Бродских Татьяна: другие произведения.

Удача любит смелых

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
  • Аннотация:

    Книга вторая. Продолжение истории про Дашу. Впереди интриги, приключения, наследство, и конечно любовь. Куда же без нее? К тому же рядом трое таких разных и по-своему замечательных мужчин. Осталось только определиться с выбором и чтобы этот выбор был взаимный )) КНИГА ЗАКОНЧЕНА, часть текста удалена



Т.Бродских

Удача любит смелых

  
  
   Глава 1, в которой Агнесс пытается почувствовать себя княжной, но безуспешно
  
   Бессонная ночь сказалась на мне не лучшим образом, я витала в своих мыслях, иногда чуть ли не засыпая на ходу. Роберт бросал на меня и на Фердинанда подозрительные взгляды, но пока не решался спросить, провели ли мы ночь вместе. Некромант же напротив, догадывался, чем я занималась всю ночь, а стало быть, поглядывал на меня с долей сочувствия и любопытства.
   - Так что вы скажете, Агнесс? - вопрос принца вывел меня из задумчивости. Еще бы знать, о чем он спрашивал. Посмотрела в свою почти нетронутую тарелку, вздохнула, время обеденное, а надо как-то дожить до вечера и не уснуть. Но ответить высочеству что-то надо.
   - Даже не знаю, Ваше Высочество. Мне надо подумать. Спасибо, обед был превосходен, но я вынуждена вас покинуть. Дела, понимаете ли, - встала, опередив лакея, который собирался помочь отодвинуть мне стул, и вышла из обеденной залы.
   - Не понял, так соус пересоленный или нет? - донесся слегка растерянный голос Роберта. Что ему ответил Ферд, я не услышала.
   У дверей моего кабинета уже собралась небольшая очередь. Принц был так добр, что предоставил мне одну из комнат в своем доме, для личного использования. Он предложил выбрать любую и отделать по своему вкусу. Не знаю, о чем он думал тогда, но я остановила выбор на кабинете. Конечно, тот, что облюбовал принц, я забирать у него не рискнула. Но дом был достаточно большой и еще один кабинет нашелся.
   Оглядела страждущих, почти все они были мне знакомы. Маркиз, что его привело, неужели еще что-то продать хочет? Хозяйка ателье, ей я деньги за платье отдала, значит, она по другому вопросу. Ещё две тетки благородных кровей, которые были на балу, но имена я их не запомнила. Досадное упущение. Раз я личный помощник принца, надо знать всех, а ещё лучше собрать информацию на каждого аристократа в этом городе. Что напрямую подводит меня к вопросу о нехватке кадров. Чуть с краю мялась, не зная, куда себя деть, симпатичная девушка, но в очень скромной одежде. Она не походила на прислугу или деревенскую девицу, пришла о чем-то просить? "Надо будет ее принять", решила я из женской солидарности. Был еще серьёзный мужик, я бы даже сказала опасный. Неопределенного возраста, одет опрятно, но не по последней моде, а в удобные и функциональные вещи. Высокий, худой, слегка сутулится, взгляд колючий, глаза скорее серые, а волосы темно-русые короткие. Я впервые видела в этом мире мужчину с короткой стрижкой. Зачастую попадались либо с волосами до плеч, либо лысые, ну или как в случае с Фенькой и Алоисом, кудрявые. Что ж, будем считать, этот незнакомец меня заинтересовал, его я тоже приму, а остальные пусть завтра приходят.
   - Добрый день, господа. Спешу сообщить, что сегодня я по личным вопросам принимать не буду. Его Высочество дал мне одно срочное задание, чему я и посвящу остаток дня. Но я прямо сейчас подготовлю листок самозаписи на эту неделю, чтобы каждый желающий мог записаться на приём в удобный для него день. Листок будет у привратника.
   Народ забухтел и начал подниматься с диванчиков. Особенно были недовольны две аристократки, глядели они на меня зло, но с оскорблениями не торопились. Видимо представление, которое мы с Робертом разыграли на балу, у многих отбило охоту говорить мне гадости. Ведь не знаешь, как на это отреагирует принц.
   - Барышня, задержитесь, - окликнула я девушку, которая понурив голову, собралась уходить первая. - И вы госпожа Селия, подождите немного, я вас приму.
   - С чем пожаловали милорд? - подошла с улыбкой к маркизу, который даже и не подумал уйти. Краем глаза я наблюдала за странным типом, ждала, что он предпримет. Почему-то я была уверена, он терпением не отличается, такие люди привыкли действовать сразу.
   - Госпожа, мне надо передать вам срочное сообщение государственной важности, - со всей суровостью заявил тип, даже я засомневалась, вдруг и правда, он человек короля.
   - Мне очень жаль, маркиз, но вам придётся подождать. Сами понимаете, подобные сообщения игнорировать не стоит. Или приходите завтра, - со всем радушием, на какое была способна в тот момент, произнесла я.
   - Я подожду, - поджал и без того тонкие губы маркиз. И все-таки, как у двух людей небольшого роста, кругленьких к тому же, могла появиться такая красавица-дочь? Ладно, это не моё дело, от кого родила маркиза свою Альбину, буду ее так называть.
   - Чем могу вам помочь, господин? - спросила у мужчины, когда он закрыл за собой дверь.
   - Мне надо, чтобы ты привела сюда Фердинанда ар Фестера, - нагло заявил незнакомец, усаживаясь в мое кресло, как в свое собственное.
   - Вы что-то упустили, господин. Вам незачем было так долго дожидаться меня, если вы хотели видеть Фердинанда. Я позову лакея, и он вам поможет, - я постаралась быть милой, хотя в душе хотелось выгнать этого человека пинком под зад.
   - Стоять. Я не хочу, чтобы весь дом знал к кому у меня дела. Поэтому ты сходишь за лордом Фердинандом, - нетерпящим возражений тоном, произнес мужчина. Он откинулся на спинку кресла и вытянул ноги. "Если он сейчас их положит на стол, я ему на голову уроню вазу. Случайно. Раз эдак пять", подумала я, уговаривая себя не опускаться до оскорблений. К тому же мы с ним наедине, с него станется и ударить женщину, то есть меня.
   - Командовать будете своей прислугой, если у вас таковая есть. А теперь покиньте мое кресло и мой кабинет, а то я буду вынуждена позвать охрану. Я думаю, их очень заинтересует таинственный незнакомец, который не хочет, чтобы о его здесь присутствии стало известно Его Высочеству, - нас отделял стол, я специально не стала подходить к этому наглому товарищу.
   - Не думал, что принцу нравятся строптивые, - как-то задумчиво произнес мужчина, разглядывая меня будто букашку. - Любит девочек погорячее? Надо будет запомнить. Хотя, что я тут распинаюсь...
   У меня даже дыхание перехватило от подобной наглости, пришел, оскорбил, намеки пошлые строит, да кто он такой?! Но последней каплей, после которой мое возмущение переросло в злость, стало магическое нападение. Мужчина шевельнул пальцами и с них сорвалась серебристая сеточка, но не долетела до меня, сгорев во вспыхнувшем зеленовато-черном свечении. Мужчина в шоке замер. Не поняла, это что меня сейчас убить пытались? Или другую какую-нибудь гадость сотворить? А сеточка-то знакомая!
   - Ах ты ж некромантище недобитое! - всколыхнулся во мне гнев, отзываясь привычным жаром в груди. Так и хотелось закричать: "Ты на кого руку поднял, утырок?!" Но вместо этого взмахнула кистью правой руки, будто набрасываю что-то, отправляя в полет клубок сплетенный из моей магии. Он ударился мужчине в грудь, рассыпаясь черно-зелеными искрами. Некромант пытался защититься, но не особо успешно. Как это вышло не знаю, все получилось на уровне инстинктов, как и то, что произошло дальше. Я подошла к частично скованному заклинанием мужчине, наклонилась над ним и прошипела:
   - Значит, на мага Жизни руку поднял? Ай-ай-ай, а я ведь могу тебя убить, потом оживить и снова убить. И так раз десять, пока мне не надоест. Но это слишком скучно, - судя по побелевшему некроманту, и тому, как напряглись его жилы на шее, он старался скинуть мою магию. Но страха в его глазах не было, только дикое желание свернуть мне шею. А вот это он зря, нет предела женскому коварству. К тому же если сработало с Дедериком, то почему бы этому что-нибудь не впихнуть в голову? - Знаешь, я думаю, тебе не хватает капельки жизни вот здесь.
   С этими словами я уперлась ладонью в его грудь в районе сердца и дала ему дополнительный толчок, так чтобы мужчина почувствовал. Он дернулся и впервые посмотрел на меня с опаской.
   - Убивать тебя не за что, а вот научить вежливости, почему бы и нет, - размышляла я вслух. - А еще добавить тебе маленькую слабость, а то ты какой-то черствый. Скажем, слабость перед одной единственной женщиной, без которой весь мир станет тебе не мил, за которую ты будешь готов идти в преисподнюю. Одна. Навек.
   - Леди Агнесс! Чем вы тут занимаетесь?! - раздался от двери голос принца. Может его научить стучать в дверь? Хотя это же его дом.
   - Да вот учу человека быть вежливым, и обращаться с женщинами уважительно. А не называть их подстилкой принца, - развернулась к Его Высочеству, нарочно усугубляя вину незнакомца и открывая на него вид. Он яростно сверкал глазами, видимо в душе ругая меня последними словами. Принц был не один, а с Ферди. Они вообще по отдельности ходят?
   - Дядя?! - опешил мой несостоявшийся жених.
   - Лорд Федж, как это понимать?! - зло посмотрел на моего подопытного Роберт.
   - Дядя? Знаешь, Фердинанд, я наверное, за тебя замуж не пойду, не нравятся мне твои родственники. Оскорбил, старался к чему-то принудить, а еще магией в меня кидался, - выдала я все прегрешения его дяди.
   - Да, с такими родственниками и враги не нужны, - процедил Ферд, нахмурившись. Подошел ко мне и осторожно взял за руку, как бы извиняясь. Глаза его дяди полыхнули злостью, когда он это увидел.
   - Хотя, наоборот пойду и будем часто-часто ездить к твоему дяди в гости. Кто же еще сделает из обезьяны человека, как не родня? - злорадно усмехнулась я, прижимаясь ближе к Ферди. Так хотелось показать язык этому лорду, который взирал на нас черными от ярости глазами.
   - Я согласен. Когда свадьба? - обнял меня за талию улыбающийся Фердинанд.
   - Хватит, свои семейные дела будете решать потом, когда у меня закончится контракт с леди Агнесс, - раздраженно заявил принц. А я вспомнила, что он у нас пролонгированного действия и немного закручинилась. С другой стороны, это хорошая отмазка от свадьбы с тем же Алоисом. Да и пошутила я насчет свадьбы с Ферди, рано еще об этом думать. - Кстати, а почему он не говорит?
   Похоже, не один принц задался этим вопросом, потому что на меня уставились три пары глаз.
   - Не знаю. У меня получилось спонтанно, а как это все дело снять не представляю. Вы маги, вам виднее. Только уберите его с моего кресла. А то, кажется, у меня опять магическое истощение, - чувствовала я себя неплохо, но надавить на жалость было не лишним. К тому же я и правда не знала, как это дело снять.
   - А хорошо она его приложила, - восхищенно присвистнул принц, не обратив внимания на мои слова.
   - Расточительный, необдуманный, глупый удар, - прохрипел лорд Федж. Он уже мог шевелить головой и пальцами. Похоже, скоро он справится и сам, а стало быть, пора уносить ноги.
   - Зато действенный, - хмыкнула я. - Лорды, раз вы друг друга знаете, мое дальнейшее присутствие здесь не нужно. Я вас оставляю, у меня еще много дел.
   - Агнесс, тебя проводить? - спросил Фердинанд, придерживая за локоть.
   - Дядя с тобой хотел поговорить...
   - Ничего, успеет еще. Пусть пока с Робертом пообщается, - скривился молодой некромант.
   И прежде, чем кто-то успел возразить, повел меня к двери.
   - Как я узнаю единственную? - догнал меня на пороге насмешливый вопрос.
   - Сердце подскажет, - обернулась к лорду Феджу, не удержалась и добавила: - Вот только ее сердце придется завоевывать.
  
  
   ***
  
   - Агнесс, ты вообще сегодня спать ложилась? - спросил Ферд, когда мы вышли в сквер прогуляться. Он предлагал пойти в его комнату или в малую гостиную, чтобы я могла отдохнуть и прийти в себя, все-таки всплеск магии был сильным для меня. Но я отказалась, не столько из-за переживаний о своей репутации, сколько из-за опасений, что усну там. Так же парень отослал всех ожидающих, сказав, чтобы приходили завтра с утра. С некромантом спорить не рискнул даже маркиз. Я же только успела шепнуть девушке, чтобы она обязательно приходила либо завтра сюда, либо вечером ко мне домой. Поэтому мы шли с молодым человеком по аллейке в поисках беседки.
   - Нет, смысла не было ложиться, если через полчаса надо было вставать.
   - Агна, ты слишком ответственная для женщины. От тебя никто не ждет, что ты будешь заниматься делами наравне с мужчинами. Надо было отправить Феньку с запиской, что будешь ближе к обеду, и лечь спать, - некромант помог мне сесть на лавочку, предусмотрительные слуги накидали на ней подушек и даже плед был в беседке.
   - Ты даже не спросишь, что я узнала из письма? - было странно, что Ферд не проявил любопытства.
   - Я подумал, что ты сама скажешь, если посчитаешь нужным. Я ведь говорил, что родословная для меня не столь важна. Мои родители, конечно, будут бухтеть, но их это совсем не касается. Не нравится, пусть наследником становится дядя.
   - Ты, правда, отказался бы от герцогства? - мне не верилось, что он готов ради сомнительной девушки отказаться от наследства.
   - Ты не представляешь, сколько денег оно съедает. Я уже не единожды говорил отцу, чтобы он пересмотрел бюджет герцогства, вызвал аудиторов из столицы, а то у нас явно кто-то по-крупному ворует. Но ему лень, а у меня нет времени. Так что без такого наследства я бы обошелся, деньги были бы целее.
   - Понятно, - хорошо, что он не стал врать о великой любви. Может, зря Ульрин написал о некромантах плохо? Вдруг бывают исключения? Верю ли я Ферду? Глупо, но больше да, чем нет.
   - Ты был прав в своих предположениях насчет моего отца. Только оказывается я еще и наследница княгини Альбы, - не знаю, что нас ждет в будущем и будет ли оно, но лучше поддержать некроманта своей откровенностью, да Ферд вроде не из болтливых. Молодой человек не шибко удивился, но нахмурился, обвел окрестности тяжёлым взглядом, скинул с пальцем какое-то заклинание и только тогда немного успокоился.
   - Лучше тебе об этом никому не рассказывать, - продвинулся ближе ко мне и обнял за талию. Возмущаться не стала, он же просто соблюдает конспирацию. - Знаешь, можно просто купить титул, если он тебе нужен. Это в том случае, если ты решишь выйти замуж за кого-то другого, кому это будет важно.
   - То есть тебя это не шокирует? Я же потомок монстра, которым долгое время пугали детей, - усмехнулась я. Ничего этого я не знала, но догадаться по письму Ульрина было несложно.
   - Это когда было, лет сорок назад. И вообще, не ты же тех монстров создавала. Дети не могут быть в ответе за дела своих родителей, - глубокомысленно сказал некромант. - Мне кажется, ты идёшь причину, по которой мы не можем быть вместе. Только зачем? Тебе достаточно сказать, что ты не хочешь выходить за меня замуж и я не буду к тебе приставать.
   - Мне нравится твоя честность, Фердинанд. Но дело не в тебе, у меня ко всем мужчинам такое отношение. Подсознательно жду кинжала в спину, - шутка вышла несмешной, это я видела по серьезному взгляду парня. - Поэтому я хочу, чтобы ты ответил на вопрос: почему я для некромантов лакомый кусок? Только из-за того, что могу оживить нежить?
   - Никогда не увлекался подобными экспериментами, - пожал плечами Ферд. - Но, наверное, для кого-то это дело всей жизни. А для большинства важно другое. У некромантов редко рождаются дети, это связано с обратной энергией смерти. Она не смешивается с другой магией и не является доминантной. То есть, чтобы ребёнок родился некромантом, надо наличие этого дара и у отца, и у матери. Но таких женщин немного и даже у них беременность протекает тяжело. И они редко решаются на второго ребёнка. Да и один здоровый уже счастье.
   - А как же я?
   - А ты уникум. Мало того, что маг жизни, так еще и немножко некромант, - улыбнулся мне Ферд.
   - По твоим словам выходит, что дети необязательно будут некроманты, - с сомнением произнесла я, не видя логики в его словах.
   - Один из пятерых точно будет, - рассмеялся Ферд, придвигаясь еще ближе, хотя и так уже сидели вплотную. - Я понимаю, у тебя нет причин доверять мне. Наверняка, отец написал тебе ещё много неприятного про некромантов. Но остальные чем провинились?
   - Ничем, всего лишь родились мужчинами, - улыбнулась и отвела взгляд, любоваться цветочками не было никакого желания. Но показывать Фердинанду слезы, застывшие в глазах, не хотелось еще сильнее.
   - Все так плохо? - тихо спросил парень, его дыхание коснулось моей щеки, а в голосе было искреннее участие.
   - Да нет, я всего лишь любила одного человека, а он меня, как оказалось, нет. Хотя говорил обратное, - кротко и безэмоционально ответила я, в душе переживая бурю. Смогу ли я забыть то предательство? И еще раз довериться чувствам и мужчине? Не знаю. Но жизнь новую я уже начала, так почему бы не дать себе шанс на счастье.
   - Он идиот, - произнес Ферд, склоняясь к моей голове. - Хочешь, я его в зомби превращу?
   - Нет. Зачем мне зомби-альфонс? - хмыкнула я, беря себя в руки и заодно, стараясь высвободиться из объятий некроманта.
   - А ты знаешь, что у тебя опять магические потоки нестабильные? - лукаво улыбнулся парень, засматриваясь на мои губы. - Надо восстановить, а ты опять без накопителя...
  
  
  
   Отступление
  
   - Так что вы, лорд Федж, забыли в моем доме? - Роберт сел в кресло напротив некроманта и улыбнулся, ему доставляло несказанное удовольствие видеть этого поборника нравственности в таком бесславном положении. Стоило вспомнить, сколько он попортил крови ему и друзьям в подростковые годы, когда был их воспитателем и учителем при дворе. - А ведь это политический аспект, можно сказать дипломатический казус. Спрашивается, как отреагируют короли наших стран, когда узнают, что вы, лорд Ферж, инкогнито проникли на территорию сопредельной державы? Никогда не думал, что вы способны так низко упасть. Шпионаж, как же это некрасиво и подло! Вы меня разочаровали, лорд. Я теперь не смогу верить людям.
   - Прекрати паясничать, Роберт. Ты прекрасно знаешь, почему я здесь. Незачем было тащить Фердинанда с собой. Меня просто забросали письмами его чокнутые родители, с требованием найти их кровиночку и вернуть обратно. Хотя бы в столицу, где у них уже налажена агентурная сеть, которая регулярно поставляет о нем сведения, - раздраженно сказал лорд, пошевелив головой из стороны в сторону. - Кстати, он действительно собрался жениться на твоей любовнице?
   - Леди Агнесс мой личный помощник и не более, - Роберту впервые стало неприятно, что девушку посчитали его фавориткой.
   - Да? Ну я в племяннике не сомневался, он всегда был переборчивым. Девчонка с характером, сильна, хотя совершенно не обучена. Так глупо вбухать столько сил в одно заклинание. В общем, можно будет обрадовать брата известием. Как у нее с родословной? - вопрос лорда Феджа вызвал новую волну раздражения у принца, ему претил этот разговор. Особенно то, что Агнесс сравнили чуть ли не с кобылой, пусть племенной . Он стиснул зубы и натянул маску доброжелательности на лицо.
   - Род древний, - ответил Роберт, размышляя, стоит ли рассказать другу о словах его дяди, или отомстить за Агнесс самому? Он конечно, давно вышел из того возраста, когда они делали учителю мелкие магические каверзы. Но девушка права, пора научить этого сухаря вежливости и уважению к женщинам. Принц очень хотел, чтобы предсказание Агнесс сбылось, он бы сам с удовольствием понаблюдал за любовными метаниями лорда Феджа. Но этого можно и не дождаться, а вот индивидуальную дождевую тучку сотворить, с крошечными громом и молниями, он мог и сам.
  
  
  
  
   Глава 2, с далеко идущими планами, радостными встречами и тяжелыми разочарованиями
  
   Прошло пару дней с отъезда дяди Ферда. За это время я наконец-то смогла прочитать все прошения на имя принца и записки от своих поклонников. Некромант был прав, в основном в посланиях были до боли избитые банальности. Такие письма я безжалостно рвала и выкидывала. Сохранила только три: от принца, его письмо было приятно и не скучно перечитывать; от анонима, просто красивые стихи о замечательной девушке, которая была послана автору судьбой; от Дедерика, его откровение задело меня за живое. Он не писал о любви ко мне, он делился своими планами на будущее. Собирался развестись, ибо понял, что лучше всю жизнь прожить одному, чем терпеть измены нелюбимой жены. Хотел вернуться в академию преподавать. Извинялся за то, что ненароком стал причиной моего конфуза. Он ничего не просил, но в каждой его фразе слышалась тоска, из-за чего я себя чувствовала последней сволочью. Поманить человека недостижимым и теперь прятаться от него, боясь увидеть в его глазах безответное чувство. Надо собраться с силами и поговорить с Риком.
   С лордом Феджем я виделась еще один раз и опять успела с ним поцапаться. Мужчина выловил меня в коридоре и затащил в пустующую гостевую комнату. Он очень был озабочен моей нравственностью. Обещал лично сделать из меня призрака, если я изменю его племяннику, все это в красочных и не очень цензурных эпитетах. Пришлось высказать все, что я думаю об этом мужлане, пообещав в ответ наслать на него импотенцию, если он не перестанет лезть в мою жизнь. На слове "импотенция" он завис и сказал, что не знает такого заклинания. Я неприлично ржала минут пять, но под злобным взглядом взяла себя в руки и объяснила. Он сначала покраснел, потом побелел от возмущения, но я не дала лорду его выплеснуть на меня, добив последней фразой:
   - Хотя вы этого даже не заметите. Думаю, с такими взглядами на женщин, там само все атрофировалось.
   - Хотите проверить?! - навис надо мной очень злой лорд.
   - Не испытываю ни малейшего желания. Я считаю, близость с мужчиной должна приносить радость обоим, а с вами это сомнительно. Мужчина, который презирает женщин, вряд ли в силах доставить ей удовольствие, - я смотрела лорду в глаза, нагло улыбаясь, стараясь не обращать внимания на его ладонь, сжимающую мое плечо.
   - А как вас не презирать, если вы лживые, развратные, лицемерные, коварные...
   - А может не надо всех под одну гребенку стричь?! Ведь и про некромантов можно сказать массу "хорошего". То что вы копаетесь в могилах, спите с зомби, пьете кровь младенцев, а для своих ритуалов используете девственниц. Про отсутствие моральных принципов продолжать? Или про издевательства над покойными напомнить? - мужчина стоял малиновый, из него чуть ли не пар валил, но меня уже было не остановить. - Не нравится о себе такое слушать? А ведь я всего лишь повторяю слова простых обывателей. Но ведь им свойственно заблуждаться. Вы же всех женщин считаете животными. Только сами же их такими и делаете. Что-то сомневаюсь, что вы ни разу не воспользовались женщиной для своих личных нужд.
   - Проститутки больше ни на что не годятся, - буквально выплюнул он.
   - Можно подумать ими становятся от хорошей жизни! Если бы таких мерзавцев было бы меньше... - договорить мне не дали, встряхнув за плечо. Мне показалось, что лорд меня сейчас ударит, не магией, а просто рукой.
   - Ах, ты...
   - Дядя, отойди от Агнесс, - раздался за спиной голос Фердинанда, а потом меня за талию обхватила его рука и прижала к себе. - Никогда не смей разговаривать с ней в таком тоне!
   - Да ты совсем обнаглел, щенок! - лорд нашёл на ком сорвать свою ярость. - Чтобы сегодня же собрался и отправился домой. Вот когда родители перестанут подтирать тебе сопли, тогда и будешь ставить условия!
   Одно движение и я оказалась за спиной Ферди, еще немного и началась бы бойня. Ну или хотя бы мордобитие. Это было молчаливое противостояние двух, практически равных по силе, некромантов. Воздух вокруг них сгустился, образовав серую туманную мглу. Она ощутимо давила, заставляя уйти с ее дороги. И все же дядя был сильнее, это было видно даже мне. Получается, что он мало того, что унизил Фердинанда словами, так еще магией хочет добавить? А вот фиг ему! У Ферди есть я, пусть и неуч, но тоже немножко некромант. Парень говорил, что передать свою силу можно через прикосновения, что я и сделала. Обняла Фердинанда за талию, как бы защищая его своей магией. Не знаю, чем бы все закончилось, но вовремя вмешался принц, видимо ему тоже кто-то доложил о скандале в одной из комнат.
   - Хватит! Семейные разборки будете устраивать в своем доме. Лорд Федж, будьте любезны, покиньте этот город. И страну, - холодно произнес Роберт.
   - Мы поговорим тогда, когда ты перестанешь прятаться за чью-нибудь юбку, - желчно произнес лорд Федж, и вышел.
   - Ферди, не слушай его, ни за кого ты не прятался, - лезла я на защиту парня, этот дядя просто придурок, разве можно такие вещи говорить родным? Хотел оставить последнее слово за собой, мог бы мне какую-нибудь гадость ляпнуть. А Фердинанд чем ему виноват? Тем, что вступился за меня? Так это сделал бы любой нормальный мужчина, надеюсь.
   - Как ты меня назвала? - развернулся ко мне молодой некромант с улыбкой. Вот уж чего не ожидала увидеть на его лице.
   - Ферди. Тебе не нравится? Ты ведь не расстроился из-за слов дяди?
   - Мне нравится. А дядя дурак, если он так ничего и не понял, - обнял меня Фердинанд. - Ты не сильно испугалась?
   - Может, хватит миловаться?! - раздраженно проворчал злой принц. - Леди Агнесс, стоит ли вам говорить, что такое поведение не есть допустимо для молодой незамужней девушки? Не вы ли говорили, что все вольности только после свадьбы?
   И как с ним строить диалог? Начинать новый скандал не было ни сил, ни желания. Поэтому усмехнувшись, отошла от некроманта, сделала принцу реверанс и со словами " как Его Высочеству будет угодно", сбежала по делам. К тому же Наяна записала ко мне посетителей.
   Кстати о ней, хорошая, умная девушка, достаточно образована и очень бедна. Ее род тянулся с незапамятных времен, но так как у отца не было наследников мужского пола, все его состояние, небольшое, но стабильное, отошло какому-то племяннику. Тот недолго думая, выгнал Наяну и ее мать из дома. Хорошо, что в наследство матери достался дом ее родителей, вот там они сейчас и жили. Матери Наяны было тяжело в один момент превратиться из аристократки, практически в нищую. Она последние два года пребывала в депрессии и не выходила из дома, свалив всю работу и ответственность на девятнадцатилетнюю дочку. Дело могло бы поправить выгодное замужество, но кому нужна была бесприданница? А идти в содержанки девушка считала ниже своего достоинства. Последнее время она подрабатывала, давая уроки детям аристократов. Все бы ничего, но часто приходилось отбиваться от приставаний хозяев и ревности хозяек. В общем, услышав про мою контору, она решила обратиться ко мне, надеясь, найти себе постоянную работу и желательно вдали от мужчин.
   В итоге я приобрела толкового секретаря. И пусть жалование я ей платила из своего кармана, но это того стоило. Я теперь могла заниматься не только делами принца, но и своими. А их накопилось много, ко мне уже записывались в очередь, кто в поисках работы, а кто сотрудников.
   Сегодня у меня были запланированы несколько встреч. А ещё надо посетить полюбившуюся мне хозяйку ателье и ее девочек, заказать пару платьев и кое-какое белье, а так же хочу себе брючный костюм. Не такой, конечно, как носят у нас, что-то соответствующее местной моде. Не отправляться же в путешествие в юбке? А появиться в родных местах я собиралась еще до холодов. Даже нашла карту окрестных земель среди книг мэтра. Поэтому уже сейчас задумалась об экипировке. Я хотела, чтобы мне сшили свободную юбку-брюки, но на голени они должны быть заужены, чтобы удобнее заправлять в сапоги. Брюки я хотела дополнить корсетом, который надевался бы поверх рубашки и коротким жакетом. В общем, хотелось красивую и удобную одежду. Кстати, обувь тоже надо купить.
   Благо проблем с деньгами не было, на днях маркиз принес отступные за мое содействие, а сегодня еще и первая заработная плата от принца ожидалась. Честно признаться, мне было страшновато встречаться с Робертом, ведь вчера я ему передала счет за свои услуги с расшифровкой и расчетами. Сумма за неделю моей работы получилась приличная. Он же опять будет возмущаться и точно зажилит сверхурочные. Я и не надеюсь, что он мне их заплатит, просто хочется над ним немного поиздеваться.
   Моё агентство тоже приносит стабильный доход. Когда контракт с принцем закончится, скину на Наяну дела по агентству, с добавлением ей зарплаты, а сама займусь развитием бизнеса. Наследство это хорошо, но пока не увижу на руках всех бумаг и его самого, буду надеяться на себя.
   Завтрак подходил к концу, когда я услышала звонок колокольчика на входе. Интересно, кого это принесло в такую рань? Ильма пошла встретить гостя, а заодно сообщить, что хозяйка не принимает так рано. Я слышала голоса, причём у гостя он был очень знакомый и настойчивый. Жаль, слова было не разобрать. Решила проверить, вдруг Ильма самого принца на порог не пускает?
   - Гилберт! - вырвалось у меня при виде мужчины. Ильма поняв, что гость желанен, благоразумно ретировалась на кухню. Я же дала волю радости и, не обращая внимания на чуть самодовольную улыбку барона, обняла его.
   - Агна, потише. Я тоже соскучился, но могла бы ты немного расслабить руки? - скрипя зубами, произнёс Гил.
   - Ой, извини! Твоя рана да? А почему целитель ее не вылечил? - быстро убрала руки от мужчины, даже попыталась отодвинуться, но он мне не дал.
   - Агна, верни руки обратно, я же не просил их убирать, - проворчал барон, стараясь одной рукой пристроить мои ладони на своей талии, а второй крепче прижимать к своей груди.
   - Ну ты и вредный, - фыркнула я. Впрочем, обиды на Гилберта не было, я была рада, что он вернулся из той передряги живой. Пусть осунувшийся и бледный, но это дело поправимое. - Ты завтракал?
   - Больные все вредные, - хмыкнул барон. - Я поел, так что давай просто сядем. И ты мне все расскажешь, а то брат напотчевал меня байками и доволен.
   Гилберт потянул меня на диван, усадил и сам расположился рядом.
   - Но сначала я хочу поблагодарить тебя, твой амулет спас мне жизнь. Да что там мне, всем нам! Извини, цветов принести не догадался, - при этих словах Гил обвел взглядом гостиную, корзины с цветами за четыре для увять не успели. - Но я смотрю, кто-то и без меня постарался.
   - Это после бала поклонники надарили, - мне была приятна мелькнувшая во взгляде мужчины ревность.
   - Ясно. Но ты не думай, подарок за мной. И не какие-нибудь цветочки, а нормальный подарок, - твердо произнёс барон.
   - Гил, перестань. Это вышло случайно, какие подарки? Для меня хватит того, что ты жив и здоров, - что-то меня потянуло на сентиментальность, не хватало ещё признаться Гилу в своих чувствах. "Гилберт ты мне нравишься, и я не прочь выйти за тебя замуж", звучит как-то тоскливо и жалко. Нет, никаких признаний! Тем более, здесь мужчины привыкли сами решать такие вопросы, вот пусть и решает. - Так все же, что сказал целитель?
   - Сказал, что на жалах этих тварей какой-то яд. Магией его полностью вывести не удалось, в общем, со временем заживет, - чуть скривился мужчина. - А кто тебе рассказал про рану? Я только вчера поздно вечером приехал.
   - Да я своими глазами видела, как ее тебе нанесли, - хмыкнула я. Гилберт держал меня за руку, поглаживал мои пальчики, и эта незамысловатая ласка смущала. - Мне сон приснился, полагаю вещий, раз все сбылось.
   - Ты как всегда полна сюрпризов, - улыбнулся Гил, поднося мои пальцы к своим губам. Нежные прикосновения отозвались мурашками во всем теле, заставляя щеки покрываться румянцем. А потом мужчина вдруг спросил: - У тебя сломался браслет?
   - Почему? - не поняла я вопроса.
   - А не важно, все равно нет сил терпеть, - с этими словами он меня поцеловал. Мягко, нежно, будто пробуя на вкус, а не встретив сопротивления, углубил поцелуй. Так вот о чем он говорил?! Браслет почему-то на него не сработал. Я хотела об этом сказать Гилу, узнать его мнение на этот счет, но ему было не до разговоров, и в мой, так не время приоткрытый рот, ворвался его язык. Рука барона скользнула мне на бедро.
   Я так и не успела понять, нравится ли мне столь стремительный натиск или нет, когда Гил отстранился, окинул меня черным от желания взглядом и произнес:
   - Пойдем в спальню?
  
   ****
  
   Гилберт сразу понял, что поспешил. Но слова уже сорвались с языка и их не вернешь. Он почувствовал, как застыла девушка в его руках, увидел горечь в ее глазах. Извиниться? Объяснить, что весь этот месяц только о ней и думал? Что от одного поцелуя он утратил разум? Вот только поверит ли Агна? Он бы не поверил. Женщины всегда очень щепетильны в таком вопросе, их почему-то оскорбляет, что мужчина может сгорать от желания. Им всем подавай любовь, романтику, стихи в свою честь, и верность до гроба.
   - Нет. Спасибо, что навестил, Гилберт, но мне пора на службу, - Агна встала, машинально поправила прическу и платье. Вытащила из ящичка письменного стола маленькое зеркальце, видимо решив проверить, какой урон его поцелуй нанес ее красоте.
   "А ведь она собирается к Робу", подкинул разум пищу для размышлений.
   Гил вспомнил, как вчера полночи проговорил с братом. И почти каждая фраза Рика заканчивалась тем, какая Агнесс замечательная. И грамоту освоила быстро, и дело доходное организовала, и принц ее ценит, и ему, Рику, очень помогла. Поговорив с ней, брат наконец-то понял, что с Ламией надо развестись, чем собственно и занимался в последние несколько дней. За это Гилберт был тоже благодарен Агне, хотя в душе поселилась ревность. Он ведь сам не раз уговаривал брата развестись, а девушке хватило одного. Неужели за месяц она успела узнать его лучше, чем он за всю жизнь?
   - Агнесс, я..., - барон все-таки не удержался и подошел к девушке. Положил ей ладонь на плечо, собираясь с мыслями. Как же трудно подобрать слова извинения, если своей вины не чувствуешь.
   - Не надо Гилберт, я все поняла, - дернула плечом Агна. - Если хочешь, могу подбросить тебя домой, за мной как раз приехала коляска.
   - Мне тоже надо увидеть Роберта, - произнес мужчина, размышляя, как быстро у женщин меняется настроение. Несколько минут назад радовалась ему, а сейчас даже не смотрит. А ведь он хотел увидеть ее еще вчера, но брат напомнил о приличиях. Поэтому сегодня с самого утра ноги сами принесли его сюда. Себя он успокаивал, что это из-за благодарности, но стоило только Агне улыбнуться ему, как обманывать себя стало глупо. Он хотел эту девушку и сам не мог понять почему. Ведь ему всегда нравились другие женщины.
   До особняка принца они ехали молча. Гилберт порывался начать разговор, но на ум не приходило ни одной темы. Не о погоде же говорить? Из коляски он выскочил первым, а потом подал руку девушке, до последнего боясь, что она ее проигнорирует. Но нет, оперлась и не возмутилась, когда он повел ее к дому. В холле им встретились принц с некромантом.
   - Гил, дружище! Живой чертяка! - расплылся в радостной улыбке Роб. - Леди Агнесс, доброе утро.
   - Роб, ты все вширь растешь? Какими судьбами к нам? - протянул ладонь для рукопожатия Гилберт.
   - Доброе утро Ваше Высочество, Фердинанд, - сделала реверанс Агнесс и пошла к лестнице. Некромант глянул ей вслед, повернулся к барону, одарил подозрительным взглядом и кинулся вслед за девушкой.
   - А мелкий чем недоволен? - спросил барон, задетый за живое таким отношением Ферда. Они не были с ним особо дружны, но все-таки всегда поддерживали нормальные отношения.
   - Не обращай внимания, к невесте приревновал, - скривился, будто от зубной боли, Роберт. - Пойдем лучше выпьем за встречу и ты мне расскажешь, что за лианообразные твари на вас напали.
   - Кого приревновал?
   - Агнесс. Он ей предложение сделал. Ты бы его не провоцировал, он у нас в последнее время нервный. Представляешь, чуть с Феджем не подрался, - хохотнул принц и начал рассказывать, как Агна обездвижила лорда и что ему напророчила. Гилберту не надо было лезть в мозги друга, чтобы понять - девушка и его чем-то зацепила. А еще он понял, почему Агнесс обиделась и оттолкнула его, ведь если проанализировать их поцелуй, то она скорее растерялась, чем обрадовалась. Ну да, зачем ей барон, который сам не знает, чего хочет, если есть почти герцог с предложением руки и сердца. На душе было тоскливо и пусто, поэтому предложение Роберта выпить за встречу пошло на ура.
  
  
  
   Глава 3, в которой вещие сны не всегда приносят пользу
  
   "И почему я не дала ему по наглой морде?" в который раз прокручивала я одну и ту же мысль. Это кем он меня считает? Не успел приехать, узнать, что браслет на него не действует и сразу в койку. Воспоминания подкинули картинки нашего общего пребывания в постели. Это для меня, жительницы мира с более свободными взглядами, такое времяпрепровождение значило доверие и возможность чего-то большего. А для Гила видимо все было однозначно, раз я была не против его присутствия тогда, то теперь просто обязана растаять и отдаться ему не раздумывая. Месяц назад к этому все и шло, тогда еще были свежи воспоминания и нормы поведения другого мира, а сейчас, немного обжившись и посмотрев на людей, поняла - быть любовницей не хочу. К тому же, не зная средств местной контрацепции, я рисковала остаться еще и матерью-одиночкой. А я такого своему ребенку не желаю.
   Ведь Гилберт мне ничего не обещал, предельно честно обозначил свои намерения еще в день нашего расставания. Тогда почему мне так обидно и горько?
   - Агнесс, ты себя плохо чувствуешь? - вырвал меня из неприятных мыслей Ферд, догнав на лестнице.
   - Нет, все нормально, просто настроение не очень, - он все равно бы спросил, почему у меня такой вид, так лучше сразу ответить.
   - Это из-за Гилберта? - вопрос больше походил на утверждение. Мне же стало нехорошо, неужели так заметно произошедшее между нами? Или он сделал такие выводы, потому что я приехала вместе с бароном? Не знаю, что прочитал на моем лице некромант, насупился. - Я тут подумал, ты живешь в его доме...
   - Только не надо делать выводов, о которых ты впоследствии пожалеешь, - резко перебила парня. И этот туда же со своими намеками. Надо срочно что-то решать с домом, сначала узнать, какую сумму запросит барон за него. Если неподъемную - буду снимать, пока не накоплю. Бли-и-ин, он же мне еще и денег перед отъездом оставил! Теперь понятны его слова о спальне, он считает меня своей содержанкой и небезосновательно. Сегодня же все верну! - Я снимаю у него дом, на тот момент у меня было мало средств, а он предложил жить в нем практически даром. Из-за призрака предыдущие жильцы в нем не задерживались.
   - Агнесс, я ни о чем таком не думал. Я решил, что Гилберт поднял цену на дом или запросил что-то сверх того. А с учетом того, что я сейчас услышал, - задумчиво произнес некромант. Потом взял меня за руку, заглянул в глаза и спросил: - Он тебя домогается? Не бойся, можешь мне сказать. Я с ним поговорю.
   Его "я с ним поговорю" прозвучало как-то зловеще, хотя Ферд не хмурился, не сверкал в гневе глазами. Он говорил тихо и спокойно, но вот мурашки по спине побежали, даже стало боязно за Гилберта. Барону я ничего плохого не желала, да и его поведение со мной не подходило под понятие "домогается", поэтому я честно ответила:
   - Нет. Спасибо Ферд, но со своими проблемами я разберусь сама.
   - Только не забывай, что у тебя есть я. Ты девушка, тебе можно быть слабой, - я видела, что Фердинанд не очень мне поверил. Улыбнулась, приятно, когда о тебе переживают. Еще бы знать, искренне это или нет. Вдруг именно сейчас некромант играет, хочет казаться лучше, чем есть? - Помочь тебе с делами?
   - Тебе не скучно будет копаться в бумагах и цифрах? - спросила у него. - И принц, наверное, уже ищет, куда ты пропал.
   - Это с Гилом? Да они до вечера из кабинета не выйдут, будут встречу отмечать, - усмехнулся Ферд. - К тому же у меня появилась кандидатка на место любимой жены Рика.
   Вид у некроманта был настолько заговорщицкий, что я сдалась:
   - Ну и кто эта счастливица?
   - Твоя секретарша. Не смейся, я подумал, что самое главное найти достаточно образованную девушку. А в этом городке я только двух таких встретил. И про тебя Рик может забыть, - сказано было с улыбкой, но не похоже, чтобы Ферд шутил.
   - Да я по другому поводу смеялась. Просто сама сегодня об этом же думала. Только Наяна не блондинка.
   - Ради такого дела сделаем! - заявил некромант.
   - Надо у нее будет спросить, вдруг она против, - засомневалась я в правильности такого подхода. - Может, их сначала познакомить?
   - Вот это нам и надо обсудить. А лучше составить план и действовать быстро, сразу после официального развода.
   - С чего такая забота о Рике? Или тебе захотелось примерить на себя роль свахи? Некромантское брачное агентство - от нас не спрятаться даже под землей. Как тебе такой лозунг? - улыбнулась, представив себе такую рекламу. Кстати о ней "любимой", в этом мире рекламой никто не занимался, все узнавалось через знакомых или на рынке. То есть непочатый край работы, а с ней и прибыли. У меня даже руки зачесались. И все-таки я какая-то нетипичная попаданка, мало того, что этот мир оказался моим родным, так я еще и формулу пороха не знаю. А уж что-то более сложное и подавно.
   - Всего лишь методично избавляюсь от конкурентов, - хитро проговорил Ферд. - И останется только Роба пристроить в надежные руки.
   - А давай Альбине такой подарок сделаем, мне кажется, они друг другу подходят, - похоже, у меня самой разыгралось желание поиграть судьбами людей. Это нехорошо, но если они потом будут счастливы, то нас никто не осудит. - Кстати, а куда делся баронет? Я думала, ты шутил, когда говорил про бордель и остальное.
   - Ну в бордель я его точно не отправлял, он сам туда сбежал, а потом его отправили в столицу с поручениями. Так что все хорошо. А вот с Алурилианой ничего не выйдет, - правильно понял Ферд, кого я имела в виду. - Роберту нравится другой типаж женщин. Ее только Гилу можно пристроить, это он всегда был без ума от роковых брюнеток. У нас с ним во дворце комнаты в одном крыле. Так раз в неделю у него обязательно громкие выяснения отношений с очередной пассией, а потом столь же бурные примирения.
   Мы как раз подошли к моему кабинету, когда Фердинанд пустился в рассказы о своем детстве, точнее подростковом периоде. По его словам это было веселое время, несмотря на то, что учиться приходилось усиленно.
   - А как так получилось, что вы все вместе росли? Ладно Алоис и ты, вы как-никак будущие герцоги. Но Гил барон, - как бы мне не хотелось его забыть, все мысли все возвращались к нему. А уж после слов Ферда, что ему нравятся брюнетки, совсем настроение испортилось. - Кстати, а почему все называют Алоиса герцогом, если его отец жив?
   - Он наследник двух герцогств, - усмехнулся некромант. - Мы учились вместе три года. Король распорядился всех наследников земель, которым исполнилось пятнадцать привезти ко двору и оставить для дальнейшего обучения. Это был политический ход, таким способом он заручился поддержкой большинства дворянских семей. Ведь, по сути, мы были заложниками. Во всяком случае, так считало большинство родителей. Но я уверен, у Его Величества планы были гораздо глубже. Он сделал так, что мы все друг друга знаем, и в какой-то мере дружим. Роб дружил с Гилом и Алоисом, они вечно попадали в переделки, а потом сидеть не могли. Меня они с собой не брали, называли мелким. Хотя принц меня на год старше, а барон с Алоисом на два. В общем, пока я покорял знания, они покоряли фрейлин королевы. Это потом, на последнем году, когда погибли родители Гилберта и он уехал, Роберт с Алоисом выбрали меня третьим. Видимо, чтобы оттенять их красоту.
   Фердинанд смеялся, совсем не заморачиваясь тем, что ему приходилось быть "страшненькой подружкой" для двух оболтусов. В кабинете мы были одни, Наяна должна была прийти к десяти. Пока ей поставили небольшой стол рядом с моим. Но я уже поговорила с принцем, чтобы мне выдели две смежные комнаты. Он согласился, но с условием. Для поддержания имиджа пары, нам надо было вместе поужинать где-нибудь на людях. В этом городе был только один достойный ресторан, идеальное место для встреч, потому что помимо общего зала были и альковы. Ох, что-то мне подсказывает, что принц и дальше собрался играть в ухаживания.
   Как-то так получилось, что я провела с Фердом практически целый день. Сначала мы болтали, потом работали. Следом плавно наступил обед, который деятельный некромант предложил провести на природе. Сборы много времени не заняли, Ферд отдал распоряжение прислуге и через десять минут нас ждали две оседланные лошадки и корзина с едой.
   Мы решили не искать нового места, а отправиться туда, где уже были. Берег реки, отсутствие людей, что ещё надо? И не прогадали. Разговаривать с Ферди было легко и приятно, я временами забывала о своих проблемах и печалях. Я бы, возможно, совсем расслабилась, если бы не ощущение, что кто-то смотрит в спину. Какое-то время я мучилась одна, пока не заметила цепкого взгляда некроманта, которым он из-под ресниц окидывал пространство.
   - Тебе тоже кажется, что за нами следят? - тихо спросила у парня.
   - Если бы казалось, - пробормотал Фердинанд, как бы случайно скользнув своей щекой по моей. - Ты не думай, я не пристаю. Мне нужно время отследить, где находится человек.
   - Ты не отвлекайся, - со смешком произнесла я, сама обнимая молодого человека за шею. - Дадим человеку пищу для размышлений. Он, понимаешь ли, глядит, а ничего интересного не происходит. Непорядок.
   - Маг. Или амулет у него сильный экранирующий. Никак не могу даже определить: мужчина это или женщина, не говоря уже о том, чтобы повесить следилку, - говорил Фердинанд больше для себя, потому что я мало в этом понимала. - Нет, все-таки маг. Почувствовал, что я его нашел и ретировался. Похоже на портал, который переносит на короткое расстояние. Шагов на сто.
   - А зачем такие порталы нужны? Ведь пешком можно или на лошади.
   - Их используют для отступления. Например, когда надо быстро скрыться от слежки или еще по какой-то причине, - некромант не спешил отстраняться, но мне сегодня поцелуев совсем не хотелось, хватило Гилберта с утра. Поэтому убрала руки с его шеи и чуть отодвинулась сама.
   - И все равно непонятно, зачем было за нами следить? - задумчиво произнесла я.
   - Не знаю, но я разберусь, - ответил некромант, поднимаясь. - Поехали обратно?
   На обратном пути я размышляла, что рано обрадовалась отсутствию телохранителя. Все-таки я бы себя чувствовала увереннее, если бы нас кто-нибудь прикрывал. Фердинанд, конечно, маг и возможно сильный, но многое ли он сможет сделать один?
   До города мы добрались без приключений, я даже стала сомневаться, а была ли за нами слежка. Вдруг это кто-то проходил мимо, травы, скажем, собирал. Увидел нас и затаился, решив узнать, чем таким аристократы занимаются на берегу речки. В общем, я себя практически убедила.
   По пути я решила заехать домой, взять деньги, чтобы отдать их Гилу по горячим следам. Но обнаружила небольшую очередь из дюжих мужиков, как оказалось, целая бригада лесорубов, решившая с моей помощью найти работу. С учетом всего произошедшего, деньги для меня сейчас лишними не были бы, поэтому пришлось задержаться. Некромант тоже остался, в качестве силовой и моральной поддержки.
   Спустя пару часов уже не хотелось возвращаться в дом принца, да и встреч у меня запланированных не было. Фердинанд уехал, забрав с собой мою лошадку, а я провозилась с домашними делами. Ходила в ателье на примерку, заглянула в продуктовые лавки, захотелось вкусненького, а потом его же сама и готовила.
   Спать легла рано, долго не могла уснуть, мысли метались между Гилом, Фердинандом и неизвестным, который за нами следил. Очень хотелось знать, что эти мужчины задумали. И хоть некромант сказал, что невозможно с уверенностью утверждать, кто следил за нами, мужчина или женщина. Я была уверена, что это было лицо мужского пола. С этой мыслью я и заснула.
   И как-то не сразу поняла, что мне опять снится нечто необычное. Таверна, куча народа, пьют, разговаривают, шумят. Шумят?! Смотри-ка, прогресс! Теперь я не просто в тишине летаю. Или это просто сон? Ведь непонятно, почему я тут оказалась. Я полетала между пьяных и не очень мужиков, никого знакомого не увидела и уже уверилась, что вышла ошибка, как в двери таверны скользнул какой-то мужчина в плаще с низко надвинутым капюшоном. Ну надо же, как в дешевом кино. Неужели, совсем не понимает, что в таком виде привлекает внимания больше? Но что странно, на него никто не смотрел, будто и не видел. Я проследовала за таинственным незнакомцем, вдруг услышу что-то интересное. Мужчина сел в самом темном месте, так и не откинув капюшон. Скоро к нему, подошел какой-то дедок, с большой кружкой пива. И начал нести обычный бред пьяного человека.
   - Отступись, - сквозь зубы произнес дед, сверкнув абсолютно трезвым взглядом в сторону таинственного типа. - Она не для тебя.
   - Не твое дело. Я тебе за другое плачу. Принес? - донесся глухой голос из-под капюшона.
   - Ты не понимаешь, нельзя идти против законов мироздания...
   - Плевать мне на законы. Я заплатил тебе за зелье, где оно?! - схватил тип в плаще деда за руку и сжал ее, крепко так, казалось еще чуть-чуть и он сломает ему кисть. Кстати, у незнакомца ладонь была молодой, а на пальцах перстни и кажется, я что-то похожее когда-то видела. Пожилой человек презрительно скривился, но вынул колбочку с темным содержимым.
   - Его действия хватит на полчаса, ты должен успеть за это время, - тут рука деда подернулась дымкой и растворилась, чтобы вновь появиться, но уже свободной от захвата. - Мы квиты. Больше мой внук тебе ничего не должен. И да, последствия разгребать тебе.
   С этими словами он просто исчез. Хотелось выругаться вслух и желательно матом, судя по резким незнакомым фразам, доносившимся из-под капюшона, таинственный тип решил себя не сдерживать. Кто же он такой и зачем ему пузырек? И с чем он? С ядом? И спросить не у кого. А лучше бы посоветоваться или хотя бы рассказать. Почему-то вспомнился Гилберт. И меня сразу закружило и кинуло куда-то, не успела и глазом моргнуть. Пока я кляла себя за несообразительность и пыталась опять вернуться к тому незнакомому мужику, меня выкинуло в какой-то беседке.
   - Правда, скучал? - хихикнул нежный девичий голосок.
   - Да, моя красавица, - пробормотал мужской, не прерывая поцелуев шейки Альбины.
   - Обманываешь, ты мне ни одного письма не написал. Совсем забыл свою малышку.
   - Нет.
   - Что нет?! Гилберт, перестань! Мной нельзя так пренебрегать! Я тебе не девка, как эта подстилка нашего высочества! - взвизгнула дочка маркиза, отталкивая от себя барона. Что ж, прав был некромант. Но от этого было не легче, захотелось спрятаться, скрыться, чтобы не видеть и не слышать этих двоих. Меня уже куда-то тянуло, когда до меня донеслись последние слова девушки : - Свадьба будет весной.
   Последнее пристанище моего духа, оказалось в спальне некроманта. Сначала я испугалась, что и его застану с какой-нибудь бабой. Умом понимала, что не имею на него или на Гилберта никаких прав, что надо засунуть подальше свою ревность и обиду, и жить своей жизнью. Но сделать это было непросто.
   Ферд спал один, улыбаясь во сне. Так захотелось, чтобы мне тоже приснилось что-то хорошее, чтобы так же улыбаться, а не думать о бароне и его предательстве. Как он вообще мог? Утром целовал меня, говорил, что скучал, а вечером тоже самое этой заразе аристократической. Обидно. Очень.
   Зеленой дымкой просочилась между некромантом и его подушкой, намереваясь задержаться в этом безопасном месте до утра. Раньше я думала - знать будущее вредно, а оказывается, правду знать еще хуже.
  
