прежнего Хозяина - собственного отца! И властвовал...
   - Три тысячи лет! - гордо объявил Темпус. - Хорошее было время! С тех пор не было ни одного похожего вождя... - и поправился: - Хотя Бальтазар был бы похож, если б правил сам, а не по воле своего предшественника.
   - Если бы я правил сам, я бы вас железной рукой в Добро загнал. - с подчеркнуто воинственной улыбкой заверил Коул. Впрочем, сказанное явно было шуткой.
   - Вот это и есть то, что называют юношеским максимализмом, - откомментировал Демон Времени. - У демонов проходит годам к пятистам. Рано тебе еще во власть, Бальтазар, рано!
   - А другие Старейшины... - Лео не договорил.
   - Знают. - кивнул Волх. - И то, что я демон, и то, что бывший Хозяин. Но Хранителям не говорят, не желают смущать нежные души. А о том, что я едва не повесил свой щит на райские врата, ты тоже не слышал, ангел?
   - Скажу больше - он был в половине шага от победы. - снова встрял Темпус - похоже на него нашла словоохотливость бойца, вспоминающего минувшие дни.
   - Да, пожалуй! - согласился Волх, - Все мы в юности мечтаем перевернуть Вселенную. Вот только я ее и вправду чуть не перевернул. Сделай я тогда, что задумал, твои белохитонные Старейшины сидели бы сейчас в этих Подземельях, а демоны правили бы наверху - если б только Всевышний лично не вмешался.
   - Вы тоже рассчитывали выиграть Армагеддон? - удивленно спросил Лео, - Как Равана?
   - Вот уж с этим меня не равняй! - расхохотался Волх, - Равана был герой, но ума ему не хватило. И осторожности. И еще много чего. Нет, я не собирался штурмовать Небеса и затевать Последнюю Битву. Я не такой дурак. Я просто пробрался в одиночку в сад Эдема... Только не говори мне, что он охраняется, сам знаю, и много сделал для того, чтоб охраняли лучше. Я даже не стал хитрить, а просто пролез самым наглым образом. Превратился в сокола и влетел, никто даже не оглянулся, сам суди, что там была за охрана. Как думаешь, ангел, что бы было, если бы Темная Сторона получила плоды Древа Жизни?
   Лео слегка позеленел.
   - Но как же... - выговорил потрясенный Хранитель, едва ворочая языком. - Как вы?..
   - Так же, как этот! - Волх кивнул на Коула и вздохнул: - Нет, Бог действительно вмешался во имя спасения мира, коль скоро Он есть Любовь! В тот миг, когда я уже протянул руку к Яблоку, мне на глаза попалась Леля и - клянусь вам, так и было! - я забыл, зачем пришел. Это была взаимная любовь с первого взгляда. Право, я до сих пор не знаю, за что мне так повезло с женой!
   - Очевидно, во имя спасения мира, - кивнул Лео, - Я видел вашу супругу, Старейшина Волх! Вы правы - удивительная женщина! Если она сумела...
   - Ну, право, нет пророка в своем отечестве! - вновь рассмеялся Волх, - Лео, твоя подопечная тоже... сумела!
   Он поглядел на Фиби. Взгляд у него был заговорщицкий. В синих глазах мерцали веселые искорки. Он по-прежнему выглядел величественным, но не недоступным. Фиби подумала, что понимает неведомую ей Лелию - в Волхе была бездна обаяния. Казалось непонятным, как это излучающее свет существо могло когда-то быть демоном, не говоря уже о Хозяине. Хотя... Волх действительно был опасен, это чувствовалось. Он напоминал вихрь светлого пламени, равно способный согреть друга и испепелить врага. О том, как он выглядит в гневе, даже думать не хотелось.
   - Старейшина Волх! - воскликнула Фиби, потрясенная внезапной догадкой, - Так Огненный Волк из легенды - это вы?
   - Да. - похоже, Волх даже удивился ее осведомленности, - Было у меня такое прозвище. Меня и сейчас так называют. Мои "волчата".
   Фиби вздохнула и порывисто обняла Коула.
   - Прости меня! - прошептала она.
   - Тебе не за что просить прощенья! - отозвался он, поняв, что она имеет в виду, - Ты все правильно сделала. У нас был другой случай. Зло Волха было его собственным, а не внесенным извне. Он подавил его так же, как я - Бальтазара. А мне пришлось воевать с Хозяином...
   - А ваша черная одежда - это в пику "белым мантиям" или в память о прошлом? - поинтересовалась вдруг Пейдж, возможно, стремясь поскорее прикрыть неприятную тему.
