Бубела Олег Николаевич: другие произведения.

Книга шестая. Адепт Том 2 Главы 19-27

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 6.62*188  Ваша оценка:

  Глава 19. Схватки в дворцовых стенах
  
  Вскочив с кресла, я скомандовал друзьям: "За мной!" и вместе с ними выскочил из гостевой. В коридоре нас встретила эльфийка, уже успевшая надеть перевязь с метательными ножами, застегнуть пояс с кинжалом и прихватить неслабые амулеты защиты. Прикинув вероятное местонахождение короля, я бросился по коридору, пытаясь обнаружить ауру Шеррида магическим зрением, но вскоре второй раз за этот день обозвал себя идиотом, на сей раз мысленно, и достал из кармана монетку. Ответа на вызов долго не было, поэтому я решил, что король мой разговорник потерял или просто поленился таскать с собой. Но когда мы поднялись на второй этаж, из амулета послышался голос Шеррида:
  - Алекс, нет времени объяснять, ты вместе с друзьями должен...
  - Где вы находитесь? - перебил я.
  - Второй этаж, правое крыло, недалеко от кабинета, в котором мы вчера беседовали.
  "Ну, хоть с этажом угадал" - подумал я, сворачивая в боковой коридор и пряча разговорник.
  Спустя десяток секунд впереди уже можно было рассмотреть две насыщенные ауры телохранителей короля, а вскоре наш дикий забег закончился у дверей одной из комнат, где находилось его величество, судя по количеству аур, вместе со всем своим семейством. Когда мы вбежали внутрь, маги окутались защитой и едва не выпустили боевые плетения нам навстречу, но увидав, что мы не собираемся нападать на короля, развеяли свои структуры. Я не стал тратить время на расшаркивания и спросил у Шеррида:
  - В общих чертах - что случилось?
  - Нападение на дворец. Большая группа при поддержке сильных магов сейчас пытается прорваться в районе западных ворот дворцовой стены. Охрана сдерживает их, как может, но, судя по их докладам, это ненадолго.
  Словно в подтверждение этих слов за окном раздался еще один мощный взрыв, и послышались отдаленные крики. Да, демоны силу экономить не привыкли, если уж бьют, то наверняка.
  - Вы не планируете отправиться в безопасное место? - уточнил я.
  - Пока нет, Зирох, мой начальник охраны, убежден, что успеет организовать оборону дворца и остановить нападавших, а потом подоспеют отряды из города и разобьют их окончательно.
  Ну да, убежден он! Особенно после того, как сам же отослал неизвестное количество магов на помощь в пригород. Пока они вернутся во дворец, может пройти немало времени. Ведь плетениями перехода наверняка не все гвардейские маги способны воспользоваться (сомневаюсь я, что фляга с нужным составом у них всегда находится под рукой), ну а те, кто имеют такую возможность, тоже предпочтут добираться обычным способом, так как понимают - эта магическая структура отберет у них немало сил, а остатка на полноценный бой точно не хватит.
  - Сколько ваших магов осталось во дворце и как много гвардейцев его охраняют?
  - Магов - два десятка, а гвардейцев всего три отряда, общим числом в семьдесят бойцов, - не стал скрывать Шеррид.
  Сформировав одну из поисковых структур, показанную Кисой, я активировал ее, отметив, как отреагировали телохранители, стремительно закрыв короля щитом. Мое плетение, словно радар, быстро прочесало всю округу, сообщив обо всех аурах, попадавшихся на его пути. Развеяв его, я зло сказал Шерриду:
  - Поздравляю! Если самонадеянно допустить, что все ваши маги до сих пор живы, то у нападающих их десятка три, не меньше, причем все они уже миновали стену. Большая их часть заходит с главного входа, а остальные окружают дворец. Точное количество обычных бойцов, осуществляющих поддержку, я сосчитать не в состоянии, но полагаю, сотни полторы. Одна из больших групп с магами сейчас занимается гвардейцами у казарм, прочие рассредоточиваются по периметру. В общем, настоятельно рекомендую немедленно воспользоваться подземным ходом, пока не стало слишком поздно.
  Король задумался, решая, верить ли своему начальнику охраны или же прислушаться к моему совету, но я все острее чувствовал, что время, отпущенное нам на отход, утекает сквозь пальцы, поэтому поторопил его:
  - Долгие размышления могут привести вас прямиком на тот свет. Или вы думаете, что маги из Школы подоспеют вовремя?
  Шеррид смерил меня недовольным взглядом, как бы обвиняя в том, что я чересчур много знаю, а потом встал и решительно сказал родным:
  - Мы уходим.
  - Я считаю, не стоит так доверчиво относиться к словам принца Алекса! - заявила королева, категорически не желая поднимать свою пятую точку с дивана. - Дворец надежно защищен, а помощь...
  - Не спорь, Кашира. Для всех нас будет лучше покинуть дворец, - сказал король.
  Он кивнул своим телохранителям, которые сразу заняли свои места по бокам монарха, и направился к двери. Больше возражений не последовало, дети Шеррида дисциплинированно последовали за главой семейства, а королева, понимая, что никто с ней препираться не собирается, как и силой стаскивать с дивана, окинула меня испепеляющим взглядом, но все же присоединилась к группе. Ну, мне ее взгляды были до лампочки, как, собственно, и она сама. У меня была лишь одна цель - спасти Шеррида, так как на него у меня имелись большие планы... ну и Дишара заодно, так как на него планы имелись у Лакрийи, а прочие члены монаршего семейства были абсолютно безразличны. Так что если бы Кашира решила остаться, уговаривать ее я уж точно не стал бы.
  - Охраняйте тыл, я с Лакрой пойду впереди, - приказал я друзьям и вышел следом за королем.
  Как только вся наша группа очутилась в коридоре, дворец вздрогнул от взрыва, свидетельствующего о том, что нападавшие достигли главного входа, так как, судя по звуку, рвануло где-то в той стороне. Все тут же ускорили шаг, что было весьма кстати. Поскольку расположение подземного хода я не знал даже приблизительно, то направление задавал Шеррид, уверенно ведя всех к лестнице. Когда мы спустились на первый уровень, то увидели, что по коридору к нам бегут трое гвардейцев с магом и самим начальником охраны. Последний уже издали закричал:
  - Ваше величество, вам нужно срочно покинуть дворец! У нападавших оказалось очень много магов, мы не можем их остановить!
  Ага, дошло-таки! Или он думал, что опытные маги пойдут на штурм, забыв спрятать свою ауру? Нет, они намеренно передвигались в окружении обычных бойцов, чтобы их было сложнее обнаружить, а начали действовать, только когда достигли цели. Но почему тогда начальник охраны не воспользовался разговорником, чтобы сообщить это, а прибежал к нам лично? Наверняка хочет сам сопроводить короля к подземному ходу, а судя по тому, как мало бойцов он взял с собой, защитникам у главного входа сейчас приходится туго.
  - Согласен, - коротко сказал Шеррид, и наш увеличившийся отряд направился куда-то в недра дворца.
  Теперь нас вел Зирох, рядом с которым шагал я, то и дело оглядываясь и следя, чтобы группа сильно не растягивалась, так как некоторые несознательные личности очень замедляли наше передвижение. Спустя метров сто я заметил ауры четверых демонов, которые бежали к нам навстречу. Они не были магами, поэтому я сразу подумал, что это местные гвардейцы, а когда четверка выскочила из-за поворота, даже отметил их форму, которая была весьма похожа на гвардейскую, но без некоторых необходимых атрибутов вроде лент и нашивок. Прикинув, что в дикой спешке можно надеть и не такое, я на всякий случай уточнил у начальника охраны:
  - Это ваши бойцы?
  Но тут два бегущих демона на ходу достали свои кинжалы и метнули их в нас. Понимая, что это может означать, я прыгнул вперед, взвинчивая свое восприятие, и весьма удачно перехватил клинки. Сформировав мощное боевое плетение, я толкнул его вперед, и не прогадал. Никто из четверки не успел среагировать, поэтому оно активировалось в центре группы, захватило и разорвало тела демонов, заляпав темно-красным стены коридора. Защитные амулеты маскировавшихся под гвардейцев нападавших хотя и сработали, но так ничего и не сумели сделать, ведь энергии я для своей структуры не пожалел.
  - Бегом! - крикнул я остальным, понимая, что совершенно напрасно до этого момента старался держаться в рамках приличия.
  Да за это время можно было вполне добраться до подземного хода, но мы передвигались, как беременные черепахи. А все из-за королевы, которая не хотела спешить и пыталась сохранить свое достоинство, следуя рядом с дочерью с донельзя величественным видом. Непонятно только, перед кем она так выпендривалась, но после моего крика старательно заработала ногами. Видимо до нее наконец-то дошло, что в такой ситуации лучше засунуть всю гордость и высокомерие подальше, чтобы не окочуриться раньше времени.
  Миновав коридор с останками нападавших, мы свернули направо, следуя за Зирохом. На бегу я успел оглядеть трофейные клинки в ладонях и понял, что зря волновался - никакой черной кромки на них не было. А перед следующим поворотом интуиция заставила меня затормозить, окутаться защитой и раскинуть руки, останавливая начальника охраны и Лакрийю, бегущих позади меня. В следующий миг наполненное силой плетение врезалось в стену рядом с нами и разорвалось с оглушительным грохотом, разбрасывая осколки камня во все стороны. Нам они никакого вреда не причинили, так как амулеты эльфийки и Зироха сработали безукоризненно, а моему кокону такая ерунда была совсем не страшна.
  Выскочив из-за угла, я увидел одинокого демона без ауры, который формировал новое, более мощное плетение, надеясь, что его следующая попытка окажется гораздо удачнее. Метнув в него оба кинжала, я вынудил мага отвлечься от своей затеи и метнуться в сторону. Как я и предполагал, тот среагировал чисто инстинктивно, подумав, что мои клинки были черными, поэтому не стал даже тратить время на формирование защиты. Ну а я ударил простеньким плетением, которое создал в момент броска прямо за его спиной. Оно мгновенно изломало фигуру демона и позволило мне развеять оставшуюся без контроля атакующую магическую структуру противника.
  Все-таки моя мимолетная догадка по поводу того, что боевых магов в Харрашаре специально натаскивали на противостояние оружию из черного металла, оказалась абсолютно верной. Так же, как и в имперских Академиях, одаренным в процессе обучения вбивали в голову определенные принципы действий, которые являлись наиболее верными, не заботясь о том, что однажды эти навыки могут сослужить плохую службу. Ведь этот демон наверняка заметил, что на мне есть защитный кокон, который не собирается разрушаться, но я оставил ему для осознания этого факта слишком мало времени, сразу метнув клинки. Поэтому маг действовал, согласно давно усвоенному правилу: видишь летящее в тебя черное оружие - уклонись. Это и позволило мне быстро справиться со своим противником.
  Не пожалев времени на создание нескольких лезвий, я добил умирающего мага и крикнул за угол:
  - Двигаемся дальше!
  Возглавляемая Зихором группа не заставила себя ждать. Но не успели мы пройти и двух десятков метров, как на нас выскочил еще один безаурный демон в сопровождении пары вояк. На этот раз я ждал их и успел атаковать первым, вынудив мага закрыться коконом. Мое плетение отразилось от него и залило участок коридора огнем, охватив троицу и заставив ее инстинктивно зажмуриться. Огонь вреда нападавшим не причинил - у воинов были хорошие амулеты, которые с ним справились, но позволил мне сформировать новое плетение, сумевшее нарушить защиту мага. Однако тот оказался опытным - не дав мне времени воспользоваться лазейкой, запустил в меня свою магическую структуру, перед которой я был вынужден поставить щит.
  А в следующий миг в наш дуэльный поединок влез еще один участник, а вернее, участница. Нож из черного металла промелькнул быстрее молнии и вонзился в сердце мага, разрушив по пути мой щит. Я едва успел выпустить обычный огненный шар, надеясь заставить вражеское плетение активироваться раньше, чем оно достигнет нас. Мой прием сработал, магическая структура демона оказалась довольно простой, поэтому данного воздействия хватило, чтобы плетение распалось, а содержавшаяся в нем энергия высвободилось с ослепительной вспышкой.
  Так как я находился к нему ближе всех, ударная волна отбросила меня прямо на одного из королевских телохранителей, но зрения я не лишился, представляя последствия своего действия и заранее успев зажмуриться. Дождавшись, пока буйство силы уляжется, я выпустил три мощных разрыва в оставшихся противников, избавляясь от них раз и навсегда, а потом поднялся с пола и рявкнул старательно моргающей эльфийке:
  - Лакрийя, твою мать! Пока ты в группе, не смей действовать без команды!
  Да, если бы я не успел разрядить плетение мага еще на подлете, оно натворило бы немалых дел. И, судя по его силе, не все защитные амулеты королевской семьи сумели бы с ним справиться, а Зихор со своими гвардейцами уж точно бы отправился в лучший мир. В общем, можно считать, повезло, однако, если заглянуть с другой стороны, то не слишком. Ведь, несмотря на то, что этому магу так и не удалось навредить Шерриду, свою задачу он выполнил на отлично - задержал нас еще на несколько драгоценных секунд. Думаю, именно ради этого все убитые мной демоны атаковали нас, прекрасно понимая, что при этом сами не имеют шансов уцелеть. И если так пойдет и дальше, то основная группа настигнет нас раньше, чем мы доберемся до подземного хода.
  - Шевелите копытами! - заорал я королю с семьей. - Если кто ослеп, хватайтесь за зрячего и бегом, бегом, бегом! Еще пара таких стычек и можно будет забыть про отход!
  Никто не подумал возражать или препираться, группа довольно слаженно побежала за мной и начальником охраны. Сообразив, что маги могут вычислять наше передвижение по аурам, я попытался накинуть на всех свое плетение маскировки. Но здесь вышел облом. Защитные амулеты короля, его семьи и Зихора начали сопротивляться, видя в моей структуре угрозу. Видимо, были чересчур сложными и реагировали не только на воздействие, но и на любую магию, кроме простейших амулетов. Но излучение аур моих друзей, своей, троих простых гвардейцев и всех магов-демонов я все-таки смог скрыть. Правда, последним пришлось сперва объяснить, что я планирую сделать.
  Когда маскировка была активирована, я прямо на бегу ухитрился использовать плетение обнаружения, чтобы предотвратить новые неожиданности. Сработало оно хреново, но все же сообщило, что совсем рядом с нами находятся еще двое магов, причем мы двигалась прямо на них. Ускорив бег, я миновал изгиб коридора и своими глазами увидел парочку, даже не скрывавшую ауры. Заметив меня, они окутались защитой, но не стали формировать атакующие плетения, а в следующий момент начальник охраны завопил:
  - Это свои!!!
  - Понял, не дурак, - сообщил я, замедляя бег и дожидаясь, пока подтянутся остальные.
  - Мы почти на месте, - сообщил мне Зихор и скомандовал парочке магов сопровождать нас.
  Пройдя еще метров пять, начальник охраны остановился у неприметной двери в стене коридора и сообщил мне, снимая с шеи ключ на цепочке:
  - За этой дверью начинается лестница, которая ведет к подземному ходу из дворца.
  Я кивнул и активировал магический радар, который сообщил, что ни на лестнице, ни в самом ходе, который тянулся по подвалу и уходил в сторону дворцового сада, никого нет. Заодно я узнал, что скопление аур магов и обычных демонов все еще находится возле главного входа, но заметно уменьшилось в размерах. Похоже, защитникам все-таки удалось задержать нападавших. Но долго так продолжаться не могло, ведь силы были далеко не равны, а королевской семье еще нужно было долго идти по ходу, да и магам наверняка понадобится какое-то время для того, чтобы подготовить плетение перехода.
  А ведь времени-то у нас уже не осталось. Совсем скоро последних защитников сомнут, и маги отправятся в погоню. Сколько их уцелеет после свалки? Судя по тому, что я увидел, десятка два, не меньше. Если они навалятся на нас всем скопом, вряд ли мы сможем их одолеть. Особенно если там окажутся не местные середнячки, а эледийские магистры имперской школы. Поэтому нужно было срочно выиграть несколько минут на отступление, и я знал, как это можно было сделать.
  Пока начальник охраны возился с замком, я оглядел запыхавшегося Шеррида с семьей и обратился к его телохранителям:
  - Переход организовать сможете?
  - Конечно, - коротко ответил один из них.
  - Ладно, верю, - сказал я и повернулся к друзьям. - Киса, Хор, остаетесь за главных. Лакра охраняешь Дишара, но действуешь только по команде Кисы, иначе можешь нанести больше вреда, чем пользы.
  - А ты куда собрался? - недоуменно спросила вампирша.
  - Постараюсь занять чем-нибудь интересным группу у главного входа, - пояснил я и ткнул пальцем в троицу хвостатых магов в гвардейской форме. - Вы пойдете со мной!
  Демоны с сомнением поглядели на уже открывшего дверь Зихора, но тот кивнул им и приказал:
  - Выполняйте!
  - Алекс, я тебе помогу! - решительно заявил Хор, но я отрезал:
  - Нет! Я знаю, как будет лучше!
  После этого я побежал в обратном направлении, отметив, что демоны-маги последовали за мной. Как я и предполагал, ложные убеждения друга о моих способностях избавили его от всякого желания препираться, поэтому он только крикнул мне вдогонку:
  - Удачи!
  Криво усмехнувшись, я подумал, что сейчас она мне точно пригодиться, и ускорил свой бег. Демоны старались не отстать и держались чуть позади, давая мне возможность выбирать направление. Спросите, зачем я вообще взял их с собой? Так ведь я не безмозглый герой, и прекрасно понимаю, что в одиночку нападать на толпу бессмысленно, а вот с группой поддержки будет чуточку легче. Эти три мага хоть и среднего уровня, но пару ударов противника наверняка выдержат, так что послужат для меня одновременно и защитой, и отвлекающим маневром. К тому же, мне нужно не уничтожить всех нападающих поголовно, а лишь задержать их на несколько минут, поэтому помощь в таком деле нисколько не помешает. И вообще, я геройствовать не собираюсь! Попробую создать видимость подхода сильного подкрепления к защитникам, немного покрасуюсь на передовой и быстренько свалю, пока мне не навешали.
  Чтобы обеспечить внезапность, я решил зайти нападавшим с тыла, поэтому, следуя своему опыту, пробежал извилистыми коридорами, встречая на пути испуганных слуг и лакеев, а затем распахнул двери одного из залов и метнулся к окну. Снова использовав плетение обнаружения, я проверил, нет ли кого снаружи возле этого участка стены, и обнаружил сразу троих. Так как королевские гвардейцы вряд ли стали бы прятаться за кустами, я сформировал три мощные сети и швырнул их в фигуры, скрытые густой листвой. Несколько секунд потребовалось моим плетениям, чтобы схватить неизвестных, тоже оказавшихся демонами, преодолеть сопротивление их защитных амулетов, а потом сжать свои объятия, разрезав тела на куски.
  Повернувшись к магам, я быстро обрисовал им свой план:
  - Заходим с тыла, действуем внезапно, наносим максимально возможный урон. Я иду первым, постараюсь пробраться незамеченным, а вы вступайте в схватку сразу, как только начнется заварушка. Понятно?
  - Да, - четко ответил один гвардеец, а два других лишь кивнули.
  Убедившись, что группа поддержки свою задачу уяснила, я выскочил из окна, развеяв при этом слабенький амулет и активировав сигналку в оконном проеме, которая, по идее, должна была сообщать охране о проникновении посторонних. Ну, судя по тому, что посторонние уже шляются по дворцу, как у себя дома, защитников не хватает, чтобы закрыть весь периметр. Но тогда какого черта нападавшие возятся у главного входа? Не проще ли было бы навалиться сразу со всех сторон, найти Шеррида с семьей и кокнуть всех скопом? Так ведь нет - окружили дворец и словно ждут чего-то. Странно, если не сказать больше.
  До главного входа было еще метров двести, их я преодолел, изменяя образ в плетении маскировки и превратившись в невидимку, после чего увидел живописную картину. Да, битва здесь была жаркой - на ступенях валялись обломки кирпичей, мертвые изуродованные магией тела нападавших и защитников в гвардейской форме, двери оказались сорванными с петель, несколько колонн завалились и разбились на части, а в стене зиял огромный пролом. Не став мешкать, я скользнул внутрь и увидел похожую картину, которая усугублялась слабо дымящимся ворсистым ковром, сорванными со стен полотнами в золотых рамах, большая часть которых пострадала от огня, и кровавыми пятнами на частично разрушенных стенах. Блин, и как еще потолок-то не рухнул?
  Похоже, я слегка опоздал. Нападавшие уже миновали холл и добивали последних защитников в коридоре, рядом с дверями, ведущими в зал для приемов. Их осталось довольно много - три десятка с небольшим, но, как я прекрасно видел, две трети не обладали магическими способностями и были обычными демонами. Зато дюжина оказалась магами, причем среди них насчитывалось всего два магистра и четверо сильных одаренных из Эледии, а все остальные являлись местными одаренными, середнячками, как и те, что сейчас следовали за мной.
  Определившись с тактикой, я метнулся вперед, пока захватчики весьма удачно сосредоточились на нейтрализации последних двух магов. Подхватив валявшийся под ногами клинок с черной кромкой и машинально отмечая, как разрушается моя маскировка, попытавшаяся скрыть меч в моей руке, я воспользовался ускорением и принялся уничтожать живую силу противника, которая благоразумно держалась позади, не желая вмешиваться в поединок магов. Я пробивался сквозь ряды демонов, срезая головы попадавшимся на пути и одновременно формируя мощные плетения над головами оставшихся. Я стремился побыстрее добраться до магов, которые уже добили одного защитника, но пока не замечали неладного за своими спинами.
  Краешком сознания я еще успел отметить, что недооценил значение обычных воинов. Это доказывала увиденная сценка расправы с гвардейцем. Пока маги вынуждали того тратить все силы на защиту, двое бойцов по команде метнули кинжалы, пробившие щиты, мощный кокон и вонзившиеся в грудь обреченного. Четко и слаженно, демонстрируя немалый опыт. Понятно, почему у оборонявшихся не было шансов. Да, они не уступали ни в силе, ни в подготовке, но их было намного меньше, чем захватчиков. Наверное, именно поэтому нападавшие сосредоточили значительные силы у главного входа - чтобы не оставлять никого за своей спиной.
  Второй гвардеец, видя гибель своего товарища, решился на самоубийственную атаку, влив все свои силы в плетение перед ним и толкнув его на противников. В следующий миг его кокон оказался разрушен, а тело разрезано на десятки частей, но созданное демоном плетение все же пробило щиты нападавших и достигло одного из людей. Раздался знакомый взрыв, который смел защиту человека и отбросил его к стене, размазав по ней, будто тапок комара. Остальных задело ударной волной, но магам благодаря коконам, частично погасившим ее, удалось устоять на ногах. И только тогда я достиг их и активировал все свои плетения.
  Пока мои структуры обволакивали воинов, борясь с их защитными амулетами, я успел снести клинком головы трем демонам-магам, которые только-только начали поворачиваться на шум сзади. Видя, как магистры начинают формировать атакующие плетения, я успел зарубить еще одного эледийца, полоснуть по шее демона, до которого смог дотянуться, и возвратным движением метнул клинок в одного из магистров. После этого я еще успел укрыться коконом и поставить мощный щит, а потом вышел из ускорения, так как уже задыхался, сильно выложившись за эти несколько секунд работы в запредельном темпе. Почти ничего не видя из-за цветных пятен в глазах, появившихся от недостатка кислорода, я набрал воздуха в грудь и крикнул, надеясь, что группа поддержки меня услышит:
  - Бей!
  В следующее мгновение на мой щит пришелся слаженный удар оставшегося на ногах магистра и двух еще живых эледийцев, который развеял его за доли секунды. Но я успел поставить еще два, наполнив их предельной для подобной структуры силой. Один из них последовал за первым, но последнему удалось сдержать натиск вырвавшейся энергии. И тогда я оценил новый расклад сил. Мои плетения уже расправились с десятком бойцов, семерых я зарубил по пути, а пятеро, похоже, оказались с весьма сильными амулетами, поэтому не пострадали. Из магов в живых осталось шестеро, но магистр, которому мой клинок пробил грудную клетку и повредил позвоночник, по крайней мере, еще с минуту будет недееспособен. Если тройка гвардейцев правильно среагирует на приказ и покажет, что не зря я их с собой тащил, то можно даже рискнуть и попытаться завалить всех.
  Но в следующий миг я понял, что эта моя мысль была несколько преждевременной и отдавала нездоровым оптимизмом. Пятеро магов объединили усилия и начали расстреливать меня, как защитников перед этим. Я не успевал ставить щиты, как их тут же разносили. Моя защита, которую я разрабатывал совместно с Фаррадом, не выдерживала подобного натиска и поглощала все мое внимание, поэтому об ответе противникам думать не приходилось. А гвардейцы отчего-то медлили и не вступали в схватку.
  Тогда я плюнул на все и запустил разрывом в стену зала, пробивая в ней дыру. Разлетевшиеся булыжники попали под удар магистра, от чего тут же произошел сильный взрыв, породивший яркое пламя, охватившее мою фигуру. Но огонь мне нисколько не повредил, гораздо хуже было то, что ударной волной меня отбросило далеко от пролома в стене, куда я планировал прыгнуть и тем самым скрыться с поля боя. Заново возводя щиты и с отчаянием глядя на то, как они разрушаются под ударами магов, я недоумевал, где же мои союзники? Они уже давно должны были добежать и помочь мне, отвлекая на себя вражеских магов!
  Ответ пришел, откуда я не ожидал. Внезапно завопившая интуиция приказала мне рухнуть на колени, пропуская над головой кинжал, которому все же удалось задеть мой защитный кокон. Восстанавливая повреждения в его структуре, я повернул голову к недобитым воякам и обнаружил среди них двух пришедших со мной магов. Тех, кого мы встретили рядом с подземным ходом. Они не пытались навредить захватчикам и, более того, формировали атакующие плетения, которыми готовились приласкать меня.
  Вот теперь я понял, почему некоторые воины уцелели. Мои структуры, еще не успевшие уничтожить захватчиков, развеяли гвардейцы-предатели, работавшие на эледийцев. Они же по пути наверняка расправились с третьим магом, который остался верен королю и не ожидал такой подлости от своих коллег. Наверняка эта парочка намеренно поджидала нас у лестницы, предполагая, что почуявший запах жареного Шеррид бросится бежать из дворца. Однако все эти догадки, промелькнувшие в моем сознании, ничуть не улучшили мое положение. Успев отразить еще две структуры и развеять на подлете третью, я понял, что проигрываю бой и попытался подняться. Но в следующее мгновение новый кинжал вонзился мне в грудь, разрушая защитный кокон и позволяя плетению эледийского магистра разорвать мое тело.
  Умирать было очень больно. На краткий миг мое сознание отключилось, а когда я вновь почувствовал себя живым, то первым делом запустил свой насос на полную катушку. И вовремя. Две достигших меня магических структуры развеялись, не успев активироваться, и передали всю свою силу мне. Энергия из валявшихся вокруг мертвых тел также потекла мощным потоком в мое тело, а я, пользуясь секундой ошеломления, вскочил на ноги, воспользовался ускорением и метнулся к магам, доставая из-за спины свои клинки.
  Демон и эледиец, оказавшиеся ко мне ближе всех, умерли мгновенно, не успев даже сообразить, отчего на месте разорванного на клочки мага вдруг появился еще один. Еще в одного эледийца пришлось метнуть клинком, так как он стоял слишком далеко, а вторым в этот же самый миг я снес полчерепушки живучему магистру, который уже успел выдернуть меч из своей груди. Последний оставшийся в живых эледиец успел отреагировать и запустить в меня весьма нехорошим плетением огненной сети, но я разрубил ее клинком, не дав себя коснуться, а высвобожденная энергия не причинила мне ни малейшего вреда, за доли секунды впитавшись в тело.
  В следующее мгновение я протаранил своим телом щит магистра, развеявшийся от прикосновения, а затем прыгнул прямо на мага. Он еще успел выпустить разрыв и огненный шар, направленные мне прямо в лицо, но эти плетения вместе с тремя структурами, сформированными предателями, были поглощены энергетическим насосом, в который я себя превратил. Больше эледиец не сделал ничего, потому что я с огромной скоростью врезался в него всей своей массой.
  Этот удар дался мне нелегко. Все-таки защитный кокон магистра развеялся не мгновенно, поэтому приложился я сильно, будто о каменную стенку, и в результате потерял свое ускорение. Но сила удара была немаленькой, поэтому на ногах магистр не устоял и повалился на пол вместе со мной, а спустя секунду структура его защиты лишилась всей своей силы, передав ее мне, и я смог беспрепятственно ударить его в голову. Кулаком, а не мечом, так как планировал оставить гада в живых и сейчас хотел только лишить сознания. А черным клинком я отмахнулся от прилетевшего в спину незнакомого плетения, разрушая его структуру.
  С трудом поднявшись на ноги, я принялся утихомиривать свой насос, не позволявший мне формировать плетения. Гоняться за уцелевшими противниками у меня не было никакого желания, поэтому я решил добить их магией. Но сначала нужно было избавиться от тех, кто еще был способен мне навредить. Я метнул меч в демона, последнего мага из группы нападавших, пробив ему сердце. И только тогда остальные сообразили, что им стоит спасаться бегством, но было уже поздно. Одному из предателей я запустил свой кинжал в затылок, а второй, увидев, как тело его коллеги рухнуло на пол прямо ему под ноги, решил еще немного посопротивляться и принялся швырять в меня плетениями.
  Мой насос остановить все еще не удавалось, поэтому щит я создать не смог. Пришлось банально прыгать, пропуская магические структуры мимо себя, благо они были без блока наведения на цель. А когда демон сообразил, наконец, что простые структуры меня не достанут, и сформировал сеть, вбухав кучу силы, я уже был готов и выпустил ей навстречу свой щит, а сам быстро взломал защиту мага и поджарил его тело до хрустящей корочки. После этого мне осталось только добить уцелевших вояк, которые даже не успели добежать до развороченного входа.
  На этом схватка закончилась, позволив мне вздохнуть с облегчением. А ведь я почти ее проиграл, понадеявшись на тех, кому не следовало доверять. Но теперь будет мне хороший урок - не стоит доверять свою спину первым встречным. Однако, даже несмотря на подобное головотяпство, я мог собой гордиться. Расправиться с дюжиной магов всего за пару минут и при этом уделать двух магистров! Расту, однако! Понятное дело, это получилось лишь в результате внезапности атаки, благодаря моему умению точно метать клинки и быстро впитывать силу из окружающего пространства. Но не стоит забывать, что целых полминуты я один отражал атаки пятерых весьма неслабых магов! Нет, определенно занятия в Академии повысили мой уровень раз эдак в десять! И сейчас Ризак наверняка бы порадовался успехам своего ученика.
  Повосхищавшись собой еще немного, я быстро вернулся с небес на землю, вспомнив о том, что несколько раз был на волосок от гибели. Если бы противников после первой атаки осталось чуть больше, то они очень быстро взломали бы мою защиту, как только добились хоть какой-то координации усилий. Если бы пауза между плетениями, разорвавшими мое тело одаренного, и теми, которые едва не коснулись моей истинной тушки была чуть меньше, то я бы не успел среагировать и умер бы уже по-настоящему. Если бы достигшие меня плетения были сформированы эледийцами, а не демонами, и содержали бы чуть больше энергии, то они наверняка прикончили бы меня, успев активироваться. Если бы магистр догадался запустить разрывом в стену рядом со мной или даже в пол под ногами, то мне не удалось бы увернуться от камней... И таких "если бы" набирается еще немало. Вообще, реально оценивая схватку, можно с уверенностью сказать, что она была глупой, рискованной, толком не продуманной, но в итоге все равно закончилась в мою пользу. Большое спасибо Хору за своевременное пожелание!
  Подойдя к телу магистра, я увидел, что он начинает приходить в себя. Хотя удар оказался сильным, но аура заставляла тело регенерировать с потрясающей скоростью. Так как новая схватка с ним в мои планы не входила, я приподнял голову мага, а потом стукнул гада затылком о каменные плиты. Этого хватило, чтобы недруг вновь погрузился в пучины беспамятства, а я сформировал плетение обнаружения и пробежался им по округе. Рядом со мной никаких аур магов не наблюдалось. Были обычные, но они, скорее всего, принадлежали дворцовым слугам, поэтому у меня имелось немного времени для осуществления задуманного.
  Да, когда я вернулся в свое истинное тело и расправился с половиной оставшихся магов, то сразу решил воспользоваться удобным моментом и захватить в плен магистра. Ведь мне нужны были знания, а этот эледиец, судя по его почтенному возрасту, точно являлся выходцем из Империи. А раз так, должен был окончить Академию, чего мне уже наверняка не светит. И хотя данный магистр, вне всякого сомнения, являлся некромантом, я понимал, что в его голове спрятана информация по остальным дисциплинам, многие из которых я даже и не начинал изучать.
  Конечно, боевик или конструктор для меня был бы идеальным вариантом, но чего уж привередничать? Тем более, говоря откровенно, магистров этих специализаций в схватке один на один мне бы одолеть не удалось. Боевик просто задавил бы меня своим напором, а против конструктора моя защита не продержалась бы и пяти секунд. Так что мне еще крупно повезло, что попался именно некромант, который в свое время прошел только общий курс боевой подготовки.
  Сформировав плетение маскировки, чтобы не светить своей яркой аурой, способной привлечь нежелательное внимание, я пробормотал: "Ну-с, приступим!" и нагнулся над телом. Раскрыв глаза магистру, я принялся вглядываться в них, стремясь проникнуть в его разум и надеясь, что на нем не окажется знакомой блокировки. Но не успел я отделиться от своего тела и скользнуть в воображаемое пространство, наполненное знаниями, как ощутил, удар, зародившийся где-то под землей и сотрясший весь дворец.
  "Неужели, в подземном ходе оказалась засада?" - эта мысль успела пронестись в моем сознании, а в следующее мгновение я оказался на поле с черной землей, на котором росли странные растения, в основном, темных или грязно-серых оттенков.
  На этом поле я был не один. Напротив меня стоял магистр, который без промедления кинулся на непрошенного гостя. Его встретил жестокий удар в солнечное сплетение, однако вопреки моим ожиданиям фигура хозяина знаний не собиралась расплываться и исчезать. По скривившемуся лицу мага было заметно, что удар доставил ему мало приятных ощущений, но этим все и ограничилось. А не успел я подумать о том, что же теперь делать, как секундное ошеломление противника прошло. Он резко, без замаха ткнул меня рукой в живот и пронзил мое тело, словно копьем.
  Ужасная боль затопила разум, лишая способности связно мыслить, но я осознавал, что если сейчас не смогу с ней совладать, то просто умру, поэтому невероятным усилием заставил себя извлечь из ножен на поясе кинжал, вспомнив опыт с разумом святоши, наполнить его силой и вонзить в бок мага. Этот удар принес небывалое облегчение. Магистр отпрянул, разрывая дистанцию, и выдернул свою руку из моего брюха. Я не стал рассматривать повреждения, которые он мне нанес, так как понимал, что все это было лишь плодом моего подсознания. В действительности противник лишь попытался уничтожить мое "я" с помощью своей энергии. Но теперь настал мой черед!
  Помня о нереальности происходящего, я мгновенно переместился к зажимающему пострадавший бок магу и попытался нанести ему новый удар. Но тот отреагировал быстро - так и не дав себя коснуться, он внезапно очутился за моей спиной, и попытался ударить сам. Я разорвал дистанцию и попытался сделать новый подход, уже понимая, что против опыта не попрешь. Да, это вам не тупой кочевник, который даже не стал сопротивляться, когда я уничтожал его сознание! Этот магистр оказался крепким орешком, сразу продемонстрировав мне, что изучал магию разума и прекрасно знает, что и как нужно делать.
  Когда догонялки, не позволяющие никому из нас нанести удар, ему наскучили, он использовал новый финт. В очередной раз отдалившись на безопасное расстояние, он выпустил в меня нечто вроде копья, наполненного силой. Подчиняясь наитию, я сумел перехватить его и швырнул обратно. Такого магистр не ожидал. Копье угодило прямо в его грудь и исчезло, оставив после себя немалых размеров дыру. Постаравшись закрепить успех, я скачком переместился к нему и постарался схватить противника, чтобы разорвать на части, выплеснув в него энергию, но маг не позволил этого сделать, сразу отскочив подальше от меня и выпустив десяток сверкающих стрел.
  Руководствуясь лишь своей интуицией, я сформировал из собственной энергии щит, на который и принял удар. Это оказалось совсем несложно, достаточно было только задать форму выплескиваемой силе. Понимая, что поединок переходит на новый уровень, я попробовал создать свое копье, и у меня получилось. Оно сразу направилось в мага, но тот, гад, уже сообразил, что я принял на вооружение его метод, и держался подальше, поэтому успел закрыться сверкающим коконом силы.
  Когда мое копье от соприкосновения с защитой превратилось в бесформенную кляксу энергии, маг создал яркую сеть и швырнул ей в меня. Но его творение сомкнулось в пустоте, а вскоре и я обзавелся сверкающей защитой, подобной той, что использовали церковники - не оформленной плетением, но очень мощной. Магистр решительно не желал находиться в одном месте, перемещаясь по своему полю и осыпая меня разной дрянью. Стрелы, дротики, веревки, стремящиеся меня опутать, клинки, сети и все прочее формировались из его силы и летели в меня. Я тоже в долгу не оставался и отвечал ударом на удар, копируя технику магистра.
  Не знаю, сколько продолжался наш поединок. Наверное, долго, так как мы перепробовали множество вариантов уничтожения соперника, но так и не смогли этого добиться. Некоторые удары достигали цели, пробивали защиту и порождали боль, большинство перехватывалось еще на стадии нанесения, но ни один не причинял смертельного повреждения. Все наши раны почти мгновенно затягивались, а энергия магического резерва была практически бесконечной и позволяла нам предпринимать дальнейшие попытки.
  Если бы я был хоть немного знаком с магией разума, возможно, действовал бы куда эффективнее, но мне оставалось лишь копировать действия мага. Однако вскоре я осознал, что это тупик. Те небольшие сгустки силы, которыми мы осыпали друг друга, не могли привести к победе, а использовать нечто на порядок мощнее мы попросту не могли. Магистр не желал повредить свой разум, понимая, что в случае ошибки может стать идиотом. Наверняка, находись мы у меня в голове, он бы попросту смел мое сознание потоком чистой энергии, а сейчас ему приходилось старательно дозировать воздействие, стараясь, чтобы при этом удары не коснулись растений на поле. Я же пребывал в аналогичной ситуации - не хотел выжигать личность магистра своей силой, так как при этом точно лишился бы знаний, которые уже мысленно начал считать своими.
  Отражая атаки противника и постоянно перемещаясь, пытаясь подловить его и подкрасться поближе, я размышлял. Ясен пень, здесь нужен был другой подход. Обычной силой ничего не добиться. Но как же еще можно уничтожить сознание магистра? Сам он развеиваться точно не собирается, а на все мои удачные удары реагирует, как я - уходит в глубокую оборону, не давая развить успех, и за пару секунд приходит в себя. Видимо, у мага довольно сильная воля, позволяющая ему успешно бороться с невыносимой болью... Стоп! Так вот же оно! Воля - главное в этом поединке! Именно она удерживает сознание от распада, именно она позволяет оперировать силой, именно она поможет мне победить!
  Осознав этот простой факт, я вспомнил свои опыты в состоянии полусна, погрузился в это ощущение и начал действовать. Остановив направленные в меня удары магистра, я потянулся своей волей к его фигуре и обхватил ее невидимым коконом. Тот почувствовал неладное и попробовал сопротивляться, но вызвал у меня лишь ощущение бившейся в моем сачке пойманной бабочки. Не давая ему вырваться, я подтягивал сознание мага к себе, уверенный в том, что мне это удастся. Ведь я много раз тренировал волю, перекраивая полусон согласно своим фантазиям, я закалял ее многочасовыми бдениями в библиотеке, когда только она могла бороться с усталостью моего разума, я учил ее терпеть боль, я развивал ее и совершенствовал. И теперь она стала моим оружием в этом поединке.
  Маг еще не понял, что обречен, он стремился выбраться из невидимых пут, пытался разрезать их своей энергией, но ничего не помогало. Я все так же подтаскивал его фигуру к себе, или же наоборот, сам двигался к ней - кто знает? Когда нас разделяла всего пара метров, магистр решился на отчаянный шаг и направил в меня поток энергии. Но я не стал его блокировать. Я просто представил, что она является моей силой и впитал ее без остатка. Вот тогда магистр наконец-то осознал, что сейчас умрет, и испугался. Именно этот страх окончательно сломал его волю и лишил всех надежд на победу.
  Уже не чувствуя никакого противодействия, я преодолел последние метры и вонзил свои кисти в грудь мага, без труда пробив защиту. Магистр застонал от мучительной боли, он корчился в тисках моей воли, но не мог даже сопротивляться. Нет, он попробовал сделать то же самое - вонзить в меня свою руку, как в начале поединка, - но сейчас этот фокус не удался. То ли мое сознание было надежно укрыто волей и не поддавалось воздействию, то ли боль не давала магу сосредоточиться на этом воздействии и тем самым нарушить целостность моего "я".
  Противник еще пытался наносить мне удары, но они были слабыми и почти неощутимыми. А спустя несколько секунд фигура магистра наконец-то начала терять очертания, стала расплываться. Невыносимая боль лишала мага способности мыслить и осознавать себя, она убивала его вернее, чем сама сила. И тогда магистр запрокинул голову к небесам и завопил. Это было последнее, что он успел сделать перед смертью. Постепенно его дикий крик затих, а фигура окончательно потеряла форму и в конце концов растеклась передо мной темным облаком, которое быстро исчезло, не оставив после себя и следа. Можно было праздновать победу.
  Оглядевшись вокруг, я брезгливо отряхнул свои руки. Нет, я понимал, что на них ничего нет, просто в тот момент, когда они были погружены в тело магистра, у меня родилось странное ощущение, что я сунул их во что-то мерзкое, липкое и противное. И лишь избавившись от него, я позволил себе приняться за работу. Я аккуратно вырывал все растения с этого поля вместе с корешками, стараясь их не повредить, а затем переносил на свою полянку, границы которой основательно расширил волевым усилием, как в прошлый раз, где и высаживал. Знаний было много, поэтому пришлось повозиться, но когда я закончил, основательно полив новые приобретения своей силой, то понял, что не прогадал. Эти трофеи стоили любого риска и были поистине бесценными. Наверняка в них найдутся ответы на все интересующие меня вопросы, и после этого мою разведывательную миссию можно будет считать официально завершенной. Как, собственно, и мое ученичество.
  Вот с этими мыслями я и вернулся в свое тело.
  