  
   Отступление
  
   Его Величество полуночничал. Он давно полюбил это время суток, когда он мог насладиться тишиной и покоем. Простым обывателям кажется, что жизнь монарха это сплошной праздник, знай себе посещай приемы и меняй фавориток, как перчатки. Все это глупости, а настоящая работа происходит здесь, в этом кабинете. Тяжелая и между тем увлекательная. Заставить, принудить, надавить на человека, много ли ума для этого надо? Нет. Но и такой человек при первой же возможности тебя предаст. А вот сделать так, чтобы он сам захотел, чтобы сам к тебе обратился за помощью, чтобы воспринимал тебя благодетелем и был верен всей душой, это ли не высшее умение манипулировать людьми?
   Зачастую у Его Величества это получалось виртуозно. Но сейчас он читал донесения своего наблюдателя и ругался: на сына-балбеса; на девчонку, которая не хотела увидеть своей выгоды; на молодого некроманта, который так некстати подвернулся со своей любовью. Парня, конечно, жаль, но придется ему искать себе другую невесту. Королю надоело оставаться наблюдателем, он решил сыграть не последнюю роль в скорой женитьбе своего любимого сына. А то что Роберт женится на Агнесс, Его Величество не сомневался, сын уже заинтересовался девушкой, осталось только подтолкнуть. И король знал как или точнее чем это сделать. Встал, вытащил из сейфа один очень интересный документ, еще раз прочитал и улыбнулся. Птичка вот-вот должна была попасться в сети. А если вспомнить, как девушка без денег, связей и родственников смогла не просто хорошо устроиться, но еще и организовать вполне прибыльное дело... Так король с радостью видел бы ее своей невесткой, даже без приданого в виде проклятой земли. Король был уверен - такая женщина добьется всего, главное чтобы была цель в жизни и надежное плечо рядом. Да-да, любой женщине нужен мужчина, а сильной он нужен еще больше. И не просто для красоты и здоровья, как Алоис, а надежный мужик с волевым характером, чтобы она чувствовала себя слабой рядом с ним.
   Монарх считал своего сына именно таковым, и даже то, что в последние годы Роберт перестал часто менять любовниц, ставил ему в плюс. Взрослеет парень, переборчивым стал, а женится так еще и скрывать свои левые связи научится. Король не был монахом, но ему больше приписывали похождений, чем их было на самом деле. Сам же мужчина давно нашел компромисс с совестью, жену он свою любил и только ей доставались его ласка и нежность. А фавориток он просто имел, не задумываясь об их удовольствии.
  
  
  
   Глава 4, с бурными ссорами и заманчивыми предложениями
  
  
  
   Остаток ночи мне снились эротические сны, откровенные и чувственные. Поэтому не стоило удивляться, что проснулась я разбитая, неудовлетворенная и злая. Сразу вспомнился барон и брюнетистая вертихвостка. Захотелось сделать ей какую-нибудь гадость. Хвост, что ли вырастить?
   Приняла душ, позавтракала, и только немного успокоилась. Ровно настолько, чтобы обстоятельно все взвесить, взять деньги, которые мне оставил Гил, его накопитель, составить договор аренды и, на всякий случай, договор купли-продажи на дом. Все это уместила в сумочку, надела новое платье, в котором барон меня еще не видел, сделала макияж, прическу (чтобы видел сволочь, кого он теряет!), и отправилась к нему.
   - Агнесс?! - удивлению Дедерика не было предела. Стоит и глупо улыбается, смотря на меня. Дверь мне открыл дворецкий, сказал, что хозяин спит, и позвать он может только его брата. Позвал. Но похоже, Рик сам еще толком не проснулся, иначе чем объяснить такую реакцию на меня.
   - Доброе утро, Рик. Разбуди, пожалуйста, своего брата. У меня к нему срочное дело и ждать до обеда оно не может.
   - Доброе утро, Агнесс, - наконец-то отмер парень, подошел, поцеловал мне руку. Смутился, покраснел, спрятал ладони за спину, только что носком туфли ковырять пол не стал. Но и без этого выглядел, как влюбленный подросток. Вот же блин! И жалко и его, и сделать ничего не могу. Ну не замуж за него выходить? Что-то я пока не готова на такие жертвы. - Ты проходи. Может, тебе чаю? Я постараюсь разбудить Гила, но не обещаю. Он вчера нетрезвый пришел, поздно и не в духе.
   - Пошли вместе! - я была настроена воинственно, к тому же барон может послать подальше брата, но не меня. Ну я надеялась, что воспитание возьмёт верх над желанием отправить меня следом за Риком. - Он хоть один в спальне?
   - Один. Гил домой не приводит своих любовниц, - произнёс Рик и покраснел еще больше, а я разозлилась. Значит любовниц у него куча, тогда какого черта он лезет ко мне?! Хочет поставить галочку, что еще одна не устояла перед его обаянием?!
   Когда мы вошли в спальню, Гил действительно спал, причём в чем мать родила. Ночью он, конечно, укрывался одеялом, но сейчас оно исполняло роль ещё одной подушки, на которой удобно расположились рука и нога барона. И все-таки тело у Гила красивое, даже шрамы не уродуют мускулистую спину, а уж ягодицы с ямочками так и просились, чтобы их укусили. И вот эта красота вчера досталась той чернявой заразе?! Захотелось вылить на голову барона тазик холодной воды, а потом и пустым тазом по ней добавить, раза два или три. Я оглянулась в поисках дверей в ванную комнату, дабы не откладывать месть в долгий ящик. Рик воспринял это как смущение, быстро подошел к брату и поправил на нем одеяло. Гил что-то пробурчал, но не проснулся.
   - Ну и зачем ты это сделал? Он сейчас ещё крепче уснет, мы его до вечера не добудимся, - расстроено вздохнула я, несмотря на обиду и злость, попкой Гила любоваться было приятно. Себе я в этом не признавалась, предпочитая думать, что расстроилась из-за того, что не удалось огреть чем-нибудь тяжелым этого пьяницу и ловеласа.
   - А может, ты действительно зайдешь вечером? Или он сам к тебе приедет, как проснется? - Дедерик чувствовал себя неловко и жаждал избавиться от моего присутствия. Или его смущало то, что я находилась в спальне его брата?
   - Это долго. Да и запал пойдёт, а мне ему столько хочется высказать, - еще раз вздохнула, собралась с силами и гаркнула во все горло. - Подъем! Нападение! Всем занять линию обороны!
   Расчет был на то, что Гилберт человек военный, к боевой тревоге привыкший, значит, должен быстро реагировать на внештатную ситуацию. Одного не учла, того, что мужчина недавно вернулся с передовой. "Взлет" барона с кровати был красивым и запоминающимся. Просто глаз не отвести от обнаженного мужчины в полной боевой готовности. Причем это касалась всех органов. Но если с утренним стояком все было понятно, то откуда он достал меч, я заметить не успела. Вообще-то, я уже чувствовала себя отомщенной, можно было уходить. Вот только набросить на этот "жезл" накопитель, как кольцо на кеглю в детской игре и можно идти на работу.
   - Рик? Агнесс?! ..., - и длинная тирада из непереводимой лексики. Что-то я поторопилась, уйти всегда успею.
   - Ты бы оделся, или надеешься, что я упаду в обморок? - ехидно произнесла я, демонстративно рассматривая барона. - Извини, ждать пока ты протрезвеешь и выспишься, не стала.
   Вытащила из сумочки мешочек с деньгами, хотела кинуть на постель Гила, но передумала. Все-таки он мне их давал если и не от чистого сердца, то не требуя их вернуть. Подошла к комоду, игнорируя ошеломленный взгляд Рика и потихоньку разгорающийся от ярости барона.
   - Здесь деньги, которые ты мне оставлял, я добавила туда за аренду дома. Накопитель тоже там. Спасибо, он мне очень помог. Так же я хочу купить у тебя дом, в котором сейчас живу. Назови цену.
   - Агна, что это за спектакль?! - Гил откинул меч в сторону и, не стесняясь своей наготы, пошел ко мне.
   - Какой спектакль Гил? Я всего лишь хочу не остаться на улице, после того, как ты женишься. Сомневаюсь, что твоя любимая малышка потерпит "девку - подстилку принца" в доме, который принадлежит тебе. Или ты надеешься, что она будет сквозь пальцы смотреть на твоих содержанок? Хотя это уже ваши с ней дела, меня они совершенно не касаются. Потому что я не твоя содержанка, не твоя любовница, что бы ты себе ни напридумал. У меня к тебе только одно дело: назови цену за дом! Потому что либо я куплю его, либо куплю другой. Но жить я буду в собственном доме, и никто не будет считать себя моим хозяином, - под конец монолога я уже кричала, выплескивая свою обиду на мужчину.
  
  
  
   ***
  
  
   Гилберт умел соображать быстро, но после вчерашнего подпития память его немного подводила. Да еще столь экстренное пробуждение. Поэтому он не сразу понял, о чем именно говорит Агнесс. И что она вообще делает в его комнате? То, что она на него обижается до него дошло, а вот причина стала ясна, когда он услышал "кодовую" фразу: "подстилка принца". Воспоминания полноводной рекой хлынули в голову. Вспомнилось все: и вчерашний поцелуй с Агнесс, и пьянка с Робом, и желание забыть белобрысую ведьмочку, и свидание с Алурилианой, которое закончилось ничем. После слов этой стервы он ушел домой, сказав: "никакой свадьбы не будет". В тот момент ему с трудом удалось сдержаться и не ударить зарвавшуюся девку. Как она только посмела оскорбить его Агнесс? Мужчина задержал взгляд на гневных глазах девушки, перевел на вздымающуюся грудь и понял - тяга к Агнесс никуда не исчезла. Какая же она красивая, когда злится!
   - Да, - улыбнулся он, преодолевая последние метры между ним и девушкой.
   - Что да? - растерялась, сбитая с мысли, Агна.
   - Все "да", солнышко мое, - обхватил он за талию девушку, сжал, шепча на ухо. - Будет все, что захочешь: дом, свадьба...
   Гилберт завладел губами ведьмочки, такими нежными, сладкими, пьянящими. Хотелось никогда не выпускать девушку из своих рук, а ведь еще вчера он был уверен, что она к нему равнодушна. А сегодня набросилась на него ревнивой фурией. Только почему она опять не отвечает на поцелуй?
   - Гилберт, тебе бы проспаться, а то ты уже невест путаешь, - вырвалась из объятий девушка и выбежала из комнаты.
   - Черт! Что в этот раз не так?! Я ей предложение сделал, а она опять недовольна! - барон перевернул столик, что так неудачно попался у него на пути. Смахнул несколько безделушек с полок, он их никогда не любил, и порывался порубить кровать мечом, который успел подобрать с пола. Но был остановлен осуждающим взглядом Дедерика.
   - Я не большой знаток женщин, но может она тебе просто не поверила? Знаешь, я тоже не поверил в искренность твоих чувств и желаний. А уж после того, как ты ночью сделал предложение Алурилиане, вообще удивлен, что Агнесс не дала тебе пощечину. Потому что она явно восприняла твои слова, как оскорбление, - с холодным презрением в голосе произнес брат и тоже ушел, оставив барона наедине со своими мыслями.
  
  
  
   ***
  
   - Здравствуйте отец, странно видеть вас здесь, - произнёс Роберт заходя в свой кабинет. Его разбудил слуга и сказал, что король ждёт. Стоит ли говорить, что после вчерашнего Роберт был не в состоянии вести умные разговоры? Да и неумные тоже. Чёрт бы побрал этого Гила! Сколько раз зарекался с ним пить!
   - Да вот решил навестить сына, проверить какие у тебя успехи, как продвигается расследование, - ехидно улыбнулся отец. - Ты же знаешь эти официальные донесения, написанные сухим казенным языком. Из них выходит, что делом занята только твоя помощница. Уверен, все это вранье, мой сын не может бездельничать, скинув на слабую девушку всю ответственность. Кстати, что у тебя с ней? Ты же понимаешь, что любовница и жена это разные вещи.
   - Отец, давайте не будем опять поднимать эту тему. Я женюсь на той, которую выберу сам и тогда, когда решу, ни позже, ни раньше, - раздраженно сказал принц, усаживаясь в кресло.
   - Сын, мне плевать, кого ты тащишь в свою постель. Но вот жениться на ком попало я тебе не позволю! Так что выбрать жену можешь себе сам, как и был у нас уговор. Но вот одобрить или нет, решать мне, - твёрдо заявил король, и Роберт понял, что с отцом придётся считаться. Он, конечно, и сам не собирался связывать жизнь с первой встречной, но чувство протеста забурлило в крови. Для себя мужчина давно решил, если он полюбит по-настоящему, ему будет плевать на родительское благословение и титул девушки.
   - Ладно, считай, я свой долг выполнил, напомнил тебе об обязательствах перед родом. Можно с чистой совестью смотреть в глаза твоей матери. Хотя я не понимаю, чем тебя не устроила принцесса Розалина? Симпатичная, влюбленная в тебя, ловила каждое твое слово, и приданое неплохое.
   - Это Неприступная гряда хорошее приданое? С вечно воюющими горцами? - вскипел Роберт, которому надоело напоминание о последней невесте. Да принцесса была неплоха, но тупа, как дерево.
   - Ну да, проблемы там есть, но и плюсы - золото. Да и где ты найдешь сейчас ничейную землю, да еще и без подводных камней?
   - Если бы за Розалину давали кусок восточного побережья, я бы еще подумал, - немного успокоился принц, понимая, что такого предложения ему никто не сделает.
   - А южное не хочешь? - хмыкнул отец.
   - Я реалист.
   - Зря, иногда мечты сбываются. Вот, почитай, что я недавно обнаружил в сейфе. - Роберт с сомнением взял свиток. Вчитался, моментально ухватывая суть. - Договор действующий.
   - Все это хорошо и могло бы меня заинтересовать, но вы батюшка забываете об одной мелочи. Где взять наследника Проклятой земли? А лучше наследницу, так как дочек бог вам не дал, - усмехнулся Роберт, откидываясь на спинку кресла. А ведь его действительно зацепила возможность прибрать к рукам землю рода Альбы. И не столько из-за его удачного местоположения, сколько из-за возможности самому побывать там. Да это сравнимо с открытием неизвестных земель.
   - Наследница есть. Молода, симпатична и даже не глупа. Осталось решить, как быть. Ты жениться по расчету не хочешь, значит, придется отдуваться Марку.
   - Ему еще и двадцати нет, - нахмурился Роберт, который по-своему любил младшего братишку.
   - Ничего, зато наследники быстрее появятся. К тому же он всегда любил приключения и животных.
   - Это шантаж, отец.
   - Нет сын, я всего лишь ставлю тебя в известность: либо ты женишься на этой девушке, либо это сделает твой брат. Ты же достаточно взрослый, чтобы понимать - такими возможностями не разбрасываются. Ладно, мы отошли от основной темы. Хочу узнать из первых рук, что творится на границе и чем нам это грозит в будущем.
   - Отец, вы же сами сказали , что женитьба дело ответственное. Я не могу принять такое решение, даже не видев невесту, - Роберта проигнорировал вопросы отца, в данный момент его интересовали ответы на собственные.
   - Могу познакомить. К тому же и девушке надо предоставить выбор, вдруг ей Марк больше понравится.
   - Вы взяли ее с собой? - Роберт понял, что попался на очередную уловку отца. Черт, да лучше он на Агнесс женится, чем свяжется с подопечной этого манипулятора! Может и правда отбить девушку у Ферда? Неужели он не справится с такой простой задачей?
   - Боишься? - рассмеялся король.
   - А должен?
   - Смех смехом, но если ты против, говори сразу. Я должен буду назвать девушке имя жениха.
   - Вы же хотели предоставить ей выбор?
   - Уверен, что нужно это делать? Смотри, не пожалей потом, - хмыкнул король, спрятав лукавство за густыми ресницами. Позвонил в колокольчик.
   - Звали, Ваше Величество? - с поклоном спросил вошедший в кабинет лакей.
   - Да. Девушка ждет? Хорошо. Можешь ее позвать.
   - Как прикажете, Ваше Величество, - лакей еще раз поклонился и вышел.
   - У тебя есть возможность уйти, - как бы невзначай предложил король сыну.
   - И не посмотреть на потомка легендарных Альба? Обижаете, отец, - для себя принц уже все решил, жениться на этой наследнице он не будет. А жажду первооткрывателя можно будет удовлетворить и на правах родственника. И надо начать ухаживать за Агнесс, а то мелкий уведет девушку. Особой влюбленности в свою помощницу Роберт не испытывал, но из всех женщин, что попадались ему в жизни, она единственная, которую он мог бы представить своей супругой. Красивая, умная, с характером, судя по гербу, который возник на их контракте из древнего рода. Сегодня же он поужинает с ней, а заодно проверит, насколько они совместимы в интимном плане. Стоило подумать об Агнесс в этом ключе, представив ее обнаженное тело на своей постели, как напряжение в паху не заставило себя ждать. Пришлось закинуть ногу на ногу, не пугать же незнакомую девицу с порога.
   Открылась дверь, запуская слегка нервничающую девушку:
   - Добрый день, Ваше Величество, - улыбка, реверанс, а потом слегка нахмуренный и непонимающий взгляд на него. - Ваше Высочество.
   А Роберт сам пребывал в шоке, все еще не веря и подозревая родителя в коварстве.
   - Проходи девочка, присаживайся, - любезно улыбнулся отец девушке. - Ничего, что я так по-простому? Практически по-родственному. Вижу у тебя много вопросов. Наверное, хочешь знать, зачем я тебя сюда позвал? Не буду испытывать твоего терпения. Я проверил бумаги, поговорил со свидетелями и могу с уверенностью назвать тебе твой род. Ты последняя из рода Альбы.
   Девушка и бровью не повела. Она знала и ничего не сказала? Позволяла обращаться с собой, как с простолюдинкой, но почему?
   - Я вижу, ты не удивлена, - произнёс король, обратив внимание на тот же факт.
   - Да, мне удалось прочитать письмо Ульрина, - серьезно кивнула девушка.
   - Тогда будет правильнее, если ты сама назовешь свое полное имя. Уверен, Роберту тоже интересно его услышать.
   - Агнесс Верена ин Диамарк урожденная Альба, - спокойно произнесла Агнесс. Неужели она не понимает, что назвала два родовых имени, которых боится вся аристократия стран содружества? Да нет, он по глазам видел, что она отдает отчет своим словам, что предельно собрана, но в то же время не кичится громким именем и не стесняется дел предков. Цельная натура, знающая, чего хочет от жизни, не боящаяся злых языков сплетников и наветов окружающих. Наверное, именно это его и привлекло в первую очередь в девушке.
   - Я согласен, - вырвалось у Роберта прежде, чем он это осознал. Но отступать было некуда, да и не особо хотелось. - Где подписать?
  
   ***
  
   "Это на что он согласен?" подумалось мне. Я нутром чувствовала подставу, причем еще тогда, когда меня остановил лакей и сообщил о желании короля меня увидеть. Проигнорировать монарха я не могла, хотя очень хотелось. Особенно после моего некрасивого выяснения отношений с Гилбертом.
   Уже после слов барона я поняла, что зря пришла в его спальню. Надо было отдать деньги Дедерику, и написать письмо с благодарностью. Уйти и забыть, вот что надо было сделать, а не выказывать свою необоснованную ревность и женскую глупость. Оказалось, я успела привязаться к Гилу даже в его отсутствие. Обидно. Особенно его последние слова о свадьбе, зачем было шутить на эту тему? Или это такая форма издевательства с его стороны?
   - Не торопись сын. Ты же сам настаивал, чтобы у Агнесс был выбор? К тому же девочка ничего не понимает. Вот доченька, прочитай. Не удивляйся, пока мы не родственники, но согласно этому договору скоро ими станем. Я всегда мечтал о красивой и умной дочке, рад, что ею станешь ты, - с добродушной улыбкой питона произнес король.
   - Спасибо за столь лестную оценку, Ваше Величество. Вы, вероятно, имеете в виду договор, который нарушил ваш отец? Когда вместо помощи отправил отряд захватчиков к моим предкам, - я чуть не ляпнула "родителям", но вовремя вспомнила о наказе Ульрина. Договор все же взяла, такие документы нужно знать наизусть.
   - Не спорю, мой отец нарушил договоренность, но устную. А это всего лишь брачный договор, между прочим бессрочный. Ты ведь хотела узнать, кто твой жених. Как я и думал, браслет не реагировал на Алоиса, потому что он близкий родственник нам.
   Я кивнула головой, вроде как соглашаясь с королём, на самом деле углубилась в чтение. Про браслет я была совершенно другого мнения, и родственные связи с мнимым женихом были совершенно ни при чем. Договор был прост и в то же время очень обтекаем. Наследник княжества должен был соединиться браком с одним из прямых потомков правящего на тот момент короля. Имена указаны не были, как и даты, что обнадеживало. Так значит, Роберт согласился на брак со мной? Даже не знаю, польщена ли я такой честью или лучше выбрать его младшего брата? Что-то мне подсказывало, что с молоденьким парнишкой договориться было бы проще. Но юные парни меня никогда не привлекали. Дилемма.
   У меня был ряд замечаний по договору, но в целом особого протеста против брака с принцем у меня не возникло. Хотя и желания не наблюдалось. Вспомнились рассказы Ферда про бурную жизнь Роберта и выходить за него замуж расхотелось вообще. Понимаю, что вряд ли я найду такого мужа, который будет верен мне всю жизнь. Но ведь выходить замуж за человека, заранее зная, что он будет тебе изменять, вообще не дело.
   - В целом договор понятен. У меня только один вопрос. Он подписан Ульрином. Он имел на тот момент право заключать его? Ведь у ребенка были родители.
   - Согласно законам княжества - вашей родины, до двадцатипятилетия наследницы, всем управлял регент. Не буду вдаваться сейчас в подробности, но на момент подписания договора Ульрин был регентом, потому что княжне было всего двадцать.
   - Стало быть договор действительно заключен по всем правилам и нам остается только его выполнить, - улыбнулась королю лучезарной улыбкой, в душе показывая им всем фигу. - Вы что-то говорили о выборе? И вообще, как вы предлагаете объединить земли, если, по сути, они захвачены тварями и монстрами?
   - У меня двое неженатых сыновей, так что можешь выбрать любого, - усмехнулся король, скосив глаза на Роберта. Тот все это время сидел молча и не сводил с меня взгляда. Будто хотел проникнуть в мои мысли и прочитать их. - Твари это плохо, но решаемо. В первую очередь нужно будет доказать, что ты наследница. Потом, с учётом документов, можно будет провести брачный обряд и тогда я смогу выделить на зачистку территории столько людей, сколько будет нужно.
   - Значит, повременим пока с объявлением помолвки, - решительно сказала я. И до того, как оба успели возмутиться, продолжила. - Я правильно понимаю, желающих испортить данное начинание найдется масса? Как несостоявшиеся невесты Роберта, так и конкуренты. Если объявиться мне сейчас перед всем миром, есть шанс, что я так и не попаду на родину. А это сделать необходимо, Ульрин написал про документы и другие доказательства моих прав. Кстати, он советовал прислушиваться к вам, Ваше Величество.
   - Лестно. Но согласен, рациональное зерно есть в твоих рассуждениях, девонька. Нам не нужны лишние препятствия. А ты что скажешь сын? Ведь тебя это непосредственно касается.
   - Агнесс еще не озвучила своего согласия на наш брак, так что я пока воздержусь от комментариев, - мрачно сообщил Роберт. Опаньки, он что ждет от меня радостных воплей и бросание вверх чепчиков? Или ему хотелось бы видеть застенчивость и мечтательность в моих глазах?
   - Давайте Роберт поговорим на эту тему наедине? Вдруг вы передумаете на мне жениться в свете некоторых событий. Но ведь договор бессрочный и если не я, то мои потомки смогут объединить наши земли.
   - Вы хотите суверенитета? - вкрадчиво поинтересовался король. А у меня в голове зазвенел тревожный звоночек.
   - Меня устроит титул герцогини, - улыбнулась ему. - Вы не будете против, если я немного изменю законы наследования на своей территории? У вас все отходит старшему сыну. С моей землей такое невозможно. Она сама делает выбор. А зачем наследник, который не может совладать с землей, пусть он хоть трижды старший сын?
   - Это разумно, думаю, кое-какие изменения я могу себе позволить. Статус "свободная экономическая зона" этому поспособствует.
   - Ваше Величество да с вами действительно можно иметь дело, - с искренним восхищением произнесла я. - Давайте сделаем так, я проштудирую ваши законы, внесу кое-какие изменения. Составлю план экономического обоснования и развития будущего герцогства с учетом нынешних тенденций. И пусть ваши специалисты сделают тоже самое. А потом мы с вами сядем и вместе обсудим каждый пункт. Добьемся, так сказать, консенсуса.
   - Роберт, если ты упустишь эту девушку, я ее удочерю, - произнёс с улыбкой король. - Агнесс, я восхищен. Уверен, мы сработаемся.
  
  
   Глава 5, должна была стать романтической...
  
   - Агнесс, подожди, - перехватил меня у выхода принц. А ведь мне удавалось сегодня полдня от него скрываться. Честно признаться после разговора с королем и практически ультимативного предложения о браке, к разговору с Робертом я была не готова.
   - Вы что-то хотели Ваше Высочество? - одарила его милой улыбкой.
   - Агнесс, ты издеваешься? - чуть ли не прорычал Роберт. Наверное, я странная, но такой принц - пышущий эмоциями мне даже нравился.
   - Роберт, это всего лишь конспирация, - прошептала я, делая невинные глаза.
   - Мы собирались поговорить, а я тебя весь день пытаюсь поймать. Куда не приду, везде говорят, что только ушла. Агнесс, ты меня избегаешь? - Роб держал меня за локоток и ненавязчиво уводил от входной двери. Что-то он слишком догадливый для принца, если умом пошёл в отца, то будет сложно вводить его за нос. Не то чтобы я собиралось его обманывать, но пока не видела его своим мужем. Вроде и неплох, а чувств нет. Сейчас я как никогда была готова сказать "да" Фердинанду, с ним мы хотя бы друзья и целоваться с ним приятно.
   - "Мы" - какое замечательное слово. И куда же мы идем? Вообще-то мой рабочий день закончился, и я собирались домой. А еще я устала и хочу кушать. Может, поговорим завтра?
   - Зачем же откладывать на завтра то, что можно сделать уже сегодня? - что-то мне не нравится хищная улыбка Роберта, явно же задумал какую-то гадость. - А идем Мы в Наши апартаменты. Я хотел пригласить тебя на ужин в ресторан, но учел твою сегодняшнюю занятость и усталость. Так что для нас все приготовили: ужин, горячую ванну, растопили камин в спальне, а массаж я сделаю тебе сам.
   - Роберт, мне кажется, ты слишком торопишься! - я даже приостановилась, возмущение буквально захлестывало, еще не женился, а туда же.
   - Я уж думал, ты и в спальне будешь говорить мне "вы", - усмехнулся принц. - Хотя это тоже может быть интересной игрой.
   Я хотела обрушить всю степень своего возмущения на этого наглеца, когда до меня дошло - он просто меня подначивает. Неужели, и ему нравятся наши словесные пикировки?
   - Как скажете, Ваше Высочество или называть вас "мой господин"? - Сморщила носик, но упираться перестала. Наоборот взяла мужчину, возможно будущего мужа, под руку. - Только ужин Роберт. На большее можешь до свадьбы не рассчитывать.
   - Ну мы это еще посмотрим, - самоуверенно заявил жених. - И я не против если иногда ты будешь называть меня "мой господин", только больше страсти в голосе.
   - Губу закатайте, мой господин, - фыркнула я, сдерживая смех. Настроение принца тоже странным образом улучшилось, он улыбался и выглядел довольным. Может он энергетический вампир?
   Ужин нам накрыли в гостиной принца, что прилегала к его спальне. И в этот раз все было еще романтичнее, помимо свечей и живых цветов на столе, присутствовали целые цветочные гирлянды. А в приоткрытую дверь можно было заметить ложе усыпанное лепестками.
   - Это же сколько цветов перевели, ироды, - в сердцах произнесла я.
   - Тебе не нравится? - удивился Роберт, который поглядывал то на меня, то на кровать. Догадаться о его мыслях было несложно. Неужели, он потому и согласился на брак, что появился шанс затащить меня в постель? А может он хочет переспать со мной, а потом сказать, что мы не сошлись характерами? Так, никакого секса до свадьбы! Замуж я за него не особо хочу, значит, отказываться от интимных отношений будет легко.
   - Я люблю живые цветы. Ну что за стол? - потянула за руку мужчину ближе к еде, в надежде переключить его внимание. Он еще раз бросил тоскливый взгляд на кровать, потом на меня и только после этого пошел к столу.
   - Так почему ты боишься, что я на тебе не женюсь? - спросил он, едва мы сели и приступили к трапезе. Хорошо, что я еще ничего не успела закинуть в рот, точно бы подавилась.
   - Роберт, давай будем называть вещи своими именами. Я не боюсь, что ты откажешься на мне жениться, потому что воспринимаю нашу свадьбу как деловую сделку. То есть если ты передумаешь, я несильно расстроюсь. Я не против нашего брака только потому, что сейчас ни в кого не влюблена, а стало быть, могу трезво рассуждать, что наш с тобой союз принесет пользу обоим. Извини, если обидела словами, но ты тоже не из-за глубоких чувств ко мне согласился на эту свадьбу.
   - Может быть, но ты не ответила на вопрос.
   - Причин несколько. Во-первых, я не потерплю измен. Понимаю, что в твоей среде принято открыто гулять налево и направо, но тебе либо придется научиться тщательно скрывать свои похождения, либо распрощаться с определенной частью тела. Я маг жизни и мне сделать так, чтобы тот самый орган у тебя перестал работать, раз плюнуть. Никакой целитель не поможет, - конечно, я лукавила, ничего подобного я пока не умела. Но ведь ключевое слова "пока". - Во-вторых, я не люблю приемы, гостей и всю остальную шумиху. Стало быть, дворец твоего отца мы будем посещать, то есть я, только пару раз в году, на дни рождения короля и королевы. Понимаю, что там твоя семья, поэтому не буду пытаться ограничить твое общение с ними. И да, никаких расходов на всякие охоты, балы и другую подобную развлекательную ерунду для аристократов. Денег на это не дам и не позволю брать с доходов герцогства. Только если у тебя есть личные накопления. В общем, тебе в жены достается очень экономная, владеющая даром ясновидения, нелюдимая женщина, которая имеет по любому вопросу собственное мнение и тебе придется с ним считаться. Подумай, нужна ли тебе такая головная боль?
   - Даже не знаю что ответить, - хмыкнул Роберт, сверкая глазами. Какие мысли бродили у него в голове, понять было невозможно. - Пройдемся по пунктам, верность до гроба не обещаю, но ты никогда не узнаешь о моих связях, если таковые будут.
   - В целом меня это устраивает. Только я бы на твоем месте не особо надеялась на конспирацию. Как-то я же узнала о произошедшем с Гилом. Могу в подробностях описать бой.
   - Измена одного из супругов это всегда вина обоих. Мне, как мужчине, было бы легче, если бы ты произнесла клятву верности, но я так понимаю просить тебя об этом бессмысленно? - похоже, Роберт всерьез задумался над моими словами, может, и передумает?
   - Ну почему же, сразу после тебя и произнесу. Согласись, мужчины менее устойчивы к соблазну, вас достаточно поманить голой коленкой, - улыбнулась я, размышляя, сказать Роберту, что не девственница или нет? Решила повременить с таким признанием.
   - Мы можем вернуться к этому вопросу после рождения первенца.
   - А связь? - я не совсем понимала его логику.
   - Я хочу детей. А после произнесения клятвы другие женщины, кроме тебя, для меня перестанут существовать. Если же господь не даст нам ребенка, то мы разведемся, - несколько сумбурно пояснил Роберт.
   - То есть, от меня ты хотел клятву до рождения детей, а сам готов принести ее после? У тебя совесть есть? Ты так спокойно мог оставить меня бездетной, зависимой от тебя? - внутри все кипело, но я себя контролировала, мне хватило утреннего позора в спальне Гила. Нет, эта брюнетистая сволочь не дождется от меня скандала. Во всяком случае сейчас, а вот после свадьбы, если таковая случится, я ему покажу, где раки зимуют!
   - Агнесс, я не подумал. Извини, - не знаю, кто из нас выглядел более растерянным, принц, который осознал свою ошибку или я, которая услышала от него "извини". Но добил он меня другим, взял мою руку, поцеловал кончики пальцев и, заглядывая в глаза, произнес с толикой нежности: - Ты ведь простишь меня?
   Пришлось напомнить, что передо мной сидит все то же наглое Высочество, а не милашка-принц из сказки. Это мой потенциальный муженек решил применить на мне свое обаяние? Следует признать, достаточно одного взгляда и уже хочется ему улыбаться.
   - Ладно, забыли. К тому пока еще рано вести разговоры о верности, мы еще не женаты, - слегка усмехнулась, задавливая симпатию к Роберту в зародыше, мне в ближайшее время нужен трезвый ум, но никак не влюбленность.
   - Ты сейчас на что намекала? Мне неприятно думать, что я могу обзавестись рогами еще до свадьбы? - нахмурился Роберт. Блин, придется признаваться, вряд ли я смогу достоверно изобразить девственницу в постели. Да и у принца женщин было немало, поймет что к чему. Мне лишние подозрения в семье не нужны.
   - Тогда нам лучше вообще не жениться. Роберт, мне двадцать шесть лет, я была замужем, пусть и недолго. Я тут подумала, если твоему отцу так надо привязать меня к вашей семье, то может удочерение самый приемлемый выход?
   - Где он сейчас? - не услышал моего вопроса принц. - Где сейчас твой муж?
   - Надеюсь, в аду, - пробормотала я.
   - А дети у вас были? - немного успокоился Роберт.
   - Нет. Еще вопросы есть? Если нет, то я пойду, аппетит все равно пропал, - положила салфетку на стол и встала.
   - Агнесс..., - следом за мной поднялся принц.
   - Роберт, - перебила его. - Давай ты сегодня подумаешь, нужна ли тебе такая жена, а завтра скажешь мне.
   - Хорошо, но у меня остался всего один вопрос, - серьезно произнес мужчина, сделал ко мне шаг, обхватил одной рукой за затылок, второй за талию и поцеловал. Проделал он это так неожиданно и стремительно, что я не успела даже возмутиться. Целовался Роберт напористо, собственнически, под стать своему наглому характеру. Оглянуться не успела, как оказалась подхвачена на руки и унесена на то самое пошлое ложе в лепестках.
   - Так, стоп! - начала отбиваться я, едва принц ненадолго оторвался от моих губ. - Ты вообще-то вопрос задать хотел!
   - Ты выйдешь за меня замуж? - коварно улыбнулся Роб, снимая с себя камзол.
   - Что? Зачем? - я ожидала чего угодно, но никак не предложения. Так надо соображать быстрее, а то действительно придется выходить за него замуж, после проведенной вместе ночи. Я начала медленно отползать на другую сторону кровати, чтобы оттуда сбежать в ванную.
   - Неправильный ответ, - и меня дернули за ногу, да так, что платье задралось до бедер. - Красивые ножки, думаю, без туфель и чулок они будут еще красивее.
   Туфельки тут же полетели куда-то в угол комнаты, а руки мужчины скользнули по моей ноге к кромке чулок. Даже не знаю, почему я в тот момент не сопротивлялась. Может, дело в обжигающих ладонях, ласкающих мою кожу, а может, в нежных губах, покрывающих мою коленку легкими поцелуями. Или все дело в глазах Роберта, от которых невозможно было отвести взгляд, манящие, обволакивающие сознание, подталкивающие расслабиться и насладиться удовольствием. Сама потянулась к его губам, хватая рукой за рубашку. Мужчина хрипло выдохнул, впиваясь в мои губы, прижимая своим весом к кровати, все дальше пробираясь рукой под платье. Мне бы оттолкнуть, но руки сами обвились вокруг его шеи, зарываясь в волосы...
   И тут на глаза попался браслет, точнее его свечение, оно и помогло вернуть трезвость мысли. Никаких идей на тему, как остановить возбужденного мужчину, не было. Поэтому недолго думая, оплела его тем же методом, что и дядю Ферда. Правда, потом пришлось повозиться, чтобы скинуть с себя тяжелое тело Роба.
   - Извини, - подкладывая под его голову подушку, сказала я. - Но до свадьбы придется подождать с супружеским долгом.
   - Агнесс, я же до тебя доберусь, - прорычал Роберт, пытаясь выпутаться из моего заклинания. - Ты же у меня из спальни неделю не выйдешь!
   - Ах, ты еще угрожаешь?! Ну держись, - наверное, моя улыбка вышла очень предвкушающая, потому как принц немного побледнел, не зная чего от меня ожидать. - Знаешь, дорогой, ты сегодня устал, перенервничал, думаю, тебе надо лечь спать пораньше. Жаль, что ты не можешь двигаться, но не расстраивайся, я помогу тебе раздеться.
   - Агнесс, ты доиграешься...
   - Ты еще будешь просить, чтобы я повторила это на бис, - ухмыльнулась и начала медленно расстегивать на нем рубашку. - И вообще, должна же я увидеть товар лицом, прежде чем замуж выходить.
  
   ***
  
   Роберт лежал на кровати, смотрел в потолок и улыбался. Обездвиживающее заклинание давно спало, но шевелиться не хотелось. Он вспоминал горячие пальчики Агнесс на своем теле, ее ноготки, ее губы. Он не понимал, как ей удавалось балансировать на самой грани, после которой было бы поздно отступать. И ведь ни одной откровенной ласки, а он готов был, как дикий зверь, сорвать платье с Агнесс и овладеть ею. Но его сдерживала магия девушки. В любое другое время он бы быстро справился с ней, но тогда просто не мог сосредоточиться. Все мысли занимала девушка, медленно раздевающая и шаловливо ласкающая его. Никогда не думал, что беспомощность так возбуждает и бесит одновременно. От воспоминаний: о горячем дыхании на своей шее, о нежных губах на своих ключицах, о почерневших от желания глазах Агны, принц опять ощутил желание. Какого черта он здесь лежит?! Почему не едет к ней? Хотелось ворваться к девушке и заставить ее изнывать от страсти. Медленно, раз за разом доводя до исступления. Но это значило бы признать, что он и правда хочет повторить ее игру. Нет, он хочет сыграть по своим правилам.
   Роберт никогда не терял головы от желания, а с Агнесс не смог сдержаться, скатился до просьб. Память подкинула последний эпизод.
   - Агнесс, сними его, - голос срывался на хрип. - Я прошу тебя, пожалуйста. Ты же сама этого хочешь, я же вижу.
   - Может быть, - с улыбкой ответила девушка, потерлась щекой о его щеку, глубоко вдохнула и задержала дыхание. - А ты приятно пахнешь.
   Роберт зарычал от бессилия, но тут же рык перешел в стон, когда девушка накрыла своими губами его губы. Вот тут он мог продемонстрировать все свое желание и жажду обладать этой девушкой. Безумный поцелуй длился несколько минут, пока Агнесс не отстранилась. Ее затуманенный взор, припухшие губы, на которых блуждала улыбка, прерывистое дыхание - все говорило о том, что ей самой понравилось.
   - Кажется, это будет сложнее, чем я думала, - хихикнула она и встала с кровати, машинально приглаживая растрепанные волосы.
   - Агнесс, вернись, - приподнялся на локтях Роберт, который только заметил, что может шевелить руками. Черт, ну почему не пару минут назад?! Он ее точно бы не выпустил. - Ты еще не все посмотрела. А еще надо потрогать, проверить, настоящее ли.
   - Ты еще предложи на вкус попробовать, - улыбаясь, ответила Агнесс и наклонилась за чулком. У Роберта перехватило дыхание, фантазия подсовывала все более пикантные картинки исходя из слов девушки и ее позы.
   - Дорогая, ну один поцелуй, последний, - сделал просящее лицо Роберт, надеясь, что Агнесс подойдет, наклонится к нему и тогда...
   - Если только один, - но подходить не стала, обошла кровать с другой стороны и начала возиться с покрывалом.
   - Что ты делаешь?
   - Ну не могу же я тебя оставить замерзать, - ехидно улыбнулась эта ведьма зеленоглазая и накрыла его одеялом. - Приятных снов.
   Свой последний поцелуй он таки получил, но в кончик носа.
  