   - Вообще-то я ее недавно стал носить, - ответил Волх, - Песня такая есть, о воинах в черных бушлатах, которые дарят людям возможность беспошлинно видеть восход солнца. Потому я и мои Хранители и носим форму "черных дьяволов".
   - "Черных дьяволов"? - ужаснулась Пейдж, - Это что - какое-нибудь инфернальное спецподразделение, вроде Братства?
   - Нет! - со смехом ответил Лео, -Успокойся, Пейдж. "Черные дьяволы" - это русская морская пехота. Так их нацисты прозвали во время войны.
   - Старейшина, а вы не забыли, где мы сидим? - встревоженно спросила вдруг Пайпер.
   - В моей бывшей квартире, - отозвался Волх, - где никто от сотворения мира не менял замков. Я еще помню, как сделать, чтоб сюда никто не вошел без моего позволения. А если кто-то любопытный все-таки пролезет, им же хуже.
   Волх внезапно насторожился, словно прислушиваясь.
   - Зовут! - сказал он, поднимаясь, - Простите, убываю на вверенную территорию. Сами знаете, что у меня там сейчас творится. Ифриты на Кавказе обнаглели, куда только муллы смотрят? Минуты свободной нет.
   - Прощай, Волх. - с сожалением вздохнул Темпус, - Рад был тебя повидать. Хоть ты теперь и не наш, а все равно...
   - Прощай, Временщик. - отозвался Старейшина, - А вы, ребята, тут не задерживайтесь. Будет время - навещу.
   Он испарился в сиянии серебристых искр.
   - Явно харизматическая личность! - заметила Пайпер. - Солнце и сталь в огненном вихре! Подчиненные должны его обожать.
   - Так и было. - вздохнул Темпус, проводив сияние взглядом. - Подземный Мир знал очень немногих Хозяев, которых любили подданные, но Волх был бешено популярен даже здесь. Его действительно обожали.
   - Вот только Старейшины после встречи с ним себя чувствуют так, словно по ним танк прошел. - вздохнул Лео.
   - Что б они понимали, твои Старейшины! - ответил Коул, - Волх сделал для Светлой стороны больше, чем все они вместе взятые. Он - единственный за всю историю Хозяин, отрекшийся от высшей власти и ушедший на Светлую сторону ради любви. Он неопровержимо доказал, что даже демон может порвать со Злом. Если захочет по-настоящему. А самое главное - Волх доказал, что даже чистокровный демон может любить, а значит, все эти речи о том, что Подземному Миру любви не дано - вранье. И рядом с этой победой меркнет даже уничтожение вселившегося в меня Высшего Зла. Убить врага могут многие, а вот указать Путь, на котором враг станет другом...
   - Верно! - кивнул Темпус, - Равана и Волх были величайшими Повелителями и величайшими первопроходцами. Равана показал, как из святых становятся демонами, а Волх - как из демонов восходят в боги. Но с тех пор, как Волх покинул Подземный Мир, прошло много времени. Взрыв, устроенный им, успел подзабыться, тем более, что преемники лезли из кожи вон, чтоб так и было. А тут - ты... И все заново!
   - Я не думал об этом. - сознался Коул.
   - А вот подумай! - посоветовал Темпус. - И оглядывайся почаще. Тороду еще один Волх нужен, как нож под ребра. В Валгалле тебя, конечно, не достанут, но что-то мне говорит, что ты будешь проводить там не много времени!
   Затем сделал шаг в сторону и испарился.
   - Я ничего не поняла. - всплеснула руками Пайпер, - Он нам явно не друг. А предупреждает об опасности.
   - Его вообще трудно понять. - ответил Коул, - Темпус - один из самых древних и могущественных демонов в Подземном Мире. Говорят, он помнит еще первого Хозяина и Исход с Небес. Только он сам знает, для чего он что-то творит.
   - Давайте выбираться отсюда! - напомнила Пейдж, - У меня уже мороз по коже от этих подземелий! Если отсюда уже можно перемещаться...
   - Отсюда уже можно, - заверил ее Коул: - И, думаю, у нас есть немного безопасного времени, пока Тород будет разбираться с тем хаосом, который мы после себя оставили... Дзиро, ты идешь с нами? - спросил он, обнимая Фиби. Перемещаться сама Зачарованная не умела. Не беда! Он отнесет ее на руках, куда она захочет.
   - Нет. - тряхнул головой тэнгу, - Я - обратно в наши горы! Есть у меня важное дело к одному очень старому и очень мудрому буддийскому монаху. Он слывет много знающим и много видящим - может, сумеет ответить на мой вопрос!
   Дзиро вошел в тень за колонной и растворился в ней, словно сам был тенью.
