Бубела Олег Николаевич: другие произведения.

Книга шестая. Адепт. Главы 18-25

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
Оценка: 6.93*102  Ваша оценка:

  Глава 18. Будни разведчиков
  
  Дойдя до дверей общаги, я обнаружил возле них тихо переговаривающихся Кису и Хора. Глянув на окно нашей комнаты, я увидел плетение активного амулета в нем и никаких признаков Керисана с подручным. Это и правильно - что мастеру еще оставалось делать, не найдя своего подарка, кроме как свалить по-английски?
  - Рассказывайте, как все прошло, - попросил я сладкую парочку.
  Доклад начал демон, оскалившись и заявив:
  - Замечательно! Как только ты выпрыгнул, я быстро сформировал новое плетение оконной защиты... кстати, на будущее учти, что в подобных случаях можно и не развеивать структуру, а просто выкачать из нее силу.
  - Это мне известно, просто тогда я опасался, что не успею, - пояснил я.
  - Понятно, - кивнул Хор и продолжил: - Как только я закончил, в комнату ворвался Керисан. Знаешь, у него оказался ключ от нашей двери, что меня очень удивило. Нужно будет потом написать жалобу коменданту, пусть сменит плетение на замке...
  - Давай лучше я расскажу, - не выдержала Киса. - А то пока ты дойдешь до сути, утро наступит! Короче, Керисан сперва стал нас допрашивать о том, куда ты делся, потом детально выяснял, почему вдруг разрядился оконный амулет. Твоя версия ему не понравилась, но возражать он не стал, вместо этого устроив тщательный обыск. Разумеется, безрезультатный, после чего вспомнил, что девушкам не разрешается посещение мужского дома в столь поздний час, и приказал мне отправиться восвояси.
  Вампирша замолчала и толкнула демона локтем. Тот дополнил рассказ:
  - Ну а я остался в комнате и выслушал парочку угроз Керисана. Напоследок он пообещал мне веселую жизнь, если я не последую мудрому совету и не расскажу ему о тебе все, что знаю, - Хор намеренно сделал драматическую паузу, дожидаясь моего вопроса.
  - И что? - не стал я его разочаровывать.
  - В ответ я вежливо объяснил, что мы знакомы не так долго, поэтому ничего, заслуживающего внимания, я поведать о тебе точно не могу.
  Хор не выпячивал грудь, не вскидывал голову, но по его тону я понял, что собой он гордился. Я не сомневался, что демон сказал правду - становиться информатором он точно не собирался. Это просто не в его характере, ведь он четыре года с потом и кровью зарабатывал себе право на пребывание в стенах Академии и сейчас наивно полагает, будто стал неприкасаемым.
  - Ну и глупо! - сказал я ожидающему моей благодарности Хору.
  - А я тебе о чем говорила?! - поддержала меня вампирша. - Можно было не строить из себя героя детских сказок, а, немного поразмыслив для вида, соглашаться на предложение Керисана. Заодно и потребовать что-то взамен.
  - Ты предлагаешь мне стать предателем? - с низким рычащим тембром спросил демон. - Доносить на своего соседа?
  - Успокойся, горячий эстонский парень! - я хлопнул Хора по плечу. - Кто говорил о доносе? Просто тебе ничего не мешало несколько раз в десятицу беседовать с Керисаном о неком адепте Алексе, подробно рассказывая о том, как он учится, как ведет себя за ужином, какие анекдоты травит и сколько раз посещает местный туалет. Да после пятого подобного доклада мастер сам послал бы тебя подальше, только бы ты не надоедал ему всякой ерундой. А можно было сделать еще лучше - методично скармливать ему дезинформацию, создавая ложные выводы о моей личности. Пускай ходил бы с уверенностью, что знает меня, как облупленного. Глядишь, в следующий раз учинил бы нечто такое, что сам был бы вынужден покинуть Академию. Но вместо этого ты умудрился обидеть Керисана отказом от его довольно щедрого предложения. Неужели не понятно, что благодаря этому теперь ты очутился в списке его врагов? Причем под номером вторым, сразу за мной! Так что извини, но я не могу тебя сейчас похвалить, как бы ни хотел.
  На демона нельзя было смотреть без жалости. Выражение его лица сильно напоминало морду побитой собаки. Хвост, только недавно воинственно размахивавший кисточкой, сейчас прижался к ногам Хора, боязливо обвивая его сапоги. Ну а вампирша торжествовала, едва сдерживая довольную улыбку. Видимо, сейчас они обсуждали именно это, и мне нетрудно было догадаться, что произошло после ухода Керисана. Демон решил выйти и проводить Кису, которая в этот момент задержалась, планируя дождаться моего возвращения от ректора, заодно и похвастался своим высокоморальным поступком, однако получил от девушки не восхищение, а одни только упреки. А теперь еще и я вместо того, чтобы благодарить заступившегося за меня Хора, прямым текстом обозвал его дураком. Хреновато получилось, нужно срочно исправлять!
  Положив руку на плечо слегка дернувшегося демона, я сделал шаг к нему, заглянул в желтые глаза и мягко сказал:
  - Хор, ты не думай, что я не оценил твой поступок. Знаешь, если честно, я совсем не ожидал, что ты вдруг рискнешь поддержать малознакомого человека, пусть даже своего соседа. Этим ты для меня открылся с новой и весьма неожиданной стороны. ("Ага, как же! Неожиданной! Да в характере демона я полностью разобрался уже на пятый день моего пребывания в Академии!") Спасибо тебе за это. Со своей позиции ты все сделал абсолютно верно и заслужил полное право собой гордиться. Вот только мы с Кисой имеем больше опыта в подобных делах, поэтому видим все нюансы этой сложной ситуации и никак не можем поддержать твой выбор.
  - Ладно, я уже понял, что поступил глупо, - махнул рукой огорченный Хор. - Признаю, что в шпионских делах я зеленый новичок. Можете ругать смело!
  - Да никто тебя ругать и не собирался, - снова поддержала меня вампирша, однако тут же умудрилась едва не испортить все дело, добавив: - Но на твоем месте любой мог бы просчитать вероятные последствия отказа. Надо же было хоть чуточку подумать, прежде чем произносить пафосные речи!
  Заметив мой негодующий взгляд, Киса стушевалась, а я поспешил сгладить впечатление, сменив тему:
  - И Хор, ты меня извини за то, что вовлек тебя в свои заморочки. Я этого не хотел и даже не предполагал, что ситуация может так повернуться.
  - Оставь, Алекс! Я не собираюсь винить тебя за то, что ты появился в моей жизни, а угрозы Керисана меня не страшат.
  - Ну и зря! - снова влезла в разговор Киса. - Мастер имеет большие возможности и неприятностей может организовать множество. На твоем месте я бы с этого момента завела глаза на затылке, вон, как у Алекса.
  Демон посмотрел на меня с таким удивлением, что я не выдержал и широко улыбнулся. Нет, зря я полагал, что Киса неважный разведчик. Вон, сразу подметила мое нехарактерное поведение в течение последних дней и сделала правильные выводы.
  - Да ну тебя! - фыркнул демон, поглядев на старательно демонстрировавшую свои клыки вампиршу. - Надоела уже со своими шуточками! Я ведь и правда подумал, что Алекс научился основам трансформации.
  Моя улыбка померкла. Оказывается, в мире магии возможно все, и это образное выражение способно принять весьма реальное воплощение. Кстати, интересно было бы на это поглядеть!
  - Алекс, а ты собираешься нам рассказать, что делал у ректора? - спросила Киса, дружелюбно положив руку Хору на второе плечо.
  - Собираюсь, - ответил я. - Но может, хватит уже тут торчать, давайте лучше в комнате поговорим? Там как-то поуютнее будет.
  Сформировав плетение левитации, я подошел поближе к стене общаги и активировал его. Поднявшись на нужный этаж, я завис у нашего окна и аккуратно перекачал силу из амулета в себя, встал на подоконник и шагнул внутрь, постаравшись не сбить стопки книг со стола. Тут же в оконном проеме нарисовались демон с вампиршей, последовавшие моему примеру.
  - И зачем вообще здесь лестницы? - пробормотал я, оглядывая комнату. - Ведь так намного удобнее.
  - Просто это считается неприличным и совсем не поощряется, - просветил меня Хор.
  - А влезать подобным образом в комнату к девушке вообще является верхом наглости, - добавила Киса, сформировав большой светляк.
  Демон, усевшись на кровать, сказал:
  - Алекс, рассказывай уже, что...
  - ...меня заставило отправиться в библиотеку в столь поздний час? - перебил я Хора, продолжая свой осмотр.
  Может быть, я и параноик, но меняться не собираюсь, поэтому пока не проверю всю комнату, о действительно важных делах говорить не стану. Демон удивленно уставился на меня, но Киса поняла причину резкой смену темы и продолжила мысль:
  - Да, нам интересно, какой клоп тебя укусил? Или тебя там ждет кто-то, ради кого ты жертвуешь полноценным здоровым сном? Признавайся, уже успели окрутить пышногрудые целительницы?
  - Киса, только не начинай! Если я не отвечаю тебе взаимностью, это еще не означает, что у меня имеется другая пассия. А в библиотеке меня поджидают одни только пыльные и толстые тома...
  Я довольно ухмыльнулся, потому что обнаружил то, что искал. У самой ножки кровати Хора лежал маленький невзрачный камешек, содержавший в себе скрытое, почти без заряда, плетение очень известного мне свойства. Если не искать специально, его вряд ли можно было обнаружить, но я понимал, что Керисан просто не мог упустить удобный случай для установления прослушки.
  - Слушай, Хор, нам с тобой просто необходимо навести в комнате порядок, а то уже Кису в гости приглашать стыдно. Везде пыль, грязь, да еще и мусор на полу валяется. Это же надо так запустить помещение! Тебя что на втором курсе Перисад не научил плетению уборки?
  Надо отдать должное демону, проследив за моим взглядом, он вмиг догадался о назначении амулета, оставленного мастером, и ответил:
  - Разумеется, научил. Но мне лень тратить на него энергию. Проще сделать вот так...
  Хор поднял камешек и швырнул его в окно. Я проводил его глазами и наполнил силой защитный амулет. Все, уважаемый Керисан, концерт по заявкам радиослушателей окончен, можно разговаривать без опаски. Но чтобы нас точно никто не смог услышать, я активировал полог тишины и присел на свою кровать, кем-то поднятую и заботливо заправленную.
  - Ты устроила? - спросил я Кису, кивнув на лежанку.
  - Само собой. Ты бы видел, какое лицо было у Керисана, когда он ее поднял при обыске!
  - Мда, представляю... Ладно, слушайте, что мне сказал Фалиано...
  Я подробно и в лицах поведал нелюдям о своем посещении приемной и дословно передал разговор с ректором, пока не озвучивая свои выводы. Когда рассказ подошел к концу, демон задумчиво хмыкнул, а Киса удовлетворенно заявила:
  - Ничего удивительного! Я же говорила, что это плохая идея.
  - А можешь объяснить, что я упустил? - попросил я.
  - Разумеется. Фалиано не осмелится пойти против Совета Магов. Он и так у них на плохом счету, так что дальнейшее осложнение отношений с верховными ему совсем ни к чему.
  - А причем здесь Совет? - уточнил я.
  - Алекс, ты что, еще не понял? - удивленно спросила Киса, явно сомневаясь в моих умственных способностях.
  Поглядев на ее лицо, я мысленно перебрал возможные варианты объяснения, выбрал из них лучший и уточнил:
  - Хочешь сказать, Керисан работает на Совет и был прислан в Академию для ненавязчивой слежки за строптивым Фалиано?
  - Именно. Но не "работает", а является бывшим учеником и порученцем самого верховного магистра Катоша. А это, я тебе скажу, личность весьма могущественная.
  Мда... Все становится на свои места. И то, что ректор не может ничего предпринять, располагая лишь бездоказательными предположениями. И то, что Керисан имеет наглость не только в открытую вербовать своих информаторов из числа адептов, но даже защищать их от исключения или наказаний. И то, что ректор ясно объяснил мне свою позицию невмешательства. Разумеется, выгнать Керисана из Академии без реальных на то оснований у него не получится, но ведь это ему и не нужно - в таком случае начнется обострение отношений с Советом, который наверняка пришлет в Академию нового наблюдателя, а то и не одного. Замкнутый круг получается.
  Потому-то Фалиано и не хочет избавляться от шпионящего за ним Керисана. Ведь никто не гарантирует, что новый начальник безопасности Академии окажется лучше старого. А может быть, он вместо обычной слежки будет активно устраивать ректору подлянки? Вот почему сейчас Фалиано не стал рисковать, а вместо этого умудрился дать мне ниточку, потянув за которую, я понял истинную суть вещей. Зачем? Ну, это просто - ректор хочет с моей помощью получить возможность частичного контроля над Керисаном, который можно было установить простейшим способом. Конечно, шантажом. Вот для добычи компромата Фалиано и нужен был я, а мне же теперь остается постараться выжить между этим молотом и наковальней.
  Кстати, теперь мне стало ясно, что Киса не просто проявила осторожность, не став ввязываться в историю с сомнительными перспективами, а представляла истинную суть вещей и понимала изначально, что моя попытка обречена на провал. Хотя, даже зная все эти факты, я бы все равно попытался поступить по-своему. Ведь в итоге я получил много полезной информации - смог запомнить плетение артефакта, оставил себе глушилку Керисана, прояснил подоплеку отношений с ректором, а также на шаг приблизился к пониманию общественной структуры имперских магов. Короче - живем!
  - Ну, придумал, что будешь делать? - поинтересовалась Киса, оторвав меня от размышлений.
  - Учиться, учиться и еще раз учиться, - улыбнулся я. - Ну а по поводу Керисана... Полагаю, будет лучше ничего не предпринимать и терпеливо ждать его действий, так как открытая возня плохо кончится для нас всех. Жаль, конечно, что Хор попал ему под горячую руку... Да и тебя он взял на заметку. И хотя предложений стать информатором он, один раз обжегшись, больше делать не будет, но шантажом попытаться заставить тебя устроить мне неприятности вполне способен.
  - Да, было бы намного проще, ответь Хор согласием, ведь теперь просчитать ситуацию невозможно, - задумчиво сказала девушка. - А у тебя имеются какие-нибудь варианты противодействия?
  - Пока ничего конкретного. Нужно сперва прощупать "объект", а уж потом планировать. Кстати, ты можешь сообщить мне о нем что-нибудь полезное? - закинул удочку я.
  - Боюсь, только общие данные, - покачала головой вампирша. - Ничего конкретного, за что можно было бы ухватиться.
  - Ну, все равно, хоть что-то будет, а то я в этом отношении совсем "пустой".
  - Хорошо, расскажу, что знаю, - согласилась Киса.
  - И заодно про Совет Магов, - решил понаглеть я.
  - А не жирно будет? - прищурившись, полюбопытствовала девушка.
  Мне осталось только улыбнуться и вздохнуть с превеликим огорчением, хотя я и не особо надеялся на положительный ответ, спросив больше для проверки. Но все-таки информацию, необходимую для разрешения текущей ситуации вампирша мне предоставит, и то - хлеб. Может быть, придумаю, как Керисана по носу щелкнуть.
  - Да и вообще, Алекс, ты ведь даже не сказал мне, кто ты такой, а уже требуешь поделиться ценными сведениями, собранные с риском для жизни!
  Ага, пришла в себя и пытается торговаться! Это было предсказуемо, и у меня имелся подходящий ответ:
  - Киса, не нужно вешать мне на уши картофельные очистки, я прекрасно понимаю, что эта несущественная информация, к тому же напрямую не относящаяся к основному заданию, досталась тебе совершенно случайно, - судя по глазам Кисы, я угодил в яблочко. - Так что не пытайся провести опытного торговца.
  Вампирша спрятала улыбку и напрямую спросила:
  - Хорошо, говори, что хочешь за раскрытие своей "легенды"?
  Я внимательно оглядел ее напряженное лицо и заявил:
  - Раз уж мы попали в одну лодку, могу рассказать об этом безвозмездно, то есть даром, исключительно по доброте душевной, - на лице Кисы промелькнуло сомнение, поэтому я поспешил добавить: - Не волнуйся, скажу правду, врать сейчас мне смысла нет.
  Сомнение Кисы сменилось заинтересованностью. Вампирша поняла, что я не шучу и действительно могу открыть свои карты. Разумеется, надеясь на ее ответную любезность.
  - Алекс, хватит уже играть словами! - не выдержал Хор. - Ты скажешь нам, кто ты или нет?
  - Личный разведчик королей Нового Союза, - выдал я "самую страшную тайну".
  Судя по едва заметному кивку Кисы, я подтвердил ее предположения в отношении моих "хозяев", а демон отреагировал более бурно. Произнеся длинную матерную тираду на родном языке, он вздохнул и добавил уже на общем:
  - Теперь если тебя вдруг раскроют имперцы, нам с Кисой не останется иного пути, кроме как бежать из Академии... Спасибо, сосед, удружил!
  Я отметил, что демон сейчас подумал не только о себе, хотя наверняка даже сам не осознал этого. Вампирша тоже обратила внимание на этот момент и повернулась к Хору, пытаясь что-то прочитать на его морде, а я, пожав плечами, состроил жалобную гримасу и сказал:
  - Ну, я же не виноват, что комендант поселил меня к тебе?
  - А в том, что выбрал меня своей "нянькой" тоже не виноват?
  Демон сокрушенно махнул рукой и уставился в темное окно, переваривая новость, а более практичная Киса спросила:
  - Алекс, тебе сейчас рассказать все, что мне известно о Керисане?
  Я подумал и покачал головой:
  - Нет, время терпит. Завтра вечером пообщаемся, а сейчас можно и разбежаться, чтобы осмыслить события прошедшего дня.
  - А ты уверен, что завтра Керисан не предпримет третью попытку?
  - Четвертую, - поправил я. - Уверен. После неудачи он обычно делает небольшой перерыв, так что у нас имеется день-два передышки. Кроме того я не могу сказать точно, кто в этот раз станет его мишенью, поэтому лучше нам держаться вместе. Как вы уже успели убедиться, втроем у нас больше шансов.
  - Четвертую? - переспросила Киса. - А когда была третья?
  - Я завтра об этом расскажу, а сейчас, пока не забыл, нужно решить одну мелкую бытовую проблемку. Хор, дай свой ключ!
  - Зачем?
  - Ты же собирался сменить плетение на замке, я ведь ничего не путаю? Или хочешь послезавтра обнаружить подарочек уже под своей кроватью?
  Демон с недовольной гримасой на лице пошарил в кармане и кинул мне ключ. Поймав его, я развеял полог тишины и подошел к двери. Плетение оказалось не слишком сложным, поэтому я запомнил его, потом развеял и, вставив ключ в замок с той стороны двери, сформировал свое, с уникальным, очень сложным блоком-отмычкой. Ну а дальше было совсем просто - осталось только скопировать блок в ключе Хора, поместив его дубликат в мой. Теперь можно было не опасаться, что кто-нибудь вломится к нам без стука, но кроме этого нам с демоном нужно было взять за правило ставить перед уходом на окно и двери сигналку. Вроде той, что я видел у некроманта в степи. Тогда можно будет узнать, если добрый Дедушка Мороз снова решит нас навестить.
  Когда я вернул ключ соседу, Киса поинтересовалась у меня:
  - Алекс, а ты какой ранг имеешь? Мастер или специалист?
  - Адепт второго цикла, - усмехнувшись, ответил я.
  - Быть того не может! - убежденно воскликнула вампирша. - Ты так быстро оперируешь сложными плетениями, что любой конструктор позеленеет от зависти!
  - Может, может. Просто раньше я вместо того чтобы развивать свои способности больше мечами махал, так что теперь решил помимо выполнения основной задачи попутно подучиться у имперцев. А ты у себя дома как далеко зашла?
  - Специалист третьей ступени, - ответила Киса.
  - То-то у тебя на первом цикле все так легко выходило, - хмыкнул Хор. - А я еще голову ломал...
  - Ну, не больно-то и легко, пришлось немало потрудиться, - возразила вампирша, но по ее голосу было понятно, что девушка скромничала.
  Это дало мне возможность представить в общих чертах уровень клыкастых магов. Как я и предполагал, имперцам они тоже уступали, и намного.
  - Ладно, я пойду к себе. До завтра, мальчики!
  Киса встала с кровати и, резко оттолкнувшись, выпрыгнула в окно, вынудив амулет в нем развеяться с неяркой вспышкой. Вместе с Хором я подскочил к нему и посмотрел вниз. Довольная Киса уже стояла на земле, демонстрируя неслабую подготовку, немногим уступающую мне. Повернувшись к нам, она улыбнулась, помахала рукой и направилась к женскому дому.
  - Позерша! - пробормотал я, восстанавливая амулет в окне.
  После этого мы вернулись в кровати. Я взял один из томиков и принялся его листать, подсвечивая маленьким светляком, а демон пытался заснуть. Это у него получалось плохо. Краем глаза понаблюдав полчасика за тем, как Хор ворочается с боку на бок, я решил прервать мучения соседа и уверенно заявил:
  - Не переживай так! Керисан вряд ли будет тебе досаждать, пока у него на горизонте имеется враг повесомее.
  - Алекс, я сейчас не о нем думаю, - после недолгого молчания произнес сосед.
  - Тогда что же мешает тебе спать спокойно?
  Вздохнув, Хор признался:
  - Знаешь, я прекрасно понимаю, что в случае неприятностей могу потерять все, чего добился за эти четыре цикла. Да ведь меня могут исключить из Академии только за то, что я связался с тобой! А если я не закончу обучение, на моей жизни можно будет ставить крест.
  Ух ты, неужели Хор действительно рассчитывает, выпустившись из Академии, занять место среди магов Империи, получить почет и уважение, к которым привык у себя дома? Эх, сомневаюсь я, что имперцы примут представителя иной расы с распростертыми объятиями. Уж если они между собой грызутся так, что шерсть по углам летит, то демону не достанется даже крошек с хозяйского стола.
  Сосед тяжело вздохнул, собираясь с мыслями. Я не торопил его, и не спешил переходить к уговорам, понимая, что это еще не все. По тону Хора существовало еще какое-то маленькое "но", перевешивающее все эти мрачные перспективы. Усмехнувшись, демон добавил:
  - Наверняка любой человек на моем месте давно бы бежал к Керисану и рассказывал о шпионе Нового Союза, надеясь получить от мастера одобрение и покровительство.
  Хор снова замолчал. Не дождавшись пояснений, я спросил:
  - Так что же тебе не дает это сделать?
  - Я не знаю, - неожиданно признался демон. - Сперва я думал, что это моральные принципы, крепко вбитые в голову моим отцом еще в детстве, а потом предположил, что это обычная симпатия. Но все равно я сердцем чувствую, что это еще не весь ответ. Понимаешь, несмотря на то, что ты внес множество изменений в мою жизнь одним своим появлением, несмотря на то, что одним своим присутствием ты угрожаешь моему благополучию, мне не хочется ничего исправлять, и я даже не представляю, почему.
  Бедняга! Как его зацепило-то! Ладно, поработаю психоаналитиком на полставки.
  - Потому что ты впервые за четыре года почувствовал, что живешь, - тихо произнес я. - Все это время ты лишь существовал, ежеминутно помня, что находишься на враждебной территории, без соратников, на которых можно положиться, без родни, на которую можно опереться. Один в окружении врагов, без права на ошибку и с единственной целью - выжить. А я заставил тебя вспомнить простые радости общения, помог вылезти из непробиваемой скорлупы отчуждения, в которую ты себя загнал, расшевелил твои чувства и заставил пересмотреть взгляды на окружающий мир... И тебе это понравилось, не так ли?
  Демон ничего не ответил, только внимательно на меня посмотрел. И именно этот взгляд пронзительно желтых глаз подтолкнул меня к мысли, что Хор уже не является для меня чужим. Пусть я еще не знал его так хорошо, как хотелось бы, пусть он сам еще не полностью доверяет мне, но уже сейчас он стал моим... если не другом, то приятелем, судьба которого мне не безразлична. А осознав это, я решил предоставить ему такую необходимую уверенность в завтрашнем дне и сказал, тщательно подбирая слова, чтобы не допустить ни малейшей фальши:
  - Хор, запомни, что бы ни случилось в будущем, как бы ни повернулась эта ситуация, одно я могу пообещать точно - у тебя всегда будет возможность жить достойно, а может быть, даже счастливо. И не хорони себя раньше времени, лучше уж хорони своих недругов, идет?
  Как хорошо сказал! Теперь Хор наверняка перестанет переживать, но не подумает, что я его банальным образом подкупаю, обещая сладкий пряник. А если бы я прямо заявил: "Дружище, рви когти в Новый Союз, для тебя там всегда найдется местечко!", то лишь потерял бы его доверие. Все-таки понятия чести и достоинства крепко засели в подсознании у демона благодаря папаше, и теперь здорово портят ему жизнь. Ведь тем, у кого моральные принципы гибкие, способные подстраиваться под любой случай, или вообще отсутствуют, живется гораздо легче, чем индивидам с четким кодексом поведения. И глядя на Хора, мне остается только порадоваться тому, что я отношусь к первой группе.
  Посчитав разговор законченным, я вернулся к книге и продолжил вникать в перипетии конфликта двух магических сообществ, существовавших на этих землях не то семь, не то восемь тысяч лет назад. А спустя несколько минут, когда я с головой погрузился в чтение, меня отвлек тихий голос:
  - Спасибо, Алекс.
  - Не за что, сосед, - отозвался я и продолжил свое занятие.
  А когда я перевернул еще одну страничку, Хор уже крепко спал, тихо. Поглядев на него, я улыбнулся и ненадолго отвлекся от истории магии, чтобы заново проиграть в памяти сегодняшний разговор. Вроде бы я все сделал правильно, дал Кисе подтверждение ее догадкам, заручился поддержкой вампирши и сумел не испортить отношения с демоном. Можно собой гордиться. Вот только очень напрягала неизвестность в отношении следующих шагов Керисана, но с этим я ничего не мог поделать. Нет, как вариант, можно поставить ответный "жучок" в его кабинете, чтобы хотя бы вычислить осведомителей мастера, но пока Киса не расскажет мне все, что знает о мастере, рисковать не стоит.
  Решив, что следующий день внесет ясность в мои планы, я не стал больше размышлять об этой проблеме и сосредоточился на истории, которую в ближайшем будущем рассчитывал сдать и напрочь о ней позабыть. Дело в том, что материал, который адепты моей группы прошли на первом цикле, оказался абсолютно бесполезным. Ну, посудите сами - в тот период магия находилась в зачаточном состоянии, науки, ее изучающей, не было, как таковой, а отрасли магического искусства только-только начинали становиться самостоятельными. Да и вообще, в те века у одаренных даже не было возможности развивать магическую науку. Все свободное время они дрались друг с другом за власть, за ресурсы, за богатство. А если учесть еще и то, что не только маги людей обладали подобными устремлениями, можно смело говорить, что эти темные варварские времена были непрерывной чередой войн всех со всеми.
  Как и на территории Степи, на землях будущей Империи проживало множество различных рас, готовых по любому поводу вцепиться друг другу в глотку. В книгах, которые я листал, по поводу их количества давались различные предположения, но одно было понятно - в процессе естественного отбора эта цифра неумолимо уменьшалась, пока не остались одни только люди, оказавшиеся самыми живучими. Но это я забегаю далеко вперед, а на экзамене мне нужно будет отвечать на вопросы о бесчисленных войнах, конфликтах и прочих недоразумениях, происходивших в те времена.
  К счастью, период, который мне нужно было изучить, на точные сведения оказался небогатым. Литература предоставляла лишь набор догадок историков, которые делали выводы, исходя из весьма скудных данных. Как правило, это были труды древних магов, которые также содержали предположения о событиях древнейших времен. Самое смешное, что и в этих трудах, я уверен, присутствовали отсылки на записи догадок одаренных более ранних поколений. Такой вот временной испорченный телефон, но альтернативы не было. Ведь письменные свидетельства того периода, разумеется, не сохранились, а археологические исследования совсем не давали результатов. Поэтому мне оставалось только пролистать всю эту макулатуру, просмотрев ее по диагонали, запомнить основные теории, предположения и имена историков, а потом уснуть со спокойной совестью и уверенностью в том, что экзамен Каришону я сдам.
  Несмотря на то, что я вырубился лишь перед рассветом, проснуться умудрился до момента побудки. Поглядев на спящего демона, я решил сегодня прогулять разминку с Васлишем, и отправился в душ, где смыл прохладной водой легкую сонливость, и в приподнятом настроении вернулся в комнату. Собрал все прочитанные ночью книги, стараясь не шуметь, и мстительно подождал еще несколько долгих минут. Наградой за мое терпение был тихий звук колокольчика, а также великолепное шоу, последовавшее за ним. Хор вскочил с кровати с полубезумным взглядом и яростным рыком. Лихорадочно озираясь по сторонам, он постепенно начал приходить в себя. Машинально потирая уши в тщетной попытке избавиться от мерзкого звука в своей черепушке, он наткнулся на мою искреннюю улыбку.
  - С добрым утречком! - ехидно поприветствовал его я.
  В ответ демон обматерил меня на своем весьма интересном для слуха языке и принялся приглаживать вставшую дыбом шерсть. Я же стал наблюдать за движениями его хвоста, судя по всему, вдруг решившего зажить собственной жизнью. Свернувшись кольцом, он вдруг взметнулся вверх, потом завернулся в штопор, распрямился и обвил кончиком ножку кровати. Не выдержав, я спросил у Хора, кивнув на своевольничающую часть его тела:
  - Слушай, а это вообще нормально?
  - Что? - недовольно уточнил демон.
  - Твой хвост. Что-то я раньше такой активности за ним не замечал.
  Словно застеснявшись, хвост опустился вниз, едва касаясь пола, и замер, слегка подрагивая кисточкой, а Хор, улыбнувшись, ответил:
  - Это просто утренняя тренировка.
  - Тренировка? - глупо переспросил я. - Для хвоста?
  - А что тебя так удивляет?
  - Ну, остальные тренируют руки и ноги, качают пресс... короче, развивают рабочие мышцы, а ты отчего-то решил уделить внимание наиболее бесполезной части тела.
  - Это почему же?
  - Ну, смотри сам, в бою он нанести удар не сможет, зацепиться за что-нибудь и принять на себя вес остального тела - сомневаюсь, метать острые предметы - также вряд ли. А если ты подхватишь им нож, так как любой меч наверняка окажется чересчур тяжелым, то все равно дистанция для удара окажется недостаточной, да и нанести ощутимый урон не позволит нехватка силы и, как я полагаю, точности. Вывод - я бы не стал уделять ему ни капли внимания, а вот ты тренируешь.
  Хор, уже вполне проснувшийся, иронично поинтересовался:
  - Алекс, неужели ты все оцениваешь с позиции полезности для боя? Ведь существует такое понятие как "красота". Оно тебе известно? Или ты даже при взгляде на прически людей, думаешь, как их можно использовать в схватке?
  - А что тут думать? - сохраняя удивленный вид, ответил я. - Коса просто идеально подходит для вплетания в нее различного оружия, от стилета до серпа. А уж сколько метательных ножей в виде заколок можно спрятать женщине с пышными волосами...
  Лицо демона было таким обескураженным, что я рассмеялся. Хор понял, что я его разыгрываю, коротко выругался и принялся одеваться. Подождав соседа, я вышел с ним в коридор и установил сигналку на окно, соединив ее с плетением амулета, а потом методом Керисана накинул одну из линий на дверь. Сосед внимательно наблюдал за моими действиями, пару раз задумчиво хмыкнув.
  - Сможешь повторить? - уточнил я, когда мы вышли из дома адептов.
  - Смогу, только ты вечером еще раз покажи мне основу, ладно?
  - Без проблем, - ответил я и взял курс в столовую. - Хор, а что, у вас в королевстве хвост имеет то же значение, что для людей - прически?
  - Вовсе нет, это я к слову сказал. Просто у меня дома считается нормой содержание этой части тела в тонусе и утренняя тренировка давно вошла у меня в привычку. Понимаешь, выглядит очень некрасиво, когда хвост волочится по земле и собирает дорожную пыль. Это старикам подобное простительно, а остальные могут потерять уважение и стать объектом насмешек... Однако, многие наши девушки украшают свои хвосты драгоценностями или ленточками, так что, наверное, это сравнение все-таки слегка подходит.
  - Понятно, - кивнул я.
  - Ну а ты был серьезен, когда говорил о применении его в бою? - уточнил Хор.
  - Ага.
  - Тогда ты действительно слегка ненормальный, - подытожил демон. - Уж извини, если обидел.
  - Нисколько! Псих я еще тот, и у тебя еще будет возможность в этом убедиться, но на схватках я не зациклен, как остальные адепты моей группы. Просто я знаю, что, к примеру, у драконов хвост - очень важная конечность. В поединках он приобретает даже большее значение, нежели когти. Так что я просто не смог не поинтересоваться, как с этим обстоит дело у вас.
  - И откуда это ты столько о драконах знаешь? - ухватился за слово Хор.
  - Потом расскажу, - ответил я, поскольку мы уже добрались до дверей столовой.
  Демону пришлось оставить расспросы, а я мысленно поздравил себя. Теперь, используя прекрасный повод, можно будет выведать у Хора, что его раса знает о драконах. Ведь представления, бытующие у тех разумных, за кем рептилии не приглядывают, мне прекрасно известны, а вот мнение подопечных Хранителей или Слуг Создательницы очень хотелось бы узнать. Набрав еды, мы отправились к дожидающейся нас Кисе и славно с ней поболтали. По молчаливому уговору, о делах никто не заикался, но мы условились вечером встретиться в нашей комнате, чтобы поделиться наболевшим.
  После завтрака начался обычный учебный день, не принесший мне ничего, кроме знаний. В обед, выловив Каришона на факультете стихийников, я договорился, что завтра он примет у меня экзамен и отправился в библиотеку повышать знания теории магии, так как утренняя встреча с Глодом оставила неприятный осадок. Похоже, мастер решил, что наша группа ничем больше не должна заниматься, кроме как учить его предмет. И теперь мастер регулярно заваливал нас новой литературой, которую нужно было выучить.
  Надо отметить, что это осложнение возникло лишь из-за стремительного улучшения ответов пользующихся моим плетением адептов. За несколько дней все они успели изучить больше, чем за прошлый цикл. Поэтому на занятиях Глод кричал, исходил желчью, но так и не мог ни на ком сорвать свою злость, обнаруживая у группы просто идеальную подготовку. Пока он нашел выход, увеличив нагрузку и добавив нам самостоятельной работы, но что же будет дальше, я предугадать не брался. Эх, надо было хоть немного подумать, прежде чем делиться своим секретом!
  Вечером мы усталые, но весьма довольные, пообщались всласть. Киса, сдержав свое обещание, рассказала мне о Керисане все, что знала. Оказалось, на должность начальника службы безопасности Академии его приняли пять лет назад, когда предыдущий ушел на заслуженный отдых в связи с проблемами со здоровьем. Поговаривали, что проблемы эти были вызваны неизвестными доброжелателями, так как безопасник являлся другом Фалиано и сам бы точно не ушел с насиженного места, но подтверждения слухам не находилось. На новой должности Керисан поначалу осторожничал и втирался в доверие к остальным преподавателям Академии, ну а со временем осмелел и превратился в то, что можно было наблюдать сейчас. Несмотря на долгий срок работы, приятельские отношения с ним поддерживали всего трое преподавателей - Глод, Деркирош и Лаох, который прочно обосновался на должности его помощника. Все они имели ранг мастеров и не имели ни влияния, ни особого уважения в магическом обществе.
  К сожалению, на вопросы о Совете Магов Киса предпочла промолчать с многозначительной улыбкой, и я понял, что пока не предложу ей нечто существенное, сведениями вампирша делиться не станет. Но на ум ничего путного не приходило, а тут еще Хор вспомнил утреннюю беседу и попытался разговорить меня по поводу драконов. Разумеется, я не стал разрушать "легенду", и выдал общие сведения, обмолвившись, что узнал их от охотников, которые до сих пор относят крылатых рептилий к тварям, подлежащим истреблению. Этот ответ вполне удовлетворил демона, поэтому я, в свою очередь, перешел к расспросам.
  Но результаты оказались весьма скудными. Хор заявил, что его раса с драконами не ладит, поскольку приручить этих тупых животных невозможно. И хотя демоны довольно часто замечают крылатых рептилий, так как одно из их гнезд находится на территории хвостатых, но предпочитают игнорировать чешуйчатых тварей. В общем, узнать, как же выглядит "хранительство" с точки зрения подопечных, я так и не смог. То ли драконы, взявшие под крыло расу Хора, хорошо работали и не допускали ошибок, то ли вообще плюнули на хвостатых и давно уже ничем подобным не занимались, лишь формально оставаясь в числе Слуг Создательницы. В пользу последнего предположения говорила и странная ситуация на границе с королевством вампиров, ведь для драконов пригасить пламя обоюдной ненависти было плевым делом, однако изменений к лучшему отчего-то не наблюдалось.
  После обмена информацией Хор с Кисой вновь завели спор о своей теории, а я взял одну из принесенных из библиотеки книг и принялся постигать основы боевой магии. Эта идиллия продолжалась недолго. Спустя час комендант общаги, видимо, заметив яркий свет в нашем окне, принялся ломиться в нашу дверь с требованием прекратить непотребство. Нам пришлось подчиниться и отправить вампиршу домой, а после этого долго доказывать коменданту, что с нашим замком все в порядке, это его ключ отчего-то испортился. Поругавшись немного для вида, тот минут пять копировал себе блок с наших отмычек, а потом удалился, даже не пожелав спокойной ночи. Разумеется, я тут же сменил плетение на двери, так сказать, во избежание.
  Ночь и следующий день прошли спокойно. Утром демон сам устанавливал сигналку, а я только контролировал ход процесса. Хор сделал все тщательно и без ошибок, позволив мне оценить его немаленький уровень мастерства. Да, годы обучения пошли впрок, и демон уже сейчас являлся полноценным магом, который был способен потягаться со мной на равных. Подозреваю, как и Киса, он еще дома получил хорошую образовательную базу, без которой точно не поступил бы в Академию. Короче, я мог спать спокойно - простые подлянки Керисана на Хоре точно не сработают, а сложные... Ну, не будем о грустном.
  Весь день я был чрезвычайно занят, выкладываясь по полной на занятиях алхимии, некромантии, экзамене по истории магии, а напоследок еще и конструкторстве. Каришон весьма удивился, когда я ответил на все его вопросы, но потом похвалил и даже пообещал освободить от занятий, если я таким же образом сдам экзамен за второй цикл. Для меня это было бы весьма удобно, поэтому я с благодарностью принял список необходимой литературы и распрощался с мастером. Нет, пока я не собирался готовиться, так как предыдущий курс должен был выветриться из памяти, но через месяцок-другой...
  А Фалиано сегодня осчастливил меня новым заданием - выдал огромный лист со схемой магического плетения и заставил ее разобрать. Эту схему наверняка рисовал какой-то инвалид, так как значки и пометки угадать было весьма сложно. К ним уже не подходило определение "курица лапой", почерк автора был скорее из серии "осел копытом". Но в итоге выяснилось, что ректор просто хотел проверить, насколько качественно я уяснил общие правила рационального расположения элементов, так как моей задачей было правильно определить значение пометок, иногда похожих сразу на три магических блока. Ну, с этой головоломкой я справился, хотя и не так хорошо, как хотелось бы, поэтому получил от Фалиано новую лекцию и длинный список необходимой литературы.
  После занятия, я заглянул в библиотеку, набрал там книг по теории конструкторства и отправился в нашу комнату, где обнаружил Кису, в одиночестве изучавшую какой-то огромный том.
  - А Хор где лазает? - поинтересовался я, сгрузив книги на стол.
  - В женском доме, - ответила вампирша и презрительно фыркнула.
  - Что, неужели ревнуешь? - улыбнулся я.
  - Вот еще! Просто ты бы видел, какая адептка подцепила его сегодня после занятий!
  - Страшная, как водяница?
  - Скорее, как корова. Лицо напоминает пышную ватрушку, ноги - окорока, а форма на ее груди прямо по швам расходится. Как он вообще на такую польстился, ума не приложу!
  Я улыбнулся, сформировал плетение полога тишины, рухнул на свою кровать, с комфортом вытянулся на ней и философски заметил:
  - Как говорят умные люди, о вкусах не спорят.
  - Как и об отсутствии таковых в принципе, - добавила вампирша, снова презрительно фыркнув.
  Мне даже стало интересно взглянуть на таинственную незнакомку, сумевшую соблазнить избалованного женским вниманием демона.
  - Алекс, а у тебя вкус-то есть? - весело спросила Киса.
  - Кое-какой имеется, - улыбнувшись, ответил я.
  - Так почему же ты еще до сих пор ни с кем не переспал?
  - Ох, как грубо, - поморщился я. - Воспитанные люди обычно говорят - "занялся любовью".
  - Ну, мне простительно, - парировала Киса, но не дала сменить тему: - Так все-таки, почему? У нас в женском доме этот вопрос является важнейшей темой для обсуждения. Все адептки только и говорят о том, что ты до сих пор никого не выбрал, уже и меня слезно просили выяснить, не нравятся ли тебе мальчики.
  Я печально вздохнул. Мда, похоже, проблема, так легкомысленно оставленная без внимания, набирала обороты. Девушка, строившая мне глазки после коллективной пьянки оказалась лишь первой ласточкой, дальше дело пошло по нарастающей. Несмотря на то, что я предпочитал не замечать никаких намеков, а при попытке случайно встреченных по дороге представительниц прекрасного пола завести со мной разговор извинялся и неизменно говорил, что очень занят, спешу на занятие и тому подобное, количество претенденток на мое внимание только увеличивалось. Причем не только среди адепток моей группы.
  Дней пять назад две целительницы с третьего цикла буквально вцепились в меня на подходе к столовой и попытались словесно изнасиловать. Мне с трудом удалось соблюсти приличия и не послать этих бестолковых кумушек подальше. Нет, не то, чтобы я был против групповухи, просто не горел желанием нагружать себя дополнительными проблемами, которые обязательно последуют за тесным знакомством. И я вовсе не опасался, что меня будут преследовать их предыдущие ухажеры, и уж точно не волновался о сохранении своей репутации, а просто знал - такое знакомство предполагает обоюдные обязательства. И после нескольких часов, занятых плотскими утехами, мне придется тратить время на общение с адептками, на поддержание хороших отношений, на всяческие дежурные проявления внимания и все прочее, а у меня его и так не хватало. Ведь просто переспать и разбежаться в моем случае не выйдет - адептки наверняка обидятся и жестоко отомстят. Ну а месть обиженной женщины... Нет уж, мне вполне достаточно Керисана!
  - А разве они не рассматривают тебя в качестве объекта моего внимания? - полюбопытствовал я у Кисы.
  - Нет, - огорчила она меня.
  - Но почему? Ведь ты проводишь у нас довольно много времени, да и возвращаешься поздно...
  - Алекс, ты иногда меня просто поражаешь. Подумай, какая уважающая себя девушка будет сама бегать к любовнику? Это все равно, что публично признаться в том, что потеряла чувство собственного достоинства и лишилась интереса противоположного пола, а таких не жалуют.
  - Вот оно что... - пробормотал я.
  Странные у них тут нравы, однако. Странные, но очень вольные.
  - Тем более, разве будет человек спать со мной? - продолжила вампирша.
  - А что в тебе не так? - изумился я, уставившись на Кису.
  - Вообще-то я вампир, - напомнила она с ехидной улыбкой.
  - И что? - уточнил я. - У вас строение тела другое?
  Улыбка девушки померкла. Она попыталась пояснить:
  - Нет, но я же представительница иной расы.
  - И что? - повторил я.
  - Разве для тебя это совсем ничего не значит?
  - Конечно, нет. Мы же все-таки не имперцы и никаких расистских предубеждений не имеем. За примерами далеко ходить не нужно - если ты не в курсе, принц эльфов несколько лет назад женился на принцессе гномов, а вождь Степи не так давно взял в жены эльфийку. Что уж говорить о простом люде, которые совсем не обращает внимания на рост, цвет кожи или строение ушей.
  Киса ошеломленно уставилась на меня, словно решая, не вру ли я. Потом ее ошеломление сменилось задумчивостью, вылившейся в вопрос-уточнение:
  - То есть, у вас в Новом Союзе не важно, какой ты расы?
  - Ну, почему же, - улыбнулся я. - На эльфов в человеческих землях всегда обращают внимание, да и гномам устроиться кузнецами или каменщиками гораздо проще. Ну а если в наши земли вдруг решит наведаться Хор, полкоролевства как минимум сбежится на живого демона взглянуть.
  Киса после моего ответа молчала долго, переваривая информацию, а потом пробормотала:
  - И как же вам удалось этого добиться?
  Я не стал отвечать, смазывая впечатление. Теперь начальники вампирши точно мной заинтересуются, зуб даю!
  - Так что, ты бы вполне мог со мной... заняться любовью? - неожиданно спросила Киса. - Не ради выполнения задания, а просто так, по собственному желанию?
  - А ты этого хочешь? - уточнил я.
  - Нет, мне просто интересно, - сказала девушка.
  Похоже, не врет. Пауза между вопросом и ответом была в пределах нормы. Ну, тогда и я буду честен.
  - Вряд ли.
  - Что, все-таки не любишь вампиров? - воспряла духом Киса.
  - Просто ты не в моем вкусе.
  - Да неужели? - с сомнением протянула вампирца. - И что же мне не хватает такого, что есть у других девушек?
  - Хвоста и крыльев, - серьезно ответил я, но, поглядев на удивленное лицо, не выдержал и рассмеялся.
  - Да ну тебя! - обиженно буркнула Киса и уткнулась в книгу.
  Но не успел я извиниться за неудачную шутку, как дверь нашей комнаты распахнулась, и на пороге появился весьма недовольный Хор в явно наспех одетой форме.
  - А вот и покоритель дамских сердец! - поприветствовала вампирша нашего героя-любовника. - Почему так быстро?
  - Марва, чтоб ей провалиться! - зло ответил демон. - Мы с Лавичкой только-только перешли к самому интересному, а тут появляется эта мымра и вышвыривает меня прочь. Даже штаны надеть не дала, пришлось всему женскому дому свой голый зад демонстрировать!
  Я представил эту картину и покатился со смеху, Киса мне вторила, держась за живот, а Хор с очень обиженным выражением морды зыркал на нас исподлобья, от чего нам становилось еще смешнее. Под конец демон сам не выдержал и, махнув рукой, присоединился к нашему веселью.
  