  
   ***
  
   Я торопилась сбежать из дома Роберта, действие заклинания заканчивалось и с него станется броситься за мной вдогонку. Мне осталось проскочить боковую аллейку, я специально не пошла к центральному выходу из дома, чтобы не попасться кому-нибудь на глаза.
   - Агнесс? - донесся до меня удивленный голос Ферда.
   - Привет, а что ты тут делаешь? - вырвалось у меня. Вот уж не думала, что некромант любит гулять по вечернему саду в одиночестве.
   - Да вот, вышел, - парень немного смутился , но все же спросил: - а ты разве не у Роберта должна была остаться?
   - Уже доложили, - скривилась я, раздражаясь, что слухи разносятся так быстро.
   - Я тебя искал, хотел пригласить на прогулку вечером. Но мне намекнули, чтобы я о тебе забыл, - некромант вскинул взгляд на небо, потом посмотрел на цветущий неподалёку куст.
   - Проводишь меня домой? А я тебе расскажу, что сегодня произошло, и почему Роберт тебе такое сказал. Это ведь он? - Ферд кивнул и подал мне руку. - Кстати, он будет недоволен, что ты меня провожал, не боишься?
   - Плевать, - буркнул парень. - Так что у вас случилось? Я не верю, что ты могла согласиться стать его фавориткой.
   - Да я и женой его вряд ли бы согласилась стать. Но меня никто не спрашивал. Оказалось, Ульрин заключил брачный договор ещё до тех давних событий. И по нему я, как наследница рода, обязана выйти замуж за одного из принцев. Роберт милостиво дал своё согласие на наш с ним брак, - хмыкнула. И все-таки я немного лукавила, после сегодняшней "игры" с принцем, выходить за него замуж мне не казалось чем-то ужасным. Во всяком случае, в постели нам будет неплохо. Хотя с Фердинандом целоваться мне понравилось больше. И дело не в какой-то технике или в чем-то ещё, просто с ним будто в первый раз. Все мысли улетают, голова кружится и на щеках вспыхивает смущенный румянец.
   - Теперь понятно, по какому вопросу с утра прибыл король, - вздохнул Ферд. - Знаешь, Роб неплохой. Уж точно лучше, чем его друзья. Он никогда не обижал женщин, да и выгода от такого брака будет значительной для вас обоих.
   - Ферд, да мне плевать на выгоду. Если бы у меня был выбор, я бы лучше за тебя вышла замуж, - в сердцах воскликнула я, удивляясь тому, что и на самом деле так думаю.
   - Правда?! - Фердинанд обернулся ко мне, неуверенно улыбаясь.
   - Правда. Просто мы с тобой успели подружиться. Нам есть о чем поговорить, да и вообще мне с тобой легко, - выдала как на духу все свои мысли.
   - Спасибо, Агнесс, - молодой человек порывисто поцеловал мне руку, в последний момент удержавшись от более бурных проявлений эмоций. Ну вот, уже он меня сторонится, а дальше что будет? - Я бы очень хотел, чтобы этого договора не было. Ты не думай, что я так говорю из-за тех слов, что сказал тебе на балу. Ты мне на самом деле нравишься. Мы можем уехать прямо сейчас, если ты хочешь? Хотя магический договор нарушить сложно, но найти лазейку возможно.
   - Значит, буду искать лазейку, потому что сбегать не выход. Это только юные девочки бегут из-под венца, - рассмеялась я. - К тому же, если не удастся обойти договор, то Роберт не самый плохой кандидат в мужья, ты сам сказал. И я с этим согласна.
   - Мы ведь можем и дальше дружить? Даже если ты выйдешь за Роба замуж?
   - Конечно, - улыбнулась ему. Мы как раз шли через сквер, солнце зашло, людей вокруг не было. Только он и я. Возможно, это сыграло свою роль, но я думаю это был обоюдный порыв. Будто что-то толкнуло нас навстречу друг другу. Спустя уже пару секунд мы увлечённо целовались. Потом я себя оправдывала, что это был прощальный поцелуй. Не в том смысле, что мы расставались навсегда и больше не должны были увидеться, а в том, что нам не быть вместе. Жаль, ведь у нас могло бы все получиться, еще бы чуть больше времени.
   - Думаю, нам не стоит больше так делать, раз уж я невеста Роберта, - со вздохом проговорила я, собираясь с силами, чтобы отстраниться от некроманта.
   - Да это неправильно, - произнёс Ферд, украдкой касаясь губами моей щеки, местечка за ушком, волос. - Больше не буду.
   "Ты бы знал насколько неправильно" подумала я, обнимая парня в последний раз. Меня мучила совесть. Если утренний поцелуй с Гилом можно было смело не считать, меня никто не спрашивал, то про Роберта так сказать было нельзя. И ведь он мне всего-навсего симпатичен, а я ему такое устроила. Не ожидала от себя подобной раскованности... Или это власть над беспомощным мужчиной так заводит?
   - Постоишь со мной еще чуть-чуть? - тихо спросил Ферд, обниматься с ним было приятно и удобно. Он ненамного меня выше ростом, наверное, на полголовы.
   - Хорошо, - мне и самой не хотелось уходить. Может от того, что и Гил, и Роберт, давят на меня? Стремятся во что бы то ни стало настоять на своем? А Ферд дает мне возможность выбора.
   А может и правда, плюнуть на все и выйти замуж за Фердинанда? Не убьёт же меня король? С другой стороны, если ему так нужна моя земля, он пожертвует кем угодно. Я пока им нужна, а от Ферда могут избавиться. Этого нельзя допустить. Я плохо разбираюсь в людях, но мне все равно кажется, что некромант хороший парень. И неважно, что написал Ульрин. Только вот замуж мне опять придется идти за красивого. Хорошо, что Роберт не блондин, а то бы уверилась в предопределенности бытия.
  
  
  
  
   Глава 6, о нескончаемой ночи или о том, что не всегда мужик в спальне к удовольствию...
  
  
   Долго не могла уснуть, заново переживала сегодняшний день. Я поняла, что запуталась. Мне нравились все трое сразу, каждый по-своему. И на данный момент я уже не знала, кто из них сильнее. Они такие разные, а я одна. Стало быть, надо выбрать, потому что это неправильно одаривать вниманием всех, давая повод думать обо мне гадости. И сердце как назло молчит, значит, будем рассуждать логически. Ну ладно, на Гила я обиделась, и прощать его пока не собираюсь. Фердинанд хороший, уютный что ли, но король будет против нашего брака, да и Ульрин не одобрил бы. Оставался Роберт - наглый, самовлюбленный, но в тоже время умный, в меру серьезный и очень сексуальный. А тело у него - просто ух! Не то чтобы для меня так было важно одобрение Ульрина и короля, просто я понимала, что пока не могу ничего противопоставить сложившимся обстоятельствам. Можно было надеяться, что с обретением наследства и полной силы все изменится, но я предпочитаю не загадывать. Не хотелось бы потом разочаровываться и жалеть себя. Проще попытаться найти что-то ещё хорошее в Роберте. И оттянуть свадьбу насколько возможно. С этим решением я наконец-то уснула. Или скорее задремала, не успев провалиться в крепкий сон. Поэтому тихий скрип двери в мою комнату раздался набатом в голове.
   Когда происходит что-то необычное, всегда сначала пугаешься, замираешь, а потом ищешь оправдание произошедшим событиям. Вот и я затаилась под одеялом, убеждая себя, что это сквозняк. Что в дом никто посторонний проникнуть не мог, двери я лично вечером проверила. А может Фенька или Ильма заглянули? Ну мало ли, вдруг что приснилось. Справившись с лёгкой паникой, выглянула из-под одеяла и увидела в сумерках только приоткрытую дверь. Обрадоваться не успела, чья-то ладонь закрыла мне рот.
   - Ну здравствуй, малышка, - прошептал на ухо мужской, смутно знакомый голос.
   Я забилась в его руках, но одеяло мешало и силы были неравны. Попробовала укусить, но на мужчине были перчатки.
   - Тише, малышка. Не переживай, я успею оценить твою страстность. Вот только примем одно очень полезное лекарство, - с этими словами мужчина оседлал меня, прижав коленями мои руки к телу. На какой-то момент он убрал руку от моего рта, видимо, чтобы достать то самое лекарство. Я воспользовалась этим, издав душераздирающий крик, который сразу же захлебнулся. Причём в прямом смысле слова, этот гад что-то влил мне в рот, по инерции сделала пару глотков и закашлялась. Настойка была явно спиртовая, огнём прокатилась по пищеводу, оставляя горькое послевкусие.
   - Умница, а я думал, насильно придётся поить, - услышала я голос, лицо незнакомца пряталось в тени и рассмотреть его не удавалось. Меж тем мой мучитель поднес пузырек к своему рту и допил зелье. - Кстати, можешь кричать, тебя все равно никто не услышит. А я люблю громких женщин.
   - Вы меня убить хотите? - спросила откашлявшись. Как же я хотела сама придушить эту незнакомую тварь, да только вот руки не достать.
   - Ну что ты, мы с тобой проведем очень увлекательную и приятную ночь, - мужчина снял перчатку, сверкнув перстнями, которые попали под лунные лучи. Осторожно прикоснулся к моей щеке, потом провел пальцами по шее, задержался в ложбинке между грудей. Я лежала ни жива ни мертва, осознание того, что меня сейчас банально изнасилуют, совсем не радовало. Какая сволочь говорила, что надо расслабиться и получать удовольствие?! Да по-моему только нимфоманка может расслабиться в такой ситуации, и то не уверена. И даже те факты, что терять мне особо нечего, а судя по голосу и рукам, мужчина молодой, меня совсем не успокаивали. - Кажется, подействовало, не обманул старый хрыч.
   Мужчина скинул вторую перчатку, потом камзол и начал расстегивать рубашку. Блин, надо его отвлечь! Как?! Поговорить? Ещё одна глупость, о чем разговаривать с маньяком? Просить, чтобы не насиловал? Ага так он и внемлет моим мольбам. Кто-нибудь, дайте мне пулемет! Тогда мы спокойно все обсудим, найдем консенсус, ну после того, как я отстрелю причиндалы этому гаду.
   - А зачем вам я? Кругом куча женщин, которые будут согласны на все ради такого красивого мужчины, - льстить не умею, но приходится.
   - Спасибо, ты тоже ничего. Так что мы будем отличной парой, - усмехнулся мужчина, скинул рубашку и наклонился ко мне, наконец-то попадая в свет луны. Придворный маг! Какого черта?! - На чем мы остановились? Кажется, твой браслет не дал мне попробовать вкус твоих губ...
   Корнес грубовато впился в мои губы, пытаясь пробраться языком мне в рот. Фу какая мерзость! И сам поцелуй, и маг! Я не ханжа, просто этот тип мне ещё при первой встрече не понравился.
   - Расслабься, детка, - гаденько хмыкнул мужик и лизнул моё ухо, меня передернуло от отвращения. А-а-а, дайте мне вытереться! Такое чувство, что слюни стекают с уха на волосы. - Я знал, что тебе понравится. Не хочешь приласкать своего супруга?
   - Вы на мне сидите, - выдавила я, стараясь не очень кривиться и сдерживать рвотные позывы. Хотелось откусить этому козлу нос или ещё чего-нибудь, но я помнила о том, что надо тянуть время. Одна надежда, что маг забыл про полчаса, которые обещал ему тот старик. Я была уверена, что с помощью зелья он как-то нейтрализовал действие браслета. - У меня все тело затекло. И про какого супруга вы говорите? Я не замужем.
   - Скоро будешь, - теперь обмусоливания удостоилось моё декольте. Да что за день-то такой?! То ни одного мужика, а то сразу четверо. Эх, и почему я такая принципиальная? Могла бы сегодня три раза удовольствие получить. Почему три? Так этот придурок, что сейчас пытается, не слезая с меня, забраться под одеяло, да еще и штаны с себя одной рукой снять, мне совсем не нравится. Так что он не в счет.
   - Так вы мне хотите предложение сделать? - со всей радостью, какую была способна выдать из себя, спросила я. Попутно сжимая и разжимая кулаки под одеялом, чтобы вернуть побыстрее кровообращение затекшим конечностям. Если он думает, что я буду смирно лежать, пока он меня насилует, то он жестоко ошибается.
   - Нет, я решил обойтись без прелюдии и сразу сделать тебя своей женой. Наш король подкинул замечательную идею. Правда он очень быстро понял, что лучше придержать тебя для собственного сыночка, но меня это не устраивает. Мне герцогство нужнее, - штаны он таки снял, видимо большой опыт в этом деле. В смысле, в принуждении женщин. Ну хоть с меня сполз, чем я и воспользовалась, тут же откатились под одеялом на другую сторону постели и, рухнув на пол, ползком ринулась под кровать.
   - Куда же ты, моя драгоценная? - ухватился за мою щиколотку маг и потянул на себя. Я вылезать не планировала и уцепилась за ножку кровати с противоположной стороны. - Игры оставим на потом. У нас еще будет время. Я же тебя все равно достану!
   - А как же свадьба?! Ты обещал жениться, - прохрипела я, но не от страсти, а от натуги, потому что держаться было тяжело. Корнес же проявлял недюжинную настойчивость.
   - Нам не нужен храм, красавица моя, - с силой дернул меня за обе ноги маг и навалился всем телом. - М-м-м, какая попка, пожалуй, я не буду тебя разворачивать. Зачем нам храм, когда есть твой браслет и первый же мужчина, познавший тебя, станет твоим мужем. И это буду я! Заодно и проверим, не врут ли древние трактаты о родовых артефактах.
   Я пиналась, отбивалась, в душе матеря эту похотливую скотину, умудрилась укусить его за руку, и все это молча, берегла дыхание. И только когда Корнес стукнул меня затылком об пол, к тому моменту я уже перевернулась, спасая свою попку от надругательства, вспоминала, что вообще-то я тоже маг.
   - Не получится, зелье блокирует нашу магию, почти полностью, поэтому браслет не реагирует, - рассмеялся маг над моими потугами обездвижить его. - Все крошка, ты моя!
   - Я ей в любви клялся, жениться хотел, а она на полу... ик... как последняя девка, - громом среди ясного неба раздался заплетающийся голос Гилберта. Шок был не только у меня, но и придворный маг застыл, так и не пристроив своего дружка по назначению.
   - Придурок! Меня насилуют! - первая отмерла я и что есть силы пнула насильника в пах. Попала! Впервые в жизни попала!
   - Су-у-ка, - заскрежетал зубами Корнес, наотмашь ударяя меня по лицу. В голове зашумело, сознание поплыло. "Блин, будет синяк", подумалось мне и стало себя так жалко, что слезы навернулись. Наверное, в это мгновение меня можно было брать голыми руками, ну или не руками, вряд ли бы я оказала бы достойное сопротивление. Но Корнесу было не до супружеского долга, его с меня снесла нога Гила, а потом догнал его кулак. А после они кубарем покатились по полу, потому что барон был пьян и не особо устойчиво держался на ногах.
   "А что это я разлеживаюсь?! Жду, когда объявится победитель и захочет воспользоваться наградой?" - мысленный пинок себе любимой подействовал благотворно, рефлексия отступила на неопределенное время, а жажда попинать одного типа усилилась многократно.
   Поднялась с трудом, резко заболело все, даже то, что болеть было не должно, я говорю про живот. Не хватало мне еще медвежьей болезни. Гил с Корнесом все еще мутузили друг друга, матерясь и отплевываясь. "Наверняка кровью", откуда-то всплыла мысль и меня замутило. Доковыляла до подоконника, взяла в руки цветок в горшке, который мне подарил Ферд, посмотрела на него, потом на дерущихся мужчин, и поставила на место. Цветочек было жалко. Поэтому подхватила табурет, давно хотела заменить его пуфиком. Пока я примерялась как бы половчее стукнуть придворного мага по голове, но при этом не попасть в барона, дом наполнился шумом.
   - Быстрее, сюда! Что вы топчитесь, бестолочи, леди нужна помощь, - раздался над лестницей голос мэтра. Он что-то ещё говорил, но его слова потонули в топоте ног. А потом пространство спальни заполнилось людьми. Вспыхнул свет, кто-то создал летающий светящийся шарик, напоминающий маленькую шаровую молнию.
   Зажмурилась. Представляю, какую картину они видят, полуголая баба в разорванной ночной рубашке с табуретом в руках, а у ее ног два дерущихся мужика. Я бы подумала, что любовники не поделили свою подружку. Раздался странный хлопок, а потом стоны и ругань Гилберта. Я открыла глаза и увидела, что барон катается по полу, пытаясь сбить пламя, смутно знакомые мужики бросились ему на помощь. А Корнес под шумок магичит телепорт. Все это глаза уловили за доли секунд, тело среагировал раньше мозга, рука сама метнула табурет в голову придворного мага. Он рухнул как подкошенный, лишившись ориентации, а может даже потерял сознание. Я же тем временем сдернула с кровати покрывало и накинула его на Гилберта, туша на нем одежду.
   - Вашу мать, - бурчала я себе под нос. - Все сама, все сама. Насильника обезвредила, барона потушила, а вы на кой здесь тогда нужны, бестолочи? Поглазеть что ли пришли? Прав мэтр, мужики вообще беспомощные стали. Где начальство?
   Я вскинула голову и обвела троих молодых парней тяжелым взглядом: Фенька и двое стражников из дома Роберта. Понурились, глаза опустили. И что с ними делать?
   - Агнесс, что произошло?! - ворвался в комнату принц. Красавец! В расстегнутой рубахе, с мечом наголо, взъерошенный и опасный, но меня он не впечатлил. Хотелось уйти, закрыться где-нибудь, и переждать отходняк, который ощутимо накатывал. Руки и ноги дрожали, а слезы вот-вот польются из глаз.
   - Балбесов спроси, - раздраженно ответила я. - Мэтр расскажет. И это, Гилу бы целителя, а Корнесу кандалы, пока он не очнулся и не попытался сбежать. Не знаю, что у вас положено за попытку изнасилования, но если ты его отпустишь, можешь забыть все наши договорённости. Извините, мне надо привести себя в порядок.
   И с гордо поднятой головой прошествовала в ванну, чтобы закрывшись в ней и включив воду, разразиться рыданиями.
   - Агнесс, выходи, - вот уже полчаса с завидным постоянством повторялся стук в дверь. Я лежала в ванне и никуда идти не собиралась. Не сказать, что я полностью успокоилась, но слезы уже не текли и жизнь не казалась такой ужасной, как совсем недавно.
   - Агнесс, не заставляй меня ломать дверь, - терял терпение Роберт. Судя по голосу, он был на грани. - Тебе нужен целитель.
   - Ваше Высочество, будьте любезны, заберите своих людей вместе с целителем и идите все... В общем, идите спать, - вынуждена была ответить я. Видеть никого не хотелось. Поскорее бы они все ушли. Я бы сходила на кухню, сделала себе горячего чая с большим бутербродом, взяла бы с собой одеяло и ушла на чердак. Почему туда? Не знаю.
   За дверью стихло, неужели принцу надоело стучать и он ушел? Странно это, совсем на него не похоже. Долго удивляться мне не пришлось, раздался короткий и резкий удар, шпингалет не выдержал и дверь со всего маха врезалась в стену. Я взвизгнула, поджав колени к подбородку. Злой Роберт вошел в ванную комнату, за ним следом семенила напуганная Ильма с ворохом белья.
   - Полотенце, - скомандовал принц, не отрывая от меня взгляда, и протянул руку за спину. Ильма тут же сунула ему требуемое. - Извини, дорогая, но ты не оставила мне выбора.
   С этими словами вода буквально выплюнула меня в руки Роберта. Я еле удержалось от вопля. Мужчина молниеносно обернул меня полотенцем и прижал к своей груди.
   - Я убью его, - процедил он, разглядывая вблизи мое лицо. - Халат и одеяло.
   Девушка передала все в той последовательности, какой потребовал Роб. На меня надели халат, завернули в одеяло, взяли на руки и понесли вниз. То есть зачем вниз?
   - Роберт, а куда это мы?
   - Домой.
   - Я и так дома. Верните меня обратно! - возмущалась я негромко, но требовательно.
   - Агнесс, мне и раньше не нравилось, что у тебя дома проходной двор. Теперь же он еще небезопасен. И прекращай мне "выкать", - принц пребывал в крайней степени раздражения. Можно было себя успокаивать, что он злится не на меня, а на Корнеса, но доставалось мне. Роберт внес меня в карету и усадил себе на колени.
   - Не вздумай тащить меня в свою спальню, - ультимативно заявила я.
   - Агнесс, за кого ты меня принимаешь?! - над ухом рявкнул принц, оскорбленный в лучших чувствах.
   - За мужчину, Роберт, за мужчину. И в данный момент никого из вашей братии я видеть не хочу. Да, разумом я понимаю, что ты не виноват, а Гил вообще пострадал, но вот только от страха не получается полностью освободиться. Извини.
   - Это ты меня извини. Я не на тебя злюсь, - подтвердил мои мысли Роб. - Хотя и на тебя тоже немного. Я не знаю, как себя с тобой вести. Нормальная женщина билась бы в истерике или вообще лежала бы без сознания. А ты практически все сделала сама, да я слышал твои слова, еще и от помощи отказываешься. Почему Агнесс? Граф неприятный человек, но хороший целитель. Он бы в один момент залечил все твои синяки и царапины.
   - Я уже говорила, что не могу снять Кровь, я поклялась, - устало произнесла я.
   - Ты мне не доверяешь, - сделал вывод Роберт. Нахмурился, кажется, даже обиделся.
   - Я никому не доверяю, если тебя это утешит, - вытащила руку из одеяла, хотела в знак примирения погладить принца по щеке. Но не донесла руку, подумалось, что ему может быть неприятно, ведь меня недавно касался Корнес. А мужчины весьма щепетильны в некоторых вопросах. Может принц уже подумывает, кому бы меня тактично сплавить?
   Фантазию раскрутить не удалось. Роберт испортил все мои домыслы, заметив в темноте кареты мою руку, он поймал ее своей ладонью и поднес к губам.
   - Замерзла? У тебя руки холодные, - спросил он, прижимая меня теснее.
   - Нет, это нервное. Ты сам не заболей, на дворе уже не лето, а ты в одной рубашке.
   - Надо же какая мне досталась заботливая невеста, - ехидно проговорил принц, но я слышала в его голосе довольство.
   - Кстати, а как Гилберт? С ним все в порядке? - я вспомнила, как на бароне горела одежда, и запоздало испугалась.
   - Он от помощи целителя отказываться не стал. Так что с ним все будет нормально. Но это возвращает нас к другому вопросу - что он делал ночью у тебя дома, да еще и изрядно выпивший? - мне показалось или я услышала нотки ревности? Да нет, скорее всего, это обычное чувство собственности.
   - Веришь, сама хотела бы узнать, - немного слукавила я. Ясно же, что он приходил выяснять отношения, хотя может действительно проходил мимо и услышал мои крики?
   - Я узнаю, - слова Роба походили на предостережение. "Ну вот, теперь начнется: туда не ходи, с этим не дружи, этого не целуй", подумала я и немного развеселилась, представив такой разговор с принцем.
   Меня определили в смежные апартаменты с Робом. Я даже не сомневалась, что мои комнаты будут от него поблизости. А вот то, что они убраны и протоплены меня удивило. Потом я вспомнила о планах принца на эту ночь, и удивляться перестала. Видимо он считал, что после романтического вечера я не захочу возвращаться домой и на следующий день. А может вообще не думал о моих желаниях, только о собственном комфорте. Ведь удобно, когда любовница под боком, захотел - зашел на пару минут, нет - закрыл щеколду на смежной двери.
   - Ну, где жертва страстной любви? - зашёл в мою комнату граф, едва Роберт усадил меня на кровать.
   - Пошел вон! Зайдешь через пять минут и как полагается! И не дай господь, я услышу от тебя хоть одно слово не касающееся здоровья Агнесс. Для тебя - миледи! - если бы Роберт закричал, было бы не так страшно, но этот презрительно холодный тон, чуть резче и громче, чем он говорил обычно. Целитель побледнел, но спорить не рискнул, быстро выскочил за дверь.
   - Может, он просто пошутил неудачно? - хоть меня саму граф раздражал, но можно ж было его более культурно выгнать.
   - Его проблемы. Мне такие шутки не нравятся, - ответил принц, снимая с меня одеяло. Рука потянулась поправить мне халат и застыла. Я глянула, что же его так заинтересовало. Оказалось, увидел синяки на моих лодыжках, которые ярко выделялись даже при тусклом свете магических ламп. Одну из них Роберт взял в руки, поднес ближе ко мне и сделал ее свечение интенсивнее. А потом нагло взялся за пояс халата.
   - Роберт, ты ни о чем не забыл? - накрыла его руки своими, не давая развязать пояс.
   - Агнесс, давай ты не будешь говорить загадками в три часа ночи.
   - У меня под халатом ничего нет. Куда ты спрашивается, лезешь? - получилось грубо, но сам виноват, меня еще от Корнеса трясет, а он ручонки распускает.
   - Я хочу тебя осмотреть, а не то что ты подумала, - осуждающе посмотрел на меня мужчина и добавил: - И подбирай слова. Понимаю, что ты сейчас не в том состоянии, но на будущее - грубость в свой адрес я не потерплю даже от жены.
   - Ты не целитель и не муж, поэтому будь добр, убери руки, - вряд ли выражение моих глаз было такое же вежливое, как слова.
   - Я маг воды, это основной мой дар, но еще и целитель немного. Не такой сильный, как граф, но синяки и ссадины залечить могу. Или ты хочешь, чтобы он осматривал твое тело? - судя по голосу, сам принц этого не хотел.
   - Найдите женщину целительницу, пусть она и осматривает. Знаешь, я все больше склоняюсь к тому: единственное, что тебя интересует - изнасиловал ли меня Корнес или нет.
   - Я более чем уверен, что нет, слишком уж нахально ты себя ведешь, - припечатал меня словами Роберт. Потом пару раз вздохнул и уже спокойнее произнес: - Агнесс, можешь мне не верить, но я действительно за тебя переживаю. Если ты не хочешь, чтобы я на тебя осмотрел, давай я проведу диагностику с закрытыми глазами. Не гляди так скептически, это общеизвестная практика целителей. Например, граф может вообще не дотрагиваться до больного, а диагностировать сразу через одежду.
   - Ну так давай позовем его, он сразу все и скажет, - обрадовалась я такому повороту, как-то не было у меня желания демонстрировать свое тело Робу даже на ощупь. Мужчина смекнул, что сболтнул лишнего и помрачнел. Тогда я решила пойти ему немного навстречу: - А ты потом залечишь мои синяки и ссадины. Думаю, я смогу договориться с амулетом, чтобы он не препятствовал твоей магии.
   Как это сделать я не знала, но почему бы не пообещать такую малость будущему супругу.
   - Думаешь, получится? - с сомнением спросил принц. Да, забываю, что наивностью Роб не отличается. В дверь раздался стук и с поклоном вошел целитель, весь из себя серьезный и собранный, только глаза выдавали его крайнюю степень злости.
   - Ваше Высочество, прикажете приступать к лечению миледи? - спросил граф, выделив слово "миледи".
   - Лечить пока не надо, я хочу чтобы ты обследовал Агнесс. Вдруг имеет место быть не только синяки, но и более серьезные повреждения, - что бы не говорил Роберт, вопрос "было ли изнасилование", его волнует. Может, я зря на него наговариваю, и он действительно переживает.
   Целитель подошел ко мне и начал водить надо мной ладонями, на лбу у него выступила испарина, а руки немного подрагивали.
   - Амулет сопротивляется моей магии, даже диагностика дается тяжело, - прокомментировал граф свое странное состояние. - Спешу порадовать - с леди Агнесс все хорошо, не считая нескольких синяков, пары царапин, одной гематомы и легкого сотрясения мозга. Ах да, я бы порекомендовал девушке покой и успокоительное, у нее еще нервное истощение.
   - И это ты называешь "все хорошо"?! - кажется, принц с трудом сдерживался, чтобы не устроить "легкое сотрясение" уже самому целителю.
- А можно мне прямо сейчас успокоительного? Со снотворным? Только чтобы оно было сладким и горячим, - влезла я, дабы предотвратить зарождающийся скандал.
   - Граф, я думаю, вам будет по силам отдать соответствующее распоряжение и проследить, чтобы лекарство сделали быстро, - холодно произнес Роберт, взяв себя в руки.
   - Всенепременно Ваше Высочество, - склонил голову целитель и вышел.
   - Будем тебя лечить. И начнем с синяка на лице, - мужчина сел рядом со мной и дотронулся до моей скулы.
   - Что совсем плохо? Зеркала нет поблизости? - для женщины любая травма на лице это трагедия.
   - Не надо, утром уже ничего не будет. Ты с амулетом договорилась? - с легким смешком спросил принц.
   - Я думаю, если ты будешь действовать аккуратно, дозировать силу, амулет препятствовать не будет.
   - Тогда устраивайся удобнее, - сам мужчина сел повыше, подложил одну подушку себе под спину, другую пристроил себе на колени. - Ложись.
   С сомнением посмотрела на него, судя по всему, предполагалось, что я лягу на ту самую подушку.
   - Ты сама говорила, действовать надо по чуть-чуть. Не буду же я час стоять у твоей кровати, да еще и в наклон? - улыбнулся Роб и похлопал ладонью по подушке у себя на коленях. - Ложись, не съем я тебя.
   Легла, укрылась своим одеялом. Сразу же пальцы Роберта коснулись моей щеки. Он поглаживал ее осторожно, скользящими движениями, будто что-то рисуя на ней. Постепенно стало разливаться мягкое покалывающее тепло, расслабляющее и успокаивающее. Кажется, снотворное мне не понадобится.
  
  
  
   Глава 7, в которой свобода Агнесс потихоньку начинает уплывать
  
  
   И всё-таки я заснула. Проснулась от нежных поцелуев и руки, которая поглаживала мое бедро.
   - Роберт! - Возмутилась я, открыв глаза. Принц сквозь лёгкую дрему обнимал и целовал меня. Судя по его виду, он провёл остаток ночи в моей постели.
   - М-м-м?
   - Перестань, - попробовала отстраниться и заодно убрать его руку из-под моего халата.
   - Агнесс, ты такая тёплая, - придвинулся мужчина ещё ближе, не открывая глаз и демонстрируя мне, что некоторая часть его тела уже проснулась. - А я замёрз.
   - Под одеялом? Именно поэтому у меня руки горячее, чем моё тело? - отвоевывала я свой халатик, который наглый принц хотел с меня снять.
   - Так ты замерзла? Что ж ты сразу не сказала? Я тебя мигом согрею, - окинул меня многообещающим взглядом Роб, быстро просыпаясь.
   - Не надо. Точнее мне в ванну надо и срочно, - что-то мне не понравилось, что Роберт настроен так решительно. Я еще не готова проверить слова Корнеса о том, что первый мой мужчина в этом мире станет мне супругом.
   - Обязательно пройдём, но чуть позже. Вместе, - проговорил Роб и закрыл мне рот поцелуем. Его рука тут же переместилась с моего бедра на грудь. Пальцы мужчины погладили вершинку вызывая у меня мурашки и лёгкий стон, который не удалось сдержать.
   - Рад, что вам удалось так быстро найти общий язык, - раздался ехидный голос короля. - Сынок, я уже стар, чтобы становиться свидетелем подобных утех. Боюсь, сердце не выдержит. Поэтому вы сначала уделите время мне, а потом можете продолжать выполнение долга перед государством.
   Я застонала, в этот раз мысленно, с одной стороны я была рада появлению короля, с другой лучше это был кто-нибудь из слуг. Потому что сейчас начнутся расспросы, а мне действительно хотелось в ванну, а ещё кушать.
   Роберт издал рык, глухой и раздраженный, мне его даже жалко стало, мужику уже который секс обламывается.
   - Доброе утро отец, - сел на кровати Роб, укрывая меня по самую шею. - Не ожидал увидеть вас в нашей спальне.
   - Уже в "нашей"?
   - Дорогой отец, вы проделали такой путь, чтобы обсудить именно этот вопрос? Или вас послала матушка? - не знаю, дозволено ли королевским сыновьям хамить своим родителям, но похоже, Роберт как раз этим и занимался.
   - Сынок, ты бы не нарывался, а то желающих жениться на Агнесс все больше и больше. А что мне стоит усыновить того же Гилберта? Я еще в прошлый раз заметил, что они неравнодушны друг к другу, - мне захотелось тихонько раствориться в одеяле и каким-нибудь чудом оказаться в своем доме. А лучше за тридевять земель. Вот зачем этот старый интриган сказал Робу про Гилберта? - Я просто хочу напомнить, что дети должны рождаться в законном браке. Агнесс специфика артефактов подобных твоему браслету такова, что он может блокировать противозачаточный эффект других заклинаний. Чтобы вы понимали, когда-то такие артефакты разрабатывались с одной целью - найти подходящую кандидатуру для продления рода.
   Впору было биться головой о стену, мало того что первый же секс в этом мире грозил мне брачными обязательствами, так еще я гарантированно беременела от него. Блин-блинский! Деток хотелось очень и замуж тоже, но не за первого же попавшегося, пусть это и принц.
   - Мы тебя услышали отец, - ответил Роберт, что-то он быстро вошел в роль жениха. - Что-то еще? Или может серьезный разговор подождет пока мы с Агнесс оденемся?
   - Даю вам пять минут, - строго произнес король. - Жду в кабинете.
   Не успела за ним закрыться дверь, как принц сдернул с меня одеяло и прижался всем телом ко мне.
   - Роберт, ты с ума сошел? Нас же ждут, - запротестовала я, отбиваясь от такого стремительного натиска.
   - Целых пять минут, Агнесс. Мы успеем, - вперемешку с поцелуями прошептал принц. Я представила, как это будет выглядеть со стороны и меня накрыло хихиканье.
   - Агнесс, ну что опять? - отстранился от меня Роберт.
   - Пять минут? Я конечно понимаю, что некоторые мужчины и в минуту могут уложиться, но на себе как-то проверять не хочется, - фыркая и смеясь проговорила я.
   - Агнесс, меня пугает твоя фантазия. Я имел в виду, что у нас есть целых пять минут и можем насладиться поцелуями, а не то что ты подумала, - с обидой и занудством произнес принц. Наверное, надо запомнить, что Роберт не понимает шуток над собой, в этом они с Гилбертом схожи. - Ты хотела в ванную?
   - Да, но мне нечего надеть. Не пойду же я в халате?
   - Пока ты спала, твоя служанка принесла вещи. Они в гардеробе. Иди умывайся, а потом я помогу тебе надеть платье, - Роберт даже помог мне подняться с кровати.
   - Хорошо, - согласилась я, хотя с платьем мне помогать было не надо, они у меня все такие, которые можно надеть без посторонней помощи.
   Одного я не учла - желания Роберта поучаствовать в этом занимательном процессе. Пришлось пригрозить ему, что отправлюсь к его отцу в халате, если он не даст мне одеться самой. Мужчина нахмурился, но уступил, правда перед тем, как уйти в свою комнату, сказал: чтобы я сильно не одевалась, потому что мы продолжим сразу после завтрака. Не каков наглец? Ему же ясно сказали, что все только после свадьбы, а он будто и не слышит. Что-то меня настораживает подобное. Если сейчас его заботят только собственные желания, то и после свадьбы вряд ли он изменится. Так что одевалась я быстро и тщательно, выбрав самое закрытое платье.
   Роберт был недоволен моим выбором, о чем не преминул мне сообщить, едва войдя в комнату. Кстати, постучать он тоже не соизволил. Можно сколько угодно оправдывать плохое настроение принца тем, что ему не удалось выспаться, или тем, что не вовремя появился его отец. Да мало ли причин может быть, но это же не повод срывать его на мне? Нет, он не рычал, не злился, но довольно нудно всю дорогу до кабинета убеждал меня сменить гардероб. Упирал на то, что мне не подобает так скромно одеваться, что невеста принца должна быть верх элегантности, а я в своем платье выгляжу, как экономка или учительница. Спрашивается, почему я не надела хотя бы то с розовыми цветочками? А мне сразу стало интересно, почему большинству мужчин нравится именно это платье? Из-за глубокого декольте? Или они тут просто падки на розовый цвет?
   - Наконец-то, - проворчал король, когда мы вошли в кабинет. - Я уже хотел отправить за вами кого-нибудь.
   - Извините, мы немного задержались, - сделала реверанс королю.
   - Садитесь уж. Я и так из-за вас потратил много времени. Агнесс, я хочу, чтобы ты рассказала, что у вас произошло с Корнесом. Подробно и без ложной скромности.
   Хотела сесть в кресло, но Роберт утянул меня на диванчик, там ему было удобнее обнимать меня за талию. Я старалась не отвлекаться на руки Роберта, делясь впечатлениями с ним и королем. Правда я умолчала о двух вещах: о своем сне про старичка, который снабдил Корнеса зельем; и о словах, что с моим браслетом не обязательно идти в храм, брак и так состоится.
   Король задумчиво слушал мои сухие откровения, я уже спокойнее могла воспринимать произошедшее.
   - То есть Корнес был уверен, что после всего этого вашей свадьбе быть? - не столько спросил у меня, сколько у самого себя монарх. - Он никогда не был дураком. Что же он нашёл, что заставило его пойти на такой риск?
   - А если спросить у него? - задала глупый женский вопрос.
   - Как найдем, сразу спросим, - холодно ответил король. А я поняла, что для Корнеса будет лучше, если его никогда не найдут. Не то чтобы я прониклась жалостью к своему несостоявшемуся насильнику, но смерти я ему желала быстрой. А король ему обеспечит долгое мучение, если поймает.
   - Сбежал? - напрягся Роберт. - Как? Кто-то помог?
   - Я разберусь с этим. Но ты же понимаешь, чем нам это грозит? Корнес в любом случае объявится у наших соседей. Государственные тайны он продать не сможет, клятва не даст, а вот слить информацию об Агнесс ему по силам.
   - Не объясняйте, отец, я все понял. Я уже распорядился, чтобы вещи Агнесс доставили сюда. Охрану я ей выделю, всех посетителей будут проверять мои люди, - чётко, практически по военному отрапортовал принц. И чем больше он говорил, тем мрачнее становилась я. Быть затворницей в доме Роберта не хотелось, ведь у меня столько планов. Разум подсказал, что принца мало интересуют мои желания, если они, конечно, не совпадают с его. Вот скажи я ему, что хочу новых платьев, он, наверное, вызовет портных из столицы. А если я заикнусь, что хочу развить бизнес и для этого мне надо встретиться с несколькими людьми, то сразу начнет говорить, что это не женское дело.
   - Этого мало, - меж тем продолжал король. - Агнесс нужно в срочном порядке вступить в права наследования. Всеми необходимыми бумагами я займусь лично.
   - Ваше Величество, - я решила ковать железо, пока горячо. - Это еще не все, мне нужно посетить родовое святилище, причём в ближайшее время. Это связано с моей магией, сейчас она нестабильна и, по словам Ульрина, будет только хуже, если я не завершу ритуал.
   - Агнесс, как ты себе это представляешь? - взвился Роберт, опередив с вопросом отца. - Там монстры, твари. К тому же уже осень, ночами холодно. А портал туда никто не сможет сделать, нет координат, да и защита земли не позволит. Уверен, есть другой способ стабилизировать твою магию.
   - Пока мы будем его искать - наступит зима! - мне порядком надоел нравоучительный тон Роба, ещё не муж, а уже командует. - К тому же меня твари не тронут. Так что если вы меня снабдите картой и проводите до границы, я спокойно схожу и вернусь.
   - Агнесс! Это не прогулка по парку! Ты хоть понимаешь, что от границы до замка твоих родственников верхом три дня пути и это если бы ты ехала по дороге. А они все заросли ещё в первые три года. Придётся идти пешком, пробираться сквозь джунгли, кишащие всевозможными тварями и не только магически измененными, но и обычными, которые не знают, что ты хозяйка тех земель.
   - Прекрати повышать на меня голос! - рявкнула я. - Если что, я тоже орать умею! И не надо принимать меня за изнеженную дурочку, наподобие местных девиц, у которых хватает ума только на то, чтобы озаботиться поиском богатого супруга. Я знаю, что такое дикий лес. Мне приходилось в нём бывать, и ночевать у костра, и умываться ледяной водой из горного ручья. И вообще, откуда в вашей полосе могут быть джунгли? Это же противоречит законам природы?
   - А на этот вопрос смогли бы ответить только твои предки, - рассмеялся король, опередив Роберта, который открыл рот для очередной гневной тирады. - Они испокон веков экспериментировали со своей землей, каждый считал своим долгом придумать что-то эдакое. Но в одном, моя дорогая, ты права, в святилище наведаться нужно и как можно скорее.
   - Но отец, это опасное путешествие, женщине не место в тех лесах, - даже не знаю, как реагировать на это заявление Роберта. С одной стороны он рискует спорить с королём, и неважно, что он его отец. Уже то, что Роб даже когда злится обращается к нему на "вы", говорит о многом. С другой стороны мне не нравится, что он считает меня слабой и неприспособленной. Хотя, может лучше так, чем наоборот?
   Роберт остался с отцом обсудить кое-какие важные дела, а меня отправили завтракать, строго настрого предупредив, чтобы никуда одна из дома не выходила. Зря Роб об этом напомнил, я же хотела проведать Гила, сказать ему спасибо и просто поговорить. К тому же меня мучило любопытство, зачем он приходил ночью? Неужели, за тем же что и Корнес? Не хочется в это верить. Да и его слова демонстрируют другие намерения. Может, он не шутил, когда говорил о свадьбе?
   Осталось придумать, как сбежать из дома, желательно так, чтобы Роберт об этом не узнал.
   - Агнесс, доброе утро, - рядом с кухней мне попался Фердинанд, уставший, не выспавшийся и чем-то обеспокоенный. - Как ты себя чувствуешь? Целитель разрешил тебе вставать?
   - Доброе утро, Ферди. Со мной все в порядке, не переживай. А вот ты плохо выглядишь, что-то случилось? Ты не заболел?
   - Нет, что ты, - улыбнулся некромант. - Просто не выспался. Сначала пришлось переправлять порталом Корнеса под стражу, а спустя час сообщили о его побеге. Надо было провести ритуал поиска. Агнесс, с тобой точно все хорошо?
   - Все отлично, не считая того, что меня нагло умыкнули из дома, - фыркнула я. - Пойдем, ты, наверное, тоже не завтракал?
   Фердинанд подтвердил, что голоден и собирался на кухне чего-нибудь съесть, потому что не смог уснуть с бурчанием в животе. Посмеялись. Некромант предложил, чтобы нам накрыли в малой столовой, но я отказалась, сказав, что кухня меня вполне устроит. Конечно, хотелось бы поболтать с Фердом без свидетелей, но об этом обязательно доложат Роберту, а я не хочу, чтобы у них из-за меня портились отношения. Аппетит некроманта убедил меня в том, что он действительно не болен. Чему я была рада. К окончанию завтрака Фердинанд начал ощутимо клевать носом.
   - Знаешь, я всегда думала, что некроманты люди, которые вообще редко спят, - улыбнулась, когда парень в очередной раз подавил зевок.
   - Да, так и есть. Все они ложатся под утро, а встают к обеду. А я не могу, мне надо ночью спать. Зато едва забрезжит рассвет я уже на ногах. Вот такой я нетипичный некромант, - с улыбкой произнес Ферд.
   - Иди уж спать, нетипичный ты наш, - рассмеялась я, удивляясь, как Фердинанду удается поднять мне настроение обычным разговором?
   - А может, пойдем вместе? - сказал парень и покраснел. - То есть я имел в виду, что тебе тоже надо отдыхать. Я бы проводил тебя до комнаты. Ты не подумай, я ни на что не намекаю, понимаю, что тебе сейчас даже думать о чем-то подобном противно.
   - Спасибо, Ферд. Но не все так плохо, - наклонилась к нему, чтобы слуги не услышали. - Корнес ничего такого сделать не успел, а синяк Роберт мне вылечил. Так что со мной все нормально. Спать хочется, но я лучше вечером пораньше лягу. А сейчас, пока Роберт занят, я хотела сходить проведать Гилберта, ему вчера от мага досталось.
   - Я тебя одну не отпущу! - скинул дремоту Ферд.
   - Я не собиралась ехать одна, - не моргнув глазом, соврала я. - Я хотела взять с собой охранников. А ты устал, тебе отдохнуть надо.
   - Агнесс, или я еду с тобой, или ты никуда не едешь, - не ожидала я от некроманта такой настойчивости, причем он явно не шутил. Я видела по его глазам, что он настроен решительно и уступать не будет. - Агнесс, пойми, Корнес сбежал, а вдруг он не отказался от задуманного? Сейчас, когда его все ищут заграницей, он вполне может скрывать и в этом городе.
   - Хорошо, я все равно собиралась ненадолго. Думаю, полчаса нам хватит, - мне было жаль тащить уставшего Фердинанда с собой, но лучше поехать с ним, чем искать себе надежного телохранителя. Роберт же намекал, что Корнесу помогли сбежать.
   В доме барона нас встретил Дедерик. Увидев меня, он обрадовался и бросился ко мне с целью заключить в объятия, но Фердинанд вышел чуть вперед, загораживая меня.
   - Рик, дружище, как дела? Развод получил? Когда будем праздновать твоё возвращение в наши холостяцкие ряды? - жизнерадостно спросил некромант, протягивая ладонь для рукопожатия.
   - Привет, Фердинанд. Доброе утро Агнесс. Как ты себя чувствуешь? Помощь не нужна? - Дедерик смотрел только на меня. Не глядя пожав руку некроманту, потянулся к моей ладошке.
   - С Агнесс все хорошо, она у нас девушка смелая, отбивалась от Корнеса до прихода Гила. Кстати как он? Агнесс хотела сказать ему спасибо, - Фердинанд целенаправленно перетягивал внимание на себя.
   - Целитель сделал все возможное, - произнёс Рик, все еще не отрывая от меня взгляда. А у меня сердце кольнуло от его слов. Роберт заверил меня, что с Гилом все хорошо, а получается не все. Словосочетание "все возможное" стойко ассоциировалось у меня с чем-то необратимым. - Агнесс, я рад, что Корнес не успел нанести тебе серьезного вреда.
   - Рик, я могу увидеть Гилберта? - спросила я, хотя на языке вертелся другой вопрос: "А барон точно жив?"
   - Он спит, - неуверенно произнёс молодой человек.
   - Я только гляну как он и уйду. Не переживай, будить не буду, - пообещала я, делая очень просящий вид.
   - Хорошо, я распоряжусь, чтобы тебя проводили в комнату брата, - сдался без боя парень. Я оценила, что он не стал распространяться при Фердинанде о том, что мне известно нахождение спальни барона. - Или лучше я тебя провожу.
   - Э, нет. А кто мне расскажет про твой развод? - усмехнулся некромант. - Или ты думаешь, мне тоже хочется посмотреть на спящего Гила? Он это точно не оценит. В общем, не будем отнимать лавры у героя.
   К Гилберту меня проводила женщина средних лет, окинула недовольным взглядом и ушла. Барон спал. Вид у него был бледный, на открытых участках тела виделись красные пятна молодой кожи. В целом выглядел он лучше, чем я успела себе напридумать после слов Рика. Но больше всего меня расстроили подпаленные волосы Гилберта. Не удержалась и осторожно погладила мужчину по голове.
   - Агнесс? - открыл мутные ото сна глаза Гил.
   - Извини, что разбудила, - убрала руку с его головы, немного смущаясь. - Я сейчас уйду. Просто хотела сказать тебе спасибо. Если бы не ты, все закончилось бы не так радужно.
   - Это ты меня прости, Агнесс, - тихо произнёс барон, беря мою ладошку в свои руки. Они у него были холодные, несмотря на то, что он лежал под одеялом. Неужели, ему на самом деле плохо? - Я за пару дней сделал столько ошибок, удивляюсь, как ты вообще хочешь меня видеть. Понимаю, что сейчас ты, наверное, не поверишь моим словам, но я все равно скажу. Агнесс, ты самая замечательная девушка, я много думал о тебе, о нас, когда был на границе. Мне надо было сказать тебе об этом раньше, но я потерял голову от нашего поцелуя. Я не умею красиво говорить, что взять с вояки. В общем, выходи за меня замуж.
   От неожиданности я села на край его кровати, сердце пропустило удар и забилось чаще. К черту красивые слова, на сегодняшний день это было практически единственное предложение руки и сердца мне, как женщине, а не наследнице земель и магии. Значит, в прошлый раз он не шутил? Но радовалась я рано, память услужливо подкинула картинку с поцелуем барона и дочки маркиза.
   - А как же твоя брюнеточка? Разве не на ней ты собирался жениться? - вырвалась наружу моя язвительность.
   - Это самая моя большая ошибка. Когда Роберт сказал, что ты выходишь замуж за Фердинанда, я попытался забыться в вине. А как оказался с Алурилианой даже не помню. Ты простишь меня? Ведь еще не поздно начать все сначала? - взгляд у барона был таким трогательным и нежным, а раскаяние таким искренним, что захотелось его обнять. А еще рассказать, что принц его обманул, что согласие на брак с Фердинандом я не давала. И даже его поцелуй с Альбиной я была готова простить, ведь у самой были грешки. В тот момент очень хотелось сказать "да", но за меня все решили.
   - Поздно. Агнесс - моя невеста и советую тебе забыть о ней, - раздался над головой голос Роберта, а его рука сжала мое плечо. Я вздрогнула и обернулась. Взгляд принца метал молнии, - Я просил тебя никуда не уходить.
   - Ты просил не ходить одной. Я не одна приехала, а с Фердинандом, - на удивление мой голос прозвучал спокойно и уверенно, хотя в душе бушевала буря. А еще я в спешном порядке прокручивала наш недолгий разговор с Гилом, не сказала ли я лишнего? Не мог Роберт услышать что-то меня компрометирующее? Вроде нет. Ведь вероятность того, что мы поженимся с каждым днем все выше и выше.
   - Агнесс, Ферд вряд ли в состоянии тебя защитить от Корнеса, особенно после бессонной ночи. Впредь, я хочу, чтобы ты обсуждала со мной все свои планы. Пойдем, думаю, Гилберту надо отдохнуть. Не переживай, я проконтролирую, чтобы он получил соответствующее лечение и награду, - Роберт подхватил меня под локоток и поднял с кровати. Что-то после его слов о "лечении и награде" для Гила, я стала переживать за его здоровье еще больше. И все же принц еще тот ушлый тип, сцену ревности не устроил, требовать ответа на вопрос: "Что я делаю одна в спальне постороннего мужчины?" - не стал. Но в то же время недвусмысленно намекнул, чтобы и шагу без его разрешения ступить не смела. И все это прикрываясь заботой обо мне. Даже не знаю, как реагировать.
   - Не ты ли мне говорил, что Агнесс невеста Ферда? А сегодня вдруг твоя? - сел на кровати Гилберт разом скидывая с себя маску болезного. Это он притворялся что ли?
   - А ты я смотрю, резко выздоровел? - усмехнулся Роберт, придерживая меня за талию. - Но на твой вопрос я отвечу, так сложились обстоятельства. По брачному договору, заключенному нашими родителями, мы с Агнесс должны пожениться, - слово "должны" буквально резануло слух, но принц и сам понял, что ляпнул лишнего. И решил исправиться: - Агнесс, я на самом деле рад, что моей женой будешь именно ты: умная, красивая и безумно притягательная девушка.
   - Мне плевать на брачный договор. Агна тебе не жена, так что я имею право ухаживать за ней наравне с тобой. Я не отступлю. И только ей решать, кто станет ее мужем, - Гил готов был ринуться в бой. Наверное, кому-то польстило бы такое внимание мужчин, а меня наоборот заставило задуматься, особенно после дальнейших слов.
   - Надеешься, что потомственная княжна выберет тебя, простого барона? - с насмешкой спросил принц. Я ожидала увидеть на лице Гилберта удивление, но его не было. Получается, он знал?
   - Мне не нужны ее земли и титул, в отличие от тебя, мне нужна сама Агнесс. Это не я прикрываюсь брачным договором, боясь честной борьбы, - я посмотрела на барона, потом перевела взгляд на принца и поняла, что попала. Я для них - приз. Судя по азарту, вспыхнувшему в глазах обоих, победа в "борьбе" их прельщала больше, чем выигрыш. А это значило, что мне предстоит держать двойную оборону. И если еще несколько минут назад мне хотелось сдаться Гилу, то теперь желание разбить об головы этих двух мужиков что-нибудь тяжелое, затмило все. Пришлось просто тихо уйти, дабы не позорить себя скандалом. Благо моего ухода никто из них не заметил.
   Внизу у лестницы метался Фердинанд, а Дедерик изображал вселенскую скорбь.
   - Что это с ним? - тихо спросила у некроманта.
   - Агнесс извини, не мог предупредить, - покаялся Ферд. - А Рик узнал, что ты выходишь замуж за Роберта. Он не сильно буйствовал?
   - Да вроде причины не было, мы с Гилбертом просто разговаривали, - пожала я плечами. - Кстати, как давно Роб пришёл?
   - Почти сразу после нас.
   - Ты что-то совсем бледный, - решила сменить тему, толку переживать, что принц услышал больше, чем мне хотелось. Главное, я не успела броситься на грудь Гилберту, удачно мне вспомнился сон. - У тебя часом не магическое истощение?
   - Ничего страшного, посплю и все восстановится, - отмахнулся некромант, но от меня не так просто отделаться. Взяла его руку, она была прохладная и слегка подрагивала, точно выложился ночью полностью.
   - Ферд, возьми у меня магии. Я бы сама в тебя влила, но не знаю, как разделять потоки.
   - Агнесс, не надо. Я в порядке. В обморок падать не собираюсь, - запротестовал Фердинанд, неловко переминаясь.
   - Я все рано не пользуюсь своей некромантской силой, так что бери и не думай. А вдруг на меня нападут? Как ты тогда меня защитишь? - схитрила я, надавив на его чувство ответственности.
   - Уговорила, - сдался Ферд. - Но совсем немного и лучше сесть, а то с непривычки у тебя может голова закружиться. Заодно покажу тебе, как разделять потоки.
   Мы прошли в гостиную, Рик отправился с нами, но больше напоминал молчаливую тень. Неужели, так расстроился? Ферд помог сесть мне на диван, и сам устроился рядом.
   - Смотри, для начала почувствуй магию не в груди, а на кончиках пальцев. Выпусти ее, дай разлиться по ладоням. Расслабься. Видишь, твои руки охватывает зеленоватое марево - это твоя основная стихия. Нам она не нужна сейчас, ищи черные вкрапления. Вон пятнышко в середине ладони и вон на кончиках двух пальчиков. В центре пятно больше, значит, выход оттуда будет быстрее. А теперь делаешь так, - с этими словами некромант погладил указательным пальцем мою ладонь, вызывая легкую дрожь, и стал делать им круговые движения, будто наматывал нить. И тонкая чёрная ниточка протянулась за его пальцем! - Когда ты научишься чувствовать свои потоки, различать не только по цвету, то будет все намного проще. Поэтому сиди и запоминай это чувство. Попытайся найти отличия. Ты же уже не раз пользовалась магией.
   Фердинанд уже не поглаживал пальцем мою ладонь, он взял ее в обе руки и бережно держал, а ниточка моей магии уходила к нему. Головокружения я не ощущала, наверное, некромант подстраховался и брал магии совсем чуть-чуть. Я же окунулась в собственные ощущения, пытаясь нащупать ту разницу, о которой говорил парень. Получалось не очень. Единственное отличие, не было жара, как перед выплеском моей магии, скорее наоборот в ладони чувствовался легкий холодок. Может, об этом шла речь? Я уже хотела спросить, как нас не вовремя прервали. И кто бы это мог быть? Дед Мороз? Конечно же нет. Только один человек в последнее время умудряется с постоянством маньяка появляться не вовремя!
   - Агнесс, если вам так необходимо держать кого-нибудь за руку, то я в вашем распоряжении в любое время дня или ночи, - предстал пред нами жутко раздраженный принц. Интересно, чем его Гилберт так накалил, что он опять начал меня на "вы" называть?
   - Роберт, вы бы поумерили свою ревность, а то ваша легенда о том, что мы женимся из-за навязанного брачного договора, трещит по швам. Что скажут в высшем обществе? Неужели, вы хотите, чтобы весь свет тыкал в вас пальцами за спиной и шептался, что принц влюбился в собственную невесту? Какой моветон, не находите? - я улыбалась, наблюдая, как багровеет лицо Роберта. Честно признаться я за сутки уже устала от его командного тона. Как мы с ним вообще будем жить вместе? Мы же поубиваем друг друга.
   - Рик, Фердинанд, оставьте нас, пожалуйста. Мне надо поговорить с невестой, - преувеличенно вежливо произнёс принц.
   - Роберт... - поднялся некромант, заслоняя меня своей спиной.
   - Фердинанд, все нормально, - дотронулась я до пальцев молодого человека. Не хочу, чтобы из-за меня он поругался с Робом.
   - Уверена? - обеспокоено глянул на меня парень и только после моего кивка ушел. При этом окинул Роберта взглядом, в котором было обещание расправы, если он мне что-нибудь сделает. Но принц этого даже не заметил, он смотрел на меня. Жаль, я не могла понять, что плескается в его карих глазах.
   - Роберт, вообще-то это мой дом, - неуверенно начал Дедерик, дойдя до двери.
   - Рик свали и дверь за собой закрой, - рявкнул мой женишок. Дедерик покраснел, поджал губы и что-то хотел ответить, но тут в приоткрытую створку двери просунулась рука Ферда, схватила Рика и выдернула его из гостиной. Дверь закрылась и мы с Робертом остались одни.
   Не знаю, чего я ожидала от него. Наверное, крика или выяснения отношений, но никак не того, что он стремительно преодолеет разделяющее нас расстояние, наклонится и вопьется в мои губы. Его поцелуй, злой, жадный и в то же время головокружительный, походил на сладострастную пытку. Сама не заметила как начала ему отвечать. И вот уже сижу у Роберта на коленях, обнимаю его за шею, а он удерживает меня за талию и гладит по бедру. Хорошо хоть под юбку не лезет.
   - Агнесс, - хрипло выдохнул Роберт. - Ну ты же не любишь Гила и Ферда. Я же чувствую это. Тогда зачем?
   - Роб, - я не торопилась отстраняться от принца, мне понравился его способ примирения. - У Ферда было магическое истощение, я ему помогла, поделилась с ним резервом. А ты сделал какие-то дикие выводы.
   - После слов Гилберта ничего другого мне в голову не пришло, - мужчина нежно касался губами моей шеи, вызывая мурашки и улыбку. - А еще слова отца, что между вами есть чувства...
   - Роберт, я могу с тобой разговаривать честно?
   - Я именно этого хочу.
   - Мне действительно нравится Гилберт, но это не любовь и между нами ничего не было, - поцелуи я не считала чем-то предосудительным, поэтому о них даже не стала упоминать.
   - А я?
   - А ты самый красивый, самый умный, самый сильный...
   - Агнесс, я же серьёзно! - нахмурился Роберт, но в глазах притаилась радость от моих слов.
   - И я серьёзно. Просто мой муж не может быть другим, - улыбнулась и чмокнула его в щеку. - Так что не только мне предстоит научиться соответствовать твоим запросам, но и тебе моим.
   - Мне учиться не надо, я такой и есть, - задрал нос кверху Роберт, но по улыбке я поняла, что это он так шутит.
   - Ну-у-у, не знаю, - нарочно с сомнением протянула я.
   - Ах так?! Я тебе это докажу, - все-таки Роб не так плох, иногда мы с ним вполне нормально разговариваем. Вот и сейчас он поддержал мою шутку, хотя недавно метал гром и молнии. - Что ты там говорила: "красивый, умный, сильный"?
   - То что самый красивый доказывать не надо, - рассмеялась я, представив, как именно он будет это делать. Почему-то в голове возник образ полуголого Роберта, танцующего стриптиз. Блин, как хочется на это глянуть!
   - Агнесс хочет сказать, что с таким лицом не стоит и пытаться. Детишек не испугаешь и ладно, - у двери стоял злой Гилберт, на меня он смотрел, как на предательницу. А мне же захотелось побиться головой о стену, потому что я понимала, сейчас все начнется сначала. Не люблю я скандалов, а еще не люблю, когда на меня давят. Роберт встал со мной, поставил меня на пол, даже платье поправил, а потом сказал:
   - Я рад, что ты достаточно пришел в себя, чтобы встать с кровати, Гилберт. Думаю, тебе, как человеку военному и знающему, что нужно в длительных походах, будет несложно заняться составлением списка необходимых вещей. - Голос Роберта был спокоен и сух, как если бы он просто отдавал распоряжения своему подчиненному, а не другу.
   - На скольких человек рассчитывать, Ваше Высочество? - ответил ему тем же барон.
   - Десять, может двенадцать, - подумав, произнес принц.
   - Зачем так много? - влезла я. - Я думала, мы пойдем небольшим составом. Я и еще два-три человека охраны, раз вы с королем против того, чтобы отпускать меня одну. Просто я не уверена, что смогу прикрыть магией много людей.
   - Куда это ты собралась? - взвился Гил.
   - Раз уж тут все в курсе, скажу - мне надо в родовой замок.
   - Роберт, ты-то понимаешь, что это идиотская затея? Женщине не место в проклятых землях, мы троих потеряли в последней вылазке. И это мы только по краю прошли, а вы хотите идти вглубь, - распалялся барон.
   - Гил, хватит. Я все это и без тебя знаю. Если сможешь убедить отца, буду тебе только благодарен.
   - Тогда я иду с вами, - видимо, идея убедить короля отказаться от своего решения, была априори более фантастическая, чем наши шансы дойти до цели.
   - И я, - зашел в гостиную Ферд.
  