   - Какое может быть у демона дело к монаху? - удивилась Пайпер.
   - Может, он исповедаться решил! - предположила Пейдж. - Под впечатлением сегодняшних событий.
   - Ему для этого понадобилось бы слишком много времени. - засмеялся Коул, залихватски сдвигая набекрень черный берет, - У Дзиро очень уж бурная биография. Если монах так стар, он до конца исповеди просто не доживет... Идем, Фиби?
   - Идем! - отозвалась Фиби, вскидывая руки ему на плечи, - Мой муж и мой герой!
   - Ты ошибаешься, Фиби! - тихо ответил он, - Я не герой.
   Фиби вздрогнула от ужасного воспоминания. Эти же слова он произнес тогда в "Три Эс", когда они праздновали победу над Хозяином... Победу, которой не было - но они еще не знали об этом, а он уже знал. Тогда она не поняла, почему он это сказал. Фиби быстро отстранила его от себя, взглянула в лицо... и улыбнулась, встретив взгляд его счастливых глаз. А потом обняла его и они взлетели ввысь, как два бесплотных духа, оставляя позади мрачные подземелья. Лео подхватил на руки Пайпер и последовал за ними. Пейдж вздохнула - ее взять на руки было некому. И переместилась сама.
  
  -------
  
   А потом они сидели дома у стола, и Пайпер опять пекла пирожки, а Коул рассказывал о своем пути в Валгаллу. Освободившись от Хозяина, неприкаянный дух в первый миг не знал, куда ему податься. Учитывая прошлое, он сомневался, что ему обрадуются на Небе, а в Аду он уже побывал. Но в этот момент его встретили. Коул никогда не видел прежде этого человека, но узнал сразу. Не узнать Старейшину Волха было невозможно. И Волх тоже знал о нем все - от своей разведки. И понимал, как никто, потому что сам в свое время шел тем же путем.
   Волх был совсем не похож на других Старейшин - настоящий боевой командир с железной хваткой и стальной волей, среди блаженных миролюбцев, давно и прочно забывших, что такое настоящая Война. Коул, сразу ощутивший в Старейшине родную душу, с радостью остался бы с Волхом, вступив в число его боевых Хранителей, но... Нуждающихся в охране ведьм было три, и все в Москве. Мысль о том, чтобы не переставая метаться между Москвой и Сан-Франциско, не могла порадовать даже мгновенно перемещающегося Хранителя, к тому же ведьмы были не менее деятельны, чем Зачарованные, и требовали постоянного пригляда, так что вырываться к Фиби он смог бы разве что раз в несколько месяцев, если не реже, да и те свидания прерывались бы поминутно зовом подопечных. Волх огорчился, но понял, что ничего путного из такого решения не выйдет. И предложил пойти напролом - попытаться устроить назначение Коула вторым Хранителем к Зачарованным во Фриско, но тамошний Старейшина едва не получил инфаркт, узнав окольным путем, что за "ангела" ему пытаются подсунуть.
   Волх разругался с ним насмерть, и, плюнув на "замшелых праведников, готовых швырнуть мир в бездну, лишь бы не запачкать свои белые балахоны", написал Коулу рекомендацию в дружину Вотана - бойцы Валгаллы ничем, кроме тренировок и пиров не заняты, так что он сможет проводить достаточно времени с Зачарованными, не имея при том нужды цапаться с "белыми мантиями". А буде те все же возмутятся, то пусть выясняют этот вопрос с Вотаном, если не жалко нервов. После чего Волх своей рукой заменил страницу в Книге Таинств, чтобы оставшаяся на земле белая ведьма узнала, где ей искать своего любимого.
   А то, что Вотан оказал бывшему демону честь обрядом побратимства, чего удостоились до сих пор лишь три десятка избранных героев - это уже было собственной заслугой Коула. Потому что статус бойца в Валгалле определяется силой духа и доблестью, а никому из воинов, даже сидящих по правую руку от самого Вотана, не случалось вступать в единоборство со Всем Злом Мира. А что не победил - не важно! Главное - принял вызов и сражался до последнего. Как говорили викинги: "Доблесть - одно, удача - другое".
   Но наибольшую благосклонность к новоприбывшему бойцу проявила Фрейя, сказавшая, что никогда до сих пор не входил в Чертог Павших воин, в чьем сердце горела бы такая любовь.
   - Значит, заклинание в книгу вписал Волх? - переспросил Лео, - Тогда понятно! Подожди, Коул! Так ты в дружине Фрейи, а не Вотана?