  Глава 19. Привратник
  
  Отсмеявшись, я вновь активировал полог тишины, а Хор присел на свою кровать и сказал:
  - Ну, один разок мы все-таки успели, значит, день не прошел зря.
  - Хор, а скажи, что ты вообще в ней нашел? - спросила все еще ухмыляющаяся Киса. - Неужели, тебя привлекают толстушки? Вот уж не думала!
  - Ну, Лавичка не такая толстая. Пышная - да, но жирной я ее назвать не могу. А на твой вопрос есть весьма простой ответ. Вернее, два ответа.
  Подняв руки, демон наглядно продемонстрировал величину этих самых ответов. Четвертый размер, не меньше, машинально отметил я. Нет, такие формы мне точно не нравятся, поэтому поддержать Хора я не могу.
  - Все вы, мужики, одинаковые! - укоризненно заявила Киса, подтвердив этой фразой тот факт, что женщины обоих миров также немногим отличаются друг от друга.
  - Да ладно тебе! Если завидно, то так и говори, а род мужской не обижай... Нет, Алекс, ты бы видел, какие у нее...
  - Хор! - перебил я демона. - Мне совершенно неинтересны детали твоих любовных похождений. Нашел свое счастье - радуйся втихомолку, но не спеши делиться им с окружающими.
  - А ты, Алекс, если имеешь плохое настроение, то не старайся подарить его остальным! - парировал сосед.
  - С чего ты взял? Настроение у меня просто отличное, так что даже не хочется его портить книгами по конструкторству.
  Я кивнул на стопки, возвышавшиеся на столе. Проследив за моим взглядом, демон удивленно спросил:
  - Так что, ты еще не знаешь?
  - О чем? - не понял я.
  - Ты ему не говорила? - повернулся Хор к Кисе.
  - Нет, решила тебя дождаться.
  - Вы меня просветите, в чем дело, или желаете, чтобы я от любопытства помер? - возмутился я.
  Вместо ответа демон встал с кровати и принялся искать что-то на столе, бормоча: "Да где же оно?". Наконец, отодвинув одну из моих стопок, он вытащил небольшой листок бумаги, который торжественно вручил мне и ехидно сказал:
  - Поздравляю тебя, Алекс! Завтра ты будешь дежурить на воротах Академии!
  Оглядев листочек, я обнаружил на нем отпечатанный текст, где витиевато сообщалось, что адепт Алекс Дракон (имя было вписано обычной магической ручкой на специально оставленном пустом месте) должен завтра с рассветом заступить на пост у ворот Академии и исполнять обязанности дежурного, тщательно соблюдая все предписания, проявляя должное усердие, внимание... бла-бла-бла... до самого отбоя. Венчала все это подпись Фалиано и скромная печать с магической составляющей. Посмотрев на довольного собой демона, я перевел взгляд на серьезную вампиршу и уточнил:
  - Думаешь, Керисан постарался?
  - Больше некому, - кивнула девушка.
  Демон сразу прекратил выеживаться и обеспокоенно спросил:
  - То есть, это новая попытка? Но ведь распределением общественных обязанностей занимается ректор, а не мастер, и наверняка это просто Фалиано отчего-то решил поставить завтра Алекса на ворота.
  Киса посмотрела на него с ехидной гримасой, а потом принялась объяснять, словно маленькому ребенку:
  - Да, существует очень небольшая вероятность, что это данная идея пришла в голову именно ректору, но я бы не поставила на этот вариант и пары медяков. Смотри сам, нарушается вся очередность жеребьевки, так как сперва должны были отдежурить стихийники и целители. Кроме того, Алекс, хоть и обучается на втором цикле, все равно является новичком и наверняка не обязан был в этом участвовать. Ведь он не посетил ни одного обзорного занятия, поэтому не может знать обязательные инструкции дежурного. Вывод очевиден - очередная подстава!
  - Но если это дежурство было организовано Керисаном с такими нарушениями, почему же тогда ректор подписал назначение? - уточнил демон.
  На это ответил я, переняв наставительный тон вампирши:
  - Потому что Фалиано прекрасно понимает всю подоплеку ситуации и надеется на то, что я смогу избежать расставленной мастером ловушки.
  Переводя взгляд с меня на Кису и обратно, словно пытаясь обнаружить определенное количество отличий, демон ехидно осведомился:
  - А если вы все такие умные и расчетливые, то почему вообще умудрились оказаться в этой выгребной яме?
  Вампирша фыркнула, а я вздохнул и признал:
  - Ну, это только моя вина. Знать бы раньше, я бы десятой дорогой обошел трактир с информаторами Керисана, или не стал бы осторожничать и прикончил обоих... Ладно, не будем сожалеть о прошлом, это бесполезно. Лучше объясни, почему мое назначение попало к тебе?
  - Ризак дал, - пожал плечами Хор и устроился на своей кровати, машинально приобняв рукой Кису. - Не волнуйся, здесь нет никаких нарушений, ответственность за адептов, отправляющихся на дежурства несут деканы факультетов. И нет ничего удивительного в том, что магистр решил отдать его мне, заодно попросив объяснить тебе основы работы привратника.
  Вампирша кивнула, подтвердив мои предположения о том, что Ризак к подлянке не причастен, и я заявил:
  - Тогда я - само внимание. Излагай.
  Демон на этот раз постарался не отвлекаться от сути и рассказал мне о дежурстве на воротах все, что знал сам. Пару раз его дополняла Киса, раскрывая некоторые специфические тонкости, так что уже через полчаса я был в курсе предстоящей работы. В принципе, ничего особо сложного в ней не было. Дежурный обязан был отстоять свою вахту, выполняя одновременно роль стражника у городских ворот, секретарши в приемной и таможенника на границе. Он встречал посетителей Академии, расспрашивая их о цели визита, принимал телеги с продовольствием и различными предметами быта, поставляемые городом, следил за их разгрузкой, выпускал адептов с "увольнительными" и впускал уже отгулявших свое увольнение в Кальсоте, тщательно фиксируя момент их ухода-возвращения.
  К слову, эти разрешения на проведение законного выходного вне стен Академии среди адептов именовались вольницами и выдавались примерно раз в две десятицы. Вольница разрешала на сутки покинуть стены родной Академии и не была привязана ни ко времени, ни к дате. Адепт сам решал, когда ей воспользоваться, поэтому вольницы были весьма популярным способом поощрения. Ну и, разумеется, наказания, так как провинившимся грозило долго не увидеть разрешений со своим именем.
  Однако не все было так радужно, как казалось на первый взгляд, нашлись несколько подводных камней, придающих работе привратника неприятный аспект. Так, например, он должен следить за тем, чтобы в Академию не попало что-нибудь из запрещенного списка, обязан сверять все накладные на поставляемые для столовой продукты, проверять предназначенные для хозяйственников товары, не пускать опоздавших адептов... И выполнять еще много чего, превращавшего дежурство в настоящую повиность. Нет, разумеется, некоторые осторожные адепты умудрялись оборачивать все обнаруженные ими нарушения в свою пользу, зарабатывая на этом деньги, но далеко не всем это удавалось.
  Вспомнить хотя бы того бедолагу, который повстречался мне. Мало того, что ректор отобрал у него мои деньги, так еще и направил на общественные работы, лишив вольниц на неопределенный срок. Так что дежурные поневоле должны были делать непростой выбор - либо закрывать глаза на шероховатости (а в случае большой наглости и готовности рискнуть лишать нарушителей некоторой суммы денег), либо педантично все это фиксировать, превращаясь в глазах остальных в законченную сволочь. Именно поэтому для Хора дежурство на воротах представлялось чем-то вроде наказания. Как и для меня, собственно, ведь я догадывался - Керисан обязательно устроит несколько подставных нарушений, причем с таким расчетом, чтобы я либо не сумел их обнаружить, либо не смог избежать.
  В общем, судя по всему, книги по конструкторству меня сегодня не дождутся, так как я должен хорошенько выспаться, чтобы завтра весь день быть предельно собранным и внимательным. Но прежде нужно узнать все предписания дежурного. Советы бывалых адептов - это, конечно, хорошо, но четко сформулированные правила действий в любой возможной ситуации были бы куда полезнее.
  - Правила? - переспросил Хор, услышав мою просьбу. - А зачем? Я же тебе подробно объяснил, что нужно делать.
  Я переглянулся с понимающей меня Кисой. Вампирша вздохнула и сказала демону:
  - Хор, ты местами как дите малое! Неужели ты не понимаешь, что все мелкие нарушения Керисану неинтересны? Нет, он не будет ловить Алекса на невнимательности к "несунам", ведь это даст ему возможность назначить лишь десятицу работы на кухне, и это в самом серьезном случае. Вместо этого он постарается поймать его на серьезном нарушении какого-нибудь правила, за которое гарантированно полагается исключение. Так что вместо того, чтобы меня щупать, ты бы лучше нашел свои старые записи с первого цикла.
  Демон отдернул руку, в процессе рассказа неосознанно переместившуюся с талии девушки слегка пониже и вот уже минут десять нежно поглаживающую ее бедро. Нет, все-таки инстинкт бабника - сильная штука!
  - Э-э-э... Извини. Я не специально.
  Киса улыбнулась, глядя на виноватую морду демона, и ехидно заметила:
  - Спасибо, что хоть раздевать не принялся. И хватит уже пялиться, доставай конспекты!
  Хор вскочил с кровати и принялся рыться на полках, а я задумался о некоторых нюансах в поведении Кисы. Сперва ее странные вопросы по поводу моих вкусов, потом неосознанная ревность, благосклонное принятие незатейливых знаков внимания... Похоже, она сильно истосковалась по мужскому обществу. Это понять можно, ведь в демоне девушек привлекает его необычность, поэтому в выборе партнерш для любовных утех он не ограничен, а вот вампирша своими клыками отпугивает всех потенциальных ухажеров.
  Интересно, сколько она уже обходится без секса? Понимаю, звучит грубовато, да и не мое это дело, вот только его регулярность весьма сказывается на физиологическом и психологическом состоянии разумного, а недостаток может привести к нарушению гормонального баланса, повышению раздражительности, нервным срывам и прочим нехорошим вещам. Может предложить свои услуги? Тем более, Киса наверняка догадается, что это будет всего лишь рабочим моментом, не подразумевающим каких-либо обязательств. Да и внешне она весьма привлекательна... Мда... Надо будет поговорить с ней об этом при случае. Только аккуратно, чтобы ненароком не обидеть.
  - Нашел! - радостно воскликнул Хор, отвлекая меня от размышлений на тему взаимоотношений полов. - Держи!
  Демон протянул мне потрепанную записную книжку, раскрытую где-то посередине. Поглядев на текст, я хмыкнул:
  - Знаешь, Хор, тебе нужно работать разведчиком и записывать сверхсекретные сведения. Я уверен, в этой сфере твой талант раскроется в полной мере, оставив всех шифровальщиков без работы.
  - Это еще почему?
  - Да просто даже если написанные тобой документы попадут в руки вражеских шпионов, те все равно не сумеют их прочитать! Нет, это же надо! Ты вообще чем обычно карандаш держишь, ногой или хвостом?
  - Рукой, как все, - буркнул демон, возвращаясь под бок к Кисе.
  - Не верю! - заявил я. - Нет, признайся, может, ты эти каракули вслепую выводил?
  - Не нравится - не читай! - огрызнулся Хор. - Нет, чтобы спасибо сказать, он еще возмущается!
  - Конечно, спасибо тебе огромное... Но все-таки интересно, ты хоть сам в своих записях разбираешься, или просишь других помочь?
  Я хихикнул, припомнив одного своего сокурсника, который страдал похожей проблемой. Нет, у него был приличный почерк, вот только писал он очень и очень медленно. Естественно, преподаватели не могли ждать, пока трудолюбивый студент зафиксирует в тетради все их слова, поэтому парню постоянно приходилось пользоваться сокращениями. А потом начинался цирк, потому что уже на следующий день он подходил к сокурсникам с грустным выражением лица и стандартной просьбой подсказать, что означает таинственная фраза "Х-ка пр. и пр. рег. об. о-й".
  - Если совсем плохо, могу свой вариант принести, - сказала Киса.
  - Пока не нужно, попробую разобраться, - ответил я и приступил к чтению, однако уже спустя несколько минут был вынужден признать: - Это не то, что нужно. Здесь лекция по основам безопасности с объяснениями и подробной расшифровкой действий дежурного, а мне нужны правила и четкие инструкции, желательно закрепленные в виде незыблемых норм.
  Хор, пожав плечами, пояснил:
  - Здесь все, что говорил на занятиях Керисан.
  - Кроме дополнительной литературы, - добавила Киса. - Ее все равно никто из нас не читал, так как никакого экзамена по данному предмету не было.
  - Придется отправиться в библиотеку, - вздохнул я и протянул демону его записи.
  - Если, конечно успеешь, - с сомнением сказала вампирша.
  - ...! - выругался я.
  Сейчас уже ночь, библиотека может оказаться закрытой, а завтра до дежурства мне в нее точно не удастся заглянуть. Но шанс еще оставался, поэтому я, не теряя времени, развеял защитный амулет на окне и снова выпрыгнул в него прямо с кровати. Пятки я отбивать не хотел, поэтому воспользовался левитацией, замедлив падение, а как только достиг земли, во весь опор побежал по безлюдной темной улице к знакомому зданию.
  Несмотря на опасения, успел я вовремя. Хранитель как раз собирался уходить домой, когда я ворвался в его владения с просьбой предоставить мне устав привратника. Такого, разумеется, не обнаружилось, но, как выяснилось, существовала книга с законами Академии в расширенном варианте, где подробнейшим образом, по параграфам и пунктам определялись все отношения между любыми индивидами в этих стенах. В ней не содержалось никаких пояснений, никаких наглядных примеров, как в ознакомительной версии, приобретенной мной при поступлении. Это были только сухие строчки правил и норм поведения, составленные давным-давно, еще во времена основателей и действующие поныне. Как раз то, что я искал.
  На радостях я едва не расцеловал хранителя, а тот, с улыбкой понаблюдав за моей реакцией, даже разрешил взять книгу с собой. Эх, все-таки не зря я старался и тратился на вино, устанавливая с ним нормальные отношения! Надо будет обязательно повторить опыт, но на этот раз принести обычный лимэль. Думаю, Велисса разрешит мне поработать в ее лаборатории, тем более у нас как раз наметились интересные практические занятия по алхимии... В общем, подхватив свой трофей, я вернулся в общагу, и обнаружил, что Хора и Кису снова затеяли спор. Не став им мешать, я приступил к повторному изучению законов Академии, надеясь, что их знание завтра позволит мне избежать подготовленных Керисаном сюрпризов.
  Несмотря на мои планы хорошенько выспаться, провозился я полночи, вникая во все нормативные тонкости наследия основателей Академии. Сперва, конечно, пришлось вызубрить все то, что непосредственно относилось к моему дежурству, а потом я решил не терять времени и изучить остальную часть "Законов". Мда, все-таки зря я потратил свои кровно... э-э... отнятые золотые на популяризированный вариант. В нем не оказалось и половины всех уложений, выброшенных в угоду понятным практическим примерам и подробным объяснениям необходимости выполнения законов. Как будто для детей писали, ей богу! Но это так, к слову.
  Как и ожидалось, в законах присутствовали несколько параграфов, касающихся действий привратника, за нарушение которых гарантированно следовало исключение, но все они были, мягко говоря, устаревшими. Вот, к примеру, я бы точно не смог выполнить все предписания, касавшиеся ситуации, когда на Академию совершает нападение армия мертвых слуг. И сильно сомневаюсь, что их хоть кто-нибудь мог выполнить, так как изначально они рассчитаны на пятерку дежурных, а не на одного. А про действия во время атаки драконов "в количестве от трех особей и больше" я вообще молчу, так как не верю, что ректор каждый день приходит заряжать "запас стрел Улоха либо других равноценных им по действию артефактов", которые всегда должны находиться под рукой у дежурного.
  В общем, изучив законы, я ощутил себя гораздо увереннее и вернулся к разбору каракулей сладко спящего Хора. Все-таки инструкции и четкие правила - это одно, а понятное описание способа фиксации нарушений или механизма контроля посетителей - совсем иное. В процессе чтения становилось понятным, на что рассчитывал Керисан, организовывая для меня дежурство. Ведь его занятия, излагавшиеся на первом цикле, содержали именно эти простые объяснения необходимых рутинных действий привратника, без знания которых я мог так накосячить, что гарантированно загремел бы на общественные работы аж до конца года. А вот там организовывать хитрые подставы для мастера было бы проще простого.
  Закончив листать записи демона, я мысленно завел свой будильник и разрешил себе поспать часика три, но как только закрыл глаза, кто-то весьма наглым образом схватил меня за плечо и принялся немилосердно трясти. Спросонья я махнул рукой, куда-то попав и прекратив эту тряску. Но не успел вновь вернуться в ласковые объятия Темноты, как получил весьма болезненный удар в бок. Тело среагировало как всегда вперед мозгов, и я с рычанием подпрыгнул, готовясь прикончить всякого, кто попадется мне на глаза, но увидев перед собой одетого демона, замер и окончательно проснулся.
  Потирая бок, я присел на кровать и недовольно осведомился:
  - Хор, что за шуточки? За такое можно и по морде получить!
  - Уже! - не менее недовольным тоном произнес сосед и принялся ощупывать свой нос.
  Поняв, что мое сонное махание было на редкость удачным, я слегка смутился и сказал:
  - Извини, я не специально. Но и ты тоже хорош! Зачем меня надо было поднимать в такую рань?
  Я кивнул в сторону окна, небо за которым только-только начало светлеть.
  - Да вот, хотел, чтобы ты не опоздал на свое первое дежурство, а вместо благодарности получил кулаком по лицу, - иронично ответил Хор, оставив в покое свой нос. - Где вообще твои манеры, Алекс? Как будто в лесу родился - никакого воспитания!
  - А не фиг было меня будить! Спросонок я опасен для окружающих. Так ты скажешь, наконец, зачем поднял меня до рассвета?
  - Одевайся! - решительно заявил Хор. - Пойдем пост принимать!
  Несмотря на остатки сонливости, мои мозги уже начали соображать, поэтому я мигом ухватил всю важность момента, который вчера отчего-то обделил вниманием. Ведь принятие поста также является очень ответственным мероприятием, и его не нужно пускать на самотек. Мне вполне могут перейти "по наследству" от ночного вахтенного различные недостачи, или же наоборот - опасные сюрпризы, которые сегодня днем может обнаружить Керисан. И тогда никакие мои отговорки типа "это не мое, оно тут валялось еще до меня" уже не прокатят - принял пост, значит, несешь за него ответственность.
  Быстро одевшись, а вернее, только обувшись, так как в последнее время предпочитал экономить время и спать в изрядно поистрепавшейся форме, я последовал за демоном, в этот раз покинув комнату через дверь, как все цивилизованные люди. На улице было достаточно светло, но Академия еще крепко спала, созерцая прекрасные сны, и лишь мы, двое жаворонков целенаправленно топали к воротам. Вернее, не к ним, а к небольшой постройке, располагавшейся рядом с воротами и представляющей собой нечто вроде караулки. Издали в ней можно было рассмотреть сосредоточие амулетов разного назначения и ауру адепта, который, судя по его позе, наглым образом дрых, вместо того, чтобы охранять покой остальных, как и положено по инструкции.
  Подойдя к караулке, Хор решительно саданул по двери кулаком. Внутри что-то упало с металлическим лязгом, послышался приглушенный мат, а потом дверца приоткрылась, явив заспанного адепта в форме конструкторского факультета. Оглядев нас, он недовольно поинтересовался:
  - И чего это вам в такую рань не спится? Ладно, не стойте столбами, давайте "вольницы"!
  - Разуй глаза, соня! Смена пришла, - весело заявил демон, а я протянул адепту направление.
  Тот взял его, всеми силами стараясь не зевнуть, и вернулся в недра караулки, а мы с Хором вошли следом. Помещение внутри оказалось меньше, чем я предполагал. По сравнению с ним, наша комната в общаге выглядела огромным залом, а все потому, что в караулке оказалось много шкафов, упиравшихся в потолок и набитых всякой дрянью, начиная от больших амбарных книг и заканчивая какими-то тряпками и железками непонятного назначения. Судя по налету пыли на всем этом хламе, его не трогали самое меньшее лет десять, так что можно сделать вывод - караулка постепенно превратилась в банальную кладовку, в которой годами скапливалось все то, что было жалко выбросить.
  Небольшой пятачок свободного пространства в этой конуре занимал стол с раскрытой книгой, комплектом разговорников, амулетом, похожим на тот, который я видел в библиотеке, и часами с большим циферблатом. Эти часы, в отличие от тех, что висели рядом с расписанием, в колбах содержали песок вместо воды и позволяли рассмотреть свой весьма простой шестереночный механизм, приводящийся в движение магической составляющей. Пока я все это рассматривал, адепт что-то быстро черкнул в книге на столе и сказал мне:
  - Давай свой знак.
  - Эй, не так быстро! - заявил я, разобрав надпись, гласившую, что Алекс Дракон заступил на дежурство. - Сперва проверим, все ли в порядке на посту.
  Хотя изначально я предполагал, что мы должны будем дождаться появления Керисана, чтобы проверить пост под его надзором, но сейчас мысленно напомнил себе, что это не армия и смена караула вполне может происходить без присутствия разводящего. Именно поэтому, кивнув Хору, я приступил к внимательному осмотру помещения. Конструктор сперва удивился, но потом пожал плечами и все-таки зевнул, не проявляя особого интереса к нашим действиям. Наблюдая краем глаза за его реакцией, я пришел к выводу, что либо ночной дежурный - хороший актер, либо мастер действительно с ним ни о чем не договаривался, и подлянок с его стороны можно было не ожидать.
  Методично мы с демоном извлекли из ящиков, полок и груд мусора все, что представляло хоть какой-то интерес в магическом плане. Амулеты, артефакты и накопители, среди которых несколько были совсем пустыми (разумеется, сафрусами в них и не пахло), были разложены на столе и внимательно осмотрены. Больше десятка оказались исключительно бытового назначения и их я опознал сам, а по поводу остальных меня просветил Хор. Выяснилось, что палка с железным набалдашником, в котором скрывалось простенькое плетение, является своего рода тревожной кнопкой, которая должна активироваться при нападении на Академию, большой белый камень может быстро сформировать мощную индивидуальную защиту, а небольшая медная бляха на веревке была способна впитывать силу из окружающего пространства и направлять ее хозяину амулета. Но больше всего меня заинтересовал невзрачный камешек, наполненный большим количеством энергии с несложным плетением, в котором угадывались отдельные элементы разговорника.
  - Не скажешь, что это? - спросил я у демона, разглядывая занятный амулет.
  - Понятия не имею, - ответил Хор. - На первый взгляд обычный накопитель, но какой-то не совсем правильный. Как будто был сделан недоучкой.
  - Твоя вещица? - поинтересовался я, продемонстрировав камешек дежурному.
  - Нет, - ответил тот, презрительно фыркнув.
  Ой, вы поглядите на него, какой обидчивый! Всего второй цикл, а гонору-то...
  - Понятненько... - пробормотал я. - Вот и первый подарочек для меня.
  - Почему ты так решил? - спросил демон. - Ведь этот накопитель мог валяться здесь очень долго.
  - А ты посмотри на остальные амулеты - все они заполнены энергией едва на четверть, кроме нескольких разговорников, а некоторые даже успели развеяться, так что следов плетений не осталось. Да и правильно - их ведь давно не заряжали, а этот - полнехонек, как будто создан только вчера.
  Демон взял странный накопитель и внимательно его рассмотрел.
  - Но ведь он не боевой. Какой от него может быть вред?
  - А это ты мне скажи. Я так понял, что в него специально вставили элементы, позволяющие производить активацию на расстоянии, поэтому в любой момент сила из него может вырваться на свободу. Как думаешь, что тогда произойдет?
  - Максимум - яркая вспышка и небольшой хлопок, ведь энергия-то не будет оформлена, - уверенно сказал Хор.
  - А вот и нет, - улыбнулся я. - Зря ты в свое время не слушал магистра Перисада, поэтому не знаешь элементарных вещей. При большом всплеске силы некоторые простые амулеты, находящиеся поблизости, могут развеиваться, если только их структура изначально не была изменена, для придания плетениям большей устойчивости. Иными словами, при активации данного "сюрприза" разговорникам точно настанет кирдык.
  Демон задумчиво почесал подбородок, а потом заметил:
  - Какая-то мелкая пакость получается. Ты уверен, что это не дело рук адептов?
  Об этом я подумал в первую очередь. На подставу Керисана было явно не похоже. Утраченные разговорники легко восстановить, а это такое незначительное нарушение, что даже назначением на кухню не пахнет.
  - Хрен его знает, - честно ответил я. - Но для большего спокойствия...
  Я сформировал канал к странному накопителю, перекачал всю его силу в себя и развеял плетение.
  - Вы еще долго будете возиться? - недовольно спросил забытый нами конструктор.
  - Осталось проверить сами ворота, - решительно сказал я и вышел из караулки.
  Хор объяснил мне, как они открываются (засов все-таки был магическим, и требовал специального ключа), а потом я настоятельно попросил его рассказать, как же активируется защита стены. Демон весьма удивился моей просьбе, даже ехидно поинтересовался, уж не ожидаю ли я, что Керисан специально для меня организует нападение толпы вражеских магов. Да, разумеется, это выглядело смешным, но я хотел предусмотреть все, так как большинство инструкций дежурного при внештатных ситуациях начиналось словами "незамедлительно активировать защиту Академии".
  Разумеется, Хор не стал активировать защитное плетение, сказав, что на его памяти таких случаев не было, но показал управляющие элементы, которые находились на стене возле ворот. Разобраться в них было несложно, так как структура этого плетения во многом походила на защитный контур тренировочной площадки. Вот только накопителей мне отыскать не удалось, хотя я понимал - они точно где-то есть. Иначе как такая огромная магическая структура не развеивается от времени? Нет, на поддержание ее в рабочем состоянии тоже требуется энергия, запас которой наверняка был спрятан под землей, потому что являлся одним из слабых мест защиты.
  После осмотра я вернулся в караулку, где под изумленными взглядами Хора и конструктора принялся письменно перечислять обнаруженное отсутствие амулетов, которые, судя по законам Академии, были необходимы каждому дежурному. Я упомянул все, что мне встречалось на страницах с инструкциями, не забыв о запасе "стрел Улоха или равноценных им по действию артефактов", которыми тут и близко не пахло. И только после этого я поставил свою подпись, точное время и магический оттиск моего знака адепта, который появился на бумаге благодаря специальному амулету, тем самым подтвердив прием поста.
  После этого ночной дежурный, не прощаясь и находясь в полной уверенности, что моя крыша капитально потекла, пошел к себе досыпать. Хор же, пожелав напоследок удачи, отправился в столовую, надеясь добыть там что-нибудь съестное, но, судя по задумчивой морде демона, в его голове ворочались похожие мысли. Ну и ладно! Пусть считают меня параноиком, пусть думают, что хотят, зато теперь меня никто не мог обвинить в утере весьма ценного артефакта.
  И потянулось дежурство. Первый час прошел скучно, Академия еще спала, и никто из посетителей не собирался тревожить ее сон. Быстро подыскав себе занятие, я проанализировал новую защиту из амулета и признал ее эффективной, но весьма неэкономной. Если применять ее в схватке, велика вероятность, что на атакующие плетения может банально не хватить энергии. Однако структуру плетения я запомнил, чтобы в будущем основательно в ней поковыряться. Пара блоков были интересными и необычными, а общая схема навевала кое-какие мысли. Я подумал, что если ее немного преобразовать и попытаться "скрестить" с обычным коконом, то вполне можно добиться уменьшения расхода силы. Но этим нужно было заниматься только после основательного изучения соответствующей литературы, чтобы снова не изобретать велосипед.
  Отложив в сторону амулет, я принялся рассматривать защиту на стенах Академии и пришел к выводу, что это плетение создавал талантливый мастер-конструктор. Мало того, что оно могло укрывать непроницаемым для вражеских плетений коконом всю территорию, так еще и было способно растягивать и сокращать свою поверхность по желанию того, кто ей управляет. Для этого было достаточно сформировать несколько дополнительных энергетических каналов, или наоборот - сократить похожие блоки, то есть привязка магической структуры к стене существовала только в неактивном состоянии.
  Однако я нашел весьма существенные отличия от уже знакомого плетения. Так, например, его структура была гораздо плотнее, а значит, вряд ли ограничивалась только высасыванием силы из атакующих плетений. Судя по отдельным элементам, физическое воздействие оно также блокировало. То есть, если кто-то очень "умный" захочет обстрелять Академию крупногабаритными камешками, защита с легкостью должна это выдержать. И только одно мне было непонятным - можно ли защитникам выходить из-под ее действия, или же плетение одинаково работает в обе стороны? Ведь находясь под такой защитой, не сильно-то повоюешь, так как ее структура непременно будет мешать формированию атакующих плетений, а если создавать их за ее пределами, будет теряться и скорость, и сила ответа подлым агрессорам. Но в данный момент меня это волновало лишь гипотетически. Гораздо интересней было, какую же подлянку задумал Керисан.
  Спустя некоторое время, стоя на своем посту у ворот Академии я мог наблюдать за ее неторопливым пробуждением. Сперва на улице появились отдельные сонные адепты, спешащие еще до завтрака успеть завершить вчерашние эксперименты, затем повалил ручеек жаворонков из общаг, а к тому времени, как в моей голове тихо зазвенел колокольчик, жизнь в Академии била ключом. Вскоре и мне пришлось выполнять свои обязанности. Открыв калитку, я выпустил на свободу двух стихийников, предварительно проверив их "вольницы" и сделав соответствующие отметки в книге. Потом это же действие пришлось проделать для девушки с моего факультета, которая на выходе игриво улыбнулась и подарила мне воздушный поцелуй.
  Через некоторое время пустой желудок начал напоминать о себе тихим кваканьем. Однако не успел я задуматься над тем, не отлучиться ли мне в столовую, нарушив тем самым одну из инструкций привратника, или все же не рисковать и целый день стоять голодным, как явился адепт-первак с лекарского факультета, которому сегодня не повезло отрабатывать какое-то мелкое нарушение на кухне. Он принес мне легкий завтрак, который я быстро умял, радуясь организованному здесь порядку. На такой комфорт я даже не рассчитывал и, поблагодарив адепта за заботу, продолжил изображать стойкого оловянного солдатика.
  Спустя еще час раздался мелодичный звонок, и мне пришлось расспрашивать первого посетителя, зачем он пожаловал к нам в Академию. Упитанный мужичок лет сорока в приличной одежде требовал проводить его к главному целителю, мол, у него имеется очень выгодный заказ. Я, согласно записям Хора, отвечал, что в Кальсоте расположено представительство Гильдии Магов, да и целителей практикующих хватает, отчего бы не обратиться к ним? Но мужик оказался стойким и от своих требований не отказывался, хотя никаких подробностей о заказе сообщать почему-то не хотел. Препирательство длилось минут пять, после чего мне пришлось идти в караулку, находить нужный разговорник, благо все они оказались с прикрепленными табличками, на которых были выгравированы имена, и вызывать к воротам Велиссу.
  Декан явилась сразу же, уточнила, что надобно просителю, а после послала его... далеко-далеко, так как совсем не собиралась изготавливать средство для повышения потенции в промышленных объемах. Мужик пытался спорить, жаловался, что местные травники не желают иметь с ним дел, но после появления небольшого огнешара, сформированного магистром, простился и быстро скрылся с глаз. Велисса же мрачно посмотрела на мою виноватую физиономию, посоветовала больше по пустякам ее не отвлекать и удалилась на занятия. Ну а я мысленно вычеркнул из инструкций привратника совсем необязательный пунктик о "вежливости и доброжелательности к посетителям". Хрен вам! Больше я краснеть не собираюсь!
  До обеда мне пришлось отвадить еще двух подобных просителей, которые были простовато одеты и, по-видимому, являлись обычными горожанами. Они искали встречи с мастером по изготовлению амулетов, сильно удивлялись, когда я отвечал, что такого в Академии не существует, после чего убирались восвояси. И не лень им было сапоги стаптывать, шагая в Академию? Хотя понятно, местные берут дорого, а сэкономить хочется. Вот только я не мог даже предположить, занимаются наши преподаватели подобными халтурками, или же соблюдают законы, установленные Гильдией. Меня-то, понятное дело, об этих тонкостях никто не предупреждал, поэтому просителям я давал от ворот поворот.
  К полудню число желающих покинуть территорию Академии резко увеличилось. Поодиночке и небольшими группками они устремлялись в Кальсот, чтобы весело провести там время, ненадолго отвлекшись от однообразных занятий, а навстречу им без особого энтузиазма брели адепты, возвращавшиеся в родные пенаты. Вид последних был весьма далек от совершенства. Заспанные, со следами похмелья на лицах и потухшим взглядом, они ничем не напоминали радостных балагуров, только-только вырвавшихся на волю, хотя вчера, зуб даю, точно также улыбались и веселились в предвкушении законного выходного. Сверяя их вольницы и фиксируя время возвращения, я вспоминал известную народную мудрость - если сегодня тебе плохо, значит, вчера было хорошо.
  В обед меня навестил Керисан. Причем неизвестно по какой причине - то ли просто обходил все посты, то ли решил проверить именно привратника. Бодрый и чем-то весьма довольный, он соизволил поприветствовать меня, осведомился о нарушениях, полистал книгу и долго рассматривал мою первую запись, после чего осведомился с недовольной миной:
  - Это что за ерунда?
  Я четко отрапортовал безопаснику:
  - Согласно инструкциям, изложенным в законах Академии, я письменно зафиксировал отсутствие необходимого для дежурства магического инвентаря. Желаете проверить?
  Мастер в ответ долго меня рассматривал, словно размышляя, это была издевка, или я на самом деле не в себе, а потом пробормотал:
  - Согласно инструкциям, значит... Ну-ну.
  Развернувшись, он вышел из караулки, видимо, решив больше не тратить на меня свое драгоценное время, и быстро удалился восвояси. Жаль, по его реакции я так и не смог определить, заметил ли он пропажу странного накопителя, и был ли вообще тот амулет его рук делом. Но одно я понял, появление Керисана на посту сулило мне скорые неприятности.
  