  
  
   Глава 8, прошедшая в неприятных открытиях и размышлениях
  
  
   Поход наметили через неделю от дня разговора с королём. Так что у мужчин было время к нему подготовиться, а у меня поразмыслить о своей настоящей и будущей жизни. А подумать было о чем. Пора было признать, что выбора у меня нет и брак с Робертом дело решенное. И, стало быть, надо искать в нем плюсы. Ведь сама же хотела выйти замуж по расчету. А брак с Робертом это вообще предел мечтаний любой девушки: принц, красив, умен, и даже обоюдная симпатия у нас есть. Спрашивается, чего метаться? Не за морального урода же замуж выхожу. А значит, надо сделать так, чтобы наладить с ним ещё более доверительные отношения.
   Приняв для себя такое решение, я начала обдумывать, как это сделать. Не знаю почему, но в последнее время мне все тяжелее удалось сохранять спокойствие. Раньше я грешила на то, что это происходит от переутомления или от недостатка личной жизни. А теперь все чаще ловила себя на том, что настроение зачастую бросается из одной крайности в другую. Причём я никогда не считала себя эмоциональной натурой, а тут прям как проклятие. То хочется все крушить и биться в истерике, а то тянет на лирику и романтику. Большую часть времени я себя сдерживала, старалась не показывать внутреннюю борьбу. Но иногда накатывало так сильно, что приходилось закрываться в своей комнате на час или два, чтобы успокоиться. Очень помогала йога. Я долгое время занималась ею, в философию не ударялась, просто для поддержания организма в тонусе. Поэтому основные асаны знала. Вот теперь пришло время о них вспомнить.
   А все потому, что жить в доме Роберта мне совершенно не нравилось, постоянное мельтешение чужих людей раздражало. Только йога по утрам и вечерам спасала от нервного срыва. Я прямо дни считала до отъезда, еще два дня оставалось продержаться. С Робертом тоже было непросто, мы то ругались на пустом месте, то весьма пылко мирились. С недавних пор я строго следила, чтобы не остаться с каким-нибудь мужчиной наедине, мне хватало нотаций жениха по бытовым вопросам, и становиться еще объектом его ревности не хотелось. Именно по этой причине я отказывала в личной встрече Гилберту. Хватит трепать нервы себе и обнадеживать барона, пора перестать о нем думать.
   А еще я стала закрывать двери на щеколду, и смежную, и входную. После того, как Роберт повадился заходить ко мне по утрам и вечерам полуголым. Как же обойтись без пожелания "спокойной ночи" или "доброго утра"? И конечно поцелуй, который с каждым днем все затягивался и затягивался. Интуиция подсказала, что однажды Роб либо остаётся на ночь, либо мы с ним пропустим завтрак. Поэтому я стала вставать пораньше, чтобы встречать жениха уже одетой.
   Лежать в кроватке хорошо, но надо вставать, через час зайдет Роберт, а мне надо позаниматься и привести себя в порядок, желательно надеть самое строгое платье, чтобы не искушать мужчину. А вот йогой я занималась в нижнем белье, к тому же местные трусики-шортики и корсаж очень подходили для этого дела.
   Я еще не успела закончить разминку под названием "приветствие солнцу", как из-за спины раздался задумчивый голос Роберта:
   - Агнесс, а не сходить ли нам сегодня в храм?
   От неожиданности я из позы "собака мордой вниз" плашмя упала на ковер. Попыталась быстро подняться, заодно рукой сдергивая покрывало с кровати, рядом с которой я занималась. Быстро не получилось, я запуталась в руках и ногах, но все-таки смогла подняться и прикрыть свое почти голое тело.
   - Да, пойдем... после обеда, - вкрадчиво произнес Роберт. Как всегда с утра он был в расстегнутой рубашке и свободных штанах, а так же босой. Расширенные зрачки и хищный взгляд выдавали его решимость сегодня получить то, в чем я ему отказывала эти дни. - Агнесс, милая, а что это было?
   - Это называется йога, она для поддержания тела в хорошем состоянии, - сделала попытку поговорить я, краем глаза намечая пути отступления.
   - В отличном состоянии, - с хрипотцой проговорил мужчина, медленно направляясь ко мне. Его неторопливость была обманчива, я по глазам видела, что он уже просчитал все и сделал для себя вывод, что мне не скрыться. - Агнесс, ты очень красивая, зачем ты прячешься за этой тряпкой? Я хочу рассмотреть тебя всю, попробовать на вкус...
   - Предлагаешь выйти в коридор в таком виде? - хмыкнула я, лихорадочно думая, как избавиться от Роберта, почему-то своим натиском он меня пугал. Свежи воспоминания о Корнесе?
   - Не вздумай! Ни один мужчина, кроме меня, не увидит тебя такой! - глаза Роберта полыхнули ревностью, а я нашла выход, надо было всего лишь добраться до ванной комнаты. Не добежала совсем чуть-чуть, руки жениха перехватили меня у самой двери.
   - Куда же ты бежишь, маленькая? - проворковал Роберт, целуя мою шею и поглаживая голый живот.
   - Роберт, перестань! Мы же договорились, только после свадьбы, - выскользнуть из его рук не удалось.
   - И после свадьбы тоже, - хохотнул мужчина, подхватывая меня на руки и неся в постель.
   - Роберт, нет!
   - Да, Агнесс, да!
   Бережно уложил меня на кровать и забрался сам, скидывая с себя рубашку.
   - Ты не представляешь, как я тебя хочу, - произнес мужчина, накрывая своим телом и приникая губами к моей шее.
   - А как ты сюда вообще попал? - спросила я немного нервно, потому что удерживала руку Роберта, которая норовила забраться под шортики.
   - Магия, Агнесс. Всего лишь магия, - улыбнулся жених, впиваясь в мои губы страстным поцелуем. Я замычала, завертелась, пытаясь выскользнуть из-под Роберта, чтобы продолжить разговор, оставалась еще надежда, что удастся отвлечь его. Магия же никак не хотела призываться, то ли очередной спад, то ли она решила, что секс будет мне только на пользу. И браслет с амулетом не реагируют. У, предатели! Оставались руки, вот ими я и воспользовалась, начав отталкивать Роба по-настоящему.
   - Нет, малышка, так не пойдет, - оторвался от моих губ принц, перехватил обе мои руки одной своей и завел их мне за голову. Второй рукой распустил шнуровку корсажа, обнажая мою грудь. - Она красивее, чем я себе представлял...
   Я замерла, с каким-то отчаянием наблюдая: как Роберт склоняется к моей груди, как покрывает ее нежными поцелуями, как обхватывает губами сосок. И понимаю, что не хочу. И даже не потому, что близость с Робом мне грозит замужеством, а просто не хочу и все. Еще вчера мы целовались вечером, желание переполняло меня и я была готова сдаться. А сейчас ничего. Только тоска от того, что мои желания и чувства по существу никого не волнуют. Все видят во мне какую-то выгоду для них. Эдакое приятное и полезное приобретение, забывая о том, что я живой человек и у меня тоже есть желания, мечты. Вот и сейчас, Роберту плевать, хочу я его или нет, такими темпами он меня изнасилует и даже этого не заметит. А мне что делать? Кричать? Вообще-то все думают, что мы давно любовники, поэтому вряд ли кто придет на помощь. Скорее наоборот даже порадуются, что их любимое высочество наконец-то показал выскочке ее место. Так что защитить меня некому, и пожаловаться потом тоже. Я вообще в этом мире одна, ни родственников, ни подруг, ни любимого человека. Я никому не нужна сама по себе, им всем подавай или землю, или титул с наследством, а то и просто магию, чтобы удачно продлить род.
   Сама не заметила, как слезы потекли из глаз, я оплакивала свои надежды, мечты, прошлое и будущее.
   - Агнесс? - замер надо мной Роберт. Его лицо выражало растерянность и непонимание. - Что случилось? У тебя что-то болит?
   - Какая тебе разница? Тебе же плевать на меня. Живая и ладно, а то что мне плохо, ты этого даже не видишь, - всхлипнула я, отвернувшись от него. Когда он отпустил мои руки, не знаю, уткнулась носом в подушку и давая слезам волю. Я спиной ощущала метания принца, он осторожно коснулся моего плеча, но тут же отдернул руку, немного посидел на кровати и ушел. Ну, не гад ли? Нормальный мужик бы обнял, успокоил, сказал бы, что все будет хорошо. А идеальный бы еще и поговорил, выяснил подоплеку слез. Этот же бесчувственная скотина! Кобель похотливый! Сволочь.
   Фух, вроде легче стало, уже не хочется пойти утопиться с горя. Да что это со мной? Меня в подростковом возрасте так сильно не бросало в крайности, а сейчас с каждым днем все хуже и хуже. А не об этом ли писал Ульрин? У кого бы спросить? На примете был только один человек, с которым я могла говорить почти обо всем и откровенно. Этот человек снабжал меня информацией, развлекал, учил и просто болтал, когда мне было скучно. Фердинанд. Он часто захаживал в мой кабинет, где подолгу задерживался. А так как стол Наяны никуда не перенесли, то девушка еще и исполняла роль моей дуэньи. Если надо было поговорить конфиденциально, например Ферд любил пересказывать мне в лицах совещания по поводу похода, то некромант ставил "сферу тишины" и девушка нас не слышала. Кстати, о совещаниях, вредный принц и туда меня не брал, отмазываясь тем, что мне будет скучно слушать мужские споры и обсуждения. Решено, найду Фердинанда и задам ему пару вопросов. Вдруг все начинающие маги проходят через подобные всплески настроений? От этой идеи у меня даже слезы просохли, захотелось действовать. И пусть настроение все еще оставляло желать лучшего, но позитивный настрой пробился через депрессию.
   Сама искать Фердинанда, конечно, я не стала, обратилась к первой же попавшейся прислуге. Сказала девушке, чтобы она его нашла и попросила зайти в мой кабинет, как освободится. Он явился практически сразу за мной.
   - Доброе утро, ты чего это не позавтракав взялась за работу? - спросил он, заходя в кабинет.
   - Если оно доброе, - буркнула я, но потом взяла себя в руки, Ферд же не виноват, что мне испортили настроение с самого утра. - Не закрывай дверь, оставь распахнутой, чтобы ни у какой сволочи не возникло глупых мыслей. А есть не хочу, аппетита нет.
   - Даже так, - задумчиво произнес он, распахнул дверь, подошел к креслу напротив и, прежде чем сесть, позвонил в колокольчик. - Завтракать надо обязательно. Прикажу, чтобы нам сюда подали. Ты же не хочешь и меня морить голодом?
   - Ладно, пусть несут, но есть я и правда не хочу. Даже сама удивляюсь, раньше такого не бывало.
   Зашла служанка, очень удивившись, что у нас открыта дверь, а после распоряжения Ферда, она озадачилась еще больше, но ушла выполнять задание. Некромант же поколдовал и нас накрыло сферой тишины.
   - Ну рассказывай, что у тебя стряслось?
   - Не знаю с чего начать. Все непонятно и странно, может, я вообще это надумала...
   - Агнесс, давай ты назовешь факты, а там посмотрим, надумала ты или нет, - внес рациональное зерно в мои метания Фердинанад.
   Ну я и рассказала: о том что настроение нестабильное, магия скачет, эмоции вообще сдержать не получается, бросает из одной крайности в другую. К тому моменту как я закончила нам принесли завтрак, глянув на него, поняла, что проголодалась. Еще одна странность, ведь действительно не хотела есть, даже подташнивало от одной мысли о еде. А тут раз - аппетит проснулся.
   - Знаешь, в одном ты права, это все неспроста, - произнес Ферд, когда служанка покинула кабинет. - Тебе бы с целителем поговорить, он бы точно сказал, что к чему. А я могу только вспомнить, как проходила моя стабилизация магии. Были и скачки настроения, и магии, но не так чтобы мне приходилось медитировать. Возможно, у вас, женщин, все происходит иначе.
   - Ульрин писал, что мне надо пройти какой-то ритуал. В родовом святилище. И рекомендовал отправиться туда не мешкая. Он видимо, думал, что инициация пройдет не так скоро. Как считаешь, из-за этого могут быть такие сбои в организме?
   - Если магия завязана на родовой артефакт, то после твоей инициации он активизировался и пока не завершишь ритуал, точно будут все хуже и хуже. Почему сразу не сказала, что твой поход связан с этим? - нахмурился некромант.
   - Роберт знает, но он не особо проникся значимостью сего мероприятия для меня, - вздохнула я, ковыряя вилкой в тарелке. Аппетит опять пропал, но я уже не удивлялась.
   - Он тебя обижает?
   - Да нет, все нормально. Просто мы с ним в чем-то похожи, наверное, в том, что думаем только о себе. Отсюда и непонимание друг друга.
   - Поговори с ним, он поймет, я уверен, - улыбнулся мне некромант. - А если нет, значит, сам дурак. Покажешь мне технику своей медитации? Хочется сравнить школы.
   - Э-э-э, вообще-то она на основе физических упражнений, - покраснела я, вспомнив, как утром на йогу отреагировал Роберт. Нет, мне повторения не надо, хватить одного неудовлетворенного мужика рядом со мной. Хотя с чего я взяла, что принц воздерживается? Может, от меня он как раз к какой-нибудь служаночке пошел или в городе кого нашел. Прошло уже больше получаса, как мы болтаем с Фердом, а он так и не появился. Это говорит только об одном, в доме его нет. Прислушалась к себе, пытаясь уловить нотки ревности, но меня обуяло равнодушие. Пусть развлекается с кем хочет, главное чтобы ко мне не лез. Во всяком случае, до свадьбы.
   - И что с ними не так? Ты меня заинтриговала.
   - Просто в платье не покажешь, а без него тем более, - улыбнулась, ощущая, как потихоньку спадает напряжение.
   - Тогда пошли в сад, я покажу нашу технику, в ней все прилично, - подмигнул мне некромант. - Ты знаешь, что прогулки на свежем воздухе полезны для нервов? Это хорошо. Так что добавь их к себе в расписание, к медитации. А то я заметил, ты как засядешь за работу, тебя даже поесть не вытащить.
   - Сила привычки, не могу просто сидеть и ничего не делать, - ответила я, вставая с кресла.
   - Кто тебя заставляет сидеть? Можно же еще полежать, постоять, походить, - рассмеялся парень, подавая мне руку.
   - Думаю, суть медитации остаётся одна вне зависимости от техники исполнения. А именно умение концентрироваться на какой-то одной мысли или предмете, очищая сознание от постороннего хаоса, - просвещал меня Ферд на пути в сад. - Ты спросишь, зачем это надо магам? У любого человека в голове ворох из мыслей, эмоций, переживаний. Все они накладывают отпечаток на наши действия. Но если обычный человек не представляет особой опасности, когда у него плохое настроение или душевные метания, то маг - да. Поэтому нас начинают учить медитации с детства, еще до инициации. А ты была этого лишена. Это хорошо, что твой дар пробудился сейчас, когда ты уже взрослая, устоявшаяся в своих взглядах личность. Представь, что было бы, если это произошло в подростковом возрасте. Ты ведь ничего не знала о магии и могла бы навредить не только себе, но и окружающим. А медитация позволяет абстрагироваться от мыслей, проблем, чувств, от всего, что мешает нам в жизни принять правильное решение или просто разобраться в себе. Найти гармонию между собственным телом и разумом, увеличить магический резерв, и просто обрести душевное равновесие, когда это необходимо. Лучше ей заниматься в уединенных местах, чтобы никто не мешал. Особенно, если уходишь глубоко в себя или планируешь отделить сознание от тела. Но ты маг жизни, я думаю, тебе будет легче найти гармонию в окружении природы.
   Под такой познавательный монолог мы пришли в беседку. Фердинанд взял две подушки и утянул меня чуть дальше по тропинке. Потом мы пробрались сквозь кусты на небольшую полянку.
   - Идеальное место. Садимся, - сказал некромант, кинул обе подушки на траву и помог мне сесть на одну из них, а потом устроился сам напротив меня. - Начнем, пожалуй. Закрой глаза и слушай мой голос, так тебе будет легче сосредоточиться.
   - А разве медитации не для того, чтобы расслабиться? - удивилась я.
   - Впоследствии, когда ты наберешься опыта, так оно и будет, а пока для тебя это труд. Начнешь - поймешь. Реши для себя, что тебе легче удерживать в памяти: картинку или слово.
   - Наверное, слово. Понятно, для чего были придуманы мантры, - усмехнулась я, вспоминая прочитанное о йоге.
   - Что это? - спросил Ферд.
   - Короткое заклинание, наделенное одухотворяющей или волшебной силой. Его используют для медитации. Я знаю только одно, лень было учить другие.
   - Какое и что оно дает? - загорелись любопытством глаза некроманта. Пришлось рассказать ему все, что знаю о мантре "Ом", знала я немного, но он меня понял и загорелся проверить.
   - Ферд, пока не забыла, я тебя хочу попросить об одолжении. Ты не мог бы съездить сегодня ко мне домой и забрать мою лиру. Музыка мне тоже помогает найти душевное равновесие, - решила попросить его до начала медитации, а то я уже пятый день забывала об этом. Можно было бы отправить кого-нибудь из слуг, но Ильма могла не отдать им инструмент, она знала, что я им дорожу. И не оттого, что это подарок Алоиса, он мне его привез из самой столицы, потому что в этом городке не нашел достойного инструмента, а потому что он каким-то чудом угадал. Звучание лиры дергало струны моей души, мне хотелось вместе с ней смеяться и плакать, взлетать в небо и разбиваться о реальность.
   - Ты умеешь играть на лире? - немного удивился парень.
   - Ну да, а что в этом такого, не только же Алоису владеть этим инструментом, - улыбнулась я.
   - Да нет, я просто хотел сказать: может, тебе тогда сосредоточиться на музыке? Представь, что ты хочешь сыграть свою любимую вещь. Ты же слышишь ее?
   Закрыла глаза, вспоминая любимую мелодию, ее я могла наиграть и напеть даже без инструмента. Сначала музыку не удавалось удержать в голове, она все время тянула за собой ассоциации. Но постепенно она начала заполнять весь мой разум. Казалось, рядом действительно кто-то наигрывает эту мелодию. Все новые и новые музыкальные инструменты присоединялись к звучанию, и вот я уже слышу целый оркестр, как тогда на концерте.
   - Ферд, ты когда-нибудь повзрослеешь? - снисходительный голос Гилберта выдернул меня из полета воображения и музыки. Ощущения были неприятные, будто он разбил мою мечту, потоптался по ней. Прав Фердинанд, медитировать надо в уединенном месте, а то очень негативное чувство возникает, когда тебя насильно возвращают на грешную землю. - Ты спрятался с симпатичной девушкой ото всех, и чем вы тут занимаетесь? Роберт роет землю, разослал людей по городу, скоро в припадке биться будет. А вы медитируете. Слушай, мелкий, а ты вообще знаешь, что с девушками делать?
   - Гил, отвали со своими шуточками. Агнесс мой друг и я уважаю Роберта, это исключает все те непристойности, что вы себе с Робом придумали, - холодно ответил некромант. Я открыла глаза, чтобы показать, что прекрасно их слышу, но меня пока не замечали. Ферд стоял напротив барона, окатывая последнего ледяным спокойствием. А вот Гилберт был на взводе, вот кому медитация бы точно не помешала.
   - Мелкий, когда ты уже поймешь, что в любви каждый сам за себя, - хмыкнул барон и перевел взгляд на меня. Он хотел еще что-то добавить, но осекся.
   - Я это хорошо понимаю, только любовь должна быть взаимной, иначе борьба теряет смысл, - меж тем ответил некромант и обернулся ко мне. - Как ты? Такой резкий переход из медитации в реальный мир не очень хорошо. В следующий раз надо будет предупредить Роберта и выставить охрану, чтобы никто не помешал. Пойдем в дом?
   - Ты иди, а нам с Агнесс надо поговорить, - не дал мне ответить Гил, нагло усаживаясь рядом со мной. - Чего стоишь? Иди успокой Его Высочество.
   - Не уходи, Ферд. Сейчас вместе пойдем, - остановила я нахмурившегося некроманта. Я видела, что он не хочет оставлять меня одну, но и остаться без моего разрешения было бы невежливо.
   - Агнесс, я хочу поговорить с тобой без свидетелей. Путь Фердинанд идет, не съем я тебя за пять минут, - раздраженно заметил Гилберт.
   - Гил, я тебе уже говорила, что наедине мы разговаривать не будем. Если ты не хочешь, чтобы тебя слышал Ферд, поставь полог. Ты же умеешь?
   - Умею, - процедил мужчина, пошевелил пальцами, и над нами раскинулась прозрачная паутинка. - Агнесс, может, объяснишь, почему избегаешь меня?
   - Гилберт, а как по-другому? Я выхожу замуж за Роберта, а ты порываешься обнять меня, поцеловать. Причем это делаешь всегда в присутствии Роба, ты специально его злишь. Зачем? Чего ты хочешь этим добиться? Испортить наши с ним отношения? Чтобы он ненавидел меня, а я тебя?
   - Агнесс, все не так. Ты нужна мне. Меня бесит, что ты с ним. Как я могу спокойно реагировать, когда он сам меня провоцирует? Улыбается тебе так многозначительно, обнимает, каждое утро выходит из твоей спальни. Как я могу не замечать этого?! Скажи, что мне сделать?! - барон хотел взять меня за руку, но я покачала головой.
   - А что ты можешь сделать? Бросить свое баронство и увезти меня на край света? Нажить такого врага, как наш монарх? Жить в чужой стране, как обычный горожанин, ходить на службу, и знать, что твоим детям предстоит такой же удел? Молчишь? Вот когда поймешь, что для тебя важнее - я или привычная жизнь, тогда и поговорим.
   - А если король даст добро на наш брак, ты выйдешь за меня замуж? - впервые за эти пять дней я увидела серьезное выражение на лице Гилберта.
   - Я не буду ничего обещать, хуже нет, чем жить мечтами, - собралась на этой ноте попрощаться и даже попыталась встать, но ноги от долгого сидения затекли и я покачнулась. Гилберт моментально вскочил, подхватывая меня.
   - Мне каждую ночь снятся твои губы, - тихо произнес мужчина, прижимая к себе крепче, чем нужно. - Ты не представляешь, как хочется тебя целовать, ласкать, быть с тобой...
   - Гилберт, отпусти меня, - уперлась в него обеими руками, потому что барон намеревался воплотить слова в жизнь.
   - Только один поцелуй, Агнесс? Мелкий не расскажет ничего Робу, я ручаюсь, - просящие нотки в голосе никак не соответствовали натиску барона.
   - Фердинанд не мелкий, нечего его так называть! - вырвалось у меня в негодовании. Совсем охамели, что Роб, что Гил. Тоже мне нашлись мачо местного разлива! Оттолкнула барона, откуда только силы взялись, и подошла к некроманту. Он ничего не слышал, но видел достаточно, чтобы стоять и прожигать Гилберта холодным взглядом, в котором притаилась сама смерть. Жуть. Или это я накручиваю? - Пойдем, Ферд, вдвоем будет легче выслушивать крики Роберта.
   - Агнесс, мы еще вернемся к этому разговору, - вслед нам произнес Гилберт.
  
  
  
   Глава 9, перемирие достигнуто, надолго ли...
  
   До дома мы шли молча, Ферд ни о чем не спрашивал, и я ему была благодарна за это. Я же размышляла о том, что сегодня впервые смогла справиться с эмоциями рядом с Гилбертом. Была ли в этом заслуга медитации или самого барона, который своим поведением только отталкивал, не знаю. Знать бы еще, зачем он так себя ведет. Неужели не понимает, что меня обижает подобное отношение? Что быть для кого-то призом в гонке это неприятно? Роберт не лучше. Возможно, у них тут другой менталитет и местные девушки наоборот были бы рады, окажись на моем месте, но я не они. Да и некромант нормальный парень, значит, не в менталитете дело, а в их дурости.
   - Хочешь, я поговорю с Робертом? Объясню все? - перед домом спросил Ферд.
   - Спасибо, но я сама. Всё-таки мне с ним жить, - вздох сдержать не удалось.
   - Ему тоже тяжело, он не привык, чтобы его женщина была такой самостоятельной. Все его пассии обладали красивой внешностью и практически полным отсутствием ума. Они с радостью принимали все его решения и не лезли в серьезные дела, - улыбнулся Фердинанд, подмигивая мне. - Ты другая, особенная, уверен, он скоро это поймет.
   Я невесело усмехнулась, сомневаюсь, что Роберт что-то поймёт, это только романтик Ферд может так считать. Но вслух говорить этого не стала, возможно, некромант этими словами хотел меня всего лишь поддержать. Вряд ли он такой наивный, каким иногда кажется. Роберта мы встретили внизу.
   - Где вы были? Агнесс, я же говорил, из дома ни ногой, без моего ведома! - принц сдерживался и не кричал, видимо не хотел, чтобы прислуга стала свидетелями очередного скандала.
   - Роберт, мы были в саду. Фердинанд учил меня медитации. Ты же не потрудился с утра узнать, в чем причина моего плохого самочувствия. Приходится обращаться за помощью к практически посторонним людям, - а что, главная защита это нападение. Посмотрим, как он после такого заговорит. Можно было бы еще добавить пару емких фраз, что его только собственное желание интересует и ничего более, но на людях я решила не высказываться. Думаю, он и так поймет мой намек.
   - Когда я зашёл к тебе, чтобы обсудить этот вопрос, ты уже ушла. На завтраке тебя тоже не было. Как бы я узнал, что тебя гложет? - Роберт заметно успокоился и всячески старался не показать, что ему не нравится мой обоснованный наезд.
   - Надо было узнавать сразу, а не... В общем, неважно. Роберт, мне надо к портнихе, можешь не переживать я возьму охрану, - он просил уведомлять о том, что я куда-то еду? Что ж я его просьбу выполнила.
   - Агнесс, я хотел бы знать, что происходит. Разве ты не собираешься мне рассказать? - не знаю, чего было больше в голосе Роберта неверия или удивления.
   - Извини, пусть это сделает Фердинанд. Он не столь эмоционален, как я. Вам будет проще поговорить. Не хочу больше пугать тебя своими слезами, дорогой, - всё-таки не удержалась и ляпнула гадость.
   Блин! Хочу назад своё спокойствие и уравновешенность. Роберт от моих слов покраснел, на его щеках заходили желваки. Я решила не дожидаться его ответа и слиняла. Если быть точной, то гордо и чинно удалилась в неизвестном направлении. Жених меня не остановил. Видимо, он был близок к тому, чтобы лично отдать меня тому же Корнесу или просто прикопать где-нибудь в саду. А я ничего не могла с собой поделать, обида не прошла, хоть помощь Ферда и была неоценимой. Говорят, что обижаешься только на тех, кто тебе небезразличен. Что-то в этом есть, только не знаю, хорошо это или плохо. С одной стороны чувства в браке это важно, с другой плохо, когда они невзаимные. А Роберт меня не любит и вряд ли это изменится. А я смогу полюбить его? Не знаю.
  
   ***
  
   Роберт мерил шагами кабинет, Ферд давно уже ушел, а он все не мог успокоиться. Его раздирали противоречивые эмоции. С одной стороны, он чувствовал свою вину, по словам некроманта у Агнесс серьезные проблемы, а он списывал ее странное поведение на недостаток воспитания или характер. С другой, его задело, что ему она об этом не сказала, отдав предпочтение Фердинанду. Почему? Чем он заслужил такое недоверие? Тем что заботится, старается уберечь ее от происков недоброжелателей? Или тем, что только ей уделяет внимание, перечеркнув все прошлые связи? Сегодня утром он действительно готов был отправиться в храм, чтобы узаконить их брак, не дожидаясь официальной помолвки. Почему она отказала ему? Разве не все женщины мечтают выйти замуж? Или дело в любви? Точнее в ее отсутствии со стороны Агнесс. А как же их поцелуи? В такие моменты невозможно обманывать, и он видел, что девушка хочет его не меньше, чем он ее. Или это все же притворство? Ведь там, в спальне барона, он заметил ее колебания. Но после этого Агнесс избегает Гилберта. Боится, что истинные чувства проявятся на людях? Или потому что свой выбор она сделала? Одному во всем этом не разобраться. А девушка все еще не вернулась.
   Некстати вспомнилось утро, а точнее слезы Агнесс. Роберт не мог забыть в ее глазах разочарование и тоску. Он действительно сбежал. Агна права, он обязан был остаться, поговорить, тогда бы она не пошла искать помощи к некроманту. Но уже поздно кусать локти, надо исправлять ситуацию. Только как? Объяснить что он взрослый мужчина со своими устоявшимися потребностями? Что ему необходима женщина? Что он не понимает, почему должен страдать, когда рядом такая соблазнительная невеста?
   Впору было смеяться над собственными мыслями. Нет, надо просто разобраться, поговорить, выяснить что к чему. Может, все на самом деле проще и Агнесс из-за покушения Корнеса боится близости? Или дело в ее почившем муже? Кто знает, каким он был человеком? Вдруг он ее принуждал силой или вообще избивал?
   К тому моменту, как Агнесс вошла в кабинет, принц твердо для себя решил, что будет с ней терпеливее. А еще постарается сделать так, чтобы она перестала его сторониться и забыла о своей прошлой жизни. Потому что знать ее подробности он не хотел.
  