  Глава 20. Схватки на свежем воздухе
  
  Первым, что я почувствовал, была усталость. Но не физическая, как это обычно бывало после злоупотребления ускорением, а моральная. Все чувства исчезли, оставив после себя огромное опустошение в душе, а сознание казалось замутненным, как после кувшина высокоградусной настойки, и категорически отказывалось работать на полную катушку.
  Ну, нечто подобного я и ожидал. А как же иначе? Принять в себя такую прорву информации, да чтоб без последствий - не жирно ли будет? Однако радовало то, что хоть никакой боли, как после общения с Хелиго, не было. Просто очень хотелось прилечь и вырубиться хотя бы на пару часиков, но сейчас было совсем не до этого. Я ведь даже не знал, сколько времени прошло, и удалось ли друзьям благополучно покинуть окрестности дворца, наводненного захватчиками, поэтому решительно отмахнулся от заманчивой мысли о заслуженном отдыхе.
  Со стариковским кряхтением поднявшись на ноги, я поглядел на тело магистра, а затем срезал ему голову лезвием и вобрал в себя всю силу из ауры. Да, он еще мог послужить мне материалом для самых разнообразных экспериментов, но я решил пока не задумываться над этим. Ведь я-то знаю, что если захочется удовлетворить свое любопытство, выяснив, можно ли переместить сознание разумного из одного тела в другое, то потом обязательно проскочит мыслишка, что неплохо было бы попробовать создать разум самому, а вскоре дойдет очередь и до идеи заняться копированием своего "я"... Нет уж, для таких экспериментов не время и не место! Сейчас нужно поскорее прийти в себя и постараться выяснить, сколько времени я занимался добычей знаний.
  Направившись к останкам своего тела, я по пути собирал свои клинки и прятал их в ножны. Мои смутные предположения подтвердились - плетение магистра разорвало мою тушку на десятки частей, но вызванное из кармана тело не заняло их объем, так как окровавленные ошметки за этот миг успели разлететься в разные стороны и поэтому не исчезли. Однако серебряная фляга с лимэлем, которую я надеялся найти, все же сильно пострадала. Покореженная и пробитая, она смогла меня порадовать лишь двумя глотками целебной жидкости, но и этого оказалось достаточно.
  Сознание прояснилось, мысли обрели четкость, поэтому, отбросив тару, годную лишь на переплавку, я смог без труда завернуть многоэтажную фразу, которую категорически не рекомендовалось произносить в приличном обществе. А все потому, что я увидел ошметки своей квитанции из букмекерской конторы, которую все это время так неосмотрительно носил в кармане жилетки. Судя по ним, собрать ее было уже нереально, да и бессмысленно, ведь магической метки подлинности на ней уже не окажется. Поэтому мне только и осталось, что смачно выругаться, так как я прекрасно понимал, что Шеррид наверняка воспользуется прекрасным поводом и откажется платить, а это предвещало немалые трудности.
  Разочарованно вздохнув, я сформировал сложное плетение обнаружения, на которое не пожалел силы. Оно сработало отлично и позволило мне оценить все происходившее в данный момент в окружающем мире. Вернее, не во всем мире, а в окрестностях дворца. Что ж, похоже, я не так много пропустил. Хотя схватка у казарм уже закончилась, но невозможно было разобраться, кто в ней победил. На том месте остались несколько аур - раненые или потерявшие сознание бойцы, а десяток уцелевших, среди которых была троица магов, сейчас дружно обходили дворец, направляясь в сад, где наверняка бушевало сражение. Мое плетение не реагировало на проявления магии, а лишь определяло ауры, поэтому про сражение я мог только догадывался, видя, как один небольшой тесно сплотившийся отряд старательно окружали десятка три противников, судя по всему, доселе выполнявших роль оцепления.
  По некоторым характерным особенностям аур я без труда определил, что в этом маленьком отряде сейчас находятся все мои друзья, а значит, король с сопровождающими так и не смог покинуть пределы действия дворцовых амулетов. Ну не могли же они спровадить Шеррида, а затем вернуться, чтобы померяться силами с захватчиками? Нет, я допускаю, Хору вполне могло стукнуть в голову что-нибудь подобное, но здравомыслящая Киса точно удержала бы хвостатого от глупостей. Выходит, пробраться по подземному ходу им не удалось, поэтому друзья с остальными решили двигаться по поверхности, но попали в ловушку. Может, задержались, прорывая вражеское оцепление, а может, противник среагировал весьма оперативно и успел их остановить - ведь такую большую группу сложно не заметить.
  Пока эти догадки проносились у меня в сознании, я успел оглядеть дворец. Ауры в нем для меня интереса не представляли, так как абсолютно невозможно было разобраться, кому они принадлежат - слугам, нападавшим, оставшимся в живых гвардейцам или вообще каким-нибудь гостям короля. Так что я лишь убедился, что с Алишей все в порядке, и на всякий случай отметил, что во дворце находятся еще несколько магов. Но это было не все, что предоставил мне осмотр. Радиус плетению я задал большой, поэтому смог также увидеть, что с севера в направлении главного входа приближалось плотное скопление аур - надо полагать, отряды гвардейцев из города, наконец-то прибывшие на подмогу. Но до сада они будут добираться еще долго, поэтому мне требовалось поспешить.
  Комплексно оценив диспозицию, я развеял ненужное более плетение и кинулся собирать кинжалы, валявшиеся на полу и торчавшие из тел защитников. Они мне наверняка пригодятся, а несколько секунд друзья еще должны были продержаться. Судя по тому, что я увидел, Киса и Хор были невредимы и полны сил, однако им наверняка приходилось несладко, так как в сжимающемся вокруг них кольце я насчитал семерых магов. Конечно, не магистерского уровня, но все равно представляющих серьезную опасность. А ведь не стоило забывать про обычных бойцов, которые наверняка припасли оружие из черного металла и готовы пустить его в ход.
  Найдя пяток кинжалов с черной кромкой, я завернул их в сорванную с первого попавшегося тела куртку, накинул на себя маскировку и кинулся на выручку. Снова через дворец, напрямик, не желая тратить время, обходя его по улице. Нырнув в проделанный мной пролом, я пробежал через полутемный зал и помчался по весьма знакомому пути, по которому уже ходил однажды, готовясь прикончить некоего наглого герцогского сыночка. Ускорением пользоваться было невозможно, так как повороты снижали его эффективность до минимума, поэтому мне понадобилось целых полминуты, чтобы пересечь дворец и выбежать в красивый и ухоженный сад.
  Вернее, это раньше он был ухоженный, да и красотой мог похвастаться, что я не мог не отметить во время своего первого посещения, но сейчас от его былого великолепия остались рожки да ножки. Некоторые деревья были переломаны, земля вспахана взрывами, ближайший фонтан разворочен и сейчас больше напоминал грязную лужу с осколками мрамора, кое-где валялись тела, обугленные, изломанные и расчлененные. Невдалеке что-то охотно горело, освещая всю эту живописную картину, которую довершали камни, щедро рассыпанные по полянке, покрытой когда-то ровным ковром густой травы. Эти булыжники ранее были частью дворцовой стены, сейчас зиявшей огромным проломом. Короче, весь открывшийся моим глазам пейзаж свидетельствовал о том, что бой здесь был жарким.
  Хотя, почему был? Он еще не закончился. В сотне или чуть больше метров от дворцовой стены, на дорожках, ведущих к ажурным беседкам, прятавшимся в густой зелени, сейчас шло магическое сражение. Разрывались плетения, полыхало пламя, сила разливалась в окружающем пространстве. Киса, Хор и один из выживших телохранителей образовали треугольник и старательно отражали все атаки окруживших их нападавших, не давая тем уничтожить короля с семьей, находившегося в центре группы.
  Оценив количество противников моих друзей, я понял, что за время, пока я добирался до сада, оно значительно уменьшилось. Примерно на десяток, но лишь обычных воинов, у которых наверняка просто разрядились защитные амулеты, а число магов друзьям сократить так и не удалось. Ну а сама группа успела потерять треть своего первоначального состава. В ней не оказалось начальника охраны, груда окровавленных ошметков рядом с Хором ранее наверняка была вторым телохранителем короля, рядом с Шерридом валялись трупы гвардейцев, да и семье его тоже досталось - королева и Дишкор неподвижно лежали на земле, а над ними склонилась Дишала с серебряной флягой.
  Понять, живы они или нет, не представлялось возможным. В такой мешанине силы, которой было заполнено пространство, магическим зрением ауры практически не различались. Лакрийя, как ей и было приказано, охраняла своего принца и, судя по пустой перевязи, уже давно успела истратить свои ножи. Сам же король весьма глупо стоял в полный рост, представляя собой отличную мишень для тех, кто решит запустить в него черным клинком. Выражение на его лице было бесстрастным, похоже, Шеррид оставил надежду на лучшее и приготовился умереть.
  Все это я успел отметить, преодолевая расстояние, отделявшие меня от кольца нападавших. Они и не думали суетиться, так как прекрасно понимали, что добыча от них никуда не уйдет. Маги стояли на оптимальном расстоянии для ведения боя и нагружали защиту оборонявшихся - прямо как по учебнику, а простые воины держались позади них и не высовывались. Видимо, смерть товарищей их чему-то научила. Или просто черные клинки закончились, а зря подставляться под удар, служа лишь для отвлечения внимания, никому не хотелось.
  Изначально я хотел использовать тактику, прекрасно показавшую себя у главного входа, и быстро уничтожить вояк, чтобы потом приняться за магов, но оставил эту идею, оценив происходящее. Сейчас провернуть подобное я просто не успею. Друзья и так держатся на пределе своих возможностей, едва успевая блокировать плетения демонов, а тут еще и телохранитель умудрился проворонить удар, от чего его и так на ладан дышавшая защита моментально "потекла". Счет пошел на мгновения... И тогда я понял, что грамотно выстроить бой уже не получится, придется положиться на "авось". Набрав воздуха в грудь, я дико зарычал. Громко, немилосердно насилуя свои связки, зато разом перекрыв шум боя и крики нападавших.
  "Лучше было использовать плетение усиления звука, чем так горло надрывать!" - пришла запоздалая умная мысль.
  Но своего я добился - нападавшие сразу обратили на меня внимание. Правда, это не спасло королевского телохранителя, которого в следующую секунду добили двойным ударом, но отвлекло магов от атаки по вялому щиту Хора, пытавшегося прикрыть им Шеррида. А я, воспользовавшись ускорением, на бегу развернул куртку, достал один из трофейных кинжалов и запустил его в ближайшего мага, одновременно посылая мощную атакующую структуру в трех воинов, находившихся неподалеку от пока еще целого фонтана.
  Следующий клинок мне пришлось швырять прямо в летевшее на меня плетение, которое я не успевал блокировать щитом, и он оказался потраченным впустую. Зато еще два поразили магов, находившихся напротив Кисы. Правда, они стояли довольно далеко, поэтому успели увернуться. Один получил кинжалом в плечо, а второму клинок лишь рассек щеку. Но вампирша не упустила прекрасную возможность, и в следующий миг лишившегося защиты демона охватило пламя.
  За эту секунду я успел послать еще три щедро наполненные силой структуры в простых демонов, пока не успевших среагировать, и схватить последний оставшийся кинжал. Подпрыгнув, чтобы не задеть никого из "хороших парней", загораживавших мне траекторию, я метнул его в мага, находившегося дальше всех и в данный момент наседавшего на Хора. Этот умник вместо того, чтобы реагировать на появившуюся новую угрозу, решил-таки попытаться ликвидировать короля. Мой бросок оказался удачным - клинок полетел прямиком в брюхо гада, но тут удача от меня отвернулась. Не успел я приземлиться, как остальные четверо магов нанесли удар.
  Сформировать отличную защиту я не мог - не хватило бы времени на построение сложной структуры. Извлекать клинки было непродуктивно - летевшие в меня плетения были наполнены огромной силой, и при уничтожении наверняка выплеснут энергию, которая способна меня на клочки порвать, ведь впитать ее мгновенно у меня точно не получится. Поэтому я решил действовать магией и одновременно с формированием защитного кокона активировал простенький щит, в который тут же ударило одно из плетений магов, мигом разнося его. Правда, на этом оно и выдохлось, но открыло дорогу трем другим магическим структурам.
  Приземлившись, я сразу прыгнул в сторону, но мои надежды не оправдались - плетения этих демонов оказались с блоком наведения на цель и последовали за моей аурой. В крайнее, видя знакомые очертания, я запустил огненным мячом, рассчитывая, что он сумеет ее разрушить, но два других ни задержать, ни отразить уже не смог. Первое плетение сработало, ударившись в защитный кокон, который я все же успел активировать, и залило меня огнем. Кокон хоть и являлся многофункциональным, но был больше рассчитан на отражение физического воздействия, потому сумел поглотить энергию активировавшейся магической структуры лишь частично.
  Мое тело опалил нестерпимый жар, по нервам хлестнула боль, которая послала все ускорение к демонам. А в следующее мгновение меня достало и второе плетение, ударившее в начавший разрушаться кокон. Мне повезло, что данная структура действовала именно в физическом плане, поэтому моя защита все-таки сумела большей частью нейтрализовать ее. Но мощный взрыв едва не разорвал меня на части, подбросил в воздух, словно тряпичную куклу и швырнул прочь. Прямо в фонтан.
  Пару раз перевернувшись в полете, я угодил в воду, умудрившись не задеть бортики и по счастливой случайности избежав встречи с мраморной статуей посередине фонтана. Его глубина оказалась большой, поэтому я сразу погрузился с головой. Прохладная жидкость погасила мою горевшую одежду и остудила обожженную кожу, поэтому боль отошла в сторону, уступая место огромному облегчению. Толком не осознавая, что делаю, я мысленно потянулся к этому чувству, стремясь окончательно избавиться от неприятных ощущений в своем теле, а в следующее мгновение испытал знакомое состояние тысячи глаз.
  Мне не нужно было гадать, что произошло. Каким-то образом у меня получилось провести слияние, но на этот раз с водой. Ощущения были новыми и очень необычными, но разбираться с ними было некогда. Первым делом я огляделся и заметил плетения, несущиеся к моему истинному телу, плававшему в фонтане. Маги видели, что я еще не умер, и решили добить опасного противника, за несколько секунд ликвидировавшего почти половину их команды. Мне нужно было срочно действовать, так как друзья сейчас ничем помочь не могли. Хор сосредоточился на раненном демоне, который получил мой клинок в живот и сейчас пытался закрыться щитами, не замечая, как за спиной у него формируется опасное плетение, а Киса в это время держала оборону.
  Интуитивно, толком не соображая, что нужно делать, я попытался защититься от магических структур, просто выставив руки на их пути. Но так как мое тело было совсем иным, вышло, что перед творениями магов из фонтана поднялись два столба воды, которые приняли на себя все плетения. Активировавшись, они превратили попавшую под удар воду в мириады брызг, но никаких неприятных ощущений не доставили. Более того, я почувствовал восторг и понял, как именно действовать. Ведь все было просто - я воздействовал на стихию своей силой, которая заставляла ее принимать определенную форму. Я был ей, поэтому мог не страшиться ножей, плетений и всего прочего. Ведь это невозможно - убить воду!
  Дальнейшее лучше будет представить со стороны - так будет намного красочнее. После того как маги выпустили плетения, которые гарантированно должны были уничтожить меня в фонтане, они сосредоточились на окруженных, рассчитывая быстро их добить. Но Хор уже успел расправиться со своим раненым противником, поэтому теснее сплотившимся друзьям осталось лишь по паре средних противников, все атаки которых они могли отражать без особого труда.
  И как раз в этот момент из фонтана хлынула вода. Быстро, широким потоком, который отчего-то не хотел разливаться по земле, а был больше похож на гигантского змея. Этот змей не извивался, не изворачивался, он целенаправленно и весьма стремительно полз к магам. По пути от него ответвились три отростка, или, правильнее сказать, три ручейка, которые схватили оказавшихся на пути змея воинов, обвили их кольцами и начали сдавливать, борясь с защитными амулетами демонов. В тот момент, когда голова змея достигла первого мага, сила в амулетах, совсем не рассчитанных на подобное воздействие, иссякла. И тотчас же тела воинов были безжалостно переломаны, а охватывающие их водяные жгуты окрасились кровью.
  В это время маг пытался остановить приближавшегося водяного змея, формируя многочисленные атакующие плетения. Вот только половина их не срабатывала, а активация оставшихся приводила к тому, что некоторая часть ожившей воды разбрызгивалась во все стороны, что не могло остановить или хотя бы задержать поток, который, в конце концов, накинулся на мага и поглотил его. Защита демона была направлена на энергетическое противодействие и благополучно впитывала в себя все направленные плетения противников, но она не могла справиться с огромным давлением воды, которое спустя всего секунду разрушило ее структуру.
  Смерть у мага вышла незавидной. Его мгновенно раздавило, а вода устремилась к следующей жертве. Вот с ней вышло чуточку сложнее - защита у мага оказалась мощной, правильной, поэтому и сопротивлялся он долго, пытаясь формировать в окружающей его жидкости плетения. Разумеется, у него ничего не получалось, но вода вскоре перестала сдавливать его, пробуя на прочность структуру защиты, а вместо этого заключила в большую сферу и сосредоточилось на простых воинах, начавших разбегаться подальше от места проигранной схватки.
  Четверых, оказавшихся ближе всех, схватили водяные щупальца и начали аналогичным образом обвивать. Одно из них вскоре удалось перерубить двум оставшимся магам, и обвивший обреченного демона отросток моментально превратился в обычную воду. Но трех других таким способом освободить уже не вышло. Вода просто шмякнула их об землю со всей дури и оставила неподвижные тела на земле, потеряв к ним всякий интерес. Освобожденный прожил всего на три секунды дольше своих товарищей, поскольку три водяных жгута внезапно слились воедино, превратившись в уже знакомого змея с огромной головой. На краткий миг он приподнялся над землей, а затем, словно молотом обрушился на обреченного, превратив его в отбивную.
  И тогда уцелевшие маги побежали. Ставя позади себя щиты, посылая плетения в преследовавшую их воду, они пытались отбежать подальше, чтобы их не достал оживший поток. Маги уже не думали про выполнение своей миссии, не пытались пробить щиты защитников короля, а просто хотели выжить. Поэтому они неслись прочь с места схватки, рассчитывая, что никто их не будет преследовать. На первый взгляд, так оно и было. Поток живой воды остановился, а потом начал неспешно втягиваться обратно в бассейн, унося с собой тело демона-мага, который хотя и не оставил попыток освободиться из водной ловушки, но уже начал испытывать недостаток кислорода.
  А когда двое уцелевших магов опрометчиво решили, что опасность миновала, перед ними из-под земли вырвались водяные щупальца и обвили их, быстро заключая в водяную сферу. Не знали они, бедняги, что все фонтаны в саду имели общую сеть, а на глубине всего десятка метров под ними скрывался огромный водный резервуар, наполнявшийся от протекавшего неподалеку подземного источника и питавший всю систему водоснабжения дворца. Поэтому направляемой моей энергией воде ничего не стоило пробить себе путь наверх и схватить беглецов.
  Спустя минуту тело первого мага начало дергаться, а спустя еще некоторое время демон наконец-то потерял сознание. Его защитный кокон, разрушился, оставшись без контроля, но я не стал убивать пленного, который еще мог пригодиться для допроса. Ведь мне очень хотелось узнать, почему же местные одаренные с такой охотой работали на эледийцев. Аккуратно поднеся тушку мага к друзьям, уже прекратившим поддерживать десятки щитов, я ослабил водяную хватку. Киса сообразила, что нужно делать, и принялась формировать магическую уздечку, а я тем временем потащил поближе тела еще двух пленных. Те пока и не думали лишаться сознания, но это было лишь делом времени.
  Тем временем Хор занялся ранеными. Да, теперь я прекрасно видел, что королева и Дишкор были только ранены. Королеве клинок попал в правый бок, а принцу досталось куда сильнее - судя по крови и разрезу на его одежде, кинжал вонзился ему в грудь, совсем рядом с сердцем, но рана уже затягивалась благодаря целой фляге лимэля, которую в него влила сестра. С немалым удивлением я отметил, что Дишара и Шеррида тоже задело, но не так серьезно. Клинки оставили на их телах лишь поверхностные раны, которые сейчас обильно кровоточили. Именно поэтому Лакрийя заставила принца отпить из своей фляги, а королю лимэль с большим почтением подал Хор.
  Пока лечились пострадавшие, Киса успела нацепить на пленного уздечку и реанимировать его, заодно спеленав мага разрезанной на лоскуты курткой так, чтобы лишить любых мыслей о бегстве. Тем временем еще двое захваченных в водяные коконы магов потихоньку достигли нужной кондиции и вскоре перестали дергаться. Продержав их еще секунд двадцать для верности, я сгрузил пленников вампирше, а сам вернул всю воду в резервуар. Мы и так практически уничтожили великолепный сад, превратив его в полигон боевых действий, поэтому не стоило делать из него еще и болото.
  После этого я попытался вернуться в свое тело, все еще лежавшее в фонтане. Этот процесс прошел замечательно - так же, как и в предыдущих случаях, я не почувствовал никаких неприятных ощущений от разрыва слияния, подробным образом описанных в книгах по стихийной магии. А как только я ощутил себя в родном теле, мне в рот хлынула мутная вода. Отчего-то в процессе слияния я постоянно следил за тем, чтобы ненароком не задохнуться и, стараясь обеспечивать контакт своего тела со стихией, не допускал ее случайного попадания в легкие, но когда оставил контроль, то даже не успел задержать дыхание и закономерно захлебнулся.
  Выскочив из воды, я принялся откашливаться, выплевывая воду, и чувствуя, что боль в обожженном теле никуда не собирается уходить. А после того, как с кашлем худо-бедно удалось справиться, провел инвентаризацию. Ну, о бровях и пышной косе за плечами можно было и не вспоминать, одежду точно придется покупать, так как эта пришла в полнейшую негодность, сапоги вроде еще можно носить, но лучше приобрести новые, чтобы не позориться, а кожу придется долго восстанавливать, так как она местами даже обуглилась. Но главное - кости целы, внутренности на месте и даже глаза удалось сохранить, а все остальное - мелочи.
  Придя к такому выводу, я долго думал, стоит ли заняться старым телом, или проще создать новое, но потом выбрал первый вариант. Перекинуться я всегда успею, а восстановление организма никогда не стоит откладывать на потом. Формируя лечебные плетения от ожогов, и отмечая, как с повреждениями начинает справляться моя аура, я подошел к друзьям. Киса, закончившая вязать последнего пленника, внимательно оглядела меня и констатировала:
  - Выглядишь просто ужасно.
  - А чувствую себя еще хуже, - недовольно отозвался я. - Ты мне объясни, почему вы через подземный ход не ушли?
  - Там была хитро замаскированная ловушка, и мы в нее едва не угодили. Если бы не этот идиот... как там его?.. Зихор, то нам бы наверняка удалось ее обезвредить, но он даже не стал слушать и полез проверять. В общем, благодаря ему ловушка сработала, а силы ее создатели не пожалели. Взрыв разрушил большую часть коридора, и хотя почти всем нам удалось спастись, пришлось возвращаться и пробиваться через окружение... Кстати, Алекс, спасибо тебе огромное! Если бы ты не успел нас кое-чему обучить, в земле рядом с этим идиотом сейчас бы лежали все.
  - Алекс, помогите пожалуйста! - раздался голос Шеррида.
  Я повернулся к королю и увидел, что он склонился над супругой и с мольбой смотрит на меня. Догадываясь, что могло произойти, я подскочил к лежавшей на земле королеве и запустил диагностическую структуру, которая вскоре сделала тот же вывод - отравление. Ну да, кинжал из раны извлекли поздно, а лимэль является лишь помощником, но не главным средством борьбы с ядом.
  Осматривая успевший затянуться порез тяжело дышавшей демоницы, я задумался над непростым вопросом, прямо по Шекспиру - быть или не... тьфу ты! лечить или не лечить? Королева ясно дала понять, что не горит желанием налаживать контакты с Новым Союзом, и однозначно не будет выступать за подписание договора, поэтому по идее сейчас мне нужно позволить яду с клинка спокойно поработать и тем самым избавиться от возможной проблемы. Но Шеррид наверняка догадается, что я схалтурил, и затаит обиду. Конечно, только в том случае, если супруга дорога ему, как память, а судя по его эмоциям, так оно и есть. Так что мне ничего не остается, кроме как допустить, что Кашире не чужда благодарность, и за свое спасение она будет чувствовать себя хоть чуточку обязанной мне...
  Так и не успев додумать мысль, я начал формирование мощного очищающего плетения, отлично зарекомендовавшего себя при исцелении Хора. Когда оно активировалось, я поинтересовался у остальных:
  - У кого еще лимэль остался?
  - У меня есть! - отозвалась Лакрийя и протянула серебряную флягу.
  Видя, что королева все еще находится в сознании, я поднес к ее губам целебный напиток и начал аккуратно поить демоницу, приговаривая:
  - Ох, какие мы гордые и высокомерные! Не стали брать мой подарок, решили продемонстрировать свой норов, а ведь я простым и доступным языком объяснял, что он должен быть всегда под рукой. Но нет - пропустили мои слова мимо ушей, не так ли? Кстати, кто еще был ранен или просто поцарапан в заварушке, быстро подойдите сюда! Даже если яда на клинках не было, все равно лечебное плетение не повредит.
  Формируя аналогичную структуру над телом Дишкора, который уже успел прийти в себя, я заставил короля с Дишаром прилечь рядом и не двигаться, пока лечение не закончится. Королева же с моей помощью проглотила половину фляги, и тогда я решил, что с нее этого будет достаточно. Неизвестно, сколько она выпила ранее, а употребление лимэля бочками до добра не доведет. Плетение в ее теле действовало весьма успешно, так что за ее жизнь уже можно было не волноваться, а на клинках, попавших в остальных, наверняка яда вообще не было, так как в противном случае уже появились бы характерные симптомы. Но все равно, я методично снабдил каждого пострадавшего лечебным плетением. Просто на всякий случай.
  - А вас что, совсем не задело? - обратился я к стоявшим рядом друзьям и Дишале.
  - Нет, - за всех ответил Хор. - Мы успевали увернуться.
  Сказав это, демон посмотрел на лежавшие перед ним тела и смутился. Похоже, королевской семье досталось как раз из-за того, что друзья успевали увернуться. Но это было правильно. Если бы маги принимали на себя все клинки из черного металла, никто бы не смог выжить. Так что демон молодец, сообразил, что в подобной ситуации геройство противопоказано.
  - Алекс, а почему вы так изменились? - спросил лежавший на земле Шеррид.
  - Потому что в тот момент, когда я отвлекал внимание магов, пытавшихся вас прикончить, они умудрились меня основательно поджарить.
  - Нет, я говорю о ваших глазах и ушах.
  Как будто я сам не догадался! А все из-за того, что Хор повесил над нами яркий светляк, желая, чтобы остальным, не обладающим способностями к магии, было все видно. Предусмотрительный, блин, а мне что теперь делать? Хотя... чего тут думать? И так уже засветился по полной программе, так зачем дальше таинственность наводить? Раз уж допустил ошибку, нужно воспользоваться ситуацией и обернуть ее в свою пользу!
  - Ах, это! - удивленно протянул я. - Просто в бойне у главного входа я слегка недоглядел, и двое магов, которых мы встретили у входа в подземелье, ударили мне в спину. Предателями оказались, сволочи! В общем, в результате этого меня убили, после чего я сильно обиделся, воспользовался еще одним своим телом, эльфийским, и заставил гадов пожалеть о содеянном... Хотя нет, пожалеть они, наверное, не успели - подохли быстро и даже не познакомились с моими познаниями в пыточном деле... Да, кстати, спасибо, что напомнили об этом моменте! Пользуясь случаем, хочу вас проинформировать, что вместе с моим прежним телом нападавшие умудрились уничтожить квитанцию из вашей конторы, поэтому имейте в виду - если вы вдруг из-за этого передумаете выплачивать мой выигрыш, я обижусь. Может, и не так сильно, но тоже довольно ощутимо.
  Шеррид все понял правильно и с самым серьезным видом пообещал:
  - Думаю, восстановить квитанцию будет делом несложным. Я лично этим займусь в самое ближайшее время.
  - Буду премного благодарен, - довольно кивнул я. - И вы уже можете встать, лечение подошло к концу.
  В этот момент Лакрийя, то и дело оглядывавшаяся по сторонам, обратилась ко мне:
  - Алекс, прости, что отвлекаю, но ты уверен, что на нас больше никто не будет нападать? Может, стоит перебраться в более безопасное место?
  Я задумался. Ну, всем уцелевшим после схватки в саду сейчас не до этого - они драпают во все лопатки и мечтают лишь о том, как бы оказаться подальше отсюда. Наверняка рванули к воротам в стене, а значит, их сейчас должны встречать подоспевшие гвардейцы, которые разбираются с остатками оцепления на противоположной стороне дворца. Те, кто уже проник во дворец, нам не страшны - их количество не позволит атаковать нашу группу, а никаких аур поблизости не наблюдалось. Вот и выходило, что нам лучше всего остаться в саду и терпеливо дожидаться отрядов гвардейцев.
  Однако у меня внезапно возникло такое ощущение, будто я нечто упустил. Долго гадать не пришлось, я тут же вспомнил о небольшой группе, которая направлялась в сад от казарм. По идее, она уже должна была достигнуть нас, а если не показалась на глаза, то, вполне возможно, ее членами были дружки тех, кого я только что разделал под орех. Наверняка они испугались увиденного, поэтому поддержали отступление своих товарищей... Хотя, зачем строить догадки? Разве долго проверить? Сформировав плетение поиска, я активировал его и принялся изучать окрестности, досадуя, что не додумался об этом раньше. Видимо, адреналиновый всплеск прошел, и мой мозг после боя срочно захотел отдохнуть, а тут еще и ожоги, которые залечивались с большим трудом...
  - Да чтоб тебя! - непроизвольно вырвалось у меня. - Всем внимание!
  Друзья отреагировали моментально, активировав защиту и закрыв своими щитами короля с остальными, а я уставился на группу кустов неподалеку от нас, за которыми прятались трое магов. Их ауры были скрыты, и только мое плетение сумело определить их присутствие. Но что они делали, заслонившись ветками от наших взглядов, и почему не нападали, было абсолютно непонятно. Ждали удобного случая? Что ж, поздравляю, ребятки, этот случай вы уже успешно профукали!
  Однако я не стал сразу отправлять в неизвестных магов смертоносные плетения. Кто знает, вдруг они из гвардейцев? Нет, не из тех, кто пытался меня убить, а из обычных, верных королю, но отчего-то принявших нас за угрозу и теперь ожидающих подкрепления. Поэтому я сформировал магические захваты, не забыв окутаться защитой, вырвал с их помощью кусты и вместе с остальными смог воочию увидеть тех, кто за ними скрывался - магов-демонов весьма преклонных лет, которые сейчас были очень заняты созданием плетения перехода. Ну, во всяком случае, мне именно так показалось, потому что ничем иным эта причудливая пентаграмма, обильно смоченная жидкостью из фляги одного седого хвостатого, быть не могла.
  Сообразив, что обнаружены, маги не стали нападать на нас. Вместо этого двое сформировали мощную защиту, укрыв ею место пентаграммы и третьего, который в это время вскрыл себе вены на запястьях и стал наполнять плетение силой, содержавшейся в своей крови. На этот раз первым начал действовать Хор. Он сформировал связку плетений, которые послал в защиту магов, проверяя ее на прочность, поэтому свой вопрос - кем же является троица, я озвучить не успел. И так понятно, что не союзниками! Секундой позднее мы поддержали демона, направив следом свои структуры. Но если вампирша просто проверяла защиту и выясняла степень ее сопротивления, то я сразу принялся подбирать к ней ключик.
  Надо сказать, что демоны создали весьма простое плетение, которое накрыло их, словно купол, и успешно отражало все наши атаки. Естественно - ведь силы на него хвостатые не пожалели и оперативно следили за всеми повреждениями, появлявшимися в магической структуре. Вот только зачем? Почему именно это плетение, ведь можно было с тем же успехом взять кое-что менее энергозатратное? С таким расходом силы, резерва этих старичков хватит всего на полминуты боя, а потом их всех можно будет брать голыми руками с явными признаками магического истощения на мордах. Значит, демоны хотят во что бы то ни стало закончить плетение и убраться отсюда. Но разве они не знают, что переход не сработает в окрестностях дворца? Или, наоборот - знают, КАК именно он сработает?!
  - Хор, что будет, если создать здесь переход?! - крикнул я другу, увлеченно нагружавшему защиту противников.
  - Ничего. Он просто не сможет активироваться.
  - Но если все-таки активируется? - не сдавался я.
  - Тогда самое худшее, что может быть, это спонтанный выброс силы.
  - А примерный ее объем?
  - Небольшой, тысячи четыре единиц Лабина.
  "Ага, то есть после выброса дворец останется на месте, но своего роскошного купола и пары башенок точно не досчитается" - перевел я магическое определение в понятные для себя словоформы и крикнул:
  - Отходим!
  Но мы не успели далеко отойти, всего на сотню шагов. Пока формировали захваты, чтобы нести наших раненых и пленников, пока обеспечивали привязку щитам, опасаясь, что маги все-таки раздумают делать свою бомбочку и попытаются ударить нам в спины... В общем, пока мы на все это тратили время, седой демон закончил плетение перехода и активировал его. Пентаграмма засияла ярким светом, который сразу же начал концентрироваться в ее центре.
  - "Не сможет, не сможет"! - передразнил я Хора, пятясь назад и продолжая наблюдать за магами. - Смогло, блин! Какой у него радиус действия?
  - Мы уже далеко, не переживай, - ответил демон.
  - "Не переживай, не переживай" - снова передразнил его я. - Тоже мне, нашелся специалист... Бей!
  Последнее я выкрикнул, поскольку защита демонов наконец-то поддалась мне и открыла брешь, в которой я смог сформировать простенький ключ-разрушитель. Активировавшись, он буквально взорвал эту магическую структуру изнутри, оставив магов абсолютно беззащитными. В следующую секунду наши плетения достали двух демонов, разорвав их тела, но третий успел укрыться коконом, поэтому остался в живых. Его лишь отшвырнуло в сторону и хорошенько контузило, поэтому оказать нам серьезное сопротивление маг уже не мог.
  Но не успели мы повторить нашу атаку, чтобы добить последнего противника, как в центре пентаграммы начались странные пертурбации. Свет не стал превращаться в колючий шар, который я видел однажды. Вместо этого из центра пентаграммы вырвался яркий луч, который шел от самой земли и бесследно исчезал где-то на высоте двух метров. Но самое интересное было не в этой таинственной пропаже энергии. Там, где исчезал луч, внезапно появилось черное пятно, которое начало постепенно увеличиваться в размерах. Причем это была не простая чернота, а некий сгусток абсолютного мрака, который казался чернее окружающей нас ночи.
  - Разрушитель, мля! - удивленно воскликнул я и швырнул сформированным плетением не в мага, а в активную пентаграмму.
  Однако вместо того, чтобы активироваться, моя структура только передала ей все свои силы и бесследно исчезла. Тем временем черное пятно уже успело увеличиться до метра в диаметре и, похоже, останавливать свой рост не собиралось. Надо было срочно разрушить пентаграмму. Пусть от черноты пока не исходило никакой видимой угрозы, да и моя интуиция молчала, но уж очень все происходящее напомнило мне фантастический роман, прочитанный еще в школе, так что сейчас от данного плетения я не ожидал ничего хорошего. Стоявшая рядом Киса попыталась швырнуть в пентаграмму какую-то необычную структуру, наверняка относившуюся к вампирской магии, но ее моментально постигла та же участь.
  - Прикройте! - приказал я друзьям, а сам опустился на колени и вонзил пальцы в землю.
  Слияние прошло быстро и без осложнений. Став землей, я быстро выделил в своем теле наполненный силой участок, сперва откачал из него энергию, так быстро, насколько это было возможно, а затем разрушил само нарисованное плетение, не забыв перед этим детально запомнить его структуру. Потакая своей хомячной натуре и руководствуясь хохляцким принципом - а чтоб было! После этого я вернулся в свое тело, готовясь узреть последствия своих действий.
  Но ничего не произошло. В смысле ни "ба-бах!", ни "бум!", ни чего-нибудь аналогичного, что просто обязано было сопровождать схлопывание пространства или уничтожения видимых нами последствий активации странного плетения. Просто без энергетической подпитки рост шарообразного сгустка мрака прекратился, и он застыл на месте, словно некая язва в пространстве, напоминая мне нечто очень и очень знакомое.
  "Да ведь это же разрез! - мысленно воскликнул я. - Точно, разрез! И цвет такой же, и в магическом плане не фонит, да и обычным зрением наверняка не воспринимается, зуб даю! Вот только не плоский, а шарообразный, но это уже наверняка издержки магической системы демонов."
  С восторгом я вглядывался в свежий и никем еще не опробованный проход в другой мир, но стоявший рядом Хор моих чувств разделять не спешил. Он вытаращился на результат усилий седого мага, который сейчас лежал на земле, даже не пытаясь никуда сбежать или атаковать нас, и обреченно выдохнул:
  - Врата смерти! Нам конец!
  