  Глава 20. Нарушители
  
  Вместе с уходом безопасника и мое спокойное дежурство подошло к концу. Сперва пришли телеги с продуктами для столовой. Вызванный на ворота главный повар предоставил мне список, который я должен был сверить с наличием товара, пока двое адептов с помощью простейших плетений разгружали телеги и относили продукты в хранилище. Процесс шел не быстро и несколько раз прерывался из-за того, что мне было необходимо впустить еще одного отгулявшего свое. Однако когда я в очередной раз вернулся к разгрузке, то увидел, как повар без моего надзора приказывает адептам снимать с телег запечатанные объемные кувшины.
  - Это что? - поинтересовался я, кивнув на глиняную тару.
  - Масло, - невозмутимо ответил главный повар.
  Оно значилось в списке закупленных Академией продуктов, поэтому мне можно было ставить галочку и продолжать разгрузку, однако магом повар не являлся, да и амулета, скрывающего эмоции, не носил, поэтому я прекрасно ощутил, как он напрягся, и решительно сказал:
  - Давайте проверим.
  - Да чего там проверять-то! Масло, как масло! - попробовал убедить меня толстяк.
  Но я был непоколебим и начал срывать крышки с кувшинов. В первых двух действительно была маслянистая жидкость, но в остальных обнаружилось вино, судя по кисловатому запаху, средней паршивости.
  - Итак, вместо положенных шести кувшинов масла в списке приема пишем два, - заявил я. - А остального в заказе не было, поэтому его отправляем назад поставщику продуктов.
  Однако повар с этим был не согласен. Дружелюбно улыбнувшись и обхватив меня за плечи, он тихо зашептал на ухо, оглядываясь на двух адептов:
  - Послушай, парень, может, договоримся? Я ведь в долгу не останусь.
  Я слегка задумался, но потом сделал выбор и шепнул ему в ответ:
  - Конечно, договоримся. Пишем два кувшина, а четыре возвращаем для замены.
  Выражение лица повара сделалось обиженным.
  - Нет, парень, ты не понял...
  - Нет, это вы не поняли! - не дал я ему закончить. - Есть всего два пути, либо мы фиксируем досадную ошибку поставщика продуктов, либо попытку ввоза запрещенного напитка на территорию Академии. Третьего не дано.
  Смерив меня злым взглядом, повар понял, что я не уступлю, и отошел к повозкам, продолжив руководить процессом разгрузки. Больше подобных эксцессов не было, поэтому после того как адепты подхватили последние мешки с картошкой, я зафиксировал факт нарушения в книге и заставил весьма недовольного толстяка в ней расписаться. Было маловероятно, что это устроил Керисан, но сегодня я не имел права рисковать, поэтому нажил себе еще одного недоброжелателя. Ну, мне обиды главного повара были не страшны, и неприятностей с его стороны можно не опасаться. Главное теперь - не заработать наряды на кухню, а то взгляд этого любителя выпить, которым он меня окинул напоследок, был весьма многообещающим.
  Вторым нарушителем оказался ранее незнакомый мне адепт-стихийник с четвертого цикла. Он настойчиво пытался пронести в Академию здоровенную, литра на два, флягу медовой браги. Нет, может быть у остальных адептов, которые возвращались из города, было нечто подобное (обыскивать ведь их я даже не пытался), но их запасы хотя бы не выпирали из-под формы так, что "несуна" было видно за километр. Заставив стихийника, судя по вольнице, звавшегося Прокочем, продемонстрировать свою контрабанду, я отказался регистрировать его возвращение, пока он не оставит флягу за стенами Академии.
  - Алекс, давай разойдемся по-дружески! - уговаривал меня Прокоч, вцепившись в свою флягу, будто в спасательный круг. - Ведь это сущие пустяки! Ну, что тебе стоит просто ничего не заметить?
  - Пустяки? - хмыкнул я. - Согласно законам Академии эти пустяки тянут на весьма серьезное наказание. Неужели тебе хочется провести десятицу на общественных работах?
  - Так ведь никто и не узнает! - перешел стихийник на заговорщицкий шепот.
  - Я знаю, этого уже достаточно.
  Контрабандист не сдавался:
  - Алекс, давай договоримся, как цивилизованные маги. Скажи, сколько ты хочешь? Могу дать пару золотых.
  Я прикинул, что сумма взятки какая-то необычная, так как по самым скромным подсчетам превышает стоимость запрещенного товара раза в три. Либо стихийник такой алкоголик, что не может пару десятиц прожить без хмельного напитка, либо дело тут и впрямь нечисто. Привыкнув всегда исходить из худшего варианта, я отрицательно покачал головой.
  - Три золотых! - настаивал Прокоч, но, видя, что я не реагирую, пошел ва-банк: - Хорошо, шесть с половиной, больше у меня просто нет. Алекс, они твои, только пропусти меня!
  - Тебя пропущу, твоя фляга останется за воротами! - безапелляционно заявил я.
  Однако, к моему большому удивлению, стихийник, даже столкнувшись с таким резким отказом, не сдался и перешел к мольбам. Добрых пять минут он канючил, упрашивал и жалобно уговаривал меня закрыть глаза на его нарушение. Разве что на колени не становился, молитвенно слагая руки на предмете наших разногласий. Но я был непреклонен, потому что такая чрезмерная настойчивость лишь укрепила мои подозрения. Под конец, видя, что ничего на меня не действует, Прокоч воскликнул:
  - Алекс, ну будь же ты человеком!
  - Да не могу я быть человеком! Я дежурный! - воскликнул я в ответ, силясь не заржать.
  Разочарование неудавшегося контрабандиста не знало границ, так что я даже сжалился и пояснил непутевому:
  - Слушай, я не пойму, чего ты упираешься? Выйди за ворота, спрячь свою драгоценную флягу, а завтра или уже сегодня ночью договорись с тем, кто меня сменит, чтобы выпустил тебя на минутку. Уверен, он окажется не таким принципиальным.
  Ага, ведь месть Керисана ему не грозит.
  - Мне нужно отдать ее уже сейчас, - с ненавистью уставился на флягу Прокоч.
  - Подумаешь, всего полдня потерпеть!
  - А может...
  - Нет! - рявкнул я, порядком устав от спектакля. - Или ты сейчас же выносишь запрещенный "продукт" за стены, или мне придется оформлять опоздание, потому что время твоей "вольницы" подходит к концу!
  Тяжко вздохнув, Прокоч вышел из калитки, а потом весьма меня удивил. Я думал, он воспользуется разумным советом и прикопает брагу, чтобы забрать ее в скором времени, но стихийник вместо этого со словами: "Не видать мне больше вольниц!" размахнулся и шваркнул ее о небольшой валун, выпиравший из земли неподалеку. Во все стороны полетели глиняные осколки и капли, радугой сверкавшие на солнце, а Прокоч с глазами, наполненными вселенской тоской, уныло побрел обратно в родную Академию. Я сделал запись в книге о возвращении блудного контрабандиста, вернул ему знак адепта и проводил внимательным взглядом.
  Мне не нужно было уточнять, кому предназначалась фляга, но очень хотелось узнать, Керисан специально для меня организовал этого "несуна", или я случайно перехватил его реальный заказ? Второй вариант грешил натянутостью, так как мастер знал о моем дежурстве до того, как Прокоч вышел за ворота, ну а первый был слегка нереальным, так как не имел никакого смысла. Ну не верил я, что безопасник станет ловить меня на мелких нарушениях, и все тут! Оставалось еще одно объяснение, что идея с брагой была инициативой самого стихийника, но и тут имелись масса спорных моментов. В общем, оставив бесполезные размышления, я принялся регистрировать еще одного "возвращенца".
  Следующий нарушитель оказался знакомым мне Лихошем, боевиком с третьего цикла, по вине которого я лишился волос. Его вольница оказалась просроченной на два часа, поэтому, несмотря на все уговоры адепта и его воззвания к моей совести, мне пришлось фиксировать нарушение, а потом, согласно инструкциям, вызывать Ризака, чтобы тот забрал опоздавшего. Декан появился из портала спустя несколько минут, поставил свою роспись в книге, зафиксировав мои слова, и приказал Лихошу проваливать с глаз долой. После этого магистр неожиданно спросил меня:
  - Как дела, Алекс?
  - Замечательно. Завтра продемонстрирую вам свои знания по оставшемуся теоретическому блоку, тогда уже и решите, начать мне ходить на занятия с третьим циклом, или продолжить заниматься самостоятельно. По остальным дисциплинам тоже никаких проблем не наблюдается, а экзамен по истории магии я вообще умудрился...
  - Нет, я не об этом, - прервал меня Ризак. - Как дела на дежурстве?
  - Пока только пара мелких нарушений.
  - Это радует. Но все равно будь внимателен и, если что-нибудь покажется непонятным, можешь сразу связываться со мной. Ведь ты в первый раз стоишь на воротах, так что многого еще не знаешь...
  - Не беспокойтесь, я изучил все необходимые инструкции. Но все равно, спасибо. Если возникнут затруднения, я обязательно спрошу у вас совета.
  - Отлично. Тогда до встречи и... удачи тебе, Алекс.
  Ризак развернулся, быстро сформировал плетение портала, на мутной пленке которого проступили очертания аудитории с адептами в синей форме, и вошел в него, после чего пленка схлопнулась и исчезла. Моя попытка запомнить структуру окончилась неудачей, я успел ухватить лишь пару блоков, потому что плетение портала после активации мгновенно разрушало свою основу. Но, сказать по правде, это меня не сильно расстроило, так как я думал совсем о другом, а именно - почему магистр знает о нашем с Керисаном конфликте. Ректор растрепал? Но какой смысл ему делиться своими проблемами с окружающими? Понятно, что все они являются друзьями-приятелями, но ведь в противостояние "Фалиано vs. Совет Магов" посторонних лучше не впутывать, особенно если это близкие люди, которым могут достаться неприятности, предназначенные ректору. Странно, но плодить разные догадки смысла не имеет. Даже если среди них и окажется верная, сейчас я все равно этого не пойму.
  Вскоре знакомый адепт принес мне обед, а поток посетителей и желающих выйти прогуляться постепенно иссяк. Я даже рискнул отлучиться и посетил туалет в здании рядом с воротами, а когда вернулся, то обнаружил, что колокольчик буквально разрывается от настойчивых рывков. Недоумевая, кому же это так не терпится, я открыл окошко на калитке и увидел мужика с холеным лицом, острым носом и необычайно наглым взглядом. Рядом с ним стояла лошадь с седлом, изысканная отделка которого говорила о немалом достатке хозяина. Но это было вполне объяснимо, так как посетитель являлся магом ранга никак не ниже мастера.
  - Здравствуйте. Что вам угодно? - вежливо спросил я.
  - Я хочу видеть мастера Керисана, - раздраженно ответил маг. - Открывай живей!
  - Вы договаривались с мастером о встрече? - не теряя вежливого тона, уточнил я.
  - Ты что, идиот? Чего бы я тогда сюда приехал?!
  - К сожалению, мастер не оставил мне никаких указаний по поводу вашего визита, так что вам придется немного подождать, пока я свяжусь с ним.
  - Так чего стоишь? Шевели копытами, я спешу! - рявкнул в ответ маг.
  Я невозмутимо закрыл смотровое окошечко и зашел в караулку. Что ж, все детальки мало-помалу занимали свои места. Взяв амулет связи с Керисаном, я убедился, что он остается глух и нем к моим попыткам вызова мастера, и вернулся к воротам. Открыв окошечко, я преувеличенно вежливо заявил посетителю:
  - К сожалению, с мастером сейчас невозможно связаться. Вероятно, он очень занят и не может встретиться с вами, поэтому рекомендую перенести ваш визит на другое время. Всего хорошего!
  Закрыв окошечко, я разрешил себе улыбнуться. Буквально через мгновение колокольчик на воротах снова начал нервно дергаться и звенеть. Наслаждаясь представлением и силясь не засмеяться, я открыл заслонку и снова обратился к магу:
  - Что вам угодно?
  - Мне нужно видеть Керисана, тупой осел! - воскликнул тот.
  - К сожалению, мастер сейчас занят...
  - Хватит мне сказки рассказывать, открывай ворота!
  - Увы, я не могу этого сделать, так как у вас нет уважительной причины, чтобы войти на территорию Академии, - сказал я визитеру.
  - Мне! Нужно! Видеть! Керисана! - прорычал маг.
  - Ничем не могу помочь. Как я уже говорил, мастер не оставил мне по поводу вас никаких рекомендаций. Если вы обладаете такой возможностью, свяжитесь с ним сами и поинтересуйтесь, может ли он вас принять.
  Разумеется, маг не стал доставать из своего кармана один из обретавшихся там разговорников, которые были мне прекрасно видны, тем самым разрушая всю грамотно организованную подставу. Вместо этого он перешел на зловещий шепот:
  - Слушай ты, недоучка! Если ты сейчас же не откроешь дверь и не извинишься передо мной за свою тупость, обещаю - сегодня же ты будешь исключен из Академии!
  Ага, переигрывает немного. Если бы он на самом деле испытывал раздражение от того, что не может встретиться со своим дражайшим Керисаном, цвет его лица уже давно бы изменился, да и дыхание участилось. Вывод - как говаривал Станиславский, не катит! Нужно полностью вживаться в роль, тогда получится гораздо достовернее. Но это все хохмочки, а сейчас мне нужно срочно решать, что делать - уверенно избежать подставы и остаться при своих, или же попытаться рискнуть и получить намного больше. Ведь я видел, что по дороге к Академии сейчас направлялся адепт боевого факультета с четвертого цикла, который мог послужить основой моего гениального плана...
  Ладно, как говорится, кто не рискует...
  - Слушай ты, хам, - четко сказал я магу. - Я же тебе объяснил понятным языком, что Керисан сейчас занят, но если ты такой тупой, что не в состоянии этого понять, скажу проще - пошел вон!
  Закрыв окошечко, я стал ждать реакции на свои слова, надеясь, что угадал с характером мага. Громкий вопль "Что-о-о!!!", раздавшийся за воротами, убедил меня, что предположения были верными. Последовавший за этим воплем поток нецензурной брани слегка обогатил мой словарный запас. Но долго оглашать матом окрестности маг не собирался и через несколько секунд колокольчик вновь начал трезвонить. Открыв окошечко и глядя в глаза мага, я насладился еще одним потоком многоэтажной нецензурщины, который быстро сменился угрозами:
  - Ты, ... ..., хоть понимаешь, что сейчас сделал? Ты меня оскорбил, ... ...! Да я же от тебя и кучки пепла не оставлю, я тебя на кусочки разрежу и заставлю все их сожрать, я...
  А вот теперь он полностью соответствовал своей роли. Лицо побагровело, дыхание вырывалось с хрипом и слюной из дрожащих от ярости губ, вокруг ауры стали скапливаться завихрения высвобождаемой силы. Но все-таки маг сохранял остатки разума и понимал, что за дверью он меня не достанет, поэтому плетения формировать не спешил. Нет, он мог запустить в мой лоб примитивную магическую стрелу, но это грозило бы серьезными неприятностями, а он лишь хотел проучить наглеца. Хотя, может быть, маг просто опасался того, что сработает защита Академии - кто ж его знает? В общем, я решил не вводить его в еще большее искушение и меланхолично закрыл смотровое окошко.
  Поток угроз не прекратился, а потом дополнился аккомпанементом звона колокольчика. Но вскоре после особенно сильного звяканья тот немного покачался и затих. Однако брань перешла на новый уровень, а пара сильных ударов в дверь убедили меня в том, что маг не взялся за ум, а всего лишь оторвал цепочку. Разумеется, ворота Академии не обратили никакого внимания на попытки выбить их дорогими сапогами, а я все ждал, когда же подошедшему боевику надоест наблюдать за спектаклем. Спустя долгую минуту, когда голос мага начал стихать, я услышал осторожный стук. Открыв окошечко, я кивнул адепту и достал свой ключ.
  Вот только в тот самый момент, когда калитка распахнулась, в нее, оттолкнув парня, ворвался разъяренный маг, воочию увидев оскорбившего его наглеца. На это я, собственно говоря, и рассчитывал. Не в силах сдержать злость, он запустил мне в грудь воздушным кулаком. Ребра жалобно хрустнули, а я сам от сильного удара отлетел к караулке. Маг, видя, как я пытаюсь подняться или хотя бы вдохнуть, с торжествующей ухмылкой сформировал магический захват и обвил его вокруг моей шеи. Подтянув меня поближе, он заявил:
  - Ну что, щенок, теперь-то ты растерял всю свою смелость?!
  "Знакомая ситуация!" - подумал я, ощутив некое чувство дежа-вю, но сам в этот момент вовсе не думал укрываться защитой, а только сформировал маленький захват и прикрыл распахнутую калитку. Магический засов сработал по типу замка в нашей комнате, так что теперь можно было действовать. Воспользовавшись тем, что маг и не думал про угрозу с моей стороны, я применил одно из плетений, показанных Ризаком. Разумеется, оно не было смертельным, и лишь отбросило мага к воротам, не слабо о них приложив. Хам обладал хорошей реакцией, поэтому, получив удар, успел активировать защитный кокон и запустить в меня чем-то огненным. Последнее я и не подумал останавливать, а покорно принял на живот, метнувшись к стене.
  Было больно, когда плетение мага активировалось и вызвало яркое пламя, моментально прожегшее одежду насквозь, но всплеск адреналина помог мне справиться с неприятными ощущениями и заняться делом. Прикоснувшись к камню, я взялся за управление защитой и быстро ее активировал. К большому удивлению, спустя всего мгновение над территорией Академии появился мощный купол плетения, способного защитить ее от любой внешней угрозы. Признаюсь честно, это было самым слабым местом моего плана, так как я вполне обоснованно переживал, что плетению для развертывания потребуется гораздо больше времени.
  На активации я не остановился и, не давая прийти в себя магу, только-только начинающему соображать, в какое... хм... он позволил себя втянуть, слегка изменил защитный контур. Я передвинул его на метр у самых ворот, образовав нишу, в которой и оказался разозленный посетитель. Мои догадки оказались верными, плетение защиты спокойно выпустило мага за свои пределы, а вот обратно - дудки! Теперь он уже никуда не мог деться от заслуженного наказания, оказавшись зажатым в тесном пространстве между воротами и наполненным огромным количеством силы плетением.
  Все! Мой план сработал безупречно, но единственный зритель, адепт-боевик, что-то не спешил аплодировать и лишь уставился на меня, приоткрыв от удивления рот. Поморщившись, я потушил пламя, которое охватило мою форму и прожгло ее на животе, опалив кожу до хрустящей корочки. Но это был еще не финал спектакля. Не давая боли в обожженном теле захлестнуть сознание, я уверенно зашел в караулку, осторожно вдыхая кислород и стараясь не потревожить сломанные ребра, достал жезл, наполнил его силой и активировал. Тотчас по всей Академии раздался противный звук колокола, прекрасно знакомый всем ее обитателям, но на этот раз и не подумавший стихать после первого удара. Выйдя из пыльного помещения, я позволил себе слегка расслабиться и удовлетворенно улыбнуться. А вот теперь можно и на поклон!
  Да, если бы не ускорение, я бы не смог провернуть все это, но удача сегодня была со мной. Ведь в итоге мне удалось не только избежать подставы Керисана, но и повернуть ее в свою пользу. Молодец, мастер, хорошо придумал! Если бы я впустил незнакомого мага на территорию Академии, то огреб бы по полной. В законах подобное приравнивалось к предательству и хуже этого могло быть только то, если бы я своими руками открыл двери армии захватчиков и деактивировал защиту. Однако в записках Хора по этому поводу ничего не говорилось, что было весьма странным, но вполне объяснимым - магические войны не велись уже многие столетия, поэтому Керисану не было нужды об этом упоминать.
  Вот только мастер слегка просчитался с моей психологической оценкой и со степенью предварительной подготовки, хотя, окажись на моем месте кто-нибудь другой, он мог бы заказывать себе панихиду. Я нисколько не сомневаюсь, факт присутствия постороннего на территории Академии обязательно дошел бы до ректора и тогда ему, самое меньшее, осталось бы надолго упрятать "предателя" в карцер. Эх, зря Хор перед дежурством зубоскалил по поводу толпы вражеских магов - хватило и одного, любезно предоставленного Керисаном. Кстати, сейчас вышеназванный вражеский засланец старательно пытался покинуть Академию. А вот и хренушки! Я ведь не зря калитку закрывал. А плетение портала ему ничем не поможет - защита просто не даст его сформировать. Ну и что теперь, попытается продырявить ворота?
  Но я не успел получить ответ на этот вопрос, так как на сцене стали появляться новые персонажи. Из порталов выскочили Фалиано и до зубов вооруженный Ризак, следом за ними возникла Велисса и Массвиш, державший в руках нечто убойное в виде кинжала из чьей-то кости с очень сложным плетением, наполненным энергией под завязку. Стали появляться и другие магистры, даже Перисад, снова в нелепом наряде, но я сосредоточил свое внимание только на ректоре. Фалиано взял из моих рук жезл, деактивировал плетение, заставив колокол умолкнуть, осмотрел замершего у ворот мага, мои ожоги и обгорелую форму, а потом приказал:
  - Объясни!
  Я с готовностью отрапортовал:
  - Неизвестным лицом, обладающим способностями к магическому оперированию (именно так в юридической литературе этого мира именовались маги), были совершены действия, трактующиеся как нападение на дежурного Академии. Согласно параграфу восемнадцатому пункту третьему законов мной был предпринят комплекс соответствующих мер, а именно - активация защитного плетения на стене, установление необходимой корректуры в ее работе и подача общего сигнала тревоги. В процессе выполнения этих действий неизвестному лицу удалось нанести вред здоровью дежурного, а также имуществу Академии. (Я же его так шмякнул о ворота, что теперь можно смело это утверждать!) Адепт Алекс Дракон доклад закончил!
  Машинально я даже дернул рукой, собираясь отдать честь, но тут же вспомнил, что ребра еще не залечены, да и мы вообще-то не в армии, поэтому просто замер в ожидании дальнейших приказов Фалиано. Ректор же, снова взглянув на мага у ворот, сказал:
  - Думаю, сейчас уже можно снять защиту, так как нападение сообщников... "неизвестного лица", насколько я понял, не ожидается.
  - Слушаюсь, милорд ректор, - ответил я и, прикоснувшись к камню, деактивировал защитное плетение, тотчас свернувшееся и замершее в стене.
  - Алекс, тебе сильно досталось? - обеспокоенно спросил Ризак.
  - Повреждения моего тела весьма серьезны, но к смерти в ближайшем будущем привести не могут, - ответил я официальным тоном.
  Нужно пользоваться любой возможностью закопать сообщника Керисана еще глубже, чтобы тот уже не смог выбраться без посторонней помощи. Так что плевать, что я могу исцелить все ожоги и переломы за несколько минут. Что я, зря подставлялся под удары, которые мог отразить простейшим щитом?
  - Велисса, займитесь им, - кивнул Фалиано целительнице и подошел к магу.
  И тут, наконец, появился Керисан. С самым серьезным видом он вышел из портала и сходу поинтересовался:
  - Что здесь происходит?
  - Нападение на Академию, - любезно просветил его ректор.
  Ага, выходит, именно так классифицируется случившееся? Ну, понятно, ведь дежурный - часть Академии. В общем, можно окончательно расслабиться, мои усилия даром не пропадут.
  Керисан после слов Фалиано слегка изменился в лице, а его дружок так вообще стал бледным, как поганка, понимая, чем это может ему грозить. Не мешая Велиссе осматривать себя, я наблюдал за шоу и гадал, что же будут делать сообщники - придерживаться легенды или примутся топить друг друга?
  - Кто вы такой и почему совершили нападение на Академию Кальсота? - строго спросил Фалиано.
  - Я - Локошен из Риаска, прибыл сюда по приглашению моего друга Керисана и никакого нападения не совершал, - ответил бледный маг.
  Повернувшись к Керисану, ректор уточнил:
  - Он правда является вашим другом?
  - Скорее, старым знакомым, - ответил безопасник, опасаясь запачкаться, однако предпринял попытку помочь бедолаге. - Но я уверен, что он говорит правду. Наверняка произошло недоразумение...
  - Недоразумение? - возмутился ректор. - Причинение тяжкого вреда здоровью адепта моей Академии вы считаете недоразумением?
  Керисан умолк, а его старый знакомый решил пояснить:
  - Милорд ректор, я хотел лишь проучить наглеца, общавшегося со мной неподобающим образом, и...
  - То есть, вы напали на адепта только потому, что он вас оскорбил?
  - Да... то есть, нет, - на Локошена, никак не находящего оправданий, было жалко смотреть. - Я хотел сказать...
  - И каким же образом он нанес вам оскорбление? - продолжал забивать кол в сердце мага Фалиано.
  - Он грубил, не желал выполнять свои прямые обязанности, обращался ко мне непочтительно и...
  - Допустим. А что мешало вам обратиться с жалобой ко мне? Ведь именно я отвечаю за проступки своих адептов.
  - Но он не хотел меня пропускать в Академию, так что это было невозможно, - нашел выход из положения маг.
  - Алекс, это правда? - повернулся ко мне ректор.
  - Нет, - ответил я, чувствуя, как уходит боль, прогоняемая плетениями целительницы. - Данный посетитель требовал встречи с Керисаном, но я никак не мог ее организовать, так как с помощью разговорного амулета вызвать мастера было невозможно, а согласно инструкциям, отлучаться со своего поста я не мог. После объяснения создавшейся ситуации посетителю, тот начал использовать бранную речь, угрожать расправой, а вскоре, несмотря на мое сопротивление, ворвался в ворота. Никакого неуважения в беседе с посетителем я не проявлял, как и не слышал от него никаких просьб о встрече с вами. Если же вам нужно подтверждение моим словам, можете опросить свидетеля произошедшего.
  Я кивнул на скромно стоявшего в сторонке боевика. Да, свидетелями быть никто не любит, но адепт никуда не мог деться, пока ему не зарегистрируют возвращение, этот момент я также учел при планировании своей авантюры. Однако, вместо того чтобы заняться допросом, ректор поинтересовался у Велиссы:
  - Что со здоровьем дежурного?
  - Опасности для жизни нет, но обнаружены тяжелые ожоги, требующие особого внимания и ухода, а также сложные переломы двух ребер, для излечения которых требуются условия лекарского кабинета. Если вы не против, я хочу немедленно забрать пострадавшего, иначе снимаю с себя всякую ответственность за его состояние.
  Ага, оказывается, не только я мастер преувеличения! Ведь чего-чего, а никаких сложных переломов у меня и в помине не было, да и "тяжелые" ожоги при правильном подборе плетения не должны оставить на моей коже даже шрамов.
  - Хорошо, у меня больше нет вопросов, можете забирать его, - кивнул Фалиано и обратился ко всем: - Коллеги, я полагаю, будет целесообразным допросить виновника происшествия в малом зале советов, без присутствия лишних взглядов.
  Оглядевшись, я увидел, что возле нас начала собираться толпа адептов, покинувших занятия и выбежавших посмотреть на виновника переполоха. Многие преподаватели аналогично покрутили головой и поддержали ректора одобрительными возгласами, а Ризак и Массвиш встали почетным конвоем по бокам притихшего Локошена. Эх, незадача! Я бы с радостью посмотрел на дальнейшее разбирательство, но ректор ясно показал, что мое присутствие может только помешать. Поэтому я покорно вошел в сформированный Велиссой портал и оказался в просторной светлой комнате с большими окнами и тремя кроватями. Судя по всему, это и был лекарский кабинет, который сильно напоминал обычную больничную палату.
  - Раздевайся, - скомандовала Велисса. - И рассказывай, как же это ты смог не заметить сразу два атакующих плетения?
  - Ну, заметить-то я их заметил, - не стал темнить я. - Только уклоняться в тот момент смысла не было.
  - А эти плетения случайно не твоими были? - уточнила магистр, глядя на то, как я сбрасываю остатки обгоревшей формы.
  - Нет, все без дураков, можете передать Фалиано, чтобы не волновался, - ответил я, гадая, сколько же преподавателей Академии ожидали сюрприза на моем дежурстве.
  - Да уж передам, - усмехнулась Велисса. - Но тебе все равно придется провести у меня какое-то время. Хотя твое здоровье вернется в норму уже к исходу этого часа, но Керисан не должен сегодня тебя видеть.
  - Понимаю, можете не продолжать. Но поясните мне, пожалуйста, одну вещь. Судя по реакции на тревогу, о том, что мастер затеял ловушку для меня, в Академии знали практически все. Наверняка еще и ставки делали, сумею ли я обнаружить подлянку, или угожу в старательно расставленные Керисаном сети.
  Пока я говорил, лицо целительницы все больше мрачнело, наверняка в предвкушении моей грандиозной истерики, но я закончил свой вопрос весьма неожиданно:
  - Так вот, я хотел спросить, почему вы мне шепнуть не догадались? Я бы просветил вас по поводу итогов схватки, да и сам поставил бы пару сотен золотых.
  Велисса удивленно посмотрела на мое ухмыляющееся лицо, а потом расхохоталась и заявила:
  - Алекс, ты неисправим! Ложись в кровать, я сейчас принесу нужные настойки.
  Окончательно разоблачившись, я кинул обгоревшее тряпье на пол, предварительно вынув из карманов полезные мелочи, нырнул под одеяло и принялся размышлять о своих догадках. Если все друзья Фалиано были в курсе наших отношений с Керисаном, этот факт может говорить о том, что объектом слежки безопасника был не только ректор, но и все его окружение. Что это мне дает, я пока не разобрался, но ясно одно - после этого случая о проблемах с Керисаном можно не беспокоиться. Я предоставил ректору такой прекрасный компромат, что теперь мастер станет шелковым, заботясь лишь о том, чтобы о его выходках не узнал Совет.
  Возвратившаяся Велисса принесла несколько кружек отвратительно пахнувшей дряни, которую мне пришлось выпить, не обращая внимания на соответствующий запаху вкус, а потом проследила за тем, как я применял на себе лечебные плетения. Когда вся обгорелая кожа сошла, обнажив новую, магистр намазала место ожога липкой гадостью, которая должна была воспрепятствовать появлению шрамов, замотала меня тряпками и оставила в покое. Неожиданно появившееся свободное время я решил провести с пользой, то есть выспаться. Все равно больше нечем было заниматься.
  А вечером в приоткрытую дверь больничной палаты осторожно просунул голову Хор. Оглядев меня, он понял, что "больной" копыта отбрасывать вовсе не собирается, и осмелился появиться целиком.
  - Алекс, ты вообще как? - негромко поинтересовался сосед, подходя поближе.
  - Превосходно, - честно ответил я, наблюдая за тем, как в палату следом за демоном быстро прошмыгнула Киса. - Успел выспаться, подумать о бренности бытия...
  - Раз шутит, значит, жить будет! - сделала вывод вампирша, осторожно опустившись на краешек моей кровати. - Сильно досталось-то?
  - Да пустяки, не волнуйтесь, - улыбнулся я.
  Нет, все-таки приятно, когда о тебе переживают. Сразу такое ощущение домашней заботы появляется...
  - Пустяки? - удивился Хор, присев на соседнюю койку. - А Ризак нам рассказывал, что тебя едва удалось вытащить с того света, да и по словам свидетелей, от твоего тела после схватки одни головешки остались.
  Понимая, что разговор не для посторонних ушей, я сформировал полог тишины, так как не мог гарантировать отсутствие "жучков" в этой комнате. Слишком много здесь находилось плетений, которые фильтровали воздух, насыщали окружающее пространство необходимой для восстановления больного силой, очищали помещение от пыли... и выполняли еще десяток различных функций, обеспечивающих максимальный комфорт угодившим сюда адептам. Это все я уже успел почувствовать на себе, причем так, что желания покинуть палату даже близко не появлялось.
  - Ты же знаешь, слухам нельзя доверять, а Ризак намеренно преувеличил, исходя из соображений секретности, - пояснил я демону. - Кстати, просветите, что известно обо всей заварушке адептам?
  - Официально всем объявили, что тебе удалось задержать буйного мага-нарушителя, пытавшегося проникнуть на территорию Академии, - ответила Киса. - Я так поняла, что это были проделки Керисана?
  - Именно, - кивнул я. - Потому-то меня и упрятали в лекарский кабинет, чтобы усугубить нарушение. Кстати, а как вы сюда пробрались? Велисса пропустила?
  - Нет, она никому не разрешала тебя навещать, - ответил Хор. - Рассказывала всякие ужасы о том, что тебя нельзя тревожить, и пока идет восстановление тела, не стоит даже близко подходить, чтобы не нарушить лечебные плетения невероятной сложности... В общем, сказочки для перваков! Однако после того как пара твоих одногруппниц решили нарушить запрет, как только Велисса отвернулась, магистр разозлилась, посадила на лестнице Кию и приказала ей никого не пропускать.
  - И что, сработало? Все желающие добраться до моего тела так сразу испугались? - усмехнулся я.
  - Не сразу, - вернула усмешку Киса. - Но желание у них быстро испарилось после того, как Вах минут пять залечивал глубокие царапины на своей физиономии. Когти-то у Кии не маленькие!
  - Мда... - протянул я, представив себе эту сцену. - Ну а вы как прошли?
  - Легко! - похвастался демон. - Мы дождались, когда Велисса воспользуется телепортом и договорились с кошкой.
  У меня даже дар речи пропал! Договорились? С кашной? И кто здесь после этого Повелитель зверей? Киса, понаблюдав за моей весьма удивленной физиономией, с ухмылкой пояснила:
  - Две женщины всегда смогут найти общий язык. Особенно если у одной из них имеется с собой десяток сочных яблок.
  Я облегченно выдохнул и уточнил:
  - А как думаете, куда отправилась декан?
  - Наверняка на совещание к Фалиано, - ответил демон. - Ризак отменил наше сегодняшнее занятие именно по этой причине.
  - Ну, тогда это надолго, и я вполне успею рассказать вам реальную версию событий. Итак, после сытного обеда стою я, значит, у ворот...
  История получилась занимательной, красочной, потому что рассказывал я в лицах и с подробностями. Киса с Хором не раз и не два покатывались от хохота, слушая меня, но когда я дошел до своих выводов, задумались. Вернее, демон-то обрадовался, узнав о снятии угрозы со стороны Керисана, а вот вампирша долго о чем-то размышляла. Понимая, что вполне мог упустить какую-то мелочь, я поинтересовался:
  - Ничего не хочешь сообщить?
  - Алекс, а ты точно уверен в том, что Ризак и Велисса заранее знали о подставе? - вместо этого спросила вампирша.
  - И не только они. Я же рассказывал, в разговоре целительница не отказывалась от моих обвинений, а магистр вообще явился на разборки увешанный артефактами - надо полагать, заранее подготовился для большей солидности. Но ведь и остальные прибыли не с пустыми руками. Взять того же Массвиша - сомневаюсь, что он совершенно случайно прихватил на занятие боевой кинжал некроманта.
  - Тогда вопрос с Керисаном остается открытым, - мрачно заявила Киса.
  - Это еще почему? - удивился Хор, пока я размышлял над словами вампирши.
  - Да потому, что он изначально должен был следить за ГРУППОЙ опальных магов, а не за одним только Фалиано. Подумай, ведь это вполне очевидно!
  Лицо демона все еще не выказывало понимания, а я откинулся на подушку и разочарованно протянул:
  - Мля-я-я...
  Действительно, после слов вампирши составленная из тех же разрозненных кусочков мозаики картинка получилась совсем иной. И новые факты укладывались в нее как нельзя лучше. Уставившись в потолок, я начал размышлять вслух, объясняя демону (а заодно и себе) реальное положение вещей:
  - Если Керисан должен был вести наблюдение за группой магов, вполне возможно, его начальник заранее предусмотрел вариант с попыткой шантажа своего подчиненного. Разумеется, он оставил подробные инструкции на этот счет, так что подобная попытка приведет только к усугублению ситуации для Фалиано и его компании. А если еще допустить, что мастер не такой дурак, каким кажется, то можно даже сделать логичный вывод - именно этого Керисан и добивается, устраивая такие очевидные промахи. Это означает, что Фалиано на раскрытии подставы на воротах настаивать не будет. Нет, он опустит этого Локошена по уши в навоз, но не даст проявиться их сговору с Керисаном. Ему это просто не нужно, ведь использование такого компромата приведет лишь к тому, что мастер тут же отправит своему начальнику сообщение: "Меня взяли, можете действовать!". А тогда недругам ректора предоставится отличная возможность закопать Фалиано, а перед этим, используя наживку-Керисана, предоставить ему массу "дезы" или даже раскрыть несколько планов, касающихся его друзей... Короче, собрать еще больше доказательств противозаконных действий ректора. А как только вес доказательств окажется, по их мнению, достаточным, он превратится в гранитную плиту на могилке Фалиано. Так что хватит радоваться, заноза на букву "К" никуда не денется, а жаль... Блин, может ему несчастный случай устроить?
  - Тогда Фалиано сам тебя закопает, - хмыкнула Киса, не дав мне насладиться мечтами. - Нет, сперва поблагодарит за проявленное рвение, а потом закопает и пойдет встречать возмущенных представителей Совета.
  - Твои предложения?
  - Поговорить с ректором и прояснить ситуацию.
  Я задумался, но потом покачал головой:
  - Не выйдет. Вряд ли он будет что-либо прояснять. До этого у Фалиано была масса удобных случаев, но магистр отчего-то решил дать мне возможность догадаться о происходящем самому. Да и к тому же, встречные откровения я делать не собираюсь, так как, вполне вероятно, ректор попросту меня сдаст, а для содержательного разговора доверие должно быть обоюдным.
  - Так что же ты будешь делать? - спросил Хор, наконец, осознав всю глубину проблемы.
  - Ждать. Возможно, Керисан, получив подобный щелчок по носу, угомонит свое праведное желание мести и займется более прозаическими делами, оставив меня в покое. Ведь его шпионаж как-то протекал пять лет, и вполне успешно, судя по тому, что его отсюда еще не турнули.
  - Ты не забывай, кто его учитель! - заметила Киса. - Даже если мастер все пять лет занимался только ковырянием в собственном носу, все равно бы его никто не посмел ни в чем упрекнуть.
  - Тогда остается только насладиться представившейся передышкой, - пожал плечами я, не имея других "гениальных" идей.
  Внезапно дверь в палату распахнулась, и на пороге появилась разгневанная Велисса.
  - Это что за безобразие?! Я ведь запрещала заходить к пострадавшему!
  Киса с Хором вскочили с кроватей и вытянулись в струнку, синхронно опустив глаза в пол и придав лицам виноватые выражения. Причем демон явно перестарался, так как на него невозможно было смотреть без смеха.
  - Вы что сигналку на лестнице забыли поставить? - поинтересовался я, силясь не расхохотаться.
  Хор только сокрушенно вздохнул в ответ, а целительница не унималась:
  - И ведь мало того, что нарушили мое распоряжение и режим лечения больного, так еще и умудрились подкупить охрану!
  Обиженно-виноватая морда Кии, появившейся на пороге, говорила, что охране сейчас очень стыдно, но ее эмоции выражали лишь сожаление по поводу маленького размера взятки.
  - Что, осмелели к пятому циклу и уже не боитесь назначения на общественные работы? - продолжала возмущаться Велисса. - Так я могу вам напомнить, что это такое, и освежить впечатления!
  Я решил взять ситуацию в свои руки:
  - Госпожа магистр, а вам никто не говорил, что в гневе вы прекрасны?
  - Что? - сбилась с мысли целительница. - Нахал!
  - Нет, я действительно восхищен вашим сверкающим взглядом, расширенными ноздрями на весьма аристократическом носике, оттенком лица, напоминающим спелый помидор...
  Бамс! Локоть Кисы умудрился заехать мне прямо в глаз, прервав такую вдохновенную речь. Я охнул и схватился за пострадавшую часть тела, но здоровым глазом успел заметить, что гнев Велиссы сошел на нет, и теперь декан силится не улыбнуться.
  - Злая ты, - обратился я к вампирше. - Я тут, можно сказать, в любви объясняюсь, а ты мешаешь проявлению высоких чувств. На чем я там остановился... Ах, да! Замечательные густые, воинственно встопорщившиеся брови, восхитительно искривленные в яростной гримасе губы и очаровательные ямочки на...
  От подзатыльника демона я все же успел увернуться и понял, что своей цели добился. Магистр широко улыбалась, уже не думая возвращаться к теме наказаний, но, подойдя ближе, недовольно заметила:
  - Вижу, переизбыток силы в окружающем пространстве не пошел тебе на пользу, однако я быстро это поправлю. А вот что делать с вами? - Велисса посмотрела на нарушителей, снова синхронно уставившихся в пол.
  - Госпожа магистр, я думаю, они уже осознали ВСЮ глубину своего проступка, поэтому так ли нужно наказывать их за весьма благородное желание увидеть своего раненого друга?
  Надеюсь, более явных намеков мне делать не придется, и целительница догадается, что Киса с Хором все знают, понимают, и не станут трепать языком о том, что здесь увидели и услышали. К моему облегчению, декан только вздохнула и коротко приказала:
  - Вон отсюда!
  Демона с вампиршей не нужно было упрашивать дважды. Они быстро выскользнули за дверь, стараясь не встречаться взглядом с магистром, и только Киса на прощание нежно провела рукой по меху Кии. Спелись, однако! Велисса тоже это заметила и недовольно покачала головой. Обернувшись ко мне, декан спросила:
  - От тебя стоит ожидать глупостей?
  - Нет, - вполне серьезно ответил я. - А долго мне еще здесь находиться?
  - Уже завтра можешь отправляться на занятия.
  - То есть, вопрос с нарушителем решен. Не поделитесь подробностями?
  Велисса, присев на мою кровать, рассказала, что после долгого разбирательства действия Локоша было решено рассматривать как нападение на адепта вследствие внезапно возникших неприязненных отношений. То есть, ни о каком незаконном проникновении в Академию речи не велось, что позволило обвиняемому отделаться весьма крупным штрафом, избежав суда Совета магов. В штраф вошла оплата потраченного на активацию защиты запаса энергии, возмещение затрат на лечение, а также компенсация морального ущерба. Все это вылилось в две с хвостиком тысячи золотых, из которых мне, к сожалению, не полагалось ни медяка. Ведь во время обучения я становлюсь частью Академии, поэтому должен буду получить только благодарность ректора за проявленное мужество.
  Судя по тому, что имя Керисана не упоминалось, наши предположения угодили в десятку, но я все же уточнил, что перепало безопаснику. Декан просветила меня, что ему сперва хотели выписать благодарность за умелую подготовку дежурного, но потом пожурили за неосмотрительность в выборе друзей и не стали ничего делать. В этот момент я едва удержался от улыбки, оценив шутку ректора. Ну а Локоша в итоге отпустили, взяв долговую расписку и проводив под белы рученьки до ворот Академии. Примечательно, что Ризак напоследок посоветовал ему заходить еще, когда лишние деньги появятся. В этом месте я все-таки не выдержал и улыбнулся, подумав, что команда у ректора подобралась весьма неплохая. С ней было бы интересно поиграть.
  Когда Велисса решила, что подробностей достаточно, она сняла порядком надоевшие мне тряпки с остатками мази (кстати, последняя хорошо поработала, заставив кожу выглядеть превосходно), забрала скучавшую Кию и удалилась, оставив меня одного размышлять над ее словами. Однако получасовое перебирание фактов и раскладывание их по полочкам в итоге ничего мне не дало. Я никак не мог понять, с какого рожна Совету следить за преподавателями далеко не самой популярной имперской Академии, не мог осознать, какие интриги ворочаются в магической среде, какая команда играет против друзей ректора, какие шаги предпримет теперь Керисан... А самое главное, я никак не мог догадаться, чего же от меня хотел добиться Фалиано.
  