   ***
   На примерку я съездила. Долго болтала с хозяйкой ателье, пила с ней чай с крендельками, оставила ей парочку заказов на теплую одежду и всячески оттягивала время возвращения домой. Как же плохо, что в этом мире у меня нет подруг. Потом зашла к сапожнику, забрала обувь. Заглянула в кондитерскую, купила любимые пирожные, зашла в банк и городскую ратушу. Два гвардейца-телохранителя, которые следовали за мной неотступно, смотрели на меня, как на своего личного врага, но молчали. Поэтому я не стала дожидаться, когда их терпение иссякнет вконец и они отволокут меня в дом своего сюзерена, повернула к особняку Роберта. Естественно, не успела войти, как первая же служанка, сообщила, что Его Высочество ждет меня в своем кабинете и уже давно. Вот интересно, если он давно ждет, то может, и не стоит идти? А что, представляю, как он мог за это время себя накрутить. Мне останется только надеяться, что женщин он все же не бьет. Хотела занести покупки в комнату, но все та же служанка вежливо их забрала, и напомнила про принца, сказав, что она сама отнесет вещи ко мне. Пришлось идти, деваться все равно было некуда. Как не оттягивай неприятный разговор, а его не избежать.
   - Агнесс, тебя долго не было, - с очередной претензии начал Роберт. Но что удивительно он не злился, казался задумчивым и серьезным. - Проходи, присаживайся, нам надо поговорить.
   - О чем, Роберт? Разве что-то изменилось или изменится? - но на диванчик села, не стоять же перед ним, как школьница. Принц устроился рядом со мной, взял за руку, вздохнул каким-то своим мыслям. Мне даже интересно стало, до чего он додумался.
   - Агнесс, почему ты ничего не сказала о своей проблеме? Ведь это началось не сегодня? Если бы я знал, что причина в магии, точнее в ее нестабильности, то утром у нас не произошло бы того недопонимания.
   - Думаешь, я знала и молчала? На самом деле я именно сегодня поняла, что такие перепады настроения и самочувствия это ненормально. И они никак не могут быть последствием нападения Корнеса, как я думала вначале. Надеялась, что это пройдёт, не хотелось акцентировать внимание на такой мелочи.
   - Агнесс это не мелочи, это очень серьезно. Маг с такими проблемами представляет опасность как для себя, так и для окружающих. Не переживай, мы обязательно с этим разберемся, - Роберт обнял меня за талию, двигая ближе к себе. - Я прошу, если тебя что-то волнует - говори мне. Очень неприятно было, когда Фердинанд рассказывал мне, как плохо моей невесте. Я себя чувствовал идиотом.
   - А каково мне? Ты не захотел даже узнать причину отказа, ушел, хлопнув дверью. Кем я себя чувствовала, по-твоему? - на Роберта не смотрела, я уже не надеялась увидеть в его глазах хотя бы тень сожаления. Конечно, он же считает себя непогрешимым идеалом. Тем большей для меня неожиданностью стали его слова, которые он тихо произнёс, касаясь губами моего ушка:
   - Я виноват. Простишь?
   Вот тут я обернулась, просто не могла такое пропустить - принц извинился, да это почти фантастика!
   - Я тоже была не права, - признание далось легко, я ведь понимала что в наших размолвках моей вины не меньше.
   - Агнесс, давай попробуем разговаривать о том, что нас обоих тревожит? - Роберт улыбнулся, его лицо сразу осветилось, глаза загорелись. Вот таким он мне нравился. Улыбнулась в ответ, и впервые сама его поцеловала, почему-то это показалось уместным. Мой прорыв Роберт оценил, обхватил меня двумя руками и, не разрывая поцелуй, пересадил к себе на колени.
   - Агнесс, я готов подождать. Немного. Но после завершения похода мы поженимся, - восстанавливая дыхание, проговорил Роберт. Поцеловал мою шею, потерся носом о щеку, укусил за ушко. - Я здоровый мужчина, воздержание мне противопоказано.
   - А как некоторые по полгода ждут? - хихикнула я от щекотки.
   - Так и ждут, либо в борделях, либо с любовницами, - легкомысленно ответил мужчина, но, поймав мой нахмуренный взгляд, сразу добавил: - Но ты же настаиваешь на верности? Вот, а я тогда настаиваю на скорейшем браке.
   - Ну, вообще-то справедливо. А сколько поход продлится примерно?
   - Если все будет складываться удачно, на дорогу туда мы потратим дней восемь. Но возьмем десять, на всякий случай. Плюс еще пару дней на сам ритуал и отдых. Значит, примерно через две недели ты станешь моей женой, - ключевое слово в этой фразе было "моей", потому что Роберт произнёс его с чувством и предвкушением.
   - А обратную дорогу ты забыл посчитать? А подготовку к свадьбе? - что-то мне страшновато от таких планов принца. Будто в клетку меня ими загоняет.
   - Обратно вернемся порталом, зайдем в храм и домой в спальню недели на две-три, - мечтательно улыбнулся Роб, поглаживая мое бедро через ткань платья. - Официально же свадьбу сыграем весной, все как полагается с шиком и блеском. Жаль, придется отложить до этого времени зачатие ребенка, но это полгода как раз потерпит.
   Роберт еще какое-то время делился своими планами на нашу семейную жизнь. А он, оказывается, уже успел все продумать. Первое время жить нам предстояло в этом доме, годика два или три. За этот период должны были восстановить здания и обеспечение на моей земле. По планам Роберта, переезжать туда мы уже будем с наследником, а лучше с двумя. А от такой перспективы что-то закручинилась, я детей хочу, но не каждый же год рожать. Мужчина этого, конечно, не заметил, продолжая заливаться соловьем и посвящать меня в свои мысли.
   - А ты что думаешь об этом?
   - А я так далеко еще не заглядывала. Все мысли о походе крутились. Но в целом мне нравится, не хотела бы жить во дворце, - про детей я пока не стала говорить, по-моему, слишком рано это обсуждать.
   - Я рад. Пойдем ужинать? Ты, наверное, и не обедала? Хочешь, устроим ужин только для нас двоих? - во взгляде Роберта появилась хитринка. Ох, чую, как бы он не решил припомнить наш прошлый романтический ужин. Нет уж, лучше побудем на виду, среди людей.
   - Давай, этот вечер проведем с друзьями. Пусть все видят, что у нас все хорошо, - предложила я.
   - Хорошая идея, утрем им нос, - улыбнулся жених. - Кстати, Ферд привез твою лиру. Сыграешь?
   - Если ты хочешь...
   Вечер прошел идеально. Роберт был чутким и нежным, хотя я замечала иногда в его глазах мелькающее превосходство, когда он смотрел на Гилберта. Было такое ощущение, что он не сдержится и покажет барону язык. Гил тихо злился, но делал многозначительный вид, будто он что-то знает, но никому не скажет. В общем, мальчишки. Фердинанд пребывал в своем любимом образе - флегматично-циничном. Я давно обратила внимание, что только со мной он оживляется, улыбается и даже смеется. А когда есть кто-то еще, в основном молчит или вставляет единичные емкие фразы. Хотелось бы верить, что именно со мной он настоящий. Помимо вышеперечисленных, компанию в музыкальном зале нам еще составил граф. Вот уж кого я не ожидала увидеть среди своих слушателей. Кстати, я предложила им спокойно разговаривать и не бояться мне помешать, главное чтобы они сильно не шумели. А я буду наигрывать мелодии.
   Поначалу я прислушивалась к их разговорам, они все крутились вокруг скорого похода. Для меня было новостью, что целителя мы тоже берем. Хотя, именно его нужно брать в первую очередь, а вот Гилберта и Роберта вообще можно было бы оставить. А что? Гил - ментальный маг, что он забыл в тех джунглях? Роберт - принц, если с ним что-то случится, король нас по голове не погладит. Сомневаюсь, что он будет разбираться кто виноват. Так что я бы пожалуй взяла с собой Ферда, он некромант, значит, знает как бороться со всякой нежитью, и целителя, хотя граф мне совсем не нравится. Ну еще парочку высоких, крепких боевых магов. О своих выводах и планах я благоразумно молчала, не хватало опять поссориться с женихом. Просто сидела рядом с ним и наигрывала нежную, тихую мелодию.
   Постепенно мысли ушли в глубину души. Я думала обо всем и ни о чем. Не знаю, как такое возможно, главное, что музыка лилась и крепла. Душа взлетала вслед за ней и падала с последними аккордами. Очнулась я от того, что перестала слышать речь. Четверо мужчин смотрели на меня. Выражения лиц были неоднозначны и не особо поддавались трактовке. Граф, например, был серьезен, забыв про свою вальяжность и пресыщенность. Лицо Гилберта выражало восхищение, а Роберта гордость. А вот у Ферда в глазах была решимость, будто он отринул сомнения и выбрал путь. Или мне все почудилось, потому что спустя пару секунд мужчины выглядели, как обычно. Правда, каждый счел своим долгом сказать мне по паре комплиментов.
   Спать отправились рано, я устала и хотела уйти одна, но Роберт решил меня проводить и пожелать приятных снов. Проводы немного затянулись, мужчина все не хотел уходить, а его легкий, целомудренный поцелуй давно перерос в страстный. Но я его все-таки выставила, напомнив о нашем договоре. И только когда я закрыла за ним дверь, смогла вздохнуть свободно и лечь спать.
   Казалось, только голова коснулась подушки и я уже лечу куда-то под звездным небом. Странно, ведь ни о ком не думала перед сном, всего лишь мечтала выспаться. Городские улицы сменились деревьями, это что-то новенькое, раньше меня в мгновение ока перебрасывало в нужное место. А я все летела, петляя между каких-то памятников и стволов деревьев. Стоп! Так это же кладбище! Захотелось вернуться назад, я мысленно представляла все по очереди, но меня все равно тянуло вперед, к забрезжившему невдалеке свету.
   Могильная плита со стершимися письменами, зажженные толстые свечи на ней, установленные крестом. И человек в плаще с капюшоном выводит мелом символы под каждой из них. Да что они так любят эти капюшоны?! Ведь непонятно, кто перед тобой. Даже не разобрать мужчина или женщина. Тут взгляд упал на раскрытую книгу в руке некроманта, а кто еще мог быть ночью на кладбище? До боли знакомую книгу, написанную вручную, кропотливо и с любовью. Ту самую, по которой я переводила свое письмо и впоследствии вернула Фердинанду. В душе еще были сомнения, ведь книгу у него могли украсть, или он ее дал кому-нибудь, так же как и мне недавно. Но вот маг откинул капюшон, и сомнения отпали, передо мной стоял Ферд. Никогда я не видела его таким, он будто повзрослел на несколько лет, жесткий взгляд, уверенные движения, упрямо поджатые губы и решимость, та что я успела заметить вечером. Он аккуратно отложил книгу, простер над свечами и рисунками руку, и запел заклинание. Я не улавливала значения слов, я слушала его голос, бархатный, обволакивающий и меж тем требовательный, опасный, заставляющий сердце сжиматься от ожидания чего-то необратимого. Я не заметила, откуда он достал кривой нож, похожий на тот, что был у Ульрина, и живую курицу. Она не трепыхалась, не кудахтала, видимо была скована магией. Нож прочертил на груди птицы крест и из раны начала сочиться кровь. Фердинанд по три капли капал на каждый рисунок и произносил вслух какие-то слова, отчего руны вспыхивали и обычная свеча приобретала черный цвет. На лице некроманта читалось удовлетворение, отложив ненужную курицу в сторону, она была еще жива, он полез рукой в карман за каким-то предметом. Что-то маленькое, прячущееся в его ладони, на его губах заиграла улыбка, циничная и безжалостная.
   Досмотреть ритуал или хотя бы узнать, что было зажато в руке у некроманта, мне не удалось. Меня вдруг подхватило и бросило обратно в тело. Я резко села на кровати, хватая ртом воздух.
   - Милая, плохой сон? - обвила меня мужская рука за талию. - Не бойся, я рядом...
   Как я не завизжала, не знаю. Наверное, просто напала временная немота от страха. Хорошо, что у меня в спальне горел ночник и я смогла рассмотреть Роберта у себя под боком. А то быть бы ему битым. Хотя может и так надо, чтобы больше не наглел?
   - Ты что тут делаешь? - прошипела я, пытаясь отцепить от своей талии его цепкую руку.
   - Сплю. И ты спи, - зевнул жених, укладывая меня обратно на подушку.
   - Почему здесь? Роберт иди к себе! - говорила я все так же тихо, но настойчиво.
   - А вот нечего было вскрикивать и скрипеть кроватью. Так что спи, а то применю самое действенное средство от бессонницы, - пригрозил зевающий принц.
   - Какое? - честно признаться, мне очень хотелось уснуть и ни о чем не думать. Не вспоминать лицо Ферда, этот странный ритуал, не прокручивать его раз за разом в своей голове, пытаясь найти смысл.
   - Секс! - прорычал мужчина, разворачивая меня спиной к себе и обвивая обеими руками. Я хотела возмутиться, но промолчала, у Роберта никогда слова с делом не расходятся, так что с него станется выполнить угрозу. К тому же с ним за спиной засыпать было не так страшно.
  
  
  
   Глава 10, день икс
  
  
   Я ехала верхом и наслаждалась: солнечным утром, пением птиц, запахом осени и хмурым видом мужчин. Только Ферд улыбался краешком губ, но показывать Роберту, что он на моей стороне не спешил. Давая своему другу и моему жениху, по совместительству, успокоиться. Проснувшись вчера утром и поразмыслив об увиденном ночью, решила не делать поспешных выводов. Ферд - некромант, так что его присутствие на кладбище это нормально. А кровавый ритуал, да мало ли что он мог значить, вдруг это по работе? К тому же он же не младенцам или девицам кровь пускал, а курице, которых и без того пускают на бульон. Наверное, меня напугал антураж и необычный вид Фердинанда, привыкла, что парень всегда милый и понимающий. Но то со мной, а вот окружающие его побаиваются. Раньше думала это из-за специфики его дара, а теперь и не знаю, вдруг для остальных он именно такой, каким я увидела его во сне? Глянула на парня, на его лукавую полуулыбку и сомнения благополучно сбежали. Не хочу думать о нем плохо, в этом мире только с ним я могу поговорить на любую тему. Будет жаль терять такого друга из-за своих глупых подозрений.
   Так что настроение у меня отличное, все что хотела сделать до отъезда, успела. Дел же было много.
   Во-первых, я наведалась в банк и положила туда большую часть денег. Оставила распоряжение, чтобы дважды в месяц из них выплачивали содержание Феньке, Ильме, Наяне. Их, во главе с последней, я оставила развивать мой бизнес. Кстати, Фердинанд обещание сдержал и устроил очень запоминающееся знакомство Дедерику и Наяне. Это случилось в ту неделю, что меня практически не выпускали из дома после нападения Корнеса. Меня там не было, но судя по краснеющей девушке, стоило только упомянуть об этом эпизоде и тому, что Рик зачастил к ней - дело движется к свадьбе. Ферд обещал рассказать подробности, но нам никак не удавалось поговорить на эту тему, все отвлекали какие-нибудь обстоятельства. Теперь же он не отвертится, в пути времени будет предостаточно.
   Во-вторых, девочки-швеи успели уложиться в срок и создать для меня шедевр. Именно он вызвал утреннюю дискуссию и, как итог, плохое настроение Роберта. А вот об этом стоило вспомнить подробнее. Началось это, как ни странно вчера, когда я, забрав из-за ателье готовые вещи, отправилась не к Роберту, а домой, с целью забрать кое-что нужное и попрощаться. Не то чтобы я сомневалась в успехе нашего похода, но всякое может случиться. Со мной ездила Наяна, это не считая двух телохранителей. Фенька и Ильма обрадовались моему приезду. Мы все вместе выпили чаю, наелись вкусностей, Ильма явно баловала Феньку. По-моему, зря, он и без того смотрел только на нее. А потом девушкам стало интересно, что же мне сшили. Не знаю, что они ожидали увидеть, но никак не мой брючный костюм.
   - Ой, - прикрыла рот рукой Ильма, разглядывая мои шаровары. - Вы хотите поехать в штанах? Но это же неприлично.
   - Зато практично, - ответила я, крутясь у зеркала. Не понимаю, что им не нравится? Шаровары широкие, бедра и ноги не обтягивают, только на щиколотках заужены, чтобы сапоги легче надевать. К ним еще шла приталенная курточка, портниха уговорила меня сделать к ней что-то вроде пристяжной юбки, чтобы она прикрывала бедра, когда я буду ехать верхом. В общем, у нас получилась практически амазонка. Но девушки все равно взирали на меня с удивлением и долей осуждения. Хотя их можно было понять, они впервые видели, чтобы корсет надевался на рубашку. Скинула куртку, покрутилась еще перед зеркалом и осталась довольна своим видом. Приятно видеть, что у тебя есть талия, а то эти платья в стиле "ампир" меня стали порядком раздражать. Девушки повздыхали и дружно решили помолиться святой Елании. Нет, не за меня, а за моего жениха, которому они желали терпения. Их благие намерения я оценила сегодня с утра, когда в таком виде и с лирой за плечом спустилась вниз. Свои сумки я отдала служанке, чтобы она отнесла их на конюшню к моей лошадке. В гостиной уже собралась вся компания во главе с принцем.
   Меня встретило гробовое молчание. Еще бы немного и я услышала стук падающих челюстей, но Роберту не терпелось высказаться.
   - Ты собралась в этом выйти из дома?! - взревел он как раненый зверь, только что за волосы не схватился, в попытке вырвать себе клок.
   - И не только выйти, но еще и поехать навстречу приключениям, - улыбнулась я, моего настроения ничего не могло испортить.
   - Ты их сейчас найдешь, не выходя из дома, - побагровел Роберт. - Ну-ка, марш переодеваться!
   - Началось... - вздохнула я, испытывая желание побиться головой о стену. Хотя нет, лучше принцу настучать. - Что тебе опять не нравится? Одежда функциональная, немаркая, все закрыто, даже декольте нет.
   - Ты в штанах! - не хватало только обвинительного перста в мою сторону.
   - А в чем я, по-твоему, должна отправиться в поход по джунглям? В платье? А верхом как ехать?
   - Как все женщины до тебя ездили и ездят. Есть дамское седло, да кому я рассказываю, ты не единожды в нем ездила. К чему сейчас этот спектакль?
   - Десять дней в дамском седле?! Да вы все свихнулись, если думаете, что я готова столько времени мучиться ради соблюдения каких-то дурацких приличий! Может, еще прикажешь взять с собой сундук с бальными платьями и горничную в придачу? Ну так вели закладывать карету, - все больше распалялась я, не видя в лицах мужчин ни грамма понимания. Но не кричала, помнила о том, что Роб этого не любит. Только Фердинанд - солнышко, улыбнулся и показал большой палец, надеюсь, и в этом мире это жест одобрения.
   - Значит, ты никуда не едешь... - начал ответную речь жених.
   - Роберт, Агнесс права, - неожиданно поддержал меня Гилберт. - В лесу в платье будет неудобно, да и опасно.
   - Не лезь не в свое дело! Я сам разберусь со своей невестой, - рявкнул Роб на барона.
   - А может, подумаешь головой? - Гилберта было не так легко заткнуть. - Без Агнесс нам в лесу делать нечего, дальше границы мы не уйдем. Девчонка молодец, заранее подумала, что путь предстоит нелегкий, и решила не мучить себя и нас. Или ты мечтал отцеплять ее подол от каждой коряги?
   Слово за слово и мужчины вот-вот бросятся в драку. Я мордобитие не люблю, поэтому развернулась и пошла к лестнице.
   - Агнесс, ты куда? - одновременно окликнули меня Гил с Робертом. Кстати, за время их ссоры, весь народ незаметно рассосался. Остались сами спорщики, ну и мы с Фердом.
   - Досыпать. Я так понимаю, мы никуда сегодня не едем, - пожала плечами.
   - Едем, - что мне нравилось в принце, так умение быстро собраться, справиться со своими эмоциями. А вот Гил еще пыхтел и фыркал, видимо, его желание набить Роберту морду имело другую подоплеку, совсем не связанную с походом. Я даже знаю какую. Но все равно приятно, что он вступился за меня.
   - Когда вернемся, я сожгу эти вещи, - прошипел мне на ухо Роберт, подхватывая под локоть.
   - Ой, да ладно. Вот увидишь, через год вся столица будет в таком костюме ездить верхом. Потому что это не только удобно, но и красиво. Ты еще не видел, что у меня под курткой, - последнюю фразу я зря произнесла, принц завис, пытаясь сообразить, на что это я намекала. И, похоже, не он один, все забываю, что у магов хороший слух.
   Вот так и едем, я наслаждаюсь окружающими видами, а мужчины теряются в догадках и хмурятся. Роберт иногда бросает тяжелые взгляды исподлобья на своих спутников, на тех, кто чересчур часто смотрит на меня. Гилберт отвечает ему тем же, потому что в основном он на меня и смотрит. А с Фердом мы едем бок о бок, даже перекидываемся словами, но что-то ни у Роба, ни у Гила, ревности это не вызывает. Чем вызвано такое доверие непонятно. Знали бы они, как Фердинанд целуется, не были бы такими доверчивыми и беспечными. Скосила глаза на губы некроманта, эх надо было сразу же после бала тащить парня в храм. Не из-за великой любви, а потому что он из этой троицы самый адекватный. "А Роберт зато красивый", напомнило мне чувство прекрасного. И правда, любовалась бы и любовалась, даром что брюнет. "Гилберт тоже хорош", проснулась справедливость. Да, каждый из них по-своему замечательный, но только я выхожу замуж за Роберта, а значит, надо прекращать думать о других мужчинах.
   - Агнесс, мы же договорились все обсуждать, - не выдержала душа поэта, а в нашем случае Роберт решил не откладывать до вечера выяснения отношений. - Почему от твоих выходок я должен постоянно чувствовать себя идиотом? Надо мной скоро будут смеяться.
   - Роберт, они если и будут смеяться то только потому, что ты слишком бурно реагируешь на всякие мелочи. Откуда, например, мне знать, что штаны так выведут тебя из себя?
   - Агнесс, женщины в нашей стране штаны не носят! Как, по-твоему, еще я мог реагировать?
   - А может, стоило вспомнить, что я воспитывалась в другой стране? И многих негласных правил и законов не знаю? - я даже не злилась на принца, всё-таки и его понять можно.
   - Кстати, а в какой? - сразу переключился Роберт.
   - После свадьбы расскажу, в эту тайну я могу посвятить только супруга, - подмигнула ему.
   - Но что у тебя под курткой, я хочу видеть уже сегодня, - несколько двусмысленно сказал жених, причём у меня сложилось мнение, что он действовал на публику. Вон как Гилберт покраснел от злости, и лицо Ферда превратилось в бесстрастную маску.
   - Роберт, как ты можешь? - возмутилась я, искренне заливаясь краской. Мне было неловко, что о нас могут подумать. Хотя почему могут, они наверняка уверены, что мы уже неделю спим вместе.
   - Милая, - вплотную подъехал ко мне Роберт, задевая своей ногой мою. Взял за руку, чуть наклонился и, поцеловав мои пальчики, тихо произнёс: - Ты даже не представляешь, как я могу.
   Двойное толкование слов исключалось, достаточно было заглянуть в глаза принца. Меня окатило его желанием, как жаром, сразу захотелось сбежать от этого напористого мужчины подальше. Ну не верю я, что он мог в меня влюбиться за какую-то неделю. А значит, или притворяется, или действует приворот. И то, и другое плохо. Ведь любому человеку хочется, чтобы любили именно его.
   Мой пунцовый вид только позабавил Роберта, он чуть-чуть отъехал, но при этом излучал довольство собой. Вот же гадский гад! Но обаятельный. Может, сдаться на милость победителя? Если в первый год друг друга не убьем, то, глядишь, что-нибудь у нас и получится. Да и детки будут красивые с таким отцом.
   Несмотря на то, что мысль была волнующей, сильного отклика в душе она не нашла. Впрочем, и протеста тоже, что само по себе неплохо.
   Дорога все дальше уводила нас от города. Ехали не торопясь, легкой рысью. Подозреваю, что к вечеру на моей попе не будет живого места. Но даже с такой скоростью мы обгоняли телеги и других путников, которые двигались в одном с нами направлении.
   Ближе к полудню Роберт скомандовал привал. Я была очень этому рада, потому что уже с полчаса раздумывала, как сказать жениху, что мне надо в кустики.
   - Агнесс, ты куда? - окликнул меня Роберт, когда я, не дожидаясь его помощи, соскочила с лошади. Привязала ее к ветке дерева и пошла на поиски подходящего места.
   - Роберт, потом, - попыталась отмахнуться от него, но проделать такое с принцем еще никому не удавалось.
   - Не уходи одна, это может быть опасно, - подошел он ко мне.
   - Роберт, мне надо. И взять я с собой никого не могу, надеюсь, сам догадаешься почему, - тихо проговорила я, но что-то понимания в глазах не увидела. - Намекаю - ночной горшок и ширму мы не брали.
   Всё-таки это такое удовольствие наблюдать, как краснеет взрослый мужчина. Ну да, принцессы же не писают и все остальное делают исключительно фиалками.
   - Я тебя провожу, - упрямо заявил Роберт.
   - Ладно, постоишь на стреме.
   - Мне даже страшно представить, кто мог тебя воспитывать, - задумчиво произнес Роберт, помогая мне перебраться через поваленное дерево. - У тебя такие словечки попадаются...
   - Родители у меня были добрые и замечательные, а слова, мало ли что услышишь среди сверстников. Отвернись, надеюсь, в этот раз ты подглядывать не будешь?
   - Нет, я подожду до вечера, - многозначительно хмыкнул мужчина, отворачиваясь, а я вспомнила его обещание или скорее шантаж. Роб еще прошлым утром мне сказал, что в походе мы будем спать в одной палатке. Он вообще, после нашей совместной ночевки, хотел полностью перебраться в мою комнату, но я отказалась. Сославшись на то, что нам обоим надо выспаться перед трудной дорогой. На самом деле мне просто не понравилась его напористость. Мы же договорились, что он подождет две недели, а он опять за свое. То ли поэтому, то ли по какой-то другой причине, я стала относиться к нему прохладнее. А он, похоже, радовался моему спокойствию, не понимая, что за ним скрывается легкое раздражение. Я сама не понимала, чем оно вызвано, ведь Роберт еще с нашего первого знакомства показал себя упрямым и настойчивым. У меня будто пелена спала с глаз, Роберт мне был все так же симпатичен, но не обращать внимания на отрицательные стороны его характера, уже не получалось.
   Со своими делами я управилась быстро, но пришлось немного подождать Роберта, который вспомнил, что он тоже живой человек. А после я потащила его к ручью, мыть руки. Он не противился, похоже, его устраивало, что обед приготовят без нашей помощи. У ручья мы обнаружили графа. Он, видимо, решил, что мытье рук это слишком мало для такой чистоплотной сущности, как он. И решил и торс освежить. Кстати, с погодой было что-то странное, по словам того же Феньки, осень приближалась к своей середине, а температура днем поднималась до градусов восемнадцати. А ночью приближалась к нулю. Конечно, термометра у меня не было, и такие выводы я сделала по своим ощущениям, но все равно непривычно. Так вот вода в ручье была ледяная, а целитель, будто этого не замечал. Стоял полуголый и обтирался губкой.
   Вроде ничего особенного или неприличного для меня в этом действе не было, но я застыла с полуоткрытым ртом. И ведь было от чего. Даже не буду описывать мускулатуру этого противного типа, я бы больше удивилась, если бы нашла на нем жировые складки или обвисшую кожу. Нет, меня поразила татуировка, точнее, весь его торс был расписан. На первый взгляд казалось, что какой-то безумный художник решил все краски использовать в татуировке графа, рисуя причудливые завитушки и геометрические фигуры. Но, приглядевшись, я поняла, каждая загогулина была слогом из магического языка. Жуть как захотелось найти начало и прочитать, что же на графе написано. И ведь это непросто послание знающим людям, я видела, как руны переливаются, меняют цвет. Неужели, своеобразный артефакт на все тело?
   - Агнесс, - дернул меня за руку раздраженный жених.
   - Извини, но это так необычно, - зашептала я, усилием воли отводя глаза от целителя. От моих слов последний вздрогнул и обернулся, окидывая меня хмурым взглядом. Ну это он зря, и обернулся, и то что хмурится, я все равно не обращала внимания на его настроение. Потому что спереди было еще красивее. И это я не люблю татуировки, а ценители их просто бы визжали от восторга.
   - Что необычного в голом мужике?! - буркнул Роберт. - Граф, оденьтесь, вы смущаете мою невесту.
   - Что-то непохоже, - язвительно произнес граф, накидывая на плечи полотенце.
   - Не-е-ет, - вырвалось у меня. - Я же не успела рассмотреть все завитки...
   - Какие к черту завитки, Агнесс?! - взорвался жених. - На графе нет ни одной волосинки!
   - Да при чем тут волосы? Я про татуировку. Никогда такой не видела, красивая, яркая, переливается. Да что ты на меня так смотришь? Намекаешь, что я сошла с ума? - теперь была раздражена я. Не понимаю, почему Роб так себя ведет? Я же на целителя, как на произведение искусства смотрела. Он меня, как мужчина совсем не привлекает. И я его скорее всего тоже не интересую. Причем все больше убеждаюсь, что женщины ему вообще не нравятся.
   - Разрешите, я объясню, Ваше Высочество? На мне действительно есть татуировка, ее сделали при рождении. И дело в том, что не все ее могут видеть, - учтиво произнес граф, пронзая меня очень нехорошим взглядом. Так смотрят на какое-то ископаемое, которое случайно нашли и хотят досконально изучить, желательно под микроскопом и в разрезанном виде. Инстинктивно спряталась за спину Роберта, пусть мужчины сами разбираются, я и так куда-то влезла со своим длинным языком.
   - И кто же ее может видеть? - голос принца только казался равнодушным, что-то мне подсказывает, целителя в скором времени ждет доскональная проверка.
   - Женщины, - слегка улыбнулся он, даже я поняла, что он лжет. - Знаете ли, им нравится искать начало татуировки. Зачастую, они такие любознательные...
   - Мой вам совет, граф, если хотите прожить долгую и благополучную жизнь, держитесь подальше от моей невесты. А по поводу вашей магической татуировки мы поговорим позже. Можете идти.
   - Слушаюсь, - склонил голову в учтивом поклоне целитель, в глазах застыла покорность. Ненадолго, проходя мимо меня, он одними губами шепнул: "Мы еще поговорим".
   В целом больше ничего примечательного в обед не случилось. Не считать же того, что Гил с Робом решили меня закормить? То один, то второй пытались что-нибудь мне подсунуть. Впрочем, делалось это культурно, так что ответить грубостью было бы некрасиво. Роберт, конечно, злился, но особо предъявить барону ему было нечего. Ведь официального объявления о нашей помолвке не было. Кстати, это замечательный предлог, чтобы не спать с Робом в одной комнате или палатке. Пусть, что хочет, то и делает, но пока он во всеуслышание не скажет, что я его невеста, то никаких совместных ночевок. Меня и так считают его любовницей, и до определенного времени мне было на это плевать, а теперь почему-то не очень.
   Обед закончился, а с ним и привал. Все стали собираться, Роберт наконец-то отошёл от меня, чтобы переговорить со своими людьми.
   - И что же леди вам неймется? Нельзя было промолчать? - незаметно подошёл ко мне граф. Причём его распирало от любопытства сильнее, чем меня. Но он старался подавить это несвойственное ему чувство.
   - А может, стоит заниматься омовениями в специально отведенных местах? А не выставлять свое тельце на всеобщее обозрение? - язвительно ответила я.
   - Тельце?! - задохнулся от возмущения целитель. Вот еще один довод, что он нетрадиционной ориентации, слишком уж сильно реагирует на замечание о своей внешности. - "Тельце" это у вас, моя дорогая. Потому что по-другому ЭТО никак не назовешь. А у меня потрясающе красивое и функциональное тело.
   - Что-то я не заметила, - окинула его скептическим взглядом. Вообще-то, я по глазам видела, что граф придуривается. Не знаю, что он себе придумал. Может, решил, что раз я так заглядывалась на его татуировку, то и он мне будет интересен? Хотя зачем, я же ему совсем не нравлюсь.
   - О, это намек на то, чтобы я еще раз разделся? Только скажите и я даже разрешу прикоснуться к ... - к чему он не договорил, заметив приближающегося Роберта.
   - Чего он от тебя хотел? - подозрительно спросил жених, заметив, как резво граф отошел от меня к своей лошади.
   - Жаловался на одиночество и недопонимание, - сказала так, чтобы целитель услышал. - Может, графу пора на заслуженный отдых? Я вот вспоминаю своего дедушку, как ему было тяжело. А ведь у графа такая сложная и нервная работа...
   - Я поговорю с отцом, милая, - похоже, Роберт простил мне все сегодняшние выходки, потому что в его глазах сверкали лукавые искры. А вот в лице графа я приобрела непримиримого недруга, во всяком случае, его взгляд обещал все возможные кары.
  
  
   Глава 11, мистическая...
  
   За неполных два месяца, я впервые ощутила дискомфорт от пребывания в этом мире. И он переполнял меня как физически, так и морально. Но начнем с главного: подходил к концу третий день пути, у меня все болело, это приносило только раздражение, а действия мужчин добавляли злости. И ведь это только начало пути, то есть мы пока путешествовали по дорогам, а ночевали на постоялых дворах. В первый вечер мне пришлось выдержать недовольство Роберта и его настойчивость, но меня это не сломило, я смогла отстоять видимую свободу. А так как свидетелями нашего непростого разговора были Ферд с Гилом, последний был очень доволен, и просто светился от счастья. Видимо, он подумал, что я сделала это из-за него. Потому что уже на следующий день я была атакована его обаянием. Роберт тоже не отставал, успевая и мне угодить, и поцапаться с бароном. Меня же их внимание и соперничество начинало бесить, ну не нравится мне, когда на меня все смотрят. А все наши соратники находили противостояние двух друзей забавным, не ошибусь, если они начали делать ставки, кто же будет более удачлив. И даже ночами мне не удавалось выспаться, во-первых, болели все мышцы, во-вторых, мне будил стук - то в дверь, то в окно. А утром под дверью всегда находила букет цветов, а то и два. И это при том, что мертвые цветы я тоже не люблю. Но это я бы еще выдержала, а вот язвительность и пошлые подколки графа бесили меня неимоверно.
   - Агнесс, на тебе лица нет, - приблизился ко мне Ферд. В его взгляде было участие и желание защитить. - Ты не заболела? Хочешь, я поговорю с Робертом и уговорю его завернуть в замок Гила на несколько дней?
   - Не надо, я здорова. Мне кажется, чем быстрее закончится этот поход, тем лучше, - вздохнула я.
   - Я хотел посоветовать тебе медитировать во время дороги, но не стал. Даже я бы не смог этого делать, если бы меня постоянно кто-то дергал. Я даже боюсь иногда к тебе подходить, вижу, как тебя замучили, - по-дружески улыбнулся мне некромант. - Сегодня мы будем ночевать в палатках, так близко к границе постоялых дворов не осталось. Сыграешь на лире? Мне нравится твоя музыка, сразу ощущаешь, что даже у нас, некромантов, есть душа.
   - Сыграю, - улыбнулась ему в ответ. - И можешь подходить в любое время, ты единственный из всей компании, кто меня не раздражает.
   - Так уж в любое? А если я решу пригласить тебя ночью в какой-нибудь склеп? - хитро поинтересовался некромант.
   - Что за склеп? Точнее чей? Чем интересен? - в душе шевельнулся азарт и жажда деятельности.
   - Так нечестно, ты совсем не испугалась, - притворно вздохнул парень. - Кошмар, девушки уже не боятся некромантов. Куда катится мир?
   - Ферд, - подвигала бровями, намекая, чтобы он быстрее рассказывал, пока не слышит Роберт.
   - Вот и поплакаться на судьбу не дают. Теперь я понимаю нашего графа, почему он тебя дергает, видимо его ты тоже не хотела выслушать? - смеялся Ферд. - Ладно, расскажу. Склеп принадлежал одному из твоих предков. Почему его похоронили на границе, не знаю, но явно неспроста. Я собирался этой ночью туда прогуляться, мы все равно встанем на ночевку рядом. Если хочешь, возьму тебя с собой?
   - У нас будет лагерь рядом со склепом? - я была слегка шокирована.
   - Не бойся, это самое безопасное место на границе. Твари почему-то к нему не подходят. Вот и хочу выяснить по какой причине.
   - И для этого тебе нужна я? Как потомок, который может попасть в склеп предка? - в душе шевельнулась обида.
   - По официальной версии - да, - подмигнул мне некромант. - На самом деле я и сам туда войду, без твоей помощи. Только представь, я буду заниматься делом, а ты сможешь отдохнуть от своих навязчивых кавалеров.
   - Думаешь, Роберт не будет против? - с сомнением спросила я, уже представляя себе таинство ритуала и тишину склепа. Страшновато, но жутко любопытно.
   - Скажу, что тебе надо приобщиться к духам предков. Помедитировать, открыть душу своему дару. Ну и все остальное в том же духе. Пойдешь?
   - Считай, я уже с тобой, - кажется, еще месяц такого путешествия и я буду согласна отправиться с Фердинандом хоть на край света, только бы подальше от моих "мачо".
   Не знаю, как Ферду удалось убедить Роберта, но тот согласился. Правда, он сказал, что тоже пройдёт с нами, дескать, не отпустит меня одну к духам. Некроманта он защитником не считал. Я уже было расстроилась, но Фердинанд мне подмигнул, показывая, что все в силе. Осталось положиться на парня и надеяться, что он что-то придумает.
   - Агнесс, - подошел ко мне Роберт, мы наконец-то добрались до места стоянки, и я собиралась отойти в сторону, чтобы размяться. - Ты же понимаешь, что у нас не так много палаток, чтобы ты могла спать в ней одна?
   - Я могу ночевать и у костра, - пожала плечами, делая вид, что не понимаю, куда он клонит. За три дня мы с ним ни разу не целовались и, что удивительно, даже не тянуло. Возможно, тому виной постоянно ноющие мышцы или моя эмоциональная нестабильность, сил размышлять над этим не было. Я даже не пускала Роберта в свою комнату, когда мы останавливались на постоялых дворах, прикрываясь обидой. Он ведь не стал официально признавать меня своей невестой. Роберт убеждал меня, что это временно, что он не хочет подставлять меня, называя всем мое настоящее имя и род. К тому же его люди знают, что мы близки. И дальше в том же духе, язык у принца был подвешен отлично, и будь я на самом деле на него обижена, обязательно бы простила. А так как прощать было нечего, пришлось ему довольствоваться только поцелуями моих рук.
   - Агнесс, что за глупости тебе приходят в голову? - возмутился Роберт. - Ты жила неделю в моем доме, в смежной комнате, мы даже спали в одной кровати. И сейчас ты озаботилась репутацией?
   - Лучше поздно, чем никогда, - ответила ему и пошла к ручью. Вот теперь я точно обиделась. Да я могла бы сказать, что он сам принёс меня к себе, так же как и в кровать влез без моего разрешения. А толку? Он это знает. А порядочная девушка, наверное, предпочла смерть такому бесчестью. Видимо, я непорядочная, и умирать из-за злословия окружающих не собираюсь. Но спать с ним в одной палатке не буду, он же приставать начнет, как пить дать. Я же вижу, какими голодными глазами он меня иной раз провожает. А его желание заглянуть мне под куртку скоро станет навязчивым. Даже Гилберт ведёт себя спокойнее, может в походных условиях он чувствует себя увереннее? Кстати, он опять перестал бриться, обрастая брутальной щетиной. Глядя на него, и другие мужики решили не мучиться. Так что чисто выбритых осталось трое - Ферд, граф и Роберт. И то последний все чаще ловил мои взгляды, направленные на остальную команду, и задумчиво хмурился. Не удивлюсь, если он тоже скоро примкнет к большинству.
   - Агнесс, мы не договорили, - остановил меня жених. - Я постелю тебе в своей палатке, и это не обсуждается.
   - Роберт, стели, где хочешь, только дай мне наконец-то умыться. А то у меня пыль на зубах скрипит, - ругаться с ним я не стала, не было смысла. Тем более, на эту ночь у меня еще были планы.
   - Иди, я тебя сейчас догоню, только распоряжение отдам. Меня ещё волнует вопрос, что вы с Фердом задумали. Я хочу детального рассказа, а не общих фраз, - радостно сказал принц, чмокнул меня в пыльную щеку и ушел к лагерю. После первого привала я поговорила с Робертом, объяснила, что мне неудобно ходить в кустики под его присмотром. Что в некоторых вопросах человеку, а тем более женщине, нужна уединенность. Он меня понял и с тех пор маги стали прочесывать окрестности заклинаниями, перед тем как устроить привал или, как сегодня, лагерь на ночь. Проверялось: и на наличие хищных зверей, и человеческого присутствия, и разных магических аномалий. И только после вердикта, что все чисто, я могла немного отдалиться ото всех.
   - Вы тоже решили освежиться с дороги, - материализовался рядом граф. Сразу возникло подозрение, что он меня подкарауливал. - Похвально. Вы знаете, что закаливание это путь к долголетию и здоровью? Или у вас более прозаическая причина?
   - Граф, давайте начистоту, что вам от меня надо? - я была уставшая и злая, так что упражняться в ехидстве и язвительности не было сил.
   - Мне надо чтобы вы прочли то, что написано на моем теле, - второй раз я видела целителя серьезным.
   - А вы разве не можете сами? На спине конечно неудобно, но если взять большое и маленькое зеркало...
   - А-то бы я без вас не сообразил за всю жизнь, - усмехнулся граф. - Я ее не вижу.
   - Ах да, вы же говорили про женщин. Понимаю. Вам наверное, сложно решиться предстать перед ними в чем мать родила? - вырвалось у меня с сочувствием. В нашем мире я читала, что многие с такой ориентацией, как у графа, женщин терпеть не могут.
   - Да при чем тут бабы? Татуировку делал маг жизни, и только один из них может увидеть ее полностью, - с долей отчаяния произнес целитель, а потом с подозрением глянул на меня. - А почему мне должно быть сложно показаться женщинам голым?
   - Маг жизни? Как интересно! - преувеличенно жизнерадостно воскликнула я. Вряд ли графу бы понравилось, если бы я ткнула его носом в личные пристрастия. К тому же, в этом мире нравы были строже и подобное осуждалось. - Только как вы себе это представляете? Из того, что видела я, ваша татуировка уходит вниз, в штаны. К тому же я плохо читаю на магическом языке.
   - Да что тут сложного? Я разденусь, а вы прочтете, если не сможете, то зарисуете всю татуировку. Сам потом расшифрую, - скривился от моей недогадливости целитель.
   - Ага, так и вижу картину: я кручусь вокруг голого вас с лупой, расправляю складочки на вашем теле, чтобы все зарисовать и тут появляется Роберт. Вот интересно, он поверит, что это всего лишь ваше любопытство? - мой сарказм не заметить мог только болван.
   - Какие еще складочки?! Уверяю вас, у меня идеальное тело, я работаю над ним всю жизнь, - ну или человек, который считает себя пупом земли.
   - То есть реакция моего жениха, а как следствие ваша разбитая физиономия и переломанные ноги вас интересует меньше, чем складки? - ухмыльнулась я. - Наверное, рассчитываете на свой дар? А складки есть у всех мужчин. Или передо мной вы будете стоять во всеоружии? Для облегчения рисования рун, конечно.
   Граф долю секунды выглядел растерянным, но он был целителем, а стало быть, соображал быстро, в анатомии особенно. Его лицо пошло красными пятнами, он схватил меня за локоть, дернул к себе и прошипел:
   - Да чтобы я польстился на тебя?!
   - Да-да, понимаю, - сделала жалостливое лицо. - Вам же парни нравятся. Но вы не переживайте, я никому не расскажу. Как же вы так? Проклял кто? А братья-то у вас хоть есть? Ну чтобы род ваш не угас, все-таки такой дар нельзя зарывать в землю.
   - Что ты сказала?! - бешенство графа стало ощутимым, зря говорят, что врач - это самая гуманная профессия в мире. Похоже, меня сейчас будут убивать.
   - Да не расстраивайтесь, в ваши годы об этом уже можно не думать. Наверное, подагра с простатитом мучают, какие уж тут игрища? - я решила отыграться за все три дня, что он меня доставал. А какие намеки приходилось спускать, чего стоит его озабоченный вопрос, не нужна ли мне анестезирующая мазь. До меня тогда не сразу дошло, зачем она мне. А целитель так ехидненько заметил, что прошлым пассиям принца, он ее регулярно поставлял, как и контрацептивную настойку.
   - Ничего меня не мучает, все работает и даже лучше, чем у твоего женишка, - прижал меня к дереву граф, отбросив свою привычную маску пресыщенного жизнью циника. - Проверим?!
   С последним словом он сжал рукой мое бедро, прижимаясь ко мне той частью тела, которая не должна была на меня реагировать.
   - Вы же говорили, что на меня у вас не встанет? А это как понимать? Да что вы стоите, раздевайтесь быстрее, проверим, везде ли татуировка, - смутить взрослую женщину возбужденным мужчиной, сложно. К тому же неадекватная реакция сбивает с толку, тоже где-то вычитала. У мужика случился шок, но только в первые секунды, а потом он резко отстранился от меня и, не отрывая взгляда, начал раздеваться. Блин, я же пошутила! Где Роберта черти носят, когда он мне нужен как мужчина? Тут, понимаешь ли, его невесту соблазняют.
   А ведь точно, меня же граф соблазняет, а не насилует. И если сейчас появится Роберт, то как бы и мне в глаз не перепало. И даже если он не полезет ко мне с кулаками, то осадок у него останется, и можно будет забыть про доверие с его стороны. Я заполошно огляделась, боясь увидеть подходящего к нам принца.
   - Граф, вы с ума сошли?! Прекратите раздеваться! - яростно прошипела я, а после того, как целитель не среагировал, дала ему слабую пощечину. Бить я не хотела, но надо же как-то привести его в чувство.
   - Сильнее, - хрипло выдавил мужчина. Ну, раз он просит. От следующего удара голова графа дернулась и в его глазах появилась привычная язвительность. - Зубы я себе выбивать не просил. Но хоть отпустило. Леди, вы оружие массового поражения, вас надо натравливать на врагов.
   - Еще скажите, что это я вас чуть не изнасиловала, а не вы меня, - хмыкнула, отходя от графа к ручью, не смотреть же теперь на то, как он приводит в порядок свою одежду.
   - Я не насилую женщин, - присел рядом со мной целитель и начал плескать себе на лицо холодной водой.
   - Да-да, я помню ваши предпочтения, только организм ваш другого мнения, - слегка истерично рассмеялась я. Наклонилась к воде и тоже плеснула себе на лицо. - Просьба, больше не устраивать подобных демаршей, а то у меня чуть разрыв сердца не случился.
   - От счастья? - донесся ехидный вопрос.
   - Ну да, только вас мне до полного счастья и не хватало, - вскинула на него взгляд, граф тоже мокрый и с красной щекой, смотрел на меня и улыбался. Вспомнила, какого зрелища лишилась, прокрутила картинку того, в каком виде нас мог застукать Роберт или Гил, и неприлично заржала. - Ой, не могу, ваше лицо, граф, надо было видеть. Но честно признаться, больше бы мне хотелось увидеть в тот момент выражения лица Роберта. Думаю, его мировоззрение рухнуло бы. Нет, вы только представьте, если бы он пришел, когда вы раздевались...
   Граф тоже рассмеялся, что само по себе было удивительно. Так мы и сидели на бережку, давясь смехом, и не могли успокоиться.
   - Что здесь происходит? - раздался крайне подозрительный голос Роберта за нашими спинами. Мы с графом переглянулись, оценили красные и смеющиеся лица друг друга, постарались придать себе более серьезный вид и обернулись. Вряд ли у нас получилось что-то стоящее, потому что взгляд у принца стал более пронзительным. Надо спасать положение, пока не поздно.
   - Просто граф хотел попросить меня, чтобы я прочла его татуировку. Он подозревает, что видит ее не полностью. А я обрисовала ему двусмысленность ситуации, если бы ты застал нас за этим процессом. Видимо, красочно расписала возможные события, вот сидим - смеемся, - я всегда считала, что лгать надо меньше. Поэтому не стала ничего выдумывать и сказала правду, ну почти.
   - Простите, Ваше Высочество, - встал граф с поклоном. - Я не подумал, когда предлагал подобное вашей невесте. Привык, знаете ли, что целителей не смущаются.
   - В другой раз думайте, граф. Уверяю, если бы я стал свидетелем подобной сцены, вам было бы не до смеха, - слова Роберта камнями падали на мое хорошее настроение. Понятно, что он отреагировал как любой нормальный мужчина, только мне хочется доверия. - Агнесс, я рад, что ты не стала идти на поводу. Кстати, о чем вы договорились?
   - Я собиралась предложить графу, чтобы он поговорил с тобой. И только после твоего разрешения и в твоем присутствии, я могу попробовать зарисовать то, что увижу, - от моих слов Роберт расплылся в довольной улыбке. А граф сделал охранный знак так, чтобы принц не заметил и даже подмигнул мне. Надо будет ему сказать, что за ним должок, пусть рассказывает, откуда взялась татуировка и чего ему приспичило раздеваться. Поднялась, а то неудобно когда собеседники стоят над головой.
   - Если дело обстоит таким образом, то мы не можем отказать в помощи нашему дорогому графу. Правда, Агнесс?
   - Как ты решишь, дорогой, - добавила немного лести, покупая ей жениха с потрохами.
   - Так приятно слышать это от тебя, милая, - мужчина сделал шаг, обнял и потянулся к моим губам за поцелуем.
   - Роберт, мы не одни, - уперлась руками в его грудь.
   - Уже одни, - бросив резкий взгляд на замершего графа, сказал принц. Целитель поджал губы и ушел. Предатель, мог бы еще нервы попортить своему работодателю. Потому что теперь поцелуем в щечку не отделаешься.
  
   ***
   - Роберт, я еще раз повторяю, Агнесс ничего не грозит. Я не отойду от нее ни на шаг, - спокойно убеждал моего жениха Фердинанд. Мы стояли у входа в склеп, тут-то и обнаружилось, что в него можем зайти только мы с некромантом. А Роберт с Гилбертом были в пролете. Да-да, барон тоже выразил желание побывать на могиле моего предка, испросить так сказать, благословения.
   - Вот это меня и пугает, - произнес Роб. Неужели, проснулась ревность к некроманту? - Агнесс полезет в какую-нибудь дыру и ты следом за ней, вместо того, чтобы остановить. Вы же, как малые дети, вас двоих страшно отпускать.
   - Полностью с тобой согласен, - поддержал его барон, посмеиваясь. - А потом еще с Феджем объясняться по что не уберегли их кровиночку.
   - Слушайте, долго мы еще будем так стоять? - не выдержала я, стараясь не показывать, как меня задевают подколки Ферда. Неприятно, когда твоего единственного друга постоянно принижают. - Давайте, я одна схожу, тогда обвинять будет некого, если со мной что-то случится.
   - Давай, ты туда совсем не пойдешь? - в один голос сказали Роб с Гилом. Что ответить на подобное предложение? Ничего, просто сделать шаг в сторону и зайти в зону действия склепа. - Агнесс, не делай глупостей.
   - Я быстро, только посмотрю, что там внутри и вернусь, - улыбнулась им и зашла в черный проем каменной арки.
   Страшно не было, наоборот, ощущение спокойствия и родства, как если бы я вернулась в родительскую квартиру. Вот только рассмотреть ничего не удавалось в темноте. Так торопилась ото всех сбежать, что не взяла даже факел.
   - Не думал, что ты видишь в темноте, - усмехнулся Ферд, заходя следом за мной с факелом в руках. - Представляешь, они забрали у меня весь ритуальный реквизит. Наверное, испугались, что я решу принести тебя в жертву, ради мелкой мести им.
   - А тебе есть за что им мстить? - некроманту я обрадовалась даже больше, чем свету. Все-таки одной отправляться на поиски приключений скучно. - Кстати, почему ты им позволяешь так с собой разговаривать?
   - Они не со зла. Я думаю, они мне просто завидуют. Меня родители любили и любят, а им так не повезло. А мстить за мелкие подколки мне кажется глупым. Пойдем посмотрим, что здесь, да как, - Ферд взял меня за руку, и мы пошли по коридору.
   Под ногами шуршала опавшая листва, занесенная с прошлого года ветром. Цветочками и листиками были разрисованы стены склепа, они, конечно, выцвели за долгие годы, но все равно смотрелось очень симпатично. Никогда бы не подумала, что это чья-то усыпальница, все так радужно и мило. Даже сам саркофаг представлял собой клумбу, причем с живыми цветами. А как же свет и вода? Глянула на потолок и увидела звезды.
   - Получается, есть только стены? Тогда почему так чисто и ничего не разрушено? - пробормотала я, с любопытством рассматривая интерьер главной залы, она была небольшой, а саркофаг стоял на невысоком подиуме.
   "Ты пришла", - донесся до меня чей-то шепот.
   - Ферд, ты что-нибудь слышал? - как-то рано я решила, что мне нестрашно. Холодок на спине и шевелящиеся волосы на голове со мной соглашались.
   - А должен? - спросил некромант. Вот уж кто был совершенно спокоен. - Пойдем сядем. Ты же хотела, чтобы я рассказал про Рика и Наяну?
   "Он не слышит меня... не наша кровь", - меж тем шептал голос. Похоже, мне лучше действительно сесть, пока ноги держат. "Не бойся, я не причиню тебе вреда. Ты должна знать, проклятие нашего рода все еще не снято, оно ждет своего часа. Сделай правильный выбор".
   "Какое проклятие? Какой выбор? Что я должна сделать?", - вопросила я мысленно.
   "Текст проклятия найдешь в замке, он выбит в тронном зале, чтобы последующие поколения о нем не забывали. Да только это бессмысленно, приходит время, и никто о нем не вспоминает, пока не становится поздно. А выбрать ты должна свою судьбу и судьбу нашей земли, не много и не мало. И тут я ничем тебе помочь не могу, это только твой выбор, наследница рода Альба"
   - Садись, Агна, я постелил на ступеньку плащ, - Ферд помог мне сесть, за что я была ему благодарна, потому что находилась в легкой прострации. - Дело было так...
   "А чем можешь помочь?", - я одним ухом слушала некроманта, который в красках описывал, каких трудов ему стоило приволочь Рика в городскую библиотеку, другим пыталась уловить шепот предка.
   "Я помогу тебе раскрыть дар. Полностью его подчинить тебе поможет сфера. Это непростой артефакт, она хранит память десятка поколений. К ее помощи прибегают, когда особенно тяжело. Надеюсь, тебе не придется ею пользоваться кроме одного раза - подтверждения права наследования. А теперь прислонись головой к моему саркофагу, голова немного будет кружиться".
   Прислонилась, но за руку Фердинанда все же схватила, почему-то его ладонь в моей руке, добавляла мне мужества. В голове послышался смешок, а потом он сменился легкой эйфорией.
   - Ты не спишь? - улыбнулся некромант, обнимая меня так, чтобы я могла положить ему голову на плечо. Протеста предка не последовало, поэтому я с удовольствием села поудобнее.
   - Нет, просто устала. Я не привыкла к таким долгим поездкам верхом, все мышцы уже третий день ноют, - неожиданно пожаловалась парню.
   - Почему ты сразу не сказала? Целитель быстро бы снял боль. Или тому же Роберту, он мог бы размять тебе мышцы.
   - Чтобы поход закончился, даже не начавшись? Понимаю, вы все думаете, что мы с принцем близки, но это не так, - ну вот, теперь оправдываюсь. Может, сказывается то самое головокружение, которое пообещал предок?
   - Я так не думаю, а на сплетни не обращай внимания, они всегда есть и будут. Научить тебя простейшим заклинаниям, которые снимают боль и жар? Для них дара целительства не надо, они задействуют внутренние резервы организма.
   - Конечно, хочу, - обрадовалась я такому предложению, к тому же предок молчал. То ли все сказал, то ли был чем-то занят. Интересно, а у духов есть дела или им всегда скучно?
  