  Глава 21. Новая грань старых способностей
  
  И тут из разреза появилось ЭТО. Оно представляло собой еще один сгусток мрака, не отличавшийся по цвету от самого разреза, но живой. Он маленьким облачком выплыл из черной сферы, затем осмотрелся (другое слово подобрать я просто не могу) и накинулся на оставшегося в живых мага. Когда мрак облепил фигуру демона, тот издал дикий крик и начал кататься по земле, пытаясь избавиться от прикоснувшейся к нему дряни, однако быстро затих и замер без движения, а мы смогли увидеть, как чернота, которую не смог остановить или хотя бы задержать защитный кокон мага, буквально впитывается в его тело.
  - Что за... - начала было Киса, но осеклась, поскольку из черной сферы вылетело еще одно облако.
  Подобно первому, оно осмотрелось и полетело прямо к нам. Я метнул ему навстречу огненный шар, но плетение врезалось в оживший мрак и даже не подумало активироваться. А черное облако обволокло шар и поглотило его без остатка, после чего продолжило свое движение. Разрыв, который швырнула Киса, тоже ничего не сделал. Мрак сожрал и его, а когда я намеренно активировал Молот Лефианака в полуметре от приблизившейся черноты, раздался грохот и облако остановилось, став каким-то менее плотным, нерешительно поворочалось на месте, а потом принялось собирать энергию, разлитую в пространстве. И тогда-то я понял, что их привлекает. Не живая плоть, а сама сила!
  - Вот твари! - выдохнул я и пошел прямо к живому мраку.
  Разумеется, тот не мог не заметить мою сияющую, наполненную энергией ауру, и устремился ко мне, как голодный зверь. Но я волевым усилием запустил свой насос и попытался впитать всю силу, только что поглощенную облачком. Да, я не видел никакого ее присутствия, лишь непроглядную черноту, но понимал, что она не могла исчезнуть бесследно. Она должна была находиться внутри этого странного существа, и сейчас я хотел забрать ее себе. Вся сила в окружающем пространстве мощным потоком устремилась в мое тело, но мрак, не долетев до меня всего сантиметров тридцать, внезапно остановился, а потом и вовсе полетел обратно.
  "Ага, не нравится!" - зло подумал я и попытался схватить облако.
  Да, это было глупо, не продумано, но я решил положиться на свой опыт разборок с богом, надеясь, что моя способность не подведет. Ладонь прошла сквозь оживший мрак, не встречая никакого сопротивления. Но я успел почувствовать, что забираю его силу, ощутил боль и страх, а в следующий миг сгусток, как мне показалось, слегка уменьшившийся в размерах, стремительно рванулся прочь и взмыл вверх. Догонять его я, само собой, не стал, а вместо этого посмотрел на свою ладонь. Она была покрыта какой-то черной мелкодисперсной пылью. Плотью этого пришельца из другого мира, который являлся если не разумным, то полуразумным точно. Ведь именно он дал мне ощущение боли, именно он испугался, когда я стал высасывать его силу.
  Мимо меня пронеслось плетение. Проследив его путь, я увидел, как оно было поглощено еще одним черным облаком. Уже третьим нашим гостем из другого мира. Первое уже успело высосать всю энергию из мага, создавшего разрез, а сейчас вместе с вернувшимся вторым методично облетало ошметки тел двух погибших магов. Их ауры уже успели развеяться и впитаться в меня в тот момент, когда я включил свой насос, однако в телах все еще присутствовала какая-то энергия, привлекавшая этих голодных существ. Нет, разумными они не были. В противном случае то облачко, которого я коснулся, сейчас рвануло бы обратно в разрез, а не пыталось восполнить потерю, извлекая силу из мертвых тел. Значит, данная форма жизни больше напоминает животных, ведомых инстинктами.
  Тут из сферы появилось четвертое облако, и я понял, что веду себя глупо. Вместо того чтобы анализировать поведение этих существ, нужно срочно закрывать разрез, иначе скоро здесь будет тысячи подобных пришельцев. И тогда уже никакой анализ мне не поможет.
  - Киса, Хор, кормите этих тварей силой и не давайте им далеко разлететься! - приказал я друзьям, укрывая их маскировкой, а сам побежал к остальным, крикнув: - Снимайте защитные амулеты, живо!
  Лакрийя отреагировала первой, она сорвала с запястья ажурный браслетик с сафрусом и бросила его на землю. Следом Дишала отцепила брошь от своего платья, а король с принцами принялся снимать пояса с драгоценными пряжками, в которые были заключены мощные плетения. И только Кашира с ужасом смотрела на сгустки мрака и не шевелилась. Безжалостно сорвав с нее ожерелье, я сформировал плетения маскировки и укрыл ими ауры всех присутствующих, включая себя и пленников, тем самым скрывая их от взора голодных тварей. Теперь даже если друзья не смогут уследить за всеми, то никто не должен пострадать. Если, конечно, мои расчеты верны и твари видят именно энергию.
  Подняв защитные амулеты, я швырнул их поближе к разрезу, чтобы ими занялись пришельцы, которых стало уже пять. А после этого я улегся прямо на землю, закрыл глаза и попытался расслабиться. Это было довольно сложно сделать, но я постепенно успокаивал свое сердцебиение, смирял эмоции и погружался в состояние полусна, желая поскорее встретиться с подругой. Ведь только она могла подсказать мне способ, с помощью которого можно было закрыть разрез, или Врата Смерти, как обозвал его Хор, которые действительно были способны привести этот мир к гибели.
  - Алекс, ты что делаешь? - донесся до меня еле слышный голос эльфийки.
  - Сплю... - тихо прошептал я, засыпая.
  А уже в следующую секунду увидел рядом с собой Темноту и без предисловий спросил подругу:
  - Подскажи, что мне делать?
  - Смотри и запоминай, - ответила она и продемонстрировала сложное плетение, а пока я старательно загружал в свою память его структуру, делала необходимые пояснения: - Как видишь, блоки в определенных местах дублируются, так можно подогнать размер под область охватываемого разрезом пространства. Активацию нужно проводить только при полном распределении силы по всему плетению.
  - А силы много нужно? - уточнил я.
  - Лучше допустить избыток, иначе может получиться непроизвольное расширение смежного пространства. Кроме того, как ты сам понимаешь, соприкосновение с разрезом нежелательно, но создавать его на большом расстоянии тоже не стоит...
  Пояснения вскоре закончились, но структура еще не улеглась в моей памяти. Постояв молча минут пять, разглядывая и запоминая плетение, напоминавшее полую сферу, я убедился, что усвоил все, что нужно, и сформировал рядом аналогичную. Оглядев полученный результат, я хотел было поблагодарить Темноту и вернуться в реальность, но подруга сказала:
  - Не спеши, Алекс, проверь еще раз.
  Послушавшись совета, я снова взглянул на свое плетение, проверяя четкость структуры, правильность связок, соотнося структуру с оригиналом... Стоп, а это что за халтура? Этого блока здесь совсем не должно быть, так как данное место хоть и похоже на аналогичный участок с противоположного бока сферы, но имеет некоторые различия, а одно из них я чуть было не упустил. Так, проверим еще разок... Ага, и здесь ляп. Вроде бы и не серьезный, но достаточно вспомнить, что произошло, когда я в прошлый раз пытался изменять плетение подруги, чтобы тут же избавиться от желания проверить, к чему он может привести.
  Перепроверив все еще раз, я развеял свое плетение с недочетами, а потом создал его заново, теперь уже не торопясь и прекрасно помня, в каком деле нужна спешка. На этот раз получилось идеально. Плетение было идентичным образцу и совсем не содержало изъянов. Но чтобы закрепить успех, я попробовал создать еще одно, на этот раз достраивая дублирующиеся блоки и тем самым увеличивая размеры структуры. Вышло просто замечательно, даже Темнота похвалила, а я улыбнулся ей и сказал:
  - Спасибо. Но знай, если у меня все получится, то сегодня тебе точно не удастся избежать моего нездорового любопытства.
  - Я знаю, Алекс, - усмехнулась подруга.
  В следующее мгновение я вновь почувствовал свое тело, открыл глаза и огляделся. Дело было плохо - пришельцев уже насчитывались десятки, они роем кружили недалеко от разреза, мигом проглатывая плетения моих друзей, которые к этому времени практически исчерпали свой магический резерв. Вскочив на ноги, я подбежал к Хору и Кисе, а потом прикоснулся к ним руками и принялся передавать свою энергию, восполняя их огромную потерю. Когда же я приобрел уверенность, что магов хватит еще на пяток минут интенсивной "кормежки", то попросил:
  - Продержитесь еще немного.
  - Постараемся, - процедила сквозь зубы Киса, формируя одновременно десяток разрушителей.
  Метнувшись к разрезу, я остановился неподалеку и начал формировать плетение Темноты. Оно выстраивалось неохотно, гораздо труднее, чем в состоянии полусна, но все же быстро приобретало нужные очертания и полностью охватывало темную сферу. Однако когда его структура была готова и принялась впитывать мою силу, меня постигла неудача - один из сгустков голодной черноты подлетел ко мне и принялся разрушать с таким трудом созданное плетение. Разозлившись, я впитал всю потраченную энергию, вынудив черное облачко в испуге отпрянуть, а потом крикнул друзьям:
  - Увеличьте количество плетений, применяйте Молот Лефианака, мне нужно немного времени!
  Принявшись выстраивать структуру заново, я услышал грохот, ставший лучшим доказательством того, что друзья меня поняли. Но и в этот раз у меня ничего не вышло. Новый пришелец вылетел из разреза и принялся вгрызаться в мое плетение, а когда я врубил свой насос, резко скрылся обратно во мрак. Понимая, что так дело не пойдет, я достал из кармана мешочек с сафрусами, выбрал из них тот, который был наполнен энергией под завязку и швырнул его в разрез с криком: "Да подавитесь, гады!". Надеюсь, это отвлечет тварей с той стороны от прохода в другой мир, пока я делаю свою работу.
  Новое формирование плетения прошло гораздо быстрее - сказывалась практика, а когда я начал наполнять его силой, то краем глаза успел заметить, что от роя рядом с друзьями отделились два черных сгустка в надежде поживиться халявной энергией. Не отвлекаясь от процесса, я сформировал десяток огненных шаров, которые на некоторое время заняли тварей. Надо отметить, что мое плетение потребляло очень много силы. Раз так в пять побольше, чем потребовалось магу для создания разреза. Но это и понятно - сделать дырку в штанах гораздо проще, чем потом ее зашить.
  Наконец, спустя долгие секунды ожидания вся магическая структура наполнилась моей энергией, которая равномерно распределилась по всей сфере, и я смог ее активировать. В первое мгновение ничего не произошло, и я уж было подумал, что силы оказалось маловато. Но потом по магической структуре пробежала волна, заставившая ее засверкать ослепительным светом, а в следующий миг она начала медленно сжиматься. Между ней и темной сферой было некоторое пространство, как и рекомендовала Темнота, так вот, преодолев его, мое плетение стало постепенно сжимать и сам разрез.
  Стремясь обезопасить свое плетение, я щедро швырялся магическими структурами в тварей, облегчая работу друзьям, но продолжал внимательно наблюдать за процессом. Спустя полминуты разрез уменьшился в два раза, затем, спустя еще десяток секунд, стал размером с футбольный мяч, потом превратился в орех, а вскоре и вовсе сжался до размера точки, после чего мое плетение сверкнуло яркой беззвучной вспышкой и погасло, оставив после себя лишь пустоту. Проход в другой мир был закрыт.
  И тогда я активировал свой насос на полную катушку. Черные твари как-то разом вздрогнули и попытались сбежать, но я все увеличивал и увеличивал силу своего впитывания, стараясь догнать и остановить пришельцев, слаженно бросившихся прочь. И в этот самый момент мне показалось, что из моего тела тоже выползло густое облако черноты, которое стремительно начало расползаться в стороны. Я понял, что это мое зрение таким способом показывает определенную область пространства, совсем не содержавшего силу. И одновременно я каким-то образом догадался, что могу сознательно контролировать расширение этой области.
  Чернота, повинуясь моей воле, протянулась гигантской рукой к улетавшему рою тварей, а затем схватила их всех и сжала в пальцах, не позволив ускользнуть ни одной. Я почувствовал, как в меня хлынула сила, которую пришельцы успели впитать в этом мире, и вместе с этим ощутил боль и страх умирающих существ. Вскоре этот поток энергии иссяк, чужие эмоции пропали, а из пространства, осушенного моей волей, на землю посыпалась мелкая черная пыль, всего несколько секунд назад бывшая живой.
  Для того чтобы усмирить свой насос мне понадобилось куда больше времени, чем на само уничтожение тварей. Однако спустя долгую минуту мне все-таки удалось совладать со своими способностями и прекратить высасывание силы из окружающего мира. Попытавшись с облегчением вздохнуть, я закашлялся, так как из моего носа обильно текла кровь. Видимо, такая работа на пределе способностей не была полезной для здоровья. Отхаркиваясь и сплевывая густую темную жидкость на траву, я оглядел себя внутренним зрением и выяснил, что повреждений в организме было на удивление много. Похоже, что сила, которую я поглощал с невероятной скоростью, впитываясь в ауру, одновременно с этим разрушала мое тело. Причем разрушала довольно сильно, не щадя даже костную ткань, так что теперь мне придется долго восстанавливаться, чтобы прийти в относительную норму.
  И все же это была не такая большая цена за раскрытие еще одной грани моих способностей. Как оказалось, я не только могу поглощать силу из окружающего пространства. Я способен создавать энергетический вакуум, а также высасывать силу из аур на расстоянии. Ведь если бы в эту область осушенного пространства попала бы любая аура, пусть даже мага, то вряд ли она смогла бы сопротивляться моей воле. Таким образом, наконец-то был получен ответ на мой давний вопрос - могу ли я высасывать энергию из живых существ. Да, могу, но при этом сильно разрушаю свое тело, так что с этим умением в будущем лучше не шутить.
  Ведь если бы силы оказалось больше, то сомневаюсь, что я бы смог так легко отделаться. А это приводит к следующему вопросу - а что если искусственно замедлять направляющиеся ко мне энергетические потоки? Ведь тогда они не будут причинять вред в физическом плане. Это подтверждает и бой в степи. Помнится, в тот момент я впитал прорву энергии, но ничего подобного и близко не наблюдалось, а значит, поглощение без запредельного ускорения нисколько не отражается на моем здоровье. Поэтому напрашивается логичный вывод - либо мне стоит научиться контролировать силу в момент впитывания, либо постепенно тренировать тело, чтобы добиться привыкания к такой скорости поглощения. Хотя, может, вообще нужно...
  - Алекс, ты как? - спросила Киса, отрывая меня от размышлений.
  - Вроде умирать пока не собираюсь, - ответил я и попытался остатками рукава вытереть кровь с лица.
  - А что это только что было? - спросил ошеломленный Хор. - И как у тебя получилось закрыть Врата Смерти?
  - Это была всего лишь наглядная демонстрация способностей Темного мага, - ответил я, подойдя к друзьям. - И кстати, что за термин странный - Врата Смерти? Кто его вообще придумал?
  - Древние маги, разрабатывавшие плетение перехода. Мне еще в Школе старшие ученики рассказывали легенду о том, что однажды некие экспериментаторы, решившие усовершенствовать знакомую структуру, случайно открыли врата, из которых к ним вышла сама Смерть. Она забрала с собой магов, их учеников и всех обитателей деревни, располагавшейся рядом с жилищем экспериментаторов, включая домашнюю скотину. Прибывшие на место друзья магов не обнаружили Врат, но вскоре по оставленным коллегами записям разобрались, что именно привело тех к гибели. После этого они продолжили начатые исследования и даже успели написать книгу, которая включала схему видоизмененного плетения, но так и не успели похвастаться результатами своей работы. Просто они сами не удержались от соблазна и снова открыли Врата для того, чтобы проверить, можно ли управлять Смертью или хотя бы договориться с ней. Говорят, что когда их нашли мертвыми, правитель Харрашара приказал уничтожить все записи об этих экспериментах. Маги признали мудрость короля и ликвидировали не только труды магов, но даже саму память о них, а любые опыты с плетением перехода раз и навсегда запретили. Однако, несмотря на все усилия, они так и не смогли отыскать книгу, где содержалось плетение Врат... И похоже, эта легенда оказалась правдой.
  - Вовсе нет! - усмехнулся я. - Никакие это не Врата Смерти, а просто проход в другой мир, где обитают вот такие существа, питающиеся энергией.
  Я кивнул в сторону осевшей на траву черной пыли.
  - Существа? Так они были живыми? - воскликнула Киса.
  - Да. А ты сама разве не ощущала их удовлетворение и радость, когда кормила их своей силой?
  - Вот это да! А я думала, что это мои эмоции.
  Посмотрев на пыль, я задумался, а затем решил убедиться, не является ли она опасной. Ведь может же такое случиться, что при достаточном насыщении силой она снова обретет форму и подобие разума? А мне допускать подобное очень не хотелось. Направившись к останкам тварей, я остановился у края черного пятна, а потом попытался набрать пригоршню этой сыпучей пыли, очень похожей на муку. Получалось плохо, но вскоре мне удалось наскрести достаточное количество для опыта.
  - Что ты делаешь? - спросила Киса, отправившаяся полюбопытствовать вместе со мной, в то время как Хор остался охранять короля с остальными.
  - Пытаюсь понять, что будет, если вновь наполнить эту дрянь силой, - пояснил я вампирше и направил ручеек своей энергии в черную пыль.
  Сила утекала в нее и исчезала бесследно, аккумулируясь в этом странном материале, но ничего не происходило. Несмотря на то, что количество энергии, впитанной черной пылью у меня на ладонях, было весьма приличным, та не подавала никаких признаков жизни и не собиралась становиться облаком. А когда я уже подумал, что мое предположение было неверным и беспокоиться не о чем, черная пыль вдруг вспыхнула в моих руках, словно магниевый порошок. Машинально я стряхнул горевшую гадость со своих ладоней, от чего огонь перекинулся на пыль, которая все еще лежала на земле. Та вспыхнула еще более охотно. Пламя стремительно распространилось по всему черному пятну, устроив пришельцам незапланированную кремацию.
  Глядя на яркий огонь, я сформировал лечебное пленение, чтобы устранить свежие ожоги на пальцах, и констатировал:
  - Итак, либо при избыточном насыщении силой структура данных существ разрушается, либо без контроля сознания то, что являлось их телами, не способно сдерживать внутреннюю энергию и использовать ее для поддержания существования. В любом случае, можно считать, что данные твари после смерти воскресать не могут.
  Посмотрев еще немного на угасавшее пламя, оставившее после себя лишь пепел и выжженную землю, я вместе с Кисой подошел к остальным, отмечая, что к нам быстро приближаются два скопления аур. Одно принадлежало, в основном, простым демонам, а вот другое насчитывало порядка полусотни магов, как сильных, так и не очень.
  - Приготовиться! - скомандовал я. - У нас гости!
  Друзья отреагировали правильно - активировали коконы и быстро укрыли подопечных защитой. Я же в это время проверил плетения маскировки на короле и остальных. Все они работали прекрасно и развеиваться не собирались. Видимо, структура, обеспечивающая энергетическую подпитку от ауры носителя, позволила им продержаться все то время, когда я интенсивно поглощал силу. Сняв маскировку с пленников, я на всякий случай осмотрел их уздечки и обнаружил, что в вампирской модели они тоже подпитываются напрямую от ауры, а потому без проблем вынесли испытание на прочность. Зацепившись взглядом за обеспокоенное лицо Шеррида, крепко обнимавшего свою раздумавшую помирать супругу, я усмехнулся и сказал королю:
  - Знаете, ваше величество, а мне очень нравится у вас в Харрашаре. Каждый день то нападение, то покушение, то вообще штурм дворца - просто некогда скучать! Эх, давненько мне так развлекаться не приходилось!
  - Алекс, это наверняка маги из Школы и гвардейцы, - обратился ко мне Хор, изучив приближавшиеся ауры.
  - Вполне возможно, но все равно подготовиться к встрече не мешает, - парировал я.
  Да, я и сам понимал, что в таком количестве подкрепление к нападавшим подойти не может. Ведь глупо было оставлять столь многочисленный резерв на крайний случай и при этом допускать серьезные потери при атаке. Логичнее сразу навалиться всеми силами и быстро перебить защитников. Но все же, пока сохранялась вероятность, что эти маги являются пособниками эледийцев, расслабляться нам не следовало, поэтому я начал планировать предстоящую схватку. Если она все же начнется, то мне лучше не маяться дурью, а сразу создать себе тело дракона, чтобы вызвать ошеломление и попытаться быстро перебить магов. Думаю, после устранения главной угрозы, с обычными вояками справиться будет совсем несложно...
  Но моим кровожадным замыслам не суждено было осуществиться. Из за деревьев показались отряды гвардейцев, сопровождаемые одаренными, разодетыми кто во что горазд. Если последние явились сюда прямиком из Школы, то наверняка традиция единой формы, как в имперских Академиях, там отсутствовала. На нас вновь прибывшие нападать не собирались, поэтому друзья расслабились и развеяли щиты. Гвардейцы весьма организованно рассредоточились и принялись обшаривать сад, в надежде отыскать кого-нибудь из нападавших, а половина магов, подчиняясь приказу старого демона в синем костюме, направилась во дворец. К нам же подошел один из гвардейцев, судя по нашивкам, довольно высокого звания, и четко отрапортовал королю:
  - Ваше величество, первый, третий, четвертый и седьмой отряды прибыли согласно полученным приказам!
  - Доложи обстановку! - коротко приказал Шеррид.
  Я удивился разительной перемене в его облике. Только что передо мной стоял усталый демон, на которого в последние дни свалилось слишком многое, который за последние пятнадцать минут много раз находился на волосок от гибели, которому можно было лишь посочувствовать... И вот уже передо мной монарх. Властный, спокойный и уверенный в себе, ничем не выдающий свои истинные чувства.
  - Силами вверенных мне подразделений была произведена зачистка сектора прорыва и организовано оцепление дворцовой стены, - начал рапорт гвардеец. - После этого совместно с прибывшими добровольными помощниками из Школы магии было организовано прочесывание северной и восточной части двора. В результате удалось обнаружить более двух десятков нарушителей, среди которых оказались лица, обладавшие способностями к магическому оперированию. Большая их часть была ликвидирована, однако четверых удалось захватить живыми. В данный момент первым и седьмым отрядами производится тщательный осмотр дворца, а остальные заканчивают зачистку территории. Потери личного состава составляют пять бойцов. Какие будут дальнейшие указания?
  - После окончания зачистки организовать оцепление дворца, задержать всех выживших защитников для последующего разбирательства, всех найденных нарушителей по возможности брать живьем, обеспечить надежную охрану пленным. Включая этих.
  Король кивнул на связанных магов, а я отметил, что он не пропустил мимо ушей мои слова о предателях. Теперь всем гвардейцам, которые выжили (а я не думаю, что таких окажется много), нужно будет привести убедительные доказательства того, что они действительно отражали нападение, а не оказывали посильную помощь эледийцам.
  - Слушаюсь, ваше величество! - гаркнул гвардеец и начал раздавать команды своим бойцам, которые быстро, но нежно подхватили пленников и потащили их к остальным.
  А пока вояки получали новые вводные, к нам подошел старый демон, по всей видимости, глава магов. Он добродушно улыбнулся и сказал Шерриду:
  - Несказанно рад видеть вас в добром здравии, ваше величество.
  - Я тоже рад вас видеть, Воршир, однако, не могу не отметить, что вы прибыли с большим опозданием.
  Маг оставил улыбку и несколько обиженно начал оправдываться:
  - Я же объяснял, что на то, чтобы собрать моих преподавателей и старших учеников, а также построить нужное количество плетений перехода, способных перенести сюда всех, потребуется большое количество сил и времени. Со своей стороны могу заверить, что все это было проделано в кратчайший срок, поэтому ваши претензии необоснованы. А если бы вы решили связаться со мной пораньше, не доводя ситуацию до критической точки, то никому из этих злоумышленников не удалось бы добраться до дворца. Так что если когда-нибудь в будущем снова возникнет надобность в нашей помощи, убедительно прошу вас предупредить меня загодя, чтобы я смог подготовиться.
  - Всенепременно, - отозвался король, улыбнувшись краешком губ. - Будьте уверены, как только мне станет известна дата следующего нападения, я сразу же поставлю вас в известность.
  - Благодарю, ваше величество, - сказал Воршир с легким поклоном, словно не заметив издевки, и тут же нахально поинтересовался у Шеррида: - А не могли бы вы представить мне мага, который, как я понимаю, оказал посильную помощь в уничтожении вашего великолепного сада?
  В ожидании ответа Воршир принялся весьма бесцеремонно разглядывать меня, но я никак не отреагировал, ведь сам уже давно успел оценить этого сильного и наверняка опытного мага, и сейчас занимался более полезным делом - развеивал свои плетения маскировки.
  - Что ж, я могу удовлетворить вашу просьбу. Знакомьтесь - Алекс Дракон, принц Нового Союза и адепт имперской Академии. Алекс, позволь представить тебе Воршира из рода Арренуш, директора Школы магии Харрашара.
  Я отметил, что никакого титула у директора не имеется, и легонько кивнул магу.
  - Позвольте уточнить, не тот ли Алекс Дракон, который одержал три победы на Турнире? - уточнил тот.
  - А так же выиграл состояние, сорвал вчерашнее покушение, а сегодня оказал мне и моей семье неоценимую помощь, благодаря которой нам всем удалось остаться в живых, - продолжил список моих заслуг Шеррид.
  - Очень приятно с вами познакомиться, - сказал директор, обозначив поклон. - Похоже, вы довольно неординарная личность, раз за столь краткий отрезок времени успели прославиться на все королевство. Однако мне никак не удается определить, к какой расе вы принадлежите. Не поможете старику?
  - Охотно. Я отношусь к весьма редкой расе Темных магов. Вижу, вам не нужно объяснять, что это за разновидность разумных. (Ну еще бы, у Воршира в этот момент так морда вытянулась!) А если у вас больше нет вопросов, то позвольте откланяться. После напряженного боя меня всегда в сон клонит, а кроме того я не хотел бы задерживать его величество. Он наверняка очень хочет получить от вас объяснения некоторых странных моментов происшедшего - к примеру, отчего среди нападавших оказалось большое количество выпускников вашей школы.
  Понаблюдав за реакцией мага, я убедился, что атаковать меня он не собирается, а потому спокойно повернулся к друзьям и констатировал:
  - Ну что, думаю, дальше тут и без нас разберутся. Пошли отдыхать?
  - Как скажешь, - ответила Киса и подошла ко мне вместе с Хором.
  - Лакрийя, ты остаешься? - спросил я эльфийку, не собиравшуюся отпускать своего Дишара.
  Та легонько кивнула. Не став возражать, я подхватил магическим захватом ее браслет, который успели опустошить черные твари, а потом за несколько секунд наполнил энергией сафрус в нем и сформировал плетение защиты. Гораздо лучше того, что находилось в амулете раньше. Протянув браслет девушке, я успел отметить странное выражение на морде директора, которое меня вполне удовлетворило. Я ведь не просто так выпендривался, демонстрируя свои способности магического оперирования. Я обеспечивал интерес к своей персоне, который позволит мне в будущем хорошенько покопаться в системе магии демонов. Если после сегодняшнего Воршир сохранит свой пост, я обязательно наведаюсь к нему в Школу, где мне наверняка будет организован теплый радушный прием.
  Как только мы отошли достаточно далеко, я коснулся ладонями друзей и принялся передавать им свою силу, наполняя их резерв. Хоть они и не демонстрировали признаков магического истощения, но успели потратить почти всю энергию, которую я передал им перед тем, как отключиться. Спустя десяток секунд Киса сказала:
  - Хватит, Алекс, спасибо. Иначе я пару дней заснуть не смогу.
  - Мой резерв тоже полон, - вторил ей демон.
  - Как скажете, - пожал я плечами и прекратил передачу.
  Шагая по полутемному коридору, я отмечал, что большинство магических светильников на его стенах не работают, лишившись всей своей силы. Светили лишь некоторые, да и то весьма тускло, явно находясь на последнем издыхании.
  - Алекс, а ты уверен, что с королем ничего не случится? - внезапно поинтересовалась вампирша. - Ведь директор Школы вполне может работать на эледийцев. Не зря же он появился здесь, лишь когда все закончилось. Кроме того, как ты верно подметил, не мог же он не знать о замыслах такой большой группы магов Харрашара? Лично я не решилась бы оставить Шеррида без защиты в такой сомнительной компании. Если Ворширу с учениками захочется устранить монарха, гвардейцы ничем не смогут им помешать.