   - Да. - кивнул Коул, одной рукой обнимая Фиби, а другой утаскивая прямо из-под руки у Пейдж лежащий на блюде пирожок, - Вотан - вождь для всех нас, но в его чертогах пирует только половина бойцов Валгаллы. Другая часть дружины - у Фрейи. Считается, что Фрейя и Вотан делят войско поровну, но на самом деле Она берет к себе только тех воинов, которые при жизни сильно любили. Только воинам Фрейи дано претворять любовь в боевую ярость - вут.
   Лео хлопнул себя по лбу:
   - А я-то не мог понять - как ты из Подземелий до Вотана докричался?
   Пейдж, вслепую пошарив по блюду и сообразив, что оно пусто, возмущенно вскинулась и высказала вслух сомнение насчет того, кормит ли Вотан своих бойцов, или скупердяйничает, или обеднел, или же создание армии голодных волков является тонким политическим замыслом Древнего Бога - чтоб в день Последней Битвы сожрали противника.
   - Это последствия "боевой ярости". - миролюбиво отозвался Коул, - Она сжигает силы на несколько дней вперед, надо восстанавливать.
   - Не жадничай, Пейдж! - возмутилась Фиби.
   - Я жадничаю? - возмутилась Пейдж, - Я, между прочим, сегодня от переживаний похудела на два килограмма, а у меня последний пирожок изо рта вырывают! Вес не наберешь, викинг?
   - Нет, - невозмутимо ответил он, - Пара спаррингов на мечах с Гуннаром с Конца Склона - и никаких проблем. К тому же я соскучился по пирожкам Пайпер. Хозяин Зла был лентяй - диету соблюдал, сволочь! Будто он лучше меня знал, как с моим телом обращаться!
   Фиби засмеялась, припоминая их совместные тренировки: Коул с мечом в руке, полураздетый и взмыленный, все мускулы блестят от пота... Пейдж однажды сунулась в подвал и пришла от этого зрелища в такое смятение чувств, что напортачила с колдовским зельем. Последствия расхлебывали полдня. Фиби даже крепко подозревала временами, что афишируемая неприязнь сестры к ее мужу - обратная сторона обычной девичьей влюбленности. Эти воспоминания придали мыслям ведьмы игривое направление и она, пододвинувшись поближе, крепко обняла любимого.
   - Сейчас вытащу еще один противень! - пообещала довольная Пайпер - как всякой хорошей кухарке ей больше всего нравилось, когда угощение мгновенно исчезало с тарелок. - Коул, надо думать, на ваших пирах такого не подают?
   - На эти пиры я почти не хожу. - ответил Коул, усаживая Фиби к себе на колени.
   - А что так? - удивился Лео.
   - Ну, видишь ли, - замялся на мгновенье Коул. И сознался честно: - Позориться не хочу. Столько никакому демону не выпить!
   В этот миг у двери звякнуло, и она открылась.
   - Девочки, мне над с вами кое о чем поговорить, - начал, входя, офицер полиции Дэрил Моррис, - Дело в том, что...
   - В чем, Дэрил? - оглянулась Фиби, не выпуская из объятий вновь обретенного супруга.
   Полицейский на миг остолбенел. Потом издал стон и перекрестился.
   - Тернер, ты неистребим! - вздохнул он. - Восстаешь из пепла, как феникс.
   - И, между прочим, уже не в первый раз. - заметила Пейдж с чем-то похожим на гордость в голосе.
   - Я слишком упрям, чтобы когда-нибудь умереть. - согласился Коул, и добавил, не удержавшись от шпильки в адрес лейтенанта: - А ты меня еще в полицию брать не хотел.
   - И сейчас не хочу! - заверил полицейский, - Что скажут граждане об офицере, который, видите ли, телепортируется, скатывает в руках шаровые молнии, и раскалывает преступников, превращаясь у них на глазах во всякое непотребство? Кстати, когда я тогда спросил офицера Кортеса, не хочет ли он тебя в напарники, он тут же попросил об отставке, заявив, что лучше уйдет в монастырь... Что ты ему сделал, сила нечистая?
   - Устроил бесплатную экскурсию в Ад! - пожал плечами Коул, - Но с этим покончено. Я больше не демон. Кстати и, как ты выразился, в "непотребство" превращаться я теперь тоже не умею... хотя и жаль, это иногда полезно бывает. Так что передавай Кортесу мои извинения. Скажи, что я считаю его очень храбрым человеком - ведь даже после того, как он узнал, на что я способен, он продолжал трепать мне нервы. Скажи: если ему не повезет на задании, я лично берусь обеспечить ему место у нас в Валгалле. Вотана уговорю сам - он меня ценит как лучшего рукопашника в своем войске.
   На черном лице офицера нарисовалось непередаваемое выражение.