  
  
   Глава 12, родина, еду я на родину, пусть кричат...
  
  
   Утро. Какое же ты недоброе утро. Спать хочется неимоверно. Чтобы я еще раз пошла на ночную прогулку с Фердом... Память тут же подкинула наше милое времяпрепровождение - как некромант, держа меня за руки, объяснял структуру магических потоков в организме. А потом была практическая часть, которую Ферд строго контролировал, расположив свою ладонь на моей грудной клетке. Пришлось даже расстегнуть куртку и ворот рубахи. От открывшегося вида Ферд порозовел, но комментировать мой корсет не стал. Ну, а я делала вид, что не замечаю жар от его ладони и то, как его пальцы второй руки слегка поглаживают мое запястье, а взгляд нет-нет, да останавливается на моих губах. Кажется, я была очень глупой ученицей, сложно сосредоточиться, когда все мысли с учебой совсем не связаны. Но некромант меня хвалил, говорил, что я схватываю на лету. Обещал еще чему-нибудь научить, если у нас будет возможность остаться наедине. Мне сразу захотелось, чтобы наш путь был просто уставлен склепами моих предков, ну или другими значимыми местами. Судя по мечтательному взгляду некроманта, он думал о том же. Но все хорошее кончается. Так и нашим посиделкам пришёл конец. И весть о нем принес мой предок:
   "Неплохой мальчик, но может, выберешь из тех двух, что штурмуют мою обитель?"
   - То есть, как штурмуют? - вырвалось у меня от неожиданности вслух. Ферд замер, следя за моим лицом.
   "Пока магией, но хотят применить огонь. Думаю, водник тебе подойдет, без воды нет жизни".
   - Нам пора, Ферд. Там принц с бароном хотят вскрыть склеп, - вздохнула я, поднимаясь.
   "Так он еще и принц, - в голосе предка прозвучала радость, - тогда тем более он лучший вариант. Уверен, твои родители бы одобрили"
   - С чего ты взяла? - спросил меня некромант.
   - Предок подсказал, он мне Роберта сватает. Только никак не могу понять, откуда он узнал, что водник и принц это один человек? - судя по слегка шокированному лицу Фердинанда, он толком ничего не понял.
   "Считал его образ из твоей памяти и сопоставил со словами", - многозначительно хмыкнул предок.
   - Что он ещё тебе сказал? - полюбопытствовал некромант.
   - Что ты неплохой мальчик, а мне надо учиться, - улыбнулась ему. На удивление парень на "мальчика" не обиделся, заметив, что для духа, которому не одна сотня лет он и, правда, мальчик.
   Так обмениваясь шутками и смеясь, мы вышли из склепа. Что я хочу сказать, предок размер грозящей катастрофы преуменьшил. Потому что не только Роб с Гилом были у стен склепа, они притащили всех, даже целителя подняли. И теперь вот эта свора злых и невыспавшихся мужиков очень нехорошо на нас смотрела, лелея планы жуткой мести. А у графа в волосах были папильотки. И по его взгляду я поняла, убивать меня будут медленно, наслаждаясь процессом, потому что того позора, который ему пришлось пережить по моей вине, он мне не простит. Рядом с ним меркли даже пышущие яростью и единодушием Роберт с Гилбертом. Поэтому когда принц произнес свою коронную фразу, порядком мне уже поднадоевшую:
   - Агнесс, нам надо серьезно поговорить, - я с радостью кинулась к нему, исподтишка показывая графу язык. Сделала я это так мастерски, что никто кроме целителя этого не увидел. Ну, а то что у него глаз задергался и рука непроизвольно потянулась ко мне с целью слегка придушить в своих объятиях, так это все списали на радость от благополучного разрешения дела.
   - Да, Роберт, пойдем в нашу палатку, мне такое тебе надо рассказать. Представляешь, я разговаривала с предком! - как же я не люблю притворяться дурочкой, но иногда это лучший способ не поссориться с мужчиной.
   - Фердинанд, я же просил тебя обойтись без этих ваших некромантских ритуалов, - с раздражением набросился на парня Роберт.
   - Перестань, Роб. Ферд совсем ни при чем, да и как бы он его провел без нужного реквизита? - влезла я, что поделаешь, мне с детства привили обостренное чувство справедливости.
   - Нажаловался, - вставил свои пять копеек Гил, окидывая нас подозрительным взглядом.
   - Конечно, я же привык прятаться за юбку, - хмыкнул некромант. Повернувшись к Роберту, он сказал: - Я показал Агнесс кое-какие заклинания для самоизлечения. Ей тяжело дается дорога, а услугами графа амулет воспользоваться не даст. Конечно, граф мог бы научить Агнесс, у него это получилось бы лучше, но видимо такая простая мысль не пришла господину целителю в голову. Ведь проще не замечать очевидное, чем что-то предпринять.
   - Ты знал и ничего не сделал? - похоже Роберт нашел на кого скинуть свой гнев. Граф сделал попытку ретироваться, но она не увенчалась успехом, за его спиной стояла парочка рослых парней.
   - Она не жаловалась. Подумаешь, мышечная боль и, как следствие, усталость и раздражительность. От этого еще никто не умирал, - пожал плечами целитель, не понимая, что таким ответом копает себе могилу. И я оказалась права, Роберт сделал резкое движение и схватил графа за горло:
   - Впредь, ты будешь сообщать о любых недомоганиях моей невесты, даже если они будут чисто женскими, - от ледяного тона по спине пробежал холодок. Даже как-то жаль стало целителя, он, конечно противный, но в целом не злой.
   - Пойдем, Агнесс, - отпустив графа, принц цепко ухватил меня за локоть. - Все остальные могут заниматься своими делами. Часовым занять свои посты.
   А потом была палатка, в которой Роберт разговаривать не стал. Он, пресекая мои протесты, раздел меня, ненадолго зависнув, глядя на кожаный корсет:
   - Хочу увидеть его на твоем голом теле, - хрипло выдавил он.
   - Только после свадьбы, - отозвалась я. Пока мужчина приходил в себя, быстро сняла так волнующую его часть одежды, и юркнула под одеяло в нижних штанах и рубахе. Закрыла глаза и притворилась спящей.
   - Не так быстро, милая. Ты не представляешь, как я волновался. Я не люблю волноваться, а за последние дни у меня только одни стрессы. А они вредны для здоровья, - я не совсем понимала, куда он клонит. Мужчина же сделав освещение - маленький шарик, висящий на потолке палатки - более тусклым, начал медленно раздеваться. - Как и воздержание.
   - Роберт, мы договорились, ты забыл?! - я села, в моем голосе отчетливо проступали панические нотки.
   - Нет, дорогая, я все помню. И я всегда выполняю свои обещания. Ты станешь моей женщиной в первую брачную ночь. А до этого ты будешь каждую ночь умолять меня поступиться принципами и овладеть тобой, - взгляд Роберта исключал шутку, кажется, кто-то серьезно решил таким образом отомстить мне. Рубашка отлетела в сторону, обнажая торс.
   - Роберт, не надо. Давай ляжем спать, а завтра успокоимся и поговорим.
   - Надо, Агнесс, надо, - ответил мужчина, скидывая штаны и оставаясь в трусах до колена.
   - Роберт, я буду кричать!
   - Конечно, будешь, но от страсти, - усмехнулся жених, забираясь ко мне под одеяло. - Не сдерживай себя.
   - Роберт, хватит уже меня пугать, - взмолилась я, стараясь отсесть от него, но руки мужчины перехватили за талию и дернули к себе. - Я все осознала, больше не буду заставлять тебя волноваться.
   - Золотце мое, я всегда выполняю свои обещания, разве ты этого еще не поняла, - кровожадно улыбнулся Роб, подгребая меня под себя. - Мне кажется, или на тебе слишком много одежды?
   - Тебе же будет хуже, сам подумай, - пыталась достучаться до его разума. - Нам, женщинам, неудовлетворенность не так страшна, как вам, мужчинам.
   - А кто сказал, что в этой палатке кто-то останется неудовлетворенным? - мне тогда показался данный вопрос бахвальством чистой воды. Я вполне положительно отношусь к сексу, и с мужем у нас он был неплох, но даже тогда полное удовлетворение меня редко накрывало.
   Но Роберт действительно выполняет свои обещания. Скосила взгляд на довольно улыбающегося жениха, чинно восседающего на коне, и покраснела. Сволочь королевская, своими руками бы задушила! Принц мой взгляд почувствовал, подмигнул и провел кончиком языка по своим губам. Теперь о меня можно было зажигать спички. Лицо горело огнем, буду себя успокаивать, что от возмущения, а не от пикантных воспоминаний. А еще меня душил стыд, ведь палатка тонкая, а значит, наши спутники все слышали. Бли-и-ин, они еще и видели! Не совсем нас, конечно, но тени точно, этот маньяк же свет не выключил. Ему, видите ли, нравится смотреть, как он доводит свою женщину до пика наслаждения.
   - Солнышко, ты так мило краснеешь. Вот думаю, может, нам не ждать до вечера? - незаметно подъехал ко мне Роб, его глаза выдавали желание. Видимо, не одна я вспоминаю прошлую ночь.
   - У тебя вообще совесть есть?! - яростно прошипела я. - Ты думаешь, я прощу тебя после того, как ты меня опозорил перед всеми?
   - Агнесс, о чем ты? - лицо принца выражало полнейшее непонимание.
   - Они все слышали и видели, ты же специально это сделал?
   - Агнесс, я не любитель подобных развлечений. Не веришь? Ну, вспомни сама, когда мы подошли к палатке, разве сквозь ткань проступал свет? - и, правда, палатка была абсолютно черной, а внутри шарик уже горел.
   - Хорошо, но ткань все равно тонкая, через нее все слышно, - смущаться дальше было некуда, но у меня это получалось.
   - Я маг, ты не забыла? И сделать так, чтобы ничего не было слышно, в моих силах, - расплылся в улыбке принц, взял мою ладошку и, даже не заметив сопротивления, перецеловал каждый пальчик.
   - Тогда почему они на нас так смотрят? - задала я последний вопрос.
   - Кто смотрит? Покажи пальцем. Уверяю, он не только смотреть перестанет, но еще и ходить, и разговаривать, - с угрозой огляделся по сторонам Роберт.
   - Вот именно, все старательно отводят глаза, - буркнула я, пытаясь решить, как вести себя дальше.
   - Ну, они же не идиоты, пусть не видели и не слышали, но догадаться могли. Палатка-то вряд ли стояла спокойно, - хохотнул мужчина, но, наткнувшись на мой злой взгляд, осекся и нежно произнес: - Милая, не смотри так, я помню - тебе все понравилось.
   И ответить на это нечего, потому что этот гад прав. За одним исключением, телу понравилось, а в душе я себя чувствовала оплеванной.
   Вздохнула и постаралась успокоиться, раз ничего изменить нельзя, надо найти что-то хорошее в сложившейся ситуации. И секс с Робертом, который обещал быть незабываемым, был явным плюсом. А еще Гилберт точно перестанет оказывать мне знаки внимания. И пусть симпатия к нему осталась, но будет лучше, если он меня забудет. Мужу я собиралась быть верна, даже если нас не будет связывать любовь, так уж меня воспитали. Да, пока мы с Робертом не женаты, но он вовсю заявляет на меня свои права. А после вчерашнего мы считай любовники. И пусть Роб сдержался, хотя я очень хотела его, как мужчину, но близки мы были. Причем ближе уж некуда, да я с мужем ничем подобным не занималась.
   - Ну вот, ты опять краснеешь, - тихо шепнул, наклонившись ко мне Роберт. Вот уж кто был полностью доволен жизнью, похоже, единственный во всей нашей компании. - Не хочешь пересесть ко мне? Сможешь немножко вздремнуть.
   Спать хотелось очень, но на глазах у всех ехать на одной лошади с Робертом? Хотя после того, чему они были невольными свидетелями, наоборот выглядит странным, что я сторонюсь принца.
   - Тебе же неудобно будет? - с сомнением спросила я, наблюдая за выражением лица Роба. Мне хотелось знать, он искренне предлагает или это дань вежливости.
   - Очень даже удобно, ты будешь дремать на моей груди, а я на твоей макушке, - кажется, мужчина действительно хотел, чтобы я к нему пересела.
   - Сам заснешь, а меня уронишь, - обличительно ткнула в него пальцем.
   - Я? Да никогда! Да, я родился с уздечкой в зубах, - смеясь, стукнул себя в грудь Роберт. Я тоже улыбнулась, мужчина воспринял это как согласие и выдернул меня из седла. Недолгий полет и мой взвизг прекратились в объятиях принца. - Попалась!
   - Вот отсижу тебе ноги, будешь знать, - буркнула я, потому что не было сил смотреть на его довольную физиономию.
   - Отсиживай, - милостиво разрешил Роберт, удобнее устраивая меня в своих руках. - Давно хотел массаж твоими ручками сделанный. Кирк, возьми лошадь, леди Агнесс поедет со мной.
   Так, надо видеть в женихе только хорошее, настраиваемся на позитивный лад и успокаиваемся. Даже непонятно, что я на него так взбеленилась? Ведь неплохой мужик, заботливый, отходчивый, опытный. Или это потому, что сердцу не прикажешь? Просто надо постараться полюбить его и тогда наши размолвки прекратятся. Только так ли уж просто полюбить по необходимости?
   Обняла Роберта за талию, прислонила голову к его груди, закрыла глаза. Посплю, может голова проясниться и будет легче.
   И тут мы ее пересекли! Вздрогнула, и прижалась сильнее к Робу, потому что голова закружилась и я стала балансировать на грани обморока.
   - Замерзла? - обеспокоено спросил принц, укрывая меня полой своего плаща.
   - Да, немного, - решила пока не заострять внимание на своём состоянии. А оно было странным, у меня будто появились дополнительные органы чувств. - Роберт, ты бы сказал своим людям, чтобы они не растягивались, это уже может быть опасным.
   - Агнесс, не беспокойся, до границы нам еще час езды, ее пропустить невозможно, - хмыкнул принц и поцеловал меня в лоб. Одной рукой он придерживал меня за талию, другой держал повод.
   А я думала о том, что надо на привале всем сделать такие амулеты, как у Гилберта. И в первую очередь Фердинанду с Робертом. Взгляд из-под опущенных ресниц сам собой остановился на некроманте. Почему перед ним мне особенно стыдно и совестно? Ведь изначально я ему ничего не обещала, наоборот, говорила, что у нас ничего не получится. Тогда же почему хочется провалиться под землю? И еще страшно увидеть в его глазах осуждение.
   Смежила веки и постаралась уснуть. Но шум в голове мешал, какофония звуков на грани слышимости отвлекала. Тогда я вспомнила про медитацию. Достичь нужного эффекта удалось на удивление легко, я всего лишь сосредоточилась на постороннем шуме. С каждой секундой он превращался в нечто осознанное, что можно было вычленить и распознать. Пока это были обычные звуки леса: шелест листвы, пение птиц, шёпот протекающего неподалеку ручья. Но временами я улавливала что-то необычное. Например, трепет кустика, мимо которого мы проезжали, и он украдкой коснулся моих сапог. Улыбнулась мысленно, пусть это мои глупости, но я послала искорку тепла этому растению. Ответная реакция меня удивила, я будто воочию увидела как от меня распространяются волны. Это было похоже на круги, которые появляются, когда бросишь в воду камень. И этим камнем была я. Толика моей магии пустила цепную реакцию, лес зашумел, загомонил, отзываясь различными голосами. В общем, устроил перекличку.
   - Роберт, живность что-то взволновало. Никогда не слышал такого гомона, - раздавшийся в непозволительной близости голос Гилберта, заставил вздрогнуть и очнуться от медитации. - Надо быть настороже. Вдруг какая-нибудь тварь решила прогуляться в окрестностях границы?
   Во мне всколыхнулся протест, это по какому праву он обзывает обитателей моей земли "тварями"? Непорядок. Надо будет провести с ними воспитательно-просветительную беседу и объяснить, что каждая живность имеет право на существования.
   - Да что вы заладили: граница, граница. Мы уже четверть часа едем по моей земле, - села я ровно и твердо посмотрела на мужчин. Ну а румянец, загоревшийся на щеках, это мне под плащом Роберта стало жарко. Нет-нет, никого смущения, только достоинство и спокойствие. Хорошо, хоть не видно как руки дрожат от волнения.
   - Агнесс, судя по картам...
   - Роберт, понимаю, карты не умеют врать, но я сужу по внутренним ощущениям. Я могу с точностью сказать, в какой стороне ручей, где притаилось животное, а так же то, что господина барона лес не любит, - а теперь вопрос на засыпку, что из моих слов услышали мужчины?
   - Где животное?
   - Какое животное? - практически в один голос спросили они, с одинаково зверскими лицами.
   - Так, пушистика не обижать, ему просто любопытно, - с чего я взяла, что крадущийся слева от нас зверь пушистый, не знаю. Но он точно не собирался нападать, к тому же по ощущениям это было молодое животное, наивное. - И вообще вы его спугнули своими выкриками.
   - Агнесс, проклятый лес не парк, здесь нет безобидных животных, - вещал Роберт, пока Гилберт пристально вглядывался в соседние заросли. - Если ты почувствуешь своего пушистика или любую другую, на твой взгляд, невинную тварюшку, сообщай сразу.
   - Хорошо, тогда нам надо правее брать, прямо по курсу будто пустота. А в лесу этого быть не может. Явно какая-то ловушка.
   - Далеко? Большая? Пустота ощущается, как яма или просто белое пятно? - вопросы Гилберта были отрывистыми и четкими, сразу виден полевой опыт командования.
   - Нет, точно не яма. Пустота будто выпуклая и она небольшая, во за теми деревьями. Ой, она двигается и быстро, - я в изумлении наблюдала за непонятным явлением. То есть я видела смазанное пятно, и оно быстро удалялось, но при этом ни один листочек потревожен не был. Я углубилась в свои ощущения, пытаясь проникнуть в эту тайну, единственное, что поняла - это живое существо и, кажется, даже разумно.
  
  
  
   Глава 13, знакомства начинаются
  
   - Ну что, вас можно поздравить? - ядовито произнес граф, оказавшийся неожиданно рядом. А ведь я всего лишь решила отойти к ручью умыться. Обернулась к нему, в изумлении приподнимая брови. Я догадывалась, что он скажет очередную гадость, не упустит такую возможность. - Ну как же, сегодня вы стали женщиной, чем не повод для праздника.
   - А вам видимо завидно? - усмехнулась я. Очень хотелось сказать, что этот праздник я давно уже отметила и совершенно с другим мужчиной. Но вовремя вспомнила, что в этом мире добрачные отношения и разводы обществом осуждаются. - Не переживайте, и на вашей улице будет праздник. Вы еще не такой старый, какая-нибудь женщина вполне может обратить на вас внимание, ну или не женщина.
   - Послушайте, леди! - схватил меня за локоть граф, и утянул за куст. Все были заняты обустройством места для привала и приготовлением обеда, поэтому на нас никто внимания не обратил. - Мне не нравятся ваши намеки на мой возраст и на все остальное. К тому же у вас была возможность лично убедиться, что с пристрастиями у меня все в порядке, как и с работой организма.
   - Тогда мы с вами квиты, - ответила ему без тени улыбки. - Потому что мне ваши намёки и пошлые шуточки тоже не нравятся.
   - Что, мазь все же нужна? - похоже, целитель из тех людей, которые остановиться вовремя не могут. Он ещё ни разу не прошёл мимо меня молча. - У меня в запасе есть.
   - Сами пользуетесь? И как эффект? - гаденько улыбнулась я. Мои слова можно было понять двояко.
   - Вот, об этом я и говорил, на каждую мою фразу вы реагируете излишне импульсивно. Я все больше склоняюсь к мысли, что вы ко мне неравнодушны, - широко улыбнулся мне мужчина.
   - Ой, да ладно. Это вы признайтесь, что просто запали на меня, - прошипела я, прикладывая усилия, чтобы не стукнуть этого самовлюбленного индюка. - Заметьте, я к вам ни разу не подходила сама, вы же постоянно меня задеваете.
   - Даже если так, то почему вы до сих пор не пожаловались Его Высочеству? - спросил у меня целитель, шепотом. А точно, почему? Я даже растерялась, ведь давно могла все рассказать Роберту и граф меня бы больше не доставал. - А я скажу почему. Вам нравятся наши пикировки. Признаюсь, я еще не встречал такое сочетание качеств в женщине. Я не про внешность, она у вас самая заурядная, а про ум, острый язычок, и весьма неплохой словарный запас. Это интригует. Но я все же предпочитаю хрупких брюнеток.
   - Да-да, скажите это вашему организму, - съехидничала я, отодвигая его со своей дороги.
   - Не так быстро...
   - Агнесс, у тебя все хорошо? - материализовался неподалеку Ферд.
   - Все в порядке, Фердинанд. Граф уже уходит, - я тоже заторопилась к ручью, смотреть в глаза некроманта было стыдно.
   - С чего это я ухожу? - возмутился целитель. - Я тоже хочу освежиться.
   - Я вам настоятельно рекомендую уйти, - голос Ферда отдавал холодом и равнодушием. - Вы же знаете, граф, я не отличаюсь человеколюбием и не даю советы по пустякам.
   - Вот даже как, - немного задумчиво хмыкнул граф. - А безумие оказывается заразно...
   Что он этим хотел сказать, я не поняла. Да и не собиралась об этом задуматься, потому что спиной ощущала присутствие некроманта.
   - Ты тоже пришел меня поздравить? - с сарказмом спросила его, когда он присел рядом у ручья.
   - Так граф подходил с поздравлениями? - хмыкнул парень, кидая камушки в воду. - Странно, я считал его более наблюдательным. Понимаю, что не должен вмешиваться в ваши отношения Робертом, но на правах друга все же скажу. Иногда мы ничего не можем изменить и остается только принять произошедшее. Можно сколько угодно корить себя, просчитывать варианты, как и что надо было изменить, чтобы этого не случилось. Но это бессмысленно. Надо думать о будущем и настоящем, а не страдать из-за прошлого.
   - О чем ты? - повернула к нему голову, он тоже глянул на меня и покраснел. Я сама ощущала, как краска заливает лицо, а руки резко стало некуда девать.
   - Принято считать, что первый раз у мужчин происходит только с их желания, и при первой же возможности. Это не так. Мне было семнадцать, а маркизе Свер, наверное, тридцать пять. Как сейчас помню ту тошноту, которую она у меня вызывала. Но женщина во что бы то ни стало, решила заполучить меня в свой список побед. На одном из балов она подговорила прислугу и в мой бокал сыпанули сильнодействующий афродизиак. Лучше бы я был пьян и ничего не помнил бы из того вечера. Удовольствие с примесью горечи и презрения к самому себе.
   - Согласна, это гадко, - вздохнула я, вспоминая свою прошлую ночь. - Ты не думай, у меня не все так плохо. Роберт мне не противен, просто он сильно настойчив, не понимает, что мне нужно время привыкнуть. Извини, я не привыкла откровенничать на такие темы.
   - Это ты меня прости, - взял мою правую кисть в свою ладонь и нежно погладил. - Просто утром заметил твое состояние, такое похожее на мое тогда, что не мог промолчать. Вы, женщины, острее реагируете на все это. Не хочу, чтобы ты наделала каких-нибудь глупостей.
   - Не наделаю, я уже большая девочка, - грустно улыбнулась ему. Еще бы самой в это верить, а то уже какое-то время в голове крутится мысль сбежать в лес. Я была уверена, достаточно только захотеть и никто меня в нем не найдет. Но прожить всю жизнь в одиночестве, без семьи и детей? Без друзей и даже недругов? Тоскливая получится жизнь.
   - Я этому очень рад, - он улыбнулся мне в ответ с такой же грустью и поцеловал руку, ненароком чуть сдвинув рукав куртки. На пару секунд он замер, глядя на край брачного браслета, потом быстро поправил рукав и только тогда поднял на меня взгляд. - Ты не представляешь, как я рад.
   Глаза парня сверкнули, улыбка потеплела, он поднялся так и не выпустив мою руку из своей ладони. Помог встать мне, хотя я думала просидеть у ручья до конца привала.
   - Пойдем, а то нас скоро кинутся искать. Знаешь, а у вас, женщин, есть возможность избежать чего-то подобного, достаточно сказать, что дни неподходящие, - подмигнул парень, вгоняя меня своей широкой улыбкой и словами в каску. А ведь он прав, только почему я об этом не подумала вчера? Можно ж было сослаться на критические дни, к тому же они должны были начаться со дня на день. Да, все мы хороши задним умом. Прав некромант, надо прекращать копаться в себе, и заранее начать воплощать план "месячные" в жизнь. То есть ненароком дотронуться до живота, чуть чаще останавливать наше передвижение, тяжело вздыхать и делать страдальческий вид. Улыбнулась и мысленно потерла ладошки, представляя, как будет недоволен Роберт. Настроение поднялось, а жизнь уже не казалась такой гадкой.
   Мы могли бы не торопиться, народу было не до нас. Те, что были не заняты обустройством стоянки, сгрудились вокруг кого-то весело обсуждая чью-то везучесть.
   - Гил, а ты смотреть не пробовал прежде чем садиться? - раздался голос Роберта. - Я думал за Фердинандом или Агнесс нужен глаз да глаз, а оказывается, ты у нас тоже под ноги не смотришь.
   Мы с некромантом скептически переглянулись, но отстаивать свою правоту ни я, ни он, не стали. Мне надоело что-то доказывать, а почему промолчал Ферд, я не знаю. Мы подошли ко всем, было же интересно, что случилось с бароном.
   - Я смотрел. Не надо делать из меня салагу, который первый раз вышел в лес. Не было там ничего, три раза поверил, - раздраженно ответил Гилберт.
   - А что у вас случилось? - спросила я, потому что из-за мужских спин ничего не было видно.
   - Агнесс, сходи погуляй, - резко развернулся ко мне жених, не давая посмотреть , из-за чего весь шум. - Тебе на это смотреть не стоит.
   - Барона змея укусила в зад, - услышала я ехидный голос целителя из толпы. - Так что да, вам леди лучше погулять на полянке, смотреть тут совершенно не на что. Я бы даже больше сказал, зрелище крайне неэстетичное. Если только вам нравятся волосатые задницы? Или вы из чувства злорадства хотите понаблюдать? Как большинство наших товарищей.
   - Да нет, просто любопытно, как вы яд будете отсасывать, - буркнула я, обидевшись. Что за несправедливость, можно подумать я голый зад не видела. Зато всем остальным было очень смешно, они просто покатывались от моих слов. Ржали, как кони и барон громче всех. Сыпались пошлые шуточки и подколки, правда, касались они графа, Гила временно оставили в покое.
   - Хватит, если не заткнетесь, сами будете ставить этого болезненного на ноги! - вспылил целитель и народ притих, все-таки эскулап у нас один и обижать его чревато. Я отошла в сторонку, привалилась спиной к дереву и окунулась в жизнь леса. Живности вокруг было намного больше, чем казалось на первый взгляд. А вот и виновница переполоха - маленькая змейка, прячется неподалеку. Мысленно передала ей свое недовольство и попросила больше не кусать моих друзей. На удачу я не надеялась, но вдруг она меня поймёт?
   - Держи, голодать вредно, это некроманты знают точно, - примостился рядом со мной Ферд, протягивая мне одну из мисок с ароматной кашей. Ложка была воткнута в нее, а сверху лежал большой кусок хлеба.
   - Спасибо, но зачем так много, я же столько не съем? - улыбнулась и уже протянула руку в его сторону, как на мое запястье скользнула изумрудная змейка и зашипела на некроманта. Я дернулась, с трудом проглатывая испуганный крик. Не то чтобы я сильно боялась змей, но разумное опасение было. Он от неожиданности чуть не уронил наши миски с кашей.
   - Агнесс, спокойно, не шевелись. Я ее сейчас уберу, - парень поставил посуду на землю, и я заметила на его пальцах знакомые серые ниточки магии. Змея зашипела громче, но особой агрессивности я не почувствовала, казалось, она просто отпугивает, не решив еще - нападать ей или нет.
   - Тихо, не пугай Ферда, он хороший, - с этими словами опасливо погладила по голове змейку, добавляя немного магии. Животинка успокоилась, скрутилась вокруг моей руки, прикрыла глаза и сделала вид что дремлет. Еще бы самой прийти в себя, все-таки страшновато.
   - У меня слов нет, все какие-то междометия на ум приходят, - хмыкнул парень, с любопытством разглядывая моё новое украшение. - Ты хочешь ее оставить?
   - Нет, зачем? Пусть ползет по своим делам. Всего лишь хотела ее пожурить, чтобы она больше не кусала Гилберта. А она на руку заползла. Признаюсь тебе, я змей немного побаиваюсь, - улыбнулась и, собравшись с силами сняла змейку с запястья. Ей уходить не хотелось, поэтому недовольное шипение еще долго слышалось из соседнего куста , куда ее выпустила. Нет, такая спутница мне не нужна, пусть она маленькая и симпатичная, но волосы на затылке до сих пор стоят дыбом.
   - Не знаю, но все мои знакомые девушки уже давно бы визжали от ужаса, а ты говоришь "побаиваюсь", - рассмеялся Фердинанд, вручая мне кашу.
   - И много у тебя знакомых девушек? - мой вопрос прозвучал до того, как я успела прикусить себе язык. Какого спрашивается черта, я у него это спросила? Он не обязан передо мной отчитываться. Ясно же, что у него не только знакомые девушки есть, но и любовницы. Настроение испортилось.
   - Не так много, как у Роберта или Гила, - улыбаясь, ответил некромант. Но, увидев мой хмурый вид, поспешил исправиться: - Ты не думай, Роб их всех бросит, я уверен. Король с королевой столько лет вместе, а до сих пор любят друг друга.
   - Что не мешает нашему монарху изменять своей жене, - самое странное в душе ничего не шевельнулось. Еще недавно, до нашего отъезда меня задевала мысль, что Роберт будет мне изменять. А ведь он наверняка будет, не сразу, конечно. Яблочко от яблоньки недалеко падает. Почему сейчас мне все равно?
   - Агнесс, не стоит настраиваться на плохое, вот увидишь, все наладится.
   - Хватит, Ферд! Ты сам-то веришь в то, что говоришь?! Ты не обязан укреплять во мне веру и симпатию к Роберту, тем более сам он это делать не торопится. Так что прекращай меня уговаривать, - вырвалось у меня раздраженно. Но в ту же минуту стало совестно, некромант единственный, кто разговаривает со мной по-человечески, кто поддерживает, не навязываясь и не требуя ничего взамен. - Прости, Фердинанд, я не хотела на тебе срываться.
   - Да ладно, бывает. Может, это я не тебя так успокаиваю, а себя, - вполголоса произнес он отворачиваясь.
   - Уже пообедали? - с радостной улыбкой приблизился к нам принц. - Молодцы. Агнесс, милая, не накормишь своего будущего мужа?
   - Как там Гилберт? Он верхом ехать-то сможет? - спросила у него, поднимаясь. Что поделаешь, надо привыкать заботиться о том мужчине, который волей судьбы достался. Хотя во всем надо видеть хорошее, например, появился шанс сделать Ферду приятное - принесу ему чай.
   - Все в порядке, граф сильный целитель. У Гила на память только маленький шрам остался, но я думаю, это была месть графа за насмешки, - усмехнулся Роберт, разваливаясь на том месте, где до этого сидела я. - И дорогая, захвати хлеба побольше. Ферд, а ты чего такой смурной?
   Ответа я не услышала. У костра сидел только барон, остальные разошлись к деревьям.
   - Как ты? - спросила его, беря в руки чистую миску.
   - Жить буду, - хмуро ответил мужчина, сосредоточенно жуя.
   - Рада. Но ты все же будь осторожнее, лес тебя помнит и не любит. И змейка это самое безобидное, что он может тебе подкинуть.
   - Точно лес? А может, его хозяйка? - хмыкнул Гил, бросив на меня тоскливый, полный горечи взгляд.
   Не стала отвечать, потому что сказать мне ему было нечего. Я никогда не желала ему зла, но если ему так проще думать - пусть. Отнесла к дереву, где сидели некромант с Робертом кашу и чай. Парень немного растерялся от моей нехитрой заботы, но я видела радость в его глазах. Почему-то она согрела и заставила улыбнуться не только ему, но и всему миру. Чтобы никто не заметил моего странного состояния, подхватила грязные чашки, свою и некроманта, пошла на ручей мыть. Фердинанд был против, говорил, что сам помоет. Но Роберт оборвал его, сказав, что нам, женщинам, это в удовольствие и не надо меня его лишать. Как я после этих слов не надела жениху эти самые миски на голову, до сих пор удивляюсь. Видимо, бог в тот день был на стороне принца или удача. А может все вместе. У ручья никого не было, чему я была рада, хотя несколько минут побыть одной.
   Домывая вторую чашку, я уловила чье-то присутствие. Оглянулась, подумала, что кто-то из наших пришел тоже сполоснуть свою чашку. Но никого рядом не было, только за кустами слышались голоса мужчин. Они вели какие-то свои разговоры, спокойные и неторопливые. Стало быть у них все тихо и мирно. Прислушалась к себе, нет, ощущение присутствия постороннего осталось, к нему добавилось чужое любопытство. Ушла чуть глубже в себя, чтобы найти того, кто прячется неподалеку. Хм, уже знакомое "пустое место". Еще один маг на мою голову?
   В кустах на другой стороне ручья что-то или точнее кто-то зашевелился, заставив меня вздрогнуть и вскочить. Ведь я ожидала от "пустого места" коварства, а оно находилось значительно правее. Когда я научусь все проверять? Но убегать я не торопилась, от животного, а это было именно оно, никакой угрозы не исходило. Тут из кустов выглянула мохнатая морда, увидела меня и замерла, а я вместе с ней.
   - Пушисти-ик? - икнула я от страха. А ведь было от чего испугаться - на меня умильно смотрели четыре глаза. Два больших, черных, круглых и еще два поменьше на усиках, как у улиток. И все бы ничего, но у мохнатой морды, кстати, очень приятной расцветки рыжевато-черной, были еще жвала, а те две лапки, что я видела, явно у него не единственные. Потому что Пушистик - паук. Очень большой и мохнатый. Прям совсем большой, наверное, мне по пояс. Впору было визжать и звать на помощь.
  
  
  