  - Ты права, - кивнул я. - Но кое-что упускаешь. Да, директор вполне мог связаться с эледийцами, но о планах штурма не догадывался, иначе вообще не стал бы появляться здесь. Ведь если бы я не закрыл разрез, то всю эту группу поддержки ждала бы верная смерть, так как сбежать от голодных тварей маги бы не смогли. Да и задержка вполне объяснима - собрать группу, обеспечить построение плетений, предоставить нужную силу для активации, причем не свою. Если ты не заметила, все прибывшие маги были свеженькими, а значит, те, кто наполнял своей энергией переходы, остались в точке отправки. Вот и выходит, что директор сказал правду - быстрее появиться он просто не мог. Или мог, но только один, что было бы явной глупостью. По поводу замыслов - я точно не уверен. Хотя Воршир и не был в курсе планов магов, которые отправились на штурм, но уж точно знал о настроениях, которые бродили в последнее время среди одаренных Харрашара, поэтому наверняка Шеррид его еще долго будет трясти на эту тему. Однако в этом случае у него есть возможность оправдаться - подозрения ведь к делу не пришьешь. Ну а если я не прав, и большинство магов Харрашара во главе с Ворширом хотят ликвидировать королевскую семью, то нам тем более нечего там делать. Глупо воевать с ветряными мельницами, поэтому логичнее отойти в сторонку, а не устраивать в королевстве бессмысленный геноцид, вырезая всех одаренных.
  - Так короля убьют или нет? - в лоб спросил Хор.
  - Я тебе уже устал объяснять, что не могу видеть будущее, - ответил я со вздохом. - Но если ты соизволишь оглядеться, то сможешь заметить, что и Шеррид, и его семья до сих пор живы. Не думаешь ли ты, что если бы директор Школы хотел их убить, то стал бы так долго мешкать?
  Демон ненадолго ушел в себя, а потом все же решил оставить сомнения. Кису же в этот момент больше волновала не судьба монарха, а кое-что иное.
  - Алекс, а ты не объяснишь нам свое странное поведение, когда открылись эти Врата?
  Блин! Не успел удержать язык за зубами, вот и получил закономерный результат. Понимая, что от расспросов уже не отвертеться, я уточнил:
  - Тебя интересует, видел ли я подобное раньше?
  - Нет, мне больше любопытно, как у тебя получилось их закрыть. Ведь я видела, что при появлении первой черной твари ты не знал нужного плетения, но потом, оставив нас развлекать этих странных созданий, ненадолго отключился и вернулся уже с готовой структурой, которая смогла уничтожить Врата. И сейчас я хочу понять, что это было? Ты обладаешь памятью своих предшественников и в тот момент просто искал в ней нужные сведения? Или ты смог каким-то образом ускорить работу своего сознания и за это время придумал подходящее плетение? Так что же ты сделал?
  Я уже собирался ответить, что ее догадки были абсолютно верными, но меня опередили.
  - Киса, он просто заснул, - с довольной улыбкой сказал Хор. - Заснул и получил все необходимые знания. Не так ли, Алекс? И как же я раньше не смог догадаться! Ведь ты даже не скрывал, что обучаешься во сне, но я так ничего и не осознал. Ты упрямо отрицаешь свой дар предвидения, и хотя я давно понял, что это не правда, но все же не смог сделать верный вывод. Ты изо всех сил стараешься помочь нашим королевствам справиться с враждой, а я даже не задумался, к чему это может привести. Но сейчас у меня наконец-то открылись глаза... Алекс, теперь я знаю, кто ты на самом деле!
  Я выслушал всю эту тираду с немалым удивлением, а потом посмотрел на сияющего демона и сказал:
  - Э-э-э... Ну, что ж, поздравляю с прозрением. А с друзьями не желаешь поделиться своими догадками?
  - Если ты не рассказал нам об этом раньше, значит, время еще не пришло, - с улыбкой ответил Хор.
  - Давай, колись, хвостатый, мне тоже интересно! - приказала Киса, но демон никак не отреагировал ни на ее слова, ни на тычок в плечо, продолжая таинственно улыбаться.
  Вот еще напасть! Наверняка, с силой я переборщил немного, вот у друга от энергетической эйфории крыша и потекла. И что же это Хор себе напридумывал-то? Ладно, не важно, скоро он должен прийти в себя. Но как удачно демон отвлек вампиршу от дальнейших расспросов по поводу Врат! Если честно, мне сейчас очень не хотелось рассказывать друзьям, что я не только видел подобные разрезы ранее, но и неоднократно ими пользовался, так что спасибо ему большое за это. Нет, я не сомневаюсь, что Киса скоро вернется к этому разговору, но к тому времени я успею проанализировать все возможные последствия, решу, стоит ли вообще говорить правду, и в любом случае подготовлю хороший ответ. А сейчас как раз наступил подходящий момент, чтобы сменить тему.
  - Киса, а ты можешь рассказать, что случилось после того, как я вас оставил?
  Вампирша охотно поведала о своих приключениях, поэтому вскоре я смог представить полную картину случившегося. Как только я с троицей магов убежал к главному входу, друзья с королем и прочими спустились на нижний уровень. Ход оказался весьма узким и извилистым, причем постоянно понижался и изобиловал ступенями, поэтому быстро передвигаться по нему не получилось. А спустя несколько минут, когда, по ощущениям Кисы, они уже должны были приближаться к стене, у всех моих друзей одновременно сработала интуиция, приказывая им остановиться. Следуя моим указаниям, они не стали ей сопротивляться и прекратили движение, задержав всю группу.
  Ну а потом разгорелся спор. Киса с Хором упорно твердили, что дальше двигаться никому нельзя, так как там наверняка какая-то ловушка, а Зирох не соглашался и утверждал, что они почти выбрались. Лакрийя отмалчивалась, но крепко вцепилась в Дишара и не давала принцу сделать ни шага. На исход спора повлияло то, что никто из моих друзей не смог толком объяснить, почему они абсолютно уверены в том, что впереди ловушка. Вариант "Чувствую!" рассмотрен не был, а независимые арбитры в лице двух телохранителей заявили, что впереди никаких проявлений магии не видят. Однако Хор упрямо не давал Зироху вести группу дальше.
  Тогда начальник охраны плюнул и со злостью заявил, что сам пойдет и проверит, безопасен ли ход. Взяв с собой одного из гвардейцев, который славился своей внимательностью и наверняка был способен обнаружить механические ловушки, особенно если их установили недавно, Зирох пошел дальше. Но не успел он сделать и двадцати шагов, как друзья, подчиняясь своей интуиции, бросились в противоположном направлении, увлекая за собой остальных. А спустя несколько секунд прогремел мощный взрыв, который обрушил подземный ход за их спинами.
  Уцелеть друзьям позволили мощные балки на потолке хода, защитные коконы и щиты, которые они успели сформировать. Они частично погасили ударную волну, весьма удачно отшвырнувшую их подальше от места взрыва, и приняли на себя шрапнель из осколков камней и булыжников. Несколько минут потребовалось на то, чтобы прийти в себя, а потом все стали решать, что же делать дальше. Ход был завален основательно. Тонны земли погребли под собой тела начальника охраны и его подчиненного. Хотя, наверняка от тел ничего и не осталось, ведь мощный боевой амулет, укрытый глушилками, содержал огромное количество силы и был способен пробить практически любую защиту. Наверняка его создатели не пожалели на такое дело немаленьких размеров сафруса, потому что рвануло там - будь здоров!
  Киса на правах самой опытной, отмела идею пробиться наверх, так как на то, чтобы устроить колодец, потребовалось бы немало времени, а кроме того, в момент подъема они стали бы отличными мишенями для тех, кто их будет поджидать на поверхности. Поэтому девушка предложила вернуться, а затем, пользуясь тем, что основные силы нападавших все еще сосредоточены у главного входа и казарм, пробиться через оцепление в саду и добраться до стены. Почему именно через сад? Да потому, что он был расположен на южной стороне дворца, как раз на противоположной стороне от главного входа и достаточно далеко от казарм.
  Король этот план одобрил, поэтому группа тем же путем вернулась во дворец, пересекла его, не встречая по пути особого сопротивления (пара стычек с обычными демонами не в счет), и вырвалась в сад. Именно вырвалась, потому что Киса воспользовалась разрывом и разворотила стену (ну да, не мое - не жалко!), тем самым ошеломив находящихся поблизости нападавших, а потом оперативно тех уничтожив. Однако она не учла, что именно в этом месте окажется очень много магов, замаскировавших свои ауры, а воспользоваться плетением обнаружения отчего-то не решилась, так как считала, что именно этим и выдаст свое местоположение. Поэтому, с легкостью прорвав цепь обычных воинов, группа побежала прочь от дворца, но наткнулась на магический заслон и остановилась.
  Поначалу бой шел на равных, так как мастерством Хор и Киса превосходили своих противников, а телохранители короля слабаками не были. Но потом подтянулись простые демоны с непростым оружием. Первыми же бросками были убиты гвардейцы, своими телами заслонившие Шеррида. После этого друзья поняли, откуда исходит главная угроза, и постарались заранее выбивать метателей кинжалов. В этом им очень помогла Лакра, виртуозно отправлявшая в цели свои ножи. Но все равно, нападавшие использовали преимущества в численности и за полминуты сумели серьезно ранить королеву с Дишкором, а также по приказу магов ликвидировать одного из телохранителей.
  Остальные броски были не такими результативными, так как друзья, выбранные в качестве мишеней, легко уклонялись от клинков. Правда, это стоило нескольких порезов королю с Дишаром, однако именно на этих бесполезных попытках нападавшие растратили весь свой запас черного оружия. А перейдя на обычное - обломались, так как в этом случае Киса с Хором даже не дергались, надежно защищенные коконами. Тем не менее, положение было безвыходным - продержаться втроем против семерых, пока не подоспеют гвардейцы из города, при этом защищая от магических атак королевскую семью, шансов не было. Но тут как раз подоспел я.
  - Кстати, Алекс, тебе не кажется, что все это нападение на дворец какое-то странное и неорганизованное? - спросила вампирша, закончив рассказ.
  - Почему? - удивился я. - Все предельно логично и грамотно. Смотри сама - ловко спланированные беспорядки на окраине Раша вынуждают короля ослабить охрану, отправив туда половину своих гвардейцев и магов. В это время следует атака, причем нападавшие сразу наносят решительный удар по северным воротам в стене, как бы заявляя о своих серьезных намерениях. Разумеется, начальник охраны выставляет самых сильных бойцов на главном входе, куда и стремится противник. Но по пути тот грамотно разделяется на три отряда. Один - самый сильный, начинает атаковать защитников на входе, не особо считаясь с потерями, второй удерживает остальных гвардейцев в казармах, а третий окружает дворец. Да, на первый взгляд, это глупо, но нападавшим просто было нужно, чтобы король решил воспользоваться подземным ходом, где его поджидал сюрприз. Для этого они и организовали все это представление. Да, можно было выбрать стремительное нападение и проникновение во дворец с разных точек, но вспомни, как мы легко отбивали атаки одиночек. Такая тактика вполне могла привести лишь к тому, что Шеррид все равно бы воспользовался подземным ходом, а в результате потери нападавших были бы гораздо больше... Кстати, теперь мне ясно, как охрана не смогла опознать мертвых слуг на приеме. Их пропустили маги-предатели, которые сегодня устроили ловушку под землей.
  - А почему ты думаешь, что именно сегодня?
  - Если ты не забыла, только вчера было неудачное покушение. А долго скрывать энергонасыщенные амулеты глушилки не способны, поэтому я уверен - ловушка появилась совсем недавно. И наверняка ее установили те два мага, которые пытались меня грохнуть. Вот только непонятно, почему же они не слиняли подальше при нашем появлении? Неужели не опасались, что им самим придется сопровождать короля на тот свет?
  - Наверняка, они рассчитывали, что Зирох оставит их в качестве заслона на пути преследователей, как в этом случае и советуют инструкции королевской гвардии, - пояснил Хор. - Тогда они могли убедиться в срабатывании своего амулета, а сразу после этого оперативно проверить ход на наличие выживших.
  - Можно принять, как вариант, - констатировал я после недолгого раздумья. - Ладно, зачем гадать на киселе? Пленников у короля хватает, так что если его дознаватели постараются, завтра мы узнаем все недостающие подробности очередного неудавшегося плана эледийцев.
  Тем временем мы уже успели дойти до дверей наших комнат и, в первую очередь, зашли к Хору, чтобы понаблюдать за трогательной встречей родственников. Алиша оказалась целой и невредимой, она с радостным визгом кинулась на шею брату, после чего счастливо разрыдалась. Видимо, жутко перенервничала, мучаясь одна в неизвестности, поэтому долго не реагировала на ласковые слова брата, пытавшегося ее утешить, и только крепче сжимала объятия. Переглянувшись с Кисой, мы решили оставить их наедине, и отправились по своим комнатам.
  Первым делом я выхлебал полфляги лимэля из оставшегося запаса. Да, почти все повреждения уже подлатала моя аура, но я решил, что такая стимуляция организма нисколько не помешает. Пусть мое истинное тело будет, как новенькое, иначе в следующий раз (эх, лишь бы не накаркать!) оно может меня подвести. После этого я провел инвентаризацию и обнаружил весьма неприятный момент. Все разговорники, оказавшиеся у меня в кармане, превратились в обычные монетки, парочка наполненных силой мелких сафрусов тоже были пустыми и только черное колечко сохранило первозданный вид. Ну да, я уверен, его хоть в Ородруин бросай - ничего не случится! А вот потеря разговорников удручала. Да, я пользовался ими нечасто, но не хотел лишаться этого довольно удобного способа общения с семьей. Что ж, теперь придется использовать только кровную связь.
  Сбросив с себя обгоревшую одежду, я по-быстрому сполоснулся в ванной, отметив, что горячей воды уже нет. Либо во дворце она давалась по часам, что маловероятно, либо во время уничтожения тварей я умудрился осушить не только магические светильники. Избавившись от жалких остатков волос, которые пощадило пламя, я сформировал плетение для ускорения роста растительности на голове, а затем надел новый костюм, который принесли слуги, пока мы были на семейном ужине. На этот раз он оказался темно-серого цвета, что было приемлемо, а кроме того, никакой другой одежды у меня не было, так что в этот раз я решил воспользоваться подарком. Тем более за свое спасение король и так остался мне должен. Я ведь ради его величества отправил в другой мир сафрус, тянувший на сорок, а если учитывать содержавшуюся в нем силу, то и на все пятьдесят тысяч золотых!
  Поставив на всякий случай тщательно замаскированные сигналки на дверь и окна, я повалился на кровать, некоторое время понежился на мягкой перине, а потом скользнул в полусон. Улыбнувшись возникшей темной фигуре, я спросил подругу:
  - Ну что, у тебя есть желание отвечать на мои вопросы? Или снова будешь заводить старую песню о главном?
  - Что ты имеешь в виду?
  - Я говорю о твоих недавних объяснениях - о том, что, получив крупинку информации, я не стану ворочать целый пласт знаний... Ну и все такое прочее. Я ведь уже догадался, что таким способом ты просто преодолевала мой подсознательный страх к получению чужих воспоминаний. Но могу тебя обрадовать - все получилось замечательно. Я выдоил имперского магистра, даже не задумываясь о возможных негативных последствиях, и за это тебе отдельное спасибо.
  - И когда же ты успел прийти к такому выводу? - уточнила Темнота.
  - Как только осознал, что в последние дни неоправданно много думаю о новых знаниях. Можешь собой гордиться, у тебя получилось обеспечить мне нужную мотивацию, да так ловко, что я ничего не понял.
  Ну да, казалось бы - что тут такого? Сперва подруга напомнила мне, что вовсе не обязана отвечать на все мои вопросы, тем самым серьезно озаботив поиском новых источников информации. Это в итоге привело к тому, что мне удалось растрясти Кису на полезные знания. Ну а потом Темнота и вовсе пристыдила меня, упрекнув в лени. Справедливо, между прочим, но нельзя не отметить, что ее нотация оказала на меня огромное влияние. Такое, что я без подготовки сунулся в голову к опытному магу, наплевав не только на свои прежние опасения, но и на элементарный здравый смысл. Ведь я абсолютно не задумался о том, что будет, если меня застукают его коллеги за перекачкой информации. Да что там! Даже уздечку на магистра не надел!
  - Прости, Алекс, я не думала, что мои слова приведут к таким последствиям, - несколько виновато сказала подруга.
  - Не извиняйся, ты все сделала правильно. И если вдруг опять захочешь меня пристыдить, то не стесняйся. Я всегда готов признать свои ошибки.
  - Как скажешь, - покладисто согласилась Темнота и вдруг резко, без перехода, заявила: - Алекс, сколько можно вести себя так безответственно?! Только за один час ты мог погибнуть десятки раз, не озаботившись толком просчитать последствия своих действий! Я полагала, ты чему-то научился за время пребывания в Академии, но вижу, что в схватках ты, как обычно, больше полагаешься на клинки, чем на свои способности. Это очень глупо! Твой потенциал огромен, а твои знания давали тебе все возможности победить своих противников безо всякого риска, однако ты предпочел идти по простому пути, полагаясь только на удачу. Но неужели ты не понимаешь, что когда-нибудь это везение может закончиться? Неужели ты не осознаешь, что...
  - Все-все, достаточно! - воскликнул я, подняв руки в притворном испуге, прерывая уже довольно знакомый монолог Темноты.
  Та вздохнула и напомнила с иронией:
  - А кто сказал, что готов признавать свои ошибки? Ненадолго же тебя хватило!
  - От своих слов я отказываться не собираюсь и прекрасно понимаю, что в недавних схватках подчас действовал весьма глупо. Однако в свое оправдание могу сказать, что в тот момент, в условиях нехватки времени эти решения казались мне самыми лучшими.
  - Вот именно, Алекс, в условиях нехватки времени! Но ты же сам знаешь, что в бою нет времени для долгих размышлений, не так ли? Однако, я догадываюсь, в чем причина всех твоих ошибок. Просто у тебя завышена планка границ допустимого риска, поэтому ты не уделяешь достаточно внимания созданию предварительного плана действий с учетом их возможной неэффективности. Иными словами, ты начинаешь схватку, даже не задумавшись, что будет, если враг нейтрализует все твои удары. Ты реагируешь ситуационно и поэтому часто идешь на поводу у противника, а не выстраиваешь схему боя сам. Да, пока тебя выручают способности и особые умения, которые никто из твоих недругов не может предвидеть и блокировать, но ведь ты уже убедился, что не во всех ситуациях они способны помочь?
  Я только кивнул. Темнота была права, озаботившись общей тактикой начала поединка, я кидаюсь в него с головой, а дальше - куда кривая выведет. За это мастер Лин точно бы не похвалил, да и Ризак наверняка ввернул бы пару словечек о том, что магу-боевику весьма полезно иметь голову на плечах. Видимо, на это сильно повлияли практические занятия во сне, когда я противостоял всего одному или нескольким противникам. Но тогда моей задачей было закрепление навыков боя, а не развитие стратегического мышления, и сейчас я понимал, что это было неправильно. Следовало развивать целый комплекс умений, а не сосредотачиваться на чем-то одном.
  Видимо, нам с подругой нужно срочно скорректировать программу моего обучения. И вообще, что-то в последнее время я непозволительно расслабился, совсем позабыв о тренировках. Непорядок!
  - Все, я прозрел, - со вздохом сказал я Темноте. - Возомнив себя мастером одиночных схваток, я начал применять похожие приемы против толпы.
  - И что же ты планируешь делать дальше?
  - Последую завету одного вождя моего мира. Буду учиться, учиться и еще раз учиться. Скажи, ты не могла бы сейчас создать для меня сон, который в точности повторял бы случившееся? Попробую для начала хотя бы исправить свои ошибки.
  - Конечно, Алекс, но разве ты уже не хочешь удовлетворить свое любопытство?
  Вопросы, ранее вертевшиеся у меня в сознании и боязливо спрятавшиеся с глаз долой, как только Темнота наглядно продемонстрировала размеры моей глупости, снова повылазили из укромных уголков моего разума.
  - Спасибо, что напомнила. Можешь объяснить, как демонам удалось научиться созданию разрезов? Уж не ты ли постаралась? А то мне в легенду Хора как-то не особо верится.
  Ну не могло же случиться так, чтобы, дорабатывая велосипед, маги прошлого создали вездеход? Такое только у меня может выйти! Но дальнейший рассказ Темноты показал, что легенда была недалека от истины.
  Итак, как Хор и говорил, древние маги с энтузиазмом принялись курочить плетение перехода. Но они вовсе не хотели его усовершенствовать, а планировали сделать из него мощное оружие. Поскольку в то время только-только отгремела война с вампирами, данный вопрос был весьма актуален. Не жалея сил, горе-экспериментаторы изменяли плетение, добиваясь того, чтобы оно воздействовало не на разумных, а на пространство вокруг себя. Ведь так заманчиво было создать нечто, способное аннигилировать определенную область материального мира, невзирая на любую магическую защиту.
  В общем, маги экспериментировали, экспериментировали и наконец доэкспериментировались до создания разреза. Правда, они так и не успели понять, что же, собственно, придумали, так как отправились на корм черным тварям. Как мне объяснила Темнота, данный вариант плетения открывал проход в один недоделанный мир, населенный именно такими существами, поглощавшими энергию. Своеобразный научный проект какого-то демиурга, призванный доказать, что разум может существовать и в такой форме. Однако этот разрез сильно отличался от того, через который прошел я, поэтому выглядел сферой и не мог долго существовать без подпитки. Спустя день после гибели экспериментаторов он сам собой закрылся, а все попавшие в этот мир твари вымерли.
  Дело в том, что для поддержания жизни им нужна была энергия совсем другого рода, а сила, содержавшаяся в здешних магических структурах или аурах, хотя и привлекала существ, но расходовалась ими на несколько порядков быстрее. Кроме того сыграли немалую роль и кое-какие законы здешнего мира. Поэтому, когда в пределах досягаемости не осталось ни аур, ни других накопителей, твари просто сдохли от голода, не успев даже добраться до соседней деревни, которая находилась в получасе ходьбы. Разума на то, чтобы вернуться обратно через разрез, у них не хватило. В общем, повезло, иначе не скажешь. Были бы твари хоть немного проворнее и живучее, на этом материке никто бы не уцелел.
  Маги, прибывшие выяснить, что же послужило причиной стольких смертей, обнаружили кучки черного порошка, по оставленным повреждениям на мертвых телах смогли воссоздать картину и продолжили дело почивших коллег. Они не только смогли найти нужное плетение, но и провести новый эксперимент, учтя ошибки предшественников. И хотя жертв тоже не удалось избежать, маги опрометчиво решили, что поняли принцип действия новой структуры. Они предположили, что энергия, особым образом сконцентрированная в плетении, порождала некую материю, имевшую зачатки инстинктов и целенаправленно поглощавшую силу. Мысль о другом мире им и в голову не пришла.
  В общем, выжившие похвастались своим изобретением Совету магов Харрашара, получили заслуженные награды, благодарности и предались новым экспериментам. А Совет новое плетение общим голосованием решил засекретить, так как оно было слишком опасным оружием, чтобы доверять его каждому. После этого и родилась сказочка о Вратах Смерти, которая объясняла широкой публике все странности во время испытаний и, по странному стечению обстоятельств, была больше похожей на правду, чем теория магов-экспериментаторов. На практике же новое плетение вообще никогда не применялось - случаев подходящих не было, а изучалось лишь специалистами весьма узкого профиля.
  Когда рассказ подруги подошел к концу, я осторожно спросил:
  - А скажи, можно ли как-нибудь изменить структуру плетения, задав ему другую настройку, чтобы в результате точка его выхода вела не в тот недоделанный мир, а в нечто типа моей Земли?
  - Разве здесь тебе уже надоело? - уточнила Темнота.
  - Нет, просто было бы очень интересно поглядеть на иные миры. Хоть краешком глаза.
  Нет, все-таки любопытство - страшная вещь! И если другим оно жить не мешает, то у меня отчего-то приобретает поистине устрашающие размеры. Ведь я еще этот мир как следует не изучил, а уже рвусь открывать другие!
  - Нет, Алекс, ничего не выйдет.
  - Почему? - не желал сдаваться я.
  - Потому что для того, чтобы изменить, как ты называешь, "точку выхода" с тем расчетом, чтобы она оказалась в мире с условиями, которые в твоем понимании соответствуют "обычным", нужно радикально перестроить всю структуру плетения. А еще нужно обязательно сделать его устойчивым к свертыванию, для чего добавить в конструкцию немало элементов, затем обеспечить безопасность. К слову, разве ты никогда не задумывался, почему мог пользоваться разрезом, ведущим на Землю, и при этом оставаться в живых, несмотря на разницу во временных слоях? А еще не нужно забывать о компенсации энергетического баланса, выбора оптимальной зоны прокола и еще сотне вещей, которые я даже называть не буду, так как они покажутся для тебя пустым звуком. Поэтому советую тебе не пытаться проводить эксперименты с той структурой, которую ты сегодня узнал. Поверь, ничего хорошего из этого не выйдет.
  Мда, с лаврами путешественника по мирам придется обломаться. И я даже не стану выпрашивать у подруги готовое плетение нового разреза, так как ее ответ предугадать несложно. Пока я не выйду из детского возраста, эта заботливая мамаша меня гулять никуда не отпустит. Вдруг я в другом мире с дурной компанией свяжусь, которая научит меня чему-нибудь плохому! А зачем ей курящий Избранник?
  Темнота усмехнулась в ответ моим мыслям, а мое сознание начало гаснуть. Но в следующее мгновение я не окунулся в черноту, а вновь очутился во дворце, попав как раз в тот момент, когда мы всей компанией отправлялись к подземному ходу. Мой сон был очень детальным, совсем не отличимым от реальности, поэтому я довольно усмехнулся и начал тренировку. Я шаг за шагом преодолевал свой путь, разбирая каждую схватку в отдельности, исправляя допущенные ошибки, подыскивая другие варианты действий, много раз переигрывая один и тот же момент. Все это было похоже на стандартную компьютерную игрушку, которую я проходил, пользуясь сохранениями и стремясь максимально улучшить свой результат. И все это жутко мне нравилось.
  Когда я таким способом проработал все эпизоды, то начал менять общую стратегию обороны. Я заходил группе у главного входа с фланга, навязывал им ближний бой, а затем отступал в глубину коридоров, увлекая нападавших за собой, и разделывался с ними по очереди. Я максимально нежно ликвидировал вояк первой группы, а потом использовал навыки некроманта и создавал из тел мертвых слуг, с которыми мчался на помощь друзьям. Я комбинировал разные схемы действий, взяв для поддержки Хора. Я пользовался иллюзиями, ловушками, пробовал плетения, которые мало что оставляли от дворца... Короче, отрывался, как мог, но приобретал нужные умения стратегического мышления. Или даже не умения, а только их зачатки, так как действовал методом проб и ошибок, не имея под рукой нужной литературы и доходя до всего своим умом.
  Как только я с успехом начал проходить всю стратегию, повторяющую развитие событий реальности, Темнота стала менять вводные, поэтому мне приходилось действовать на новом уровне сложности. Стало намного интереснее. Теперь мне была неизвестна численность противников, их стратегия действий и уровень мастерства, поэтому пришлось попотеть. Я постоянно должен был пользоваться плетением обнаружения, чтобы не допустить подхода врагов с тыла, я все время обязан был контролировать перемещение союзников, чтобы не потерять их, а кроме того учитывать особенности обстановки, психологии бойцов и все прочее. Неудивительно, что первые несколько раундов я проиграл почти всухую, зато потом дела пошли более успешно. В четвертый раз мне даже удалось выжить, в седьмой - спасти короля, продержавшись до подхода помощи, а в девятый даже сохранить жизни всех моих друзей.
  Не знаю, сколько я так игрался, но в какой-то момент внезапно осознал, что если завтра на дворец будет совершено похожее нападение, то я смогу с легкостью его отразить... Хотя, может, не с легкостью (это я, конечно, загнул), но смогу. Не допуская таких глупых ошибок и не рискуя ежеминутно отбросить копыта. А когда мне удалось вполне прилично отбить три штурма подряд, Темнота решила, что на сегодня довольно игр, и отправила мое уставшее сознание в угольную яму.
  