   - Безумная семейка! - скривился Дэрил, и трижды поплевал через левое плечо, - А объяснять все эти странности окружающим должен почему-то я! Сделай милость, Тернер, сходи на работу и уволься законным порядком, пока твои работодатели не явились ко мне выяснять, куда ты делся! Между прочим, окружная прокуратура еще не закрыла дело о твоем первом исчезновении, а ты на меня второе взваливаешь!
   - Не явятся. - заверил его Коул, - Фирма была подставная. Хозяину Зла хотелось красивой жизни, но появление бешеных денег надо было как-то объяснить.
   - Так они там что - все демоны были? - ужаснулся Моррис, - Господи помилуй! Еще и адская мафия, как будто мне смертных бандитов мало!
   - Да не бери в голову, Дэрил! - порекомендовал Коул, - Занимайся смертными бандитами, бессмертные - наша работа! К тому же, этой фирмы уже нет - ее ликвидировали на следующий же день после гибели Хозяина, - и добавил: - Одному удивляюсь: как вы ничего не подозревали? Пентхаус, машина за пятьдесят тысяч долларов, деньги сумасшедшие - и это при том, что как юрист я полный ноль, и вы об этом знаете. Я б на вашем месте подумал, что Коул с мафией связался. В лучшем случае.
   - Я им говорила! - заявила Пейдж. - Я говорила, а они не слушали!
   Коул быстро поймал ее свободной рукой за талию и притянул к себе.
   - Ты умница, Пейдж! - проговорил он с искренней признательностью и поцеловал ее в щеку, - Спасибо тебе! За все! А особенно за то, что настояла на уничтожении Хозяина. Иначе они до сих пор ждали бы невесть чего, а я... от меня ведь уже ничего не осталось, кроме моей любви, которую он так и не смог вытравить.
   Его глаза на миг потемнели, в них вновь мелькнула та страшная тень, что и в Подземном Мире при взгляде на блокнот: невыносимое безнадежное отчаянье проклятой души, входящей во врата Ада.
   - Коул! - проговорила вдруг Пейдж дрогнувшим голосом, в котором явственно слышались слезы, - Ты не понимаешь! Я ведь не Хозяина хотела уничтожить! Я не различала вас! Я ТЕБЯ хотела убить!
   Она попыталась высвободиться, но вырываться из его стальной хватки было бесполезно.
   - Поверь мне: жизнь - небольшая цена за то, чтобы отделаться от этого ужаса. - сказал он, - Вы не понимаете, что это такое: когда кто-то вытесняет тебя из твоего собственного тела... и творит зло, а все считают чудовищем тебя!
   - Понимаю! - вздохнула Пайпер, с содроганием вспомнив "искусственную душу", сбежавшую от демона-алхимика на поиски человеческого тела, которое можно было бы занять. Прю тогда освободила сестру почти таким же способом...
   Она встряхнула головой, отгоняя жуткое воспоминание. А ведь Коул столкнулся с неизмеримо более страшной силой, чем "искусственный дух"! Пайпер подумала, что с его стороны подвигом было уже просто остаться в здравом рассудке после всего, что с ним случилось.
   - Кстати, - проговорил Коул с улыбкой, явно пытаясь разогнать темную тучу, словно повисшую в комнате, - Надо бы и о свадьбе подумать!
   - Какой свадьбе? - удивилась Фиби.
   - Нашей! - засмеялся он, - Во-первых, браки заключаются "пока смерть не разлучит", а во-вторых - тот старый сатанист венчал тебя вовсе не со мной, а с Хозяином... розу белую с черной жабой... Нам надо пожениться заново!
   - Я... не знаю... - растерянно пролепетала Фиби, - Мне надо подумать!
   - Фиби, имей совесть! - возмутилась Пайпер.
   На Коула сил не было смотреть - такое несчастное лицо у него сделалось. Неудивительно! Бедный парень убил полгода на то, чтобы в первый раз затащить Фиби к алтарю, и что же теперь - все сначала?
   - Нет, ребята, с вами точно с ума сойти можно! - вздохнул полицейский. - Пайпер, я тебя уже об этом спрашивал, но повторю вопрос: в вашей семье хоть кто-нибудь женился по-людски?
   Вопрос был справедлив. Ведьму Пайпер и ангела Лео венчал в доме Холливеллов дух ее покойной бабушки, а гостями были колдун, привидение, и демон высшего уровня. К тому же свадьба едва не была сорвана тем, что от Прю сбежал ее астральный двойник, и не просто сбежал, а умудрился еще и оказаться замешанным в убийстве. Фиби повезло еще меньше: ночью на кладбище в склепе черный священник обвенчал ее с Врагом людского рода, вселившимся в жениха.