  Глава 21. Практика - лучший учитель
  
  Проснувшись утром до сигнала Колокола Академии, я обнаружил рядом с кроватью комплект новенькой формы боевого факультета и огорчился. Нет, все-таки я непозволительно расслабляюсь в последнее время, раз даже не заметил утреннего гостя, принесшего мне шмотки. А если бы он надумал в меня запустить чем-нибудь смертоносным? Успела бы меня поднять интуиция? В этом я не был уверен на все сто, так что одевался в мрачных раздумьях по поводу моей паранойи. Что-то она просыпается не вовремя, как, например, сейчас. Лучше бы посоветовала мне вчера вечером повесить на дверь простенькую незаметную сигналку!
  Едва я успел посетить неприметную комнатку рядом с палатой и привести себя в порядок, как явилась Велисса, которая милостиво разрешила мне валить на все четыре стороны. Ведомый зовом желудка, я направился в столовую, надеясь спокойно позавтракать. Ага, не тут-то было! Как только я появился в этом наполненном аппетитными запахами помещении, меня окружила оживленная толпа моих одногруппников, желающих получить из первых уст рассказ о героическом подвиге дежурного. Остальные адепты только поглядывали на меня с любопытством, но пробиваться сквозь тесное кольцо моих приятелей не спешили. В общем, мое настроение, и так не отличавшееся особой приподнятостью, скатилось куда-то в район плинтуса и подниматься решительно отказывалось.
  К сожалению, шуточками отделаться не удалось, придумать гарантированную отмазку тоже не вышло, а послать всех подальше у меня просто язык не повернулся, так что пришлось согласиться на рассказ, потребовав взамен доступ к вожделенной пище. Изложение вчерашних событий получилось вялым и неинтересным, ведь я не знал подробностей легенды, выданной адептам ректором, и опасался случайно ее разрушить. Несмотря на острое желание приятелей узнать все детали происшествия, я на большую часть вопросов предпочел отмалчиваться, чем лишь укрепил свой образ героя-скромника, не желающего хвастать о своих подвигах. Разумеется, меня это не устраивало, но поделать я ничего не мог, кроме как отмечать перемены в поведении остальных, вызванные новым всплеском моей популярности.
  Все парни моей группы во главе с Вахом поздравляли меня, хвалили за то, что я "не посрамил честь факультета", "не дрогнул..." и так далее. И если раньше некоторые сокурсники предпочитали держаться в стороне от нашей компании, то теперь абсолютно вся моя группа резко захотела дружить с героем. Некоторые даже откровенно гордились близким знакомством со мной, изредка бросая снисходительные взгляды на адептов других факультетов, наблюдавших за нашим разговором. А другие напоказ выставляли панибратское отношение, хлопали меня по плечу, пожимали руку и всячески выражали любовь до гроба. Кстати, о любви. Судя по томным вздохам адепток и прицельным выстрелам их очаровательных глаз, новая волна женского наступления на мое неприступное сердце была не за горами.
  В общем, завтрак оказался безнадежно испорченным. И даже Киса с Хором, сидевшие в давно облюбованном нами углу, до которого я так и не сумел добраться, не спешили избавлять меня от надоедливых собеседников, несмотря на все умоляющие взгляды в их сторону. Друзья, называется! Подошли бы, рявкнули на малолеток и забрали бы героя в личное пользование, так ведь нет - стояли и преспокойно наблюдали за моими мучениями, периодически ехидно ухмыляясь. Одно слово - нелюди!
  Эта пытка закончилась, когда подошло время занятий. Первым по расписанию стояла лекция мастера Глода, на которую мне пришлось отправиться вместе со всеми. Однако, несмотря на то, что я морально приготовился к худшему, в этот раз Глод не стал проверять наши знания, не стал в бешенстве кричать, брызгать слюной, награждать нас оскорблениями, а вместо этого начал новую лекцию. Причем без ехидных комментариев, без намеков на куриные мозги присутствующих и всего прочего - только сухой текст с необходимыми пояснениями.
  На мастера это было совсем не похоже, поэтому добрую четверть лекции адепты недоуменно переглядывались друг с другом. А я сделал вывод, что либо Керисан всерьез решил "залечь на дно", раз приказал своим друзьям держаться в рамках приличия и не бросать на него ни малейшей тени, либо старательно демонстрировал это ректору. В любом случае какое-то время мне можно было его не опасаться. Вот после этого вывода мое настроение с отметки "отвратительное" поднялось до "жить можно", а к началу второго занятия вообще взлетело до небес.
  Оно проводилось Велиссой, которая разрешила мне самостоятельно поработать в лаборатории, пока она читала лекцию остальным. Ну, что сказать, оторвался я там по полной программе. В лаборатории оказались всего три адептки с лекарского факультета, но они были очень заняты и не мешали мне экспериментировать. С небывалым энтузиазмом я постарался воспроизвести на практике все наиболее употребительные лечебные составы, закрепив знания, почерпнутые из книг, а также успел состряпать порцию лимэля (разумеется, лайт-версии), слил его в небольшую флягу, которую спрятал во внутреннем кармане, решив уже сегодня отблагодарить хранителя библиотеки. Ведь я никогда не любил быть кому-то должным, а его помощь оказалась весьма кстати.
  Времени хватило даже на то, чтобы сделать свой экспериментальный состав, который, по идее, должен был действовать на человека, как мощный стимулятор. Вроде лимэля, но без лечебного эффекта. Я давно составил рецепт этой гадости на основе анализа нескольких рекомендованных магистром книг и собственных знаний, но возможности ее приготовить все никак не находилось. Да и целительница не поощряла напрасную трату ценных ингредиентов, поэтому, пользуясь ее отсутствием, я нахально порылся в шкафчике с запасами и принялся химичить. В итоге всех необходимых, по моему мнению, манипуляций получилась коричневая жидкость с отвратительным запахом, которую я с гордостью продемонстрировал Велиссе, когда она заглянула в лабораторию. Магистр отнеслась к моему "шедевру" скептически и долго уточняла состав зелья, но после всех необходимых объяснений заявила:
  - Если оно будет работать, как ты задумал, можно сразу оформлять заявку на соревнование. Уверена, шансы на победу будут весьма неплохими. Ну а сейчас нужно проверить действие на живом материале. Пошли к конструкторам! Насколько я знаю, у них в питомнике еще осталась пара-тройка собак.
  Идти к конструкторам мне было лень, да и азарт экспериментатора горел в груди, поэтому я плюнул на осторожность и, несмотря на предостерегающий возглас Велиссы, решительно сделал большой глоток стимулятора. По горлу прокатилась горячая струя и ухнула в желудок, разразившись там весьма знакомым взрывом. Я сразу почувствовал мощнейший всплеск жизненной энергии, вскруживший голову и породивший ощущение невесомости и всесильности. Улыбаясь как идиот, я осторожно пошевелил руками, ощущая, что в данный момент могу горы своротить без особых усилий, и попробовал поднять стоявший рядом кувшин литров на пять. Хотя тот был доверху наполнен водой, мне показалось, что весит он не больше гусиного перышка.
  - Как ты себя чувствуешь? - поинтересовалась целительница, внимательно наблюдая за мной вместе с тремя испуганными адептками.
  Ну да, ведь первое правило зельеварения - не пробовать экспериментальные составы на себе - было мной только что наглым образом проигнорировано.
  - Превосходно! - воскликнул я и сунул палец в магический огонь, на котором сейчас доходили до нужной кондиции эликсиры девушек.
  Как я и думал, не было никаких неприятных ощущений, но на пальце быстро проявился ожог. Тогда я убрал руку и констатировал:
  - Как и предполагалось, состав полностью блокирует болевые ощущения, усиливает работу мышц, вызывает чувство эйфории ("Ага, штырит прямо не по-детски!"), но при этом не ускоряет жизненные процессы тела, как это делает настойка Даоля.
  Велисса подошла поближе, взяла меня за запястье и пощупала пульс, который оставался вполне обычным. К сожалению, этого прикосновения я совсем не ощутил, поэтому понял, что мой составчик нуждается в серьезной доработке, хотя уже в таком виде представляет огромную ценность. Дай его любому обычному воину - и тот мгновенно превратится во всемогущего не ведающего страха берсерка, которому начхать и на количество врагов, и на полученные раны. Ну а армия таких бойцов способна сломить любое сопротивление. Разумеется, не магическое.
  Так что мое зелье - довольно страшное оружие, причем без побочных эффектов известного имперского аналога. Ведь классическая настойка за авторством Даоля, идею которой я взял за основу, хотя и превращала людей в неутомимый механизм, не ведающий боли и усталости, но при этом сильно изнашивала их организм. Прямо как мое плетение для лошадей. Если тело изначально было вполне здоровым и крепким, то человек за возможность один час чувствовать себя несокрушимым отдавал пятнадцать-двадцать лет своей жизни, а если организм был слабым - сердце отказывало уже после нескольких минут запредельных нагрузок. Я же сумел избавиться от этого и теперь мог заслуженно собой гордиться.
  - На первый взгляд, все в порядке, - сделала вывод магистр, закончив меня ощупывать и осматривать. - Осталось только выяснить срок действия и посмотреть, что будет с тобой после того, как состав прекратит работу. В общем, сегодня ты снова весь день пробудешь в лекарском кабинете, и если... Что с тобой?
  - Ничего, продолжайте, - ответил я, прислушиваясь к себе.
  Сейчас, несмотря на захлестнувшую меня эйфорию, я начал ощущать некий дискомфорт в желудке, который отчего-то стремительно увеличивался.
  - Так вот, если действие окажется продолжительным, а побочные эффекты... Ты куда?
  Но я не стал отвечать целительнице, а, стиснув зубы, пулей выскочил из лаборатории.
  Никогда раньше не замечал, что коридоры в этом здании такие длинные. Они же просто не имели конца! Пока я добежал до нужной комнатки, успел не раз помянуть добрым словом козлов-архитекторов, которые устраивали туалеты так далеко от общих аудиторий. Ведь адепты просто могут не успеть до них добежать! Нет, я-то успел, хотя с дверью получился небольшой конфуз - схватившись за ручку, я упустил из виду действие своего зелья и попросту оторвал ее. Разозлившись и чувствуя, что тают последние секунды, отпущенные мне экспериментальным эликсиром, я пробил кулаком нехилого размера дыру и все-таки сумел открыть последнюю преграду.
  Дальнейшее в подробном описании не нуждается, так как следующие несколько минут я сперва радовался, что успел-таки снять штаны, а потом вдохновенно ругал себя за этот глупый эксперимент, за наплевательское отношение к правилам, которые придумали явно не дураки, за "гениальную" идею использовать себя в качестве подопытного кролика...
  Когда матерные выражения начали повторяться, меня обнаружила Велисса. Деликатно постучав в дверь, она спросила, судя по сдавленному голосу, едва сдерживая смех:
  - И как ты себя теперь чувствуешь, Алекс?
  - Великолепно, - недовольно буркнул я. - Неужели не слышно?
  Процесс вывода отравы из моего организма был весьма шумным и все еще продолжался, совсем не желая ослабевать. Дождавшись хоть какой-то паузы, я сказал целительнице:
  - Похоже, я где-то ошибся в расчетах, но одно знаю точно - заявку на соревнования можно оформлять смело. В тех книгах, которые вы мне рекомендовали, я не нашел слабительного с таким потрясающим эффектом, так что победа мне гарантирована!
  Велисса за дверью расхохоталась, а я улыбнулся и, поставив полог тишины, подумал, что наверняка еще ни одно средство от запора не приносило столько радости. Надо же, сидишь на унитазе и сильно рискуешь в скором времени полностью утечь в лабиринты канализации, а при этом испытываешь только счастье! Желающим сбросить лишний вес мое изобретение точно должно понравиться.
  Магистр, отсмеявшись, удалилась, но спустя несколько минут вернулась с бутыльком прозрачной жидкости, которая помогла мне угомонить взбунтовавшийся желудок, превратившийся в реактивную трубу. Вопрос о фиксации состояния и расчетах времени действия уже не ставился, поэтому я, подстегнув восстановительные процессы, вскоре избавился от эйфории и вернул телу нормальную чувствительность. Однако, вернувшись в лабораторию, выслушал не один ироничный вопрос о моем самочувствии от Велиссы и адепток, ставших невольными свидетелями эксперимента.
  С целительницей мы еще некоторое время обсуждали основы зельеварения, причем говорила только Велисса, а я лишь делал виноватый вид и печально вздыхал. И только после того как клятвенно пообещал, что правила больше нарушать не буду, декан проверила другие плоды моей работы и парочку забраковала, объяснив допущенные мной ошибки. Как я и предполагал, у имперских магов тоже имелись свои секреты, и далеко не каждый рецепт, содержащийся в книгах, после воспроизведения на практике давал необходимый результат. Были мелкие нюансы, прекрасно известные лишь специалистам, которые могли свести на нет все усилия по приготовлению определенного лечебного эликсира.
  Обед пришлось пропустить, так как мой желудок все еще приходил в себя, а на третьем занятии не было ничего интересного. Я лишь пополнил свой арсенал бытовых плетений, после чего отправился в библиотеку. Там отдал флягу с лимэлем хранителю, объяснил, как лучше его употреблять, и пару часов потратил на изучение защитных структур. Их оказалось необычайно много и буквально все имели авторство. Такое их разнообразие объяснялось очень просто - в каждой защите имелись свои сильные и слабые стороны, а магам приходилось делать выбор, исходя лишь из собственных предпочтений.
  Ведь если мастер-боевик привык оперировать энергонасыщенными плетениями, то ему точно не подойдет защита Лоскиша, которая потребляет очень много силы, а если он любит тонкую работу, то наверняка выберет кокон Маривса, который хоть и тратит уйму энергии, зато не вынуждает постоянно отвлекаться на его восстановление. В общем, я понял, что работы у меня еще непочатый край, со вздохом сдал литературу и пошел к Ризаку. Декан боевого факультета сразу перешел к делу и принялся закидывать меня вопросами, выясняя, догнал ли я теоретический уровень знаний адептов третьего цикла. Под конец этого экзамена магистр сделал неутешительный вывод:
  - Алекс, к групповой практике переходить тебе еще рано.
  - Но почему? - удивился я, так как только что продемонстрировал отличную подготовку.
  - Потому что ты лишь выучил все теоретические знания, но еще в полной мере не осознал их. Наверное, во всем виновата скорость твоего обучения, так как твоя память усваивает информацию быстрее, чем ты ее успеваешь понимать. Ты прекрасно помнишь все инструкции, все правила, применимые к конкретным случаям. Ты описываешь все необходимые действия для определенной ситуации и наборы плетений, использующиеся в них. Ты можешь без запинки перечислить и сформировать все атакующие структуры первого и второго уровней, но все равно я вижу, что ты еще не готов доверять опыту выдающихся боевых магов. Может быть, даже не понимаешь необходимости всех этих знаний, а значит, существует большая вероятность, что и не станешь применять их на практике.
  Я почесал свой затылок с коротким ежиком и задумался. Почему Ризак не хочет пускать меня к адептам? Боится, что я перебью всех в группе? В то, что я не готов к занятиям, я не верил ни на грош. Теоретические знания из всего списка литературы, который выдал мне магистр, прочно улеглись в глубинах моей памяти, что и показал сегодняшний экзамен, а по поводу практического применения... С кем же мне их применять? Вот потому-то мне и нужны противники, так как с Ризаком мы до сих пор занимались одной только теорией и практической отработкой связок - определенных наборов атакующих и защитных плетений.
  - Вижу, ты еще не понял, - сказал магистр. - Наверное, мне будет проще показать, чем убеждать тебя на словах. Подожди меня здесь.
  Ризак покинул тренировочный зал, но через пару минут вернулся с деревянным ящичком, в котором лежали сотни небольших амулетов с иллюзиями. Активировав защитное плетение зала, магистр сказал:
  - Сейчас я буду наглядно демонстрировать тебе определенные ситуации, а ты действуй, как сочтешь необходимым.
  Он взял в руки один из амулетов и рядом со мной возникла иллюзия двух адептов, которые сразу же начали окутываться мощной защитой. Я понял, что это еще один способ проверки знаний, поэтому быстро перебрал в памяти подходящие рекомендации, выбрал наиболее подходящую, отпрыгнул назад, увеличивая дистанцию между мной и противниками, и также активировал защитный кокон. Иллюзия адептов исчезла, а Ризак, никак не прокомментировав мои действия, бросил амулет в коробку и сжал в руке следующий. Сбоку возникла фигура адепта, стоявшего ко мне спиной, видно, из-за неправильного положения амулета. Он начал формировать какое-то плетение, но мне не удавалось рассмотреть, какое, поэтому я, согласно рекомендациям из книги, швырнул в незащищенную спину противника разрывом.
  Иллюзия вновь пропала, а следующая показала мне трех адептов, два из которых формировали нечто сложное, а третий держал впереди них мощный щит. Такой ситуации в прочитанных книгах точно не было, потому мне пришлось быстро подыскивать подходящие хотя бы по нескольким условиям рекомендации. Активировав защиту, поглощавшую плетения, я швырнул в крайнего тремя структурами, способными пробить его кокон, кинул во второго сетью, предназначенной для его уже сформированного плетения, а в щит последнего направил огненный шар - пусть потеряет меня из вида. Все мои структуры врезались в защиту тренировочной площадки, а Ризак достал еще один амулет.
  Эта бессмысленная тренировка продолжалась недолго. После двух десятков самых разнообразных иллюзий магистр сказал:
  - Достаточно. Ты что-нибудь понял?
  Я только пожал плечами. Магистр же, разочарованно вздохнув, положил на пол ящик с амулетами и сказал:
  - Тогда приготовься к бою.
  И без перерыва швырнул в меня огненной сетью. Ее я, как по учебнику, остановил щитом, отскочил в сторону и окутался средней защитой, которая тут же поплыла от удара мощного плетения. А это не по правилам, блин! Ведь первое плетение было уровнем пониже. Обеспечивая себе фору, я сформировал несколько атакующих структур и активировал мощный кокон. Мои плетения не нанесли никакого вреда магистру, а кокон спустя секунду оказался взломанным. Раздумывая, откуда последует удар, я формировал растянутый щит, но не заметил обычный магический захват, который захлестнул мои ноги и мощным рывком опрокинул на спину.
  Стараясь не приложиться затылком об пол, я пропустил воздушный кулак, который выбил воздух из легких. Причем я даже не понял, как магистр смог сформировать его прямо в нескольких сантиметрах от моего тела. Сформировав кокон, который поглощал энергию, я толкнул свой щит на Ризака, вынудив того на несколько мгновений отвлечься, чтобы не допустить взаимодействия моей магической структуры со своим плетением защиты. Однако это не помещало магистру наградить меня двумя атакующими плетениями, которые были наполнены большим количеством силы и сразу перегрузили мой кокон, вынудив его развеяться. А в следующий момент еще один воздушный кулак заставил меня отправиться в полет, закончившийся встречей с ближайшей стеной.
  Мне удалось не хряпнуться головой о камни и ничего себе не сломать, но поединок продолжать было бессмысленно, поэтому я слегка подстегнул процессы восстановления и убрал боль из отбитого плеча. Ризак тем временем деактивировал защиту и подошел ко мне. Поднявшись с пола, я молча застыл перед ним, ожидая объяснений.
  - Что, и сейчас не догадался? - удивился магистр.
  - О том, что не могу противостоять вам на равных, я знал всегда. Но наверняка вы совсем не это хотели мне продемонстрировать, - ответил я, огромным усилием сдерживая зарождавшееся раздражение.
  - Очень жаль, но это также доказывает, что ты еще не готов к занятиям с адептами третьего цикла. На сегодня закончим, а через три дня вновь займемся отработкой связок. Можешь идти.
  Ризак развернулся и пошел за своими амулетами, но я не собирался так просто сдаваться и решительно заявил:
  - Нет, сперва я хочу получить объяснения.
  Подняв коробку, магистр посмотрел на меня и улыбнулся краешком губ. Сочтя это разрешением, я уточнил:
  - Мне необходимо знать, почему я не готов к занятиям с третьим циклом. Причем ответ "потому, что я так сказал" меня не устроит.
  Эх, наглеть, так наглеть!
  - Я уже ответил - потому что ты еще не осознал все новые знания.
  - Но ведь я их использую, а значит...
  - Нет, это ничего не значит! - резко оборвал меня магистр. - Еще при устной проверке я понял, что ты неоправданно много времени тратишь на выбор нужного действия в конкретной ситуации, а тренировка с иллюзиями это лишь подтвердила. Чтобы определиться с правильным вариантом, тебе нужно перебрать в своей памяти множество случаев и выбрать из них наиболее подходящий. Но даже тогда ты действуешь, четко придерживаясь указаний, и не корректируя их в соответствии с особенностями частного случая. А в тренировке со мной ты вообще не смог грамотно действовать, поскольку не успевал подобрать необходимые рекомендации. Так нельзя. Да, ты способен быстро думать и потому в скорости реакции не будешь уступать любому адепту третьего цикла, но это изначально неправильный подход к задаче. Ты должен сразу видеть правильное решение, а не перебирать десятки шаблонов, надеясь на то, что один из них подойдет... Вижу в твоих глазах проблеск понимания, поэтому напоследок скажу вот что. Сейчас ты ЗНАЕШЬ все, что необходимо каждому адепту третьего цикла, но чтобы обучаться вместе с ними, тебе нужно УМЕТЬ этим пользоваться.
  - Ясно, - сказал я, опустив взгляд. - Спасибо, что разъяснили.
  - Пожалуйста, - спокойно ответил Ризак. - До скорой встречи!
  Он покинул тренировочный зал, а я остался переваривать услышанное. Мда, декан ясно показал, что может просчитывать мои действия на несколько шагов вперед, поэтому зря я сорвался, поведясь на простейший психологический трюк. Но еще магистр ткнул меня мордой в лужу как нашкодившего котенка, от чего становилось очень обидно. А ведь мог открытым текстом сообщить о моей проблеме сразу после экзамена... Хотя, в тот момент у меня вряд ли бы появилась мотивация к ее решению. Ведь я был твердо уверен, что все знаю, поэтому пропустил бы слова Ризака мимо ушей, а сейчас четко понимаю - знать еще недостаточно.
  Да, я давно уяснил это правило, но отчего-то не пытался его применить к нынешней ситуации. Наверное, изначально ошибся с подходом к усвоению новой информации. Ведь я считал ее чистой воды теорией и загружал в память, даже не тратя времени на обработку. Правила действий, принципы атак, расчеты соотношений энергетических затрат, типы связок и многое, многое другое лежит сейчас в моей голове мертвым грузом, а вместо этого должно активно работать. Это как если бы я прочитал книгу о рассветной школе с описанием всех ее приемов, а потом нахально заявил Лину, что мое обучение закончено. Нет, знать прием еще полдела - нужно уметь его применить.
  А теперь подумаем, как же теоретическую базу перевести в навыки? Ризак еще на первом занятии советовал вживаться в книжный текст, осмысливать каждую ситуацию с позиции любого участника, но на это у меня нет времени. Если начать этим заниматься, можно отбросить мысли о факультативах. Нужно отыскать решение получше. Ведь как это происходит у адептов моей группы? Да, на изучение всех необходимых знаний у них уходит год, но они сразу закрепляют все пройденное на практике, а у меня такой возможности нет. Какой-то замкнутый круг получается - чтобы выработать умения, мне нужно практиковаться, но к занятиям меня допустят только тогда, когда я эти умения продемонстрирую.
  Я тяжело вздохнул и отправился в общагу, понимая, что никакого выхода из ситуации не обнаружу. Да, есть вариантик - потрясти Фаррада по поводу магического спарринга, но это полумеры. Опытному конструктору я не противник, да и продемонстрировать ему что-то интересное пока не в силах. Можно Хора с Кисой припахать, но как-то стыдно. Мои занятия займут не один день, а у них и своих дел хватает. По поводу последнего я нисколько не ошибся, так как демон с вампиршей обнаружились в нашей комнате, занятые любимым спором. Поприветствовав их, я лег на свою кровать и уставился в потолок.
  - Что-то случилось? - спросила Киса, оставив попытки доказать демону, какой он идиот.
  - Нет, - ответил я.
  - Почему же тогда ты сам на себя не похож? Неужели приятели все соки выжали из героя-адепта? - иронично поинтересовался Хор. - Ничего, терпи, это побочный эффект славы, от которого никуда не деться. Можешь утешиться тем фактом, что теперь любая девушка Академии тебе не откажет.
  - А тебе только и остается, что от зависти зубами скрипеть, - ехидно заметила вампирша, активируя полог тишины, после чего снова обратилась ко мне: - Нет, все-таки объясни, что произошло? Опять зашевелился Керисан?
  - Нет. Просто я сегодня облажался перед Велиссой, да еще и Ризак разнос устроил... В общем, день явно не мой.
  Демон улыбнулся и заявил:
  - Тогда я знаю, что может поднять тебе настроение - посмотри на стол.
  Скептически глянув на Хора, я со вздохом поднялся с кровати. Искать сюрприз не пришлось, на краешке стола лежал аккуратный листок бумаги с печатным текстом и моим именем. Взяв его в руки, я разочарованно хмыкнул:
  - А вот и обещанная благодарность от ректора. Мда, я рассчитывал на нечто большее.
  Положив листок обратно, я снова лег на кровать и принялся изучать рельеф потолка.
  - Алекс, ты что, не рад вольнице? - удивленно спросил демон.
  Поглядев на его вытянувшуюся морду, я не смог сдержать улыбки.
  - А чему тут радоваться? Я все равно не собираюсь ее использовать.
  - Но почему?
  Я полагал, что еще комичнее Хор выглядеть не сможет. Смог, однако! Насладившись зрелищем на пару с Кисой, я ответил:
  - Потому что не планирую потерять еще один день занятий.
  - Но разве ты не хочешь сходить в город, развеяться, провести ночь с красивой девушкой или даже двумя?
  - Хор, тебе что, сегодня ничего не обломилось, раз ты постоянно съезжаешь на тему любовных утех? - с усмешкой поинтересовался я. - И в чем причина? Марва грудью встала на защиту порядка в женском доме или с Лавичкой разругался?
  - Алекс, не уклоняйся от ответа. Почему ты не хочешь воспользоваться правом на отдых? - решительно спросил демон.
  - Потому что мне совсем не нужен этот отдых.
  - Нет, Алекс, ты это брось! - не сдавался Хор. - После нескольких десятиц упорной учебы просто необходимо хорошенько отдохнуть, так что завтра мы с тобой отправимся в Кальсот и хорошо проведем там время.
  - Мы? - уточнил я.
  - Да, именно "мы", потому что Ризак сегодня и мне выписал вольницу как твоей "няньке". А я, в отличие от тебя, очень хочу вырваться на свободу и хотя бы денек не вспоминать о теории Дежискоша.
  Демон с раздражением захлопнул книгу, лежавшую у него на коленях, а я спросил:
  - Так что тебе мешает? Иди, погуляй, проветрись, я-то тут причем? Или тебе обязательно нужна компания, иначе вино в горло не полезет?
  - Алекс, хватит издеваться! Неужели ты не понимаешь, что я весь цикл обязан за тобой присматривать. А если в мое отсутствие ты вдруг рискнешь здесь что-нибудь учинить, мне придется отвечать перед Фалиано по всей строгости. Потому что не был рядом, потому что не уследил! Такого мне и даром не нужно.
  Бедняга! Как же ему хочется на волю. Даже о своих обязанностях вспомнил, не поленился, еще немножко и начнет давить на жалость. Ладно, уважу друга, пойду ему навстречу, тем более сам не так давно хотел купить себе нормальную подушку взамен этого недоразумения под головой. Да и по лавкам травниц походить не помешает, чтобы не выслушивать упреки Велиссы каждый раз, когда захочу использовать ее запасы. Ну а кроме этого можно заглянуть...
  - Алекс, он от тебя не отстанет, - предупредила Киса, отвлекая меня от размышлений.
  - Не отстану, - подтвердил Хор.
  - Ладно, перетрудившийся ты наш, я согласен на выходной. Киса, ты с нами?
  - Делать мне больше нечего, как по кабакам и борделям шляться! - фыркнула вампирша. - Сами справитесь.
  - Жаль, - разочарованно сказал я и обратился к повеселевшему демону. - Тогда завтра с утречка пораньше рванем в город.
  - Нет уж, выйдем не раньше обеда! - решительно заявил Хор.
  Вспомнив помятые лица адептов, возвращавшихся в Академию, я только кивнул, понимая, что демон хочет устроить себе очень большой загул.
  После моего согласия нелюди опять принялись обсуждать подробности теории, а мне вскоре надоело рассматривать потолок. Полистав ради разнообразия книгу по конструкторству, я так и не смог отделаться от одолевающих меня мыслей о боевой магии. Как не крути, мне нужна практика, иначе я просто не смогу перевести свои знания в разряд навыков. Ризак правильно заметил, что я очень много думаю. Для воина это непростительно, ведь в схватке даже секунда промедления может стоить очень дорого. Так что нужно каким-то образом все правила и советы перевести на уровень инстинктов.
  Решительно встав с кровати, я сказал:
  - Хор, пошли со мной, активируешь защиту на тренировочной площадке.
  - На ночь глядя? - удивился демон. - Какой клоп тебя укусил?
  - Ты же хочешь, чтобы я ради тебя потерял день, так что сейчас должен мне помочь. Не волнуйся, после активации можешь спокойно возвращаться назад и дальше спорить с Кисой о том, кто из вас умнее.
  Экономя время, я воспользовался коротким путем и ловко выпрыгнул в окно, слегка замедлив падение левитацией. Дождавшись приземления недовольного Хора и мельком оглядев трех адептов-стихийников у входа, обративших внимание на наши выкрутасы и продемонстрировавших снисходительные гримасы, я решительно направился к тренировочной площадке. Там было пусто, никто не хотел тренироваться в столь поздний час, никто не организовывал магические дуэли, так что мне осталось только войти в круг и дождаться, пока демон активирует плетение защиты. К сожалению, воздействовать на эту магическую структуру изнутри было невозможно, поэтому-то я и взял с собой помощника.
  - Все, Хор, можешь быть свободен, - сказал я замершему у края площадки демону.
  - Нет, я подожду, пока ты закончишь.
  - Лучше иди к Кисе, я здесь планирую серьезно позаниматься, - улыбнулся я.
  - Ладно, тогда я вернусь через пару часов... но смотри, не вздумай свалиться от магического истощения!
  - Слушаюсь, нянюшка! - бодро ответил я, вытянувшись в струночку.
  Демон фыркнул и потопал обратно, а я перешел к делу. Вспомнив первую простейшую ситуацию, описанную в учебнике, я представил перед собой фигуру мага и, согласно рекомендациям, окутался средней защитой и запустил в него связкой плетений. Так, что за халтура? Почему плетения не наполнены достаточным количеством силы? Почему защита появилась так медленно? А если маг за это время успеет выпустить простейшую магическую стрелу? Еще разок! Появляется фигура, активируется защита, пошла связка... Вроде бы прилично, а теперь подумаем, что же будет делать противник, на меня глядя. Ну не стоять же столбом? Наверняка активирует свою защиту, а тогда связка должна поменяться и первым плетением будет что-нибудь мощное... А если защита против физического воздействия? Как там советует учебник...
  Неожиданно я увлекся тренировкой и даже начал получать удовольствие от анализа своих действий и реакции на них воображаемого противника. Ризак был абсолютно прав, сейчас я видел, что все мои знания нужно срочно перевести в сферу навыков, причем именно так, путем долгих самостоятельных тренировок. Я прорабатывал каждую мелочь стандартных расположений, оценивал каждую деталь описанных в книгах ситуаций, а взамен приобретал уверенность в своих действиях. Именно этого мне так не хватало сегодня вечером на занятии с магистром. Я распылялся на несколько возможных решений, выбирая из них то, что лучше подходило, а сейчас, после тщательного анализа, учился сразу видеть нужное.
  Отвлек меня от тренировки голос Хора:
  - Алекс, тебе еще не надоело?
  Открыв глаза, я обнаружил, что на Академию опустилась ночь. Надо же, не заметил, как время пролетело, настолько погрузился в тренировку.
  - Хватит уже заниматься, спать пора!
  Я уже открыл рот, чтобы попросить демона вернуться утром, но передумал, поскольку понял, что в результате тщательнейшим образом проанализировал около тридцати стандартных ситуаций. По поводу них можно утверждать, что нужные навыки прочно закрепились в моей голове. Но ведь это капля в море! Я пока взял только ситуации первого уровня, когда противник уступает в силе и успел проанализировать десяток со второго, когда противник равен мне по возможностям. А там ведь их насчитывалось куда больше, и был еще третий, где можно попросту закопаться! Но ведь и это еще не все. Подобным образом мне нужно было пройти парные взаимодействия и групповые, где работы - непочатый край. А я еще не приступал к теории энергетического расчета, к законам границ способностей, к правилам целесообразности затрачиваемых усилий...
  В общем, мне потребуется месяца два, если не больше, чтобы все это должным образом осмыслить. Этот вывод моментально спустил меня с небес на землю и погасил желание тренироваться дальше. Вздохнув, я сказал демону:
  - Ты прав, снимай защиту.
  Прикоснувшись к камням, Хор свернул магическую структуру и внимательно посмотрел на меня. От меня не укрылось удивление в его взгляде, поэтому я поинтересовался:
  - Что такое?
  - Алекс, а как ты себя чувствуешь? - вместо ответа спросил демон.
  - Нормально, - ответил я и не смог удержать смешок, так как вопрос был весьма знакомым. - А почему ты спрашиваешь?
  - Потому что по идее ты давно должен был наглядно демонстрировать мне все признаки полного магического истощения.
  - С чего бы это?
  - А ты взгляни - накопители в защите почти полные, но когда я ее ставил, там была лишь капля силы.
  Поглядев на сафрусы в камнях, я убедился, что демон прав - постарался я на славу. И вовремя Хор подошел, иначе неизвестно, что произошло бы - защита просто распалась бы или перед этим сделала большой "ба-бах!". Демон тем временем продолжил:
  - Алекс, я тебе больше скажу, такого количества энергии не может высвободить один одаренный. Стараниями Глода я хорошо изучил магическую теорию, поэтому могу уверенно заявить - быть этого не может! Признайся, мимо площадки проходили Фалиано с Ризаком и решили устроить с тобой дуэль? Или еще какие магистры заглянули на огонек? Тогда почему они не забрали свою силу обратно?
  Вместо ответа я сформировал каналы к накопителям и начал перекачивать отданную мной энергию, выкроив тем самым время для раздумий. Демон прав, это было весьма странным и подозрительным. Недаром в первый день все удивлялись, как это я смог выдержать три магических поединка. Но объяснений данному факту я не видел, так как хорошо знал, что моя аура была самой обычной и имела ограниченный запас силы. Тогда откуда же я взял эту энергию? Ее объем был весьма немаленьким, и на его перекачку ушло секунд десять, за которые я так и не нашел ответа на свой вопрос, зато придумал оправдание для Хора:
  - Ничего странного, у меня был с собой накопитель.
  - Накопитель? - иронично переспросил Хор. - Ладно, если оставить тот факт, что я не заметил его у тебя по дороге сюда, тогда объясни, куда сейчас подевалась вся сила, которую ты вобрал? Ведь в твоей ауре я что-то никаких изменений не наблюдаю.
  - ...! - выругался я. - Хор, ты сегодня какой-то чересчур любопытный. Пошли спать, если завтра хочешь использовать вольницу!
  Я направился к общаге, надеясь, что демон не станет требовать ответа, признавая за мной право на личные секреты. Так и случилось, Хор пошел рядом и до самой комнаты не проронил ни слова, давая мне возможность спокойно все обдумать. Единственным разумным объяснением всем странностям с энергией было то, что я каким-то образом могу пользоваться связью со своим истинным телом. И когда мне нужна сила, я извлекаю ее из пространственного кармана, а не из своей ауры одаренного. И хорошо еще, что этот факт заметил именно Хор, а не кто-нибудь посторонний.
  Кстати, я как-то резко с ним обошелся. С друзьями так поступать не годится! Сформировав полог тишины, я сказал устраивавшемуся на своей кровати демону:
  - Прости за грубость, но я не могу тебе всего объяснить. Во всяком случае, сейчас.
  - Не нужно извиняться, Алекс. У каждого свои тайны, - сказал Хор, и добавил с усмешкой: - Только ты в дальнейшем постарайся не выдавать за один раз количество силы, равное энергетическому запасу трех магистров.
  - Постараюсь. Спасибо за совет, - смущенно пробормотал я и, сбросив сапоги, вытянулся на кровати.
  Итак, о тренировках можно забыть, хотя они оказались весьма результативными. Жаль, я рассчитывал, что на них мне удастся не только догнать третий цикл, но и замахнуться на дальнейшее развитие. А теперь придется тратить кучу времени на обдумывание выученной информации, надеясь на то, что в будущем Ризак допустит меня к занятиям с группой. Эх, почему в этом мире дни такие короткие? Вот были бы они раза в два длиннее, можно... Стоп! Какая-то догадка мелькнула на краю сознания, но не спешила проявляться, поэтому я принялся дальше размышлять в том же ключе. Нет времени... Растянуть бы сутки слегка... Или наоборот, самому ускориться... Так вот же оно! Решение оказалось весьма простым!
  Удовлетворенно улыбнувшись, я расслабился, постаравшись поскорее достигнуть того пограничного состояния между сном и реальностью, а когда рядом появилась темная фигура, сосредоточился и превратил окружавшую меня дымку в сумрачный таинственный лес. Присев на поваленное дерево, обросшее мхом, я сказал Темноте:
  - Привет, подруга. Что-то в последнее время я непростительно увлекся обучением и даже перестал с тобой общаться. Ты уж прости заучку, ладно?
  Темнота усмехнулась и заметила с легкой иронией, подхватив мой тон:
  - Что-то вежливость у тебя просыпается только тогда, когда появляются вопросы.
  - От тебя ничего не скрыть, - повинился я. - Но если настроения нет, я не стану наглеть.
  - А вот в последнее мне что-то слабо верится... Ладно, о чем ты хочешь узнать?
  Радуясь представившейся возможности, я спросил:
  - Почему так получается, что я не использую силу созданного тела?
  - Нет, Алекс, ты пользуешься именно энергией своей ауры.
  - Но отчего она при этом не изменяется?
  - Потому что между твоим истинным телом и созданной оболочкой сохраняется связь, которая представляет собой своеобразный энергетический канал между двумя накопителями. Когда в твоей ауре одаренного наступает недостаток силы, та поступает по каналу, насыщая ее до нормального состояния, а когда наоборот - канал отправляет энергию основному телу.
  - Но ведь мое тело сейчас находится в пространственном кармане?
  - А ты что думаешь, он абсолютно автономен? Нет, любой карман такого типа нуждается в подпитке, иначе помещенный в него предмет либо исчезнет, превратившись в энергию, либо вернется в обычное пространство. Поэтому он должен содержать подобные каналы, которые в твоем случае оказались привязанными к аурам.
  Ага, теперь ясно, как можно обнаруживать пространственные карманы - достаточно найти место, где энергия уходит в никуда. Кстати об этом...
  - Не волнуйся, никто из магов не сможет обнаружить твой секрет, - предвосхитила мой вопрос Темнота. - Они полагают, что карманам подобной структуры нужна четкая привязка к пространству.
  Замечательно. Тогда действительно все становится понятным. Две мои ауры - словно сообщающиеся сосуды, только разного объема. Когда один из них пуст - второй щедро делится жидкостью. Главное только не забывать следить за расходом силы и бережливее относиться к потраченной энергии, чтобы не выделяться из толпы.
  - Спасибо, - сказал я подруге. - А теперь ты не будешь против, если я немного поразмышляю?
  Сосредоточившись, я начал копаться в своей памяти, извлекая из ее глубин и анализируя все знания боевой теории. Согласно советам Ризака, я тщательно обдумывал каждую ситуацию, каждый совет опытных магов-боевиков, просчитывал действия с точки зрения оптимальности, пытался подобрать лучший выход из положения... Когда по моим подсчетам истекли третьи сутки пребывания в этом состоянии, а моя голова категорически отказывалась соображать, я внял настойчивым просьбам Темноты и разрешил ей укрыть мое тело черным одеялом, напоследок попросив:
  - Подари мне сон. Пожалуйста.
  Уже угасающим сознанием я услышал тихий шепот:
  - Как пожелаешь...
  В следующий миг я осознал себя на зеленой лужайке посреди березовой рощи. Трава пружинила под ногами, издалека доносился шум ручейка, а листва тихо шелестела от легкого ветерка, приятно обдувающего лицо. Но не успел я толком оглядеться, как передо мной из портала появился маг, который без промедления швырнул в меня плетением огненной сети. Я подставил щит и атаковал сам. Спустя минуту схватки мне удалось взломать защиту противника и обычным плетением разрыва поставить точку в бою, украсив зеленую траву ярко-алыми пятнами. Тотчас открылся еще один портал и появился другой маг, который оказался противником посерьезнее...
  Маги все появлялись и появлялись, давая мне возможность оттачивать на практике свои навыки в этом красочном сне. Сейчас мне не нужно было сдерживать свои возможности, не нужно было следить за соответствием действий моей "легенде", я просто тренировался, не беспокоясь за последствия и даже не волнуясь за возможное поражение. Ведь все вокруг было лишь сном. Однако вскоре я убедился, что это не совсем так. Когда я пропустил одно из плетений, то осознал, что боль от него вполне реальна и весьма неприятна. Данное обстоятельство заставило меня удвоить старания, но ошибок полностью избегать не удавалось, так что приходилось отвлекаться еще и на формирование лечебных плетений. Что, к слову придало еще большую реалистичность тренировке. А через какое-то время я выяснил, что моя смерть означает лишь смену обстановки.
  Я сражался на скалистом уступе и на чавкающем под ногами болоте, в пустыне под палящим солнцем и среди развалин какого-то замка, в пещере и в десятках других мест. Моими противниками были маги, бездарные и умелые, слабые и сильные, причем далеко не всегда человеческой расы. Весьма интересно было посоревноваться в технике с каким-то мелким зеленым уродцем, который весьма ловко отражал мои атаки. Но в бою с ангелом мне с трудом удавалось сдерживать смех, глядя на то, как этот маг смешно двигал своими белыми крыльями. Не удивительно, что эту схватку я проиграл, а следующая началась в геенне огненной, где моим противником оказался черный волосатый черт с рожками и копытцами. Я по достоинству оценил юмор подруги и постарался сосредоточиться...
  Не знаю, когда в тренировке наступил переломный момент, но через какое-то время я осознал, что уже не обращаюсь к своим знаниям, а вижу, как именно нужно действовать. Да, разумеется, мой запас атакующих плетений был еще невелик, а про защитные вообще молчу, но даже таким набором я научился пользоваться со всей эффективностью. После того как я это понял, схватки стали доставлять мне удовольствие. Я уже не старался придерживаться определенной тактики, а пытался экспериментировать, искать свою систему боя, старался просчитывать действия противников на многие шаги вперед...
  Но так не могло продолжаться бесконечно. Спустя какое-то время даже возбуждение от схваток оказалось не способно справиться с зарождавшейся во мне усталостью. Когда же в тяжелейшей борьбе меня одолели трое кентавров, лишив по очереди всех конечностей, что было чертовски неприятно, я понял - пора заканчивать с развлечениями, а в следующий миг окунулся в черноту, которая дала долгожданный отдых моему сознанию.
  