  Глава 22. Память
  
  Когда я проснулся, первым делом почувствовал дичайший голод. Употребление лимэля на ночь, да еще и на голодный желудок давало о себе знать. Вскочив с кровати, я проверил, как там поживают мои брови с ресницами, и обнаружил, что они уже успели отрасти и приобрести положенную густоту. А почесав затылок, выяснил, что теперь на голове у меня вместо шикарной лысины наличествует аккуратный ежик, и решил - внешне мое тело в полном порядке. Теперь бы еще брюхо набить, и будет вообще фантастика! Посмотрев на окно, я отметил, что время близится к обеду. То-то мне так жрать охота!
  Натягивая на ноги свои старые сапоги, слегка подпорченные огнем, я проверил соседние гостевые и увидел, что Киса, Хор и Алиша сейчас коротают время за разговорами. Лакрийи поблизости не наблюдалось - видимо, она еще не покидала общество своего ненаглядного Дишара. Подхватив перевязь с мечами, я подумал немного, а потом сделал вывод, что с таким нарядом она будет смотреться более чем нелепо, и решил оставить клинки в комнате, надев только пояс с кинжалом. Вряд ли с ними что-нибудь произойдет, а никаких грандиозных схваток в ближайший час уж точно не предвидится.
  Я не стал заходить к друзьям, а сразу направился на кухню. Побеседовать можно и потом, а вот желудок ждать не может. Накинув маскировку, чтобы скрыть свою необычную внешность, я без задержек добрался до владений Шрола, по пути отметив повышенную активность обитателей дворца. Спокойно никто не ходил, слуги, гвардейцы и прочие носились по коридорам, как оглашенные. Пару раз меня едва не сбили с ног демоны с какими-то бумагами, а один из пробегавших мимо рабочих только чудом не оставил на моем костюме свежее пятно краски.
  "Как потревоженные муравьи, честное слово" - подумал я, глядя на всю эту суету.
  Повар мне очень обрадовался, усадил за стол, приказал помощникам притащить гору еды, а пока я насыщался, весьма эмоционально рассказывал о том, какая его постигла неприятность. Оказалось, что после того, как был отбит штурм, а гвардейцы с дознавателями опросили всех работников дворца на предмет кто где был и кто что видел, Шрол обнаружил, что многие магические амулеты и плетения в его хозяйстве отказываются работать. Разумеется, он пожаловался управляющему, однако тот отмахнулся от повара, так как в это время был занят оценкой разрушений, причиненных дворцу, и не хотел войти в положение начальника кухни.
  Целую ночь Шрол искал справедливости по разным инстанциям, но только под утро сам Шеррид, впечатленный страшными угрозами оставить его без завтрака, приказал своему новому начальнику охраны отрядить в помощь повару двух толковых магов. Те все утро занимались приведением кухонного хозяйства в рабочее состояние, заодно поведав по секрету, что виноват во всем этом один странный маг, который не только разрядил амулеты Шрола, но и высосал силу из большинства магических светильников, уничтожил сигнальную систему дворца, оставил правое крыло без воды и причинил еще немало других бед.
  В общем, повар долго распекал "подлого разрушителя, магического вредителя" и тэ пэ, насылая страшные проклятия на его голову и головы его родственников, даже не подозревая о том, что этот самый "разрушитель" в данный момент сидел перед ним, старательно работал челюстями и в нужный момент не забывал поддакивать. А меня же эта ситуация изрядно повеселила, поэтому, закончив с обедом, я поблагодарил Шрола и в прекрасном расположении духа отправился к друзьям.
  - С добрым утром! - сказал я, заходя в комнату.
  - У меня что-то с глазами, или ты наконец-то решил облачиться в приличную одежду? - улыбнувшись, спросила Киса.
  - Что поделать, никакой альтернативы не оказалось, поэтому пришлось поневоле соответствовать статусу принца, - весело ответил я, занимая одно из кресел. - Ну, что тут у вас?
  - А у нас тут заговор! - поддержала веселье девушка.
  Я лишь усмехнулся, однако дальнейший ее рассказ доказал, что вампирша не шутила. Час назад к ним забегала Лакрийя, которая поделилась последними новостями. В общем, сразу после того, как мы со спокойной совестью отправились отдыхать, у гвардейцев и дознавателей работа только началась. Экспресс допросы пленных дали ошеломительные результаты. Оказалось, что в Харрашаре пышным цветом расцвел заговор, охвативший добрую четверть знати и имевший своей целью свержение правящей династии и установление власти Совета. Подробности ушастая сообщить не успела, но сказала, что все настолько серьезно, что королевство буквально стоит на ушах.
  Всю ночь и все утро в столице проводились аресты и задержания. Немудрено, что сейчас в дворцовой тюрьме наблюдается острая нехватка свободных мест, поэтому сюда привозят уже только самых важных персон, а мелкую шушеру перепоручили дворцовой страже. Причем этот процесс давно перекинулся в другие крупные города. Ловили эледийцев, продажных чиновников, знатных заговорщиков и их пособников, но с каждым задержанным открывались все новые и новые имена вовлеченных в заговор. С большим трудом силами подчиненных Воршира были схвачены несколько магов, имевших отношение к штурму. Король задействовал даже регулярную армию, а всем его дознавателям приходится работать за троих.
  Короче, заварилась такая каша, что расхлебывать ее придется еще не один день. Лакрийя пообещала рассказать все подробности вечером, когда у дознавателей сложится полная картина. Кстати, она принимала в их работе самое непосредственное участие, выступая в роли особого консультанта и разбираясь в заговоре на пару с Дишаром, который являлся кем-то вроде координатора. Киса долго удивлялась, как же ушастую не прогнали подальше от грязного белья королевства, но я-то прекрасно знал, что темные эльфы являются превосходными мастерами заговоров и интриг, поэтому сейчас Лакра оказалась весьма полезной Шерриду. Ну и здорово! Девушка, особо не напрягаясь, может оказать немалую помощь следствию - поделится опытом своих сородичей, подскажет некоторые пути решения проблемы, а заодно и выяснит для нас все, что только можно.
  Послушав немного, как вампирша с хмурым демоном строят разные догадки о том, кто же является организатором заговора, и каким боком к нему завязаны эледийцы, я решил не включаться в это философствование, а заняться более нужным делом. Покопаться в знаниях магистра, а вернее - в своих знаниях. Тем более что до вечера еще вагон времени, а вчера я не успел даже поверхностно с ними ознакомиться. Сообщив друзьям, что пойду вздремну пару часиков, я попросил их растолкать меня, как только появится Лакра, ведь подробности заговора были для меня весьма интересны. А вернувшись к себе, рухнул на кровать и закрыл глаза, мысленно раскрыв в своем разуме новые воспоминания.
  Магистра звали Гадин. Именно так, с ударением на первый слог, и если судить по тому, что я узнал, гадом он был еще тем. Родился в бедной многодетной семье, все свое детство провел в изнуряющей работе, так как его родители рассматривали своих отпрысков только в качестве помощников по хозяйству и никак иначе. В это время постоянными спутниками Гадина были голод и злость. Он постоянно терпел унижения со стороны старших братьев и отчима, одногодки насмехались над хилым мальчиком в драной одежде, а единственным его верным другом был дворовый пес.
  Но в один "прекрасный" день, когда братья принялись избивать Гадина за то, что он осмелился стащить со стола пару клубней вареного картофеля, у мальчика случился спонтанный выброс силы. После этого из семьи в живых остался только будущий маг, которому в тот момент шел десятый год. Понимая, что теперь его жизнь круто изменилась, он выгреб из подпола горсть медяков - нехитрую семейную заначку, прихватил кое-какую одежонку, не сильно заляпанную кровью, и слинял, пока односельчане не спохватились. Он-то прекрасно помнил рассказы о том, как одну из деревенских девочек продали в рабство заезжему магу, и не хотел себе такой судьбы.
  С той поры начались странствия Гадина. Он ходил по разным деревням, пытаясь понять, как ему жить дальше, но не находил ответа. Вскоре деньги закончились, и тогда начинающий маг начал промышлять воровством. Сперва все шло удачно, но однажды крестьяне застукали его на горячем и попытались избить. Теперь выброс был контролируемым, поэтому Гадину удалось уйти, оставив за собой два разорванных силой тела. В этот момент он осознал, что хочет пойти по магической стезе, стать магом, которого никто не посмеет тронуть, которому не нужно ничего бояться, который может делать все, что ему захочется!
  Однако не все оказалось так просто. Мальчик знал, что за обучение магии нужно было платить, либо навсегда расстаться со своей свободой, став рабом своего учителя, чего он не желал. Поэтому встал вопрос - где взять деньги. Долгий месяц шныряния по чужим хатам принес Гадину только три жалкие серебрушки, ведь деревенские не были зажиточными, а в хорошие дома, охраняемые злыми псами, он залезать боялся. Но тут произошло событие, подсказавшее будущему магу выход из тупиковой ситуации.
  Как-то раз его поймали на дороге дюжие мужики и предложили отдать все деньги, пока не порешили. Но с момента первого выброса силы прошло немало времени, а кроме того, мальчик целенаправленно старался развивать свои способности, постоянно тренировался и экспериментировал. Поэтому не удивительно, что эти мужики быстро умерли, а Гадин завладел всем их добром. Как оказалось, разбойнички промышляли долго и успели обобрать многих путников, поэтому в их схроне, который Гадин нашел по следам бандюков, нашлось огромное богатство - целых семь золотых и груда всякого барахла. Посмотрев на свою добычу, будущий маг понял - вот же оно, решение! Зачем воровать у нищих, если можно нападать на богатых странников?
  На первое дело Гадин выходил с опаской, но одинокий всадник умер, не успев ничего сообразить, и порадовал мальчика полным кошельком серебра. Второе и третье прошли так же гладко. Одаренный маг ничего не брал, кроме денег, и сразу менял места охоты, поэтому считал себя неуловимым. Однако четвертое принесло неудачу. Двое путников после удара магией замертво падать на землю не пожелали, а схватились за мечи. После этого Гадин долго плутал по лесной чаще, заметая следы и прекрасно понимая, что в этот раз он нарвался на тех, у кого имелись защитные амулеты.
  Следующую десятицу на "дело" малолетний разбойник не выходил, отсиживаясь в лесу, в какой-то норе. Но мечта стать магом пересилила, поэтому уже вечером одиннадцатого дня, затаившись у дороги, ведущей к городу, Гадин поджидал свою новую жертву. И дождался. Ею оказался одинокий всадник в поношенной одежде, ехавший на неказистой лошадке и уж точно не имевший при себе никаких амулетов. Однако расчет не оправдался. Удар не принес результата, а уйти у малолетнего разбойника в этот раз не получилось. Попытавшись скрыться, он почувствовал, как тело обвивают невидимые веревки, которые быстро выволокли его из кустов и поставили перед магом. Теперь-то Гадин понял, что всадник, которого он пытался убить, был именно магом.
  - Так вот, кого Гильдия разыскивает уже две десятицы! - весело воскликнул тот. - Надо же, как интересно! Пока все думали, что это кто-то из наших безобразничает, поднимая спрос на защитные амулеты, некий одаренный гаденыш просто затеял охоту на землях графства. Занятно... Ну и что же мне с тобой делать, а? Тащить в город неохота, да и гильдейцы за твою поимку много не дадут. Прибить прямо здесь, что ли?
  Но страх уже отпустил хватку на горле Гадина, поэтому тот смог воскликнуть:
  - Возьмите меня в ученики, господин маг! Я заплачу, у меня деньги есть! Много!
  Несмотря на опасения мальчика, всадник изволил заинтересоваться, но потом долго веселился, узнав, что "много" - это всего два десятка золотых. Однако сразу он не стал убивать разбойника, а сперва расспросил, как же тот докатился до жизни такой. Гадин не стал скрывать ничего, чем изрядно позабавил мага, который после рассказа ненадолго задумался, а потом отпустил невидимые веревки и приказал принести все деньги. Деваться мальчику было некуда. Он прекрасно понимал, что маг может легко забрать его богатство себе, а потом уехать, или даже убить разбойника, который запомнил его лицо, но послушно принес кошелек с монетами, спрятанный неподалеку от места засады. Каково же было его удивление, когда маг не стал брать их, а усадил мальчика на лошадь и вместе с ним поехал в город.
  Так Гадин нашел себе учителя, магистра Лискандра. Много позже он узнал, что магистр, узнав о проблеме Гильдии, специально путешествовал по дорогам графства, пытаясь найти одаренного, совершавшего дерзкие убийства путников. Ему понравилось нахальство, жестокость и хитрость неизвестного бандита, которому удавалось так долго не попадаться в лапы ищеек. Ведь всю ту десятицу, пока Гадин скрывался в лесу, Гильдия старательно прочесывала окрестности в поисках наглеца, осмелившегося совершить нападение на сына графа. Лискандр сообразил, что пока маги ищут в деревнях, расположенных поблизости от места происшествия, постепенно расширяя круг своих поисков, ему стоит тщательно осмотреть лес, где ни один здравомыслящий маг скрываться бы и не подумал. А на третий день магистр заметил ауру мальчишки и решил сыграть для него роль случайной жертвы.
  Лискандр не стал делать своего нового ученика рабом, он сразу подметил его неплохой потенциал, поэтому постарался завоевать доверие Гадина. Он одел, обул, накормил парня и стал его обучать основам магии. Проявив малую толику заботы и внимания, он добился того, что новый ученик привязался к нему, как дворовая собачонка. Он был преданным своему учителю, спешил выполнять все его просьбы и желания, и всячески демонстрировал, что магистр не ошибся в своем решении.
  Гадин не был единственным воспитанником Лискандра, но стал самым старательным и потому демонстрировал стремительный рост своих способностей, радуя учителя. С остальными учениками отношения у будущего мага не сложились. Заучку сторонились и откровенно презирали, ведь лишь он один обучался у магистра без платы, и даже не принося клятву верности. И никто, кроме Гадина и самого Лискандра, не знал, что на самом деле скрывается за этой благотворительностью.
  Щенячья преданность ученика позволяла магистру давать ему самые разные поручения, очень часто граничившие с нарушениями законов Гидьдии и Совета Магов, а порой и переступающие эту грань. Когда знания Гадина достигли нужной величины, он начал помогать учителю в его экспериментах над живыми и мертвыми существами. Да, он к тому времени уже понял, что магистр является некромантом, но нисколько не изменил свое отношение к нему. А Лискандр, давным-давно разглядев особые наклонности ученика, начал потихоньку передавать ему свое искусство.
  Долгие годы шло обучение. Гадин ни разу не давал повод учителю упрекнуть себя в отсутствии прилежания, недобросовестности или неисполнительности. Он по первому требованию доставлял Лискандру необходимый материал для работы, находя его на ближайшем кладбище, или отлавливая в темных городских переулках, готовил разнообразные составы и каждую свободную минуту учился. Когда же подошло время для поступления в Академию, магистр сам заплатил за обучение Гадина, нисколько не сомневаясь в том, что его ученик после окончания этого заведения вернется к нему.
  Годы в Академии дались парню нелегко. Он сразу понял, что попал во вражеский лагерь, где друзей быть не может, поэтому сделал своей главной целью выживание. Это время научило его подлости, подарило умение плести интриги и использовать других в своих планах, развило навык всегда оставаться в тени и не привлекать к себе внимания, а также еще много полезных вещей. Поэтому окончил Академию уже совсем другой Гадин, который не только овладел искусством магии на уровне мастера, но и научился избавляться от своих врагов чужими руками. За этот период Лискандр умудрился прочно обосноваться в Совете и получить титул верховного магистра, что произошло благодаря использованию грамотной политики и поддержке друзей-некромантов. Пользуясь своим влиянием, он смог добиться для ученика немаленькой должности, которая обеспечила ему большие возможности.
  Дальнейший этап очень напоминал Гадину жизнь до Академии. Он старательно учился, надеясь в скором времени получить титул магистра, четко выполнял служебные обязанности и все так же помогал своему учителю. А Лискандр с головой погрузился в политику. За весьма короткий срок он сумел объединить под своим началом почти всех некромантов Империи. Из разрозненных магов за несколько лет они превратились в значительную силу, которая могла легко влиять на решения Совета. Пользуясь этим, верховный магистр добился многих привилегий для своих коллег, дал многим из них работу, решительно подвинув боевиков и стихийников, отменил несколько запрещающих указов касательно экспериментов на разумных... Ну и все такое прочее. Не удивительно, что соратники Лискандра стояли за него горой.
  Ну а Гадин все это время преданно служил своему учителю. Аккуратно устранял неугодных, ловко организовывая подставы, добывал компрометирующую информацию на соперников магистра, тем самым обеспечивая поддержку с их стороны, пускал сплетни, очернявшие ярых противников законопроектов Лискандра, устраивал несчастные случаи недовольным новой политикой... Короче, был очень занят грязной работой, пока его учитель восседал в Совете весь в белом и толкал речи, общее содержание которых сводилось к одному тезису - за некромантами будущее. Все эти заботы поглощали внимание Гадина, поэтому даже присвоение ему звания магистра промелькнуло как-то совсем незаметно.
  Но потом грянул гром. Лискандр слишком сильно размахнулся, весьма опрометчиво позабыв о том, что делиться властью добровольно никто не станет, за что в итоге и поплатился. Остальные верховные, ранее не стремившиеся устраивать разборки и все пытавшиеся по-тихому вразумить своего коллегу, поняли, что такими темпами вскоре останутся не у дел. Это их очень обеспокоило и побудило начать решительные действия. В один дождливый весенний день верховный магистр Лискандр скончался от очень несчастного случая. Правда, этот случай выглядел как восемь магистров-боевиков, заявившихся в его замок без приглашения, уничтоживших всех его обитателей и не оставившие после себя камня на камне, но, тем не менее, был ну очень несчастным.
  Буквально час спустя все его самые близкие друзья погибли в результате одного неудачного эксперимента. И не важно, что при этом они находились в пяти различных городах и экспериментировать совсем не собирались. А после этой трагедии группа единомышленников, созданная Лискандром, распалась на части. Одни громко призывали остальных отомстить за смерть верховного и требовали Совет выдать убийц магистра, вторые сразу побежали к верховным каяться и просить снисхождения, а третьи, которых было меньшинство, сразу решили сбежать. Гадин, первым почувствовавший запах жареного, относился к числу последних и успел скрыться до того, как за ним пришли, оставив непрошенным гостям пару весьма неприятных сюрпризов.
  Прихватив все свои сбережения, давно превращенные в драгоценные камни, он просто исчез. И хотя верховные развернули активную сеть, намереваясь схватить помощника Лискандра, знавшего великое множество их грязных тайн, но она так и не смогла вытащить эту "золотую рыбку". А потом всем стало не до этого. Группа опальных некромантов решила в открытую сопротивляться произволу и объявила Совету войну. Пользуясь своим искусством, они сумели причинить немалый вред, но в итоге были разбиты. Цена, которую пришлось заплатить за это простым жителям Империи, была весьма немаленькой. Многие деревни обезлюдели, дав некромантам превосходный материал для гныхов, ирушей и прочих тварей. Несколько городов подверглись полномасштабным атакам бунтарей...
  Короче, было весело. Наверное, именно поэтому Совет в итоге так поступил с некромантами, лишив их того будущего, которое долгие годы пророчил Лискандр. Некромагические факультеты в Академиях были ликвидированы, помимо бунтарей были уничтожены сотни некромантов, активно поддерживавших верховного магистра, простые же специалисты остались совсем без работы, было вновь принято множество законов, ограничивавшие их эксперименты... Короче, досталось всем - и правым, и виноватым. Но это были далеко не все последствия.
  В результате магических разборок в Империи поднялась волна недовольства магами, которая привела к конфликту Совета и церкви Единого. Ведь лишь она могла приструнить расшалившихся магов, поэтому и бежали простые имперцы толпами в храмы с просьбами о защите. Разумеется, до войны дело так и не дошло. Церковники долго спорили с магами, но, в конце концов, решили удовлетвориться созданием новых законов, ограничивших произвол одаренных на территории Империи. Кстати, забегая далеко вперед, можно отметить, что именно этот конфликт дал церкви хороший повод для давления на Совет магов, который в итоге сравнительно недавно принял директивы, запрещающие магам участвовать в военных действиях, устраивать геноцид... ну и так далее.
  Но это случится позднее, а пока вернемся к Гадину, который после поспешного бегства отчаянно стремился на восток, в Эледию, полагая, что там без проблем сможет подыскать себе хлебное место. Избегая оживленных дорог, предпочитая путешествовать по лесным чащам, он за три месяца пересек Империю и перешел границу. В Эледии он не стал долго раздумывать и направился сразу к королю, которому и предложил свои услуги. Надо отметить, правитель королевства уже знал о ситуации в Империи, а потому без колебаний согласился взять магистра на постоянную службу.
  К слову, Гадину еще очень повезло. Остальные его коллеги, которые направили свои стопы в Подгорное королевство, Фантар или Мардинан, просто пропали без вести, став наглядным доказательством того, что имперские маги не отпускают своих специалистов просто так. Гадин же изначально понимал, что является лакомой добычей для расставленных на границе охотников, поэтому действовал предельно аккуратно и сумел проскользнуть сквозь дырку в расставленных сетях, чего не удалось сделать многим некромантам, решившим дать деру из Империи.
  Наверное, после такого сокрушительного поражения некромагическая наука этого государства окончательно умерла бы, так как ее приверженцев травили все, кому не лень, но этого не случилось. Произошло одно событие, которое позволило некромантам если не вернуть прежние позиции, то хотя бы сделать свою жизнь более приемлемой. Дело в том, что спустя полгода после того, как бунтарей и неугодных ликвидировали, в сезон холодов, из лесов внезапно поперла нежить. Причем самая разнообразная и в таком невероятном количестве, что даже император за голову схватился. Охотники не справлялись, маги тоже зашивались. (Ну не бегать же магистрам-боевикам по лесам за каждой тварью?) Вот тогда вспомнили о некромантах, которым дали задание ликвидировать бедствие.
  Специалисты показали класс, ценой невероятных усилий они остановили нашествие и свели популяцию нежити к допустимому минимуму. В благодарность за такую победу Совет частично восстановил их статус, а также подтвердил, что никаких преследований больше не будет. И хотя некромагические факультеты в Академиях открывать не спешили, но некроманты получили возможность спокойно жить и работать, выполняя заказы Гильдии, и ежеминутно не опасаясь устранения. В общем, страсти окончательно улеглись, а жизнь магов вошла в более-менее привычную колею. И лишь очень немногие некроманты понимали, что обязаны этим именно Гадину, однако предпочитали об этом не распространяться.
  Да-да, именно верный помощник Лискандра устроил все это нашествие, именно он дал возможность некромантам доказать свою полезность, именно он был виновником гибели многих и многих тысяч простых имперцев. Если отметить на карте все места, превратившиеся в рассадник нежити, то можно без особых усилий увидеть ровную длинную полосу, которая начиналась в окрестностях столицы и шла прямиком в Эледию. Весь свой путь, пробираясь по густым зарослям, цепляя колючки на одежду, ночуя под открытым небом и десятицами не выходя к цивилизации, Гадин создавал амулеты. Десятки тысяч амулетов, щедро наполненных силой, которые оставлял за своей спиной.
  Он знал, что они сработают. Не сразу, но сработают, запуская необратимые процессы изменения в оказавшихся рядом с ними лесных обитателях, которые в итоге превратят тех в кошмарных тварей, угрозу всему живому. Долгие эксперименты под руководством Лискандра не прошли даром, Гадин многому научился. Поэтому он не сомневался, что никто не сможет обнаружить его амулеты и предотвратить месть. А Гадин страстно желал отомстить имперским магам, которые лишили жизни его учителя и заставили его самого стать диким зверем. И это жгучее чувство заставляло его день за днем, долгие месяцы готовить то, что жители Империи впоследствии назвали Черной Зимой.
  Дальнейший период жизни имперского магистра можно назвать безоблачным. Работа на короля не была чересчур напряженной. И хотя монарх держал Гадина как специалиста широкого профиля, у того еще оставалось много времени на личную жизнь. Правда, с ней как-то не складывалось. Половинку себе магистр заводить не хотел - не тот у него был характер, чтобы становиться семьянином. Со знатью отношения сразу не заладились, так как Гадин понимал, что любые тесные связи приведут к его автоматическому участию в придворных интригах, а магистр планировал и дальше держаться в стороне от всей этой грязи.
  Местные маги хотя и приглашали выходца из Империи обменяться опытом, но после нескольких встреч Гадин понял, что они не способны дать ему ничего полезного, однако при этом не желают признавать его превосходство и относятся, как к бесправному нахлебнику. Возможно, это было вызвано тем, что никто из них не удостаивался чести стать королевским магом, поэтому черная зависть к иноземцу не давала здраво мыслить, а может, чем-то иным, но в итоге Гадин обозвал их бездарями и больше с местными не контактировал.
  С прочими коллегами, которые перебрались из Империи в последующие годы, когда "железный занавес" слегка опустился, дружбы не было. Магистр смотрел на них, как на конкурентов, способных спихнуть его с насиженного местечка. И основания для этого были. Как-то два молодых имперских специалиста пришли к королю с просьбой взять их телохранителями. Правитель был не против, но решил посоветоваться с Гадином на предмет их профпригодности. В ответ тот посоветовал устроить публичное испытание и выбрал себе роль убийцы. После того, как под восторженные вопли толпы зрителей Гадин жестоко расправился с недавно закончившими Академию некромантами и поджег куклу, изображавшую короля, больше никто из бывших имперцев во дворец с просьбой о найме не приходил.
  Вот и жил он себе, тихо и спокойно. Да и что ему было переживать? Эледия издавна не выдавала Империи беженцев, а убийц, посланных за его головой, Гадин не боялся. На короля никаких покушений не было, так как монарх почти всех в королевстве устраивал, мелкие проблемы решались незамедлительно, а жалование выплачивалось регулярно. Просто сказка! От скуки Гадин даже учеников себе взял и принялся гонять их в хвост и гриву.
  Десять лет назад старый король почил от старости, а на трон взошел его сын. Несмотря на то, что ему было далеко за тридцать, ума у монарха не наблюдалось. Причем кто в этом больше виноват - придворные учителя или мамаша - сказать было сложно. Надев корону, он постарался придумать несколько законов, затем попытался реформировать армию, но советники мягко убедили его ничего не делать, говоря, что "лучше будет только хуже". Тогда король решил удариться в политику, но тут уже зароптала знать, и советник Франсо популярно объяснил монарху, что ему надо всерьез заниматься приемами, празднествами, турнирами, охотой и прочими развлечениями, а уж они как-нибудь сами позаботятся о королевстве.
  Так и повелось, что главным в Эледии стал Франсо, который сумел умаслить всех, даже Империю, подписав с ней выгодные торговые договора и какое-то соглашение о ненападении. Именно он рулил королевством от имени проводившего дни в веселье монарха, именно он стал отдавать приказы Гадину. Тот поначалу попробовал было возмущаться, но короля абсолютно не беспокоило, какие поручения давал магу его советник, поэтому вскоре магистр перестал удивляться, а потом и вовсе привык к такому раскладу, понимая, кто теперь является его начальником.
  А поручения приходилось выполнять самые разнообразные и порой весьма грязноватые. Тогда-то он и понял, что добродушный, дружелюбный ко всем Франсо на самом деле жестокий интриган похлеще его учителя, который быстро избавляется от всех несогласных. Но Гадина это не смутило. Он продолжал выполнять все, что ему поручали, не заботясь о последствиях и не терзаясь сомнениями в правильности выбора. Более того, он даже начал получать удовольствие от этого участия в интересной игре, которое помогало магистру развеять скуку и напоминало о старых добрых временах.
  Последнее дело, которое Гадину навязал советник, было весьма интересным - требовалось снова поработать на чужой территории. В Харрашаре магистр бывал неоднократно и всегда действовал безупречно. Ведь маги демонов были для него как малые дети, такие же неумелые и совершенно неопасные. Поэтому он с радостью взялся за работу, которую ему обещали оплатить по высшему разряду. Но даже не это было главное - магистр чувствовал, что становится главной фигурой очень большой игры, которая способна привести к грандиозной войне. И это чувство пересиливало даже нежелание играть в большой сборной команде, в которую входили маги всех мастей...
  - Алекс, проснись!
  Я почувствовал, что меня трясут, и открыл глаза.
  - Ты просил разбудить, помнишь? - спросила склонившаяся надо мной Киса.
  - Что? Ах да, конечно, - пробормотал я, с немалым усилием принимая сидячее положение.
  Голова гудела и отказывалась нормально соображать, но я усилием воли разогнал окутавшую сознание муть и задумался. Блин, это что сейчас со мной такое было? Я ведь просто собирался покопаться в полученных воспоминаниях, а каким-то образом вышло, что я прожил всю жизнь этого Гадина. Всю, от начала... ну и до того момента, пока меня не соизволила разбудить вампирша. Причем на этот раз я не оставался посторонним наблюдателям, а был непосредственным участником событий.
  Шершану мне в постель! Что за ерунда? Я ведь сейчас безо всяких усилий могу вспомнить, как сдавал экзамен на звание магистра, как при поддержке Лискандра проводил преобразование своей ауры, как создавал мертвых слуг из тех, кто считал меня своим другом, и отправлял их убивать любовницу эледийского герцога... Я помню все это и еще множество разных событий, картин из жизни, которую прожил совсем не я! Почему же так произошло?
  И внезапно я понял. Я ведь не просто просматривал новые воспоминания, как в прошлый раз, я раскрыл их у себя в сознании. Как обычный мыслеобраз, только объемом побольше... Ладно, значительно больше. И вот поэтому-то все эти новые знания были только что мною полностью осознаны. В случае с памятью кочевника я загрузил его информацию в голову и лишь просматривал отдельные интересующие меня фрагменты, а порой они сами при необходимости выскакивали на поверхность. Сейчас же я принял воспоминания магистра, сделав их своими. И поэтому мне показалось, что я прожил жизнь Гадина, но на самом деле я просто перетащил новую информацию в рабочую область.
  Не скажу, чтобы мене это доставило удовольствие, но не могу не отметить, что так было намного эффективнее. Ведь много времени нужно копаться в груде знаний, чтобы вычленить из них что-то нужное тебе в данный момент, а так этого делать уже не придется. Я узнал все, что было в памяти магистра, я перенял его опыт, я овладел его умениями, я могу использовать его навыки. И пусть вместе с этим мне достались не совсем приятные воспоминания, но я не думаю, что они смогут повредить моему самосознанию. Все-таки "я" - это понятие глубоко субъективное.
  - Алекс, ты как? - обеспокоенно спросила Киса.
  - Сейчас приду в норму, - ответил я, принявшись тереть уши.
  Где-то я слышал, что это может помочь.
  - А будешь теперь знать, что много спать - вредно! - наставительно заявила вампирша.
  "Так я ведь всего на часок прикорнул!" - хотел было возмутиться я, но поглядел на окно и осекся. За ним была глубокая ночь. Похоже, моя отключка длилась куда больше, чем я рассчитывал.
  - Ну, ты вставать собираешься? Лакра заявила, что без тебя ничего рассказывать не станет.
  - Иди, я сейчас подойду, - отозвался я.
  - Поторопись, - понимающе кивнула Киса.
  Когда вампирша покинула комнату, я с трудом поднялся и нашарил початую флягу лимэля. Сделав пару глотков, я почувствовал, как остатки тумана в сознании были смыты целебным зельем, и направился в смежное помещение.
  Избавляясь от лишней жидкости в организме, я подводил итоги. В общем, от памяти магистра я ожидал несколько большего. Да, теперь я наверняка могу посоперничать Массвишу в его науке, но этим успехи и ограничиваются. Общий курс боевой магии оказался намного скромнее, чем я уже успел изучить в Академии. Бытовая магия была примерно того же объема, который я получил сам, различаясь только в несущественных деталях. Стихийную магию Гадин почти не изучал, так что мои прежние знания с лихвой перекрывают полученные. Целительство оказалось в размере общего курса, то есть, весьма скудным, конструкторство было освоено только в общих чертах, теория магии, хоть и пройдена Гадином полностью, но при сравнении похожих разделов я понимал, что стараниями Глода изучал этот предмет намного полнее и глубже. Алхимия радовала новыми навыками, но все они имели несколько специализированный уклон. Остальные предметы, изучаемые в Академии, были усвоены хорошо, но я вполне обоснованно подозревал, что обширная их часть, аналогично прочему, осталась неизученной, а некоторые, такие как история магии, вообще были мне не нужны.
  Но это было еще не все. Я ведь надеялся, что смогу узнать побольше о самих магах, о настроениях в их среде, о замыслах, о планах на Новый Союз, о сотрудничестве с Императором... Но эти надежды не оправдались. И ведь угораздило же меня выбрать себе такого неподходящего донора для извлечения информации! Гадин не имел друзей, слухами из Империи не интересовался, поэтому о том, что там сейчас творилось, был не осведомлен. Он решительно вычеркнул свою бывшую родину из жизни и не считал ее достойной своего высочайшего внимания. Да он даже не знал о недавней войне на западе, поэтому чего уж там говорить про расстановку сил в Совете магов?
  - Алекс, ты где пропал? - донесся приглушенный крик Кисы.
  - Иду! - крикнул я в ответ и подтянул штаны.
  Короче - полный облом. Столько разнообразной информации, а вот нужной практически нет. Да, можно считать, что я уже закончил Академию и получил звание мастера, но у меня не было никакого желания оставаться узкопрофильным специалистом-некромантом. Кроме того, как я подозревал, уровень его знаний по всем остальным предметам был далек от необходимого для адепта-выпускника. Ведь его покровителем являлся верховный магистр, а значит, некое послабление на экзаменах Гадину было гарантировано. А это не есть хорошо! Теперь я стал ощущать себя каким-то ущербным, не имея возможности заполнить явные пробелы в образовании.
  Зайдя в комнату к Хору, я опустился в кресло и принялся размышлять над тем, как бы подтянуть свои знания. Рискнуть и вернуться в Академию? Но после того, что я здесь учинил, вопрос - сдаст меня Фалиано или нет, становится неактуальным. Совет магов Империи вскоре так и так выяснят обо мне все, что только можно, а предугадать его реакцию я не могу. Судя по тому, что мне подсказывают воспоминания Гадина, маги никогда не были единым целым. Среди них всегда существовали группы единомышленников, а понять, кто из них сейчас находится у власти, не представляется возможным. Да и потом, я ведь даже не знаю, какой из групп я нужен живым, а какой очень хочется увидеть мой труп. Разве что Фалиано и компанию я могу занести в число первых, а вот насчет остальных...
  - Что-то случилось? - спросила Лакрийя, отвлекая меня от мыслей.
  - Ничего особенного, - ответил я.
  - Что-то случится? - с тревогой спросил сидевший напротив Хор.
  Бросив взгляд на демона, я только обреченно вздохнул. Нет, хвостатый все не угомонится!
  - Алекс, расскажи, что произошло, - попросила Киса. - Мы же видим, что с тобой что-то не так. Говори, чем тебе можно помочь?
  - Да ладно, это мои проблемы, - беспечно махнул я рукой.
  - Но ты хотя бы поделись с нами, попробуем решить их вместе.
  - Ну, это вряд ли, - улыбнулся я, но потом решил оставить секретность. - Просто я этой ночью забрал себе память одного имперского магистра, а теперь выяснил, что она является практически бесполезной. И хотя теперь я стал профессиональным некромантом, зато как никогда почувствовал острую нехватку знаний по всем остальным направлениям. Этот гад ведь боевиком был неважным, на стихийную магию чихать хотел, а целительство знал в минимальном объеме. Вот я теперь и страдаю. Эх, знать бы раньше, я бы к нему в голову не полез! Одно только хорошо, сейчас я вижу, что ошибался, считая себя законченной сволочью. Оказалось, в сравнении с этим уродом, я - воплощение чести, порядочности и всех прочих добродетелей.
  Грустно вдохнув, я оглядел лица друзей, которые рассматривали меня с немалым удивлением. Внезапно с противоположного конца комнаты донесся голос:
  - Вы забрали память разумного? Разве это возможно?
  Оглянувшись, я увидел Дишара, скромно сидевшего в уголке. Надо же, я так задумался, что даже не заметил присутствие в комнате постороннего!
  - При желании все возможно, - ответил я принцу.
  - И кто же ты теперь? Алекс или же все-таки имперский магистр? - осторожно спросила вампирша.
  - Не переживай, моя личность нисколечко не изменилась. Просто я получил воспоминания о еще одной прожитой жизни, только и всего. Они ни на мой характер, ни на сознание никак не повлияли. Это всего лишь знания, только представленные в другой форме... Хотя, если постараться, я наверняка без проблем мог бы сыграть роль этого магистра, так как знаю его манеру поведения, помню обо всех его привычках, пристрастиях, а кроме того могу вспомнить всех, с кем он когда-либо общался. Но делать это мне совсем не хочется. Все-таки он был редкостной тварью.
  Говоря об этом, я даже скривился от отвращения, так как память услужливо подсунула мне воспоминания о ночных развлечениях Гадина с близняшками лет семи.
  - Что, неужели, настолько мерзкой личностью? - усомнилась Киса.
  - А ты новейшую историю Империи успела изучить? - уточнил я.
  - Да.
  - Тогда ты наверняка знаешь о верховном магистре Лискандре, - дождавшись кивка, я продолжил: - А магистра, память которого я взял себе, звали Гадин. Он был его учеником и ближайшим подручным, провернувшим великое множество грязных делишек по заказу верховного, а после разгона некромантов рванул в Эледию, умудрившись по пути устроить Черную Зиму.
  - Не может быть! - воскликнул Хор.
  - Может, может. Вспоминать противно.
  Я снова непроизвольно скривился, а потом взял себя в руки и решительно заявил:
  - Так! Хватит трепаться о всяких пустяках! Лакрийя, рассказывай, что там стало известно о заговоре.
  