   - В этот раз все будет по-другому! - заверил Коул, - Я сегодня же поговорю о том, чтобы устроить свадьбу в Гладсхейме. Фрейя благоволит ко мне, она непременно согласится собственноручно нас обвенчать.
   - Правда? - восхитилась Пейдж, - Фиби, подумай - вас будет венчать Богиня Любви!
   - А в гостями будут несколько тысяч в стельку пьяных викингов! - опасливо предположил Лео.
   - Уговори Волха быть посаженным отцом. - посоветовала Пейдж. Похоже, Старейшина потряс ее воображение.
   - Минутку! - вскинулась Фиби, сообразив, что возлюбленный теперь, как и в бытность свою демоном, опять будет проводить достаточно много времени вне поля зрения жены и супружеского ложа. - Фрейя, говоришь, к тебе благоволит? А в какой это форме выражается? Ее благоволение? Если я узнаю, что ты мне изменяешь... Я не знаю, что я с тобой сделаю! Я тебя тогда снова убью! Богини к нему, видите ли, благоволят!
   - У меня только одна Богиня - ты! Они мне пытались личную валькирию навязать - я отказался. - заверил Коул, закрывая ей рот поцелуем. Похоже, ревность Фиби приводила его в восторг.
   - Так что там о свадьбе? - встряла Пейдж.
   - Возможно, будут некоторые проблемы с гостями, - пожал плечами Коул, неохотно отрываясь от губ возлюбленной. - Ведь тебе, Пайпер, Виктору и Дэрилу придется войти туда при жизни, но это я улажу - сошлюсь на прецедент с конунгом Гюльви. Но зато никаких проблем с Грэмс и моей тещей - они смогут оставаться с нами хоть несколько дней, не оглядываясь на часы - ведь им не придется сходить в мир живых. Да - еще можно будет позвать Прю и Энди...
   - Вот это очень хорошо! - согласилась Пайпер, - То, что ты сказал про бабушку, маму и Прю... Постой! - она удивленно воззрилась на Коула: - А откуда ты знаешь Энди? Он погиб за год до того, как ты появился в городе!
   - Я их видел! - отозвался Коул, - Они приходили ко мне в Валгаллу. На следующий же день. Прю все время смотрела за нами, она знает все, что тут произошло. Она была очень рада, что я больше не демон. Впустили их без проблем - ведь и она, и Энди погибли в бою. Отличный он парень, этот Энди... Жаль, я его при жизни не знал...
   - Когда Энди был жив, ты был демоном Бальтазаром, легендой Преисподней, - напомнила Пайпер.
   - Настоящие воины всегда уважат друг друга, даже если они противники, - улыбнулся бывший демон, - Кстати, сегодня Прю приходила опять: сказать, что вы в опасности. Так что, когда Фиби меня позвала, я был уже не в Валгалле, а здесь. В вашем доме. Но все равно хорошо, что позвала, не то я опоздал бы.
   - Спасибо, что сказал! - поблагодарил Дэрил Моррис, - А то я уж решил, что эти ведьмы все-таки свели меня с ума и мне пора к психиатру!
   - Ты меня видел? - удивился Коул.
   - Видел. - кивнул полицейский, - Только не узнал под викингским шлемом. А впрочем, в этом доме кто только не появляется! Представляешь, один раз они явились ко мне с воплями, что от них сбежал средневековый заколдованный принц, которого нужно немедленно найти, пока он не вляпался в неприятности! Передавай Энди, что при встрече я обязательно набью ему морду! За то, что он, подлец, умер и бросил этих невозможных сестричек на меня! С напарником так не поступают!
   - Что еще за принц? - Коул удивленно взглянул на Зачарованных, - Почему я не знаю?
   - Успокойся! - Фиби потерлась щекой о его щеку, - Этот средневековый парень бегал за Пейдж, а не за мной.
   В этот миг окно громко и требовательно постучали.
   - Смотрите! Что это? - удивленно проговорила Пайпер.
   Большой ворон важно расхаживал по подоконнику, время от времени постукивая клювом в стекло. Коул грустно улыбнулся Фиби, ссаживая ее с колен, и поднялся.
   - Хугин прилетел! - сказал он, - Мне пора обратно в Валгаллу.
   - Ты так и уйдешь? - возмутилась Фиби, - Я не видела тебя пятнадцать дней, а главное - пятнадцать ночей! Я думала, что больше никогда тебя не увижу, а ты хочешь вот так меня бросить, не наверстав упущенного? - она притянула его к себе, поцеловала в губы и игриво прошептала так, чтобы слышали только они двое: - Ты очень эротично выглядишь в этом своем викингском наряде!