  Глава 22. Адепты на свободе
  
  Первым, что я почувствовал, когда проснулся, было ощущение необычайной мягкости постели и нежное прикосновение тонкого одеяла к моему телу. Подозревая неладное, я открыл глаза и увидел знакомую обстановку лекарского кабинета.
  - Он очнулся! - раздался знакомый голос.
  Повернув голову, я обнаружил Хора с разговорником в руке, сидевшего на соседней кровати. Блин, похоже, я слегка перестарался с тренировкой и совсем потерял счет времени. Для меня там прошло несколько суток, а в реальности, судя по лучам солнца, бившего в окно, дело близилось к обеду. Видимо, демон, обнаружив, что я не думаю просыпаться и даже не реагирую на колокол Академии, который и мертвого поднимет, не стал мешкать и вызвал Велиссу. Ладно, с этим ясно, но теперь нужно придумать достойное объяснение своей отключке.
  - Алекс, ты как? - спросил Хор, не дождавшись ответа из разговорника.
  - Весьма неплохо, - ответил я и сел на кровати. - Долго я здесь валяюсь?
  - С самого утра, - пояснил демон и осторожно поинтересовался. - А ты не расскажешь, что с тобой было?
  - Перезанимался вчера ночью, - нашел я логичное объяснение и огляделся в поисках одежды.
  Она отыскалась на третьей свободной койке, но вместе с этим я почувствовал какое-то непонятное давление на голове, а ощупав лоб, обнаружил какой-то кожаный обруч, который, недолго думая, снял и принялся рассматривать. В нем находилось небольшое, но весьма сложное плетение, которое не имело собственного запаса силы. Назначение его я так и не сумел определить, хотя вроде бы уже знал все основные типы лечебных амулетов, а потому спросил у Хора:
  - Это что за ерунда?
  - Велисса сказала, что этот амулет поможет тебе прийти в себя, так как особым способом перенаправляет силу из окружающего пространства прямо в тело, активизируя работу сознания.
  - Ясненько, - пробормотал я и на всякий случай запомнил структуру плетения.
  Что ж, теперь мое оправдание по поводу переутомления не пройдет. Наверняка этот амулет способен каким-то способом пробуждать сознание, так что я, по идее, должен был очнуться уже давно. Значит, нужно найти иное толкование моей временной комы, иначе можно потерять доверие целительницы. Откинув одеяло, я встал с кровати и протянул руку за одеждой. Именно в этот момент в лекарском кабинете возник портал, из которого вышла Велисса с диагностическим амулетом высшего типа в одной руке и небольшой кружкой в другой. Оглядев голого меня, она недовольно приказала:
  - Быстро лег обратно!
  Я подчинился и снова натянул одеяло, а магистр сунула мне в руки кружку:
  - Пей.
  Жидкость в кружке по вкусу немногим уступала ослиной моче. И хотя я последнюю никогда не пробовал, но был абсолютно уверен в том, что не ошибаюсь. Мужественно проглотив эту дрянь, которая оставила на языке неприятный привкус и острое желание извергнуть ее обратно, я замер и позволил Велиссе применить диагноста. Амулет работал как часы, за несколько минут проверил весь мой организм, но результаты, судя по хмурому лицу целительницы, ее не обнадежили. Отложив амулет, она строго спросила:
  - Ты можешь объяснить, что с тобой было? Я за несколько часов перепробовала все известные мне способы, но так и не смогла привести тебя в сознание. Ты ни на что не реагировал, включая боль, но вместе с этим в твоем теле я не нашла никаких отклонений или повреждений.
  Пожав плечами, я как можно невозмутимее ответил:
  - Возможно, это побочный эффект моего вчерашнего "слабительного".
  - Но ведь ты избавился от всех последствий его работы? Я сама видела!
  - Да, я устранил последствия, но все равно встряска от эйфории сильно подействовала на мой разум, заметно ускорив его работу. Я это понял только к вечеру, когда обнаружил, что могу быстро анализировать сложную боевую теорию. Разумеется, я решил тщательно проверить эту сторону действия моего эксперимента и отправился на тренировочную площадку, где несколько часов занимался боевой магией. Могу отметить, результаты просто поразительны - за это время я сумел в полной мере усвоить знания, которые остальные адепты изучают месяца три. Ну а когда Хор силой заставил меня прервать тренировку, чтобы у меня не наступило магическое истощение, я почувствовал, что такая интенсивная работа весьма утомляет сознание. Наверное, именно это и привело к тому, что я так долго не просыпался - просто моему разуму срочно нужен был полноценный отдых, который он и получил, невзирая на все ваши попытки его пробудить.
  Магистр задумалась, а потом пробормотала:
  - Это может сойти за объяснение...
  - Другого я не вижу, - снова пожал я плечами. - Так что моя экспериментальная настойка еще может оказаться полезной. Надо лишь исключить все ненужные ингредиенты и выяснить, что же дало такой эффект. К сожалению, это можно узнать только на практике, так что придется приготовить пару сотен различный вариантов и...
  - Нет! - отрезала Велисса. - Никакой практики без теоретического обоснования! Сможешь предположить, какие вещества активизируют работу разума, сможешь убедить меня, что прав - будешь готовить эликсир, а без предварительных вычислений не надейся, что я тебя подпущу к лаборатории!
  Ну да, сразу встала на защиту своих запасов, на что я, собственно, и рассчитывал, так как никаких "активизирующих" веществ мой состав уж точно не содержал. Но теперь у меня появилась законная отмазка на тот случай, если целительница вновь заведет разговор на эту тему - я просто не смог подвести теоретическую базу! Да и никто не сможет, как бы ни старался, а без нее переходить к практике нельзя.
  Вздохнув, я печально ответил целительнице:
  - Как скажете... А долго мне еще здесь находиться?
  - Я должна проверить, что этот случай отключения разума не повторится, поэтому сутки тебе необходимо побыть под моим наблюдением.
  Вот только ее тон не был категоричным, поэтому я решил воспользоваться лазейкой:
  - Ручаюсь, подобного больше не повторится! Действие моего эликсира уже давно прекратилось, а побочные эффекты прошли, иначе я бы сейчас это чувствовал, поэтому разрешите мне отсюда сбежать? - я перешел на жалобный тон, видя сомнение на лице магистра. - Ну, пожалуйста! Я ведь сейчас от голода помру!
  По счастливой случайности мой желудок в этот момент издал сдавленный квак, вызвав улыбку Велиссы. Декан колебалась недолго.
  - Ладно, можешь идти, но если почувствуешь что-нибудь странное, сразу обращайся ко мне. Как ты уже знаешь, некоторые настои тяжело выводятся из тела и действуют десятицами... Хорсак, присмотри за ним, а если это выключение повторится, тут же сообщи. Мой разговорник пусть останется у тебя.
  - Хорошо, госпожа магистр, - покладисто ответил демон.
  - Алекс, я жду тебя завтра утром. Раз уж ты затронул эту тему, нужно будет поговорить об эликсирах, воздействующих на сознание.
  - Буду только рад, только не утром.
  - У тебя уже запланировано занятие с Массвишем? - уточнила целительница.
  - Нет, у меня запланировано похмелье, - усмехнулся я и пояснил: - Мы с Хором хотим после обеда отправиться в Кальсот.
  Велисса хмыкнула и пробормотала:
  - Действительно, отдых тебе не помешает... Тогда жду тебя завтра после ужина.
  - Приду обязательно, - пообещал я и проводил взглядом целительницу до двери, поскольку магистр в этот раз не стала тратить силу на формирование портала.
  Быстро одевшись, рассовав амулеты и другую мелочь по карманам, я вместе с демоном покинул лекарский кабинет и отправился в столовую. Хор за это время не проронил ни слова, но по его удивленно-задумчивому выражению лица я понял, что у него назрело множество вопросов, которые, помня наш вчерашний разговор, сосед задавать не осмелится. Вот только мне это совсем не нравилось, ведь я прекрасно понимал, что чрезмерное количество секретов может разрушить начавшие зарождаться дружеские отношения. Притормозив перед дверями в рай для желудка, я огляделся по сторонам. Второе занятие еще не кончилось, и вокруг было пусто. Убедившись, что нас никто не услышит, я тихо спросил:
  - О чем ты хотел узнать?
  Демон в ответ лишь пренебрежительно фыркнул, на что я иронично заметил:
  - Вот только не нужно заявлять, что мне просто показалась твоя задумчивая морда, уже несколько минут упрямо мозолящая мне глаза.
  Хор немного помолчал, а потом заметил:
  - Но вчера ты не хотел ничего объяснять.
  - Так то было вчера, а сегодня у тебя появились новые вопросы. На них я ответить могу... - видя, что демон еще колеблется, я добавил: - Хор, будь человеком, соображай быстрее, я есть хочу!
  - Хорошо, Алекс, объясни мне, что с тобой было ночью?
  - Очень крепкий и здоровый сон.
  - Но ведь он был вызван не твоим эликсиром?
  - А что тебя смущает в этом объяснении? - поинтересовался я.
  - Алекс, уж насколько малы мои познания в области целительства, но и то я прекрасно понимаю, что амулет Жихонра должен был привести тебя в чувство уже после пяти минут работы, а ты пролежал с ним несколько часов. Поэтому я могу предположить, что это было все, что угодно, только не сон.
  Я усмехнулся и возразил:
  - Ты ошибаешься. Это был именно сон, только совсем иного типа, обучающего. И не нужно смотреть на меня, как на полоумного. Я прекрасно понимаю, о чем говорю. Дело в том, что во время этого сна я умудрился проанализировать и испытать на практике почти всю теорию боевой магии за первый и второй циклы... Только время слегка не рассчитал, поэтому и заставил тебя понервничать. Ты уж меня прости, увлекся, в следующий раз буду аккуратнее.
  - Обучающий сон... - пробормотал демон. - Это тебе Киса помогла?
  - А при чем тут она? - не понял я.
  - Ты разве не знаешь, что в магии вампиров существуют свои характерные приемы воздействия на сознание?
  - Впервые слышу, - признался я, так как в прочитанной литературе об этом действительно не упоминалось, а от вампирши откровенностей на тему их расы хрен добьешься.
  - Тогда как тебе это удалось? - удивился демон.
  - Специфические особенности организма, - пожал плечами я. - Если честно, я впервые попытался использовать их подобным образом, поэтому и вышел казус, но больше таких ошибок допускать не буду. А ты, если вдруг обнаружишь, что я не желаю подниматься ни свет ни заря, не спеши бить тревогу, ладно?
  Демон смерил меня внимательным взглядом, а потом кивнул:
  - Договорились. А ты расскажешь о своих успехах Ризаку?
  Настал черед задуматься уже мне. Хор задал весьма правильный вопрос, ведь магистр наверняка заинтересуется, узнав о том, что его адепт за одну ночь вырос на целый курс. Вздохнув, я ответил:
  - Пока нет. Я использовал этот метод лишь для того, чтобы поскорее перейти к практике, а теперь, когда выяснилось, что без нее можно прекрасно обойтись, не буду спешить. В индивидуальных занятиях больше пользы, а делиться своим секретом обучения с магистром я не буду... Ты закончил с вопросами?
  - Да, пошли обедать.
  В столовой находилась всего пара адептов, увлеченно поглощающих пищу, а также один знакомый мне стихийник, который раскладывал еду на столах, ожидающих наплыва посетителей. Сегодня в меню большого разнообразия не наблюдалось, пришлось обойтись жареной рыбой и ароматной ухой. Мой желудок, активизировавшись после долгой спячки, два раза гонял меня за добавкой и заставлял глядевшего на мое обжорство Хора укоризненно вздыхать. Судя по виду демона, ему хотелось поскорее отправиться в Кальсот, но он, быстро справившись со своим обедом, терпеливо ждал, когда я закончу насыщаться.
  Однако когда я взял третью порцию, его терпение подошло к концу:
  - Алекс! Может уже хватит? Ты же лопнешь!
  - А ты отойди подальше, - усмехнулся я.
  Каюсь, эту порцию я взял исключительно для проверки выдержки Хора, так как уже чувствовал, что наелся, но все равно загружал нежную восхитительно прожаренную рыбку в желудок. Про запас, чтобы потом сэкономить время в городе.
  - И куда это все влезает? - вздохнул демон, глядя на меня. - У тебя случайно внутри не бездонный колодец?
  - Завидуешь, так и скажи, - буркнул я с набитым ртом. - И вообще, если тебе так не терпится покинуть Академию, сходил бы за моей вольницей.
  - А она что, не у тебя? - удивился Хор.
  - Нет, все еще на столе валяется.
  Коротко выругавшись на своем языке, демон отправился в нашу комнату, а я, оставшись в одиночестве, смог подвести итоги размышлениям, которыми не прекращал заниматься все время, пока работал челюстями. А подумать было над чем. Во-первых, я проанализировал недавний разговор с Хором и понял, что не зря его затеял. Демон никому болтать не будет, а если вдруг я снова не рассчитаю время, Велиссу звать не станет. Так что раскрытие моего секрета было весьма необходимым, но обеспечивало не только вариант подстраховки. В общем-то, Хору от этого знания ни горячо, ни холодно, зато он смог убедиться, что я могу ему доверять, поэтому впечатления от разговора после вчерашней тренировки слегка сгладятся в его памяти. Это было хорошо, так как его доверие я потерять совсем не хотел.
  Во-вторых, я понял, что Велисса, как это ни парадоксально, преследовала те же цели по отношению ко мне. Ведь если вспомнить, что даже Хор, который изучал только общий курс целительства, не поверил в мое объяснение, то магистр должна была просто расхохотаться мне в лицо, когда я с невозмутимым видом все выкладывал ей свою версию случившегося. Но вместо этого она не только сделала вид, что поверила мне, но и отпустила с миром "больного", выздоровевшего по неизвестным причинам. Размышляя об этом, я находил все больше странностей ее поведения, которые имели лишь одно объяснение - она давала мне понять, что ей можно верить, на нее можно положиться, а в сложной ситуации я вполне могу рассчитывать на ее помощь. Отсюда следует...
  - Так и знала, что ты уже здесь! - раздался голос Кисы, прервав мои мысли.
  - Привет! - отозвался я, глядя, как вампирша расставляет тарелки на нашем столике.
  - Судя по твоему аппетиту, с тобой уже все в порядке, - полувопросительно сказала девушка.
  - Судя по твоему замечанию, ты в курсе, что со мной что-то было, - иронично заметил я. - Что, неужели Хор растрепал на всю Академию?
  - Не переживай, знают только преподаватели из числа друзей ректора. Мне же нужно было как-то объяснить отсутствие хвостатого на занятиях. Алекс, не расскажешь мне, что вчера произошло? А то Хор лишь сообщил в двух словах, что ты ночью перенапрягся, а потом убежал к Велиссе. Вот только никаких следов магического истощения я у тебя не наблюдаю, а так быстро оно не проходит, по себе знаю. Так что же с тобой было?
  - Обучающий сон, - тихо ответил я.
  Судя по реакции Кисы, это понятие ей знакомо. Что ж, теперь я прекрасно могу объяснить, как вампирша смогла не только догнать уровень знаний адептов-имперцев, но и, говоря образно, выбиться в отличницы. Видимо, у клыкастых подобный способ обучения весьма распространен.
  - Но как... Ты знаком с нашей магией? - удивленно прошептала девушка.
  - К сожалению, нет, - ответил я. - Но у меня весьма разносторонний талант, а если ты вдруг захочешь на досуге обменяться кое-какими магическими секретами и преподать мне основы вашего мастерства, буду только рад.
  Да уж, знание вампирской методики магического воздействия на сознание мне не повредит! Заметив, что Киса задумалась, я оглядел увеличивающуюся толпу адептов в столовой и вспомнил об одной важной мелочи, которую упустил из виду. Ведь в недавно изученном полном варианте законов Академии отчего-то не уделялось внимание пребыванию адептов вне ее стен, а скудной информации из "Правил" я доверять не хотел, поэтому и спросил у вампирши:
  - Киса, ты не могла бы мне помочь?
  - Чем?
  - Расскажи, во что мы можем вляпаться в Кальсоте.
  - Ты думаешь, Керисан попытается устроить тебе неприятности вне стен Академии? - сразу ухватила суть девушка.
  - Ему ничего не мешает, а времени на подготовку было предостаточно. Так что мне нужно срочно узнать, какие проступки считаются действительно серьезными.
  Кивнув, вампирша начала рассказывать обо всем, что, по ее мнению, было важно. К моему удивлению, проступков было не так много, да и наказывались они не так строго. Самым опасным для нас было рассердить Гильдию магов и уничтожить значительную часть города. Ни того ни другого в моих планах не значилось, а остальное вполне можно было урегулировать, заплатив штраф в городскую казну. Так что к моменту возвращению Хора с моей вольницей я был уверен в том, что наш выходной вполне может пройти без осложнений.
  Поблагодарив Кису и уточнив еще раз, не желает ли она к нам присоединиться, я отнес пустые тарелки и вместе с демоном направился к воротам. Там мы отметились у дежурного и получили зеленый свет и долгожданную свободу на целые сутки. Причем я-то этой свободы совсем не ощутил, но вот Хор стал необычайно весел и всю дорогу до Кальсота рассказывал мне разные анекдоты из демонского фольклора. Я также порадовал хвостатого несколькими дивными перлами, поэтому время пролетело незаметно.
  У городских ворот я сделал небольшое открытие - оказывается, маги и адепты могут входить в город бесплатно, так что мне даже не потребовалось предъявлять свой охотничий перстень. Необычайно вежливые стражи не только поздоровались с нами, но и пропустили без очереди, а вдогонку пожелали приятно провести время. Судя по их поведению, конфликты, вызванные неподобающим отношением к одаренным, случались тут неоднократно, и не нужно было обладать большим воображением, чтобы представить, чем они заканчивались. Пока я решал, куда направиться в первую очередь - к травницам или на рынок, Хор заговорщицки мне подмигнул и целенаправленно потащил в известном только ему направлении.
  - И куда мы идем? - поинтересовался я.
  - Доверься мне, Алекс, не пожалеешь! - ответил демон, не сбавляя ход.
  - Ты хоть намекни.
  - По чистой случайности мне стало известно расположение сосредоточия необычайного наслаждения и божественного удовольствия. Вот сейчас мы с тобой в него и заглянем.
  - Намекнул, блин, - пробормотал я, стараясь не отставать.
  Интересно, что это? Трактир или наркоманский притон? Если первое, то я сильно разочаруюсь, а вот во второе загляну непременно. Просто в ознакомительных целях, так как хочется узнать, чем же травит себе имперский люд.
  В одном месте нам пришлось притормозить, потому что на улице образовалась небольшая пробка. Протискиваясь между каретами, я увидел, что именно вызвало этот затор. Из поперечного проулка выходила погребальная процессия, возглавляемая священником, за которым четверо стражников несли на носилках замотанное в тряпки тело. Хор хотел было рвануть наперерез, игнорируя все нормы приличия, но я удержал его, схватив его за руку, и принялся рассматривать это странное шествие. Почему странное? Да потому данный обряд был мне знаком и вообще-то, должен был проводиться после заката, после службы в церкви, с непременным присутствием толпы родственников и друзей-знакомых с факелами и свечками в руках. Но сейчас за носилками никто не шел, хотя все прохожие на улице останавливались и провожали процессию внимательным взглядом.
  - Ты чего? - удивленно спросил Хор, не понимавший причин задержки.
  - Нам только скандала с церковниками не хватает для полного счастья! - буркнул я. - Подожди, пусть пройдут. Никуда твое сосредоточие не убежит.
  - Не знал, что ты боишься служителей Единого.
  - Не боюсь, а опасаюсь, - поправил я демона, наблюдая за толпой.
  Недовольные, а иногда даже презрительные гримасы некоторых горожан явно говорили о том, что умерший большой популярностью в Кальсоте не пользовался. Когда неторопливая процессия миновала перекресток, прохожие стали расходиться по своим делам, кучер щелкнул хлыстом, трогая карету с места, а Хор снова направился по дороге к удовольствию и иже с ним. Но меня распирало любопытство. Бросив демону: "Подожди!", я остановил одного из прохожих, презрительно сплюнувшего на мостовую, когда процессия с ним поравнялась.
  - Прошу прощения, - обратился я к мужичку и кивнул в сторону тела. - Вы знали умершего?
  Прохожий, увидев мою форму, сделался таким же вежливым, как стражи на воротах, и ответил:
  - Это Сровин Скряга, господин маг. Позавчера помер.
  Мда, все оказалось весьма банально, но я, нервируя нетерпеливо размахивавшего хвостом друга, уточнил:
  - А чем же он заслужил это прозвище и такое отношение к себе?
  - Так ведь жадным был просто до безобразия! - воскликнул горожанин. - Сорок лет прослужил в городской страже, а в трактирах не гулял, по бабам не шлялся и каждую монетку копил. Все в Кальсоте знают поговорку о том, что... прошу прощения, легче магом стать, чем у Сровина золотой выпросить. У него ведь даже одежки нормальной не было, в доспехах ходил, что на службе выдали, а ел всякое гнилье, что за бесценок в торговых рядах добывал. Был нечист на руку, взяточничал, мелких воришек тряс, и даже ходили слухи, краденым втихомолку приторговывал, а как испустил дух, оказалось, что его хоронить не на что! В доме-то у него ни медяка не нашлось, да и родичей ни одного не осталось, вот и хоронят Сровина не по-людски, без службы, да без молитв, на северном кладбище, где всяких насильников и убийц закапывают. Да и поделом ему! Гнилой человек был, прости Единый! Всю жизнь золото собирал, а что вышло-то?
  Поблагодарив мужичка, я не стал нервировать Хора еще больше и последовал за ним, размышляя о местном Плюшкине. Мне приходилось встречать в своей жизни людей подобного типа, которые старательно копили деньги. Нет, не на новую квартиру, машину или холодильник, а просто на "черный день", который может когда-нибудь настать, но чаще всего вообще не приходит. Нет, я не осуждаю их, но вижу четкую грань, достигнув которой, их бережливость может лишиться тормозов и принять вот такие угрожающие размеры. А что потом? Сбережения на тот свет ведь не унесешь. И хорошо, если они достанутся потомкам, а не исчезнут бесследно, как в данном случае. Кстати, наверняка после похорон в Кальсоте появится много историй о таинственном кладе Скряги, которые будут привлекать всевозможных ловцов удачи. Так что одного Сровин добился - горожане о нем не скоро забудут.
  - Пришли! - радостно сказал Хор, оторвав меня от философствования.
  Оглядев трехэтажное строение, я увидел весьма знакомые характерные особенности и разочарованно уточнил:
  - Это и есть твое... сосредоточие?
  Демон кивнул, открыл дверь, родив мелодичный звон колокольчика, и решительно вошел в "сосредоточие", на поверку оказавшееся обычным борделем. Хотя нет, не обычным. Осмотревшись, я не почувствовал характерного затхлого запаха или раздражающей лезущей в глаза атрибутики подобных мест. Нет, в помещении присутствовал аромат женских духов, который, однако, не вызывал ощущения, что пахучую жидкость разливали по полу флаконами, было уютно и весьма комфортно. А резная мебель, предназначенная для посетителей, изысканная отделка помещения говорила о том, что этот бордель был явно не из дешевых.
  Когда мы оказались внутри я спросил у демона:
  - Ты что, собираешься провести здесь целый день?
  - И ночь, - подтвердил Хор, остановившись посреди шикарной просторной прихожей.
  - Тебе мало адепток в Академии? - удивился я.
  - Разнообразие еще никому не повредило! - наставительно произнес демон.
  Я даже не нашелся, что бы на это возразить, а в следующую секунду тихонько открылась дверца на противоположной стене, и к нам вышла женщина возраста, возвышенно именующегося на Земле бальзаковским. Несомненно, хозяйка данного заведения. Она была одета в строгое платье, слегка обозначавшее приятные мужскому глазу округлости, наряжена в необходимый минимум украшений, обладала весьма гармоничной фигурой и вцелом производила приятное впечатление.
  - Господа маги, я рада приветствовать вас в моем заведении, - произнесла она с легкой улыбкой.
  - Здравствуйте, госпожа Шейлия, - отозвался Хор. - Не приютите двух путников, уставших от поисков счастья?
  - Разумеется, господин Хорсак, мои девочки всегда готовы скрасить ваш досуг своим обществом и доставить толику радости. И может быть, тогда вы оставите поиски, обретя свое счастье здесь.
  Ого, да Хор тут, оказывается, частый гость, раз его величают по имени! Интересно, сколько денег он уже здесь оставил?
  - Что ж, давайте это проверим, - сказал демон, вернув улыбку хозяйке.
  - И с кем вы сегодня хотите пообщаться в первую очередь? Или предоставите сделать выбор мне?
  - С Ильшей, - после недолгого раздумья отозвался Хор, подтверждая мои предположения.
  - А вы, господин...
  - Дракон, - представился я.
  - Весьма необычное имя, - заметила Шейлия. - Оно ко многому обязывает человека, его принявшего.
  Это типа, "скромнее надо быть"? Ладно, мы тоже не лыком шиты!
  - Я всячески стараюсь ему соответствовать, и пока мне это вполне удается.
  Хозяйка заглянула в мои глаза, но так ничего нужного там и не отыскав, сказала:
  - Это достойно похвалы, но давайте определимся с вашими вкусами. С кем бы вы хотели провести время?
  Хор, приобняв меня за плечи, прошептал в ухо:
  - Предоставь выбор ей, не ошибешься!
  Но я хотел поскорее слинять отсюда, чтобы заняться делами, поэтому спросил:
  - А эльфийки в вашем заведении работают?
  Ответ хозяйки весьма меня удивил:
  - Разумеется.
  Шейлия подошла к небольшому шкафчику, извлекла из него два колокольчика и легонько их встряхнула. Серебряный зазвенел высоко, а медный, начищенный до блеска, чуть ниже и басовитей. Не успели звуки затихнуть, как дверь снова приоткрылась, впуская двух девушек. Одна была повыше и обладала весьма пышными формами, а вторая оказалась миниатюрной худышкой с остроконечными ушами. Хор сразу же подошел к первой и галантно поцеловал ей руку, а вторая, не дожидаясь приглашения, направилась ко мне.
  - Как ваше имя, господин? - произнесла она нежным голоском, но я не спешил отвечать, рассматривая ее уши.
  Какая на фиг эльфийка! Не смешите меня! Во-первых, темных эльфов с таким оттенком кожи не бывает, и даже у лесных она сильно отличается от человеческой. Во-вторых, любая эльфийка в таком возрасте уже обладает выпуклостями в положенных местах, а эта все еще похожа на подростка. Ну и в-третьих, ее уши были совсем не эльфийскими, так как не отреагировали на мое прикосновение. В общем, передо мной стояла человеческая девушка, которой кто-то провел пластическую операцию, чем здорово меня удивил. Я-то считал, что подобное в этом мире не делается. Однако, краем глаза заметив довольную морду Хора, который отчего-то не спешил уединяться со своей избранницей, а смотрел на меня с выражением плохо скрытого превосходства, я кое-что понял и улыбнулся.
  - Твоя работа? - поинтересовался я, повернувшись к демону. - Пригодились-таки знания основ трансформации?
  Если у меня и были какие-то сомнения в правильности своего вывода, то удивление Хора, явно проступившее на его морде, полностью их разрушило.
  - Но как ты догадался? - спросил он. - Ведь трансформацию изучают только на четвертом цикле.
  - Легко. В отличие от жителей этого города и тебя в том числе, эльфов я видел собственными глазами, так что могу отличить оригинал от подделки.
  Ну, теперь-то ясно, что Хор стал уважаемым клиентом этого борделя не просто так. Наверняка после небольшой дружеской услуги магического характера ему вообще открыли здесь неограниченный кредит, поэтому он сюда и рвался. Но хозяйка заведения, решившись на это, не прогадала - один только слух, что его посетителей могут обслужить эльфийки, наверняка принес публичному дому колоссальную популярность и огромные барыши.
  - Так, ради интереса, скажи, скольких девушек ты изуродовал? - продолжил издеваться я.
  - Троих, - смущенно ответил демон, но потом попытался оправдаться: - И вообще, сложно работать, имея в качестве образца лишь нечеткий рисунок в "Общей истории рас".
  - Господин Дракон, если вас что-то не устраивает, вы можете выбрать другую девушку, - подала голос Шейлия, но я ответил ей:
  - Нет, спасибо, пока не хочу.
  Достав из кармана кошелек, я взял пару монеток и быстро состряпал комплект разговорников, один из которых протянул Хору:
  - Держи. Оставайся здесь, развлекайся, а я сейчас по торговым лавкам пройдусь и к ночи вернусь сюда. Если что-нибудь случится, сразу сообщу.
  Демон в сомнениях взял амулет, потом оглядел стоявшую рядом девушку и спросил:
  - А может, завтра с утра вместе пройдемся?
  - Что-то мне подсказывает, что завтра ты вряд ли захочешь куда-либо идти, - иронично заметил я, вызвав понимающие ухмылки у работниц борделя. - Уж лучше я отправлюсь за покупками в одиночку.
  - Алекс, но вдруг Керисан... - начал было демон, но я не дал ему закончить:
  - Хор, не переживай. Я ведь не яйцо.
  - Чего? - не понял Хор.
  Но я только махнул рукой на прощанье и, подмигнув задумчивой Шейлие, покинул этот весьма симпатичный бордель, оставив на его двери маячок, чтобы потом не пришлось долго искать.
  Первым по плану у меня было посещение травниц, поэтому я, расспросив прохожих, отправился по указанному направлению к ближайшей лавке. Ее хозяйкой была пожилая магичка, которая приняла меня вполне радушно и помогла выбрать нужный товар. Несмотря на мое желание скупить половину ее лавки, я прекрасно понимал, что на все это у меня не хватит денег, и отбирал только самое редкое и необходимое в дальнейших экспериментах. Несмотря на неудачу со стимулятором, я не спешил отказываться от лавр изобретателя и горел желанием проверить еще парочку своих идей.
  Однако вскоре выяснилось, что у травниц также имелась своя специализация и всего, что я хотел достать, в одной лавке в наличии не имелось. Пришлось расплатиться с хозяйкой и с большой сумкой, в которой удобно поместились сотни небольших мешочков, пузырьков и баночек, отправиться к конкурентке травницы на другой конец города. Там моя сумка увеличилась раза в полтора, а после посещения третьей лавки к ней добавился еще и небольшой мешочек. На все это у меня ушла примерно сотня золотых, но я потраченных денег не жалел, так как теперь не был ограничен в средствах для экспериментов.
  Выйдя на улицу из последней лавки, я закинул покупки на плечо и отметил, что наступил вечер. Видимо, либо я слишком долго торговался с травницами, либо чрезмерно размышлял над извечным вопросом - покупать или не покупать? Уточнив у прохожих, где мне можно купить одеяла и иже с ними, я отправился в указанном направлении, а спустя еще полчаса отыскал-таки нужную лавку, где купил перину, пару пышных подушек и все остальное. Теперь хоть спать буду по-человечески! Попросив продавца все это аккуратно упаковать, я расплатился и вышел на улицу.
  По сравнению с предыдущими, эта покупка совсем не облегчила мой кошелек, но размер тюка получился объемным, поэтому его пришлось нести с помощью магического захвата, что, судя по реакции прохожих, никого не смущало. Размышляя, что еще мне нужно купить, я столкнулся с еще одной проблемой - желудок напомнил о своем существовании и настоятельно потребовал, чтобы я наполнил его чем-нибудь питательным и обязательно вкусным. Не став ему возражать, я по запаху отыскал вполне приличный трактир и заглянул туда.
  Поздний ужин был великолепным, перекусил я плотно, а заодно успел наслушаться разных историй о Скряге. Похоже, эта тема взбудоражила весь город, так как прочие посетители только и говорили о спрятанном богатстве почившего жадины. Многие спорили, куда же он дел такую громадную кучу золота, которую скопил за жизнь, некоторые предполагали, что на нее уже успел наложить лапу местный граф, так как вчерашний обыск в доме покойника был весьма тщательным, но все склонялись к одному - тот, кто отыщет богатство Сровина, обеспечит безбедную старость даже своим правнукам. Я же слушал разговоры и тихонько усмехался, вспоминая бессмертные слова почтальона Печкина о "людях, до чужого добра жадных".
  Однако моя трапеза оказалась слегка подпорченной неприятной встречей. В тот момент, когда я приканчивал фирменное блюдо заведения - жареных куропаток, в трактир ввалились двое адептов-конструкторов второго цикла, которые одним своим появлением поставили на уши всех. Эти двое гуляк были уже навеселе и пришли сюда в поисках приключений. Потребовав вина, они принялись вести себя вызывающе, оскорблять посетителей, лапать официанток, дико ржать... Хозяин заведения картинно хватался за голову, выполняя все прихоти адептов, умолял пощадить его репутацию, но судя по его эмоциям, никакого горя не испытывал, прекрасно понимая, что в случае чего ему обязаны возместить весь ущерб. Посетители, кто поумнее, моментально слиняли, те, кому было жалко денег, потраченных на недоеденный ужин, старались сделаться незаметными, а кто посмелее - остались в ожидании представления, которое вскоре должно было последовать. Посмотрев на весь этот фарс, я закончил опустошать свои тарелки, поднял покупки и направился к выходу. Вот тогда адепты меня заметили и, что еще хуже, узнали.
  - Эй, Алекс, давай к нам! Повеселимся! - крикнул один.
  - Ага, допьем вино и раскатаем этот крысятник по бревнышку! - вторил его приятель.
  - Нет, спасибо, я спешу, - ответил я, подходя к двери.
  Но, как и ожидалось, меня не поняли. Конструкторы изволили обидеться, а вино в организмах добавило им смелости, поэтому первый приподнялся и угрожающе заявил:
  - Эй, ты что, брезгуешь? Якшаешься с нелюдью, а с приличными магами пить уже не желаешь?
  Второй попытался повторить подвиг товарища, привстал, но покачнулся и был вынужден плюхнуться обратно, поддержав друга одобрительным возгласом. Мне очень хотелось ответить им в духе: "Где вы тут приличных магов видите?" или погрубее, но я сразу же подумал о Керисане и не стал давать ему прекрасный повод, развязывая трактирную драку. Вместо этого я спокойно сказал:
  - Чтобы вести себя как свинья, не нужно иметь много ума, но чтобы в любом состоянии суметь сохранить свое достоинство и честь, необходимо очень постараться. К сожалению, как любит повторять мастер Глод, одаренность еще не добавляет разума, поэтому я желаю вам успехов в ваших стараниях. Всего хорошего!
  А пока адепты морщили лбы и думали, оскорбили их или наградили изысканным комплиментом, я открыл дверь и вышел из трактира, избежав ненужных проблем. Спустя десяток секунд до меня донесся звук разбившегося кувшина, видимо, выпивохи начали реализовать свои обещания насчет трактира. Ну и флаг им в руки! Я не собирался их останавливать, или спасать горожан от буянов, так как абсолютно всех в этом городе устраивала такая жизнь, и ничего изменить было невозможно.
  Ведь одаренные воспитываются своими наставниками-магами с малых лет. Видя в них пример для подражания, они вместе со знаниями о магических основах впитывают презрение к обычным людям. Они видят в них даже не калек, ущербных из-за отсутствия способностей к магическому оперированию и достойных жалости или помощи. Нет, они видят лишь быдло, призвание которого - обеспечивать им сытую и веселую жизнь. Это потом, после окончания обучения магам захочется власти, богатства и славы, а пока можно получить страх и уважение окружающих, прилагая минимум усилий. Да, в Академии адептам негде было развернуться, ведь среди таких же, как они, опасно демонстрировать истинное нутро, но в городе все их низменные желания вылезали на поверхность, показываясь во всей красе.
  Я вспоминал Хора, который вежливо расшаркивался с хозяйкой борделя, демонстрируя хорошее воспитание. Я вспоминал своих одногруппников и не мог с уверенностью заявлять, что они не стали бы повторять "подвиги" этих двух конструкторов. Так кто же из них нелюдь? Ответ весьма очевиден, но сложившийся в Империи за многие века порядок вещей уже не изменить, а порочный круг не разорвать. Это я прекрасно понимал и страстно желал лишь об одном - чтобы на землях Нового Союза подобного не наступило никогда.
  