  Глава 23. Что осталось за кадром
  
  История оказалась донельзя банальной. Если честно, я и предполагал нечто в этом роде, но все равно слушал с интересом, так как кое-какие моменты были довольно любопытными. Начало этой истории было положено довольно давно, где-то лет пять назад, когда произошла первая серьезная размолвка между королем и Советом знати Харрашара. Уж не знаю, в чем была ее причина, и что в тот момент не поделил Шеррид с дворянами - эльфийка деталей не сообщила, а у меня никакого желания уточнять не было, но дело кончилось тем, что монарху пришлось отступить с позором. После этого он впервые осознал глубину той задницы, в которой оказалось королевство. Наверное, от сильного чувства стыда у Шеррида раскрылись глаза (а я-то понимал, насколько действенным является это чувство, так как совсем недавно испытал его на себе), поэтому он смог увидеть, что Совет нагло присвоил себе все полномочия и упорно не желал отдавать власть законному правителю.
  Ну, я бы сказал, все к тому и шло. И странно, что раньше никто не сообразил, что же последует, когда Совету будет дано право принимать законы в Харрашаре. Ведь изначально было как? Знать разбиралась с делами в своих землях, стремясь обеспечить их доходность, тем самым наполняя свой карман и королевскую казну, а на Совете решались как глобальные вопросы, которые затрагивали всех, так и мелкие проблемы конкретных его представителей. Причем члены Совета могли лишь советовать (простите за тавтологию) королю, как ему лучше поступить, какие указы издать и какие законы принять. Но однажды какой-то "умный" правитель разрешил знати самой сочинять указы и отправлять их на его рассмотрение уже в готовом виде. Да, так ему не нужно было вникать во все мелкие дрязги, торговые нюансы и хозяйственные склоки дворян, но он совсем не подумал, к чему это может привести.
  Как водится, сперва все шло гладко, знать не зарывалась, но потом распробовала кормушку. Поначалу случались анекдотичные ситуации из серии "Я же говорил - подпишет, а ты все боялся, что сперва прочитает!", ну а потом король вообще оказался никому не нужным. Знать постепенно добилась всех мыслимых и немыслимых привилегий, обеспечила себе неприкосновенность и в итоге почувствовала себя главной. Да, эта трансформация произошла не сразу. Она длилась несколько веков, но постепенное изменение ведь никогда не заметно? Так, год за годом совет забирал все больше власти и только Шеррид пять лет назад сподобился осознать, какая неуправляемая и опасная зверюга получилась из верного пса.
  Король понимал, что законным путем сделать ничего не может, а сразу отправить половину дворян на кол хотя и очень хотелось, но не моглось - народ бы не понял. Так как гражданская война была ему напрочь не нужна, Шеррид начал проводить хитрую и весьма осторожную политику, направленную на ограничение власти Совета. Одновременно он всячески доказывал дворянам, что с монархом вообще-то следует считаться. Кстати, Хор как раз очень удачно подвернулся под руку. Наплевав на мнение Совета, Шеррид обеспечил преступнику минимально возможное наказание, продемонстрировав знати, что в судебных вопросах он остается главным, поэтому может поступать, как захочет.
  Знать этот тонкий намек оценила, но предостережению не вняла и продолжала действовать в том же духе. Так началось противостояние. Остатками своих полномочий король препятствовал действиям Совета и тем самым добивался некоторых уступок с его стороны. Так как в делах торговли Шеррид был докой, ему удалось взять за жабры, а вернее, за кошельки некоторых дельцов и с их помощью оказывать немалое давление на часть дворян. В общем, за несколько лет королю благодаря настойчивым действиям удалось добиться многого - расколоть Совет, создать в нем группу своих единомышленников и даже протолкнуть несколько законов, ограничивающих полномочия знати. Но именно эти успехи и привели к появлению заговора.
  Некоторые дворяне, догадывающиеся, что Шеррид на этом не остановится и продолжит отравлять им жизнь, решили, что такой король им и даром не нужен. Лишаться своей власти они не хотели, так как подозревали, что в таком случае могут потерять не только влияние, но и "все, что нажито непосильным трудом". Шеррид ведь на память никогда не жаловался, так что наверняка не простит их прошлые художества. Поэтому постепенно сформировалась группа заговорщиков, начавшая осторожно обсуждать, как бы им подвинуть монарха с насиженного места. Ее организатором и идейным вдохновителем стал герцог Риштор, нынешний глава Совета.
  Да, поначалу дело дальше разговоров не двинулось, все-таки руки у заговорщиков были коротки, но потом на герцога неожиданно вышли эледийцы. В то время они уже давно пакостили на границе, но год назад с чего-то решили перейти к активным действиям и первым делом связались с оппозицией. Да, они поделились с Риштором своими планами, честно рассказав о том, что собираются стравить два государства, пользуясь межрасовой ненавистью. Однако заявили, что в случае войны собираются помочь Харрашару, особенно если у королевства появится новый правитель, умный, смелый и лояльный к Эледии. Такой, как герцог. Разумеется, Риштор не купился на лесть эледийцев, но заявил, что с радостью поддержит их начинания. Он планировал использовать этих помощников лишь в качестве инструмента для свержения монарха и не больше, так как понимал, что война Харрашару совсем не нужна.
  Вот так и появился новый тандем. Благодаря поддержке герцога эледийцы быстро пролезли во все властные структуры, нашли себе множество надежных информаторов, подкупили большое количество чиновников, в общем - надежно закрепились. Повысились успехи диверсий на границе, в народе усилилась искусственно подогреваемая ненависть к вампирам, а Риштор получил сообщение, что час "икс" уже близок, и озаботился подготовкой своих соратников.
  Ведь герцогу нужно было создать силу, которая смогла бы противостоять королевской гвардии. Знать, он не сомневался, после ликвидации короля поддержит его, армия просто не сможет помешать, так как сейчас больше занята учениями и конфликтами на пограничных рубежах, а народу все равно, кто сидит на троне. Его больше волнует свой кошелек, так что снижение налогов после принятия короны укрепило бы позиции Риштора и обеспечило бы ему всеобщую любовь.
  Единственной достаточно серьезной проблемой были маги, которые могли воспротивиться захватчику, но и с ними герцогу удалось договориться. Ведь в их среде давно существовало недовольство существующими законами, которые были невероятно строги к лицам с магическими способностями. Поэтому Риштор благодаря ушлым эледийцам быстро сошелся с группой магов, которые имели весьма похожие планы касательно Шеррида, но аналогично не рисковали их осуществлять. Эта группа была представлена, в основном, молодыми и бойкими щенками, едва закончившими обучение, но находилась под контролем старых матерых волков, которые не давали им распоясаться и остужали излишне горячие головы. Пообещав в случае прихода к власти пересмотреть законы, герцог обеспечил себе их поддержку и получил возможность пользоваться магическими услугами.
  В общем, все было в шоколаде, и оставалось лишь дождаться Турнира, чтобы провернуть дело, в котором были заняты столь мощные силы. Но тут-то и начались неприятности. Сперва оплошал граф Ушрак, который использовал один из переданных ему вампирских амулетов не по назначению. Здесь нужно отвлечься и пояснить, что эледийцы оказались весьма полезны и сумели договориться даже с магом из посольства Сильшхусса. Герцог не знал, как им это удалось и почему вампирам тоже хочется развязать войну, но его это не волновало. Главное, что благодаря этому у Риштора появлялись очень хитрые амулеты, которые позволяли провернуть много, казалось бы, неосуществимых задумок. К примеру, устранить начальника снабжения королевской гвардии, а с занявшим его пост заместителем договориться о продаже клинков с черной сталью из резервного хранилища.
  Однако эти вампирские амулеты имели в ряду достоинств один маленький недостаток - их нужно было доставлять на место как можно быстрее, иначе они не срабатывали. Но ведь цели-то раскиданы по всему Харрашару, а использовать местных магов было невозможно - при переходе амулеты просто уничтожались. Посылать своих гонцов было нельзя, так как герцог находился в столице, и это могло привлечь к нему нездоровое внимание тайной службы. А Ушрак был идеальным кандидатом - его торговые агенты мотались по всему королевству, поэтому прикрытие было идеальным.
  Но герцог совершенно напрасно поделился с графом сведениями о свойствах некоторых амулетов. Недолго думая, тот употребил один из них для собственной выгоды. И хорошо еще, что позаботился сделать так, чтобы никто ничего не заподозрил, но все равно Риштору с помощью эледийцев пришлось тщательно замести все возможные следы. Ведь в противном случае дознаватели могли не только выйти на посольство Сильшхусса, но и, потянув за ниточку, оперативно размотать весь клубок заговора. Оступившегося и раскаявшегося Ушрака ликвидировать не стали, посчитав, что его возможная польза стоит риска разоблачения. Кроме того, специалисты эледийцев провели довольно грамотную зачистку, а свои люди в управе докладывали, что никаких ненужных шевелений по этому делу не наблюдают.
  Но когда все вроде бы уладилось и затихло, появилась новая неприятность - из Империи заявился сынок жертвы Ушрака, который притащил с собой странных друзей. В первый же день он обратил на себя внимание заговорщиков, начав разнюхивать обстоятельства смерти своей матери, но в тот момент Риштор не сильно забеспокоился. А спустя пару дней подкупленные работники тайной службы сообщили, что друг Хора явился к королю и рассказал ему весьма любопытные вещи об эледийцах. Вот тогда-то все и занервничали.
  Однако Шеррид недооценил ценность предоставленной ему информации и вместо того, чтобы решительно вырвать с корнями всю сеть эледийцев, начал осторожную проверку, которую заговорщикам легко удалось обойти. Они ведь понимали, что нужно просто выиграть время - ведь до часа "икс" оставалось всего несколько дней. Сумев предпринять адекватные меры, чтобы избежать проверки, эледийцы залегли на самое глубокое дно и постарались даже пузыри не пускать.
  Но им не давала покоя мысль, откуда же имперец из далекой Академии мог обо всем узнать. Именно поэтому эледийцы организовали налет на замок Хора, рассчитывая захватить королевского информатора и хорошенько его выпотрошить. Но не сложилось, хотя заговорщикам крупно повезло и никого из нападавших не удалось захватить живьем. Да, это дало повод Шерриду вывести проверку на новый уровень, но им осталось продержаться всего сутки, после чего дать команду на старт. А все основные силы уже давно были в столице и с нетерпением ждали сигнала.
  Спросите, как же стражники, тайная служба и все прочие не смогли заметить столько подготовленных бойцов и магов, за короткий срок появившихся в городе? Все просто - ведь нет ничего подозрительного в том, что на Турнир приезжают знатные особы с большой свитой. И даже не является странным, что эта свита состоит, в основном, из телохранителей и наемных магов. А может, они страдают паранойей? Может, опасаются стрелы из-за угла или боевого амулета в сортире? В любом случае, между собой они никаких разборок не учиняют и ведут себя мирно, так зачем на них внимание обращать? Кроме того, на Турнире происходят более интересные события.
  Но команда так и не прозвучала. Идеальное покушение, которое планировали долгие месяцы, не удалось. Да, все прошло гладко, маг Сильшхусса даже ничего не заподозрил, когда в посольство заявились его коллеги из Эледии за новой партией амулетов, и умер быстро, не сопротивляясь. А для остальных обитателей посольства распылили замечательный яд, который позволил их телам остаться в полной сохранности и стать отличным материалом для мертвых слуг. Причем процесс их создания проводили нагло, прямо в посольстве, так как все маги, сопровождавшие стражников, патрулирующих в этот момент центральный район Раша, были "своими".
  Два дня мертвые слуги играли роль живых, а потом отправились во дворец. Но кто же знал, что ножи, отправленные в полет тренированными бойцами, так и не смогут попасть в цель? Причем по вине все того же странного имперца! Но на этом неприятности не закончились. Эледийцы были просто в бешенстве - о мертвых слугах стало известно королю, поэтому их планы развязать конфликт не сработали. И даже хитрость с уничтожением всех исполнителей не удалась. Ярость Риштора была еще сильнее - Шерриду и его сыну удалось выжить! А после этого становилось абсолютно бессмысленным давать команду на ликвидацию остальных членов правящей семьи. Но самое главное - король непонятно почему решил вдруг задержать всех своих гостей для обстоятельного допроса, а среди них оказались некоторые соратники герцога.
  В общем, понимая, что все планы разбиты в пух и прах, команда заговорщиков принялась думать, что делать дальше. Следующее покушение наверняка не состоится, так как короля и его семью после случившегося будут надежно охранять. Да и времени на подготовку совсем не остается - не сегодня-завтра на всех заговорщиков объявят охоту, после чего останется только с позором бежать в Эледию. Да и то не факт, что это удастся. И тогда герцог решил пожертвовать эледийцами и разработал свой план штурма. Он правильно предположил: пока король уверен, что покушение - это их рук дело, а всю подноготную о заговоре еще не узнал, то наверняка направит свои главные силы на борьбу с подстрекателями, способными спровоцировать военный конфликт, тем самым предоставив свободу маневра Риштору.
  Эледийцы тоже понимали, что для них этот план является единственным выходом, поэтому согласились устроить хаос в столице. Теряя своих проверенных агентов и засвечивая надежные связи, они сумели отвлечь на себя все внимание короля, пока герцог формировал ударный кулак из нанятых своими соратниками бойцов и всех магов, которые имелись в наличии. Благодаря хорошему знанию инструкций гвардейцев, он разработал великолепный план захвата дворца и ликвидации Шеррида с семьей, которая весьма удачно собралась в одном месте. А когда наблюдатели доложили, что ловушка в подземном ходе установлена, он скомандовал всем своим группам начинать атаку.
  Касательно штурма, я сумел догадаться почти обо всем, кроме нескольких несущественных моментов. Те бойцы и маги, которые встречались по пути к лестнице, не стремились нас задержать, а являлись обычными идиотами, которые самонадеянно решили, будто смогут сами завалить короля, и без приказа оставили свои места в оцеплении. Кроме того, я не знал, что у заговорщиков имелся наблюдатель, который сидел во дворце и следил за всеми перемещениями короля. Именно он первым доложил Риштору, что ловушка не сработала. Тогда шестеро сильных магов, которые поджидали Шеррида у противоположного выхода за дворцовой стеной (на всякий случай, ведь его телохранители могли и обезвредить установленную мину), отправились в сад, поскольку герцог предположил, что там самое удобное место для прорыва оцепления.
  Когда же штурм не удался, все маги были убиты или взяты в плен, от сборного отряда наемников ничего не осталось, а король все еще был жив, у герцога сдали нервы. Понимая, что ему уже никуда не уйти, он закололся отравленным кинжалом, как только у дворца появился отряд магов из Школы. Остальные заговорщики за прошедший день большей частью были схвачены. Верхушке эледийцев удалось уйти, но вся их сеть оказалась ликвидирована. Ну, по крайней мере, в Раше - точно. В остальных городах процесс еще шел полным ходом. Некоторым дворянам удалось скрыться еще ночью, но за их головы уже была объявлена награда. Воршир пообещал выяснить, кто еще из магов участвовал в заговоре, и король дал ему карт-бланш на любые действия. Результаты уже сидят у дознавателей с уздечками на шеях. Тайная служба проводит в своих рядах основательную чистку, чиновничий аппарат тоже вскоре перетрясут сверху донизу, в рядах гвардии уже выявлены предатели...
  Короче, я просто обалдел, когда Лакрийя рассказала обо всем, что удалось сделать Шерриду. Благодаря решительным действиям весь заговор разложили по косточкам в рекордно короткие сроки. Видимо, с задержанными дознаватели не церемонились. Кроме того пригодилась и полученная от меня информация, так что в городах рядом с границей тоже было жарко. В общем, в ближайшие день-два король планировал окончательно вычистить гниль из своего королевства, а потом заняться наведением порядка среди знати. Получив достаточно веский повод, он теперь мог легко восстановить свою власть и приструнить распоясавшийся Совет.
  То есть, то, что от него останется, ведь почти четверть его членов оказалась замешанной в заговоре, поэтому вскоре все они лишатся титулов, накопленных богатств, а многие еще и жизней. И в последнем я Шеррида целиком и полностью поддерживаю. Эту махровую демократию надо давить решительно и навсегда, а то один раз пожалеешь, так потом она снова поднимет голову и пойдут всякие цветные революции и прочая дрянь, которой я на Земле достаточно повидал. Так что мне осталось лишь искренне пожелать удачи королю на этом поприще. Тем более, когда он властной рукой наведет в стране порядок, я думаю, уже никто не посмеет возразить против заключения договоров с Новым Союзом.
  Когда рассказ Лакрийи подошел к концу, в комнате повисла тишина. Все раздумывали над услышанным, и я в том числе. Ведь только сейчас мне стало понятно, почему же эледийцы действовали так нагло и не боялись риска "засветиться" в подстрекательстве. У них же было соглашение с будущим правителем Харрашара, который после прихода к власти быстро замял бы все слухи об их участии в перевороте. Во всяком случае, постарался бы. Поэтому опасаться им было нечего. Но сейчас-то Эледии это точно аукнется. Не сомневаюсь, так просто Шеррид ее выходку не оставит. Войну, может, начинать не будет, но компенсации точно потребует.
  - Где сейчас Ушрак? - внезапно произнес Хор вполне спокойным голосом.
  Но меня его тон не обманул, поскольку я прекрасно чувствовал его ярость, сдерживаемую из последних сил. Демон наконец-то узнал, кто был виновником гибели его матери, и теперь жаждал мести.
  - В одной из камер на нижнем уровне, - ответил Дишар, хотя Хор спрашивал у Лакрийи.
  - Я хочу его увидеть!
  Друг поднялся и посмотрел на принца, демонстрируя, что отказа не примет.
  - Я бы не советовал, - мягко возразил тот. - Это не доставит тебе никакого удовольствия.
  - Хор, присядь и успокойся, - обратился к хвостатому я. - Наверняка дознаватели еще не все нужные сведения из него выдоили, поэтому твоя месть может немного подождать. А когда граф больше не сможет сказать ничего полезного, тогда, я не сомневаюсь, гада с радостью выдадут тебе. И даже место предоставят, где ты смог бы из него вдумчиво кишки повытягивать и конечности поотрезать. Кстати, если захочешь, я охотно могу поделиться с тобой кое-каким сведениями из области пыточного мастерства, а также запас лимэля дам, чтобы граф подольше пожил.
  - Ну, вообще-то, вы ошибаетесь, - очень не вовремя заметил Дишар. - Для нас он никакой ценности уже не представляет и скоро будет отправлен на казнь... Но все равно, Хор, я бы не советовал тебе с ним видеться. Неприятное зрелище, уж поверь.
  Ну и какого, спрашивается, он влез? Я ведь уже почти привел друга в чувство и сбил накал эмоций, а теперь все усилия оказались напрасными... Или принц сам хочет, чтобы его друг осуществил свою месть, а отказывает только для проформы, чтобы потом иметь возможность оправдаться и сказать: "Я пытался его остановить, но куда там..."?
  Хор стиснул зубы и процедил:
  - Если ты мне не поможешь, я сам его найду.
  Принц поглядел на него, а потом поднялся и сказал:
  - Хорошо. Пошли.
  Вслед за ним покинул насиженное местечко и я, не желая оставлять друга в такой момент. Нет, если он будет убивать Ушрака, я ни слова не скажу, но ведь в такой момент он вполне может чего-нибудь натворить, к примеру, не сдержать энергию или что похуже. В настолько взвинченном состоянии создавать плетения сложно, так что мое присутствие уж точно не помешает. Лакрийя тоже встала и последовала за нами, а Киса ухватила за плечи попытавшуюся было вскочить Алишу и решительно заявила:
  - Тебе там точно нечего делать!
  Но я думал иначе, поэтому сказал подруге:
  - Она уже взрослая, поэтому имеет право посмотреть в глаза убийце своей матери.
  Вампирша немного подумала и решила отпустить демоницу, которая тут же подбежала к своему брату и схватила его за руку, точно так же стиснув зубы от переполнявших ее эмоций. Я же наоборот - слегка успокоился. Присутствие сестры должно удержать Хора в узде, и, думаю, сильно зверствовать он точно не станет, как и разносить все подряд.
  Разумеется, Киса не пожелала остаться одна, поэтому направились мы на нижний уровень всей толпой. Спустившись по лестнице, мы прошли по длинному извилистому коридору и внезапно оказались в полутемном подземелье, наполненным ароматами гнили и испражнений. Дворцовой тюрьме. Ее надежно охраняла полудюжина гвардейцев с магом, которые при нашем появлении вытянулись в струночку и отдали честь Дишару. Принц величественно кивнул им и спросил гвардейца с книгой в руках:
  - В какой камере находится Ушрак?
  Тот полистал свою книгу, нашел в ней какую-то заметку и четко отрапортовал:
  - В восьмой. Доставить его для повторного допроса?
  - Нет, проводи нас к нему.
  - Слушаюсь, - снова козырнул гвардеец, кивнул одному из своих коллег и вместе с ним направился вперед по подземелью, на ходу доставая из кармана ключи.
  Тюрьма производила жуткое впечатление, но не длинным рядом обитых железом дверей по обеим сторонам большого холла, и не тьмой, которую едва разгонял одинокий магический светильник. Нет, она нагоняла ужас звуками, которые доносились из камер. Тихое, царапающее нервы поскуливание, приглушенные рыдания, неясное бормотание, чей-то тоскливый протяжный вой, стоны и даже отрывистые неразборчивые крики - все это сливалось в один невнятный шум, который сильно давил на психику. Поглядев на лица друзей, я отметил, что их тоже пробрало. И даже Киса, старавшаяся казаться невозмутимой, чуть сильнее, чем нужно, стиснула губы.
  Остановившись у одной из камер, наш проводник принялся скрипеть ключом в давно не смазываемом замке. Открывали дверь гвардейцы вполне профессионально, встав так, чтобы никто из заключенных не смог броситься на них. Но эти предосторожности были излишними и наверняка рассчитанными на внимание принца (типа, вот мы какие, делаем все согласно инструкциям!). Никто из заключенных нападать на своих тюремщиков не рискнул. Да они и не могли этого сделать, скованные цепями, крепившимися к полу. Когда гвардеец осмотрел камеру и ничего опасного не обнаружил, он позволил нам зайти и детально рассмотреть ее обитателей.
  Их было трое. Все они оказались одетыми в дорогие костюмы, на которых сразу бросались в глаза пятна тюремной грязи. Первый сидел в углу, с ужасом уставившись на нас, второй стоял на корточках у стенки, он наклонил голову, раскачивался и тихонько подвывал, периодически стукаясь лбом о каменную кладку. Было бы похоже, что заключенный молится, если бы не кровь, стекавшая по его лицу и полное отсутствие реакции на наш визит. Третий был пухленьким толстячком. Прислонившись спиной к стене, он сидел, уставившись в пол невидящим взглядом и бормотал. Прислушавшись к его речи, я смог разобрать отдельные слова и фразы:
  - ...утка в яблоках... Ничего вкуснее в жизни не пробовал... Мой повар так не готовит, зато у него получается печеная рыба... нежная, горячая... А еще нам на обед подавали гуся... жирное мясо... все пальцы заляпал и костюм пришлось служанке чистить... Соленое... я люблю все соленое...
  Демон продолжал нести всякую чушь, совершенно не обращая внимания на то, что из его пасти прямо на роскошный костюм с золотыми пуговицами вытекает тонкая ниточка слюны. Поглядев на Хора с Алишей, как один, уставившихся на толстячка, я понял, что это и есть Ушрак. Действительно, прав был Дишар - зрелище малоприятное. Интересно, чем же его таким накачали-то? Но штука крайне мощная, заставляет говорить, даже когда никто не спрашивает и, судя по всему, по мозгам бьет очень сильно.
  И как же я раньше не вспомнил о том, что демоны являются превосходными алхимиками? А ведь еще удивлялся тому, насколько быстро им удалось получать на допросах реальные результаты. Ведь на то, чтобы расколоть один крепкий орешек порой должны уйти часы. И это несмотря на пытки. А так, влил в глотку соответствующую настойку - и задержанный заливается соловьем, только вопросы успевай задавать!
  - И долго он в таком состоянии? - спросил я Дишара, кивнув на продолжавшего бубнить графа.
  - Примерно полдня.
  - Мда, хорошие у вас средства. А вернуться в сознание он сможет?
  - Нет. Такие методы допроса применяются лишь к заведомым смертникам.
  Я хмыкнул, а в ответ на удивленный взгляд принца пояснил:
  - Это весьма милосердно. После сильного психотропного препарата постепенно раствориться в мире грез и даже не осознать своей смерти... Его должны будут казнить?
  - Да, завтра на главной площади в числе прочих заговорщиков Ушраку должны будут отрубить голову.
  - А вот это вы зря. Лично я бы на месте Шеррида просто отпустил бы всех... допрошенных. Чтобы народ своими глазами увидел, что может случиться с теми, кто осмелится поднять руку на короля.
  Дишар задумался, но потом возразил:
  - Алекс, вы не правы. Полагаю, если отпустить всех в таком состоянии, жители Харрашара наверняка начнут их жалеть и даже сетовать, что мой отец обошелся с ними так жестоко. А данное чувство нисколько не будет способствовать цели этого наглядного урока.
  - Нет, Дишар, смотреть надо глубже и ширше. Разумеется, найдутся те, кто пожалеет этих преступников, может, даже будет заботиться и стараться привести их в чувство, ведь сострадание никому не чуждо. Но их будет мизерное количество, даже не заслуживающее внимания, зато все остальные сразу ощутят страх и ужас перед законом. Ведь не так страшно умереть от топора палача... или что там у вас используется? Превратиться в такого вот слюнявого идиота, делающего под себя и ни на что не реагирующего - вот это действительно страшно. Страшно настолько, что от одного взгляда на подобный "овощ" любой житель Харрашара станет гораздо законопослушнее. Причем, даже не осознавая этого. Да, он сможет потом рассуждать, как жестоко поступил монарх, но страх оказаться на месте этого жалкого существа прочно угнездится у него в подсознании, и еще долго будет влиять на его поступки... Ладно, не буду читать лекцию по основам психологии. Скажу проще: казнь - это зрелище, а любой толпе нравятся зрелища. Путь жуткие, мерзкие, отвратительные, но толпа - это толпа, у нее свои вкусы. Причем кровь она просто обожает - достаточно вспомнить Турнир и сравнить, какие состязания вызывали у зрителей наибольший восторг. А вот бояться толпа не любит, так как страх ее уничтожает, разбивая на отдельных разумных. Ведь страх - он очень личный.
  Посмотрев на задумчивого принца, я мысленно обматерил свой длинный язык. Нашелся, блин, профессор! Да какое мне дело, что демоны собираются предпринять с заговорщиками? Пусть вешают, топят или сжигают - без разницы. И с чего же я так завелся? Наверное, потому что мне сейчас страшно. Совсем чуточку, так как это все-таки не мои эмоции, а чувства тех, кто находится рядом. Но это ощущение было весьма неприятным, поэтому я понял, что надо поскорее выбраться из этих подземелий, так похожих на карцер Академии.
  - Хор, ты свою мстю осуществлять собираешься? - спросил я друга, все так же рассматривающего Ушрака, а вернее, то, во что превратился граф. - Если да, то действуй поскорее, потому что всем нам очень хочется на свежий воздух.
  - А? - очнулся Хор. - Да, ты прав, Алекс, пошли наверх!
  Сжав руку своей сестры, он первым вышел из камеры. За ними последовала Киса с Лакрийей и в этот момент тот заключенный, что сидел в углу, кинулся к принцу. Звякнувшие цепи не дали ему преодолеть и пары шагов, демон рухнул на колени, молитвенно сложил руки и воскликнул:
  - Ваше высочество, пощадите, умоляю! Клянусь, я сам все скажу! Все, что вы пожелаете, только пощадите!
  Но Дишар лишь брезгливо поморщился и вышел из камеры, а следом ее покинул и я. Дверь захлопнулась, но тихий скрежет запираемого замка заглушили дикие вопли заключенного:
  - Я все скажу-у-у! Пощади-и-ите!
  Вскоре они сменились рыданиями, которые быстро потонули в общем тюремном шуме. А когда мы шли назад по длинному коридору, навстречу нам попались двое гвардейцев, сопровождавшие демона, которому простенький амулет с элементами магического захвата сковывал руки за спиной. Я подивился своеобразному заменителю наручников и веревок, а Дишар остановил одного из гвардейцев и приказал ему:
  - Передай Крашту, что граф Нашретор готов для разговора.
  - Будет исполнено, ваше высочество! - гаркнул гвардеец, отдав честь.
  А я тихонько усмехнулся. Ну да, зачем напрасно тратить явно недешевый составчик, развязывающий языки, когда можно действовать обычными методами? Вот и новый задержанный, которого, судя по осмысленному взгляду, еще не допрашивали, отправляется "дозревать" до нужного состояния среди уже вкусивших сыворотку правды. Ловко!
  Поднявшись на уровень выше, мы направились обратно в комнаты. Шли молча, так как на всех подействовала угнетающая атмосфера тюрьмы, лишившая желания трепать языком. Хор с Алишей выглядели весьма подавленными, но в их эмоциях я уже не улавливал ни злости, ни даже ненависти. Им было понятно, что мстить уже некому, убийца их матери получил, что заслуживал. И хотя он все еще дышал, но фактически был мертв, поэтому испытываемые братом с сестрой чувства ушли, оставив после себя лишь тоску. Решив вывести их из этого состояния, я положил руку на плечо друга и поинтересовался:
  - Хор, ты как?
  - Нормально, - безразлично ответил демон.
  - По твоему виду не скажешь.
  Хор тяжело вздохнул и внезапно признался:
  - Знаешь, Алекс, а я ведь много раз представлял себе эту встречу. Мечтал, что найду убийцу мамы, что заставлю его тысячу раз пожалеть о содеянном. В своем воображении я убивал его сотнями разных способов и полагал, что когда это случится в реальности, то моя боль сможет уйти... Но сейчас, когда увидел Ушрака, я осознал, что уже не смогу этого сделать. А если и сделаю, то это будет как... как...
  - Не трудись, я тебя понимаю. Месть бессмысленна, если твой враг даже не сможет испытывать боль, а если и сможет, то все равно не будет способен осознать, за что ты ему ее причиняешь. А мучить неразумную тварь не в твоем характере. Но почему сейчас тебе так плохо? Разве ты не рад, что справедливость восторжествовала, как ни банально это звучит?
  - Рад, но... Я думал, когда отомщу, то смогу справиться с болью в своей душе, заставлю ее исчезнуть. Но этого не случилось, и теперь я не знаю, что мне делать.
  - Забыть, Хор. Просто забыть, - сказал я.
  - Что? Забыть о матери? - воскликнул демон.
  - Да нет же, дурилка ты картонная, - мягко возразил я. - Забыть о ее смерти. Просто выбросить этот момент из своей памяти. Если ты будешь каждый день тревожить его, то этим будешь только увеличивать мучения, а если забудешь о нем, оставив в прошлом, то боль постепенно уменьшится, а потом и вовсе сменится печалью, - посмотрев в глаза Алиши, наполнявшиеся слезами, я добавил: - Нужно всегда вспоминать только о приятном, ведь боль - последнее, что мать желала бы причинить своим детям.
  Демоница все-таки расплакалась. Шедшая рядом с ней Киса остановилась, обняла Алишу и прижала ее к своей груди, успокаивающе шепча что-то на ухо и неодобрительно поглядывая на меня. Ну да, довел девочку до слез, великий психолог! Но я знал, что эта эмоциональная разрядка ей очень необходима, именно эти слезы должны принести ей облегчение, вымыть из души всю тоску, оставшуюся от встречи с Ушраком. Пусть месть и не свершилась, но жизнь все равно продолжается, и об этом забывать не следует.
  Посмотрев на задумчивого Хора, я криво ухмыльнулся и спросил:
  - Не хочешь последовать примеру сестры?
  Я протянул руки к демону, демонстрируя готовность предоставить свою грудь для нужного дела. Но хвостатый посмотрел на меня с раздражением, а потом недовольно выдохнул:
  - Дурацкие у тебя шуточки!
  - Ну и ладно, я хотел как лучше, - пожал я плечами и пошел дальше по коридору, так как до двери комнаты Хора осталось всего ничего.
  Следом за мной в гостевую вошла неразлучная парочка - Лакрийя с Дишаром. Эльфийка сразу же накинулась на меня:
  - Алекс, зачем тебе нужно было издеваться над Хором и Алишей? Ты что, не мог просто оставить их в покое, дать побыть наедине со своими мыслями?! Зачем устроил весь этот балаган?!
  Я невозмутимо развалился в кресле и лениво посмотрел на девушку. Та гневно сверкала глазами и, не дождавшись ответа, явно приготовилась сказать что-нибудь грубое, чтобы пристыдить меня, но я спокойно спросил:
  - Лакрийя, а попробуй задуматься, почему ты сейчас на меня кричишь?
  - Потому что ты ведешь себя, как бесцеремонный хам!
  - А вот и нет. Если ты не заметила, это моя обычная манера поведения. Но ты сейчас повышаешь голос только потому, что тебе очень хочется как можно быстрее выплеснуть свои эмоции. Избавиться от тех чувств, которые появились в твоем сознании от посещения тюрьмы. Реветь ты не будешь, ведь уже не маленькая девочка, поэтому подсознательно выбрала именно такой способ, - отметив, что эльфийка задумалась, я усмехнулся и добавил: - Знаешь, можно ведь разрядиться и по-другому, к примеру, ударить кого-нибудь. Так что если хочешь, можешь мне врезать, или Дишара стукнуть, он поближе будет. Заодно и расквитаешься с ним за поганую экскурсию.
  Лакрийя с сомнением посмотрела на меня, а потом избрала третий вариант и со всей дури ударила кулаком в спинку ближайшего кресла. Бедная мебель, весившая довольно прилично, даже подпрыгнула, а я машинально отметил грамотно поставленную технику удара. Эльфийка задумчиво потерла костяшки, прислушиваясь к себе. Спустя пару секунд на ее лице появилась слабая улыбка:
  - А ведь сработало! Хотя я совсем не верила.
  В этот момент дверь комнаты распахнулась, впуская остальных. Алиша уже успокоилась и, хотя все еще шмыгала носом, была настроена оптимистично, ну а Хор давно оставил похоронный вид и даже весьма бодренько поинтересовался:
  - Ну и что это был за грохот?
  Я довольно усмехнулся и кивнул Лакрийе на вошедших:
  - Еще вопросы будут?
  - Вот это да! Алекс, а еще какие-нибудь способы ты знаешь?
  - Их масса. Один из самых распространенных - кувшинчик неплохого вина, а второй тебе Дишар немного позже продемонстрирует с большим удовольствием.
  Кожа на лице эльфийки слегка потемнела, да и сама она потупилась, а принц предвкушающе улыбнулся. Посмотрев на это, Киса нахально спросила:
  - Это вы о чем?
  - Да так, о разном, - усмехнулся я.
  - Ну-ну, - иронично протянула вампирша. - Кстати, кто хочет поужинать? За всем этим рассказом мы ведь даже поесть нормально не успели!
  Прислушавшись к своим ощущениям, я покачал головой.
  - Я не голоден.
  - Что я слышу? Ты не голоден?! - воскликнула Киса. - Да кто ты такой и куда дел нашего Алекса?
  Усмехнувшись, я сказал Лакрийе, кивнув на веселившуюся девушку:
  - Тоже приличный способ, но не всякому подходит.
  - У меня после всего, что я увидела, никакого аппетита нет, - заявила Алиша.
  - Ну а я, пожалуй, поддержу компанию, - сказал Хор.
  Сладкая парочка тоже не возражала, поэтому вместе с друзьями решительно направилась на кухню, поддержав некогда заведенную мной традицию. Я же, посидев немного в кресле, решил пойти и поспать остаток ночи, дав отдых утомленному сознанию, переварившему воспоминания магистра. Однако когда я направился к выходу, пожелав Алише спокойной ночи, демоница внезапно спросила:
  - Алекс, а скажите, моя мама ведь сейчас с Создательницей?
  Я припомнил основные положения религии демонов, и тяжело вздохнул. Ответить "нет" значило породить ненужные душевные терзания, так как я знал, что Алиша верит в Создательницу, но ответить "да" у меня просто язык не поворачивался. Бунтовала моя атеистическая натура, да и демоница могла заметить ложь - она ведь все-таки магичка, хоть и начинающая. Поэтому я сказал:
  - Не знаю. Если честно, когда-то очень давно я вообще не верил в жизнь после смерти и считал, что это сказки для слабых духом. Ведь умирать не так страшно, когда веришь, что это еще не конец, что после смерти у тебя может быть будущее. Пусть не такое, как раньше, но не черное небытие. Но потом я примирился с мыслью, что у разумного есть душа, которая, как оказалось, не является ни особой биологической функцией тела разумного, ни его аурой, ни его воспоминаниями. А вскоре после этого я сам умер и какое-то время находился за гранью, поэтому теперь прекрасно понимаю - жизнь после смерти возможна. Однако я не могу сказать определенно, существует ли где-нибудь душа твоей матери, или нет. Когда я был... там, то никого... из живших в этом мире разумных не встретил, поэтому даже не представляю, был ли я в каком-то особом пространстве, из которого можно вернуться, или же у каждого разумного свой загробный мир. Но одно я знаю точно - смерть может не означать конец существования. Ты мне веришь?
  - Верю, - ответила Алиша и улыбнулась.
  - Вот и хорошо. Сладких тебе снов!
  - И вам, Алекс.
  Закрыв дверь, я удивленно покачал головой. Ни фига себе, как меня переклинило! Что, нельзя было ляпнуть что-нибудь типа "Да, твоя мама в лучшем мире, будь уверена!" и забыть об этом? Так ведь нет, двинул для девчонки целую речь по основам теологии. Ого, как меня торкнуло! Получается, если у эльфийки защитный механизм - агрессия, у вампирши - ехидство, то у меня бахвальство своими знаниями? И стремясь избавиться от негативных эмоций, я вдруг резко начинаю поучать других? Надо будет понаблюдать за собой, а то ведь это совсем не дело! И кстати, нужно будет еще как-нибудь поинтересоваться у Темноты, когда у подруги будет ну о-очень хорошее настроение, как здесь вообще обстоят дела с загробным миром.
  С такими мыслями я и вернулся к себе в комнату. Никакого нового костюма ни на кровати, ни где-нибудь еще не обнаружилось - видимо, после штурма обслуживающий персонал дворца еще не пришел в себя и не начал работать, как следует. Или просто решили, что раз я один сподобился надеть, то больше приносить не нужно? Жаль, мне бы сейчас второй комплект одежонки точно не помешал бы, так как я планировал сменить тело. Конечно, в истинном мне было комфортно, не ощущалось ущербности от ограничения способностей, да и смысла скрываться уже не было никакого, но существовало одно большое "но". Созданное тело одаренного в бою давало мне еще один лишний шанс, а я не верил в то, что вся эта история с заговором так просто закончилась.
  По уму, эледийцам сейчас нужно опасаться объявления войны, так как напакостить в Харрашаре они успели здорово. А так как войну они проиграют, то наверняка приложат все усилия, чтобы ее объявлять было некому. Да, почти все их маги, которые действовали на вражеской территории, полегли в процессе штурма. Но в том-то и дело, что "почти"! Кто даст гарантию, что в королевстве не осталась парочки магистров, выходцев из Империи, которые как раз в данный момент получают задание грохнуть Шеррида? Ну и меня в том числе. Поэтому расслабляться было рановато. Вот выдернет король все корешки заговора, перейдет к разбирательству на уровне внешней политики, предъявит эледийцам свои требования, вот тогда можно и праздновать победу. Если будет возможность уладить дело миром, Эледия точно не станет рисковать...
  Хотя, есть же еще вампиры, которым война может принести новые, такие нужные им земли. И мне интересно было бы узнать о планах Дахасса, уже наверняка успевшего найти в своем королевстве весомые доказательства эледийских художеств. Ведь он вполне способен развязать войну, а может, даже пригласит Шеррида в ней поучаствовать. А это тоже проблемка, так как разгром Эледии может очень негативно повлиять на всю обстановку в этой части материка. Ведь Империя может обязательно влезть... Нет, хватит страдать ерундой! Так и накаркать недолго. А тогда вообще смешно получится - еще недавно хотел предотвратить одну войну, а в итоге развязал другую, куда масштабнее первой. И как мне после такого в глаза Хранителям смотреть?
  Усмехнувшись, я прилег на кровать, по обыкновению не раздеваясь и даже не снимая покрывала, а в следующую секунду погрузился в полусон. Но заниматься тренировками сегодня у меня не было никакого желания, сказывалась усталость от осмысления воспоминаний Гадина. И Темнота поняла мое состояние, поэтому просто завернула меня в свое черное одеяло и подарила такой необходимый покой. Однако лишь только я успел раствориться в этой тьме, как внезапно почувствовал, что меня трясут.
  - Алекс, проснись! - услышал я голос Кисы.
  Чувствуя острое состояние дежа вю, я открыл глаза и увидел друзей, в полном составе собравшихся в моей комнате. За окном было светло, видимо я проспал всю ночь, даже не заметив этого.
  - Ну и что стряслось? - недовольно спросил я, потягиваясь. - Война что ли?
  И тут я подметил и обеспокоенные лица Лакрийи с Хором, и сосредоточенный взгляд Кисы... Что, неужели накаркал?
  - Я же тебе говорил, что Алекс уже все знает! - уверенно заявил демон.
  Быстро стряхнув с себя остатки сонливости, и отчаянно надеясь, что это все окажется дурацким розыгрышем, я сел на кровати и приказал:
  - Так, быстро рассказывайте толком, что произошло!
  Вампирша, не обратив внимания на замечание Хора, четко, по-военному, принялась докладывать:
  - Сегодня ночью было совершено покушение на короля Сильшхусса. В результате Дахасс скончался, его телохранители погибли, а на месте покушения были обнаружены тела нападавших, которые являлись жителями Харрашара. Сегодня утром принц Хинос поклялся, что не наденет корону, пока не отомстит виновным в смерти его отца, и объявил Харрашару войну. На границе уже произошло несколько схваток, есть серьезные потери с обеих сторон. Сейчас Шеррид со своими советниками планирует, как остановить бойню, но дело осложняется тем, что с Хиносом невозможно поговорить. После того, как он объявил войну, использовав разговорник отца, тот больше не действует, а связаться с посольством Харрашара не удается, видимо, оно уже уничтожено.
  "Шеф, все пропало!" - пронеслась у меня в голове мысль.
  Все мои усилия были напрасны. Я так и не смог предотвратить войну, как ни старался. И теперь два королевства, которые я хотел спасти, просто уничтожат друг друга на радость соседям. Закрыв лицо руками, чтобы не видеть взглядов друзей, в которых кроме тревоги была еще и надежда, надежда на мою помощь, я протянул:
  - Мля-я-я...
  На этот раз почему-то вышло очень жалобно.
  