   Коул улыбнулся снова, и теперь это была совсем другая улыбка. В его светлых глазах появился озорной блеск.
   - Хугин! - крикнул он ворону, - Передай, что я задержусь! Мы с женой должны принести благодарственные жертвы Фрейе и ее брату...
   С этими словами он подхватил Фиби на руки и пошел по лестнице наверх.
   - Коул? - окликнула вдруг она, вскидывая на него блестящие глаза.
   - Да, любимая?
   - Никогда больше не смей умирать! - отчаянно прошептала Фиби, пряча лицо на его груди.
   - Какие еще жертвы? - подозрительно осведомилась Пайпер.
   - Я тебе... чуть попозже объясню. - шепнул ей на ухо Лео, обнимая за плечи. - Кстати, никто не осудит нас, если мы тоже их принесем... Ты ведь хочешь, чтобы наша дочь наконец родилась?
  
  ------
  
   ...Следующим утром первый луч вставшего солнца осветил на полу ворох женской одежды, отразился от серебристого металла кольчуги. Большой ворон возмущенно расхаживал из стороны в сторону, демонстративно держась спиной к окну. При виде встающего солнца он каркнул и яростно заколотил клювом по подоконнику:
   - Хоть совсем не молись, но не жер-р-ртвуй без мер-р-ры! - проорала птица скрипучим, но вполне человеческим голосом: - Утр-р-ро на двор-р-ре! Совесть имейте, извер-р-рги!
   - Ай, - раздался тут же возмущенный взвизг Фиби. - Коул, ты что делаешь?
   Ворон вновь каркнул и взмыл вверх: брошенная сильной рукой подушка свистнула сантиметром ниже. Посланец богов выругался по-древненорвежски и, усевшись на ветку на безопасном расстоянии, выдал длинную нудную тираду о нравах современной молодежи.
   - Ну вот! - вздохнула Фиби, - Теперь у нас одна подушка на двоих.
   - Зато старый зануда Хугин заткнется на некоторое время, - отозвался Коул, целуя ее в шею. - Право, можно подумать, что Рагнарек уже завтра, и на Небесах сбор трубят!
   - Гуннаррр твое пиво выжрррет! - мстительно каркнул на ветке ворон. - А Харрральд Серрая Шкуррра ему поможет!
   - Ну и на здоровье! - откликнулся бывший демон, приподнимаясь на локте, - Пускай! Я пиво все равно не люблю! А им радость...
   - Колл! - безнадежно воззвал ворон, - Перрекличка ж черррез полчаса!
   - Ничего, Фрейя меня поймет, - отозвался Коул.
   - Колл, у тебя тррениррровка назначена с Хельги Ильвингом!
   - А Хельги тем более поймет! Рассказы о том, как он сам бегал из Валгаллы в самоволку к Сигрун, остались в исландских литературных памятниках.
   - Вот ведь харрактер! Каррра небесная! - горестно посетовал ворон. - Угрробишь ты меня, отррродье Муспелля!
   - Пора мне... - виновато проговорил Коул, глядя на свою единственную любимую женщину так, словно сомневался, удастся ли вернуться к ней еще раз. Хотя знал, что вернется, и таких ночей будет еще много-много в их жизни.
   - Подожди! - Фиби пододвинулась и обняла его покрепче. Чтоб никуда не делся. - Мы не поговорили о самом главном.
   Коул улыбнулся с тонко дозированным бесстыдством - этой ночью они вообще не говорили. Времени не было.
   - Как мы назовем... - она положила руку на свой еще плоский живот, - Как ты думаешь? Я хочу - Виктор. Как папу.
   - Виктор? Хорошее имя, - согласился Коул, - Победитель! А второе пусть - Бенджамен.
   - Как твой отец?
   - Не только поэтому... - он прижался щекой к ее шелковистым волосам, - У меня есть еще одна причина назвать сына так.
   - Вот как? И какая же? - поинтересовалась Фиби и повернулась, чтобы взглянуть ему в глаза.
   Ее любимый смотрел на нее с бесконечной нежностью:
   - Имя Бенджамен происходит от древнееврейского Бен-Иамин - значит: "Сын любимой жены".
   - Хорошо! - улыбнулась Фиби, - Пусть так и будет. Виктор Бенджамен Тернер!
  
  -------
  
   Пейдж сидела в "Три Эс". В печальном одиночестве. Она чувствовала себя никому не нужной. Пайпер и Фиби за своими брачными играми забыли о ней начисто. Пейдж вовсе не радовало сидеть одной в своей комнате, слушая, как за стеной Фиби неистово предается исступленной страсти со своим неожиданно воскресшим супругом, а за другой стеной Лео и Пайпер столь же активно им подражают, хотя у Лео и не топчется на подоконнике ворон, хрипло взывающий о возвращении самовольщика в небесную казарму, или что там у них?