  Глава 23. Практическая некромагия
  
  Вскоре мои мрачные мысли отошли на второй план, и я принялся наслаждаться ощущением сытости, неспешной прогулкой по ночному городу, уже начавшему готовиться ко сну, осознанием того, что никуда не нужно спешить... Однако эта легкая эйфория была разрушена внезапным появлением странного человека в весьма приличной одежде, который остановился напротив меня и без предисловий поинтересовался:
  - Господин маг желает хорошо подзаработать?
  Моя голова еще выискивала противоречия, подмечая и несоответствующую обстановку (квартал-то ведь не из богатых), и позднее время, и нагловатое поведение неизвестного, а рот уже произносил:
  - Нет. Но если вы соизволите пройти чуть дальше, то обнаружите весьма шумный трактир, где сейчас веселятся два мага, которые точно не откажутся от вашего предложения.
  Посчитав вопрос исчерпанным, я попытался обойти незнакомца, но тот снова преградил мне путь и настойчиво сказал:
  - Подумайте, сумма гонорара весьма велика, а работа совсем пустяковая.
  - Если все так, как вы утверждаете, почему бы вам не обратиться в Гильдию магов? - уточнил я.
  - Я хотел бы, чтобы о моем заказе никто не узнал, - полушепотом пояснил человек.
  - Разумно. Но я вынужден ответить отказом.
  - Почему? - не сдавался незнакомец.
  Это лишь укрепило меня в подозрениях, поэтому я четко ответил прохожему:
  - Потому что, во-первых, я еще не закончил обучение в Академии, поэтому не имею права принимать заказы на магическую работу, во-вторых, я не оформлял контракта с Гильдией, и не хочу нарушать закон, и в-третьих, потому что я очень хочу спать. Если у вас больше нет ко мне вопросов, разрешите пройти.
  - Сотня золотых! - не сдавался собеседник.
  Я понял, что вежливостью тут не поможешь, поэтому сформировал еще один магический захват, подхватил им сумку с результатами визитов к травницам и взял руками дернувшегося незнакомца за плечи. Нет, я не собирался причинять ему вред, а просто приподнял, как щенка, потом развернулся и аккуратно поставил обратно на мостовую, после чего невозмутимо продолжил свой путь, чувствуя направленный в спину напряженный взгляд. Если эта подстава была организована Керисаном (в чем я не сомневался), то ему остается только локти кусать, ведь я не допустил ни малейшей ошибки. И даже не воздействовал на человека магией, что могло быть расценено как нападение на знатную (как я подозревал) особу. Так что можно спать спокойно, сегодня сюрпризов больше не будет.
  Надо же, целая сотня золотых! Да за эти деньги большинство побежало бы за незнакомцем, не раздумывая, но меня подобная сумма только насмешила. Неужели Керисан настолько глуп, что еще не просчитал меня? Или просто поручил подставу бездарным исполнителям, которые полагают, будто для меня это - несметное богатство? Ответ я вряд ли получу, но одно ясно точно - опасения оказались не напрасными.
  Хитрыми извилистыми путями мои мысли отчего-то свернули на богатство почившего Скряги. Видимо, разговоры в трактире прочно пустили корни в моей голове, потому как по дороге к борделю я принялся всерьез размышлять о том, где же нужно искать спрятанное золото. Предположения о том, что Сровин закопал их в ближайшем лесу, я отмел как неразумные. Не станет человек такого типа прятать золото вдали от себя, чтобы потом регулярно его откапывать, добавляя еще немного монет, и каждую ночь трястись при мысли, что его кто-то нашел. Нет, таким психам, чахнувшим над своими сбережениями нужно периодически видеть результат своих стараний, пересчитывать его, любоваться или нежно шептать: "Моя прелесть!", так что зуб даю - клад спрятан в доме.
  Но где конкретно? Во дворе - нельзя, увидят соседи, в подвале - слишком очевидно, да и каждый раз откапывать монеты наверняка Скряге быстро бы надоело. В печи - плохо, хотя как место хранения - идеальный вариант, там никто не найдет, если только не разберет по кирпичику. Хотя, вроде бы золото имеет свойство сгорать, да и монеты на вид гораздо приятнее, чем слитки, поэтому этот вариант можно смело отбросить. В колодце - плохо, смотри пункт первый, в мебели - тоже отпадает. Если Скрягу хоронить не на что было, значит, у него дома наверняка не то, что мебели, даже ложки хорошей не нашлось! К тому же, судя по слухам, дом был перевернут вверх дном еще вчера, так что остается последний вариант - в стенах. В общем, когда все желающие удосужатся простукать стены дома Сровина, обследовать все шатающиеся кирпичи и прочие подозрительные места, может какому-нибудь счастливчику и удастся отыскать тайник с богатством...
  Я дошел до знакомой двери борделя и резко остановился. Просто у меня родилась бредовенькая мыслишка - а что, если мне стать этим самым счастливчиком? Ведь у меня есть дар Основателя, который помогает чувствовать камни, а значит, кладка стен дома Скряги будет видна, как на рентгене. Правда, я еще не пробовал пользоваться своими способностями в домах, где камни отделены друг от друга цементным раствором, поэтому вполне могло и не получиться. Да и менять тело сейчас рискованно, так как внезапно отросшие до нормальной длины волосы вызовут ненужное внимание остальных. Но ведь есть еще один вариант, который может сразу обеспечить меня знанием нужного места. Это же элементарно - нужно только расспросить о нем покойника! Что я, зря на занятия к Массвишу ходил? Вот и пригодятся полученные знания!
  Больше не раздумывая, я открыл дверь и вошел в бордель, вызвав мелодичный звон невидимого колокольчика. В прихожей в этот поздний час горел магический светильник, лишь подтверждая высочайший класс заведения. Поприветствовав появившуюся хозяйку, я уточнил, развлекается ли еще демон, и попросил ее присмотреть немного за моими покупками, пока я не улажу одно важное дело. Несмотря на мои опасения, Шейлия не отказала, лишь высказала надежду на то, что я скоро вернусь. Пообещав управиться как можно быстрее, я покинул бордель, едва не столкнувшись в дверях с еще одним клиентом.
  Прикинув, где должно было располагаться северное кладбище, я на всякий случай активировал маскировку, превратившись в обычного горожанина, и скорым шагом направился в том направлении. По пути мне встречались редкие запоздалые прохожие, попался даже патруль городской стражи в количестве трех вояк, которые остановили меня и поинтересовались, куда я спешу в такой поздний час. В ответ я, не покривив душой, поведал, что возвращаюсь из заведения госпожи Шейлии, а потому был удостоен понимающих ухмылок, одной сальной шуточки и пожелания добраться домой без приключений. Поблагодарив стражников, я продолжил путь и вскоре оказался у северных ворот, которые, само собой, оказались закрытыми. Оглядевшись и не заметив ничего подозрительного, я изменил маскировку, превратившись в сгусток тени, и перемахнул ворота, использовав левитацию.
  В тот самый момент, когда я мягко опустился на дорогу, в моем кармане активизировался один из разговорников.
  - Да? - отозвался я, сжав монетку.
  - Алекс, ты сейчас где? - донесся голос Хора из амулета.
  - Планирую посетить одну из кальсотских достопримечательностей, а потом вернуться в бордель, - не стал я врать. - А что?
  - Ничего, просто хотел убедиться, что ты никуда не успел вляпаться.
  - Можешь не переживать, не успел, - иронично ответил я.
  - Тогда до встречи!
  Хор прервал связь, а я, сунув монетку в карман, пробормотал:
  - Пока не успел, но ведь ночь только началась?
  Поиски кладбища оказались весьма продолжительными. Я успел обшарить все окрестности возле городской стены, а потом пройтись по дороге примерно с километр, прежде чем за невысоким холмиком обнаружил нестройные ряды плюсов. Их было не так много, да и холмик старательно прятал их, так что, если смотреть со стороны города, заметить кладбище было нереально. Как же хорошо, что я не поленился поработать ногами! Срезав путь по полю, проигнорировав совсем заросшую тропинку, я дошел до нужного места и принялся искать свежую могилу, опасаясь, что их будет несколько.
  Опасения подтвердились. Два прямоугольника рыхлой и еще не успевшей порасти травой земли, находившиеся рядом с небольшой рощицей, сильно выделялись на общем фоне. Решив начать с крайнего, я аккуратно стал работать магией, извлекая землю и ссыпая ее в сторону. Могила оказалась неглубокой, так что спустя пару минут я добрался до завернутого в мешковину тела. К сожалению, навскидку определить, этот труп проносили мимо меня в обед, или нет, было невозможно, поэтому мне пришлось поработать ручками.
  Когда я смог взглянуть в лицо мертвеца, то разочарованно сплюнул. Нет, этот покойник Сровином никак не мог являться, так как иначе ему пришлось бы устраиваться в городскую стражу в годовалом возрасте. Закрыв лицо убийцы (или насильника - демоны его знают) с уродливым шрамом на правой щеке, я вылез из ямы и принялся ее засыпать. Но лишь только я закончил ровнять землю на могилке и подошел к оставшейся, как услышал тихие шаги на дороге. Стараясь не производить ни шороха, я быстро к рощице, чтобы уж точно никто не смог заметить странный сгусток тени, и терпеливо ждал, когда неведомый пешеход соизволит пройти мимо.
  Но фигушки! Этот любитель ночных прогулок свернул по тропинке прямиком к кладбищу. Попытавшись рассмотреть ауру бродяги, я с удивлением понял, что он также пользуется каким-то маскировочным плетением, почти полностью ее скрывающим. Вот только остаточный магический фон эта структура все же пропускала, поэтому я смог ее обнаружить, особенно примерно представляя, куда нужно глядеть, да и визуальный образ в нее не был заложен, поэтому темная фигура, появившаяся из-за холмика, была отчетливо различима в свете звезд. И мне стоило больших трудов не заржать во весь голос, когда я увидел, кого же принесла нелегкая.
  Хор, видимо, утомившись от трудов праведных, решил пойти прогуляться и не нашел ничего лучше, чем посетить кладбище. Ведь где еще можно проникнуться бренностью существования, поразмышлять о смысле жизни, о мирской суете и всем прочем? Но просто так мыслить демон не пожелал. Вместо этого он внимательно осмотрел кладбище, разумеется, аналогично обнаружил две свежих могилы и начал, как и я, с неправильной. Больше я сдерживаться не мог, а потому, гаденько ухмыляясь, произнес замогильным голосом:
  - Здесь Скряги нет!
  Шутка не удалась. Резко обернувшись, Хор запустил на мой голос чем-то весьма опасным, от которого моя интуиция завопила во всю глотку, а сам активировал мощную защиту. Отпрыгнув в сторону, подальше от плетения, я догадался укрыться щитом и не прогадал. Магическая структура демона, словно спички, разнесла в клочья десяток деревьев на краю рощицы и задела мой щит, который от удара сразу же расплылся бесформенным пятном. Видя, что хвостатый маг, определивший точное местонахождение своего противника, готовится повторить атаку, но на сей раз, увеличив ее силу раза в два, я заорал:
  - Твою мать, Хор, сейчас в зубы дам!
  Сработало. Демон бросил формирование нового плетения, а потом неуверенно произнес:
  - Алекс?
  - Нет, бабушка твоя! - зло ответил я, развеивая маскировку.
  - Ты что тут делаешь? - спросил демон, убирая свою защиту.
  - Бабочек ловлю, неужели не видно?
  Я подошел к Хору, отряхиваясь от щепок и листьев, и мельком оценил ущерб, нанесенный рощице. Мда... Теперь разве что слепой не заметит, что на кладбище кто-то побывал.
  - Хватит нести чушь! Кто мне только недавно говорил, что гуляет по городу, а?
  - Не я уж точно. Я ведь сказал, что планирую посещение одной достопримечательности, а кладбище - как раз она и есть. Значит - не соврал, а тебе только за то, что ты шуток не понимаешь, нужно хвост оторвать. В воспитательных целях! Надо же, едва меня не ухлопал! Кстати, покажи-ка еще раз первое плетение, я его полностью рассмотреть не успел.
  Слегка смутившийся демон сформировал перед собой едва не перемоловшую меня магическую структуру, которую я быстро запомнил и поместил на видное место в своей коллекции. Нужная вещь - расход энергии минимален, времени на создание тратится всего ничего, а эффект потрясающий.
  - Спасибо, можешь убирать, - кивнул я.
  - Значит, тебе пришла в голову та же идея? - уточнил демон, развеивая структуру.
  - Допросить покойника? Да. А как же ты смог до этого додуматься, если все это время был очень занят?
  - Просто за ужином мы с Шейлией болтали о всякой ерунде, и я неожиданно вспомнил о нашей случайной встрече, - демон весьма удивленно на меня посмотрел и спросил: - Алекс, а ты что, заранее продумал все это и специально узнавал у прохожих подробности о жизни покойного?
  - Нет, что ты. Просто стечение обстоятельств... Ладно, хватит болтать, пора делом заниматься, пока сюда еще какие-нибудь любители ночных прогулок не нагрянули!
  Я принялся разрывать вторую могилу, уже не слишком заботясь об аккуратности, а Хор сперва постоял молча, а потом хмыкнул и весело поинтересовался:
  - Алекс, а клад как делить будем? Учти, я меньше, чем на половину, категорически не согласен!
  - Нечестно, я первым сюда пришел! - возмутился я.
  - Скажи еще, что ты знаешь, какими плетениями нужно пользоваться для добычи нужных сведений! - не сдавался демон.
  - А вот и знаю! Создам слугу второго типа и отдам нужный приказ. Проще пареной репы!
  - Но ведь с момента смерти прошло уже немало времени. Сознательные воспоминания могут быть полностью утраченными.
  - Всего двое суток, но если покойник за день или два до кончины проверял свой тайничок, это можно выяснить без особых проблем, - возразил я.
  - А если нет?
  - Твои предложения?
  - Создать амулет Ялисоша и пошарить в его памяти напрямую, - сказал Хор. - Может быть, удастся из обрывков информации извлечь что-нибудь полезное.
  Решив проверить догадку, я сформировал структуру артефакта, который столетиями хранился у альтаров, и поинтересовался:
  - Взгляни, это случайно не он?
  - Структура весьма похожа, но кое-какие незначительные неточности все же присутствуют, - обрадовал меня Хор.
  - Тогда вынужден тебя огорчить. По оценке специалистов данный амулет полезен только спустя очень непродолжительное время после кончины, поэтому остановимся на моем варианте.
  - Ладно, - наконец-то согласился демон, наблюдая за тем, как я вытаскиваю магическими захватами труп из ямы, и вернул ироничный тон: - Так как с кладом поступим?
  - Сперва найдем, - серьезно ответил я. - И вообще, на моей родине существует одна мудрая поговорка - не стоит делить шкуру неубитого медведя. Так что не строй радужных мечтаний, чтобы потом не пришлось наблюдать за тем, как они с противным звоном разлетаются на мелкие осколки.
  Развернув тряпки, в которые было замотано мертвое тело, я обнаружил жилистого старика с густой бородой и сетью морщин на лице. Сомневаться в том, что это был искомый Скряга, не приходилось, поэтому я приступил к работе. Осмотрев тело и не обнаружив ни повреждений черепа, ни следов "магического мусора", я сформировал основное плетение для создания мертвого слуги второго типа и тщательно его осмотрел, прежде чем поместить в тело. Никаких ошибок вроде бы не наблюдалось, да и на память грех было жаловаться, так что, признав плетение годным к употреблению, я наполнил его большим количеством силы и толкнул к трупу.
  Плетение вошло в мертвое тело и принялось за работу, устраиваясь поудобнее. Однако что-то пошло неправильно, так как в тот момент, когда этим занимался Массвиш, его магическая структура практически моментально растворилась без остатка, а эта хоть и создала в мертвеце некое подобие ауры, но все равно частично сохранила свою структуру.
  - Ну что? - нетерпеливо спросил Хор.
  - Сам не видишь? - огрызнулся я. - Хрень какая-то получилась!
  - Но вроде бы ты все сделал правильно... - неуверенно протянул демон.
  - Знаю. Но результат вышел совсем другим. Видимо, подготовительный состав для предотвращения процесса разложения играет немалую роль в процессе, а я понадеялся, что можно обойтись без него.
  - Так что, пошли готовить состав?
  - А ты совершенно случайно захватил с собой все необходимые ингредиенты? - ехидно уточнил я. - Потому что я, даже обойдя всех травниц в городе, все равно не нашел всего, что нужно, и успешно распрощался с мыслями о некромагических экспериментах.
  - Тебе еще не надоело? - возмутился Хор. - Шутки делу не помогут!
  - Ладно, оставим в покое мое нездоровое чувство юмора. Если другого выхода нет, нужно продолжить двигаться в выбранном направлении. Думаю, ничего плохого, с чем мы не сумеем справиться, произойти не должно.
  Сформировав еще два плетения, я внедрил их в мертвое тело и стал наблюдать за их работой. Несмотря на то, что они вроде бы активизировались и обеспечили пробуждение памяти и установление контроля над слугой, мертвое тело на мои действия никак не отреагировало. Более того, новые плетения слегка видоизменились, переплетаясь с остатками первого и каким-то образом обеспечив с ним взаимодействие. Подождав минуту и не дождавшись никаких изменений, я приказал слуге:
  - Встань!
  Очень хотелось добавить "и иди", но и так было понятно, что у меня ничего не вышло. Мертвяк вставать не пожелал, оставаясь неподвижным, начинающим издавать неприятный запах бревном. Сплюнув от досады, я оправился к рощице, где выбрал щепку побольше и внедрил в нее плетение альтарского артефакта, который, как выяснилось, был давным-давно изобретен неким Ялисошем. Отмахнувшись от демона, я зажег небольшой светляк, положил амулет на грудь мертвеца и активировал плетение. На этот раз реакция последовала сразу же. Плетение ударило потоком энергии в голову Скряги и вызвала судороги мертвого тела. Глаза Сровина широко раскрылись, а в легкие с судорожным сипом ворвался воздух. Воспользовавшись представившейся возможностью, я схватил мертвеца за уши и заглянул ему в глаза, погружаясь в пробужденные остатки разума.
  В его голове не было привычной мне аккуратной полянки или пещерки, или еще чего-нибудь оформленного и вполне узнаваемого, а вместо этого находилось черное поле с большим количеством ям и бугорков, на котором были хаотично разбросаны осколки зеркал, отражавших что попало. Заглянув в одно, я увидел часть чьей-то рожи, посмотрев во второе - гнилую морковь. Понимая, что так могу провозиться долго, я пожелал увидеть золото и внезапно переместился к куску, оказавшемуся крупнее всех остальных. Отражение в нем не было статичным и демонстрировало мне каменную стену, которая после движения железного подсвечника на ней выдвигалась вперед, обнажая глубокую нишу. Мельком осмотрев валявшиеся рядом осколки, я увидел какой-то дом, кусочек комнаты и окно с болтавшейся на одной петле ставней, а потом вернулся в свое тело и тут же почувствовал острую боль в шее.
  - Алекс, осторожно! - крикнул Хор.
  Вот только его предупреждение самую чуточку запоздало. Внезапно пробудившийся от спячки мертвяк обнаружил меня перед собой и, недолго думая, впился зубами в свежее мясо. Я выпрямился и постарался оторвать челюсти зомби от своей шеи, но тот обхватил меня и стал вгрызаться еще глубже, издавая довольное звериное урчание. Потуги Хора пытавшегося разжать цепкие объятия Скряги и не использовавшего магию, чтобы ненароком не зацепить меня, вскоре увенчались успехом. Мне с большим трудом удалось оторвать голову зомби от своей шеи и врезать ему ногой в живот, отбрасывая подальше. Зажав кровоточащую рану рукой, я задействовал восстановление на полную мощность, да еще и лечебное плетение сформировал на всякий случай. В это время Хор сформировал целых три лезвия и запустил ими в весьма активного мертвяка, который уже успел подняться.
  Лезвия не только не разрезали ожившее тело, но даже не причинили ему никаких повреждений, моментально впитавшись и передав всю свою силу мертвой плоти. А спустя секунду прыткий зомби в два прыжка достиг нас и на этот раз выбрал Хора в качестве добычи (надо полагать, я оказался не очень приятным на вкус). Демон успел окутаться защитным коконом, но был сбит с ног и повален на землю начавшим первичную трансформацию мертвяком. Тварь, зубы которой уже успели увеличиться и приобрести пугающую остроту, с яростным рычанием стремилась добраться до шеи своей жертвы, молотя конечностями и подавляя всякое сопротивление Хора, пытавшегося оттолкнуть созданного мной монстра.
  Вспомнив о возможности контроля над мертвыми слугами, я не смог обнаружить канала, ведущего к обеспечивающей подчинение магической структуре. Видимо, она либо разрушилась в процессе активации амулета Ялисоша, либо даже и не начинала свою работу, видоизменившись в процессе слияния с остатками основы. Несколько плетений, сформированных демоном и мои магические захваты опять ничего не дали, только еще больше наполнили энергией мертвое тело.
  - Алекс, сними его! - завопил Хор.
  Я и сам видел, что его защита, к слову, весьма неслабая, начинает разрушаться, поэтому не нашел ничего лучше, чем просто врезать мертвяку со всей дури ногой в бок. Тварь отлетела в сторону, а тяжело дышащий демон попытался ее приласкать модифицированным разрывом. Но куда там! Плетение сработало, однако оставило лишь несколько полос на животе твари, а потом полностью впиталось в мертвяка, который снова сменил свою цель и кинулся на меня. Его трансформация протекала стремительно, пальцы украсились большими когтями, а зубам позавидовал бы любой киношный монстр, кожа также начала претерпевать изменения, меняя свою структуру и избавляясь от волосяного покрова.
  Когда мертвяк достиг меня, я встретил его ударом ноги, а потом рубящим ударом раздробил шею. Но тварь этого не заметила и продолжила попытки полакомиться свежатинкой. Видимо, регенерация мертвого тела уже достигла уровня ируша, если не выше. Так что мертвяка можно было разорвать на мелкие части, но далеко не факт, что из этих кусочков не выйдет новых кошмарных созданий. Награждая тварь сильными ударами, и вызывая ответное недовольное рычание, я размышлял, как же мне ее уничтожить. В очередной раз уклонившись от взмаха когтистой лапы и поломав при этом один из плюсов, я решил воспользоваться прежним опытом и просто лишить мертвяка энергии.
  Вот только сейчас я находился не в истинном теле, поэтому без вспомогательных средств было не обойтись. Сформировав десятки энергетических каналов, закрепив их в остатках не до конца развеявшихся плетений в теле, я начал перекачивать силу зомби в себя. Поначалу дело шло плохо, половина каналов умудрилось развеяться, но остальные вскоре исправно заработали и подобие ауры твари начало медленно тускнеть. Но закончить все аккуратно и чисто мне было не суждено. После моего особо удачного удара ногой, отбросившего тварь подальше и нанесшего еще больший урон рядам плюсов на кладбище, Хор крикнул:
  - Алекс, щит!
  Интуиция предупредила, что возражать нет времени, поэтому я сформировал перед собой плетение, влив в него большое количество энергии. И вовремя! Знакомая структура, только недавно превратившая деревья в груду щепок, пронеслась мимо меня и врезалась в грудь приближавшейся твари. Мой щит выдержал удар, а вот мертвяку не повезло - плетение разорвало его тело на тысячи мелких кусочков, равномерно разбросав их по кладбищу. Я деактивировал щит, впитав в себя энергию, и огляделся после чего протянул:
  - Мля-я-я... Порезвились на славу!
  Хор, благоразумно не ставший развеивать свой кокон, тоже посмотрел по сторонам и тяжело вздохнул. Уютное тихое кладбище теперь напоминало поле битвы. Поваленные деревья, большей частью изрубленные в мелкую щепу, поломанные плюсы на могилах, разрытая яма и покрывающее все эта кровавая кашица, в которой угадывались фрагменты костей и тряпок.
  - А ты не мог использовать что-нибудь послабее? - недовольно поинтересовался я, отряхивая свою форму от ошметков зомби.
  Обнаружив на своем плече длинный зуб, я грубо выматерился и стряхнул эту мерзость под ноги.
  - Боялся, что не сработает, - ответил Хор.
  - Боялся он! А разве ты не видел, что еще пару минут - и я бы сам справился? Зачем лезть было?
  - Мне показалось, что тебе нужна была помощь.
  - Помощник, блин, - буркнул я. - Хочешь помочь, давай собирать всю силу из ошметков и окружающего пространства.
  - А зачем? - не понял демон.
  - Нет, действительно, пусть лучше все останется, как есть! - воскликнул я. - То-то жители Кальсота обрадуются, когда через десятицу-другую к ним в гости отправится дружная группа мертвяков!
  Демон осознал, что последствия столь неосмотрительной траты силы могут оказаться весьма неприятными, поэтому сосредоточился и стал методично вбирать в себя разлитую нашими плетениями силу, пользуясь каким-то подобием энергетического насоса. Я работал оперативнее и тщательно прошелся по кладбищу сетью энергетических каналов, которые вобрали в себя всю силу из ошметков мертвяка. Спустя минут десять результат был признан мной удовлетворительным, и уже ничто в магическом плане не говорило о том, что здесь только что замечательно погуляли маги. Но это лишь в отношении магии, потому что, попытавшись уничтожить другие следы нашего пребывания, я плюнул и даже не стал засыпать могилу. Смысла в этом уже не было никакого. Бросив прощальный взгляд на место своего позора, я пошел к дороге.
  - Алекс, а как же все остальное? - догнал меня удивленный голос демона.
  - А что, ты сможешь все сделать, как было раньше? - уточнил я.
  - Нет, но...
  - Тогда к чему напрягаться? В любом случае только слепой не сможет догадаться, что здесь были маги, так что наплюй на все.
  Хор немного постоял в раздумьях, но потом решил, что я прав, и поспешил за следом. Однако, выйдя на дорогу, демон уточнил:
  - А тогда почему бы тогда не сравнять все кладбище с землей?
  - Потому что может разразиться грандиозный скандал. Ведь осквернение могилы человека, который при жизни был далеко не святым - это одно, а уничтожение погребального места и надругательство над останками многих сотен... пусть не самых достойных, но все же горожан Кальсота - совсем другое. И если на первое еще могут закрыть глаза, то второе уж точно не оставят без внимания и найдут виновных в любом случае.
  - Понятно, - кивнул демон. - Тогда выходит, что нам сейчас ничего серьезного не грозит?
  - А ты в этом уверен? - с ухмылкой уточнил я.
  - Но ты же сам сказал... А даже если все наши художества станут известны властям, то мы всегда сможем уплатить штраф.
  Демон запнулся, а я удовлетворенно отметил слово "наши" и понял, что Хор не собирается уклоняться от ответственности, хотя формально мертвяка поднимал я один. Не став мучать друга, я любезно показал ему всю глубину задницы, в которой мы можем оказаться, если нам не повезет:
  - Если Керисан узнает о наших художествах в течение суток, он вполне может организовать все так, будто мы впопыхах забыли собрать силу с кладбища. И будь уверен, нападение мертвяков на Кальсот в любом случае состоится и принесет нам множество проблем.
  Хор осознал ситуацию и совсем безжизненно уточнил:
  - То есть, мы сами предоставили мастеру замечательный повод для подставы?
  - Ага.
  Демон в сердцах выругался на своем языке. Тирада была весьма длинной, но не имела для меня смысла, поэтому я только краешком сознания отмечал знакомые наборы звуков, а сам ощупывал шею. Рана уже успела затянуться и зарасти молодой кожицей, поэтому я сформировал плетение, избавлявшее от шрамов, и порадовался, что мертвяку по счастливой случайности не удалось прокусить мне сонную артерию. В противном случае Хору пришлось бы увидеть немало чудес. Зомби лишь вырвал кусок кожи, что было весьма болезненно, но далеко не смертельно. Вот если бы у него к тому моменту уже изменились зубы...
  - А ты хоть понял, почему все это произошло? - поинтересовался демон, когда мы уже подходили к воротам.
  - Понял. Не стоит менять методику создания мертвых слуг, нельзя выбрасывать из нее несколько обязательных пунктов, не нужно совмещать разные техники, даже если очень хочется, ну и напоследок - никогда нельзя надеяться на благополучный исход дела, если сам видишь, что все идет наперекосяк! В общем, Массвиш сейчас мог бы мной гордиться. Я прекрасно усвоил все его уроки, хотя и с небольшим запозданием. Но ведь лучше поздно, чем никогда? Или тебя интересуют технические подробности? Тогда могу рассказать, что в результате воздействия основного плетения на неподготовленную плоть, оно сработало не так, как предполагалось, обеспечив лишь частичную подготовку слуги. А два дополнительных совместились с остатками первого и вместо установления контроля, пробуждения рефлексов и памяти обеспечили мертвяку лишь базовые инстинкты. Именно поэтому, когда активация амулета Ялисоша, послужившего катализатором для всего остального, пробудила слугу к жизни, первым чувством, которое у него возникло, был голод. Ну а дальше - просто. Видоизмененное плетение контроля совсем не желало работать, память не пожелала возвращаться и вместо слуги получилась тварь, которая подлежала лишь уничтожению. Остатки магической структуры, сохранявшейся в его теле, работали, как поглощающий кокон, поэтому слабые атакующие плетения только усиливали скорость регенерации и силу, а...
  - Достаточно, Алекс! - прервал меня Хор. - Я не такой специалист в некромагии, хотя и выучил с успехом общий курс, так что подробности мне совершенно неинтересны. Больше всего меня волнует, как мы теперь сможем узнать, опасаться нам Керисана или можно жить спокойно.
  - Разумеется, опасаться, - "обрадовал" я демона. - Это нужно делать всегда, невзирая на то, воспользуется мастер нашей оплошностью, или не успеет. Но, как я уже сказал, у него есть сутки на ответные действия. Срок меньше лучше не брать, так как напрасные надежды никогда не оправдывают себя, а больше - глупо. Керисан не такой дурак и догадается, что чем больше пройдет времени, тем выше риск подставиться под удар самому. Сутки - крайний срок, чтобы появление мертвяков у стен города можно было связать с нами. Так что нам нужно просто подождать.
  Демон фыркнул и поинтересовался:
  - А чего это ты такой веселый? Неужели совсем не переживаешь по поводу случившегося?
  - Не переживаю. А какой в этом смысл? Ничего изменить уже нельзя, а шансы на благополучный исход дела весьма велики. Тем более одна подстава Керисана сегодня уже сорвалась, так что, я думаю, он сейчас готовит следующую и за нашими похождениями не следит.
  Воспользовавшись левитацией, мы перемахнули городскую стену и очутились на улице. Горевший вдалеке фонарь позволил мне оценить степень изгаженности моей формы. Грязная, в земле, крови и прочей дряни, она просилась в стирку и была непригодной для ношения в таком виде, так как первый же встреченный нами стражник или прохожий сразу определит во мне некроманта, возвращающегося с основного места работы. Поэтому я снова сформировал плетение маскировки и превратился в сгусток тени, став практически незаметным.
  - Вот это да! - потрясенно выдохнул демон. - А я ведь только хотел спросить, как же мне удалось тебя не заметить на кладбище. Покажешь структуру?
  - Потом, - ответил я. - Ты все равно ее сразу не запомнишь, а сейчас...
  Я сформировал еще одно плетение и натянул его на фигуру демона, обеспечив маскировке тот же образ. Спустя мгновение на темной улице находились уже два слаборазличимых сгустка тени.
  - Вот так будет лучше, - кивнул я.
  Оглядев себя, демон уточнил:
  - Лучше для чего?
  - Ты что, уже забыл про сокровища Скряги? - ехидно поинтересовался я, чувствуя зарождавшийся внутри охотничий азарт.
  