   Глава 14, знакомства продолжаются
  
   Пробуждение было приятным, но совершенно неуместным.
   - Роберт, перестань, - отпихнула наглую конечность, шарящую на моем теле. Натянула рубашку на бедра и на ощупь стала искать одеяло, стараясь удержать сон. Оно никак не находилось. За спиной раздалось шумное сопение. А жених-то у меня маньяк, малого что вечером мои жалобы на приближающиеся критические дни его совершенно не отпугнули, так он еще и ночью поспать не дает. Так, буду делать вид, что не проснулась. Надолго меня не хватило, после того, как горячее дыхание коснулось моего бедра, а следом за ним прошелся язык, я дернулась, слегка пнула мужчину и села с решимостью высказать все, что я о нем думаю.
   Да только Роберта рядом не было, как и палатки, только одеяло, на котором я собственно сидела. А вокруг необычные тускло светящиеся стены. Не поняла, а где это я? Может, еще сплю? И кто меня облизывал? Причём последний вопрос меня очень волновал, как-то резко пришло понимание - человеческий язык не способен провести такую дорожку на теле.
   В стороне чувствовалось чье-то присутствие. Ага, уже знакомое "пустое место". Ладно, назовем его невидимостью. Если в прошлые разы она была стабильной, то теперь будто перетекала пятнами. Похоже, мой похититель не может сосредоточиться. Волнуется, наверное. Черт! Меня же похитили!
   - Хватит прятаться, я все равно знаю, что ты здесь! - громко заявила я, пытаясь выглядеть более уверенной. На самом деле сердце буквально выпрыгивало от страха. Похититель затаился и не реагировал. Ах, так! - Не хочешь, значит. Ну и не надо. Счастливо оставаться.
   Я встала, с тоскою глянула на свои голые ноги, накинула на плечи одеяло и сделала шаг к выходу. Всего один. Там, где ощущалось присутствие живого существа, стена будто подернулась рябью, а потом поплыла, открывая мне обладателя такой прекрасной способности к маскировке.
   Мой дикий визг разнесся на километры вокруг. Я женщина спокойная, не впечатлительная, ужастики смотрела. Всегда думала, что напугать меня нечем. Ошибалась. Местный тип, временно окрещенный мною Тарзаном, был весьма колоритен. Высокое, черное, гладкое мускулистое тело - на этом схожесть с человеком заканчивалась. А дальше шли различия: на голове вместо волос щупальца, длинные и шевелящиеся; глаза огромные с двойными веками, какого цвета было не разобрать; нос приплюснут, а губ как таковых нет, зато зубов полон рот. Руки сильные, когтистые и с небольшими перепонками между пальцев. Он еще и водоплавающий! А еще у него был хвост, и не плюшевый или с кисточкой на конце, а настоящее оружие ближнего боя, костяной с зазубринами. Ах да, про самое главное забыла, особь стопроцентно мужского пола. Думаю, если бы мужики увидели, чем одарила природа Тарзана, комплексы неполноценности развились бы у многих.
   Я вопила, монстр сжимался, стараясь уменьшиться в размере, и смотрел на меня, как вчера Пушистик, с непониманием и тоской. Через пару минут мне это надоело, к тому же монстр пока не нападал, наоборот выглядел в данной ситуации жертвой.
   - Ну и кто ты такой? - спросила у него, голос хрипел, а горло саднило. - Звать-то тебя как? Что ж мне так везет, этот тоже не умеет разговаривать. Но с Пушистиком хоть проще, он урчит и глазищи у него выразительные.
   При слове "Пушистик" мой похититель встрепенулся, радостно оскалился, отчего я чуть не упала в обморок, и рванул на выход. Да уж, если сравнивать мохнатого и в целом милого паука, и этого "Тарзана", Пушистик уже не кажется таким страшным.
   Пока я раздумывала, стоит ли идти за монстром, как он вернулся и поманил рукой. Жест был такой красноречивый, что я решилась и пошла за ним. Правда, я не была совсем уж безоружной, магия на кончиках пальцев покалывала и ждала своего часа.
   Сначала я думала мы находимся в какой-то пещере, но оказалось, жилище Тарзана располагалось в норе под корнями огромного дерева. Оно стояло на небольшой возвышенности, несмотря на ночь, темно не было. Летали светлячки размером с ладонь, да и сами деревья вокруг светились призрачным сиянием. В общем, не лес, а чья-то больная фантазия. Но об этом я решила подумать позже, когда буду в безопасности.
   Радостный похититель стоял у входа и тыкал пальцем в не менее радостного Пушистика. У меня зашевелились волосы на спине. Вот знаю, что у меня их там нет, но они точно зашевелились и это страшно. Нутром чую, что эти двое зла мне не желают, но привитые с детства страхи так просто не перебороть. Захотелось оказаться от них подальше. Две совершенно разные физиономии поникли, всем видом демонстрируя обиду. И что с ними делать?
   Пушистик шевельнулся, боком подошел ко мне и тронул своей короткой лапкой меня за руку. Седых волос у меня точно после этого добавилось. Или это он меня так успокаивает? В ответ на мои мысли пучок еще сдвинулся, подсовывая свою голову мне под ладонь, и заурчал. Я же чувствовала себя на редкость странно: стою полуголая в каком-то монструозном лесу, глажу огромного паука, отгоняю светлячков, которым именно ко мне на голову хочется сесть, вижу ревность в глазах Тарзана - разве все это может быть реальным? Или я все-таки сплю? Вполне возможно. Вчера Пушистик произвел на меня неизгладимое впечатление, неудивительно увидеть его в своем сне. Но вот Тарзан-то здесь каким боком? Олицетворяет неудовлетворенные желания? Ущипнула себя, проверяя. Больно. Стало быть, не сплю.
   - Ну и как тебе зовут, мой земноводный друг? - спросила у монстра, который смотрел на паука с завистью. Я не рассчитывала, что он поймет меня с первого раза. Да и вообще, говорила вслух, чтобы не так страшно было.
   - Крк, - голос похитителя был хриплым и каркающим, видимо, его связки не особо предназначены для разговора. Но чтобы я не сомневалась, он дважды стукнул себя в грудь. - Крк.
   - Керк? - кивание было мне ответом. - И зачем ты меня похитил, Керк?
   Волосы-щупальца на его голове зашевелились, а морда выражала что-то непонятное. Что неудивительно, ведь мимика у него все же другая.
   - Где мои друзья? Я хочу к ним, - чуть не сказала "хочу домой", но ведь палатка это не дом. Монстр нахмурился, волосы еще удлинились, а хвост резко ударил о дерево.
   - Ты, Крк, - сначала ткнул пальцем в меня, а потом опять хлопнул себя в грудь Керк. И как апофеоз почти членораздельно произнес: - Мм-я.
   Это что же получается? Еще один собственник на мою голову? То есть он меня спер, потому что ему в этом лесу и поговорить не с кем? Ну логично, Пушистик точно не говорящий.
   - Пушистик, ты знаешь, где мои друзья? - я старательно представляла мужчин, но чаще Фердинанда. Потом решила думать только о нем, чтобы не отвлекать паучка другими образами. Будь я твердо уверена, что это не сон, наверное, не стала бы заниматься такими глупостями. А так, почему бы и не попробовать. - Отведешь меня к ним, угощу вкусненьким и поглажу.
   Чувствуя себя крайне глупо, почесала макушку Пушистика, тот транслировал счастье и довольство и, кажется, был готов доставить меня куда угодно. Это уловил и Керк, он с рыком "мм-я", в одно мгновение оказался рядом, закинул меня на плечо и поволок обратно в свою нору.
   - Отпусти меня! - звонко шлепнула его по тому, до чего дотянулась, по накаченной ягодичной мышце. А что делать, если у него по позвоночнику небольшой гребень идет? Так что локтем бить в спину не получится. Ответом мне стало довольное урчание и облизывание той части моего тела, что была ближе всего к Керку. Похоже, не разговоры он со мной вести хочет, я бы даже сказала, что они ему явно не нужны.
   "Довыделывалась, - думала я, вися вниз головой. - Принц ее, видите ли, не устраивал, от герцогов нос воротила, а барона вообще обидела. Пожалуйте тогда в нору. Керк точно до свадьбы ждать не будет. Эх, вернусь к своим, извинюсь перед мужиками, даже у графа прощения попрошу. Он, конечно, не подарок, но все же не так уж плох".
   Я думала, мой похититель скинет меня на пол, двинет по голове, в общем, постарается надругаться. Каков же был мой шок, когда он аккуратно уложил меня на одеяло, предварительно обвив своими щупальцами мои руки, чтобы не дралась. Потом осторожненько подцепил когтем рубашку и нет, даже не порвал, а всего лишь приподнял. Понюхал мой живот, зажмурился, причем на его морде было написано блаженство, а потом лизнул, чувственно так, с удовольствием. И это монстр?! Да Корнес большая тварь, чем Керк. Это, конечно, не значило, что я из жалости с ним займусь сексом, а именно этого он и хотел, судя по определенным признакам. Поэтому магией ударила не сильно, желая только обездвижить. Керк захрипел и обмяк, уткнувшись в мой живот, так полюбившийся ему. Щупальца тоже перестали удерживать мои руки, обвиснув. Кое-как выбралась из-под тяжелого тела, еще сложнее было вытащить одеяло. Бродить по лесу голой совсем не хотелось. Керк следил за мной с тоской и обидой.
   - Ты извини, но у меня уже есть мужчина, - дотронулась до плеча монстра. Зла я ему не желала, к тому же повел он себя намного лучше, чем многие мужчины на его бы месте. Ведь мог изнасиловать, пока я спала, или убить всех в лагере, тоже спящих. Я была уверена, что все живы и Керк никого не тронул. Пусть он на вид страшный, но вполне разумный. Погладила его, каким-то чудом улавливая эмоции монстра: беспросветная тоска и одиночество. Я даже захлебнулась следующей фразой, проглотила и не стала говорить, что он еще встретит подходящую самочку своего вида. Потому что он был один такой.
   А потом мой мозг захлестнули картинки из его памяти: красивая женщина склоняется над ним, улыбается, целует, а мужчина рядом серьезный, но тоже от него исходит доброта и забота - это родители Керка. Мне было некогда удивляться тому факту, что они обычные люди, перед глазами уже была следующая сцена: клетка и заглядывающий сквозь решетки чужой человек. Молодой мужчина был бы красив, голубоглазый блондин, но его взгляд был безумен. Вокруг стояло еще много клеток, все с какими-то тварями, и маленькому Керку было очень страшно, особенно когда тот человек уходил. Но скоро его прихода он стал бояться сильнее, нежели всех тварей вместе взятых.
   "Неужели это и был муж моей матери, а возможно и мой отец?" - промелькнула мысль. Другая картина показывала, как пришли люди с оружием и начали всех, кто был в клетках, убивать. От страха с мальчиком что-то произошло и его не увидели, посчитав клетку пустой. Впоследствии он долго выбирался сначала из нее, потом и вовсе из страшного места, где над ним издевались. Долго скитался по лесу, отстаивал свое право на жизнь, пару раз попробовал выйти к людям. Его спасала маскировка и высокая скорость, успевал уклониться от арбалетных болтов. Он только много позже понял, глянув на свое отражение в воде, почему его боятся.
   Я же сделала вывод, что некромант, создавший его, каким-то образом приостановил его развитие, как физическое, так и умственное. Керк мыслил, как человек, но в то же время, немного наивно, а если судить, что прошло лет сорок с той поры, то поневоле напрашиваются такие выводы.
   Далее он показал свое взросление, а точнее половое созревание, которое в очередной раз толкнуло его к людям. Но он уже был умнее и не показывался никому на глаза. Оказывается, если владеешь невидимостью, можно многое узнать. В том числе и о том, чем отличаются самцы от самок, и что с последними делать, а главное как. Так что летней порой Керк подглядывал за деревенскими парочками. В одну из таких ночей он стал мужчиной. Был какой-то праздник, одна немолодая и изрядно поддатая женщина в темноте ночи не обратила внимания, что ее кавалер чем-то отличается от обычных мужчин. Из воспоминаний Керка, я поняла, что после того раза он к ней стал ходить регулярно, женщина весьма охотно принимала от него ласки, но в темноте и до того момента, пока не забеременела. Стоит ли рассказывать, что монстру, как любому мужику была устроена истерика со слезами и угрозами. Нет, она не заставляла его жениться, наоборот, она ставила ему в вину, что он специально наградил ее ублюдком. Что в Керке ее устраивал только размер члена, а от него оказывается, еще и дети могут быть. От ребенка та баба избавилась, я ее за это особо не осуждала. Но Керк к ней ходить перестал, не мог простить этого убийства. Я так поняла, это была его первая влюбленность, поэтому он тут женщину не убил, хотя очень хотел.
   Для себя я сделала пометку, что жалость жалостью, а никакого секса Керку не светит, даже если когда-нибудь напьюсь до потери пульса. И не столько из-за его внешности, сколько из-за того, что родить маленького монстра мне совершенно не хотелось. Видимо, часть моих мыслей Керк уловил и окончательно поник.
   - Не переживай, я что-нибудь придумаю, - погладила Керка по голове и заглянула ему в глаза, для этого пришлось присесть на корточки. - Сделаем тебя красивым, девки сами будут на тебя вешаться. Вид у тебя конечно жутковатый, но это только пока не привыкнешь. Я вот уже почти не дергаюсь. Знаешь, у тебя только лицо отталкивающе выглядит, а все остальное очень симпатичное.
   В ответ на мое признание одно щупальце погладило меня по той руке, которой я ласкала Керка. Хм, а магия-то его отпускает, щупальца уже шевелятся. Надо было уходить, но жалость к монстру переполняла душу. Разумом я понимала, что помочь ему будет очень сложно, что он мог целенаправленно показать только те картины из своей жизни, чтобы я расчувствовалась. Может, он коварный и подлый, я же о нем ничего не знаю. Но все равно жалею. Наверное, я беспросветная доверчивая дура, готовая поверить даже монстру. И ладно, пусть. Я такая и предательство бывшего мужа почти ничему меня не научило. Ну не могу я иначе, не получается держать в душе только плохое, подозревать всех в корысти. В общем, живу, как умею. И мне нравится такая жизнь, да и поздно уже меняться. Керк дотянулся, лизнул мою коленку, но в этот раз это не походило на эротическую ласку, скорее на благодарность.
   - И все же мне пора, а то моих друзей убьют без меня, - произнесла я, собираясь встать. Вспомнился сон, в котором страшные твари напали на Гилберта и его людей. Поначалу, мне казалось, что между ними и Керком есть что-то общее, но потом поняла - они разные.
   Керк согласно зарычал, показывая картинки из своей жизни. Те твари были его исконные враги, да и вообще, жители леса их избегали и сторонились. Потому что они были нежитью, и только магия удерживала их от того, чтобы не разбрестись по всему миру. Хорошо, что их было немного и обитали они вдоль границы. А так бы лес опустел. Похоже, это были стражи моей земли. Если раньше у меня была мысль от них избавиться, то пока я решила повременить.
   - Пошли проводишь меня туда, откуда забрал, - улыбнулась монстру, снимая с него обездвиживающую магию. Получилось свободно, будто я всегда это умела. Неужели предок вложил какие-то знания? Или это сама земля помогает? Ведь если присмотреться, раскрыться полностью, то можно почувствовать, что вокруг все пропитано родственной мне магией. Каждый листик, каждый камень, каждая травинка, я уже не говорю о живых существах. Керк поднялся, удрученный моим решением, но нападать не пытался, хотя я улавливала его решимость быть рядом со мной. И не столько, потому что я женщина и хозяйка этой земли, просто он устал быть один.
   Вышли из норы, у входа нас поджидал второй одинокий товарищ. Пушистик тоже был уникумом. Он до сих пор рос. Когда всех экспериментальных созданий убивали, никто не стал гоняться за небольшим, размером с ладонь, и с виду обычным пауком. За эти годы он не только значительно подрос, но и развил разум. С Керком они общались мыслеобразами. Понятно, что до человеческого разума Пушистику вряд ли удастся развиться, но это и не было нужно. Хотя много ли среди людей телепатов? Вот, еще не ясно кто умнее.
   - И в какую сторону идти? - спросила я у своих новых знакомых. Керк глянул на мои ноги, заворчал и хотел поднять меня на руки. - А кто нас защищать будет, если у тебя будут руки заняты? А висеть вниз головой на твоем плече, я не согласна. Ничего, сейчас сделаем портянки из одеяла и пойдем пешком.
   Пушистик заурчал, смотря на своего черного друга. Тот вздохнул, забрал мое одеяло, сложил его на спине у паука, а потом усадил меня сверху, показывая, где нужно держаться. Офигеть! У меня даже дар речи пропал от избытка противоречивых эмоций.
   Спустя какое-то время, когда нервы немного успокоились, я пришла к выводу, что ездить верхом на пауке даже комфортнее, чем на лошади. Во-первых, не трясло, у Пушистика было восемь лап и он ими так ловко перебирал, что ход получался ровный, во-вторых, он умудрялся пробраться там, где лошади и не снилось, и в-третьих, упасть с него было не так страшно, потому что лететь до земли недалеко. Но были и минусы, он то и дело срывался на бег, а о том, что я сижу на его спине, забывал. И ветки, которые норовили ударить меня по лицу. Но это не самое страшное, хуже когда тебя на такой скорости переносят по прогнившему дереву через бурлящий поток реки. Орать я побоялась, вдруг от моего крика Пушистик оступится и мы полетим вниз. Пришлось, стиснув зубы вцепиться мертвой хваткой в шерсть паука, пригнуться насколько возможно и дышать через раз. Попробовала отвлечься, вспомнила, как вчера мы смотрели с пауком друг на друга, как он хотел подойти, даже трогательно протягивал мне лапку. Но тут послышались голоса мужчин, которые тоже решили спуститься к ручью, и Пушистик скрылся в зарослях травы. А я никому ничего не сказала, хотя очень хотелось с кем-нибудь поделиться, но Роберт отправил Ферда в хвост нашего небольшого отряда, а больше никому я настолько не доверяла.
   Но все хорошее кончается, как и плохое. Я уловила запах костра, да и Пушистик притормозил, заурчал, будто пытаясь что-то сказать. Но я его так хорошо, как Керк, еще не понимала. Монстр тут же оказался рядом, посмотрел на меня, дотронулся до руки. В голове всплыла картинка его жилища, он предлагал пойти с ним.
   - Извини, но я привыкла к другому образу жизни, - мысленно представила свой дом, кабинет, спальню, ванну. Керк поник окончательно. - Я о тебе не забуду, вот решу все дела с наследством и займемся твоей проблемой. Даже если ничего не получится, поселишься где-нибудь поблизости, будешь приходить в гости, научу тебя разговаривать.
   Пушистик заурчал, подмигивая мне маленькими глазками, как бы намекая - а я?
   - Куда же без тебя, - погладила паучка, улыбаясь. Рядом раздался рык, Керк скалил зубы, всматриваясь в сторону нашего лагеря.
   - Что-то случилось? - тихо спросила, дотронувшись до его плеча. Монстр вздрогнул, вокруг моего запястья обвилось щупальце, отодвигая меня в сторону. Удивиться не успела, пришла картинка с теми тварями, что в прошлый раз напали на Гилберта. Это что же, мои спутники в опасности?
   - Не надо, не вмешивайся, я их отпугну. Они конечно мерзкие, но охраняют наш лес, - желая защитить Керка, окутала его невесомым облаком своей магии, а потом тоже проделала с Пушистиком. - Вот, теперь они на вас не нападут. Керк, сделайся невидимым, а то как бы тебя под шумок свои же не убили.
   Вздохнула. Хотела вернуться тихо, в надежде, что никто не заметил моего исчезновения, но придется въезжать с триумфом. Вовремя вспомнила о своих голых ногах, как смогла обернула одеяло, благо оно было не толстое, вокруг талии. И да, правы были те люди, кто говорили о совершенно другом климате в моих землях. Здесь даже ночью было не холодно, градусов шестнадцать, а днем еще больше. А ведь сейчас середина осени. Может, такой мягкий климат оттого, что земля располагалась в долине реки и с трех сторон была закрыта горами? А еще у побережья проходило теплое течение.
   Кстати, королевство Ниар, то самое, где я проживаю почти два месяца, находилось на плато. На высоте где-то метров пятьсот над уровнем моря, если я правильно поняла карту. Да и вообще, рассматривая ее, я все больше понимала желание короля оттяпать мою землю себе. И он не перед чем не остановится. Слишком уж лакомым куском она была. Раньше я не интересовалась политикой, но посидев неделю взаперти, посмотрела карты, почитала историю стран. Дело оказалось серьезнее, чем я думала, делать короля врагом нельзя было ни в коем случае. Правда у меня наметились кое-какие планы, но о них я решила пока забыть, сначала надо подтвердить свои права.
   Хорошо, что назад будем возвращаться порталом, надо признать, не люблю долгие путешествия. Хотя с каждым днем мне все меньше хочется покинуть это место. Удивительно, но в лесу я чувствовала себя лучше, чем в доме барона. Если бы создать себе комфортные условия, вообще бы никогда не покидала этот лес. И это я еще не видела море.
   На нашу полянку я въехала на Пушистике, чувствуя себя воительницей. На деле же, наверное, выглядела чумазым и встрепанным пугалом. Твари от меня шарахались и расползались в разные стороны, надеюсь, это из-за моей магии, а не от внешнего вида. Не хватало еще, чтобы меня приняли за разновидность нежити. Твари меня избегали, но попыток напасть на людей не прекращали. Пришлось прибегнуть к силе. Из груди вырвался зеленый шар света и искрами разлетелся во все стороны. Стражи мерзко заверещали и начали спешно покидать поле боя.
   - Агнесс, - бросились ко мне Роберт с Гилом. А где Ферд? Сердце екнуло, наполнившись тревожным предчувствием.
   Я соскочила с паука, желая, во что бы то ни стало, найти Фердинанда и убедиться, что с ним все в порядке. Тут Пушистик неожиданно плюнул, и барона просто смело комком паутины вместе с арбалетом, из которого он целился в моего паучка.
   - Если кто-то тронет Пушистика, лично вырву руки! - гневно рявкнула я. Мужики отшатнулись, похоже, я перестаралась с воинственностью.
   - Агнесс, где ты была? И откуда у тебя этот монстр? - злился Роберт, но близко подходить не решался.
   - Где монстр? - оглянулась я, думая, что Керк не выдержал и тоже вышел следом за мной.
   - Прекрати паясничать! Ты прекрасно понимаешь, что я говорю вот об этом гигантском пауке!
   - Пушистик не монстр, он добрый и отзывчивый. Если бы не он, не знаю, успела бы я добраться до того, как вас бы всех схарчили, - глубокомысленно произнесла я, глянула на Гилберта, который в одиночку сражался с паутиной и перевела взгляд на своих телохранителей. - Ну что вы стоите, помогите господину барону. Роберт, а где Ферд? Почему я его не вижу? Он жив?
   - Агнесс, не переводи тему. Где ты была и зачем притащила в лагерь это чудовище? Да посмотри на него, у него же яд со жвал капает, - Роберт все еще сжимал в руке меч. - Медленно иди ко мне.
   Я глянула на паука, который на моих глазах из хищного монстра превратился в милую домашнюю зверушку. Рассмеялась, погладила его и тихо сказала:
   - Беги к Керку, я тут сама разберусь.
   Пушистик понурился, но послушно исчез в зарослях, а я подошла к первому попавшемуся мужику из своего сопровождения и спросила: - Где некромант?
   - Да там, - махнул все еще не пришедший в себя товарищ в сторону палатки. - Его целитель пытается поставить на ноги.
   Я не стала дальше слушать, воображение нарисовало страшную картину, от которой в душе разливалась пустота.
   - Агнесс, мне не нравится, что ты меня игнорируешь, - схватил меня за руку жених и развернул к себе.
   - А ты не думал, что мне просто нечего ответить на твои глупые вопросы? Посмотри на меня, думаешь, я решила прогуляться в таком виде по ночному лесу, полному монстров? - лучшая защита это нападение, но я еще и реально была зла оттого, что он мешает мне пройти к Ферду. - У тебя из-под бока украли невесту, и вместо того, чтобы радоваться моему возвращению ты накидываешься на меня с криками.
   Я выдернула руку из захвата Роберта, обошла его, но через два шага он меня догнал. Ну хоть задерживать не стал, пошел рядом:
   - Кто тебя похитил и что с ними стало?
   - Это уже неважно, я с этим разобралась, - из-за сдерживаемой злости, ответ получился зловещим, а я еще добавила переделанной строчкой из песни: "И враг наш больше не вернется..."
   Фердинанд лежал между палаток, а над ним склонился граф. Парень дышал, но кажется, был без сознания.
   - Что с ним? - присела я рядом.
   - Агнесс, тебе надо одеться, - влез принц. - Граф - опытный целитель, а от тебя толку тут никакого.
   - Выложился полностью, - тихо ответил граф. - Он долгое время сдерживал тварей магией, многих убил. Все порывался вас идти спасть, вот и перенапрягся. Если бы не он, нас бы в первые десять минут съели.
   Не ожидала я такого от целителя, он ответил мне как нормальный человек, а еще и полностью проигнорировал Роберта. Похоже, у них тут случилась серьезная размолвка.
   - Минуту, Роберт. Я хоть и не целитель, но какой-никакой маг жизни. То есть теоретически даже мертвого могу оживить, - чуть улыбнулась собственной шутке, положила ладонь на лоб Фердинанда. Вспомнила, как он учил меня разделять магические потоки, и дала магии спокойно перетекать в парня. К тому же свои некромантским даром я не пользовалась, так что можно было отдать все.
   Ресницы Ферда дрогнули, он открыл глаза:
   - Агнесс? - недоверие сменилось радостью. Парень хотел что-то сказать, но меня с силой дернули вверх - это Роберту надоело ждать.
   - Все хорошо. Он пришел в себя, пора и о тебе позаботится, дорогая, - голос мужчины был обманчиво ласков, когда он нес меня на руках в нашу палатку. - Я правильно понял, твари больше не подойдут? Тогда тем более нам всем надо отдохнуть и поговорить.
   Скоро я буду ненавидеть слово "поговорить".
  
  
  
  
   Глава 15, трудности выбора
  
   Прошло больше суток после моего ночного похищения. Мы ехали вдоль берега реки, той самой, через которую меня переносил Пушистик. Вчера утром мы отправились в путь так же, как обычно. Роберт решил, что мои ночные шатания и слабость Ферда не повод задерживать поход.
   - Милая, ты же понимаешь, чем быстрее мы доберемся, тем лучше. А выспаться можешь и у меня на груди, - говорил жених, устраивая меня перед собой в седле.
   - Да я-то что. Вот Фердинанду надо отдохнуть, - хмуро произнесла я, с тоской поглядывая в конец нашей колонны. Некроманта оставили под присмотром целителя, практически в самом хвосте нашего небольшого отряда.
   - Агнесс, с ним все хорошо, граф за ним присмотрит. К тому же от магического истощения вы его спасли.
   Ругаться не было сил, а то Роберт мог вспомнить, что так толком ничего не узнал о моих похитителях. Мне до жути не хотелось с ним разговаривать и я просто нагло уснула у него на руках, пока он нес меня в палатку. Уже утром граф ворчал, что если я в следующий раз решу потерять сознание, то делать мне это надо подальше от него. Типа он не нанимался сидеть всю ночь со мной и по капле вливать магию. Проще уж меня было добить и не мучиться.
   Не знаю, врал он или просто преувеличивал, но я себя чувствовала сносно. Не считая того, что ноги жутко чесались. Ночью я не заметила, что успела их поцарапать, да и комары покусали. На обеде я, конечно, кинулись к некроманту, чтобы узнать о его самочувствии.
   - Агнесс, я так рад, что с тобой все в порядке, - улыбался парень, вид он имел бледноватый, но в целом нормальный.
   - Милая, ты же сама говорила, что Фердинанду нужен отдых, - перехватил меня за руку принц.- Пойдем, а то он из-за тебя ничего не успеет: ни поесть, ни отдохнуть. Впечатлениями поделитесь в дороге.
   Я смогла только улыбнуться некроманту, стараясь глазами выразить, что тоже рада видеть его живым и здоровым. Я бы и вслух сказала, но побоялась, что голос меня выдаст. Не хотелось чтобы у Роберта возникло ещё больше подозрений, ведь неспроста он начал ограничивать наше общение с Фердом. Не думаю, что это ревность, скорее его раздражает, что я забочусь не о нем.
   Но ни после обеда, ни вечером, поговорить нормально с Фердинандом нам не дали. Ехали мы все так же порознь, а когда обустраивали лагерь Роберт все время крутился рядом со мной. Так что весь наш разговор уложился в пару фраз, мы оба поинтересовались самочувствием друг друга и пожелали приятных снов. Стоит отдать должное Роберту, в ту ночь он ко мне не приставал. Или я этого просто не заметила, потому что почти сразу провалилась в глубокий сон.
   А сейчас моя лошадь идет следом за конем Роберта, чуть впереди него едет Гилберт. Барон чаще всех бывал в проклятом лесу, так далеко он конечно не заходил, но опыта ему не занимать. Правда, есть и минусы того, что он возглавляет наш отряд, для него минусы. За три дня его успели покусать пчелы, комары, в палатку к нему забрался скорпион, а ветки то и дело норовили стукнуть по лицу. Казалось бы, ничего необычного в этом нет, все-таки мы не в парк вышли погулять. Все так и считали, только я знала, что это месть леса. Было невероятно ощущать окружающую меня жизнь. Не просто видеть или слышать зверей, птиц, деревья, а чувствовать их, как частичку себя. Пусть крохотную, но все же.
   Тем неприятнее слышать разговоры Роберта с бароном о том, где пройдет дорога, где нужно будет построить постоялые дворы, какие деревья выпилить, а тварей уничтожить. Каждое его слово падало камнем на мою душу, мужчина уже видел себя хозяином этой земли, ни больше, ни меньше. А во мне билась мысль, что он никогда ее не полюбит такой, какая она есть, он всегда будет стремиться переделать ее под себя. Как делает это со мной. Я понимаю, что у него устоявшиеся взгляды и не только на жизнь, но и на то, какой должна быть его спутница. А я до нее не дотягиваю. Но ведь Роберт настойчивый, упрямый, если он решил, что я стану его женой, то он все равно слепит из меня то, что надо ему. А мне это надо? Готова ли я раствориться в супруге, стать его тенью? Один раз это уже было и повторения мне не хочется.
   Поговорить с Робертом и сказать, что свадьбы не будет? Сомневаюсь, что он это проглотит, скорее всего, консумирует брак сразу же, не дожидаясь похода в храм. Значит, надо подождать...
   Я так ушла в свои размышления, что совсем перестала обращать внимание на окружающую действительность. И даже то, что Гилберт частенько оглядывается, смотрит на меня задумчиво и с опаской, меня совершенно не волновало.
   Лошадь шла сама, мне не надо было ее направлять, шагала себе и шагала точно вслед за своими товарками. Как часто бывает, неприятности приходят тогда, когда их не ждешь. Наш путь лежал по обрывистому краю реки, бурный поток проносился мимо совсем близко, в каких-то двух метрах. Никто не ожидал, что под моей лошадью берег придет в движение и обвалится в воду. Если бы я крепко держалась или хотя бы не витала в своих мыслях, был бы шанс отделаться легким испугом. А так лошадь от страха дернулась, прыгнула на твердую землю, а я полетела в реку.
   Теоретически плавать я умела, но как обычный сухопутный житель мегаполиса - в теплой, спокойной воде и без лишней одежды. В первые секунды я успела нахлебаться воды и попрощаться с жизнью. Резкий рывок за волосы вытащил меня на поверхность бурлящего ледяного потока, давая возможность сделать вдох. Кто меня спас, я не видела, он был за спиной и не давал к нему повернуться, а так хотелось вцепиться в спасителя руками и ногами.
   - Агнесс, греби! Не виси мертвым грузом! - раздался над ухом голос Гила.
   - Куртка... вниз тянет..., - то всплывая, то уходя под воду, смогла прохрипеть я.
   - Снимай! - ждать барон не стал и решил сам содрать с меня куртку, благо она была расстегнута.
   Плыть стало легче, но холоднее. У меня зуб на зуб не попадал, пальцы не разгибались, а ноги казались деревянными.
   - Агнесс, еще немного, - уговаривал меня мужчина. - Берег близко.
   Не знаю, по мне мы от него, наоборот, отдалялись. Только когда я ударилась ногой о камень, поняла, что Гил прав. Это придало мне сил, и я даже смогла выползти на берег почти сама.
   - Не время лежать, - приподнял меня монстр в обличие барона. А как хорошо было на нагретых камнях, после холодной реки они просто обжигали. - Надо раздеться, а то заболеем.
   - Спасибо, Гил, - все-таки смогла сказать я, отстраненно наблюдая, как мужчина меня раздевает.
   - Ложись уж, грейся, - улыбнулся барон, стянув с меня сапоги и штаны. - Хотя подожди, рубашку тоже надо снять.
   И снял, оставляя меня в нижнем белье. Я не стала дожидаться дальнейшего приглашения и легла на горячие камешки. Меня все так же морозило, то ли еще от холода, то ли от пережитого.
   - Ты вся ледяная, - услышала я рядом с собой, а потом меня обняли. Гилберт был на удивление горячим и, кажется, голым.
   - Гил, не надо. Если нас в таком виде застанут, никто не поверит, что ты хотел меня всего лишь согреть, - сказала, повернув к нему лицо.
   - В чем-то они будут правы, - хмыкнул мужчина, сжимая меня сильнее в своих руках. Его лицо приблизилось к моему, он хотел меня поцеловать, но я не дала.
   - Это лишнее, Гил, - произнесла я, отстраняясь. Выпуталась из его объятий и села, обхватив колени руками.
   - Почему, Агнесс? Из-за Роба? Неужели ты не видишь, что он тебя не любит? - сел рядом барон, он всё-таки был не совсем голый, что радовало.
   - Это не повод его обманывать, - пожала плечами. Объяснять Гилу, что у меня есть ещё одна причина для отказа, не стала. - Я тебе уже говорила, что наш с ним брак - событие политическое. Да и к чему ты затеял это разговор?
   - Потому что люблю тебя, - произнёс мужчина. Его "люблю" совершенно меня не тронуло, будто он это говорил не обо мне, а о чем-то отвлеченном.
   - Гилберт, мне кажется, ты ошибаешься. Подожди, не перебивай. Любовь - это не только желание затащить свою избранницу или избранника в постель. Это ещё стремление сделать друг друга счастливее. Идти по жизни рука об руку, иметь общие цели, желания, интересы, а не только детей.
   - Агнесс, вот уж не ожидал, что ты такая романтичная натура, - рассмеялся барон. - Для мужчин брак, а ты ведь его приравниваешь к любви, это совсем другое. В первую очередь - надёжный тыл. Когда ты уверен в своей супруге, что она не пустит тебя по миру, не заведет любовника, то в доме и в семье всегда будет порядок, уважение. Эмоции, чувства, все это мужчина получит и на стороне, если ему надо, а вот надежность и уверенность не каждая женщина сможет дать.
   - Да ладно, скажи уж прямым текстом: гулял - и буду гулять, - хмыкнула я. Меня особо не удивили откровения барона.
   - Знаешь, верность тоже бывает разная, - обнял меня за плечи мужчина, сейчас в его действиях не было ничего интимного. - Много ли стоит физическая верность того, кто унижает тебя ежечасно? Я уже понял, что за меня ты замуж не выйдешь. Там в саду ты задала правильные вопросы, я действительно не готов все бросить и прозябать на чужбине ради любви. Но и смотреть на то, как ты с каждым днем замыкаешься в себе, как посматриваешь в глубь леса, да куда угодно, только не на своего жениха, выше моих сил. Неужели политический брак стоит личного счастья? Вы еще не поженились, а ругаетесь так, будто лет десять в браке. Да только вы с ним не видите, что у вас нет будущего. С тем же графом у вас больше общего, чем с Робертом.
   - И что ты предлагаешь? Выйти замуж за графа? - грустно улыбнулась я. В душе я была согласна со словами Гилберта, но вслух этого пока не скажу. Кто знает, вдруг ему захочется и с принцем поговорить на эту тему. А еще меня неприятно поразило, что если бы я сейчас выбирала между Робом и графом, не факт что победа была бы за принцем. Несмотря на то, что оба они одинаково самовлюбленные, граф все же человечнее и не такой упрямый.
   - Расторгни помолвку, сбей с него спесь, - глаза Гила зажглись азартом.
   - Дай угадаю, это из разряда - не доставайся же ты никому? То есть если не можешь выиграть спор, то пусть и соперник останется с носом? - рассмеялась я.
   - Вот такая ты мне нравишься еще больше. А то в последнее время грустная и задумчивая. Агнесс, а может, выйдешь все же за меня замуж? Уверен, нам будет хорошо вместе. Да и земли наши граничат, - подмигнул он мне, так и не ответив на мой вопрос.
   - Перестань, лучше подумай, как нам отсюда выбираться. Наши на той стороне, а мы на этой. Вдруг на них кто-то нападет? А насчет замужества, то я все больше склоняюсь к тому, чтобы сделать предложение графу, - в шутку ответила Гилберту. - Из него получится отличный супруг, будет раз в год наведываться в гости, а все остальное время проводить при дворе.
   - Отличный план, а главное, он вряд ли будет против, если я буду навещать тебя... по-соседски, - я даже отсела чуть-чуть, чтобы увидеть выражение хитрых глаз Гилберта. Вот жучара, это он мне в любовники набивается?
   - А с чего ты взял, что он не будет против? Ты не думай, я спрашиваю чисто из любопытства, - поспешила уточнить, заметив самодовольную полуулыбку барона.
   - Конечно, Агнесс, я так и подумал. Граф просто не любит женщин. Кстати, это еще один плюс, он уж точно не будет тебе с ними изменять, - расхохотался Гил, а я вспомнила наш эпизод с целителем, и подумала, что с женщинами у него все нормально. Возможно, он из тех, кого пол партнера не особо интересует, но мне кажется - он притворяется, что у него нетрадиционная ориентация. Интересно, зачем?
   - Уговорил, так и сделаю, - хмыкнула я и потянулась за рубашкой. Мокрое надевать не хотелось, но я чувствовала, что скоро мы увидим наших спутников. А еще неподалеку находился Керк, его недовольство и ревность можно было ощутить и без магии. Пока я одевалась, барон как бы ненароком осматривался, он тоже что-то чувствовал. Хотя о чем я, он же ментальный маг.
   - Агнесс, кого ты уже успела очаровать в этом болоте? - подтвердил он мои догадки, пристально вглядываясь в лес.
   - С чего ты взял? - как можно невиннее поинтересовалась я.
   - Никогда еще не приходилось ощущать на себе такую удушливую волну ревности, благодарности и желания от меня избавиться. Расскажешь? Или я не заслужил небольшой откровенности? - вот же гад, умеет надавить на больное. После того, как он меня спас даже неудобно отказывать ему в такой малости.
   - Это Керк - абориген. Это он меня похитил. Но я ему объяснила, что пещера это не для меня. В общем, мы расстались почти друзьями.
   - Подожди, ты хочешь сказать, что в этом лесу живет какой-то мужик? А почему ты не привела его в лагерь? - удивился Гил.
   - Он стесняется. Понимаешь, за долгие годы в лесу он одичал, почти не разговаривает, ходит в чем мать родила, - ой, зря я об этом упомянула.
   - Поди зарос весь и воняет? - понимающе покачал головой барон.
   - Э-э-э, ну как бы да, - врожденная справедливость и правдивость давили на горло, намекая, что надо сказать правду. А вот подозрительность заставляла лгать.
   - А как он выглядит? Вдруг он из дезертиров? За последние десять лет у меня из гарнизона сбежали несколько юнцов. По рассказам старших, все мечтали найти в проклятых землях клад и разбогатеть, - пояснил Гилберт. А я все никак не могла понять, на ходу он это сочиняет или нет? И вообще, чем его заинтересовал Керк? Тем, что абориген? Да мало ли тут одинокого народа может шляться?
   - Ну, он высокий, повыше тебя будет, чернявый, - задумчиво произнесла я, размышляя, есть ли в их мире негры? И стоит ли говорить, что "чернявый" это относится к цвету кожи, а не волос? - Сильный, несколько километров тащил меня на плече.
   - А зачем он тебя похитил, сказал? И почему отпустил? - хитро спросил мужчина, двигаясь ко мне ближе. Вот он провел по моей щеке, коснулся большим пальцем губ. Прежде, чем я отступила от него на шаг, уловила раздражение и злость Керка. Возмущение застряло в горле, пришло понимание происходящего. Скорее всего, Гил решил спровоцировать Керка, чтобы он вышел к нам. Но барон-то не в курсе, что он злит монстра. Бли-и-ин, как же быть?!
   - Гил, хватит. Мне не нравится, как ты себя ведешь, - отодвинула его руку, которую он тянул к моей шее. - Вот уж действительно, все мужики одинаковы - думают тем, что ниже пояса.
   - А как мне не нравится поведение господина барона, - цедя слова, произнес рядом Роберт. Я вздрогнула и отшатнулась от неожиданности. Гилберт же выругался и обернулся к принцу с наглой улыбкой:
   - Ваше Высочество, какими судьбами? Никак порталом пожаловали? Это хорошо, что у вас с магическим резервом все в порядке, а то уж я грешным делом подумал - случилось что-то. А как иначе? Чтобы маг воды и не смог вытащить свою невесту из реки?
   А ведь и правда - почему он не спас меня с помощью магии?
   - Роберт, ты ничего не хочешь мне объяснить? - произнесла я, внимательно следя за реакцией жениха. Он поморщился, в глазах мелькнуло раздражение и, поджав губы, он сказал совершенно не то, что я хотела услышать:
   - А ты не хочешь мне объяснить, почему голый мужик лезет к тебе обниматься?! Да и сама ты, мягко выражаясь, не одета. Спрашивается, чем это вы занимались, пока я скакал к тебе на помощь?
   Похоже, Роберт тоже в курсе, что лучшая защита это нападение, но ведь и я могу ответить, к тому же он реально меня допек.
   - Рога тебе наставляли. Разве не чувствуешь, что они уже растут? - сказала я, натягивая на себя мокрые штаны, рубашку еще и до появления бывшего жениха успела надеть. Да-да, именно бывшего, я лучше всю жизнь одна проживу, чем стану его женой. Было дикое желание плюнуть на все и уйти в лес. Останавливало одно - смерти мои спутникам я не желала, а без меня, точнее без защиты моей магией, они погибнут.
   От моих слов оба мужчины покраснели, только один от ярости, а второй от самодовольства. Надо бы восстановить справедливость, чтобы впредь обоим неповадно было:
   - Гил, ты бы действительно оделся, я уже все видела, а больше и некому показывать.
   - Агнесс, как это понимать?! - зарычал Роберт, его глаза метали молнии. Губы барона тоже уже не кривились в улыбке, ему не понравился мой снисходительный тон, с каким я произнесла свою фразу.
   - Понимай как хочешь, Роберт. Мне все равно. Кстати, пока я не услышу от тебя внятного объяснения на свой вопрос, близко ко мне не подходи, - я подобрала вещи и пошла выбирать удобную стоянку для ночлега и костра. Не знаю, чем я его буду разводить и как, но это вторичное, сейчас мне хотелось просто уйти.
   - А переправляться через реку опять вплавь будешь? - язвительно заметил мужчина мне вдогонку.
   - Как вы будете переправляться, меня не волнует. Я остаюсь на этом берегу, - решительно развернулась к нему, чтобы не пропустить момент нападения. Была у меня уверенность, что Роб захочет настоять на своем. Вряд ли он решится меня ударить, не так воспитан, а вот скрутить и силком затащить в портал, это ему под силу.
   - Агнесс, ты слишком многое стала себе позволять. Я долго терпел, но всему есть предел, - не менее решительно шагнул ко мне принц. Гилберт не вмешивался, с каким-то странным выражением лица следил за нашими, почти семейными, разборками.
   - Роб, предупреждаю, еще шаг и я разозлюсь, - магия вышла из-под контроля, и разлилась вокруг. Корни полезли из земли, повинуясь моему желанию, лианы поползли в нашу сторону, из леса донесся многоголосый рев, грозящий неприятностями всем, кто встанет на моем пути. Мужчины побледнели, а я не стала дожидаться их слов, которые вряд ли будут приличными.
   - Не ты видел?! - возмущенно воскликнул Роб. - Да она спятила, черт возьми! А дальше что? Натравит на меня своего паука?
   - Да ладно, все бабы одинаковы, приласкаешь, она и растает. А поженитесь, прикажешь вырубить весь этот лес к чертям собачьим, - донесся до меня ответ Гилберта. - Только представь, какое это идеальное место для плодовых садов. Доход будет не меньше, чем от морских перевозок.
   - Ты прав. Но все же держи свои руки подальше от Агнесс...
   Ну-ну, так я и дала вырубить мой лес. Захотелось развернуться и высказать им все, но сейчас этого делать было нельзя. Так что пусть помечтают.
  
  
   Глава 16, цветок желаний
  
  
   - Тихо, - шепнула на ухо Ферду, закрывая его рот ладошкой. Поглядывая на спину караульного, если он заметит меня, то потом о моем отсутствии в лагере узнает и Роберт, а мне этого не хотелось. За день я так и не успокоилась, хотя сделала вид, что простила своего жениха. Он все же пришел ко мне, но не с извинениями, а скорее с оправданиями. Посетовав на постоянное напряжение, на то, что всегда оставляет резерв на тот случай, если придется срочно воспользоваться порталом. Он бы, по его словам, обязательно меня вытащил из реки, но Гил его опередил и кинулся спасать вплавь. Да и течение было быстрое. В общем, мне пришлось выслушать очередной монолог о том, что виноваты все, кроме такого замечательного Роберта. Гил тоже подходил извиниться, и так же своеобразно: "Я за графа, - прошептал он после громких излияний в собственной вине. Дескать, он не подумал, что своим видом может меня скомпрометировать. - И за наше тесное соседское сотрудничество".
   - Прогуляться по лесу не хочешь? - спросила у парня.
   Ферд кивнул, убрала ладонь, и он осторожно встал. Я двинулась к лесу, бесшумно проскользнув мимо палатки.
   - Куда мы идем? - спросил некромант, когда мы достаточно отошли от лагеря.
   - В одно место, увидишь. Здесь должно быть недалеко. Не бойся, со мной тебя не тронут, - излишне жизнерадостно сказала я.
   - А почему ты не позвала с собой Роберта? Или Гила? Если твой жених узнает, что мы куда-то ходили ночью, - некромант не договорил, но это было не нужно, я и сама понимала, что проблем потом не оберешься.
   - А ну их, достали уже. Но если не хочешь ввязываться в эту авантюру, я пойму. Проводить тебя в лагерь?
   - Да ты что?! И пропустить приключение? Да я же не смогу уснуть от любопытства, - рассмеялся Ферд, хватая меня за руку. - Это чтобы ты одна не сбежала. Лучше расскажи, как тебе удается ходить по этому лесу и ни обо что не спотыкаться? Прямо, несправедливость какая-то.
   - Да ладно, лес к тебе вполне миролюбиво настроен, как и его обитатели. Это Гилберту можно посочувствовать. Его терпят только из-за моей защиты, и то всякие пакости делают, припоминают его прошлые заслуги.
   - Ты хочешь сказать, что все укусы насекомых, змей, и другой живности, которую он с завидной регулярностью вытаскивает у себя из-за шиворота - не случайность?
   - Именно это я и хочу сказать. А еще корни под ногами и недавнее расстройство желудка, это тоже заслуга леса. Точнее его мстительность.
   - А Роберта почему не трогают?
   - Он слишком близок ко мне, местные обитатели выжидают. Уверена, пока мы будем отсутствовать, его кто-нибудь покусает, - улыбнулась я такой перспективе.
   - Тебе его не жаль?
   - Я на него очень зла, поэтому к совести моей взывать пока бесполезно. Все, теперь ведем себя очень тихо, - на самом деле можно было особенно не таиться, просто мне не хотелось в такую ночь говорить о Роберте. Мы подходили к маленькому озерцу, прошлой ночью я видела его во сне, и захотелось посмотреть на это чудо наяву. С каждым нашим шагом, растительность становилась гуще. Помимо деревьев и кустов стали попадаться лианы, и другие, присущие больше тропикам растения.
   Пробравшись сквозь упрямые лианы, которые ни в какую не хотели пропускать Фердинанда, ревниво оберегая свои тайны. Пришлось пригрозить, что приведу сюда всех и вообще устрою не зарастающую тропу, если бессовестное растение не прекратит свою подрывную деятельность. Ферд стоял и офигевал, ну да я же ему не говорила, что вся моя земля немного странная и разумная. Лианы угрозой прониклись и немного сдвинулись, ровно настолько, чтобы мы могли пролезть. Я пропустила некроманта вперёд, потому что подлое растение могло за мной сразу закрыть проход, что оно, кстати, и сделало. Мы оказались на крутом бережку, в зарослях какой-то травы, удивительно мягкой и шелковистой.
   - Ух ты! - вырвалось у некроманта. А то! Посмотреть было на что: над крошечным озером висело золотистое марево, в нем вспыхивали искорки и в причудливом танце вились фантастические насекомые. Они издалека походили на фей с прозрачными разноцветными крылышками. А еще черное небо над головой, звезды, стрекот цикад или кого-то похожего - все это создавало сказочный вид.
   - Это еще не все, устраивайся удобнее, придется немного подождать, - некромант сел так, чтобы мне осталось место рядом с ним. - Мы будем сидеть по-другому, а то одна особа с растительными мозгами лелеет планы мести.
   Я села за спиной Ферда, обняла его за талию, положив подбородок ему на правое плечо. Хорошо. Душа наполнилась нежностью, захотелось остаться на краю этого озера навсегда.
   - Агнесс, это я должен прикрывать твою спину, - возмутился парень, поворачивая ко мне лицо. Как же он близко, губы так и тянутся его поцеловать. Это неправильно, но что делать, если с каждым днем я все сильнее привязываюсь к нему?
   - Не будем искушать местную живность, - меж тем улыбнулась я. - Они у меня очень ревнивые.
   - Я их понимаю, - произнес парень, чуть дольше задержав внимание на моих губах. Смутилась, не знаю почему, ведь мы уже целовались с ним. Что сейчас мешает сделать это? Наверное, потому что его мнение мне важно. Я не хочу, чтобы он думал обо мне плохо, что я ветреная, неверная и остальное в том же духе. Краем глаза заметила движение в озере.
   - Смотри, началось, - постарались отвлечь его и заодно себя. - Сейчас будет очень красиво.
   - Все самое красивое, я уже вижу прямо сейчас, - тихо сказал Ферд, разворачиваясь ко мне полностью. Он даже не глянул, что над озером распускался волшебный цветок. Для себя я его назвала Цветок Желаний. Так легко поверить в сказку, когда сам ее придумаешь. А если, и правда, загадать желание?
   Фердинанд нежно погладил мою щеку, коснулся большим пальцем губ. Я видела, он тоже хочет меня поцеловать, но почему-то медлит. Так вышло, что мы одновременно потянулись друг к другу. А потом был недолгий полет, но не от чувств, а потому что гадкая лиана столкнула нас в озеро.
   - Агна, ты как? Не ушиблась? - вылавливая меня из воды, спросил некромант.
   - Тьфу, гадость какая-то в рот попала, - отплевываясь, произнесла я. Мы стояли по пояс в воде, ноги потихоньку засасывало илом. Хорошо хоть вода была тёплая.
   - Надо выбираться, а то здесь могут водиться пиявки, - Ферд взял меня за руку с желанием помочь, но только зря он про пиявок заикнулся. Потому что я пулей вылетела из озёра, таща некроманта за собой, как на буксире. И только я подумала о том, что опасность позади, как за шиворотом что-то зашевелилось.
   - Ферди, помоги, - взвизгнула я, глядя на парня круглыми от страха глазами. Одно дело, когда маленькая змейка заползает тебе на руку и ты ее видишь, другое когда что-то шевелится у тебя под одеждой. - Там змея!
   Я рванула на себе куртку, еле сдерживаясь, чтобы не заорать во весь голос, потому что склизкое, холодное нечто ползало по моей спине. Парень не растерялся и в мгновение ока снял с меня куртку и рубашку. Я тут же отскочила в сторону, даже не прикрываясь. Подумаешь, в лифчике, не до приличий, тут бы живой остаться.
   - Это была змея, да? Она меня не укусила?- закидала я Ферда вопросами.
   Он, улыбаясь, протянул мне ладонь, на которой трепыхалась маленькая рыбка, жаль не золотая, а то бы я точно поверила в сказку.
   - А вдруг она ядовитая? - меня еще немного трясло от пережитого волнения.
   - Нет, - бросил он рыбку в озеро. Вздох облегчения вырвался сам собой. Но тут Ферд ткнул пальцем куда-то мне за спину и сказал: - А вот он ядовитый.
   Стоит ли удивляться, что я с визгом оказалась за его спиной, опасливо из-за нее выглядывая, чтобы не пропустить новую опасность. А этот противный некромант хохотал.
   - Ах ты! - возмущенно стукнула его кулачком в грудь, выйдя из-за его спины, где до этого пряталась. - Вот сделаю из тебя тушканчика, будешь знать!
   - Извини, не удержался, - давясь смехом, произнес парень, порываясь меня обнять. - Ты была такая испуганная, смешная. И очень красивая.
   - Тоже скажешь, волосы мокрые в тине, одежда и обувь в грязи, а еще я почти голая. Та еще красавица, - буркнула я, но из объятий вырывалась не слишком настойчиво.
   - Поверь, для меня ты в любом виде красивая, - с нежностью прошептал Ферд, прижимая меня к своей груди. Его губы скользнули по моей щеке, руки прошлись по спине, лаская. И даже как-то стало наплевать, что камзол у него мокрый, и пахнем мы тиной. Обняла его за шею, позволяя завладеть моими губами.
   Это не был порыв страсти, как когда-то с Робертом. Это была переполняющая душу нежность, та самая от которой наворачиваются слезы на глаза, и хочется весь мир сделать немного счастливее.
   - Агнесс, я давно хотел тебе сказать, - сбиваясь, произнес Ферд, еще крепче сжимая меня в своих руках. Сердце сделало кульбит и замерло в томительном ожидании. Неужели, я сейчас услышу признание в любви? Вдруг взгляд некроманта остекленел: - Агнесс, медленно отходи мне за спину, а потом лезь в воду.
   Я хотела задать вопрос, но осеклась, Фердинанд сейчас выглядел как из моего сна: холодный, неприступный, опасный. Пока я раздумывала, меня уже задвинули за спину, закрывая обзор. Парень вскинул руки, на них заплясала чернота, а из леса донеслось знакомое "Р-р-ра".
   - Ферд, стой это Керк, - перехватила я его руки, в которых уже закручивалось какое-то заклинание. - Он не причинит нам зла.
   - Нет, - парень резко от меня отскочил, сбрасывая магию в сторону. В его глазах был страх.- Никогда так не делай, Агнесс, я же мог тебя задеть.
   Тут из кустов вышел Керк, скалясь и рыча. Его щупальца на голове извивались, хвост бил из стороны в сторону, а глаза налились кровью. Бр-р-р, вроде и привыкла к его виду, но все равно страшновато.
   - Агнесс, беги! Не думай обо мне, - сказал некромант и выпустил заклинание в монстра. Думаю, он не поверил, что я смогу с ним договориться. Керк взревел, магия Фердинанда начала разъедать ему кожу. Взметнулся хвост и предплечье Ферда окрасилось кровью.
   - Хватит! Прекратите! - влезла я между ними. Причем оба пытались меня оттолкнуть, меряясь взглядами полными ненависти. Это они зря, избавиться от злой меня очень непросто. Магия сама вырвалась из груди, окутывая соперником зеленоватым облаком и обездвиживая их.
   - Ну и как я вас буду лечить? - вздохнула, рассматривая художественную композицию из мужчин. В первую очередь удобнее устроила Фердинанда, его взгляд сразу потеплел, а от Керка явственно исходило разочарование. - Не смотри на меня так, тебя я даже сдвинуть не смогу, - сказала монстру.
   - Ферд, я не целитель, но перевязать в моих силах, - мягко улыбнулась парню, не удержалась и погладила его по щеке. Так хотелось его поцеловать, но рядом был Керк, не травить же ему душу своими нежностями. - Я сниму с тебя заклинание, только пообещай не трогать Керка. Он просто некромантов не любит. И у него есть причины.
   - Агнесс, я понимаю, что ты готова всех пожалеть и обогреть, но это не безобидная змейка, а дикий монстр, - было первое, что произнёс Ферд, когда я сняла обездвиживающее заклинание. Молодой человек сел, а я тем временем оторвала кусок своей рубашки и примеривалась, как осторожнее снять с парня одежду, чтобы его перевязать.
   - Я тебе потом расскажу. А если коротко, он не совсем монстр, когда-то он был обычным человеком, ребенком, из которого сделали вот это. Догадываешься кто? - сказала, помогая Фердинанду снять куртку. Рана была ровная, будто полоснули ножом.
   - ... - впервые слышала от некроманта подобные слова. - Извини, Агнесс. Вырвалось. Никогда не понимал таких экспериментаторов. А ты не думала, что ему можно как-то помочь?
   - Больно?! - обеспокоенно спросила у Ферда, наматывая импровизированный бинт ему на руку. Парень покачал головой, даже чуть улыбнулся мне, тепло и ласково. - Я так и хотела, после того, как разберусь с делами. Ты ведь некромант, поможешь, если моей магии не хватит?
   - Конечно. Только я сомневаюсь, что у нас получится полностью вернуть Керку человеческий вид. А вот немного подправить... - задумчиво произнес парень, разглядывая моего монстра.
   - Спасибо тебе, - в порыве радости обняла некроманта за шею. Вот за что я люблю Фердинанда: он не усомнился в моих словах, поверил и даже согласен помочь. Ой, люблю? А не тороплюсь ли я с выводами?
   - Агнесс, я хотел тебе признаться, - покраснел парень, голос его охрип, дыхание участилось. Рык Керка отвлек нас, я обернулась, одно щупальце подползло ко мне, обхватило запястье и в сознание полились картинки, заставившие вскочить.
   - Ферд, нам надо к целителю. Срочно. У тебя в ране яд, - я быстро сняла заклинание с монстра, накинула на себя мокрую одежду и протянула руку некроманту.
   - Агнесс, я нормально себя чувствую, - встал парень на ноги и пошатнулся. На его лице отразилось удивление. - Странный яд, разум чистый, а тело слушаться не хочет.
   Я подставила плечо Ферду, он старался не наваливаться, но у него это не получалось.
   - Черт, мы так и до утра не дойдем, - в подтверждение моих слов, ноги у некроманта подкосились и я с трудом удержала его от падения. - Керк, ты не поможешь?
   Монстр заворчал и отшатнулся, недовольно скалясь.
   - Сам отравил, а теперь и помочь не хочешь? А я тебя ещё человеком считала, - в сердцах бросила Керку. Помогла сесть некроманту у ближайшего дерева. - Не переживай Ферд, я что-нибудь придумаю. Маг жизни я или нет? В случае чего оживлю.
   Шутка получилась не смешной, а моя улыбка кривой. Керк зарычал и исчез, растворился без следа. Вот гад, одним словом - мужик, натворил дел и в кусты.
   - Ферд, все будет хорошо, я знаю. Давай ты пока посмотришь на цветок, он кстати, исполняет желания, а я подумаю, что делать, - старалась говорить спокойно, уверенно, но слезы сами собой наворачивались на глаза. Почему нам так не везет? Все было так хорошо, и нате вам - яд. Толку от этой магии, если я не могу помочь тому, кому больше всех на свете желаю счастья и здоровья?
   - Агнесс, посиди со мной, - говорить некроманту было тяжело. Я села, обняла его, поддерживая, кляня себя за то, что ничего не умею. - Обещай мне, что будешь счастлива?
   Хотелось истерично рассмеяться, мы уже и думаем одинаково, а вместо этого обняла крепче, коснулась губами щеки и сказала:
   - Обязательно - вместе с тобой. И прекращай себя хоронить, может, этот яд не убивает, а только парализует ненадолго? Лучше скажи, в чем ты хотел признаться?
   На всякий случай, я стягивала силу в комок, готовясь отдать ее всю, если яд все же окажется смертельный. А еще пыталась почувствовать Ферда, его потоки жизненных сил, магии. Вдруг у меня получится не пустить яд к важным органам? Да только в медицине я полный профан.
   - Я виноват перед тобой, - слова Фердинанду приходилось почти выталкивать из себя. - Роберт неспроста так себя ведет. Я применил одно древнее заклятие крови, оно не вредит, всего лишь заставляет человека действовать согласно его желаниям и прихотям.
   - Но зачем? - я не совсем поняла, что мне хочет сказать некромант, потому что все мысли были о том, как его вылечить. Какое мне дело, как себя ведет Роберт? Я о нем сейчас даже думать не могу.
   - Я хотел, чтобы ты увидела его истинное лицо. Он умеет красиво говорить, ухаживать, девушки и женщины всегда были от него в восторге. Но на самом деле он жесткий, самовлюбленный, не прислушивающийся ни к чьему мнению, расчетливый человек. И я ничем не лучше. В какой-то момент понял, что не отдам тебя ему. Никому не отдам, - голос Фердинанда затухал, становился глуше и терял четкость. Я растерялась и от его слов, и оттого, что так ничего не придумала. Как издевательство, над озером взметнулось облако золотистой пыльцы, создавая сюрреалистическую картину. Легкое дуновение ветерка донесло пыльцу до нас с Фердом, она оседала на одежде, на волосах, на открытых участках кожи, покрывая нас ровным золотистым напылением. Я закрыла глаза и впервые в своей жизни искренне молилась богу.
   - Э, полегче! Я тебе не дрова! - вывел меня из прострации голос целителя. Я дернулась, открыла глаза, не веря в происходящее. Рядом нависая над сидящим мужчиной, стоял Керк, что-то угрожающе порыкивая. - Да понял я, понял. Агнесс, что вообще происходит? Этот чернявенький, мне ничего не объяснил, вытащил из палатки, закрыл рот щупальцем. Я уже было подумал у него на меня виды...
   - Граф, помогите! Ферд умирает, - я бы с удовольствием послушала его рассказ, да еще и с комментариями, но не сейчас. Стоит отдать должное, целитель был профессионалом. Он резко поднялся, подошел к нам, расположил кончики пальцев на висках парня и замер. Я видела, как магия струится по его пальцам и уходит в Фердинанда. Затаив дыхание ждала вердикта, страшась, что он будет неутешительный.
   - Яд не смертельный, - произнес целитель несколько минут спустя. - Побочные эффекты и прочие опасности для организма я убрал. Теперь ему нужен только отдых: сон, полноценное питание, уход. Думаю, через три-пять дней он будет, как огурчик.
   - Спасибо вам, - порывисто схватила его руку. Душа взметнулась ввысь, хотелось вопить от радости. Но тут вспомнились сроки, которые назвал граф. - Простите, три-пять дней? Думаете, Роберт согласится так надолго задержаться здесь?
   - Леди, пареньку нужен полноценный уход, а не лес. Так что с утра прямым порталом к родителям. У меня где-то завалялся одноразовый портал, мне его торжественно вручила герцогиня, когда узнала, что ее единственный ребенок отправляется неизвестно куда, - от этих слов стало грустно и тоскливо. Я понимала, что для Ферда так будет лучше, что он еще толком не оправился от магического истощения, как новая напасть. "И все из-за меня", - пришла нерадостная мысль.
   - Нет, я остаюсь, - хриплый голос некроманта заставил нас с графом вздрогнуть.
   - Ферди, - широко улыбнулась и запечатлела на его щеке поцелуй, сначала один, потом второй, а после третьего услышала ехидный голос графа:
   - Вот она несправедливость, лечил я, а целуют не меня. А вам, молодой человек, прямая дорога если не к родителям, то домой, к бульончикам и кашкам.
   - Вы же можете сделать так, чтобы мне не пришлось возвращаться, - почти прошептал некромант, но даже это меня радовало.
   - Могу, но не буду. Не вижу смысла тратить попусту силу. Потому что полностью восстановить здоровье не удастся. Вы сможете двигаться с нами дальше, но магией пользоваться будет нельзя. И какой смысл подвергать себя еще большей опасности? - граф сидел напротив нас и переводил взгляд с меня на Ферда, что он думал, мне было неведомо.
   - Назовите цену, - сказал некромант, чуть поворачиваясь ко мне. Глаза его сверкали, на губах мелькнула нежная улыбка, а пальцы пока еще слабо сжимали мою ладонь.
   - От вас мне ничего не надо, - хмыкнул целитель, с понимающей полуулыбкой. - А вот девушка знает, чего я хочу.
   - Граф, магия ко мне вернется и, если вы задумали что-то нехорошее в отношении Агнесс... - голос Ферда похолодел и стал резче. Казалось, сам воздух вокруг нас начал остывать.
   - Ферд, ты не то подумал. У графа есть татуировка, ему ее поставил маг жизни в детстве. Он хочет знать, что на ней написано, а полностью ее увидеть могу только я, - влезла я с пояснениями, пока они не поругались.
   - А в чем подвох? - спросил умный парень.
   - Она у него почти на все тело...
   - А ты сама согласна?
   - Конечно, это поможет тебе, да и графу.
   - Тогда только в моем присутствии, - решительно заявил Фердинанд.
   - А что на это скажет жених? - ехидно заметил целитель.
   - Кстати, о нем. Если я рисую вашу татуировку, то вы молчите о произошедшем. Иначе, половина вашего тела останется не зарисованная, - улыбнулась и подмигнула графу.
   - Ясно. Я вас не видел, а черненький мне приснился, - тут же отреагировал целитель, смеясь. - Ну что, приступим? Но запомните, детки, никакой магии хотя бы дня три.
   - И мне нельзя? - удивилась я.
   - А вам, леди, вообще нельзя, пока не научитесь пользоваться магией хотя бы на уровне детей. Ладно, время идет и надо спешить, - сказал мужчина и приступил к работе.
   И ответить ему было нечего, потому что он прав.
   - Не переживай, научишься, - прошептал Ферд. - Я научу.
   - Когда будете сообщать Роберту, позовите меня. Ни за что не пропущу такое зрелище, - таинственно хихикнул граф. Это он сейчас о чем говорил?
  