   Не то, чтобы она завидовала сестрам...
   Ладно, не ври самой себе, Пейдж - завидовала, конечно! - подумала ведьма, - Особенно Фиби. Потому что когда ты воспринимала Коула просто как симпатичного парня, он тебе очень нравился! Даже больше, чем следовало бы, учитывая, что он был тогда бой-френдом твоей сестры. Ты невзлюбила его в тот миг, когда он впервые "перекинулся" на твоих глазах. Потому что до этого речи о том, что он демон, были просто словами, а тут стали наглядным фактом... А Лео... Лео одно слово - ангел. Но у них есть кое-что общее. Потому что оба они - настоящие. Да! Кем бы ни были Лео и Коул с магической точки зрения, они - настоящие люди и настоящие мужчины. Пайпер и Фиби настолько повезло с ними, что они сами не всегда понимают, насколько. И теперь, когда ты знаешь, что такие - есть, согласишься ли ты на меньшее, Пейдж? Нет? А где ты найдешь еще одного такого? В Аду или на Небе?
   - Не помешал? - знакомый голос оторвал девушку от размышлений.
   Пейдж удивленно подняла глаза. Напротив нее сидел Дзиро. Она не поняла, откуда он взялся. Видимо, по своему обыкновению, вышел из тени.
   - Что за черти тебя принесли? - буркнула Пейдж, подчеркнуто не глядя на него - вот не терпит она демонов! Никаких. Даже японских нейтральных.
   - Я пришел сказать тебе, что ты очень хорошо лечишь, - если тэнгу и заметил ее неприветливость, то старательно не обратил внимания. - У меня ни одного шрама не осталось. Может быть, нам отметить нашу общую победу?
   Пейдж против воли снова поглядела на него и подумала, какой была бы ее реакция на Дзиро, не знай она, кто он такой. Разноцветные блики играли на его смуглом восточном лице. Красивый парень! Прямо как Марк Дакаскос в "Американском самурае". Пейдж попыталась вызвать в памяти ту кошмарную чешуйчатую тварь, в которую Дзиро превращался в Соборе Тьмы, но тварь почему-то не вспоминалась. Вспоминался нож Дэйна, едва не отнявший ее жизнь, и кровь Дзиро на ее руках. Красная кровь! По восточным представлениям, спасший отвечает за спасенного. Потому что как бы снова подарил ему жизнь. Ведьма и демон, они спасли друг друга, и этого не изменить...
   - Хорошо. - кивнула Пейдж, - А что сказал монах? Или ты еще у него не был?
   - Был, - кивнул Дзиро, - Я открою тебе секрет. Я ходил к нему, чтобы спросить... есть ли у меня человеческая душа. Как-то не хотелось ждать, пока меня убьют, как Коула, чтобы узнать это.
   Пейдж быстро подперла рукой отвисшую челюсть.
   - И что? - с внезапным волнением спросила она.
   - Есть! - победно улыбнулся Дзиро, - Хотя поначалу монах очень удивился. Оно и понятно - к нему не каждый день являются тэнгу с подобными вопросами! Но потом посмотрел на меня как-то по-своему, и сказал, что душа - есть!
   - Но ты же демон! - поразилась Пейдж.
   - Коул тоже демон... был. - возразил Дзиро, и добавил с улыбкой: - Хотя и в том, чтобы быть демоном, тоже есть свои плюсы. Знаешь, у Акутагавы Рюноскэ есть одна новелла о разбойнике, в кои-то веки решившем помочь людям. Так там такие слова: "О добродетельные люди, как вы несчастны! Вам незнакомо величайшее блаженство - однажды вместо зла совершить добро!" Впрочем, я не ручаюсь за точность цитаты...
   Взгляд у него был откровенно завлекающим.
   - Знаешь, если бы оказалось, что души у меня нет... я бы, честно говоря, расстроился. Отпразднуем то, что она есть?
   Не получится, печально подумала Пейдж. Ничего не получится. Человечность Коула взросла из любви, а человечность Дзиро - из дружбы. Он и спасать тебя бросился не ради тебя, а потому, что другу поклялся. Он может быть прекрасным другом, надежным и преданным, но он никогда не полюбит женщину так, как Коул любит Фиби...
   Она встряхнула головой, отбрасывая назад волосы, и вдруг улыбнулась. Все, конечно, так. Но почему не попробовать?
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"