  Глава 24. Искатели и сокровища
  
  - Так у тебя получилось что-нибудь узнать? - уточнил Хор.
  - Да. Осталось только найти нужный дом, а отыскать в нем тайник - не проблема. Пошли к тому месту, где мы встретились с похоронной процессией, прочешем ближайший район вплоть до городской стены. Думаю, за час управимся.
  Я решительно направился по улице в нужную сторону, но догнавший меня демон сказал:
  - Нет нужды в поисках, я знаю, где обитал Скряга. Шейлия за ужином мне об этом подробно рассказала, как и о его весьма трагичной судьбе.
  - Трагичной? - переспросил я, вспоминая состояние тела покойника. - Тихо умереть на старости лет, во сне, без боли и мучений - это, по-твоему, трагично?
  Хор преувеличенно обиженно ответил:
  - Ты что? У него же была чуткая и ранимая душа, надломленная несчастной любовью...
  - ...и сердце, так и тянувшееся к прекрасному, - подхватил я. - А что может быть прекрасней золота?
  Демон усмехнулся:
  - Алекс, ты не поверишь, но она ему действительно сочувствует, и даже при жизни никогда не осуждала.
  - Воистину, женщины - странные существа, - вздохнул я. - Ну а Шейлия, похоже, вдобавок очень увлекается романтическими сказками. Странно, как же это не помешало ей стать хозяйкой борделя? К слову, ты с ней давно знаком?
  - Больше двух лет, а что?
  - Просто интересно. А трансформацией сразу занялся или догадался чуть позже, когда деньги кончились?
  - Вообще-то это была не моя идея, - ответил Хор. - И я сначала долго не хотел за нее браться, но потом пошел навстречу Шейлие и попробовал с одной девушкой. А спустя месяц поток новых клиентов увеличился настолько, что мне пришлось проводить трансформу еще двоим.
  - Ну да, необычное притягивает, - пробормотал я. - Ручаюсь, если бы ты взял за основу картинку представительницы какой-нибудь расы зверолюдей, клиенты в бордель повалили бы толпами.
  - Я все равно не справился бы. Такая работа по плечу лишь мастеру, - признался демон, а я усмехнулся, сообразив, что такая мысль все же приходила Шейлие в голову.
  Доверившись знаниям Хора, спустя десятка два минут мы пришли в район, который на вид казался весьма бедным. Улочки были узкими и кривыми, дома вовсе не являлись архитектурными шедеврами, что было заметно даже ночью, а в некоторых местах явственно попахивало нечистотами и другими отнюдь не вызывающими аппетита ароматами. Прошагав еще немного, мы достигли трехэтажного здания, лишенного всяких изысков, которое я видел в воспоминаниях Скряги. Никакого дворика, как я предполагал ранее, рядом не было, зато в самом здании имелся большой чердак.
  - Пришли вроде бы, - остановившись посреди улицы, тихо сообщил демон. - Один из этих домов принадлежал Скряге.
  - Второй слева, - уточнил я. - Только интересно, почему он его не продал и не перебрался куда-нибудь еще, так как такое громадное здание со множеством комнат и всего для одного человека - явный перебор. Хотя, может, ему он из-за удобного тайника нравился...
  - Какая теперь разница? - отозвался демон. - Лучше скажи, почему мы до сих пор здесь стоим? Ждем, пока кто-нибудь нас заметит?
  - Ты погляди повнимательнее на дом.
  - А что с ним не так? - не понял Хор.
  - Подвал, - пояснил я.
  Демон выругался, наконец-то заметив три человеческие ауры, едва видимые за слоем камня и земли. Наверняка эти люди пришли сюда с той же целью - найти сокровища Скряги, и начали с наиболее вероятного места, подвала. Судя по их движениям и расположению относительно поверхности, сейчас они устроили там серьезные раскопки, так как один из кладоискателей уже вырыл яму примерно по пояс и останавливаться на достигнутом явно не собирался.
  - Будем ждать, пока они уберутся? - спросил демон.
  Я внимательно оглядел окна и приметил виденную раньше ставню, болтавшуюся на одной петле. Такая была всего одна, что сильно упрощало дело. Ну а повторный взгляд на копателей родил в моей голове одну великолепную идейку о том, как обернуть присутствие конкурентов себе на пользу. Мысленно повертев ее и признав годной к использованию, я ответил Хору:
  - Нет. Если я не ошибаюсь, тайник на третьем этаже в крайней слева комнате, поэтому сейчас постараемся не шуметь, чтобы не привлечь внимание этих кретинов. Они еще долго будут ковыряться в подвале, так что мы наверняка успеем управиться. Пошли!
  Подойдя к дому поближе, я воспользовался плетением левитации и поднялся на уровень третьего этажа. Аккуратно и медленно отодвинув покалеченную ставню, постаравшись, чтобы она не скрипнула, я шагнул в комнату. Мрак в помещении не помешал мне разглядеть, что попал я точно по адресу. Комнатка оказалась точно такой же, как в воспоминаниях Скряги, с глухой каменной стеной и железным светильником на ней. Вот только мусора на полу было значительно больше. Судя по изуродованному старому креслу, набивка которого была разбросана повсюду, и покосившейся тумбочке, содержимое которой в виде большого вороха тряпья валялось рядом, здесь проводился тщательный обыск.
  Дождавшись, пока демон следом за мной проникнет в комнату, я приказал ему:
  - Оставайся у окна. Следи за искателями в подвале и внимательно посматривай на улицу.
  - Ты чего-то боишься? - изумился Хор.
  - Нет, просто, как обычно, предполагаю худший вариант развития событий и допускаю, что не одни мы такие умные. В Кальсоте вполне могут найтись маги, которые тоже захотят без особых усилий наполнить свой кошелек.
  Демон встал у окна, а я подошел к светильнику и с трудом повернул его, согласно воспоминаниям. Раздался громкий щелчок, и казавшаяся монолитной стена одним боком слегка выдвинулась мне навстречу. Дальше дело не пошло, поэтому мне пришлось взяться за камни руками и потянуть ее на себя. Стена поддалась тяжело и издала громкий скрежет, вынудив меня замереть. Попробовав было ее приподнять, чтобы она так не скрежетала, я понял, что тайничок был сделан мастерски. Его "крышка" наверняка весила около полутонны, поэтому мне пришлось облегчить свою работу магическими захватами. Но все равно мне показалось, что пока стенка отодвигалась, она успела перебудить половину квартала.
  Когда угол дверцы, скрывающей потайную нишу, достиг градусов сорока, я решил, что этого будет вполне достаточно и остановился. Интересно, почему никто из тех, кто обыскивал дом, не смог обнаружить этот тайник? Ведь достаточно было поглядеть на стену, чтобы заметить щели, которых быть не должно, а ключ в виде светильника - вообще классика жанра. Машинально отряхнув руки, я обнаружил, что на пальцах осталось чересчур много песка и каменной пыли. Но если Скряга часто заглядывал в тайник, такого не должно было быть. Остается одно правдоподобное объяснение - покойник, как и я, давал волю своей паранойе и после каждого посещения тайника старательно замазывал все щели слабым цементным раствором. А так как дверца тайника являлась весьма толстой, методом простукивания определить наличие пустоты в стене было нереально.
  Активировав маленький светляк и постаравшись сделать так, чтобы его свет не был виден с улицы, я оглядел тайник и уточнил у Хора:
  - Как обстановка?
  - Все спокойно, люди в подвале продолжают работу. А у тебя там что?
  Ниша оказалась глубокой и прямоугольной. В самом ее низу стоял огромный сундук, окованный металлическими пластинами и украшенный амбарным замком. На вид он весил просто дохрена и наверняка никогда не покидал своего места, так как, судя по кладке стены, ее изначально возводили вокруг него. На крышке сундука располагались стопка каких-то книжек и сундучок поменьше, украшенный затейливой резьбой по дереву, а уже на нем лежало нечто совсем небольшое, завернутое в старую тряпку.
  - А у меня тут клад, - сообщил я демону.
  Хор подошел поближе и тоже заглянул в тайник, после чего обрадованно хлопнул меня по плечу. Первым делом я поинтересовался содержимым книг, но, открыв одну, понял, что это всего-навсего гроссбух Скряги, который тот вел старательно, не упуская ни медяка в своих расчетах. Никакой ценности эта макулатура не представляла, поэтому я отложил ее в сторону и осмотрел маленький сундучок. Тот оказался запертым и весьма тяжелым, но я все же поднапрягся и вытащил его из тайника. Хор сразу ухватил непонятный маленький сверток и принялся его разворачивать, а я воспользовался лезвием, срезал язычок замка и открыл крышку. Внутри оказалось множество мешочков, судя по всему, с монетами. Развязав один, я обнаружил серебро и не стал интересоваться содержимым остальных. Демон в это время, раскрыл лакированную шкатулку, которая и была замотана в тряпки. В ней лежал комплект украшений с весьма немаленькими сапфирами, переливавшимися в свете моего светляка - браслет, колье, пара колец, брошь и серьги.
  Вернувшись к тайнику, я срезал замок с сундука и получил возможность полюбоваться на основную часть богатства покойника. Это оказались серебряные и золотые кубки, кинжалы с дорогими рукоятями, подсвечники, ложки, несколько больших мешочков с золотыми монетами и самые разнообразные украшения. Все это валялось абсолютном беспорядке, было набросано, как попало, и довольно резко контрастировало с педантичными записями Скряги в его книгах. Видимо, покойник страдал сильными нарушениями психики, а это многое объясняло.
  - Вот тебе и Скряга! - хмыкнул Хор, оглядев содержимое сундука.
  - Хватит уже им восторгаться, лучше придумай, как мы это все понесем. У меня ведь карманы не бездонные, а сундук придется оставить здесь, так как забрать его можно только вместе со стеной.
  - Ну, извини, мешков с собой не захватил, так что воспользуемся магией.
  - Как именно?
  - Мне известно одно удобное плетение как раз для таких случаев.
  Демон сформировал перед собой простенькую магическую структуру, в которой отдаленно угадывался вытянутый в форме полусферы стандартный щит, но с весьма странными блоками. Вот и магический мешок! Хор тут же начал наполнять его мешочками из маленького сундучка, но я не спешил следовать его примеру, а сперва уточнил:
  - А как оно реагирует на плетение иллюзии?
  - А зачем тебе знать? - удивленно откликнулся демон.
  Я вздохнул и пояснил:
  - Хор, тебе что, золото разум отняло? Нам сейчас сперва нужно долго идти по городу, а потом показаться на глаза Шейлие. И если с последней, как я подозреваю, еще можно договориться, то всего одного случайного взгляда горожанина, страдающего бессонницей, будет достаточно, чтобы завтра с утра весь Кальсот узнал о том, что некие маги обчистили тайник Скряги. Последствия обрисовать, или сам представишь?
  Хор обладал хорошим воображением, поэтому не стал со мной спорить, а решил проверить, что будет, если скрыть его плетение иллюзией. Сделав простой амулет из монетки, не вынимая ту из мешочка, демон активировал его и бросил в магический мешок. Как я и предполагал, образ вязанки дров, который засунул хвостатый в иллюзию, продержался всего несколько секунд, а потом развеялся, так как большое плетение сперва извлекло силу из амулета, а потом быстро разрушило его структуру.
  - Что и требовалось доказать, - хмыкнул я. - Еще варианты есть?
  - А твоя маскировка разве не годится? - спросил демон, глядя на то, как мое все еще активное плетение скрыло мешочек в его ладони.
  - Растяни, попробуй, - ответил я, пожав плечами, предоставляя другу возможность самому убедиться в серьезности проблемы.
  Демон долго пытался расширить охват плетения, растягивая его на магический мешок, но вся закавыка была в том, что эта структура была специфической и обладала функцией сохранения своей структуры, поэтому сопротивлялась любому изменению формы. Да, она без проблем укрывала и лошадь, если маг находился в седле, так как животное тоже обладало аурой, скрывала все выступавшие предметы типа мечей за плечами или лука, так как я изначально рассчитывал слой личины с небольшим запасом, но не больше. Укрыть посторонний предмет, находящийся далеко от тела мага, плетение не было способно. Ну а про магический мешок я вообще молчу, так как его размер был далеко не маленьким.
  Хор, оставив попытки изменить мое плетение, воспользовался амулетом иллюзии, плетение которого было на порядок сложнее. Безрезультатно - второй амулет постигла та же участь. Видимо, характерная структура мешка была настолько простой и надежной, что, образно выражаясь, не терпела внутри своей сферы никаких конкурентов, разрушая плетения и поглощая их силу, словно обычный магический щит.
  - А может, так пойдем? - вздохнул демон, когда разрушался его третий амулет, в котором плетение было с двойной основой.
  - Конечно! - ехидно отозвался я. - Никто ведь не сможет заметить груду сокровищ, плывущую по воздуху!
  Мой сарказм лишь раззадорил демона, поэтому он попытался создать внешнюю иллюзию. Ну, в принципе, это было верным решением, так как любые амулеты все равно предполагали деактивацию моей маскировки, ведь та же вязанка дров сама по себе перемещаться не может, а я, доверяя своей паранойе и помня встречу со стражниками, рисковать не хотел. Может быть, так подействовало осознание допущенных ошибок, но сейчас я предпочитал раз десять подуть на воду, чтобы ненароком не обжечься. Однако попытка Хора зайти с другой стороны привела к тому, что вроде бы сформировавшаяся иллюзия, заставившая парящие в воздухе мешочки с монетами пропасть бесследно, неожиданно начала взаимодействовать с плетением мешка. Это взаимодействие привело к тому, что оба плетения быстро разрушились, а монеты упали на пол с громким стуком, заставившим нас замереть.
  Оглядев дом, я быстро понял, что люди в подвале ничего не услышали, так как не думали прекращать свою работу, и облегченно выдохнул. Демон перевел дух и сказал:
  - Тогда придется пошарить в этом тряпье. Может, обнаружится что-нибудь, похожее на мешок.
  Но я оставил его реплику без внимания и быстро подошел к окну.
  - Что случилось? - осведомился Хор.
  - Похоже, у нас гости, - тихо ответил я, оглядывая группу людей, целенаправленно шагавших по улице в нашу сторону.
  - А ты уверен, что они направляются именно сюда? - шепотом спросил демон, также подошедший к окну, чтобы увидеть визитеров своими глазами.
  - Задницей чувствую!
  Несмотря на то, что их было одиннадцать, становилось ясно, что это слаженная группа, привыкшая работать вместе. Передвигались по улице они четко, словно готовясь в любой момент отразить неожиданное нападение, несмотря на темноту, старались держаться ближе к домам и внимательно оглядывали проулки. В общем, я сделал вывод, что это либо воины, либо наемники, решившие пошабашничать в свободное от работы время, либо вообще представители здешней весьма организованной преступности.
  Пока я размышлял о профессии любителей ночных прогулок, они дошли до двери дома Скряги и остановились, разрушая все сомнения демона. После непродолжительного осмотра один из них, выполнявший главенствующие функции, отдал несколько тихих приказов и группа, выломав с тихим скрежетом засов на ставнях окна первого этажа, проникла внутрь. Лишь один остался на шухере, пройдя чуть дальше и затаившись в небольшой нише, образовавшейся около стены соседнего дома.
  - Работаем! - шепотом приказал я демону и принялся ворошить груду тряпья, надеясь отыскать то, что может послужить мешком.
  Хор присоединился ко мне и тоже принялся копаться в старой ветоши, но полюбопытствовал:
  - А почему бы нам просто не устранить конкурентов?
  - Убить? - уточнил я.
  - Можно просто вырубить на время или спеленать магией, раз тебе их жалко.
  - Нет, у меня на них совсем другие планы, которые нашу встречу не предусматривают, - заявил я, обнаружив в груде толстое одеяло почти без дыр.
  Сформировав щит, я расстелил одеяло на нем и высыпал в эту тару все содержимое маленького сундучка, не забыв поднять мешочки с пола. Одновременно я магическим зрением контролировал перемещение аур гостей и прекрасно видел, что двое пошли осматривать первый этаж, пятеро отправились вглубь дома, где располагался спуск в подвал, а остальные стали подниматься по лестнице. Последние меня очень волновали, так как могли послать к родственникам Хора весь мой гениальный план заметания следов. Но не успел я плюнуть на реализацию великолепной идеи и пойти встречать конкурентов, как из подвала раздались громкие крики. Те, что поднимались, срочно решили вернуться, а я продолжил наблюдать за разгоревшейся внизу схваткой, набивая маленький сундучок макулатурой.
  Пятеро, которые отправились в подвал, не ожидали обнаружить там кого-то еще, но наверняка свет, которым пользовались копатели, предупредил гостей о наличии соперников. Быстро спустившись вниз, гости тихо убрали одного искателя, подтвердив мои предположения об их "организованности", но были замечены оставшимися двумя. Те, наверное, от отчаяния, заорали и бросились на пришельцев, осмелившихся убить их друга. В общем, в результате скоротечной схватки четыре ауры в подвале начали расплываться кляксами энергии. Видимо, кому-то из копателей все же удалось достать одного из второй группы (лопатой он его, что ли, уконтропупил?).
  Пока я наблюдал за действиями искателей, Хор обнаружил в тряпье довольно крепкую на вид простынку и принялся выкладывать на нее все из большого сундука в стене.
  - Бери только монеты и украшения, - приказал ему я. - Остальное оставь на месте.
  - Почему?
  - Потом объясню, - ответил я, следя за дебатами в подвале.
  Непонятно почему, но оставшиеся в живых визитеры вместо того, чтобы продолжить поиски или убираться восвояси, опасаясь, что кто-нибудь из соседей услышал громкие вопли, устроили совет. Уж не знаю, что они там решали (может, всем составом выясняли, кем были те, кого они замочили), но этим они дали нам с Хором время покопаться в большом сундуке и вытащить из него мешочки с золотыми монетами, цепочки, кольца, перстни и прочие мелкие цацки, свалив все это добро на простыню. Демон попытался было присовокупить к добыче три кинжала и серебряный кубок с искусной гравировкой, но я решительно выкинул этот хлам и положил вместо него небольшую золотую флягу.
  Велев Хору завязывать простыню, я принялся засовывать обратно в сундук крупногабаритные ценности, а потом взял пару мешочков с монетами. Стараясь особо не шуметь, я развязал один и высыпал из него серебрушки, постаравшись равномерно разбросать их по сундуку. Во втором оказалась медная мелочь, поэтому я просто бросил его рядом и подобрал срезанный замок. Оставлять такую улику на месте преступления я не собирался, ведь тогда любому будет ясно, что тут поработал маг.
  Собрание в подвале тем временем подошло к концу, и все искатели стали из него выбираться, готовясь приступить к обыску остального дома. Видимо, посмотрели на результаты работы копателей и поняли, что это направление поисков успеха не принесет. Я же, оглядев устроенный натюрморт, признал его удовлетворительным, погасил светляк и повернулся к демону. Тот уже заканчивал завязывать наши импровизированные мешки, получившиеся хоть и небольшими, но весьма тяжелыми. Протянув один из них мне, Хор прошептал:
  - Все, можем уходить?
  - Пошли, - кивнул я, подходя к окну и отыскивая взглядом фигуру искателя, стоявшего на шухере. - Нет, стой!
  Аура оставленного на стреме человека уже успела полностью развеяться, растекшись в пространстве сгустком силы, зато другие восемь, вполне яркие и характеризующие живых людей, сейчас повторяли подвиги второй группы, пробираясь в дом через окно на первом этаже. Не в силах усмирить любопытство, я решил немного задержаться и понаблюдать за тем, что сейчас произойдет. Вторая группа искателей состояла из профессионалов и была подготовлена куда лучше первой. Это было ясно из того факта, что у каждого ее члена с собой имелись несколько амулетов, как разговорников, так и других типов, включая боевые. Да и действовали они не в пример профессиональнее, не издавая никаких звуков и общаясь между собой с помощью жестов.
  Первая встреча произошла в районе кухни. Два человека из первой группы столкнулись с конкурентами и умерли быстро, не успев даже крикнуть. Судя по расположению и движениям аур, новые искатели предпочитали использовать метательные ножи или похожие средства устранения конкурентов. Вторая встреча была намного интереснее. В районе лестницы сразу четверо весьма "удачно" попали в организованную вновь прибывшими засаду. Двое умерли быстро и тихо, но остальные закричали и попытались оказать сопротивление. Судя по тому, что ближайший к ним "новичок" перестал двигаться и стал активно насыщать окружающее пространство силой из своей ауры, засада этого совсем не ожидала.
  Оставшиеся четыре человека второй группы, которые в этот момент находились в другой стороне дома, рванули на помощь своим и также столкнулись с пришельцами, обосновавшимися в коридоре. Результат вышел совсем неутешительным - вместе с собой в лучший (или худший, кто знает) мир им удалось прихватить лишь одного, пополнив счет, открытый их друзьями на лестнице. Тем, кстати, все же удалось убить еще одного конкурента, прежде чем синхронно отбросить копыта. В общем, десять - три, игра окончена, а пока команда победителей зализывает раны и совсем не смотрит на улицу нам нужно воспользоваться удобным моментом и тихо свалить с добычей.
  Тронув демона за плечо, я подхватил свой узелок, весивший килограмм пятнадцать и выпрыгнул в окно, замедлив падение левитацией. Когда рядом опустился демон, мы с ним направились по улице, прочь от дома с кладом, ставшим причиной нелепой гибели полутора десятков человек. Маскировка надежно скрывала нас с добычей от посторонних взглядов, но я все равно внимательно сканировал окрестности. Как и ожидалось, крики разбудили многих, и в соседних домах можно было видеть движения человеческих аур. Это было мне только на руку.
  - Алекс, ты обещал объяснить, - напомнил мне демон.
  - Сейчас, дай подумать... - пробормотал я, прикидывая, где не так давно встретился со стражами, и в какой стороне сейчас должен находиться ночной патруль.
  Подумав о том, что намного лучше было бы сразу направиться в казармы, я хотел спросить Хора об их местонахождении, но услышал усиливающийся стук копыт и увидел впереди довольно многочисленную группу всадников. По мере ее приближения стали заметны детали, заставившие меня вцепиться в демона и потащить того в грязноватый узкий проулок.
  - Ты чего? - не понял Хор, стараясь не отстать.
  - Шевелись! - приказал я, не тратя время на объяснения.
  Лишь оказавшись на соседней улице, я сперва перешел на шаг, а потом и вовсе остановился, следя за аурами всадников. Нет, никто из них не собирался придерживать лошадей. Все они, сопровождаемые громким металлическим лязгом, мчались к тому дому, который мы только что покинули. Дождавшись, пока поутихнет цокот копыт, я не выдержал и рассмеялся.
  - Алекс, с тобой все в порядке? - обеспокоенно спросил Хор. - Для разумного человека ты ведешь себя весьма странно, а мотивы твоих поступков я вообще не могу понять.
  - Со мной все замечательно, - весело ответил я. - Но в таком дурдоме я давненько не участвовал, даже ностальгия проснулась по старым временам... Ладно, пошли к Шейлее. После такого нам точно необходимо расслабиться.
  Ориентируясь на свой маячок, я зашагал по мостовой, размышляя о том, много ли искателей из третьей группы уцелеет после того, как к дому Скряги доберутся всадники. Но демон, догнав меня, ухватил за плечо и остановил, решительно сказав:
  - Пока ты мне все не объяснишь, никуда не пойдем!
  - И что же тебе неясно? - уточнил я.
  - Сперва расскажи, почему мы убегали.
  - Это элементарно, Ват... Хор! Судя по всему, это был отряд городской стражи, который помчался к дому Сровина. Встречаться с ним мне очень не хотелось, потому что у двоих из отряде имелись стандартные деактиваторы иллюзий, а я не представляю, как на них будет реагировать моя маскировка... Кстати, как-то все настолько удачно совпало, что мне становится не по себе. Только я собирался искать стражу, как она появилась, будто по заказу!
  - Ничего удивительного в этом нет, - возразил Хор. - Крики в доме были громкими, их многие слышали, а казармы кальсотской стражи находятся совсем рядом.
  - Но ведь пока кто-нибудь удосужится сообщить, пока отряд соберется должно пройти немало времени, а всадники появились практически моментально, да и еще в таком количестве.
  - Ну, если тебя это так волнует, могу предположить, что у одного из соседей Скряги был разговорник для связи с командиром отряда или даже самим начальником гарнизона. Все-таки район неблагополучный, и наверняка здесь имеются информаторы, один из которых решил не упускать удобного случая и сообщить кому нужно. А командир воспользовался моментом... не знаю, может, подозревал что-то, или хотел выслужиться перед начальством, и моментально поднял свой отряд по тревоге. Так что, как я и говорил, ничего удивительного. А зачем тебе вообще нужна была стража? И почему ты бросил столько ценностей?
  - Пошли, по дороге объясню, - сказал я и потопал дальше, излагая демону свой гениальный план. - Если бы мы полностью обчистили тайник, то от богатства Скряги было бы больше вреда, чем пользы. Во-первых, ценности, которые там остались, весьма приметны. Их не так просто будет продать, и наверняка именно поэтому Сровин хранил их именно в таком виде. Во-вторых, если тайник будет пуст, всем вскоре станет известно, что кому-то сильно повезло. Эти слухи могут быстро дойти до Шейлии, которая вполне может связать твою отлучку из борделя с рассказами горожан. Я ведь подозреваю, что раньше ты никогда своего дела не бросал, проводя с девочками все отпущенное вольницей время. В-третьих, если кто-то обнаружит открытый тайник, полный сокровищ, он не станет гадать, много ли из него исчезло, а возьмет все, что осталось... Ну а теперь представим дальнейшие события, которые произойдут или уже произошли без нашего участия. Отряд городской стражи прибыл к дому Скряги и после упорной борьбы полностью или частично уничтожил третью группу искателей. Живых пленных они точно не возьмут, подготовка не та, максимум - позволят скрыться паре-тройке. И после осмотра дома начальник наверняка обнаружит следы обыска, кучу трупов и тайник с сокровищами. Разумеется, он не будет долго думать и предположит разумное объяснение всему произошедшему - одна из городских банд решила пошарить в доме Скряги, нашла сокровища, но унести не успела, так как нагрянула вторая банда (или даже отряд Гильдии убийц - уж больно работали профессионально), которая уничтожила первую и опять-таки не успела уйти, так как была застукана стражей. И где в этой истории место для двух скромных адептов? Да и Керисану в случае чего теперь будет сложнее организовать подставу с кладбищем. Ведь один мотив нашего посещения этой достопримечательности точно отпадает - в разборках с сокровищем Скряги мы не при делах. Теперь понятно?
  Демон долго молчал, усваивая объяснения, но потом уточнил:
  - И поэтому ты рассыпал монеты в сундуке, чтобы не было заметно, что их у Скряги было больше? А книгами набивал маленький сундучок для того, чтобы он не был пустым и никто не мог предположить, что там лежало что-то иное?
  - Ага.
  - Тогда мне лишь одно непонятно - зачем ты взял с собой испорченный замок?
  - О, спасибо, что напомнил!
  Я достал вышеупомянутую оттягивавшую карман железяку и швырнул ее в ближайшую сточную канаву. Звякнув на прощание, улика скрылась из глаз, а я в полной мере ощутил радость от успешно проведенной операции. И даже неудача в самом ее начале больше не омрачала мне настроение.
  - Только ты все еще не ответил, как мы добычу делить будем, - вспомнил о главном Хор.
  - Ну, учитывая, что я допрашивал покойника, в результате чего изгадил свою новенькую форму, а также обнаружил тайник и придумал план отвлекающего маневра, будет вполне справедливо, если мне достанется, скажем... четыре пятых.
  Демон с таким поворотом событий был явно не согласен:
  - Размечтался! Да если бы я тебя не вытащил из Академии, все находки достались бы мне одному, так что удовлетворись четвертой частью! И то лишь потому, что я сегодня весьма щедрый.
  - Ага, как же, достались бы они тебе! - весело парировал я. - Да ты бы Скрягу не то, что допросить, поднять бы не сумел! Сам бери четвертую часть, пока у меня настроение хорошее!
  Так, с немалым удовольствием препираясь и подкалывая друг друга, мы дошли до дверей борделя, сойдясь на разделении клада поровну. Сбросив маскировку, мы превратили нашу добычу в большие свертки постельного белья и вошли в заведение, которое в этот поздний час было весьма оживленным. Судя по количеству аур в доме, девочки Шейлии работали, не покладая рук и всех остальных частей тела. Оглядев себя при свете, я счел нужным набросить личину, чтобы скрыть грязь и кровь на одежде, и хихикнул, подумав, что глубокой ночью отлучка ради покупки запаса простыней выглядит странновато. Но менять что-либо было поздно, так как на звук колокольчика уже вышла хозяйка.
  - Господин Хорсак, господин Дракон, я надеюсь, вы уладили все свои дела?
  - Разумеется, госпожа Шейлия, и теперь остаток ночи планируем провести в этом замечательном месте, получив немного женской любви и ласки, - витиевато подтвердил Хор.
  - Тогда прошу вас подняться на третий этаж. Там еще остались две свободные комнаты, которые я специально придерживала до вашего возвращения, а соответствующую компанию я подберу вам чуть позже.
  - А у вас имеются душевая или что-нибудь похожее, где можно привести себя в порядок и смыть дорожную пыль? - поинтересовался я.
  - Разумеется, - ответила Шейлия. - Идемте, я вас провожу.
  Передав свой мешок демону, я последовал за хозяйкой, которая привела меня в небольшую комнатку на первом этаже, в которой имелся душ с горячей водой - неслыханная роскошь по городским меркам. В углу стояла небольшая ванна, а на аккуратных настенных полках лежали чистые полотенца и баночки, издававшие различные ароматы, которые при смешении создавали дивный букет. Узнав, что все мои покупки терпеливо дожидаются меня в крайней левой комнате, я поблагодарил Шейлию, а после того, как она удалилась, стал смывать с себя следы посещения кладбища. Много времени это не заняло, а стирка прошла почти моментально. Пятна грязи не смогли сопротивляться моим плетениям, и вскоре я получил чистую, сухую и даже выглаженную форму.
  Поднявшись наверх, я обнаружил нужную комнату. В ней оказалось довольно уютно, имелся магический светильник, из мебели присутствовала не только большая кровать с пышной периной и чистыми простынями, но и небольшая тумбочка с зеркалом, напоминающим отполированный до блеска поднос, а также шкаф, на полках которого стояли кубки, тарелки с фруктами, бутылки, кувшины и несколько книг. Надо полагать, чтобы посетители, устав от общения с девушками, могли скрасить досуг чтением. Рядом со шкафом были аккуратно сложены все мои покупки. Не став проверять их сохранность, я снял сапоги и улегся на кровать.
  Мягкая перина, пышная подушка и нежное одеяло заставили почувствовать накопившуюся за день усталость, поэтому я закрыл глаза и приготовился скользнуть в полудрему, чтобы снова заняться анализом своих знаний. Но не успел я увидеть темную фигуру подруги, как тихий скрип двери вынудил меня оставить мысль о скором отдыхе. Мягкой неслышной походкой в комнату скользнула молодая девушка с густыми черными волосами, ниспадающими на обнаженные плечи. Присев рядом со мной, она нежно провела пальчиками по моей щеке и спустилась на грудь, ловко расшнуровывая завязки на моей форме. Наклонившись, она весьма эротично прошептала:
  - Госпожа велела доставить вам удовольствие, которого вы еще никогда не испытывали.
  Но я не хотел пассивно подвергаться изнасилованию, а взял девушку за плечи, привлек к себе, мягко опрокинув на кровать, и прошептал в ответ:
  - А ты уверена, что справишься? Я ведь много где побывал, многое видел и пробовал.
  - Так давайте же это выясним, - сказала девушка и впилась в мои губы страстным поцелуем.
  Она оказалась весьма умелой и знала некоторые специфические приемчики воздействия на мужчин. Так, например, ночная гостья, именем которой я даже не удосужился поинтересовался, не стала опускать прелюдию и сцену с раздеванием, которую провела, старательно демонстрируя свое великолепное тело и упругие формы. Эта ее старательность слегка меня завела, но не в том смысле, что возбудила, а лишь раззадорила и родила идейку продемонстрировать, на что был способен я.
  Когда полностью обнаженная девушка улеглась рядом и принялась неторопливо разоблачать меня, я остановил ее и продемонстрировал все свои знания о таком специфическом шоу, как мужской стриптиз. Судя по эмоциональной реакции, мне это вполне удалось. Поигрывая мышцами и неторопливо раздеваясь, я смог добиться того, что девушка уже перестала воспринимать меня лишь как клиента, и почувствовала возбуждение. Избавившись от одежды, я так и не уступил гостье активную роль, перейдя к настойчивым действиям.
  Многие люди считают, что половой акт - это только приятное времяпрепровождение при наличии необходимого партнера, но я давно понял, что это не что иное, как искусство. Нет ничего сложного в том, чтобы спариваться, как животные, заботясь лишь о собственном удовлетворении, но для того, чтобы научиться доставлять наслаждение партнеру, нужно очень постараться. И мое общение с драконами только утвердило меня в этой мысли, поэтому сейчас я наглядно продемонстрировал девушке, что в искусстве любви я далеко не дилетант.
  Эмпатия помогала чувствовать степень возбуждения партнерши, а земные знания позволяли удивлять ее техникой, о которой в этом мире никто не слышал. Дважды доведя девушку до вершин наслаждения, я решил уступить ей главенствующую роль и посмотреть, на что способна она. В общем, итог был не слишком восторженным. По сравнению с обычными деревенскими девушками она, может быть, и считалась профессионалкой, но в сравнении с той же Альваной сильно проигрывала в мастерстве. И все же я не стал разочаровывать усердную работницу и прекратил сдерживаться.
  Однако то, что произошло дальше, меня несколько ошеломило. Дойдя до определенного порога возбуждения, я испытал краткий миг счастья, которое быстро исчезло, оставив после себя томление в мышцах и сильное недоумение. Нет, физиологически все прошло, как должно, но когда усталая и довольная собой девушка улеглась рядом и обняла меня, сопя в ухо, я лишь разочарованно протянул:
  - Мля-я-я...
  В голове суматошно бились мысли, сталкиваясь друг с другом и порождая хаос. Как? И это все? Столько трудов, столько усилий ради пары секунд сладких судорог? Да лучше бы я хорошего вина выпил, или лимэля, действие которого было бы весьма похожим и гораздо более продолжительным! Что со мной произошло? Ведь раньше я был о сексе гораздо лучшего мнения, а сейчас испытываю лишь разочарование. Может, сказалось долгое воздержание и нужно повторить? Решив проверить, я повернулся к девушке и без лишних слов перешел к предварительным ласкам. Но спустя десяток минут, когда подчиненная Шейлии наглядно продемонстрировала мне всю мощь своих голосовых связок, а я снова отпустил контроль за эмоциями, то вынужден был признать - все верно. Насладиться занятиями любовью как раньше я уже не смогу.
  Присев на кровать, я глубоко задумался о том, как много потерял. Искать причину случившегося не было нужды - спаривание с драконами подняло в моем сознании саму оценку наслаждения на недосягаемую высоту, и испытав радость секса в драконьем теле, я подсознательно хочу это повторить, но не могу достигнуть подобного в теле человека. Я просто не способен создать то фантастическое единение душ и заполоняющее сознание ощущение райского наслаждения, поэтому придется подвести итог и четко уяснить - секс с людьми для меня является пройденным этапом. И я совсем не уверен, стоит ли ставить опыт и проводить еще один сеанс любовной терапии, находясь в истинном теле. Вполне возможно, результат будет аналогичным.
  - Господин Дракон, вам не понравилось? - оторвал меня от размышлений голос девушки.
  - Не волнуйся, у меня нет никаких нареканий, ты поработала на славу.
  - Тогда почему вы выглядите таким расстроенным?
  Я тяжело вздохнул и пробормотал:
  - Понял, что лишился одной жизненной радости. Признаться откровенно, раньше я уделял ей не так много времени, но все равно вот так потерять совсем не хотел... Блин, хреново, однако!
  Я снова вздохнул и задумался, можно ли что-нибудь исправить. Например, воздействовать на тело с помощью специальных плетений, усиливая эмоции удовольствия. А может быть все дело в том, что эта девушка - не маг, а с одаренной мне повезет больше? Размышляя над возможностью влияния интенсивности ауры на степень эйфории, я не заметил, как моя гостья тихонько оделась и покинула комнату, даже не попрощавшись. Обернувшись на звук закрывшейся двери, я только хмыкнул. Могла бы и спасибо сказать, я ведь тоже старался!
  Сбросив мятую простынь на пол, я достал из шкафа свежую, расстелил ее на кровати и с удовольствием на ней растянулся. Если уж есть возможность поспать со всем комфортом, то отчего бы ей не воспользоваться? Но заснуть мне снова не дали. Тихий скрип двери предварил появление в комнате еще одной девушки. На этот раз белокурой и с длинными ушами - результатом стараний демона. Подойдя ко мне, она сообщила:
  - Господин, меня прислали исправить ошибки, допущенные моей подругой.
  Легонько тряхнув гривой своих волос и продемонстрировав их во всей красе, она неспешно потянулась к завязочкам на белоснежном платье, но я остановил псевдоэльфийку:
  - Нет, спасибо. Ничего исправлять не нужно, да и ошибок как таковых не было. В общем, сейчас мне очень хочется вздремнуть пару часиков, поэтому будет лучше, если ты удалишься.
  - Но может быть... - начала девушка, но я решительно прервал ее:
  - Нет. Если тебе еще не понятно, скажу проще - я больше не хочу заниматься любовью, поэтому ты меня очень обяжешь, если сейчас удалишься. А Шейлие передай, чтобы больше никого не присылала и насчет денег не волновалась - я заплачу сполна, лишь бы до завтрака меня никто не беспокоил.
  Псевдоэльфийка с вытянувшимся от недовольства лицом наконец-то оставила в покое завязочки на платье и удалилась, напоследок хлопнув дверью. Судя по ее реакции, никто до меня еще не отказывался от ее услуг. Хмыкнув, я повесил сигналку на дверь, повернулся на бок и вскоре встретился с Темнотой. Но не успел я поинтересоваться верностью своих недавних выводов, как громкий и противный звук будильника вырвал меня из состояния полудремы. На этот раз в комнату вошла сама хозяйка борделя, видимо, решив проверить, не врут ли ее девочки. Остановившись возле кровати и внимательно оглядев меня с ног до головы, после чего я счел нужным поднять с пола одеяло и набросить его на себя, чтобы соблюсти хотя бы видимость приличий, Шейлия произнесла:
  - Господин Дракон, мне сказали, что вы так и не получили желаемого, это правда?
  - Конечно, правда, - с иронией ответил я, даже не думая вставать с мягкой перины. - Ведь я так страстно желал несколько часов поспать, но ваше появление свидетельствует о том, что вам об этом так и не сообщили.
  Шейлия мягко улыбнулась и, присев на краешек кровати, уточнила:
  - Я говорю совсем не об этом. Лейена мне рассказала, что так и не смогла доставить вам удовольствие, на которое вы рассчитывали, придя сюда. Это меня очень беспокоит, так как мое заведение считается лучшим в Кальсоте и известно далеко за его стенами.
  - Понятно, - кивнул я. - Ненароком я задел вашу профессиональную гордость.
  - Можно и так выразиться, - мягко подтвердила женщина, положив ладошку мне на грудь. - А сейчас я попросила бы вас немного помочь мне, - ладошка начала нежно поглаживать мою кожу, постепенно смелея и спускаясь на живот. - Расскажите о своих желаниях, о тех, которые вы стесняетесь и не желаете озвучивать при посторонних, о тех, которые вы втайне мечтаете осуществить. Поведайте о ваших фантазиях без утайки, и мы вместе подумаем, как сделать их реальностью.
  Я не выдержал и расхохотался. Блин, это надо же! Решила, что я махровый извращенец! Ну да, после секса с молоденькой красавицей выглядел недовольным, пышногрудую особу с длинными ушами вообще прогнал, не дав раздеться - что еще она могла предположить? Ладно, попытаемся объясниться, тем более это давняя подруга Хора, которую нельзя обижать категорическим отказом.
  - Госпожа Шейлия, - сказал я, положив свою руку на ее ладошку, медленно подбиравшуюся к самому сокровенному. - Вы меня не так поняли. Я вовсе не шутил, когда говорил, что просто хочу выспаться, и уж точно не считаю, что ваши девочки не способны доставить радость мужчине.
  - Но ведь после встречи с Лейеной вы остались неудовлетворенным, а этого я допустить не могу! - решительно сказала хозяйка.
  - Это почему же? - поинтересовался я.
  - Потому что не желаю, чтобы пострадала моя репутация, потому что не хочу огорчать Хорсака, потому что намерена понять, в чем же ошиблись мои девочки.
  - Но при чем тут Хор?
  Шейлия лукаво улыбнулась и пояснила:
  - Мы с ним за ужином долго говорили о его весьма загадочном друге-путешественнике, который сумел удивить своими незаурядными способностями всю Академию, который не обращает внимания на внешность собеседника и совершенно не боится смерти. И сейчас я не хочу, чтобы этот человек пожалел о том, что заглянул ко мне.
  Ну, хвостатый, получишь ты у меня! Да, я понимаю, что после секса у многих развязываются языки, но чтобы настолько... За один только ужин этот гад наверняка успел выболтать обо мне все, что знал!
  Заметив перемену моего настроения, Шейлия добавила:
  - И не стоит так на меня смотреть, а то я могу решить, что вы хотите меня убить.
  - Это вы очень верно подметили, - сказал я без тени улыбки, размышляя над простейшим решением проблемы.
  Итак, после всего, что выболтал демон хозяйке борделя (а я подозреваю, что на озвученных Шейлией деталях он не сумел остановиться), остается либо свернуть ей шею, либо заставить дать клятву верности. Первый вариант гарантирует сокрытие тайны, но обеспечивает много шума, так как убийство такой видной фигуры Кальсота может принести больше вреда, чем пользы. А второй исключает внимание общественности, зато привлечет внимание магов, что еще опаснее...
  - Не беспокойтесь, я умею хранить чужие секреты, - на полном серьезе заявила Шейлия. - Это является непреложным правилом моего заведения. Кто бы сюда не заглянул, он всегда может быть уверенным в том, что тайной останется не только его визит сюда, но и все слова, произнесенные им в этих стенах.
  - Да ну? - не удержал я саркастическую усмешку.
  Женщина убрала руку с моего живота и сказала:
  - Похоже, вы не поверили ни единому моему слову. Могу я узнать причину этого?
  - Шейлия, я уже давно не ребенок, поэтому прекрасно понимаю, что ваше заведение наверняка негласно поддерживается некими влиятельными особами с громкими титулами. Этим вы обеспечиваете себе отсутствие проблем, характерных данному бизнесу, конкурентов в округе и еще нескольких, не будем уточнять каких, вещей, способных погубить все ваше дело на корню. Ну а поддержку можно получить несколькими путями, в вашем случае - либо поделиться деньгами, либо полученной от клиентов информацией. Деньги вышеназванным особам особо не нужны - своих хватает, а вот полезные знания о недругах совсем не помешают... Достаточно, или мне продолжить объяснения своего недоверия?
  К моему удивлению Шейлия не стала обижаться, не бросилась уговаривать меня в том, что эти подозрения - бред моего воспаленного воображения, а улыбнулась и заметила:
  - А вы довольно сообразительны, но упускаете один маленьких момент - поддержка может оказываться не только в обмен на деньги или информацию.
  - То есть, вы хотите сказать, что некто покровительствует вам из-за большой и светлой любви? - усмехнулся я. - Нет, в такие романтические сказки я совсем не верю, а местные титулованные особы и того меньше.
  - Вы снова торопитесь с выводами, - Шейлия вернула ладошку на место. - И забываете, что любовь может возникать не только между мужчиной и женщиной, но и между родственниками.
  - И можно поинтересоваться, кому же посчастливилось оказаться в вашей родословной? - уточнил я, сканируя эмоции хозяйки.
  Если сейчас не соврет, то можно будет расслабиться.
  - Герцог Арлиосский. И хотя наше родство настолько дальнее, что совсем не дает мне права наследования, но Халиш никогда не забывает о семье и помогает родичам всем, чем только может.
  Не врет, а это многое объясняет. И успешность заведения, и отсутствие проблем, и то, что никто из местной знати до сих пор не удосужился прибрать его к рукам. Все они прекрасно знают - герцог за родню горло перегрызет, и предпочитают не связываться. Значит, можно вздохнуть с немалым облегчением, так как появляются реальные шансы, что информация обо мне не пойдет дальше Шейлии. Но все равно разговор с демоном откладывать нельзя, хотя бы для выяснения границ осведомленности хозяйки.
  Перемена в моем настроении не ускользнула от женщины. Продолжая настойчивые ласки, она поинтересовалась:
  - Господин Дракон, если вы оставили свои подозрения, может, вернемся к обсуждению ваших желаний? Поверьте, мои девочки умеют делать все, что способно доставить радость мужчине.
  Я усмехнулся, подумав о некоторых хитрых позах Камасутры, чем неприятно удивил Шейлию:
  - Вы считаете, им не хватает мастерства? Или вас не устроило старание Лейены? Уверяю вас, мои девочки знают о ласках все, и еще ни один наш посетитель не остался недовольным!
  Ага, кроме меня! Но я понял, что простым объяснением здесь уже не отделаться, поэтому решил круто сменить тему и заявил:
  - Все? В этом я сильно сомневаюсь!
  Как я и рассчитывал, Шейлия, обиженная таким пренебрежением к своим работницам, сдаваться не собиралась:
  - Докажите ваше утверждение!
  - Легко! Зовите ваших красавиц, специально для них проведу подробную лекцию по основам сексуальной техники с пояснениями и практическими примерами.
  Хозяйку не нужно было упрашивать дважды. Она вышла из комнаты, давая мне время на то, чтобы натянуть штаны, и вернулась с тремя девушками, среди которых оказалась уже известная мне псевдоэльфийка. Улыбнувшись, я усадил их всех на кровать, а потом лекторским тоном начал:
  - Итак, начнем с основ. Почти все полагают, что у мужчины есть лишь одна эрогенная зона. Это не так...
  Два часа пролетели незаметно. Я рассказывал девушкам все, что знал сам, что видел и о чем читал в соответствующей литературе на Земле, а они внимательно впитывали информацию. И если поначалу они ухмылялись, наслаждаясь специфичностью момента, то потом сделались сосредоточенными и старались не упустить ни слова, а вскоре в их эмоциях стало проскальзывать удивление. Когда же я, осмелев, плавно перешел к сексуальным извращениям, лица слушательниц синхронно покраснели, показав мне, что о таком здесь явно не слыхивали.
  В общем, я правильно определил уровень мастерства девушек и постарался его увеличить как минимум вдвое. Несмотря на мои опасения, к практике приходилось прибегать не так часто. Все-таки девушки, в отличие от драконов, в этом вопросе оказались более подкованными и имели хорошую базу, а не начинали с ноля. Когда же я закончил делиться земными достижениями в этой области, Шейлия задала вполне логичный вопрос о том, откуда я все это знаю.
  - Эльфы научили, - выдал я вполне правдоподобное объяснение, после чего хозяйка велела чрезвычайно задумчивым девушкам удалиться, а сама обратилась ко мне:
  - Господин Дракон, я прошу вам простить меня. Я была не права и теперь вижу, как глупо выглядела, пытаясь доказать вам обратное.
  - Не стоит извиняться, - отмахнулся я, мечтая только о том, чтобы вернуться на кровать и отключиться. - Мне было приятно поделиться своими знаниями со столь внимательными ученицами.
  - И я за это вам безмерно благодарна. Но не могли бы вы сейчас выполнить одну мою небольшую просьбу?
  Скосив взгляд на окно, и грустно отметив, что небо начинало светлеть, я уточнил:
  - И какую же?
  Шейлия обняла меня, прижавшись всем телом, и прошептала в самое ухо:
  - Господин учитель, примите у меня экзамен.
  Ну, в общем-то, никакого экзамена в чистом виде у нас не получилось. Нет, сперва я какое-то время дал ей продемонстрировать хорошо усвоенный урок, но потом взял дело в свои руки... Просто я решил проверить, можно ли усиливать свои эмоции, впитывая чужие. Оказалось - можно, но сильно это делу не помогло, поэтому когда тяжело дышащая, но счастливая Шейлия устало вытянулась рядом со мной на кровати, я лишь констатировал, что желания заняться сексом с представителями человеческой расы у меня уже не появится. Интересно, можно ли договориться с Хором, чтобы он в следующий раз закрыл глаза на исчезновение подопечного, а самому в это время навестить Мару? Надо будет попробовать.
  - Похоже, Лейена говорила чистую правду, вы попросту не испытываете такого удовольствия, что и все остальные мужчины, - оторвала меня от размышлений хозяйка, внимательно рассматривая мое лицо. - А могу я поинтересоваться, чем это вызвано? Неудача в каких-то магических экспериментах, или неизлечимая болезнь?
  Я мысленно отметил, что даже если Шейлия и не ставит перед собой цель собирать информацию с клиентов, то навыки в развязывании языков у нее имеются. Дождалась нужного момента, точно выбрала интонацию, психологически обоснованно надавила на сознание, проявив беспокойство с сочувствием, и теперь ждет, когда я начну удовлетворять ее любопытство. Блеск!
  - Ни то, ни другое.
  - Тогда почему вы не чувствуете себя удовлетворенным? Или вы занимались со мной любовью только для того, чтобы не обидеть?
  Высший класс! Теперь, по идее, я должен срочно начать оправдываться, но у меня имелся другой вариант ответа:
  - Представьте себе человека, который всю свою жизнь пьет дрянное кислое вино, цена которому не выше медяка за кружку. Для нас с вами употреблять такую отраву можно лишь только в крайнем случае, например, чтобы не умереть от жажды, но ему эта бурда, по странному стечению обстоятельств носящая название благородного напитка, кажется восхитительной. Она веселит его разум и рождает радость в душе. А теперь вообразите, что по чистой случайности в руки этого человека попали несколько кувшинов дивного напитка, предназначенного самому императору, и ответьте, сможет ли этот человек, отведав великолепного вина, все также продолжать восторгаться привычными помоями?
  Весьма доходчивое объяснение заставило Шейлею задуматься и уточнить:
  - А вы, подобно этому человеку, недавно вкусили настоящего напитка?
  - Можно сказать, я случайно наткнулся на его источник, - поправил я с улыбкой.
  - И где же он находится? - рискнула поинтересоваться женщина, подключив к делу допроса ненавязчивую ласку.
  - А об этом я никому рассказывать не собираюсь, уж простите, - ответил я, чувствуя мягкие прикосновения пальчиков к своей коже.
  - Я вас прекрасно понимаю, - прошептала Шейлия. - Кто же захочет делиться найденным сокровищем с остальными, при этом рискуя потерять все.
  Это она тонко намекнула на нашу ночную прогулку? Ладно, не буду зацикливаться, так как в таком случае можно предположить в ее фразе завуалированную угрозу, а после такого останется только свернуть ей шею.
  Дальнейшее было уже не так интересно. Хозяйка, сообразив, что больше от меня ничего не добьется, поумерила свое любопытство, оставила ласки, неспешно оделась и пожелала мне добрых снов. Но, уже открыв дверь комнаты, обернулась и спросила:
  - А вы не думали, что спустя какое-то время этот человек может забыть вкус настоящего вина?
   - Может, не спорю. Но даже тогда он вряд ли станет радоваться своей бурде, ведь позабытые ощущения великолепного напитка будут всю жизнь будоражить его воображение... Доброй ночи!
  Шейлия закрыла дверь, а я еще полежал немного с открытыми глазами, размышляя о том, что вышло все довольно забавно. Я нашел сокровище Скряги, но вместе с этим осознал, что лишился своего, и как его вернуть, даже не представлял. Вот только смеяться над этим мне совсем не хотелось, поэтому, заведя свой будильник, я позволил подруге унести мое сознание прочь.
  