  Глава 24. Миротворец
  
  - Алекс, что будем делать? - спросила Киса.
  - А тут уже ничего не сделаешь, - мрачно ответил я. - Если Хинос так решительно оборвал все ниточки, позволявшие с ним связаться и объяснить, кто на самом деле виновен в смерти его отца, то либо он просто идет на поводу у эмоций, что для правителя крайне неприемлемо, либо сам все это прекрасно знает, просто использует прекрасный повод для начала войны. Возможно, ситуация в Сильшхуссе сложилась несколько иная, чем в Харрашаре, или эледийцы поработали там куда результативнее, поэтому вампиры уже давно мечтали напасть на своих хвостатых соседей, да как-то все случая удобного не было.
  - Но Хинос еще очень молод, поэтому первый вариант наиболее вероятен, - заметила Лакрийя.
  Я подумал, что для прожженной интриганки она чересчур оптимистично настроена, и ехидно поинтересовался:
  - Ну и что прикажешь мне делать? Отправиться в Сильшхусс, поставить принца в угол и приказать ему подумать над своим поведением?
  - Но ведь можно же попытаться убедить Хиноса в том, что покушение на его отца было организовано вовсе не Харрашаром! У Шеррида найдутся отличные доказательства и живые агенты эледийцев, способные подтвердить этот факт!
  - И что тогда? Принц ведь поклялся, поэтому после того как извинится перед Шерридом за недоразумение, тут же развернет все свои силы и ударит по Эледии, а это приведет к еще большей катастрофе.
  - Почему? - удивилась Киса.
  - Да потому что в этом случае Империя не останется в стороне и в итоге все плавно трансформируется в битву людей и нелюдей. А так как у Империи есть хорошие маги, сильные церковники, которые поддержат наступление на "заблудших", обширные людские ресурсы, которые можно гробить, не считаясь с потерями, то результат будет несложно предсказать. Могу даже с уверенностью сказать, что Империи такая заварушка пойдет только на пользу, ведь...
  Я осекся и уставился в пространство невидящим взглядом. Все кусочки мозаики внезапно собрались у меня перед глазами в довольно простую и понятную картину. И как же я раньше не обратил на это внимание? Ведь все оказалось весьма логичным, все факты лежали на поверхности, но я даже не потрудился отойти подальше, чтобы просто охватить их одним взглядом!
  Да, это чистая правда, от любой заварушки в этой части мира может выиграть только Империя. Удастся эледийцам стравить демонов и вампиров - после войны, которая наверняка не закончится ничем хорошим, подстрекатели сразу попытаются захватить обескровленные королевства. А Империя охотно поддержит это начинание, дождется, пока Эледия рассредоточит свои силы, которые наверняка ощутимо подсократят выжившие демоны и вампиры, а потом нападет на королевство, долгие века препятствующее ее расширению. Узнает Харрашар или Сильшхусс планы Эледии - тоже замечательно. Тогда они наверняка нападут на страну, совсем не готовую к войне, используя этот отличный повод. А ведь Эледия благодаря Франсо заключила мирный договор с Империей, в котором, я абсолютно уверен, был пунктик о военной помощи, поэтому та с большой охотой поможет своей соседке, чтобы потом аналогично захапать ее земли себе. Ведь это стандартная схема имперцев, и нечто похожее они совсем недавно пыталась провернуть в Мардинане.
  Поэтому не нужно долго гадать, кто же виноват в подготовке всей этой взрывоопасной ситуации. Ответ очевиден и тому есть масса доказательств. Почему лишь в последний год эледийцы резко увеличили интенсивность своих действий на чужой территории? Ведь раньше вражда подогревалась ими ни шатко ни валко. А все потому, что у них появилось новое начальство из Империи, которому результаты требовались как можно скорее. Почему долгие столетия сохранялась конфронтация между Империей и Эледией, почему целое десятилетие ничего не происходило, хотя советник Франсо был совсем не против налаживания тесных отношений, и договор о ненападении явился самым крупным достижением, а в последний год вдруг резко - мир, дружба, жвачка? А все потому, что как раз в это время, обломавшись с западом, Империя решила обратить свой взор на восток.
  - Алекс, что с тобой? - обеспокоенно спросила вампирша, помахав рукой перед моей физиономией.
  - Думаю, - ответил я, продолжая смотреть в одну точку.
  Итак, что дает мне это знание? Очень и очень многое. Теперь ведь можно не просто примирить две расы, но и добиться куда большего. Однако чтобы моя затея удалась, нужно все очень точно рассчитать.
  Я не выдержал, встал с кровати и начал ходить взад-вперед по комнате, обдумывая все детали своего плана. Сумасшедшего, рискованного, способного осуществиться при огромной удаче, но сулившего такие перспективы, что просто дух захватывало. Друзья не мешали мне, лишь с удивлением переглядывались между собой. А когда я понял, что готов к великим свершениям, то улыбнулся и решительно направился к выходу. Остальные молча последовали за мной, и только Лакрийя спросила:
  - Что ты собираешься делать?
  - Наводить порядок в этой части мира, - ответил я, довольно оскалившись.
  Больше никаких вопросов не последовало. Я уверенно шел по коридорам, держа курс на зал совещаний. В этом дворце он был только один, и я рассчитывал найти короля именно там. Ведь вряд ли Шерриду захочется ютиться со всеми своими советниками, военачальниками и прочими в маленьком рабочем кабинете? Мои предположения подтвердились - спустя минуту, поднявшись на второй этаж, я мог прекрасно видеть большое скопление аур, среди которых присутствовали и ауры магов. А еще через сотню шагов мы дошли до большой двери, которую охраняла парочка гвардейцев. Один из них преградил мне путь и заявил:
  - Вам туда нельзя. Его величество приказал не впускать посторонних!
  В ответ я скинул свою маскировку и с насмешкой поглядел на гвардейца. Тот судорожно сглотнул, увидев мои желтые глаза с вертикальными зрачками, но потом, прикинув как следует, все же решил, что к посторонним мы не относимся, и сам распахнул для нас створку двери со словами: "Проходите, ваше высочество!". Благодарно кивнув ему, я вошел с друзьями в зал совещаний. Там за большим овальным столом восседали десятка три демонов, один из которых как раз заканчивал доклад:
  - ...переброшено два полка, но если не будет поддержки магов, то вампиры сомнут их первым же ударом. Если верить разведке, как раз в том направлении находятся большие силы, поэтому нам срочно нужно решать, стоит ли вообще удерживать Дравор, или лучше сразу отойти к Кедроку и там дождаться подкрепления.
  "Ага, значит, планирует остановить бойню? - вспомнил я слова Кисы. - Как же!"
  Шеррид, восседавший во главе стола на стуле с очень высокой спинкой, сказал докладчику:
  - Ясно. Мы еще вернемся к этому вопросу, когда решим ситуацию с магами, - после этого монарх обратился ко мне: - Здравствуй, Алекс. Я полагаю, ты уже знаешь о том, что произошло сегодня ночью?
  - В курсе и пришел помочь.
  - Я с радостью выслушаю любые твои советы.
  - Время советов прошло. Сейчас я хочу спросить вас - хотите остановить эту войну? Хотите мира с Сильшхуссом, или же наоборот - весьма опрометчиво полагаете, что эта война может принести пользу вашему королевству?
  Король смерил меня внимательным взглядом, но все же соизволил ответить:
  - Алекс, если ты хотел узнать, понимаю ли я, что в этой войне победителей не окажется, то можешь не сомневаться - я четко осознаю все вероятные последствия данного конфликта. Война вполне способна уничтожить Харрашар, поэтому я готов сделать все, чтобы ее остановить.
  Нечто в этом роде я и хотел услышать, поэтому задал следующий вопрос. Вопрос, от ответа на который зависел успех моего плана.
  - Ваше величество, а если для этого я попрошу вас довериться мне?
  На этот раз ответ последовал без паузы. Шеррид сказал твердо, решительно, словно подписываясь под каждым словом:
  - Алекс, ты уже дважды спас мою жизнь. Я верю тебе.
  - Замечательно. Тогда я прошу вас срочно решить, какие советники вам необходимы для подписания мирного договора и сопутствующих им торговых соглашений. Их нужно немедленно оповестить, чтобы они как можно скорее подготовились к переправке в Сильшхусс. Кроме того потребуется отряд гвардии, желательно в парадной форме для придания торжественности моменту, ну и, конечно, вы сами. Можете захватить на всякий случай протоколы допросов пленных эледийцев, хотя это и не обязательно. Думаю, одного вашего слова будет вполне достаточно. Ну и нужно точно выяснить, где сейчас находится Хинос, потому что у меня нет настроения разыскивать его по всему королевству.
  - Его высочество сейчас во дворце Ассиля, столицы королевства вампиров, - сказал Воршир, в числе прочих присутствующий на совете. - Но если вы планируете воспользоваться переходом и нанести ему визит, то лучше оставьте эти мысли. Двое моих коллег пытались сделать это еще утром, и об их участи мне до сих пор ничего не известно. Подозреваю, она оказалась весьма незавидной.
  - Не волнуйтесь, я намерен использовать другой способ доставки, - усмехнулся я.
  Но Шеррид не разделял моей веселости:
  - Алекс, я понимаю, что ты планируешь организовать переговоры с принцем, но ведь все действия Хиноса свидетельствуют о том, что он категорически не желает мира. Что стоит одно только уничтожение нашего посольства? Так что даже если мы с тобой очутимся в Сльшхуссе рядом с принцем, даже тогда вряд ли он захочет о чем-нибудь разговаривать. Скорее всего, сразу прикажет нас уничтожить.
  - Не захочет - заставим! - решительно заявил я. - Переговоры состоятся в любом случае, и я уверен, присутствие моих сородичей поможет вспомнить принцу о вежливости.
  - Вы планируете привести сюда эльфов? - изумился кто-то из сидевших за столом.
  - Нет, - ответил я незнакомому демону. - Я говорил о драконах.
  Отойдя на десяток шагов от моих друзей, я сменил тело. Для наглядности и чтобы сразу избежать глупых вопросов. Свободного пространства оказалось достаточно, чтобы не задеть ни стены, ни мебель в зале, а потолок оказался высоким, так что даже нагибаться мне не пришлось. Оглядев морды всех присутствующих, большинство из которых выражали крайнюю степень удивления, я повернул голову к друзьям, отреагировавшим куда более спокойно, и сказал:
  - Помните, я обещал вам продемонстрировать еще одно свое тело? Вот, можете полюбоваться.
  - Вот это да! - выдохнула Киса.
  - Так на самом деле ты - дракон?! - воскликнул Хор.
  Лакрийя же не стала ничего говорить, она просто подошла поближе и принялась с нескрываемым любопытством ощупывать мое крыло. Посмотрев на Шеррида, я приказал ему:
  - Начинайте готовить команду переговорщиков, а я пока своим сообщу.
  Закрыв глаза, я как можно четче представил себе образ старого дракона, а осознав, что контакт наших разумов состоялся, спросил:
  - Хелиго, ты меня слышишь?
  - Слышу, Глава, - тут же ответил вожак. - И я очень рад, что ты наконец-то нашел время со мной связаться. Алекс, у нас очень большие проблемы. Мы не смогли удержать ситуацию под контролем, началась война, на границе происходят столкновения, которые мы уже не способны...
  - Я знаю, - прервал я Хелиго. - Сейчас я хочу остановить войну, для чего мне потребуются драконы твоей стаи.
  - Сколько? - деловито уточнил он.
  - Не меньше сотни.
  - Ясно. Куда им нужно лететь?
  - Нет, лететь - это долго, а на счету каждая минута, поэтому нужно, чтобы они собрались в вашем гнезде, куда я вскоре прибуду. Но Хелиго, скажи, твоя стая сможет хотя бы на время оставить свои обычаи и традиции? Ради дела, порученного вам Создательницей?
  - Алекс, мы сделаем все, что ты прикажешь, - не колеблясь ни секунды, ответил дракон.
  У меня словно камень с души сняли. Все-таки по поводу этого момента я очень переживал и даже приготовился к долгим уговорам, которые в итоге оказались не нужны. Мысленно вздохнув с облегчением, я перешел к делу:
  - Общий план таков: со мной в ваше гнездо прибудет некоторое количество жителей Харрашара с его королем, драконы твоей стаи под моим началом переправят их в столицу Сильшхусса для переговоров, где сами будут выступать одновременно в роли отвлекающей внимание массовки и гарантов проведения мирной встречи на высшем уровне. А детали я объясню уже в процессе.
  - Ты полагаешь, такое прямое вмешательство Хранителей будет разумно? Ведь тогда отношение к нашей расе может измениться.
  - Да, я уверен в этом. Пора твоей стае выйти из тени и помочь разумным этих земель избежать грандиозной войны. А отношение... Я уверен, ничего плохого не случится. Это уже доказано нашей стаей и Лесными, так что если захочешь, после наведения порядка мы можем поговорить о том, как добиться подобного и для Быстрых Крыльев.
  - Хорошо, Алекс. Когда ожидать твоего прилета?
  - Я воспользуюсь магией, так что будет правильнее сказать - появления. Жди меня рядом с камнями, на которых мы беседовали, я постараюсь поточнее рассчитать... Да, кстати, если твоя стая все еще не в курсе, предупреди ее, пожалуйста, о том, что у меня в запасе есть и человеческое тело.
  - Мои драконы давно знают об этом, - отозвался Хелиго.
  - Тогда до встречи! Как только моя группа соберется, я появлюсь у вас.
  Прервав контакт, я открыл глаза и огляделся. Блин, то ли разговор занял всего несколько секунд реального времени, то ли ошеломление оказалось слишком сильным, но все присутствующие сохраняли те же позы. Только Лакрийя уже оставила в покое мое крыло и сейчас пыталась дернуть меня за хвост. Обвив ее талию, я аккуратно приподнял этой своей конечностью ойкнувшую от неожиданности эльфийку и поставил ее рядом с друзьями, а сам вновь сменил тело. Поглядев на короля, я осведомился:
  - Ну и как там дела с подготовкой советников и гвардейцев?
  - Я уже отдал все необходимые приказы, - ответил король. - Разве ты не слышал?
  - Тогда у меня пока все. Отправляемся из сада, как только все будут готовы, - я направился к дверям, но, уже открывая их, усмехнулся и обратился к королю: - Вы только не вздумайте с собой корону прихватить - сдует по дороге.
  Выйдя с друзьями в коридор, я направился обратно к гостевым. Но как только двери зала закрылись, Киса сразу спросила:
  - Ты что задумал?
  - Ты же слышала - переговоры, - пожал я плечами.
  - И для этого ты хочешь привести с собой драконов? То есть ты задумал напасть на Ассиль, быстро разбить силы его защитников, даже не ожидающих атаки таких противников, а потом принудить Хиноса подписать мирный договор?!
  Нет, все-таки Киса - настоящая патриотка! Даже в нынешней ситуации думает только о том, чтобы ее стране не навредили. Честь ей и хвала за это!
  - Успокойся, подруга! - сказал я. - Никто ни на кого нападать не будет, именно для этого и нужны драконы. И у тебя будет прекрасная возможность самой в этом убедиться, поскольку ты отправишься со мной. Кстати, советую быстренько переодеться, поскольку платье - не лучшая одежда для полета на драконе.
  - Хорошо, - кивнула вампирша и смущенно добавила: - Извини, Алекс, я подумала...
  - Все нормально, Киса, я понимаю.
  - Подозреваю, меня ты с собой брать не хочешь, - констатировала Лакрийя.
  - Нет, извини, в другой раз. Хор, тебе тоже придется остаться во дворце, так как хотя бы один приличный маг должен взять на себя защиту королевской семьи.
  - Будет еще одно нападение? - сразу вскинулся демон. - Когда?
  - Да ты достал уже! - потеряв терпение, воскликнул я. - Сколько раз тебе еще повторить, что я не вижу будущее! Я лишь по привычке предполагаю худший вариант развития событий, и все!
  - Как скажешь, Алекс, - не стал спорить хвостатый, но было видно, что он остался при своем мнении.
  Некоторое время мы топали молча, а когда подошли к дверям наших комнат, Лакрийя вдруг поинтересовалась:
  - Алекс, а ты можешь объяснить, почему Шеррид вот так сразу решил тебе безоговорочно подчиниться?
  - Ну, ты же сама слышала - он мне верит. А после того, как я на глазах у всех сменил тело, у него не могло остаться никаких возражений, на что я, собственно и рассчитывал.
  - Ну, не знаю... - с сомнением протянула эльфийка. - Я бы на его месте ничего не стала бы делать, пока не выяснила бы все детали твоего плана. Все-таки так нагло отправляться в логово противника, да еще и лично...
  - Вот вернемся, сама у него и спросишь, если так интересно.
  Нашла, о чем думать! Хотя, если разобраться, то да, для короля реакция немного необычна.
  Зайдя к себе, я надел перевязь с мечами прямо на свой костюм. Хоть я и не думал, что в Сильшхуссе мне придется ими воспользоваться, но все равно решил подчиниться своей паранойе. А то мало ли что может случиться? Вспомнив о том, что случаи бывают разными, я подумал немного, да и сунул за пазуху полную флягу лимэля. Пригодится! Больше я ничего брать не стал, так как все остальное уже давно лежало в моих карманах. Дождавшись, пока Киса переоденется в брючный костюм, я вместе с ней и остальными, вызвавшимися нас проводить, вышел в сад.
  Гвардейцы оказались оперативными, три десятка бравых молодцев в ослепительно белой форме уже стояли рядышком с большой лужей, на месте которой ранее находился красивый фонтан. Оглядев сад, я подметил, что его постарались привести в приличный вид, но поломанные деревья и травяной покров так просто было не восстановить, поэтому сейчас он представлял собой весьма плачевное зрелище. Подойдя к гвардейцам, я поинтересовался:
  - Бойцы, отвечайте честно, кто из вас высоты боится?
  Никто из трех десятков признаваться не соизволил, на что я только хмыкнул. А вскоре к нам начали присоединяться советники короля. Некоторые налегке, а парочка с небольшими сумками, в которых угадывались какие-то бумаги. Последним, как капитан, подошел Шеррид. Оглядев компанию, он сообщил мне:
  - Больше никого ждать не нужно.
  Я кивнул и обратился ко всем:
  - Прежде чем мы отправимся, попрошу запомнить несколько крайне важных фактов. Первый: драконы - это такие же разумные существа, как ("надеюсь") и вы, только размерами побольше, поэтому общаться и относиться к ним нужно соответственно. Второе: они совсем не уроды, не страшилища и не мерзкие твари, поэтому все негативные эмоции, которые вызывает у вас их облик, давите в зародыше. Третье: драконы способны читать мысли, поэтому думайте цензурно, вежливо и постарайтесь избегать нехороших тем вроде убийства крылатых, так как они могут обидеться. Для тех, кто пропустил мимо ушей первый факт, поясню - нет, они не станут вас есть, но общаться больше не захотят. Что касается разговоров - драконы не всегда читают мысли, так как если рядом с ними большая группа разумных, то получается дикая мешанина голосов, в которой невозможно что-нибудь понять. Поэтому они частенько закрывают свой разум, и если захотите о чем-либо спросить, говорите вслух, они поймут. А вот потом, когда дракон вам ответит, тогда уже можете продолжать беседу мысленно. Кстати, общаться я вам нисколько не запрещаю, крылатые рептилии -весьма интересная раса, поэтому если будете вежливы, сумеете с ними подружиться, то сможете узнать немало любопытного. И последний факт: драконы вам не слуги, не транспорт и уж точно не прирученные животные. Они согласились помочь вам заключить мир, и только за это вы должны быть им очень благодарны. Пока это все, что вам следует знать.
  Я повернулся к Кисе и спросил:
  - Ты плетение векторного портала знаешь?
  - Конечно.
  Ну да, ведь адепты любой имперской Академии его должны были изучать в начале пятого цикла, если мне не изменяет память магистра.
  - Тогда будешь первопроходчицей. Лови картинку точки выхода.
  Я посмотрел ей в глаза и передал мыслеобраз, содержащий вид гор с гнездом Быстрых Крыльев и тех камней с ручейком, где мы долго беседовали с Хелиго. Кивнув, вампирша подтвердила прием, и я стал рассчитывать плетение портала. В отличие от обычного, векторный портал не содержал в себе образ места, куда стремился маг, он просто соединял две точки в пространстве. Поэтому если первый мог переносить мага на сравнительно небольшое расстояние, то второму и полмира были нипочем - хватило бы энергии. Но у векторного портала был один недостаток - его нужно было очень точно рассчитать, иначе точка выхода могла оказаться неизвестно где. Для этого мне и нужна была помощь Кисы, которая могла пройти через портал и оглядеться уже на "той стороне".
  Прикинув расстояние, я перевел его в местные единицы длины, затем рассчитал изменения стандартного плетения по формуле, которую Гадин прекрасно знал, выбрал нужный угол и принялся создавать структуру. Хотя повышенной сложностью она не отличалось, но все равно имела очень много блоков, поэтому на ее построение мне потребовалась пара минут, что было весьма прилично. Когда же плетение, представлявшее собой мелкозернистую губку в форме овального диска размером два метра на один, было готово, я начал наполнять его силой.
  Это тоже был весьма серьезный недостаток структуры - энергии на нее уходило немало, поэтому маги и не желали его использовать без самой крайней нужды. Кстати, у Гадина хоть и была эта крайняя нужда, но он не использовал векторный портал совсем по другой причине - просто для магов он очень заметен. Нет, не так. ОЧЕНЬ заметен. Все равно, что маяк в ночи. Поэтому в то время, когда магистр пробирался через всю Империю, он не хотел привлекать к себе внимание ловящих его охотников, ведь прекрасно понимал, что на большое расстояние его силы точно не хватит, а на короткое перемещаться опасно - в точке выхода обессилившего Гадина можно было повязать без особых усилий.
  Когда плетение всосало в себя достаточное количество силы, я активировал его. Вместо магической структуры появилась мутная пленка, которая, словно паршивое зеркало, отражала меня и остальных. Да, это вам не обычный портал, в котором можно заранее увидеть точку выхода, это больше похоже на выстрел наугад - никогда заранее неизвестно, правильно ли ты рассчитал схему. Киса, не дожидаясь моего сигнала, разбежалась, а потом ласточкой прыгнула в пленку и исчезла в ней. Я же принялся ждать. Сейчас, в точке выхода вампирша должна осмотреться и понять, как далеко она от нужного места. В то, что мне удастся с первого раза пробить проход туда, куда необходимо, я ни капельки не верил.
  Киса появилась спустя минуту. Она точно так же, в прыжке ласточкой возникла из мутной пленки, кувырком погасила инерцию, поднялась, машинально отряхнувшись, и огласила вердикт:
  - По-моему, ты сильно не дотянул. Воспользовавшись левитацией, я увидела на горизонте вершины, но не смогла определить, где нужная точка. Смотри сам.
  Киса сбросила мне мыслеобраз, раскрыв который я смог увидеть панораму того места, где раскрылся мой портал. Да, подруга была права - это явный недолет. Я развеял плетение, впитав остатки неистраченной силы. А чего добру пропадать? Тем более что на создание этого пристрелочного выстрела я потратил столько, что мог раз пять закрыть разрез. Быстро сориентировавшись в расстояниях, я внес необходимые коррективы в структуру и начал создавать ее заново. Кстати, если прикинуть, то процентов девяносто с гаком этого плетения составляли блоки-накопители, и это являлось очень большой редкостью среди всех магических конструкций.
  Второй выстрел оказался куда удачнее. По возвращении Киса передала мне образ скал и парочки драконов над ними, а я понял, что ошибся буквально на десяток километров. В третий раз я просчитал все самым тщательным образом, чтобы с филигранной точностью достигнуть нужной точки, а также увеличил диаметр плетения. В этот раз я уже не стал замыкать структуру, а оставил мощный энергоканал, который прикрепил к своей ауре. Такое изменение делалось магами в том случае, если была необходима подпитка во время работы, то есть планировалась отправка большого количества объектов. Правда, тогда вместо ауры использовали мощный накопитель вроде средних размеров сафруса, заполненного силой до краев, так как даже резерва имперского магистра для подобного было недостаточно, но мне магическое истощение не грозило, поэтому я решил рискнуть.
  - Алекс, а почему ты не воспользуешься плетением перехода? - спросил Хор, когда вампирша в очередной раз исчезла в мутной пленке.
  - Потому что я до сих пор не знаю, как его создать, а ты на том месте никогда не был, поэтому не сможешь ни грамотно рассчитать плетение, ни вложить в него нужный образ. А кроме того, я еще помню, что произошло в прошлый раз, так что лучше воспользуюсь проверенной техникой. Тем более что в силе я не ограничен.
  - Если ты мне не доверяешь, попросил бы кого-нибудь другого, вроде Воршира.
  - Мне так проще, - пояснил я.
  В следующий момент из пленки вылетел камень. Похоже, Киса, решив поберечь мою силу, таким способом сообщала, что теперь можно отправлять группу. Обернувшись ко всем, я спросил:
  - Все видели, как нужно действовать? Подбежать, подпрыгнуть, чтобы не оставить свои пятки здесь и заранее приготовиться к тому, что в точке выхода уровень поверхности может оказаться чуть выше или чуть ниже. Никаких неприятных ощущений быть не должно, а главная опасность - это не коснуться края и не расквасить нос, споткнувшись на выходе. Все, первый пошел!
  Первым оказался командир гвардейцев, который храбро разбежался и прыгнул в портал.
  - Так сильно можете не разгоняться, - прокомментировал я его прыжок, достойный Олимпийских соревнований. - Второй пошел!
  Гвардейцы следовали один за одним, но когда пошел второй десяток, я пропустил вперед Шеррида, который хотя и волновался немного, но все равно воспользовался порталом без ошибок, а затем запустил советников, после которых вновь пошли вояки. Несмотря на мои опасения, никаких эксцессов не случилось, никто не задел кромку портала и никто не задержался на старте, тем самым отправив только одну половинку своего тела. А моя энергия, утекающая стремительным потоком, показывала, что портал работал замечательно.
  Когда все скрылись в этом мутном зеркале, я сказал Хору с Лакрийей:
  - Ну, не поминайте лихом!
  - Удачи, Алекс! - пожелала мне эльфийка.
  - До встречи! - уверенно сказал демон, а в следующее мгновение я прыгнул в портал.
  Перемещение прошло гладко. Это был не разрез, использование которого совсем не ощущалось. В отличие от него, портал позволял почувствовать переход, поэтому на краткий миг я потерял контроль над своим телом, полностью лишился ориентации, окунувшись в какой-то белесый туман, а потом, совершенно неожиданно выскочил из него уже на другой стороне. Приземлившись на знакомых камнях, я успел порадоваться точному расчету, сделал пару шагов и огляделся. За спиной развеивалось мое плетение, впереди стояла целая и невредимая группа, а Киса убирала магические захваты, видимо, ей все-таки пришлось поработать в роли подстраховки, чтобы при выходе никто из демонов не навернулся. Но главное - по краям этой тихой полянки, окруженной многовековыми деревьями, находились драконы, никак не меньше полусотни, которые сейчас внимательно разглядывали гостей. Обнаружив среди них Хелиго, я направился к нему.
  - Это все, кто полетит с нами? - спросил я у старого дракона.
  - Остальные находятся рядом с гнездом, - ответил вожак, уставившись на меня.
  Улыбнувшись, я сменил тело и почувствовал хлынувшее на меня удивление крылатых. Эти эмоции были настолько сильными, что даже нарушили блокировку, позволив мне услышать обрывки мыслей драконов.
  - ...не оборотень, может менять тело совершенно иным способом...
  - ...но это невозможно! Никто из драконов никогда не мог становиться человеком...
  - ...зря я не верил Хелиго. Он действительно особенный, и возможно...
  - ...такой красавец!
  Покосившись на стоявшую неподалеку молодую драконицу, которой наверняка принадлежала последняя мысль, я закрыл свой разум и обратился к вожаку:
  - Сейчас твоей стае придется немного поработать извозчиками. Помнишь, что я тебя спрашивал по поводу обычаев? Так вот, в этот раз драконам придется нести членов делегации не в лапах, а на своей шее.
  - Что?! - возмутился вожак.
  - И не нужно так орать! Это вовсе не прихоть и не потакание моему нездоровому чувству юмора. Так нужно для создания необходимой психологической реакции на наше появление и, не буду скрывать, данный момент является одним из самых важных в моем плане. Так что если ты хочешь остановить войну, нужно наступить на горло собственной гордости. Тем более что этим вы себя никак не унизите, ведь демоны точно не станут воспринимать вас в качестве ездовых парнов.
  Ну, во всяком случае, я очень на это надеюсь, иначе лично выбью зубы тем, кто не внял моему предупреждению!
  - Ну что, еще не передумал? Или мне нужно вызывать свою стаю, которая прибудет сюда только через сутки, когда общие потери королевств перевалят за десяток тысяч?
  - Прости, Алекс, я веду себя, как глупый птенец, - виновато сказал дракон. - Я передам стае твой приказ.
  Он прикрыл глаза, а спустя несколько секунд последовала реакция. Некоторые крылатые зарычали от возмущения, пара забила крыльями, но все они уставились на вожака с осуждением во взгляде. Демоны, глядя на это, слегка струхнули и инстинктивно сбились теснее, и только Киса с королем, стоявшие чуть в стороне, остались невозмутимыми. Но постепенно драконы успокаивались, видимо, Хелиго сумел подобрать нужные слова, поэтому я счел, что пришло время для наглядной демонстрации. Подошел к вампирше, наклонился, подставив ей лапу для удобства, и приказал:
  - Залезай.
  Девушка ловко вскочила мне на шею и уверенно устроилась на загривке, словно всю сознательную жизнь летала на драконах. Это зрелище окончательно погасило недовольство драконов. Еще бы - если уж сам Глава не считает зазорным носить кого-то на своей шее, то чего им-то возмущаться? А Хелиго закончил с уговорами и подошел к нам, чтобы первым последовать моему примеру. Поглядев на Шеррида, я обратился к нему:
  - Ваше величество, познакомьтесь с моим другом Хелиго, вожаком стаи Быстрые Крылья, долгие века проживающей на этих землях. Хелиго - это король Харрашара, прошу любить и жаловать. Думаю, лучше будет, если вы полетите вместе, так как вам наверняка есть о чем поговорить.
  Старый дракон оценил важность момента и уважительно наклонил голову, приветствуя монарха. Тот тоже сделал легкий поклон, приветствуя равного, и с помощью вожака забрался на его шею. Тотчас остальные драконы, собравшиеся на поляне, стали по очереди подходить к группе демонов и усаживать их себе на загривок. Пользуясь моментом, я спросил у Хелиго:
  - У тебя еще остались наблюдатели на границе с Сишльшхуссом?
  - Да.
  - Тогда выясни у них, где поблизости от гнезда сейчас можно отыскать сравнительно небольшой отряд вампиров, ладно?
  - Сейчас, - отозвался вожак и задумался, а я обратился к королю:
  - Я предоставил вам прекрасную возможность решить, как демонам и драконам жить дальше, так что не упустите ее.
  - Я понял, Алекс. Спасибо, - мысленно ответил Шеррид.
  Тем временем очнулся вожак и сообщил:
  - Есть несколько вариантов. Ближе всех лагерь рядом с границей, примерно в пяти минутах лета от города Дравора.
  Припомнив речь докладчика на совете, я оскалился:
  - Хелиго, когда я говорил "сравнительно небольшой", я имел в виду взвод до полусотни бойцов, а совсем не армию.
  - Тогда чуть дальше есть еще один отряд, в котором как раз столько вампиров, сколько тебе нужно.
  - Превосходно. Летим к нему!
  Я посоветовал Кисе быть готовой, а сам сделал небольшой разбег, захлопал крыльями и начал набирать высоту. Следом за мной в воздух поднялся Хелиго и драконы его стаи. Взлетев повыше, я принялся наблюдать за тем, как ведут себя демоны, впервые испытав восхитительное чувство полета.
  Ну, как вскоре выяснилось, далеко не все считали это чувство восхитительным. Некоторые всеми конечностями вцепились в шею своих драконов так, что я всерьез начал опасаться, не задушат ли они крылатых. Некоторые от страха даже зажмурились, однако десяток гвардейцев демонстрировали мне дикий восторг, рождаемый новыми ощущениями. Кстати, драконы, которые несли на себе этих прирожденных летчиков, тоже весело скалились. Видимо, демоны позабыли все мои просьбы насчет цензурности мыслей и сейчас "радовали" крылатых сочными выражениями солдатской ненормативной лексики.
  Убедившись, что никто из наездников не собирается отбрасывать копыта от ужаса или демонстрировать остальным содержимое своего желудка, я снизился и полетел рядом с Хелиго. Тот уже вовсю о чем-то общался с Шерридом, видимо, король не захотел терять времени зря. Ну, это и правильно! Пусть попробует понять особенности психологии крылатых, пусть постарается наладить нормальные отношения с вожаком, а там - как знать? - может, это перерастет в нечто большее. Я бы хотел использовать опыт Нового Союза и организовать подобное сотрудничество и здесь, но не желал принуждать Хелиго. Он сам должен решить, стоит ли ему так радикально менять жизнь своей стаи.
  Когда мы пролетали над гнездом, к нам присоединилось еще полсотни драконов, и эскадрилья приобрела ну очень внушительный вид. Я даже подумал, а не стоит ли уменьшить число крылатых, но потом решил, что так будет гораздо надежнее. Уверенным курсом мы двинулись к тому месту, где наблюдатели заметили отряд вампиров. Вожак сказал, что лететь нам недолго, но я не обольщался. Как выясняется, стандарты драконов несколько отличаются от других рас, поэтому "недолго" Хелиго может на поверку оказаться несколькими часами.
  - Алекс, мы не туда летим! - крикнула Киса. - Ассиль совсем в другой стороне.
  - Я знаю, - ответил я ей. - Сейчас мы летим не в столицу.
  - А куда же?
  - Сперва скажи, у тебя звание какое-нибудь имеется?
  - Да, - подтвердила вампирша мои предположения.
  - Достаточно высокое? - уточнил я.
  - А почему ты спрашиваешь?
  - Недалеко отсюда находится отряд вампиров. Его нужно отыскать и убедить полететь в столицу вместе с нами. Ты сможешь с этим справиться или мне нужно рассчитывать только на свои силы?
  - Смогу! - уверенно ответила Киса. - Разведка Сильшхусса имеет особый статус в королевстве, так что я обладаю правом приказывать любому армейскому подразделению меньше полка и даже некоторым отрядам королевской гвардии.
  Ого! Этого я не знал, но очень обрадовался данному обстоятельству. Надеюсь, теперь осуществить задуманное будет проще.
  - А зачем тебе этот отряд?
  - Киса, ты уже забыла, о чем подумала, узнав о том, что я собираюсь привести драконов в Ассиль? Так вот, я нисколько не сомневаюсь, что все обитатели королевского дворца, увидев заходящих на посадку крылатых ящеров с демонами на спинах, подумают примерно о том же, поэтому и отреагируют соответственно. А присутствие отряда вампиров даст нам время для необходимых объяснений и предоставит отличный шанс избежать бессмысленной драки. Ведь в своих сразу никто бить не станет.
  Во всяком случае, я на это надеюсь, а прав я или нет - скоро выяснится.
  - Похоже, ты действительно все предусмотрел, - заметила Киса. - Теперь я верю, что у нас получится остановить эту войну.
  - Брось, подруга, все предусмотреть невозможно! И даже мой, не побоюсь этого слова, гениальный план способна разрушить любая неучтенная случайность.
  Ох, только бы не накаркать!
  - Мы приближаемся, - внезапно сообщил Хелиго.
  Поглядев вперед, я увидел невысокую, но длинную горную цепь, а приглядевшись внимательнее, заметил между двумя вершинами большую пограничную заставу. Почему именно пограничную? Да потому что именно в этом месте, как мне было известно из знаний, подаренных Кисой, пролегала линия, разделяющая два соседних королевства. Застава представляла собой нечто вроде большой крепости, преграждавшей широкую дорогу, проложенную в этом месте, и доставляла немало хлопот всяким контрабандистам, диверсантам и прочим нехорошим личностям. Я уже хотел было поинтересоваться, что мы тут делаем, ведь эта застава вообще-то принадлежала демонам, но тут заметил еще кое-что и мрачно констатировал:
  - Накаркал!
  