  
  
  
   Глава 17, графские терзания
  
  
   - " Ра"... нет, все же "ран", - комментировал мою работу целитель. Я уже битый час разрисовывала ему спину, под аккомпанемент его высказываний, и уже склонялась к мысли, а не вырубить ли мужчину магией.
   - Граф, если вы не замолчите, я вас покусаю, - раздраженно оборвала увлекшегося целителя.
   - М-м-м, сегодня явно мой день, - мечтательно произнёс он. Правда и он, и я старались говорить вполголоса, дабы не разбудить Роберта, который задремал после обеда. Ночью мы договорились, что верхнюю часть тела графа я рисую днем, чтобы на следующую ночь мне было меньше работы. А так как подобное занятие было согласовано с принцем, он и присутствовал. Ферд тоже хотел, но я подговорила графа и тот накинул на некроманта сонное заклинание. Даже после лечения он еще не очень хорошо себя чувствовал.
   - Граф, я бы на вашем месте так не радовалась, вдруг у меня бешенство? - клацнула зубами рядом с его ухом. Я как раз заканчивала с его спиной и переходила к груди. Это хорошо, что не оставила сумку с вещами в доме Гила, без шариковой ручки я бы месяц возилась. Роберт и граф заинтересовались необычным устройством, но я не дала им ручку, сказав, что это подарок родителей, которым очень дорожу.
   - Ничего страшного леди, я целитель, и вас вылечу, и себя. Так что кусайте, не отказывайте себе в удовольствии. Я же понимаю, что мое тело божественно и других эмоций просто не может вызвать, - ехидно заметил граф, поглядывая на меня из-под ресниц. Не знаю, как реагируют другие, но мне захотелось сделать этому "божественному телу" какую-нибудь гадость.
   - Граф, я понимаю, что вы ко мне неравнодушны, - скопировала я интонацию мужчины, лукаво улыбнулась, и продолжила: - Но у меня есть жених, да и вы мне в дедушки годитесь. Поэтому отриньте надежду. Кстати, чем удаляете волосы с тела? Очень хорошее средство, и кожа после него шелковистая.
   Как бы подтверждая свои слова, погладила ладошкой торс графа. Зрачки мужчины расширились, взгляд стал хищным и цепким:
   - Агнесс, я бы на вашем месте не очень-то надеялся на своего жениха или некроманта. Не надо со мной играть, а то ведь я не буду столь благороден, как ваши поклонники, - сквозь зубы произнес целитель.
   - Изнасилуете с особым цинизмом? - рассмеялась я, с легким злорадством наблюдая, как мужчина краснеет.
   - Мне кажется, вы этого и добиваетесь, - прошипел граф мне на ухо, задев его губами. "Черт, что-то мы заигрались, так действительно до чего угодно дойти может", - пришла разумная мысль мне в голову.
   - Граф, мне нравятся наши перепалки, но давайте вы сейчас помолчите? Вы меня отвлекаете, - пошла я на попятную.
   - Агнесс, вы меня отвлекаете еще больше, поэтому я просто вынужден произносить мысли вслух, чтобы не наброситься на вас сию же минуту, - с усмешкой пояснил мужчина, поцеловал мне руку и красноречиво скосил глаза вниз.
   Я проследила за его взглядом и покраснела, что-то мне расхотелось помогать этому маньяку.
   - Давайте продолжим завтра, а сейчас вам лучше сходить к реке охладиться, - как можно нейтральнее произнесла я, но вредность все равно показала себя во всей красе: - В общем, возьмите себя в руки.
   - В руки, говорите? - мрачненько так произнес граф, схватил мою ладонь и прижал к своему животу. - Не напомните, леди Агнесс, как меня зовут?
   - Э-э-э, - растерялась я от такого простого вопроса и весьма провокационной ситуации.
   - Неправильно, - и сдвинул мою ладонь к поясу брюк. - У вас последняя попытка. Знаете, ваши нежные пальчики меня привлекают больше, чем холодная река.
   - Вы спятили?! - зашипела я, стремясь отдернуть руку, которую граф крепко держал. Мужчина подарил мне самую лучезарную улыбку, какую я только у него видела, и сдвинул мою ладонь еще ниже.
   - Сигард, прекратите! - как-то сразу вспомнилось имя этого озабоченного типа.
   - Надо же, а я думал, вы его не помните, - хмыкнул целитель и разжал руку. Я тут же отскочила в сторону, а потом и вовсе пошла к реке. Убила бы гада, да нельзя. Вслед мне донесся ехидный голос графа: - Куда же вы Агнесс? Мы еще не закончили.
   - Кончайте сами, а я пойду помою руки, - не оглядываясь, бросила ему. Зато теперь я знаю, что у Сигарда волосы не везде удалены, кое-где он их все же оставил. Фу, мерзкий тип.
   - Агнесс, я хотел извиниться, - присел рядом со мной целитель, когда я плескала воду на лицо. - Не знаю, что на меня нашло. Наверное, все эти дни не могу забыть твои жаркие стоны, когда вы с принцем уединились впервые в палатке. А тут ты целый час рядом со мной, твое дыхание касалось моей кожи. Я и сейчас тебя хочу, хотя и понимаю, что был не прав.
   - Стоны? Но Роберт сказал, что ставил полог тишины, - я резко развернулась к мужчине, стыд накатывал удушливой волной.
   - Потом ставил, а в первый раз, видимо, забыл. Немудрено, я бы тоже не вспомнил о такой мелочи рядом с тобой. Агнесс, да ты чего? Подумаешь, слышали. Надо гордиться, что тебя хотят десять мужиков, это если с Керком считать...
   - Хватит! - мне было и стыдно, и горько. Получается, Роберт мне солгал, нагло и бессовестно. Сразу вспомнился разговор с Гилом, где он уже не говорил о свадьбе, а предлагал стать любовницей, как и в начале нашего знакомства. А вдруг Ферд хотел того же самого? И его страстные поцелуи вовсе не от чувства, а от банального вожделения? Сердце сжалось, в глазах застыли злые слезы.
   - Агнесс, ты что, расстроилась? - целитель дотронулся до моих волос, но я скинула его руку и встала.
   - С каких это пор, мы с вами на "ты", граф Тонгар? - холодно поинтересовалась я, даже вспомнив фамилию Сигарда.
   - В свете наших близких отношений... - начал было ехидничать граф и осекся, глядя в мои глаза. Встал, церемонно склонил голову и без тени улыбки продолжил: - Вижу, вы хотите побыть наедине со своими мыслями, не буду вас отвлекать. Но смею надеяться, что вы свое обещание выполните?
   - Я всегда выполняю взятые на себя обязательства, - равнодушно ответила ему и отвернулась к реке. Надо будет вспомнить, кому и какие обещания давала, и впредь за этим следить. А лучше собраться и уйти. Умела бы я делать порталы, выдворила бы всю эту мужскую компашку за пределы своей земли. А некоторым еще и пинка под зад дала бы.
  
   Я предавалась моральным терзаниям минут десять и, придя к мысли, что если прошлого не изменить, то будущее полностью в моей власти, отправилась выполнять взятые на себя обязательства. В этот раз дело пошло быстрее. Нет, граф не стал более тактичным и не проникся состраданием, только меня это уже не волновало.
   - Агнесс, вы себе не представляете, о чем я сейчас мечтаю, - хрипло произнёс Сигард. Я как раз заканчивала обводить татуировку на его животе, для этого встала на одно колено, потому что спина уже затекла работать в наклон.
   - Ну почему же очень даже представляю. Но ваши мечты мешают мне работать, - зло усмехнулась я и вдавила шариковую ручку в тазовую кость мужчины. Он дернулся, выругался и сделал шаг назад, недоуменно поглядывая на меня. - Ну что, полегчало? Да вы обращайтесь граф Тонгар, я с удовольствием помогу вам избавиться от пагубной страсти ко мне. Только за ножом схожу.
   - Злая вы, Агнесс. Что в вас только нашел Его Высочество? - трагично промолвил граф. Мне же не надо было оборачиваться, чтобы понять - Роберт проснулся.
   - Если вас это интересует, спросите у него сами. Возможно, он вам даже ответит, - хмыкнула я, дорисовала последнюю завитушку и встала. - Ну что? Будем читать?
   - Дорогая, ты, наверное, устала. Присядь отдохни, - тихо подошел принц и приобнял меня за плечи. После той сцены у реки, он всячески старался быть милым, но у него это не особо получалось. То опять срывался на какие-то претензии, то начинал приставать с поцелуями, не обращая внимания на то, что мне они неприятны. Теперь-то я знала, что в такой несдержанности виноват Ферд, но совсем не злилась на некроманта. Ведь иначе бы я влюбилась в принца и только после свадьбы узнала, что он из себя представляет. Сейчас же мне это не грозило, а после откровений графа, мне было даже стоять противно рядом с Робертом, не то что выходить за него замуж. Лучше одной прожить всю жизнь, чем тихо ненавидеть собственного супруга.
   - Спасибо, милый, - несмотря на слова, мой голос звучал равнодушно. - Но я не для того потратила столько времени, чтобы сейчас уйти отдыхать. Мне самой любопытно, что получилось.
   - Агнесс, неужели ты ещё не насмотрелась на графа? - похоже женишок задался целью меня спровадить. Ну-ну, бог ему в помощь.
   - Век бы его не видать, - чувством воскликнула я, краем глаза замечая недовольно поджатые губы Сигарда. Роб же наоборот расплылся в радостной улыбке. - Знаешь, я даже пожалела, что плохо владею магией, так хотелось, чтобы наш замечательный целитель хоть немного помолчал.
   - Радость моя, ты к нему несправедлива, - полез ко мне с лобызаниями принц. - Разве можно рядом с тобой стоять молча? Будь к Сигарду снисходительнее. Давай посмотрим, что у тебя получилось.
   Хмыкнула про себя, не люблю лгать или хитрить, но принц сам напросился. Я собиралась с ним честно поговорить, сказать, что не выйду за него замуж, предложить другой выход из сложившегося положения. Теперь же пусть пожинает плоды своей лжи, поставлю его перед фактом, когда пройду ритуал. Ульрин писал, что после него моя сила вырастает и, находясь на своей земле, я смогу диктовать условия. Особо я на это не надеюсь, но всегда можно будет уйти жить в лес. Здесь меня точно никто не найдёт, а Керк с Пушистиком помогут устроиться. "А как же Ферд?" - екнуло сердце. А с ним я поговорю позже, после ритуала.
   - Ничего не понимаю. Это какой-то набор рун перемешанных в хаотичном порядке, - раздраженно воскликнул принц. - Граф, снимайте штаны.
   - Леди Агнесс, будьте добры, отвернитесь, - взялся за пояс брюк целитель.
   - Сигард, ты в своем уме? Смысл тебе раздевается, если Агнесс отвернется? Только она видит татуировку и может сказать, есть ли она на ногах.
   - Роберт, у меня нет ни малейшего желания смотреть на голого графа. Это неприлично в конце концов.
   - Агнесс, ну что ты как маленькая? И вообще, что ты там не видела? - на принца не на шутку напал азарт. Я, конечно, и так собирались везде разрисовать Сигарда, но не в присутствии "жениха". Да и неприятно, когда тебя чуть ли не в приказном порядке заставляют это сделать. В голове родилась мысль: "А если Робу втемяшится идея затащить в супружескую постель кого-то третьего, он тоже будет говорить что я там все видела и ничего в этом предосудительного нет?"
   - Граф прикроет руками причинное место и не будет тебя смущать, - не отставал Роберт, видя мою задумчивость и нежелание участвовать в дальнейшем эксперименте. Я же больше переживала за графа, интересно, как он объяснит Робу свою эрекцию? Или он все же способен контролировать своё тело?
   - Леди Агнесс, если вы устали, давайте перенесем на завтра, - целитель на удивление повёл себя как нормальный человек, не то что принц.
   - Не надо. Раздевайтесь, я пока отвернусь, - решительно произнесла я. Появился шанс провести пару часов ночью только в обществе Фердинанда. Ради такого я была готова разглядывать ягодицы целителя. Кстати, эта часть тела графа была очень привлекательная, накачанная, с ямочками и загорелая, как и его торс. А Сигард-то нудист.
   - Агнесс, ты пока обрисовывай, а я за Фердом сбегаю, он у нас самый умный и все руны магического языка знает, - сказал принц и сбежал, бросив меня наедине с голым мужиком. Замечательно, мы ещё и пожениться не успели, а он меня уже не ревнует. И пусть я решила, что между нами все кончено, но все равно обидно от такого пренебрежения.
   - Агнесс, вам не жарко? - нагло усмехнулся граф, убрав ладони с того самого места, что Роб сказал держать закрытым. Всё-таки Сигард за собой следил, и если на лицо он выглядел сорокалетним мужчиной, то тело у него было молодо и подтянуто. А интимная часть тела очень органично вписывалась в общую картину. То есть брезгливости он у меня не вызвал. К тому же, пока я находилась к нему близко, никаких неприятных запахов не почувствовала. Все портило только наглое и самоуверенное выражение лица графа, которое я собиралась стереть. Сделала к нему пару шагов, мне же сказали рисовать, вот и буду.
   - Сигард, вы превосходно выглядите, - решила ему польстить с далеко идущими планами. - Мне даже стал любопытен ваш возраст? Тридцать пять? Нет, дайте угадаю, сорок, но это максимум.
   - Агнесс, мне шестьдесят семь, - гордо заявил мужчина, растаявший от моих комплиментов. - Нынешняя молодежь не факт, что доживает до такого возраста. Я уже не говорю про мужскую силу.
   Я могла воочию убедиться, что с этим у целителя полный порядок, как и с ориентацией.
   - Вы правы, грех прятать такое тело, - я, нагло улыбаясь, погладила его по ягодице.
   - Агнесс, мне расценивать это как предложение?.. - брови целителя приподнялись, а в глазах зажегся огонек предвкушения. Мужчина быстро обвел цепким взглядом местность, выбирая, куда меня затащить, чтобы я воплотила его фантазии.
   - Ну что вы, Сигард, это всего лишь изощренная месть и издевательство, - царапнула ногтями его живот. - Запомните на будущее, женщины - существа злопамятные.
   - Раз это месть, я хочу знать за что, чтобы не повторять ошибок, - теперь целитель не выглядел престарелым типом нетрадиционной ориентации. Сейчас на меня смотрел умный, хитрый и раздраженный мужчина.
   - Вы меня все это время провоцировали, наслаждались моим смущением. Вам нравится играть роль взбалмошного недалекого целителя, повернутого на своей внешности. Ну так я вам подыграю, - за спиной послышались голоса. - Вы хоть прикройтесь, а то на себе еще чью-нибудь месть испытаете. Только вряд ли она будет такая же мирная, как моя.
   - Надеюсь, вы удовлетворили свои низменные потребности? - насмешливо хмыкнул мужчина, подобрал рубашку и прикрыл свое естество.
   - Нет, только начала, - опустилась перед ним на одно колено, подняла томный взгляд на графа и чувственно облизала губы. Сигард закашлялся и покраснел. - Теперь вы понимаете, что вас ждет в ближайшее время?
   Когда принц с некромантом подошли к нам с графом, я с каменным лицом обводила татуировку на его бедре. Ферд был бледнее, чем обычно, а вот взглядом, котором он окинул нашу скульптурную композицию, можно было убивать. Смерти графу я не желала, поэтому сказала:
   - Что-то вы долго. Роберт ты понимаешь, что своим приказом не просто потоптался на моей репутации, но полностью ее дискредитировал? Мне даже страшно представить, что сейчас думают наши спутники.
   - Леди Агнесс, не переживайте, как честный мужчина я теперь просто обязан на вас жениться, - опередив всех, с тяжёлым вздохом произнёс Сигард.
   - Хорошо, граф, мы с вами это обсудим, - мило улыбнулась целителю и как бы невзначай провела пальцами по его внутренней стороне бедра. Мужчина вздрогнул и покрылся мурашками.
   - Агнесс, что за глупости ты говоришь?! - возмутился Роб, раздраженно.
   - Ты сам бросил меня с голым мужиком, настояв, чтобы я к нему прикасалась в интимных местах. И я же говорю глупости? Да после такого, я считай жена графа Тонгара, а не твоя невеста, - усмехнулась я, слегка подмигивая некроманту так, чтобы никто другой не увидел. Ферд немного расслабился, но все же взгляд его не предвещал ничего хорошего, теперь уже Роберту.
   - Значит, привыкай к мысли, что ты почти вдова графа, - зло заявил принц.
   - Роберт, мне просто не нравится такое к себе отношение. Возникает закономерный вопрос, а что будет после свадьбы? Надеюсь, в дальнейшем ты будешь чуточку терпимее и не станешь подвергать меня таким неприятным моментам.
   - Дорогая, это не из желания тебя скомпрометировать, - поднял меня на ноги принц, лучезарно улыбаясь, хотя глаза оставались холодны. - Я тебе доверяю, поэтому и оставил одну с графом. К тому же в свете некоторых обстоятельств, тебе все равно ничего не угрожало.
   Надо было видеть окаменевшее лицо Сигарда, когда до него дошло на что намекает принц. Мне же хотелось расхохотаться, потому что теперь целителю надо очень плотно прижимать рубашку к своему достоинству, чтобы мой "женишок" ненароком не понял, как сильно он ошибался в оценке ориентации графа.
   - Я рада, что мы все прояснили. Но хотелось бы обсуждать такие вещи заранее, я ведь уже успела подумать о тебе всякие гадости, - немного надув губы, томно произнесла я у самого уха Роберта. Мужчина поплыл, на его губах наметилась снисходительная улыбка, он считал, что данный раунд за ним. Ну-ну, пусть тешит себя иллюзиями, я же собиралась его бросить в любом раскладе.
   - Обязательно, милая. А теперь продолжим, времени у нас не так много. Мы и так уже потратили на сутки больше, чем планировали. А нам еще не меньше дня пути. Ферд, ты смотришь спину, я грудь, Агнесс дорисовывает ноги. Если приходят идеи - обсуждаем, - отдавал распоряжения принц, напрочь забыв обо мне. Хотя нет: - Агнесс, ну что ты стоишь?! Все делаем в темпе! Милая.
   "Милая" он добавил после моего гневного взгляда. Это меня немного остудило, а то очень хотелось его чем-нибудь припечатать, желательно тяжелым и по голове. Я опять опустилась на одно колено, и начала остервенело обводить татуировку графа, не особо заботясь о его чувствах. Даже про свое смущение забыла, спокойно отодвигала его ногу, чтобы нарисовать завитки и на внутренних поверхностях бедер. Совсем забыла, что хотела над ним поиздеваться и пособлазнять, но он не забыл. Пока принц с Фердом увлеченно спорили за спиной Сигарда, он смотрел на меня абсолютно черными глазами, в которых перемешалось вожделение и желание моей безвременной кончины.
   - Граф, осталось совсем немного, потерпите, - мягко улыбнулась ему, а то что-то страшновато так доводить мужика, нам еще вместе несколько дней путешествовать. Целитель заскрежетал зубами, но смолчал.
   - Ну вот и все, последняя завитушка была, - облегченно вздохнула я в непосредственной близости от чресл мужчины. Мое дыхание шевельнуло несколько волосков на руках графа, которыми он прикрывал самое ценное. Сигард вздрогнул и в очередной раз покрылся мурашками, а пальцы рук сжались еще сильнее, хотя куда уж больше, они и так были белыми от напряжения.
   - Как последняя? - активизировался Роберт. - Ты точно все проверила? И под рубашкой?
   Этого уже целитель выдержать не мог, выругавшись сквозь зубы он опрометью бросился в сторону реки. Наверное, надо было посмеяться, но мне почему-то стало его жаль. Прав Ферд, я слишком жалостливая. Понимаю, что надо быть злее, беспощаднее, хотя бы к недругам и врагам, но почему-то не получается. Ведь я даже Владу не стала мстить, а наверное, смогла бы.
   - Куда это он? - Роберт проводил Сигарда недоуменным взглядом.
   - Возможно, по нужде, - сделала невинный вид. - Мы ведь часа два тут стояли, могло и приспичить. Я пойду освежусь. Когда граф вернется, напомните ему, чтобы пока не смывал рисунок. Больше я его обводить не будут. Так что у вас есть пара дней, потом само сотрется об одежду.
   - Да-да, иди дорогая, - обо мне опять забыли. Другая бы расстроилась, а мне было радостно. Пусть Фердинанд ни слова не сказал мне за эти четверть часа, но когда наши взгляды встречались, я видела нежность в его глазах.
  
  
  
  
   Глава 18, вот и он, родимый дом
  
  
   Я скучала, откровенно и бесповоротно. Разговаривать с Робертом не хотелось, граф на меня обижался, а Гилберт в компании еще одного мужика прорубал нам путь. О Фердинанде нечего было и говорить, принц дураком не был, к тому же актриса я неважная, так что некромант находился в постоянной ссылке - в конце колонны. Нам так и не удалось остаться с ним наедине. Я видела по глазам парня, что он тоже хочет со мной поговорить, но рядом со мной постоянно кто-то был, то Роберт, то один из его людей. Я очень рассчитывала на ночь, но и с ней все вышло не так, как я планировала.
   Весь вчерашний день, как и сегодняшний мы шли пешком, на лошадях проехать было невозможно. Но если с утра темп передвижения оставался умеренным, то после обеда и задержки с графом, Роберт приказал ускориться. И пусть мне не приходилось рубить лианы, идти, обливаясь потом было тяжело. Хотелось снять куртку, корсет, расправить рубашку, позволяя легкому ветерку проникать под тонкий батист. Но у нас принц оказался еще тот поборник нравственности и потребовал от меня соблюдения приличий. И это после того, как я, можно сказать, лапала постороннего голого мужика. Похоже двойные стандарты это беда человечества, а не конкретного мира. А еще меня угнетали тесаки в руках мужчин. Каждый удар по лиане или дереву отдавался болью. Хорошо не физической, а душевной. Наверное, я могла бы договориться с лесом, если бы шла впереди и сделать проход для всех остальных, но что-то удерживало меня от этого шага. Приобретенная подозрительность и желание не раскрывать карт потенциальным врагам, я думаю. Поэтому я сдерживалась, нет-нет да касаясь разрубленных веток, подпитывая их своей магией. Как бы извиняясь, что пришлось с ними так поступить, за то что не уберегла. Так окунувшись в свои эмоции и мысли, я шла, с каждой минутой погружаясь в них сильнее. В какой-то момент я почувствовала землю, как живой организм, единый и сонный. Где-то впереди билось его сердце, именно туда меня тянуло, звало. Сама того не замечая ускорила шаг, обогнав рубщиков. Я скользила между лианами и деревьями, а следом неслись ругательства и стук топоров. Я не останавливалась, накатило понимание, что после завершения ритуала смогу все исправить, вернуть первозданный вид или сделать еще лучше.
   - Агнесс, стой! Остановись! - неслось мне вослед. Меня же переполняла энергия, хотелось не просто идти, а бежать вперед. - Агнесс, скоро ночь!
   Окрик достиг цели и я замерла, с удивлением разглядывая сгущающиеся сумерки, сквозь кроны деревьев пробивались последние лучи заходящего солнца. Пока я в легкой растерянности думала, как так получилось, что я не заметила наступление вечера, меня догнал Гилберт.
   - Ты совсем рехнулась?! - грубо дернул меня за руку мужчина. - Я за тобой уже полчаса бегу, догнать не могу.
   - Зачем вообще бежал? И почему ты? - мой ответ тоже был не ласков.
   - За тебя переживал, пусть звери тебя не тронут, но сломать ногу или шею в темноте несложно. Пошли обратно, только теперь уже медленнее, - проворчал мужчина и потянул за собой.
   - Хватит меня дергать, я сама дойду. И вообще, смысл возвращаться? Мне нужно туда, - махнула свободной рукой в сторону заката.
   - Хорошо, пошли туда. А их всех пусть звери сжирают, - ухмыляясь, согласился со мной барон. - А что, идеальный вариант избавления от конкурентов. Ферду в этом вопросе больше всех повезло, его съедят спящим. Пришлось графу на него сонное заклинание накидывать, а то все тебя догонять рвался, хотя сам еле на ногах держался. Вот уж не думал, что мелкий такой изнеженный.
   - Вот и не думай, - рявкнула я и зашагала в обратном направлении. Ничего не знает, а лезет со своим мнением. Спрашивается, чего он этими словами добивался? Чтобы записала некроманта в слабаки и обратила внимание на более мужественную кандидатуру? Гил что-то пытался сказать, но он все время отвлекался на растительность, которая всячески его пыталась задеть. А меня она беспрепятственно пропускала.
   На небольшом пятачке без деревьев расположился наш лагерь, я в него буквально влетела. И была тут же перехвачена Робертом, который не преминул излить на меня все свое негодование. Так что пришлось поглядывать на Фердинанда, спящего неподалеку от костра, с расстояния. Принца я не особо слушала, кивала невпопад, обещала исправиться, хотя свой вины не чувствовала. Наконец-то он милостиво разрешил мне отдохнуть и поужинать, с ним вместе, конечно. Как сидели у дерева и вкушали ужин - помню. Как смежила веки, которые после еды налились свинцовой усталостью - тоже не забыла. А дальше провал. Проснулась утром в палатке, почти голая и в обнимку с Робертом.
   И теперь гадаю, то ли организм сам вырубился от повышенных нагрузок, то ли один мстительный гад, мне чего-то в кружку с "чаем" подлил. От принца успела сбежать до того, как он проснулся и начал ко мне приставать. Правда был один плюс - я выспалась. Но раздражение от того, что не удалось поговорить с Фердом, все равно накатывало
   С каждым шагом растительности становилось все больше, а терпение мужчин, прорубающих нам ход все меньше. Интересно, как скоро они решат устроить привал? И будут ли пытаться разгадать тайну целителя снова? Кстати сказать, Роберт вчера очень тяжело переживал неудачу. Они с Фердинандом так и не нашли разгадку. Но если некромант и граф отнеслись к этому философски, то принц, как всегда, нашел крайнего - меня. Нет, он не обвинял, что я плохо нарисовала, он намекал на то, что по незнанию я могла неверно запечатлеть все эти многочисленные крючочки и завитки. Я даже не стала спорить, не видела смысла.
   - Отдыхаем, - разнесся голос Роберта. - Полчаса и пойдем дальше. Поскорее бы уже выбраться из этих зарослей. Вот что стоило послушать меня и проехать весь путь до замка по той стороне реки?
   Ну вот, еще один риторический вопрос, обращенный ко мне, который я проигнорировала. Толку что-то объяснять, если Его Высочеству заведомо нужен виноватый? Наверное, в нем еще говорит обычная сексуальная неудовлетворенность или ревность.
   Я села у первого же дерева и прикрыла глаза, окунувшись в окружающую жизнь. В душе опять ощутила стук сердца моей земли, до него оставалось совсем немного.
   - Ты сегодня такая задумчивая, - разрушил мою погруженность в себя Фердинанд, незаметно пристроившись рядом.
   - Привет, - невольно улыбнулась ему. - Роберт будет недоволен, что ты не исполняешь его распоряжения.
   - Плевать, - отмахнулся молодой мужчина. И чуть тише добавил: - Я скучал по тебе. Мы, вроде бы, и рядом, но не вместе.
   - Я тоже скучала, - призналась, на всякий случай, бросив взгляд в сторону Роберта. Мне не хотелось выслушивать от него очередные нотации и претензии. Принц находился на значительном расстоянии от нас и был занят, так что внимания он на нас не обращал. Фердинанд заметил мой взгляд и нахмурился.
   - Агнесс, я не успел многого тебе сказать в прошлый раз. Понимаю, что сейчас не место, но я хотел бы поговорить о нас... - тихо произнес парень, взяв в свои руки мою ладошку. Сердце готово было выпрыгнуть из груди и танцевать от счастья, а разум подсказывал повременить с выражением радости. Ведь я не знаю, что хотел сказать мне Ферд, вдруг его предложение будет таким же бесцеремонным, как и у Гила?
   - Ферд, это серьёзный разговор, давай отложим его? Я завершу ритуал и мы все обсудим, обещаю. Мне самой нужно многое тебе сказать, - я накрыла второй ладонью наши сцепленные руки. Если "жених" увидит такое, то одним разговором мы точно не отделаемся.
   - Ты его боишься? Я заметил, что он постоянно тебя к чему-то принуждает. Только скажи и я с этим разберусь, - я видела по глазам некроманта, что он действительно может разобраться, причём радикально. Но не убивать же принца только из-за тяжёлого характера.
   - Я не его боюсь. Пока мне нечего противопоставить или предложить королю, чтобы мой отказ от брака с Робом не заставил его начать военные действия. А сражаться в одиночку с целой страной... - с сомнением произнесла я.
   - Ты не одна, - улыбнулся Ферд. - У тебя есть Пушистик, Керк и я.
   Я улыбнулась в ответ, на мгновение забыв, что вокруг нас люди. Фердинанд тоже, потому что глаза его потемнели, а сам он потянулся ко мне за поцелуем.
   - Детки, вы с ума сошли? - раздался над нашими головами яростный шепот. - Хотя о чем я, влюбленные вообще головой не думают.
   Я вздрогнула и дернула руку, которую держал некромант, но он не отпустил, наоборот сжал сильнее.
   - Граф, вы что-то хотели? Или просто проходили мимо? - холодно спросил Ферд у целителя, а это, слава богу, был он. Но краска смущения от слов Сигарда и действий некроманта залила мое лицо.
   - Вы бы отпустили руку леди, Фердинанд. Девушка права - сейчас не время демонстрировать свою привязанность. Не надо на меня так смотреть, я не подслушивал, вы просто не особо старались скрыть свой разговор. А еще я подошел сказать, что тоже на вашей стороне, Агнесс. Знаете ли, всегда хотел перебраться жить к морю. В моём возрасте, - наигранный вздох, лукавый взгляд. - Это просто необходимо. Давно собирался уйти на покой. Я хороший целитель, да что там - лучший, так что вы не прогадаете, если наймете меня на службу. К тому же работы у вас будет существенно меньше, чем во дворце.
   Я не знала, что ответить, так и хотелось сказать: "Признайтесь, вы просто на меня запали!" Но рядом был Фердинанд и язык не поворачивался такое озвучить, мне не нужна была ревность некроманта, мне хотелось его любви и доверия.
   - И что у нас здесь за сборище? - в кои-то веки я порадовалась приходу Роберта, который кинул подозрительный взгляд на наши с Фердом руки.
   - Да вот, от графа поступило весь занимательное предложение, - сказала я, справившись с удивлением. - А Фердинанд не дает мне выразить по этому поводу радость. Наверное, боится, что я ненароком задушу Сигарда в своих объятиях.
   - Агнесс, ты слишком много себе позволяешь, ты ведешь себя... - я ожидала, что принц заинтересуется предложение графа, и переключит свое внимание, но нет.
   - Как кто? Ну же договаривай. То есть заставлять меня дотрагиваться до постороннего обнаженного мужчины - это нормально. Делать так, чтобы свидетелями моего позора, это я о первой ночи в палатке, стали все наши спутники - это для тебя приемлемо. А то, что я хочу снять эту долбанную куртку, в которой обливаюсь потом или сижу разговариваю с нашими друзьями - это, по-твоему, попрание всех норм морали?! - я вскочила с желанием наконец-то дать этому самовлюбленному павлину в глаз.
   - Ты... - мне показалось, принц как никогда был близок к тому, чтобы меня ударить, ну или обозвать. Я терпеть это не собиралась и готовилась ударить его магией, хотя понимала, шансов у меня никаких. Не учла того, что Фердинанд поднимется и закроет меня своей спиной. По всем правилам и законам этого общества он не должен был так делать - в этом мире считалось неприличным и неправильным встревать в разборки между супругами. То, что мы с Робертом еще не женаты в принципе ничего не меняло, для всех мы были любовниками, то есть уже связаны близкими отношениями. Принц посмотрел на своего друга, судя по скрещивающимся взглядам обоих, бывшего. Кинул пренебрежительный взгляд на меня, ухмыльнулся и перед уходом бросил: - Мы еще поговорим об этом.
   Мне он это сказал или всем нам, было не столь уж важно, а вот готовиться к какой-нибудь подлянке - следовало.
   - Агнесс, он ничего тебе не сделает, я буду рядом, - серьезно произнес Ферд, развернувшись ко мне. Я, наоборот, хотела ему сказать, чтобы он так не делал, что ему сейчас нельзя встревать в поединки или драки. Но промолчала, только благодарно улыбнулась, мне была приятна его защита, поэтому обижать своей заботой не стала. И так все кому не лень тычут ему, что он слабак. Да только они сами дураки. Важна не физическая сила, которая у всех людей разная, а сила и благородство духа, и вот тут Фердинанду нет равных.
   - Ах, какой момент, - паяц-граф, смахнул несуществующую слезу с глаз. - Вы продолжайте, не обращайте на меня внимания.
   - Сигард, я ведь могу и передумать, - рассмеялась я, сбрасывая напряжение от недолгого разговора с Робертом. - Лучше признаетесь, запали на Керка?
   - Молчу-молчу, госпожа будущая работодательница, - усмехнулся целитель и поцеловал мне руку. - А по части Керка, он меня интересует только, как объект для исследований. Понимаю, что вы никогда не разрешите мне сделать его вскрытие, но на простой осмотр я ведь могу надеяться?
   - О! Так вы умеете не только магией лечить? - удивилась я. Упоминание Керка в качестве подопытного меня неприятно задело, но я готова была это проглотить, если удастся заручиться помощью профессионального целителя для нашего монстра.
   - Деточка, - под многообещающим взглядом некроманта граф осекся, но не испугался, а скорее что-то для себя понял. - Прошу прошения, леди Агнесс, забылся. Так вот мои дорогие, я многое могу, еще больше знаю...
   - В общем, граф Тонгар хочет сказать, что никуда не уйдет, пока не будет разгадана его татуировка, - хмыкнул Ферд, на мгновение приобнимая меня.
   - Не буду спорить, эта причина тоже имеет право на существование. Пойдемте, слышите, наш командир объявил построение. Агнесс, вы уверены, что вам нужна вся эта молодежь? Поверьте, большой опыт у меня не только в целительстве, - подмигнул мне Сигард. Вот же клоун, зачем злит Ферда, непонятно.
   - Граф, вы в курсе, что некроманты весьма трепетно относятся к семье? - задал, на мой взгляд, странный вопрос парень.
   - О да, только им это не мешает всех остальных считать материалом для своих творений.
   - Заметьте, мы с вами не родственники, - произнес холодно и равнодушно Фердинанд, но почему-то по спине побежали мурашки и, кажется, не у меня одной.
   Ферд сдержал слово, он шел рядом со мной и не реагировал на косые взгляды наших соратников и откровенно злобные Роберта.
   - Зачем ты его провоцируешь? - тихо спросила у парня, я все больше за него волновалась.
   - Чтобы он знал, что тебя есть кому защитить, - мрачно поглядывая в сторону принца, произнес некромант.
   На ходу мы почти не разговаривали, Фердинанду тяжело давалась физическая нагрузка после отравления, но он держался и старался не подавать вида. Я незаметно для окружающих взяла молодого человека за руку и влила в него немного силы. Я бы отдала больше, но парень отказался, сказав, что она мне нужнее, ведь впереди завершение ритуала. Не устояла, призналась ему, что хочу сделать это уже сегодня. Устала от похода, от неопределенности, от принца, поэтому лучше покончить со всем одним махом, чем еще чего-то ждать. Некромант предлагал сначала найти записи Ульрина, подготовиться, а уже потом рисковать. Я же боялась какой-нибудь гадости от Роберта. Не думаю, что он решится меня убить, слишком уж ему и королю нужна видимость законной власти, а вот сделать экстренную свадьбу ему вполне по силам. Что-то мне подсказывало, что развестись с Робертом будет очень не просто, если брака не удастся избежать.
   Задумалась и пропустила тот момент, когда мы сместились левее нужного нам курса. Я еще подождала, вдруг Роберт решил обойти какое-то препятствие, но нет, мы явно шли не туда. Мне очень не хотелось разговаривать с принцем, но делать было нечего.
   - Пойду догоню Роберта, - сказала некроманту. - Мы не в ту сторону идем, такими темпами мы просто обогнем то, к чему так стремимся.
   - Я с тобой, - спорить не стала, когда рядом Ферд мне как-то спокойнее. Его постоянная помощь, ненавязчивая, но очень ценная, умение поддержать не только словами, хотя иногда достаточно и их, все это заставляло душу тянуться к нему. Так странно, мне казалось, что некроманты должны быть сплошь циниками и бесчувственными людьми, но все как раз наоборот. Или Фердинанд исключение?
   - Роберт, мы идем немного не туда, если не скорректируем путь, пройдем мимо, - в меру холодно произнесла я, когда мы догнали принца.
   - Агнесс, - Роберт явно хотел сказать что-то резкое, судя по выражению его лица, но тут вмешался Гилберт.
   - У нас есть карта и магический артефакт, он указывает направление. Мы просто не можем заблудиться, Агнесс, - мягко произнес барон. - Не переживай, мимо твоего родового замка мы не пройдем. Я его, конечно, не видел, но по слухам это что-то монументальное.
   - Гилберт, возможно, ты прав и дорогу к замку артефакт показывает верно. Но мне надо в другую сторону, святилище в той стороне, - махнула рукой туда, куда меня неудержимо звало.
   - Агнесс, до замка осталось совсем немного, к закату мы до него дойдем, - Роберт взял себя в руки и заговорил нормальным голосом, без злобы и раздражения. - Предлагаю переночевать в замке, а завтра отправиться в святилище.
   - По-моему, это замечательный план, - поддержал принца Гил. - Отдохнешь, выспишься, найдешь документы и отправишься в святилище. Один день роли не сыграет.
   Фердинанд недавно говорил то же самое, более того, я сама была с ними полностью согласна, а вот интуиция, которой у меня никогда не было, твердила пойти сегодня. Или это было мое упрямство?
   - Нет, мне надо сегодня, я не могу объяснить почему, но так будет правильно. Поэтому вы либо идете за мной, либо ждете меня в замке, - я не спрашивала, я ставила их перед фактом. Даже не стала слушать ответа, просто пошла в нужном мне направлении, зная, что Фердинанд с нашими лошадями идет следом. Он сам настоял после привала, привязать мою лошадку к его, чтобы мы могли идти рядом.
   - Агнесс, не глупи! - крикнул мне вдогонку Роберт, который не мог поверить, что я вот так уйду, не посоветовавшись с ним. - Не заставляй применять к тебе силу.
   Он еще не успел договорить, как вокруг нас ощутимо потемнело, лес замер, повисло напряжение, казалось, одно мое слово и от моих спутников не останется даже памяти.
   - Роберт, не надо так шутить, у леса нет чувства юмора, твои слова он воспринимает, как угрозу, - обернулась я.
   - Я все понял и беру свои слова назад. К тому же я вкладывал в свои слова мирный смысл, - улыбнулся Роберт. - Я собирался отнести тебя в замок на руках. Ты хоть понимаешь, что в ту сторону лошади не пройдут? Мы просто не сможем вырубить столько лиан.
   - Не надо ничего рубить, более того, рядом со святилищем ведите себя очень осторожно, - я пошла вперед высвобождая магию, потянулась к сердцу своей земли, прокладывая к нему путь. Наверное, это было потрясающее зрелище, когда от моих ног образовалась тропа и побежала вдаль, зовя за собой. - Не отставайте, иначе будете сами выбираться из чащи.
   Не знаю сколько времени я так шла, не обращая ни на что внимания. Я старательно одергивала себя, не давая себе переходить на бег. Стук сердца становился все сильнее, и уже было не понятно, чье оно - мое или земли. Да и неважно, скоро наши сердца будут биться в унисон.
   Лес закончился неожиданно, нет не полянкой и даже не речкой, а стеной. Высокой каменной стеной, местами потрескавшейся, увитой лианами, но не обвалившейся.
   - Чтоб меня... - выругался неподалеку Гилберт. В тот момент меня посетили точно такие же мысли, а еще легкая растерянность - как преодолеть стену? Ну ладно люди, по лианам взобраться на трех-четырех метровую высоту не так уж сложно. А с лошадьми как быть?
  
  
  
  
  
  
  
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"