  Глава 25. О доверии
  
  Утром меня разбудили душераздирающие звуки, в сравнении с которыми даже колокол Академии был не так ужасен. Помотав головой, я решил больше никогда не использовать звук своего будильника в качестве сигнала к подъему. Прикинув время по лучам бьющего в окно солнца, я быстро оделся и отправился в знакомую комнату освежиться, справедливо полагая, что завтрак уже проспал. Открыв дверь в душевую, я обнаружил, что она не пуста. Еще одна поздняя пташка, плескавшаяся в ванной, старательно отмывала от грязи свою густую шерсть. Поприветствовав блаженствовавшего Хора, смотревшегося в мыльной пене донельзя комично, я скинул шмотки и подставил тело горячим струям.
  - И как тебе заведение? - поинтересовался демон.
  - Нормально, - ответил я, формируя плетение для бритья, не забыв про ограждающий контур.
  - Нормально? - удивленно переспросил Хор. - Я ожидал восхищения, восторга или нечто подобного, а для тебя, оказывается, это все - лишь норма?
  - Хорошо, если ты так хочешь правды, данный бордель - лучший из всех, что я когда-либо посещал в своей жизни. Доволен?
  - Ну, для меня главное, что ты доволен.
  - Нет, Хор, я совсем не доволен, так как вчера неожиданно выяснилось, что Шейлия слишком много обо мне знает. Я не понял, тебе что, больше потрепаться не о чем было, кроме как о новой знаменитости Академии?
  Демон выглядел весьма смущенным, но попытался оправдаться:
  - Алекс, она никому ничего не расскажет.
  - Так и рассказывал бы о себе, раз ей так доверяешь! Зачем мной было хвастаться? Нет, я понимаю, что после Скряги я - самая интересная тема для беседы за ужином, но выкладывать хозяйке борделя все, что знаешь обо мне, мягко скажем, неразумно.
  - Во-первых, я ей выложил далеко не все, что мог бы, - возразил Хор. - Во-вторых, о себе я рассказал Шейлие уже давно, а в-третьих, как я уже говорил, она никому ничего не расскажет.
  Хмыкнув, я принялся смывать пахучее мыло с кожи и констатировал, не желая больше бессмысленно препираться:
  - Приятно видеть столь искреннюю веру в порядочность людей. А не боишься разочароваться?
  - Не людей, а лишь отдельных представителей этой расы. И нет, не боюсь.
  Выходит, либо Шейлия действительно порядочный человек, хотя и родственница герцога, либо демон ошибся, настолько ей открывшись. Однако если доверять словам хвостатого, ничего опасного для меня он ей не сообщил. Но могу ли я это сделать? Поразмыслив, я решил, что ничего другого сейчас мне не остается. Хор уже вошел в число моих друзей, а друзьям доверять необходимо. Иначе какие же они, на фиг, друзья?
  Уступив демону место под душем, я мельком оглядел его, но так и не сообразил, что же в нем находили девушки. Строение тела в принципе от человеческого не сильно отличалось, разве что каркас мышц был немного рельефнее стандарта, шерсть также не притягивала взгляда, а в мокром состоянии вообще придавала Хору сходство с нечесаной дворнягой. В общем, наверняка противоположный пол привлекала лишь его характерная звериность, что объяснялось инстинктами, изначально заложенными в человеческом геноме, а совсем не красота.
  От демона не укрылся мой взгляд. Весело оскалившись, он спросил:
  - Завидуешь?
  - Да было бы чему! Нет, мне просто интересно, среди представителей своей расы ты считаешься привлекательным?
  Хор убрал оскал и недовольно признался:
  - Нет. Дома красавцем меня считала разве что мать.
  - Тогда понятно, почему ты здесь так распоясался, - улыбнулся я, принявшись одеваться.
  Значит, нынешний интерес демона к противоположному полу объясняется не его природными особенностями, а лишь средой, в которой он очутился. Дома он не был избалован женским вниманием, но здесь, распробовав новые впечатления, окунулся в них по самую макушку. Что это мне дает? Почти ничего, кроме ряда новых вопросов о том, как же скромный, воспитанный и порядочный Хор умудрился угодить в настолько дурно пахнущую кучу, что вынужден был отправиться в Империю. Вопросов, на которые Шейлия уже давно знает ответы. Может, мне попытаться их у нее получить? Нет, не стоит. Если все сложится удачно, то кроме удовлетворения своего любопытства я ничего не добьюсь, а если дело не выгорит и демон узнает о расспросах, его доверие я точно потеряю.
  После водных процедур мы вернулись в свои комнаты. В борделе был тихий час, заведение отдыхало после бурной рабочей ночи, девочки отсыпались, да и Шейлии что-то не было видно. Я уже хотел было подхватить свои покупки и отправиться обратно в Академию, но Хор уговорил меня еще немного подождать, ведь время еще было, да и спокойно разобрать нашу добычу не помешает. Поставив на лестницу сигналку, мы около получаса сортировали сокровища. Всего из тайника Скряги нам достались порядка пятисот монет золотом, около трех сотен серебром и медью, а также весьма объемная груда золотых украшений общей стоимостью примерно тысячи две-три. Разумеется, это было весьма и весьма приблизительно, так как стоимость цацок определялась на глазок, а нести их к ювелиру было весьма глупо.
  Повертев в пальцах симпатичное золотое ожерелье с крупными рубинами и внимательно его рассмотрев, разве что на зуб не попробовав, демон отложил украшение в сторонку. Наткнувшись на мой вопросительный взгляд, Хор счел нужным пояснить:
  - Шейлие подарю.
  - У тебя последние мозги отшибло? - возмутился я.
  - Не волнуйся, я возмещу тебе половину его стоимости.
  - Да плевать мне на деньги, ты хотя бы подумай немного, прежде чем такие глупости совершать!
  - А что ты считаешь глупостью? - вспылил Хор. - То, что я хочу сделать подарок своей подруге, единственной во всем этом городе? Или то, что этим я случайно могу раскрыть ей, что это мы обчистили дом Скряги?
  - Нет, ты действительно вчера переутомился. И хватит возмущаться, лучше следи за мыслью. Ожерелье довольно дорогое, качественное и весьма приметное, а мы знаем, что Скряга скупал краденое. Вопрос, почему он давным-давно его не перепродал, а предпочел сохранить в тайнике? Не потому ли, что знал - эту вещицу узнает любой ювелир? А теперь следующий факт - заведение Шейлии посещают многие влиятельные особы с большим достатком. И как думаешь, может ли случиться такое, что один из посетителей опознает в украшении, надетом на шею хозяйки, скажем, пропавшее ожерелье своей жены?
  Хор думал недолго, после чего бросил вещицу в общую кучу и сказал:
  - Извини, я действительно веду себя глупо. Просто мне давно хотелось чем-то отблагодарить Шейлию. Чем-то большим, нежели магические светильники или прочая ерунда, а тут такой случай подвернулся...
  - Не извиняйся, Хор, я все понимаю, - кивнул я.
  - Просто мне не хочется дарить ей деньги, ведь это будет как...
  - Ясно, можешь не продолжать, - вновь прервал я демона и решил уточнить небольшой момент: - Хор, а скажи, Шейлия тебе только подруга, или...
  - Алекс, я совершенно не переживаю по поводу того, что ты провел с ней ночь, - улыбнулся Хор, поняв мою мысль. - Наоборот, я даже рад, что кто-то сумел доставить ей такое удовольствие. Кстати, ты бы хоть полог тишины ставил, что ли, а то ее крики наверняка вся улица слышала. И как только стражу никто не вызвал, интересно мне знать?
  - Ты забыл, что все стражники целую ночь занимались подсчетом количества трупов в доме Сровина, - отозвался я, собирая монеты в мешочки.
  И тут мой взгляд зацепился за золотую флягу в груде трофеев. Мысленно пробежавшись по списку вчерашних покупок, я понял, что все необходимые ингредиенты вроде бы имеются. Правда не в очень свежем виде, но их будет вполне достаточно для приготовления лимэля. Главное при этом - силы не жалеть. Уж если демон так хочет что-нибудь подарить своей подруге, то трудно будет найти что-нибудь лучше лечебного эликсира. Подхватив флягу, я сказал:
  - Собирай все, а я пока пойду приготовлю достойный подарок.
  Наведавшись в свою комнату, я взял из мешка нужные компоненты и отправился на кухню. Там уже суетилась прислуга, но я не обратил на нее внимания, а узурпировал необходимую тару и начал процесс приготовления. Когда утомившийся от ожидания Хор спустился ко мне, лимэль был готов. Разумеется, его действие было не таким сильным, как я хотел, но работал он замечательно, что мы с демоном и выяснили, прикончив остатки жидкости, не уместившиеся во флягу.
  А спустя совсем немного времени подоспел очень поздний завтрак, на котором присутствовала сама хозяйка, веселая и изрядно похорошевшая. За трапезой Хор и Шейлия вели неспешный разговор ни о чем, а я беззастенчиво уплетал за обе щеки предложенные угощения, ловя на себе взгляды хозяйки. Когда же пришло время отправляться восвояси, мы забрали мои покупки со спрятанными в них ценностями, Хор витиевато поблагодарил женщину за все, подарил ей флягу и объяснил свойства напитка, а я в этот момент лишь молча стоял рядом и думал о том, что наверняка больше не посещу данное заведение. Просто незачем.
  Но когда мы уже простились и открывали дверь, оказалось, что подобные мысли были не у меня одного. Решившая нас проводить хозяйка спросила:
  - Господин Дракон, я могу надеяться, что тот человек, о котором вы рассказывали, не станет совсем отказываться от вина, надеясь ожиданием обострить свои ощущения?
  Задержавшись на пороге, я обернулся и честно ответил:
  - Такая мысль приходила ему в голову.
  - Значит, я вас больше никогда не увижу?
  И зачем ей меня видеть? Любопытство покоя не дает, или понравились наши ночные упражнения? Поразмыслив, я решил не рубить сплеча и ответил:
  - Если я решу посетить Кальсот, то обязательно наведаюсь сюда.
  - Я буду ждать вас, господин Дракон, - тихо сказала Шейлия.
  - Для вас просто Алекс, - с улыбкой отозвался я и вышел из борделя.
  Друзья моих друзей - мои друзья? Или я что-то путаю? Во всяком случае, хозяйка борделя только что продемонстрировала мне намерение подружиться, а судя по ее эмоциям, оно было искренним.
  - Что за человек? - полюбопытствовал демон, направляясь со мной к городским воротам.
  - Не важно. Мы с Шейлией ночью не только в постели кувыркались, но и всякие байки рассказывали... Стой, не нужно так спешить!
  - Но мы же можем опоздать!
  - Успеем. Сейчас важнее послушать, что творится в городе.
  А Кальсот гудел, как потревоженный улей. Многие горожане стояли на улицах небольшими группками и вовсю обсуждали случившееся сегодняшней ночью. Замедлив шаг, я прислушивался к разговорам и доносившимся обрывкам фраз.
  - ...нашли сокровища! Вот повезло командиру! Теперь наверняка вместе с парнями службу оставит и заживет на широкую ногу.
  - Ага, если с начальством поделится, а то ведь...
  - ...драка была знатная, людей перебили много. Поговаривают, Седой сейчас в ярости, потеряв лучших бойцов, и грозится отомстить Беспалому.
  - Да, наверняка в городе теперь снова покоя не будет, а нам придется залечь на какое-то время...
  - ...золота многие тыщи, а ценности вообще мешками выносили! Сам видел!
  - Хорош заливать, ты в это время со своей Ликой развлекался! Не мели попусту, лучше...
  - ...отряд Лемеса сразу бросился на крики, а прибыв на место, застукал там людей Лишка-убийцы. Совсем страх потеряли гильдейцы, в открытую орудуют и никто им не указ.
  - Ну, герцог вскоре наведет порядок...
  - ...а в доме с полсотни трупов обнаружили и кровищи по колено. Сосед рассказывал, что там две команды наемников схлестнулись и полегли все до единого. Вот, что с людьми жажда наживы делает! Нет, чтобы поделиться по братски - там бы на всех хватило, они резню затеяли...
  - ...сестра говорит, неупокоенный дух Сровина наверняка охранял эти сокровища, и теперь будет мстить всем тем, кто их нашел.
  - Спаси их Единый от такой напасти! Воистину, проклятое золото потревожили и лучше бы ему лежать...
  По мере приближения к воротам общая картина вырисовывалась более-менее четко, и никаких упоминаний о том, что в доме Скряги побывал кто-то еще, забравший большую часть клада, я не слышал. Но вздохнуть спокойно мне мешало отсутствие любых упоминаний о кладбище, а ведь к этому времени его разгром должны были обнаружить. Однако никто не жаловался, что вандалы совсем озверели и не дают человеку спокойно в могиле полежать, никто не обсуждал проделки обнаглевших некромантов, а это весьма настораживало.
  Когда мы вышли из ворот, у меня мелькнула мысль смотаться на кладбище и посмотреть на него при свете дня. Но, взглянув на солнце, я понял, что тогда мы точно опоздаем в Академию, и решил отказаться от этой идеи. Все-таки направление на общественные работы еще больше развяжет Керисану руки, а отсутствие слухов о кладбище могло банально объясняться тем, что никто на него пока не обратил внимания. Или обратил, но так и не удосужился связать это с событиями в городе. В любом случае, исправлять что-либо уже поздно.
  Чтобы успеть к назначенному времени, нам пришлось пробежаться. Заодно я отметил, что Хор обладал немаленькой физической подготовкой, поэтому наверняка не боялся занятий с мастером Васлишем. Несмотря на бурную ночь, всю дорогу он выдерживал ровный темп, а на бегу еще и успевал костерить меня за любопытство, задержавшее нас в Кальсоте. Но ворот Академии мы достигли вовремя, предъявили свои вольницы и распрощались со свободой до следующего раза. Первым делом мы отправились в нашу комнату, где я с большим удовлетворением привел свою кровать в приличный вид, расстелив на ней купленную перину и даже опробовав ее мягкость. Хор лишь посмеивался, глядя на мою довольную физиономию.
  Долго разлеживаться я не стал и отправился в библиотеку, где с помощью ускоренного восприятия загрузил в свою память несколько десятков томов с боевыми и защитными плетениями, надеясь ночью в них разобраться. А когда мой желудок напомнил о своем существовании, я перекусил в столовой, снова сходил к себе, взял купленные у травниц ингредиенты и потопал к Велиссе. Та весьма обрадовалась, но я так и не смог определить, чему - моему появлению или запасу редких компонентов, на который она тут же попыталась наложить свои загребущие ручонки.
  Я решительно остановил поползновения магистра на содержимое своих мешков и предупредил, что если она хочет им воспользоваться, то лишь при моем непосредственном участии в работе. Разумеется, целительница согласилась и тут же развила бурную деятельность вместе с ученицами, радуясь возможности проверить свои наработки. В итоге хоть я и лишился значительной части редких и недешевых компонентов, но взамен приобрел кучу знаний о возможностях алхимии. Под конец экспериментов, когда за окном уже стемнело, а адептки-помощницы валились с ног от усталости, довольная Велисса откинула пряди со лба и внезапно воскликнула:
  - Алекс, я совсем забыла! Тебя Фалиано просил срочно к нему зайти.
  - А может, сперва дадите приготовить состав Фулока? - уточнил я, справедливо полагая, что десять минут погоды не сделают.
  - Иди, я сама все закончу! - решительно сказала магистр и выхватила у меня из рук длинную ложку, которой я помешивал желеобразное варево, способное при правильном приготовлении и применении увеличивать крепость любого материала раза в три.
  Вздохнув, я понял, что мне в любом случае не отвертеться, и отправился к Фалиано, попутно размышляя о причине его вызова. В приемной меня опять встретила грымза с совсем неласковым выражением лица и недовольно сообщила:
  - Милорд ректор уже ожидает.
  Открыв дверь кабинета, я застал магистра в прекрасном расположении духа. На губах его блуждала ироничная улыбка, а морщинки в уголках глаз стали еще рельефнее. Кивнув в ответ на мое приветствие, Фалиано осведомился:
  - И как твое самочувствие? Уже не страдаешь от последствий своих необдуманных поступков в лаборатории Велиссы?
  - Благодарю за беспокойство, все в полном порядке.
  - Это радует, - сказал ректор и откинулся на спинку своего кресла.
  - Не скажете, зачем вы хотели меня видеть? - попытался я перейти к делу, а то эта дурацкая улыбка потихоньку начинала нервировать.
  - Да вот, любопытно было узнать, как вы с Хорсаком провели время в Кальсоте. Отдохнули, повеселились?
  - Не без этого, - скромно ответил я, начиная догадываться, к чему клонит ректор.
  - А скажи, обязательно было устраивать ночью погром на кладбище, поднимать покойника, а затем использовать его в качестве объекта для тренировки? Или без этого вы не смогли бы достичь нужной степени веселья?
  Я молчал, понимая, что эти вопросы были риторическими и сейчас либо последует бессмысленный разнос, либо сухое оглашение последующего наказания. Ни то ни другое меня не страшит, так как скажет лишь о гарантированном избавлении от проблем с Керисаном. Ведь вряд ли после этого нас можно будет обвинить в непроизвольном создании зомби, а если это случится, вина будет лежать уже на ректоре, так как именно он не уследил за последствиями. Но Фалиано выбрал третий путь, заявив:
  - Но это все шуточки, а вопрос я хочу задать следующий - что вы сумели добыть в тайнике Сровина?
  - Монеты и золотые украшения на сумму примерно три тысячи золотых, - честно ответил я, понимая, что врать в таком случае бессмысленно.
  Не меняя веселого выражения лица, Фалиано приказал:
  - Принесешь мне половину сегодня же!
  Вот это номер! Я не поверил своим ушам. На ректора подобное поведение было совсем не похожим, так что я не поленился и проверил, не скрывается ли на его месте кто-нибудь иной под великолепно выполненной личиной. Но нет, аура магистра была такой же, какой я ее запомнил, да и амулеты в одежде, а также все украшения-артефакты оказались на своих местах. Передо мной сидел Фалиано собственной персоной.
  - И не нужно демонстрировать мне свое возмущение! Я мог бы забрать у вас все, так как не один час потратил на то, чтобы привести кладбище в относительный порядок, но мне весьма понравилось представление, которое вы там устроили. Давненько я такого балагана не видывал и посмеялся от души.
  Ректор хохотнул, хлопнув по столу ладонью, что также было для него нехарактерно, а я все-таки сообразил, что к чему, и спокойно кивнул в ответ. Фалиано наконец-то убрал с лица улыбку и продолжил:
  - А скажи, не вы ли там столько трупов оставили, что город бурлит, как котелок на огне?
  - Нет, мы успели уйти, прежде чем в доме появились другие искатели сокровищ.
  - Ладно, верю, так как знаю, что никаких следов магического оперирования на телах обнаружено не было... Алекс, объясни, как ты вообще позволил себя в это втянуть? Я прекрасно понимаю, что это безумство затеял Хорсак, но почему ты пошел у него на поводу?
  - Его идея показалась мне весьма здравой, - ответил я, заполнив наступившую паузу.
  - Что-то в последнее время ты совершаешь все больше безрассудных поступков, тебе так не кажется? - ректор вздохнул и продолжил нотацию: - Алекс, я вижу твой потенциал, возлагаю на тебя большие надежды и не хотел бы, чтобы ты из-за собственной глупости поставил крест на своем будущем. Серьезно подумай над этим и реши, что тебе важнее - потакать своему приятелю или добиться успеха в обучении.
  - Хорошо, милорд ректор, я подумаю, - весьма печальным голосом ответил я, сохраняя невозмутимость на лице.
  Фалиано улыбнулся краешком губ и произнес:
  - Можешь идти.
  Коротко поклонившись, я развернулся и вышел из кабинета. Блин, игра переходит на новый уровень, что не может не радовать. Наконец-то в ситуации появляется какая-то определенность. Так что зря я ругал себя за ночные ошибки и просчеты, ведь в итоге все они оказались мне только на руку!
  Быстро добравшись до своей комнаты, я по старой традиции обнаружил там Кису и Хора, но на этот раз не занятых жарким спором о перипетиях магической теории. Вместо уже привычного времяпрепровождения демон, размахивая руками, эмоционально рассказывал девушке о наших похождениях, а та его слушала с легкой улыбкой.
  - ...а потом мы быстро свернули в какую-то подворотню, и отряд стражников промчался мимо. Вот тогда Алекс и объяснил, что... - когда я заново активировал полог тишины, Хор все-таки увидел меня и сбился с мысли. - Алекс? А я тут как раз рассказываю Кисе о том, как мы клад нашли.
  - А ты его уже успел поделить, рассказчик? - усмехнулся я.
  - Да. Вот твоя доля.
  Демон достал из-под кровати кожаный мешок, который оказался довольно увесистым. Видимо, Хор сгрузил мне всю мелочь, а себе забрал золото. Оглядев новые простыни и одеяла на своей кровати, я вздохнул и высыпал содержимое мешка на пол. Бросив его в сторону, я оглядел вывалившуюся вместе с добром резную шкатулку и приказал:
  - Доставай свою долю, сейчас по новой делить будем.
  - Ты что, не доверяешь мне? - возмутился Хор.
  - Слушай, какой-то ты жадный в последнее время, прямо не узнать! Что с тобой стряслось? Только и разговоров, что о деньгах. То преждевременно клад делить начинаешь, то не можешь с побрякушками расстаться, то... - я запнулся, посмотрев на веселый оскал демона. - Так это все нарочно? Ну ты и гад!
  Демоны меня раздери! И ведь чувствовал, что Хор ведет себя странно, но принимал это за неудачную шутку, а как только столкнулся с сегодняшним спектаклем ректора, все встало на свои места. Отчего-то я упустил из виду, что Хор является знатной особой, а значит, вовсе не дурак, и тоже может играть с окружающими. Ведь я не хочу ничего о себе рассказывать, а таким нехитрым способом демон кое-что обо мне понял.
  - И что же тебе в результате удалось узнать? - поинтересовался я, раскладывая свою долю на медь, серебро, побрякушки и золотые монеты.
  - Немного, - ответил Хор. - Но теперь я точно знаю, что ты не из простолюдинов, раз с таким пренебрежением относишься к деньгам и посещение мест вроде заведения Шейлеи для тебя обыденно. Не откроешь нам свой титул?
  - Нет, - недовольно буркнул я. - Он у меня такой громкий, что вы и оглохнуть можете.
  - Ничего, мы привычные, выдержим, - поддержала демона Киса.
  - А вот и фиг вам! Мучайтесь неизвестностью! Хор, ты свою долю доставать собираешься? Или думаешь, что я шучу?
  Демон недоуменно пожал плечами и достал из своей сумки мешочек гораздо меньших размеров.
  - Все-таки не доверяешь?
  - Доверяю, просто ректор только что приказал принести половину ему, поэтому я собираюсь сбагрить всю мелочь и приметные побрякушки, а нам оставить то, что поприличнее.
  - Что!? - синхронно воскликнули демон с вампиршей.
  - Как же Фалиано узнал обо всем? - тут же добавил Хор.
  - Почему он рискнул брать у тебя взятку за молчание? - осведомилась Киса.
  - Не все сразу! - скомандовал я, высыпая вторую половину нашей добычи. - Слушайте, как дело было. После напряженной работы в лаборатории Велисса сообщила, что меня срочно вызывает ректор...
  Пока я распределял драгоценности и деньги по двум кучам, успел подробно рассказать о нашем разговоре с Фалиано, специально подчеркнув все нужные моменты. После того, как серебро и медь оказались в одной стороне, настал черед побрякушек, из которых я стал отбирать для ректора лишь самое приметное.
  - Значит, ты полагаешь, что в кабинете кто-то поставил прослушку, и ректор специально разыграл весь этот спектакль? - уточнила Киса. - Но тогда остается вопрос, зачем ему рисковать собственной шкурой?
  - А он и не рисковал собственной шкурой, он прикрыл мою, и дал понять, как и зачем это сделал.
  - То есть, ты теперь ему веришь? - правильно поняла вампирша мою мысль.
  - Нет, но буду играть с ним в одной команде.
  - Постойте, какая прослушка, о чем вы? - удивился Хор.
  - А ты еще не понял? - вздохнула вампирша. - Нет, мозгов тебе явно не хватает.
  - А объяснить вам жалко?! - возмутился демон.
  - Не жалко, - улыбнулся я. - Итак, если ты еще не догадался, ректор с самого начала разговора дал мне понять, что нас слушают, продемонстрировав мне свое странное поведение. Блин, да проще бы на бумажке написал и не выделывался, но наверняка таким способом он меня проверял и в итоге сообщил, что экзамен я сдал.
  - Простейший трюк, обеспечивающий большее доверие, - поддакнула Киса.
  - Также он показал мне, что прикрыл от больших неприятностей, но сам подставился, поэтому рассчитывает на мое расположение и считает, что теперь я ему должен.
  - А разве это не так? - уточнил демон.
  - Конечно, нет! - опять влезла Киса. - Фалиано в этот момент нужно было просто продемонстрировать слушателю, что он не идеален и также совершает ошибки, иначе это весьма подозрительно, или что его прослушка до сих пор не обнаружена. Вы просто удачно подвернулись под руку, так как все равно ничего серьезного в случае раскрытия ночных похождений вам не грозило бы. И единственное, что сделал полезного ректор - это устроил подлянку Керисану, который теперь точно не сможет устроить подъем кладбища.
  - Значит, он просто хотел, чтобы Алекс ему доверился? - спросил демон вампиршу.
  - Да. И ради этого готов был рискнуть, - ответил я вместо девушки.
  Открыв шкатулку с комплектом драгоценностей, я поразглядывал их немного, а потом сунул ее в руки Кисе.
  - Жалко такую красоту отдавать, - пояснил я в ответ на недоуменный взгляд девушки. - А тебе они должны подойти.
  - Спасибо, Алекс, - улыбнулась вампирша, любуясь блеском камешков.
  - Носи на здоровье! Только по Кальсоту в них не вздумай ходить, - предупредил я и стал засовывать отобранные для ректора драгоценности обратно в мешок.
  Я мстительно сгрузил ему всю мелочь, а также самые дорогие украшения, которые нам все равно не удалось бы продать. Подозреваю, даже если бы я принес Фалиано пустую сумку, он все равно ничего бы не сказал, но демонстрация моего доверия также была необходима. Ведь магистр всерьез рассчитывает, что его спектакль был успешен и теперь я окончательно выбрал верную сторону, так не нужно его разочаровывать. В общем, получается, Велиса была лишь первой пташкой, которая после случая у ворот вдруг резко начала доверять мне. Подозреваю, что вся команда ректора теперь будет по первому требованию открывать любые магические секреты, лишь бы не потерять мое расположение, а этим нужно пользоваться и ждать новых действий Керисана, которому Фалиано только что дал высококалорийную пищу для размышлений.
  Несложно было догадаться, как на самом деле все происходило в Кальсоте. Ректор наверняка врал, сообщая, что сам за мной следил, но кто-то из его команды наверняка негласно сопровождал меня, спасая от очередной подлянки мастера. Или же наоборот - следил за подручными Керисана, а после того, как я не угодил в расставленную ловушку, решил следовать за мной, потому что было неизвестно, с какой стороны будет нанесен следующий удар. Именно он наблюдал за цирком на кладбище, после чего убрал все наши следы, и теперь Фалино знает наверняка, что я могу использовать замечательную маскировку. А наблюдатель, надо отметить, оказался профи, ведь слежки-то я не почувствовал. Снимаю шляпу перед этим специалистом. Интересно, не Ризак ли то был? Ладно, неважно. Сейчас главное, что игра продолжается, но постепенно становится командной, а значит, впереди еще будет масса интересного!
  Подхватив тяжелый мешок, я бодренько отправился к Фалиано. Широко улыбнувшись грымзе в приемной, я открыл дверь кабинета и предстал перед ректором.
  - Вот. Здесь ровно половина, как вы и приказывали.
  Положив деньги с драгоценностями на стол, я принялся внимательно разглядывать кабинет, особо тщательно рассматривая углы и скопления различных амулетов. Мне хотелось обнаружить "жучок" Керисана, чтобы хотя бы иметь представление о том, какие плетения используются в магическом шпионаже.
  - Замечательно, - отозвался ректор, подхватив мешок магическим захватом и отправив его на верхнюю полку шкафа. - Надеюсь, ты извлек из всего этого ценный урок?
  - Да, милорд ректор. Теперь я не стану ввязываться в сомнительные авантюры, граничащие с нарушениями законов Академии, - покладисто ответил я, продолжая осмотр.
  - Или хотя бы потрудись перед этим предупредить меня.
  Поглядев на Фалиано, чтобы понять, говорит он серьезно, или же продолжает спектакль для Керисана, я столкнулся с его внимательным взглядом. Но ректор не собирался играть со мной в гляделки, а вместо этого перевел взгляд на стол. Понимая, что мне дали подсказку, я внимательно просканировал все, что на нем лежало. Накопители, разговорники, магический селектор, амулеты-печати, магическая ручка... Именно последняя и привлекла мое внимание, так как я сразу заметил необычность ее плетения. В нем были лишние блоки, которые, на первый взгляд, являлись добавочными и дублирующими, что было характерно для амулетов, устойчивых к повышенному магическому фону. Но если убрать саму основу ручки, то оставшиеся части при совмещении очень напоминают покалеченный разговорник.
  А вот и "жучок"! Кивнув Фалиано, я поразился находчивости Керисана. Такую прослушку весьма сложно обнаружить, ведь она находится на виду и совсем не привлекает внимания, но также трудно поставить. Хотя я сильно сомневаюсь, что Фалиано не заметил бы манипуляции мастера при закладке "жучка". Скорее всего, имела место хитро разыгранная сценка, когда ректору во время встречи с безопасником потребовалось срочно отлучиться. Однако мне интересно, прослушка была установлена до того, как я примчался с подброшенным артефактом или все-таки после?
  - Сейчас ты можешь быть свободным, но к завтрашнему занятию потрудись хорошенько подготовиться, если хочешь и дальше изучать основы конструкторства, - сказал ректор, давая понять, что разговор окончен.
  - Постараюсь вас не разочаровать, - отозвался я. - Доброй ночи!
  Снова коротко поклонившись, я покинул кабинет и отправился в общагу. Там меня встретил Хор, который сразу же вручил мою долю из оставшегося клада. Взвесив небольшой мешочек в руке, я не стал интересоваться его содержимым и просто засунул подальше в сумку. Коротко сообщив о подтверждении наличия прослушки у ректора и показав плетение Керисана, чтобы друзья знали, чего нужно опасаться, я приступил к обучению.
  Книги, взятые несколько дней назад в библиотеке, никуда не делись, поэтому весь остаток дня я загружал их в свою память, не обращая внимания на разговоры Хора и Кисы, сперва обсуждавших произошедшее, а потом снова углубившихся в теоретические дебри. Ну а после того, как вампирша отправилась к себе, я скользнул к своей подруге и принялся прорабатывать все полученные знания, рассматривая их с разных сторон и педантично раскладывая по полочкам. Когда же мозги начали плавиться от напряжения, я вновь попросил Темноту устроить мне виртуальную тренировку и успел сразиться с парой сотен противников, прежде чем решил, что программа-максимум выполнена.
  Утром я весьма удачно проснулся за несколько минут до удара колокола и порадовался, что научился правильно рассчитывать время, проведенное с подругой. В прекрасном настроении я сходил позавтракать и с головой окунулся в учебу. Два следующих дня пролетели совершенно незаметно. Окрыленной новой возможностью, я каждую свободную минуту проводил в библиотеке и даже вспомнил старые времена, оставаясь там на всю ночь. Занятия с преподавателями также проходили без проблем. Несмотря на мои опасения, Ризак так и не обнаружил у меня аномально резкого повышения навыков боевой магии и продолжил обучать ее основам, зато Фалиано очень обрадовался успехам и снова нагрузил самостоятельной работой. Велисса все-таки сильно уменьшила мои запасы, но взамен снабдила ценными сведениями и практическими подсказками. А про Массвиша я вообще молчу, магистр - сама любезность - объяснил мне все детали моей недавней оплошности, а также подсказал, как ее было можно избежать.
  Но все это время мне не давали покоя мысли о Керисане. В любом месте Академии я искал прослушку, но никаких результатов не обнаружилось, что приводило к определенным выводам и подозрениям. Ведь либо мастер перестраховался и решил не рисковать, разбрасывая свои "жучки" повсюду, поэтому ограничился кабинетом ректора, либо продемонстрированное мне плетение вообще было не его работой, а только еще одним аргументом Фалиано. А отсутствие всяческих действий безопасника постепенно склоняло меня именно ко второму варианту.
  Однако на третий день после нашего возвращения из Кальсота тихая заводь все же всколыхнулась. Под конец первого занятия, которое я со спокойной совестью провел в библиотеке, у меня в кармане активировался один из разговорников. Достав монетку, я сжал ее в кулаке и услышал голос Хора:
  - Алекс, кто-то вломился к нам в комнату и потревожил сигналку.
  - А ты сейчас где?
  - Направляюсь к дому адептов.
  - Подожди меня, - приказал я и спрятал амулет.
  Быстро сдав все книги хранителю, я выскочил из библиотеки. Демон дожидался меня под окнами общаги, но благоразумно не предпринимал никаких поспешных действий. Оглядев нашу комнату издали, я не обнаружил там никаких следов чужого присутствия и ни одного магического сюрприза. Однако, помня о возможностях глушилки, я не поленился это проверить, зависнув с помощью левитации напротив нашего окна. Когда и на этот раз ничего подозрительного не отыскалось, я рискнул развеять оконную защиту, которая моими стараниями давно превратилась в одну большую сигналку.
  - Ну что? - поинтересовался маячивший за плечом Хор.
  - Ничего странного не вижу. Забирайся сюда, нечего привлекать лишнего внимания.
  Я спрыгнул в комнату и принялся осматривать плетение замка, а демон восстановил защиту и предположил:
  - Может, ложная тревога - сигналка на двери случайно развеялась от всплеска силы у соседей?
  - Нет, ее точно открывали, - уверенно ответил я. - В структуре засова не хватает одного лишнего блока, который я специально оставил. Так что сюда зашел весьма умелый маг, который мою модифицированную оконную защиту развеивать побоялся и решил, что мы всецело надеемся на плетение замка. Именно он потревожил сигналку на двери, и без спросу зашел в гости. Только непонятно, ради чего.
  - А почему именно умелый маг? Создать новое плетение замка по силам даже непрофессионалу.
  - В том-то и дело, что создать его может любой натасканный одаренный. А вот воссоздать разрушенное, при этом не имея ключа с частью магической структуры, весьма сложно. Сколько времени прошло с момента тревожного сигнала до того, как ты добрался к дому адептов?
  - Не больше минуты, - подсчитал Хор.
  - А значит, этот некто ушел сразу, как только открыл дверь. Вопрос - что он смог нам подложить, или наоборот - забрать?
  Демон извлек из-под кровати свою сумку и начал проверять наличие своих амулетов, я тоже принялся копаться в вещах, стремясь определить, что пропало. Но все деньги и драгоценности оказались на своих местах, а остальное большого интереса для воров не представляло.
  - У меня ничего не пропало, - задумчиво сообщил демон, пряча сумку обратно.
  - Аналогично, - пробормотал я и принялся размышлять вслух. - Значит, либо кто-то таким образом нас проверял, а значит, затея с сигналкой больше неэффективна, либо...
  Меня прервал весьма настойчивый стук в дверь. Обернувшись, я увидел за ней три ауры и мысленно выругался. Стук повторился, на сей раз вместе с громким приказом Керисана:
  - Немедленно откройте дверь!
  Делать было нечего, я подошел к двери и впустил в комнату безопасника с подручным. Третий визитер, оказавшийся комендантом общаги, остался в коридоре. Мастер сразу же уставился на меня и объявил:
  - Сегодня утром в библиотеке обнаружилась пропажа весьма редкой книги магистра Аува.
  - А мы-то здесь при чем?! - возмутился Хор.
  - По моим сведениям, именно Алекс Дракон в последние несколько дней оставался в библиотеке на ночь, а потому обладал прекрасной возможностью украсть этот поистине бесценный экземпляр, написанный самим автором.
  - Ваши обвинения необоснованы! - продолжал возмущаться демон. - Любой мог...
  - Не учи меня правильно выполнять свои обязанности! - оборвал его Керисан. - Я все прекрасно понимаю и именно поэтому прежде чем обвинять Алекса в чем-либо, хочу обыскать вашу комнату. Приступай!
  Лаох, подчиняясь приказу, принялся рыться на полке Хора, а безопасник в это время принялся магическими захватами устраивать погром в комнате. Сперва он перевернул мою кровать, высыпал все вещи из моей сумки, свалил на пол стопки листов и книжек, лежавшие на столе, при этом делая вид, что тем самым проводит обыск. Его действия не имели никакого смысла, было видно, что этим мастер лишь пытается меня разозлить. Разумеется, я не стал скрывать своего недовольства, потакая Керисану, и ждал, когда же, наконец, его подручный обнаружит пропажу. Это случилось, когда безопасник всерьез перешел к вещам Хора и уже успел вытряхнуть содержимое его сумки.
  - Вот она! - воскликнул Лаох, достав с полки какой-то потрепанный том.
  - Как я и предполагал, - глубокомысленно кивнул мастер и взял протянутую ему книгу.
  Уж кто бы сомневался! Наверняка сам же и подложил ее после того, как сегодня утром стащил из-под носа хранителя!
  - Лаох, останься, помоги коменданту и Хорсаку детально изложить на бумаге все, чему они стали свидетелями, а ты... - Керисан ткнул в меня пальцем, - пойдешь со мной!
  Развернувшись, безопасник вышел из нашей комнаты, а я последовал за ним, успев подмигнуть взволнованному Хору, пока подручный мастера доставал из кармана смятые листы бумаги. Надеюсь, демон не станет сопротивляться или выкидывать какие-нибудь фокусы, полагая, что защищает меня. Но вообще-то это я облажался, предварительно не объяснив ему, как себя вести в подобном случае.
  Молча следуя за Керисаном, я всеми силами изображал волнение и беспокойство, а сам в этот момент размышлял о том, как же умудрился проглядеть самый беспроигрышный вариант подставы. Ведь кража считалась серьезным проступком, а уж кража ценной книги... Такое вполне может потянуть даже на исключение, но если мои догадки и предположения ректора верны, то мне совсем ничего не угрожает. Главное только отыграть свою роль без ошибок. Не отставая от безопасника, я вошел с ним в знакомое здание с крылатыми девушками, где располагался и кабинет ректора, но не стал подниматься на второй этаж, а проследовал за Керисаном в крайнюю правую комнату.
  Кабинет мастера представлял собой образец педантизма. Аккуратные стопки листов на столе, два небольших шкафа с книгами, выровненными будто по линеечке, голые каменные стены и одинокий стул, стоявший посередине комнаты и предназначенный для посетителей. Кроме всего перечисленного на комнате было стационарное плетение полога тишины, которое активировалось сразу после того, как я закрыл дверь.
  - Садись! - приказал Керисан, а сам устроился за столом, чтобы лучи бьющего в окно солнца мешали мне рассмотреть выражение его лица.
  Дождавшись, пока я усядусь, безопасник заговорил:
  - Думаю, ты прекрасно понимаешь все прелести положения, в котором ты очутился. Обвинения в краже, причем доказанные, не принесут тебе ничего хорошего, кроме исключения из Академии. А ректор на этот раз не станет тебе помогать, так как любые попытки посодействовать вору разрушат репутацию Фалиано и гарантированно лишат его должности.
  На этот раз? А когда раньше ректор мне помогал? Я что-то такого не припомню, если только Керисан не намекает о поступлении. Да, тогда можно с натяжкой признать, что в тот момент Фалиано весьма мне посодействовал... А если мастер говорит не об этом? Тогда остается только случай обезвреживания сигналки, потому что в подставе с артефактом ректор не помог мне, а только замял дело, да и у ворот я действовал сам. Значит, мастер уверен, что избежать самой первой ловушки мне помог Фалиано, а это весьма интересно...
  - Так что в скором времени тебя ждет суд и позорные клейма на руках! - подвел итог Керисан.
  - А можно как-нибудь уладить это небольшое недоразумение и не доводить дело до суда? - робко поинтересовался я, принимая подачу.
  - Небольшое? - удивился мастер. - Кража не является небольшим недоразумением.
  - А если это не совсем кража? Если я просто забыл вернуть книгу, когда уходил, а амулет хранителя не сработал должным образом и не сохранил запись о том, что я ее брал? Ведь можно же ограничиться только штрафом... Или ОЧЕНЬ большим штрафом, который я готов вам выплатить по первому требованию.
  Вот и все. Нужное предложение я сделал, теперь очередь Керисана.
  - Это неприемлемо! - отрезал мастер. - Штраф не сможет загладить твою вину!
  - И что, совсем ничего нельзя сделать? - спросил я, подбавив страха в свои эмоции.
  - Нельзя! - решительно ответил мастер.
  А вот теперь мой страх стал вполне реальным. Неужели я просчитался, и предположения ректора аналогичным образом оказались построенными на пустом месте? Но ведь все было предсказуемо, так почему же Керисан внезапно изменил свои намерения? Или Фалиано предоставил ему недостаточно информации к размышлению? Но ведь только что выяснилось, что мастер был осведомлен о покровительстве ректора с самого начала, а значит...
  - Разве что... - задумчиво пробормотал безопасник, прервав мои лихорадочные размышления.
  Пауза затянулась, и я рискнул ее прервать, подпустив чуточку надежды в свои эмоции и твердо заявив:
  - Я готов на все, чтобы избежать исключения!
  - На все? - задумчиво переспросил безопасник.
  - Да, - подтвердил я.
  - Что ж, я могу предложить тебе свою помощь, если ты ответишь мне взаимностью и решишь одну мою проблемку.
  - Какую? - обрадованно спросил я, стараясь почувствовать волнение.
  - Весьма простую. Недавно по вине одного весьма известного тебе адепта мне пришлось лишиться двух своих верных помощников, поэтому сейчас по причине недостатка нужной информации я не способен должным образом выполнять свои обязанности. Я просто не могу знать всего, что творится в стенах Академии, и меня это очень беспокоит. Вот если бы ты согласился помочь, пообещав регулярно предоставлять интересующие меня сведения, тогда я бы смог поговорить с ректором и уладить это происшествие с кражей.
  - Я готов! - решительно сказал я.
  Но Керисан вздохнул и заметил:
  - Это сейчас, когда ты испугался и не видишь иного выхода. А потом, избежав наказания, ты вполне можешь забыть о своих словах.
  - Не забуду!
  - К сожалению, доверять тебе я не могу.
  - А если я прямо сейчас смогу доказать вам свою полезность? - спросил я, подавшись вперед для большей убедительности.
  Мастер выдержал театральную паузу и хмыкнул:
  - Что ж, попробуй!
  Я обрадовался и начал "сливать" всех подряд:
  - Хорсак регулярно нарушает правила домов адептов и каждую вторую ночь проводит в женском, Вах, адепт из моей группы, прячет в своей комнате бутыль с вишневой настойкой, Лера из целителей постоянно пропускает занятия Васлиша, оправдываясь работой в лаборатории, что является ложью, Кохар из конструкторов...
  - Это все мне не интересно, - прервал меня мастер.
  Я пристыженно замолчал, а Керисан поинтересовался:
  - А ты не мог бы сообщить мне что-нибудь не об адептах Академии?
  - Главный повар прячет в подвале столовой несколько бутылей с вином, хозяйственник утаивает часть средств, выделенных ему на содержание адептов, хозяин лавки продает адептам крепкие напитки... - видя, что мастер не реагирует, я перешел к преподавателям: - Магистр Велисса нерационально расходует запасы целительской лаборатории, Перисад давно уже не соответствует занимаемой должности...
  Видя, что и это не вызывает нужной реакции, я прервался, всем своим видом демонстрируя непонимание критерием запросов Керисана.
  - А ты не мог бы рассказать мне что-нибудь о Фалиано? - "тонко" обозначил мастер направление своих интересов.
  Я предвидел этот вопрос и отвечать не спешил, поддав в эмоции капельку сомнения. Ведь ясно же - если я сразу решу заложить ректора, Керисан сочтет это весьма подозрительным, поэтому мне нужно было дождаться встречного шага. И мастер его сделал:
  - Алекс, давай поговорим откровенно. Я знаю, что сейчас ты сомневаешься и не можешь определиться, стоит ли тебе оставаться верным Фалиано, или лучше будет подумать о собственном благополучии. И я прекрасно понимаю твои мотивы, ведь ты не хочешь, чтобы ректор узнал о нашем разговоре. Но именно сейчас я предлагаю тебе выбор - либо продолжать надеяться на помощь магистра, которой точно не последует, либо довериться мне.
  Я оставил весь страх, всю неуверенность и удивленно переспросил:
  - Довериться? А зачем мне это делать? Ведь у меня нет никаких гарантий, что вы сами сдержите слово. Или прикажете забыть обо всем, что недавно произошло?
  - Что, неужели надоело изображать деревенского дурня?
  Ехидства в голосе Керисана хватило бы на двоих. Подхватив его тон, я сказал:
  - Нет, просто устал ждать, когда же вы, наконец, перейдете к сути.
  Хмыкнув, мастер оставил словесные игры и прямолинейно заявил:
  - Суть такова - сейчас мне очень нужен кто-то, кому доверяет Фалиано, чтобы выведать некоторые секреты ректора и его приятелей. Лучше тебя, согласись, кандидатуру найти сложно. Ты умен, находчив, можешь здраво мыслить и ничего не должен ни Фалиано, ни остальным, а потому можешь стать моими глазами и ушами в их компании.
  Я кивком показал, что прекрасно понимаю мотивы Керисана, согласен с оценкой своих способностей, и перешел к главному:
  - И что же я получу, если соглашусь на ваше предложение? Разумеется, помимо избавления от угрозы исключения.
  - Ничего, - ответил мастер. - Я, конечно, могу пообещать тебе золотые горы, но у тебя, насколько мне известно, весьма странное отношение к деньгам. Также я могу обеспечить тебе беспроблемное обучение, но ты и сам проявляешь необычайное усердие, несвойственное людям твоего возраста. А все остальное совсем не заслуживает внимания, поэтому я просто пообещаю тебе будущее. Пойми, Фалиано в любом случае вскоре лишится своей должности, а также уважения и остатков влияния. И тогда он потянет за собой на дно небытия всех, кто был с ним рядом, а значит, и тебя в том числе. Я же предлагаю тебе помощь и поддержку, а если сумеешь доказать свою полезность, то после падения Фалиано тебе откроются поистине неограниченные перспективы. Поверь, Совет умеет ценить находчивых магов, поэтому все твои усилия будут вознаграждены сторицей. Ты продолжишь обучение в столичной Академии, у лучших специалистов, а после ее окончания получишь хорошую должность с окладом, который не вынудит тебя идти на поклон в Гильдию, и будешь продолжать совершенствовать свои знания при поддержке опытных магов. Ну, что скажешь?
  Мне полагалось глубоко задуматься, что я и сделал, размышляя над тем, говорит ли правду Керисан, или просто производит на меня впечатление. Информации не хватало, поэтому никаких полноценных догадок у меня не родилось, и я продолжил свой спектакль:
  - Хорошо, допустим, я признаю ваше предложение весьма щедрым, но тогда поясните, зачем было устраивать все эти подлянки, ловушки и столько времени действовать мне на нервы? Ведь если бы вы сразу после моего поступления затеяли этот разговор, я бы долго раздумывать не стал. К чему столько усилий, потраченных впустую?
  - Разве впустую? - с улыбкой спросил Керисан. - Подумай, если бы не все вышеперечисленное, разве стал бы тебе доверять Фалиано?
  А ведь и правда! Это я полагал, что мастер просто хочет от меня избавиться, а он тем временем просто создавал значимую фигуру, двигая одну из пешек до последней клетки. И если бы не его подставы, продемонстрировал бы мне свое доверие ректор? Что-то я в этом сильно сомневаюсь.
  - Тогда еще один вопрос - почему Фалиано все еще занимает свою должность? Ведь вы работаете здесь уже много лет, а за это время должны были собрать достаточно сведений для того, чтобы гарантированно его низложить.
  - Потому что до этого момента у меня были совсем другие цели. Иначе разве я стал бы так долго с ним нянчиться?
  Я снова легонько кивнул и ушел в себя, просчитывая варианты. Да, существовала такая вероятность, что раньше, когда ситуация была стабильной, Керисану приказывалось только сладить за Фалиано, но теперь произошло нечто, заставившее его начальника отдать приказ: любыми способами нарыть компромат! Но все это могло с тем же успехом оказаться ложью. Ведь я прекрасно понимал, что мастеру нужен был информатор. Нужен так сильно, что он готов был сказать мне все, что угодно.
  - И сколько, по вашим расчетам, Фалиано еще будет руководить Академией? - спросил я, все еще не выходя из раздумий.
  - Скажем так, следующий набор будет проводить уже совсем другой магистр, - ответил Керисан.
  Точной даты нет, значит, план пока не утвержден. А может, послать ректора? Сделав вид, что стану играть на его стороне, и действительно переметнуться к Керисану? Заодно с его помощью установлю хорошие отношения с Советом Магов, а значит, быстро смогу разобраться, что да как, тем самым выполнив свою основную задачу. Ведь мне совершенно не нужны эти шпионские игры, в которые я позволил себя втянуть. Мне нужна лишь информация об имперских магах, а ее я могу получить, позволив Совету уничтожить Фалиано и его команду... Да, решено, так и сделаю!
  - Хорошо, я согласен, - сказал я мастеру. - Понимаю, что мое согласие так и останется пустым звуком, поэтому готов подтвердить его, предоставив вам кое-какую информацию о ректоре. Она уж точно подтвердит мою готовность с вами сотрудничать.
  - Слушаю, - подался вперед Керисан.
  Я сжато, протокольным слогом поведал мастеру обо всех деталях ночного происшествия, а также описал наш разговор с Фалиано, его требование взятки, признание в сокрытии улик и все прочее. Закончив и ответив на пару дополнительных и почти ничего не значащих вопросов, я стал ждать вердикта Керисана, прекрасно понимая, что ему об этом разговоре уже было известно. Видимо, тот "жучок" в кабинете все-таки был настоящим.
  - Да, это весьма ценная информация, и вскоре я найду ей применение, - после недолгого молчания признал мастер. - Алекс, я рад, что ты выбрал правильно.
  - Я тоже, - признался я.
  - Надеюсь, мне нет нужды обещать, что все недавние обвинения будут с тебя сняты?
  - Нет. А что мне сказать ректору, если он вдруг захочет узнать, по какой причине я избежал исключения?
  - А разве тебе грозило исключение? - удивился безопасник. - Я думал, мы тобой провели долгую беседу на тему того, что не стоит выносить без спроса редкие фолианты из библиотеки, и прекрасно друг друга поняли. Разве не так?
  - Как скажете.
  - И поговори со своим соседом, чтобы именно эту версию он отложил у себя в памяти, если не хочет неприятностей на последнем цикле обучения.
  - Непременно. Но что прикажете делать мне? Продолжить собирать интересную информацию или же у вас будут какие-то специфические пожелания?
  - Пока нет, иначе есть большой риск насторожить Фалиано. Просто держи глаза открытыми и больше слушай.
  - Ясно, - кивнул я.
  - Тогда можешь идти.
  Я поднялся с табуретки и подошел к двери.
  - Алекс! - окликнул меня Керисан, а когда я обернулся, добавил: - Я надеюсь, ты оправдаешь мое доверие.
  - Приложу к этому все силы, - сказал я и коротко поклонился, после чего покинул кабинет безопасника.
  Эх, славно поговорили, прояснили много непонятных ранее моментов. А главное - я разыграл прекрасный спектакль и завоевал хоть какое-то доверие Керисана. Понятно, что доносить ему о Фалиано и компании я не собираюсь - себе дороже получится. Нет, с Советом не по пути, а вот с ректором вполне можно наладить контакт, оказав ему услугу и снабжая "дезой" мастера. Да, в процессе долгих размышлений я сумел убедить себя в том, что сторона Керисана намного выгоднее, но ведь в этом и заключалась вся изюминка представления! Если бы я в тот момент думал об обратном, мастер наверняка распознал бы мою ложь, как он это делал с самого начала, когда я изображал идиота и разве что слюни на форму не пускал. Я же прекрасно понимаю, что для того, чтобы хорошо сыграть свою роль, нужно вжиться в нее до конца, иначе не стоит вообще выходить на сцену.
  Уже на подходах к общаге я заметил, что в нашей комнате находятся двое. Не было смысла гадать, кто это, поэтому, воспользовавшись левитацией, я снова сэкономил немного времени и прямо с подоконника сказал серьезной Кисе:
  - Привет! Хор на этот раз не натворил глупостей?
  - Судя по тому, что он рассказал, нет, - ответила девушка. - А у тебя как все прошло?
  Я активировал полог тишины и радостно сообщил друзьям:
  - Можете меня поздравить, теперь я официально назначен Керисаном на должность его любимого информатора!
  - Так ты все-таки стал доносчиком? - мрачно осведомился Хор. - И чем же мастер смог тебя подкупить?
  - А ты чего не в духе? Лаох нагрубил? Так наплюй, Керисан все равно объявил амнистию по всем пунктам.
  - Нет, меня расстроило совсем не это.
  - А что же? - уточнил я, оглядев комнату, в которой уже был наведен относительный порядок, и плюхнувшись на свою койку.
  - То, что мой друг оказался продажным человеком и согласился доносить на того, кто ему доверился, - серьезно сказал демон.
  Я внимательно поглядел на его морду, с изумлением понял, что демон не думал шутить, и расхохотался. Моему смеху вторила Киса, держась за живот и демонстрируя всю длину своих клыков. Хор постоял, глядя на нас с недовольной гримасой, а потом раздраженно пробормотал что-то на своем языке и попытался выйти из комнаты, но я вскочил и успел его ухватить за рукав, остановив на пороге.
  - Подожди, Хор, ты это серьезно? - все еще хихикая, спросил я.
  Мрачный взгляд демона показал мне, что серьезней некуда.
  - Хвостатый, ты иногда такой недоумок! - простонала сквозь смех Киса.
  - Не ругай его, ведь тормоз - тоже нужный механизм, - сказал я ей и приказал Хору: - Сядь, блюститель морали, будем повышать твою сообразительность.
  Демон, недовольно размахивая хвостом, все-таки подчинился и уселся на кровать, а я обновил плетение полога и начал объяснения:
  - Фалиано предполагал именно такое развитие событий. Он знал, что Керисан устроит мне новую подлянку, а потом, приперев к стенке, вынудит согласиться стать его информатором. Именно поэтому ректор продемонстрировал мне свое доверие, именно поэтому показал прослушку и предоставил материал для подтверждения моего намерения утвердиться в роли "стукача". Ведь если бы я не имел компромата на Фалиано, то не смог бы доказать свою лояльность Керисану, и не сумел бы оправдать надежд ректора. Теперь тебе понятно?
  - А сейчас Алекс может с умным лицом кормить мастера ложными сведениями, не рискуя потерять его доверие, - подтвердила вампирша. - Хор, а мы-то думали, что ты еще три дня назад все осознал и догадался, зачем Фалиано вдруг так разоткровенничался.
  - Так что не спеши записывать меня в предатели, - сказал я с улыбкой. - Я просто стал двойным агентом и ничего больше. Ну как, разобрался?
  Демон в ответ тяжело вздохнул и огорченно протянул:
  - И когда же закончатся эти ваши шпионские игры?
  - Никогда! - хором ответили мы с Кисой и снова засмеялись.
  А вечером, когда после ужина я заглянул к Массвишу, тот передал мне, что Фалиано очень хочет со мной встретиться. Не мешкая я отправился к магистру, сперва недоумевая, почему ему так не терпится, а потом сообразив, что это сделано специально для Керисана, чтобы убедить того еще больше. Ректор весело поприветствовал меня, а потом достал из стола какой-то амулет и сообщил:
  - Алекс, я вчера во время нашего занятия забыл рассказать тебе о принципах аллюции, а при их самостоятельном изучении возможны ошибки, которых на данном этапе нужно избегать. Если ты не против, то я коротко изложу общие сведения и поясню, на что стоит обратить пристальное внимание, а потом ты продолжишь работать с конструктивным материалом самостоятельно.
  - Как скажете, милорд ректор, - отозвался я.
  Фалиано активировал свой амулет, и в кабинете вновь раздался его голос, который начал лекцию:
  - Итак, согласно нескольким научным трудам, принципы аллюции в области конструкторства достаточно широко распространены и являются одними из основополагающих. Следовательно, их значение...
  Голос из амулета продолжал звучать, ровно и неторопливо излагая основные положения из уже изученной мною литературы, а Фалиано в этот момент активировал еще десяток амулетов, создав в углу комнаты пространство, охваченное глушилками, в котором и сформировал портал. Дождавшись кивка ректора, я подошел к нему и шагнул в мутную пленку, оказавшись в каком-то темном помещении. Следом за мной в ней появился и Фалиано, который тут же зажег светлячок, предоставив мне возможность оглядеться. Окон в этой комнате не было, зато в одной из стен располагалась дверь, наверняка скрывавшая туалет. Вообще, судя по моим ощущениям, мы сейчас находились глубоко под землей, так как магическим зрением ничего в округе не просматривалось. Обстановка в помещении была весьма немудреной - стол, кровать и тумбочка с наваленными на ней книгами.
  - Алекс, у нас не так много времени, поэтому я перейду к делу, - сказал Фалиано, оторвав меня от осмотра. - Я знаю, что сегодня ты встречался с Керисаном и примерно представляю себе содержание вашего разговора. Мне интересен, каким был твой ответ.
  - После долгих раздумий я согласился на его предложение.
  - И он поверил тебе? - уточнил ректор.
  - После предоставления некоторых весьма интересных сведений, касавшихся вас лично, его доверие достигло максимально возможной точки.
  - Понятно. Он уже просил тебя узнать о чем-либо?
  - Нет, лишь советовал быть внимательным.
  - Как только определится, немедленно сообщи мне или кому-либо из моих друзей.
  - Разумеется, - кивнул я.
  Ректор задумался, видимо вспоминая, что еще упустил, а потом внезапно спросил:
  - Алекс, я не сомневаюсь, что Керисан приводил весьма убедительные доводы, поэтому хочу поинтересоваться, не желаешь ли ты действительно перейти на его сторону? Сейчас у тебя еще есть такая возможность.
  - Нет, - без раздумий ответил я, понимая, что если потеряю доверие Фалиано, то мне останется только самому уходить из Академии.
  - Почему? - не успокаивался ректор.
  - Потому что я уже определился с выбором и менять его не намерен.
  Фалиано смерил меня внимательным взглядом, а потом сформировал портал, в который я и шагнул, не дожидаясь особого приглашения. Очутившись в кабинете ректора, я отошел в сторону и подождал, пока магистр деактивирует глушилки и, выбрав момент окончания фразы, развеет амулет-диктофон.
  - Вот и все, - сказал ректор. - Надеюсь, теперь тебе будет легче в самостоятельной работе.
  - Думаю, намного, - отозвался я, после чего мы распрощались друг с другом.
  А оказавшись на улице, я удовлетворенно улыбнулся. Теперь в моей академической жизни наступила новая пора. Неопределенность исчезла, угроза исключения также развеялась сама собой, а будущее виделось весьма приемлемым. В короткий срок я сумел заручиться доверием и ректора, и безопасника, а теперь постараюсь никого из них не разочаровать. Ведь всем нам было нужно одно и то же - информация. Керисану - об огрехах Фалиано, магистру - о направлении интересов безопасника, ну а мне остается только выяснить все об имперских магах и постараться урвать все доступные знания, пока у Академии не поменялся глава.
Оценка: 6.93*102  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Eo-one "Самый лучший день"(Киберпанк) М.Эльденберт "Бабочка"(Антиутопия) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) Н.Жарова "Гипнотизер. Реальность невозможного"(Научная фантастика) М.Атаманов "Котёнок и его человек"(ЛитРПГ) Eo-one "Что доктор прописал"(Киберпанк) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Антиутопия) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"