  Глава 25. Взгляд с другой стороны
  
  На заставе шел бой. Нет, не конкретно в самой крепости - штурмующие еще не успели проникнуть за массивные каменные стены, однако было видно, что этот момент, прошу прощения за каламбур, не за горами. Высота нашего полета была немаленькой, но по мере приближения я начал подмечать все детали развернувшегося сражения. Что ж, я снимаю шляпу перед грамотной тактикой нападавших. Им уже удалось выбить дозоры на склонах гор и оттуда посылать стрелы и плетения из своих боевых амулетов в защитников на стенах. Прочие бойцы весьма слаженно подбирались к крепости с обеих сторон, старательно поддерживая этот обстрел и выжидая момента, когда троица их магов справится с защитой.
  Но это дело продвигались медленно, так как помимо отличного и весьма мощного плетения, укрывающего стены и ворота крепости, им противостоял еще и маг защитников, вынуждая отвлекаться на свои атаки. Что интересно, никто из магов вампиров не хотел идти на риск и, используя банальную левитацию, проникать в крепость, чтобы навести там шороху. Видимо, они прекрасно понимали, что при этом долго не проживут, так как защитники наверняка были вооружены черными клинками и могли оказать достойный отпор. Вот и выходило, что магам нужно было разрушить плетение стены или ворот, чтобы туда могли проникнуть обычные воины и отвлечь на себя силы защитников. А потом для одаренных клыкастиков не составит труда втроем справиться с одним вражеским магом и добить всех остальных.
  Хотя нет, уже не втроем. Пока мы приближались, какой-то лучник на стене умудрился продемонстрировать свою потрясающую меткость. Находясь под непрерывным обстрелом нападавших, он сумел отправить в полет стрелу, которая, вонзилась в глаз одному из вампирских магов, пробив его защитный кокон. Видимо, ее наконечник был сделан из Черного металла. Нападавшие отреагировали соответственно. Уцелевшие маги бросили взламывать защиту и принялись осыпать крепость плетениями, но большая их часть отражалась магом защитников, имевшим довольно высокий уровень подготовки, а некоторые разрушались защитой стен.
  Однако усилия нападавших все же начали приносить плоды. Потери демонов увеличились, поэтому они уже не пытались высунуться из бойниц, чтобы оставить еще одного вампира валяться на камнях со стрелой или арбалетным болтом в груди. И хотя они имели преимущество - открытую и во все стороны простреливаемую местность, но, лишившись инициативы в самом начале, ыдаже не могли ответить на осыпавший их дождь из стрел и плетений.
  - Что будем делать? - спросил Хелиго, оценив ситуацию.
  - Снижаемся. Киса, сделай все возможное, чтобы остановить штурм, ваше величество, прикажите бойцам крепости не стрелять.
  Сказав это, я резко пошел на снижение, а когда приблизился на достаточное расстояние к заставе, громогласно зарычал, привлекая всеобщее внимание. Пойдя на риск, я довольно жестко приземлился рядом с группой вампиров, заходивших со стороны Сильшхусса, и повернулся к ним боком, демонстрируя Кису. А та в этот момент издала какой-то протяжный свистяще-шипящий звук, который для меня не нес никакой смысловой нагрузки, после чего завопила:
  - Немедленно прекратить атаку! Командира подразделения срочно ко мне!
  Несмотря на мое искреннее удивление, маги тотчас прекратили формировать атакующие структуры, а лучники и арбалетчики опустили оружие. Кто-то схватился за разговорник и начал в него кричать: "Отставить! Прекратить обстрел!", а я в это время недоумевал. Свалилась с небес неопознанная вампирша, не представилась, не предъявила никаких доказательств своих полномочий, не объяснила причин своих действий, но все тут же бросились выполнять ее приказы, даже не раздумывая. Странно.
  Кстати, в этот момент над крепостью пронесся Хелиго с королем, кричавшим ее защитникам примерно то же самое. Причем, как оказалось, Шеррид обладает весьма зычным голосом и когда хочет, способен заставить себя услышать. Демоны отреагировали не так быстро, как хотелось бы, поэтому несколько секунд из бойниц все еще вылетали стрелы, но потом все опознали монарха, и Хелиго смог без опаски опуститься на площадку в центре заставы. В это время к нам подошел вампир, только что отдававший приказы, и представился:
  - Лейтенант Исонит.
  - Капитан Кисана Кольви, - сказала в ответ вампирша, спрыгивая с моей шеи.
  Я лишь задумчиво хмыкнул, так как и не подозревал, что у Кисы такой высокий чин. Да, разумеется, клыкастые называли друг другу совсем иные звания, но в моей голове они трансформировались во вполне знакомые понятия. И хотя среди прочей информации подруга предоставила мне полный "табель о рангах" Сильшхусса, но я как-то не удосуживался соотнести его с привычной мне сеткой званий. А теперь это и не понадобилось.
  - Согласно параграфу шестому первого уложения устава королевской разведки я принимаю командование вашим отрядом! - решительно заявила девушка и тут же начала раздавать приказы: - Собраться всем вместе, оказать помощь раненым, никаких враждебных действий к защитникам крепости и драконам не предпринимать. Выполнять.
  - Слушаюсь! - ответил вампир и вместе со своими подчиненными пошел осматривать раненых.
  Тем временем на дорогу стали опускаться остальные драконы стаи. Видимо, Хелиго решил, что опасность миновала, и приказал своим заходить на посадку. Через вожака я передал Шерриду, чтобы тот приказал открыть ворота крепости, и вскоре оба отряда вампиров собрались вместе. Раненых у них оказалось немного, всего шестеро, получивших стрелы в разные части тел. Ими занялись выжившие маги, которые быстро и вполне грамотно принялись накладывать лечебные плетения. А вот убитых насчиталось полтора десятка - демоны-пограничники не зря ели свой хлеб и не позволили нападавшим так просто подобраться к самым стенам заставы.
  Потери защитников оказались куда больше. В крепости оказалось два десятка мертвых тел, и это не считая неизвестного количества дозорных, сложивших головы у опорных точек на склонах гор. Раненых и пострадавших от плетений было больше десятка, ими занялась Киса и маг-демон. Я же в этот момент сменил тело и принялся лечить Хелиго - как выяснилось, пролетая над крепостью, он получил стрелу в ляжку. Посылая проклятия на голову неизвестного лучника, я аккуратно выдернул стрелу, поинтересовался, не имеют ли хвостатые привычки смазывать наконечники ядом, а получив отрицательный ответ от защитников крепости, промыл рану водой и щедро залил лимэлем. Остатки целебной жидкости я вылил в рот дракону и лишь порадовался, что догадался прихватить фляжку. Пригодилась ведь!
  Когда же лечение подошло к концу, а состояние всех раненых достигло более-менее приемлемой отметки, Киса объявила своим сородичам новый приказ:
  - Всем членам отряда распределиться по свободным драконам для переправки в столицу. На месте задачей вашего подразделения будет предотвращение любых посягательств на жизнь и здоровье членов мирной делегации Харрашара. Вопросы?
  - Нет, - четко ответил лейтенант.
  - Выполнять! - приказала вампирша и подошла ко мне.
  Я снова сменил тело и помог ей залезть на шею. Дождавшись, пока все вампиры, которых оказалось чуть больше трех десятков, рассядутся по драконам, стая Быстрых Крыльев поднялась в воздух. Хелиго взял хороший темп (видимо, лимэль придал старичку бодрости) и повел нас к Ассилю, я же надолго задумался.
  Какое-то странное получилось нападение. Да, понятно, что при увеличении количества атакующих возрастают и потери, так как на дороге между скалистых холмов, где тщательно вырублены все зеленые насаждения, особо не спрячешься. При этом одна надежда на защитные амулеты, но ведь и они не каждый арбалетный болт или стрелу остановят. Но почему же вампиры взяли только трех магов? Рассчитывали, что этого им будет достаточно или больше под рукой не оказалось?
  Но не это было самым странным. Я не понимал, почему вампиры не попытались зашвырнуть в крепость какой-нибудь амулет, который при активации быстро уничтожил бы половину защитников? Или еще - почему маги старательно курочили защиту крепости, вместо того, чтобы простейшими магическими захватами переправить своих воинов за ее стены? Далее - почему они не удосужились взять защиту от стрел с наконечниками из черного металла? Хотя бы банальный щит, который не мешал бы им создавать плетения, но и надежно укрыл бы от снайперов?
  Так и не найдя разумные объяснения всем странностям, я решил, что не владею достаточной информацией. Ведь я даже пятую часть защитных плетений крепости не смог понять, так почему же думаю, что являюсь самым умным? Полагаю, командир этого отряда тоже не дурак, поэтому разработал оптимальную стратегию, учтя такие нюансы, о которых я даже и не догадывался. А в результате он вполне смог бы захватить заставу, даже имея такие скудные ресурсы, так что не мне осуждать его действия. Я ведь сам в тактическом искусстве - величина, близкая к нулю.
  - Алекс, ты ничего не хочешь мне сказать? - спросила Киса.
  - В смысле? - не понял я. - Ах, да, все прошло великолепно, ты просто молодчина! Кстати, а как тебе удалось так быстро всех построить? Я-то думал, что на выяснение твоих полномочий потребуется куда больше времени. И что за звук ты издала в самом начале?
  - Это был условный сигнал, который известен в Сильшхуссе каждому, имеющему отношение к военной сфере. Однако применяют его только разведчики и в самых исключительных случаях, таких как этот. Буквально он означает команду беспрекословно подчиниться тому, кто рискнул его озвучить.
  - Рискнул? - уточнил я.
  - Да, рискнул, потому что любое использование этого сигнала влечет за собой тщательное разбирательство, и тот, кто не имел достаточных оснований для таких действий, может, как минимум, лишиться звания. Так что если бы мы появились до начала штурма, я бы использовала совсем другой опознавательный сигнал и только для командира отряда... Но хватит о пустяках! Ты мне сообщить ничего не желаешь? Вроде общего плана действий в столице, чтобы я хоть знала, к чему надо готовиться.
  - Ну, если хочешь, можешь заранее собрать мыслеобраз, который поможет Хиносу быстро разобраться в ситуации. Обязательно включи туда все последние события - хоть принц наверняка о них осведомлен, но взгляд непосредственного участника не помешает.
  - Это все?
  - Тебе мало? Тогда вспомни ту информацию, которую я недавно просил передать наверх, и дополни ее всеми нужными моментами, чтобы его высочество порадовался предателю в разведке. Кстати, ты больше не пыталась связаться с кем-нибудь из своего руководства и выяснить, на ком конкретно остановилась передача?
  - И как бы я это сделала? - возмущенно спросила девушка. - По вине одного очень знакомого тебе мага я лишилась всех своих разговорников!
  - А-а... За это извини, я не специально.
  - Да уж ясное дело...
  Киса задумалась, шевеля свои воспоминания и формируя мыслеобразы для Хиноса, а я принялся рассматривать проплывающие под нами земли. Лететь до столицы Сильшхусса пришлось довольно долго, часа два. За это время местность под нами успела разительно измениться. Равнины, покрытые густым зеленым ковром деревьев, постепенно превратились в каменистую степь, изобилующую серыми неприветливыми скалами. Лесов уже не было, иногда попадались небольшие рощицы, а так растительность, в основном, была представлена травами и небольшими кустами.
  Часто встречались города, деревеньки и разнообразные поселки, говорившие о том, что численность населения королевства довольно велика. Подавляющее большинство домов было выстроено из камня (что было логично, так как этого материала в королевстве было в избытке) и высотой не превышали двух этажей. Никаких уродливых замков, похожих на владения Хора, не встречалось. И вообще - отличительной чертой архитектуры клыкастых была простота - строения представляли собой разного размера прямоугольники, лишь иногда украшенные зубцами сверху. Чувствовалось, что с внешней отделкой своих домов вампиры заморачиваться не привыкли.
  Крыши строений, как правило, были плоскими и покрытыми толстым слоем земли - такой себе сад над головой, где росли не только цветы, но и овощи. Надо отметить, это выглядело весьма своеобразно и необычно. Мне сверху даже казалось, что города вампиров представляют собой нечто вроде огромных дачных участков, разделенных вымощенными камнями улицами на большое количество грядок. Несмотря на бедную почву, сельское хозяйство было развито. Я видел ухоженные поля, сады, пасущиеся стада домашней скотины... Короче, клыкастые с голодухи явно не помирали, так что острой потребности в захвате плодородных земель не испытывали. И зачем Сильшхуссу нужна была война, я так и не понял, но надеялся разобраться в этом при встрече с принцем.
  Когда миновал полдень, на горизонте показался Ассиль. Он был вполне обычным городом вампиров, каких я успел увидеть массу, только гораздо большего размера. Никакой стены, окружающей его, я не приметил, зато увидел речку, разделявшую столицу на две неравные части. Королевский дворец был расположен на большей, правой, и представлял собой некое подобие ступенчатой пирамиды. Он был угловатым, неказистым и каким-то очень грубым, поэтому если бы не подсказка Кисы, я бы ни за что не догадался, что это сооружение является дворцом. Никаких куполов и башенок на нем не наблюдалось, крыша первого уровня, по традиции, была превращена в сад, второй уровень по площади был раза в два меньше первого, на его крыше уже не было зелени, а третий представлял собой нечто вроде мансарды, вот только зачем она была нужна, я так и не сообразил.
  Дворец был окружен невысокой стеной, в мирное время скорее защищавшей его от излишне любопытных жителей, чем от злоумышленников. Сейчас же по всему ее периметру были расставлены бойцы, в число которых входили и маги - сразу видно, что дворец неплохо подготовился к обороне. Присматривая место для посадки, я отметил, что вымощенная каменными плитами площадка перед главным входом была достаточно большой, чтобы дать возможность приземлиться всем нам. Главное, чтобы охрана дворца сразу атаковать не стала, но для этого у меня уже были заготовлены необходимые меры.
  Раскрывшись, чтобы передать свои мысли сразу всем драконам, я сказал:
  - Итак, приготовьтесь, заходим на посадку. Первым иду я и все, кто несет на себе бойцов армии Сильшхусса, остальные делают над дворцом круг почета и смотрят, как прошла встреча. Если нас никто не будет атаковать, тогда потихоньку, по очереди начинаете садиться. На земле не делаете резких движений, не рычите, чтобы случайно не спровоцировать защитников. Если завяжется драка, остановить ее будет очень сложно, а мне бы не хотелось начинать мирные переговоры с бойни. Всем понятно?
  Дождавшись нестройного хора голосов, подтвердивших получение инструкций, я пожелал нам всем удачи и стал снижаться. Приземление прошло, как по маслу, и вызвало большой переполох во дворце. Пробежавшись по плитам, я остановился у самого подножья небольшой лестницы, ведущей к главному входу, и увидел, как из него буквально вылетел вооруженный отряд вампиров в серой форме. Среди обычных бойцов я насчитал пятерых магов, уже успевших укрыться защитой и готовых отразить любое нападение. Отряд ощетинился арбалетами, однако видя, что с приземлившихся драконов начинают соскакивать бойцы регулярной армии, начинать атаку не спешил.
  Тем временем Киса соскочила с моей шеи, взбежала по лестнице, быстрым шагом подошла к одному из гвардейцев и властно приказала:
  - Срочно доложите его высочеству, что во дворец для встречи с ним прибыл король Харрашара Шеррид Арренвар!
  - И король драконов Алекс Сереброкрылый, - быстро подсказал я девушке.
  - И король драконов Алекс Сереброкрылый! - повторила она гвардейцу.
  Тот сперва поглядел на то, как неспешно заходит на посадку остальная часть делегации, несшая на своих спинах демонов, а потом приказал отряду опустить арбалеты и кивнул одному из своих подчиненных. Боец быстро и практически незаметно шмыгнул обратно во дворец, а мы остались ждать ответа.
  Я понимал, что именно сейчас все должно решиться. Переговоры - это ерунда, подобрать нужные слова можно всегда, но вот заставить нас выслушать - задача посерьезнее. Надеюсь, я все правильно рассчитал, и Хинос не такой дурак, чтобы отдать команду на уничтожение Шеррида. Принц должен сообразить, что после этого драконы обидятся и не оставят от Ассиля камня на камне, а именно для этого я и притащил с собой так много крылатых рептилий, постепенно занявших всю площадь перед главным входом.
  Ждать пришлось недолго. За это время делегаты успели спешиться и встать плотной группой, которую тут же окружил отряд лейтенанта, демонстрируя всем и каждому, что намерен защищать их до последнего, а Хелиго подошел к нам с Кисой и помог Шерриду слезть со своей спины. Защитники дворца тоже не бездействовали, появились еще два многочисленных отряда, которые зашли с боков приземлившейся стаи. Драконы чувствовали себя очень неуютно, но, помня мои указания, не реагировали на изменения обстановки, тем более что пока арбалеты гвардейцев были направлены в землю, да и маги тоже не собирались начинать бой.
  Спустя пару минут появился давешний гвардеец, который подскочил к командиру и прошептал ему что-то на ухо. Тот кивнул и объявил волю принца:
  - Его высочество приглашает вас во дворец для личной беседы. Следуйте за мной!
  Можно было облегченно вздохнуть, первая часть спектакля удалась. Попросив вожака последить за ситуацией и если что - действовать по обстоятельствам, я с Кисой и Шерридом поднялся по лестнице и вошел в распахнутые для нас двери. Тотчас нашу делегацию со всех сторон окружили молчаливые стражники и, словно под конвоем, повели на встречу с принцем. Шедшая рядом вампирша жутко нервничала, поэтому я решил подбодрить подругу:
  - Не переживай, все будет нормально, я уверен.
  - А как же заверения в том, что ты не можешь видеть будущего? - иронично напомнила она.
  - Да, не могу, но сейчас моя интуиция подсказывает, что убивать меня не будут. Во всяком случае, в ближайшие минут пять. Так что хватит нервничать, лучше прислушайся к себе.
  Киса последовала моему совету и немного расслабилась. Видимо, ее шестое чувство думало аналогичным образом. Успокоив девушку, я принялся осматриваться и вскоре понял, что бедность внешней отделки дворца совсем не отменяет богатства внутреннего убранства. Коридор, по которому мы шли, был украшен в лучших традициях католических храмов - из стен выступали массивные колонны, поддерживающие перекрытия и соединявшиеся под сводом красивыми арками. Рельефы на последних были весьма причудливыми. Кое-где в нишах стояли каменные статуи, а сами стены оказались расписанными с небывалым мастерством и представляли собой своего рода панорамные картины, на которых была изображена вся история расы с момента сотворения мира.
  Ну а про магические светильники в позолоченных подсвечниках и узорчатый ковер под ногами можно и не упоминать. Да, я как-то упустил из вида, что вампиры изначально жили под землей, поэтому наверняка у них стало традиционным наплевательски относиться к внешнему дизайну строений. Кстати, теперь становится понятным тот факт, что даже в крупных городах здания чаще всего одноэтажные - наверняка они имеют несколько подземных этажей, как этот дворец. Если чувства мне не изменяют, под нами как минимум четыре уровня, а может и больше. И мне было бы весьма любопытно узнать, не затапливает ли у вампиров нижние этажи? Ведь речка-то совсем рядом.
  Вскоре мы, пару раз свернув, вошли в зал. Его двери оказались достаточно широкими, чтобы даже я смог пройти, не задев косяки (строители прямо как знали!). В зале было пустовато. Из мебели присутствовал только королевский трон у противоположной от входа стены, на котором сейчас обретался молодой вампир. На вид ему было лет двадцать, не больше, но я-то знал, что раса клыкастых способна обучаться намного быстрее прочих, поэтому понимал - считать принца глупым юнцом не стоило. Его аура была очень насыщенной, но из мыслеобразов Кисы я давно знал, что Хинос является неплохим магом, поэтому не удивился. Принц встречал нас не один. По бокам его трона стояли четверо вампиров, трое из которых являлись довольно сильными магами, наверняка телохранителями.
  Сопровождающие нас гвардейцы грамотно рассредоточились по залу, чтобы в случае чего не перекрывать друг другу сектора обстрела и не бояться попасть в своих, после чего замерли, превратившись в статуи. Первым нарушил молчание Хинос, который обратился к Шерриду:
  - Приветствую, правитель Харрашара. Я не думал, что наша встреча состоится так скоро, и уж точно не предполагал, что у тебя хватит наглости лично явиться в Ассиль после всего, что случилось. Хотя, имея таких могучих защитников, тебе можно не опасаться немедленной смерти.
  Принц посмотрел на меня, а я отметил его тон. Надо же, никакого уважения к Шерриду, и это после всего представления, которое я устроил! Видимо, все-таки рано я начал считать его взрослым, эмоции Хиноса слишком сильно влияют на его поступки... Или это лишь представление для нас?
  - Приветствую, принц, - мягко сказал Шеррид. - Позволь выразить свои соболезнования, и заверить в том, что я тоже сожалею о смерти твоего отца. Для нас всех это большая утрата и...
  - Сожалеешь?! - гневно воскликнул Хинос. - И это после того, как сам послал к нему убийц?
  Шеррид оставил мягкий тон и решительно заявил:
  - Ни я сам, ни кто-либо из моих подданных не причастен к убийству Дахасса! И я могу это доказать, если ты соизволишь меня выслушать!
  Нет, ну все-таки, почему же Хинос так себя ведет? Эта вспышка ненависти явно была не наигранной, уж я-то прекрасно чувствовал его эмоции, так как принц даже не удосужился надеть амулет-блокиратор. Похоже, он вполне искренне считает Шеррида организатором покушения, поэтому мои предположения о том, что вампирам просто очень хочется войны с демонами, чтобы рассчитаться со старыми долгами и захватить новые земли, не подтвердились. Нет, Хинос явно не шутил, когда обещал, что не наденет корону, пока не накажет виновных. Но разве ему совсем-совсем ничего не известно об эледийцах? Стоп, а что мешает мне это проверить?
  Я раскрылся и попытался прочесть мысли принца. Да, я знал, что драконам не удавалось это сделать - мешала врожденная блокировка разумов клыкастых, но ведь я был не совсем обычным драконом. У меня имелись способности вожака, которые я старательно развивал, находясь в своей стае, поэтому сейчас был уверен, что мне это по силам. Ведь с Кисой мы общались мысленно? А это значило, что она в момент беседы со мной инстинктивно, сама того не осознавая, приоткрывала свою блокировку (так же как и любые драконы), устанавливая со мной канал связи. Ну а я давно понял, что природа этих ментальных способностей двух рас весьма похожа, и теперь сосредоточился на своих ощущениях.
  - Нам не о чем с тобой разговаривать! - решительно сказал Шерриду принц в тот момент, когда я, мысленно охватив его разум, начал проламывать его защиту. Почти так же, как делал это на первом совете стаи.
  Это оказалось неожиданно трудно (видимо, я все-таки переоценил свои способности), но потом в моем сознании словно лопнула какая-то струна, и я вдруг начал слышать мысли всех находившихся в зале вампиров.
  "Перестарался!" - пронеслась у меня в голове мысль, погребенная десятками голосов.
  Я начал прислушивался к ним, стараясь отыскать среди всего этого шума один, принадлежащий принцу, которого в данный момент продолжал убеждать король, напоминая ему о том, что разумный правитель не должен полагаться на чувства, а обязан заботиться о своей стране. Копаясь в ворохе слов и обрывков фраз, я решительно выбрасывал из сознания посторонние голоса.
  - ...случае, если драконы захотят атаковать нас, мы ничего не сможем сделать...
  В сторону, но мысль здравая, пусть боятся! Главное, чтобы со страху стрелять не надумали.
  - ...постараюсь попасть в глаз зверюге, надеюсь, это ее остановит...
  Удалить! И спасибо за подсказку. Если дойдет до схватки, нужно передать остальным, чтобы остерегались арбалетчиков и берегли глаза.
  - ...как демонам удалось приручить этих тварей...
  Тоже не то. Блин, как иголку в стоге сена искать!
  - ...даже тогда Шеррид ничего не сможет доказать. Свидетелей я убрал, а группа ликвидаторов не должна была оставить никаких следов, эти бойцы всегда работали чисто.
  Так, а это что-то интересное! Ну-ка, ну-ка...
  - Да, возможно, демонам все известно об агентах Эледии, но мальчишка даже не станет их слушать. Недаром же сразу после смерти Дахасса я пару часов с ним возился, утирал сопли и взывал к восстановлению справедливости. Теперь он ни за что не пойдет на контакт, ведь еще не успел остыть после двух "покушений" на свою жизнь. Нет, он не оставит намерений отомстить убийцам своего отца... Хе-хе! Знал бы он, кто на самом деле вонзил клинок в спину его папаши!
  Я едва не открыл пасть от удивления. Обалдеть можно! Значит, покушение провернули совсем не эледийцы, а местные! Получается, в Сишльшхуссе тоже давно назрел свой заговор, цели которого удивительно четко совпадали с планами людей - организовать войну между демонами и вампирами. И судя по мыслям, которые мне удалось разобрать, тот, кто обо всем знает, сейчас находится здесь, в этом зале. Значит, нужно его срочно вычислить, а для этого мне нужно немного времени.
  - Нет, никаких мирных переговоров не будет! - отрезал Хинос, прерывая вдохновенную речь Шеррида. - Я приму только безоговорочную капитуляцию с последующей казнью всех виновных в гибели моего отца! И на мое решение нисколько не повлияет присутствие крылатых тварей.
  Не выходя из своего состояния, я подтолкнул Кису хвостом. Та поняла, что настал ее выход, сделала пару шагов к трону, преклонила колено и обратилась к принцу:
  - Ваше высочество, позвольте вашей верной слуге передать вам частицу своей памяти!
  - Кольви? - удивился тот же голос, который мне до сих пор удавалось удерживать в своем сознании, несмотря на старавшиеся заглушить его мысли остальных. - Надо было ликвидировать ее, когда была такая возможность, но эледийцы не хотели осложнений. Идиоты! Трупы никогда не причиняют осложнений!
  Не обращая внимания на то, как Киса начала объяснять принцу о том, кто она такая и почему прибыла с такой компанией, я постарался убрать в сторону все прочие голоса вампиров, сосредоточившись лишь на одном. Да, это удалось не сразу, все-таки с вампирами было работать гораздо сложнее, чем с драконами. Но потом я добился, чтобы в моем сознании звучал только голос, который в данный момент с некой обеспокоенностью строил предположения о том, что же разведчица собирается сообщить Хиносу. Убедившись, что моя блокировка вернулась на место, оставив только этот канал связи, я постарался охватить своим взглядом всех присутствующих, а потом послал неизвестному звук. Звук активации Молота Лефианака.
  Что вы будете делать, если у вас в голове внезапно раздастся грохот? Правильно - вздрогнете. Пусть вы будете законченным флегматиком, пусть вы даже будете профессионалом до мозга костей, обученным оставаться невозмутимым в любой ситуации, но этой инстинктивной реакции вам избежать не удастся. Поэтому в момент передачи я не обращал внимания на Кису, посылающей принцу свои мыслеобразы (кстати, интересно, как же ей все-таки удалось уговорить Хиноса?), а контролировал движения остальных вампиров.
  И мои старания были вознаграждены - один из магов, стоявших рядом с троном, дернулся и окутался защитой. Но обрадоваться обнаружению предателя я не успел, поскольку не учел один очень важный момент, а именно - реакцию остальных магов. Заметив странные действия своего коллеги, двое других телохранителей отреагировали согласно инструкциям - моментально сформировали щиты перед троном и активировали собственные защитные плетения. Причем тот, кто находился справа, даже успел создать какую-то сложную структуру, явно боевую, однако наполнять ее силой не спешил, оглядываясь в поисках источника угрозы.
  Осознав, что сейчас лучше не делать лишних движений, чтобы не спровоцировать атаку, я лишь порадовался, что телохранители оказались профессионалами и не стали сразу же устранять Кису, которая находилась в опасной близости от принца. Кстати, вампирша на действия магов никак не отреагировала, всецело занятая передачей информации, да и Хинос не заметил защитные плетения перед собой, застыв на троне с отсутствующим взглядом. Наверное, только это и спасло мою подругу от смерти, ведь дернись она чисто рефлекторно или хотя бы активируй защитный кокон - телохранители слаженно бы атаковали девушку, и только потом стали бы разбираться, что же, собственно, произошло.
  Отчаянно надеясь на то, что опасная ситуация дальше развиваться не будет, я на всякий случай приготовился выдергивать Кису из-под удара, а сам застыл, даже не став смотреть на вампира-заговорщика, чтобы того не нервировать. Ведь сейчас на него было кому поглядеть. Маги, не обнаружив никакой угрозы в наших действиях, вопросительно уставились на своего коллегу, который с помощью мыслеобраза передал им объяснение, что ему послышался странный звук. В ответ телохранители сообщили, что они ничего не слышали - поскольку я еще держал канал связи с разумом заговорщика, то мог без проблем наблюдать за этим диалогом.
  Размышляя над странными слуховыми галлюцинациями, вампир деактивировал свой защитный кокон. Его коллеги последовали этому примеру, убрав щиты и развеяв атакующие структуры, а у меня отлегло от сердца. Блин, и как же я раньше не подумал о том, что будет после того, как мне удастся определить предателя! Баран тупоголовый! Не мог выбрать менее рискованный способ! А пока я ругал себя за недальновидность, Киса закончила передачу и отошла от трона, оставив Хиноса с задумчивым видом переваривать полученную информацию. Используя удачный момент, я мысленно обратился к вампирше:
  - Ты случайно не знаешь, кто этот маг у трона в серой форме с золотыми пуговицами и странными нашивками на груди?
  - Тассин, глава разведки Сильшхусса, - ответила Киса.
  Вот и еще несколько кусочков мозаики заняли свои места на картине происходящего. Теперь понятно, кто не донес переданную мной информацию до короля, понятно, почему Дахасс ранее ничего не подозревал об эледийцах, понятно, отчего маг из вампирского посольства десятками штамповал амулеты для Риштора. Ну, теперь нам осталось только аккуратненько взять гада, пока он не надумал сбежать, а то подобные мысли уже начали проскакивать в его сознании.
  - Киса, срочно готовь уздечку, но желательно так, чтобы никто из магов не насторожился. Справишься?
  - Постараюсь, - отозвалась девушка, а я продолжил раздачу ценных указаний, обратившись к Шерриду:
  - Ваше величество, когда все начнется, падайте на пол. Лучше испачкать костюм, чем получить арбалетный болт в тело.
  Хинос тем временем закончил осмысливать полученные мыслеобразы, уставился на Кису и заявил:
  - Эти сведения могут многое изменить, но где гарантия, что они правдивы?
  - Ваше высочество, мне надоели пустые разговоры, - решительно сказал я принцу, оставив блокировку и понимая, что сейчас меня должны слышать все присутствующие в зале. - Я прилетел сюда не для того, чтобы наблюдать за словоблудием, а лишь потому, что хотел остановить войну. И сейчас прошу, ответьте мне на один простой вопрос - ради чего вы ее начали? Ради какой цели готовы принести на алтарь десятки тысяч жизней разумных?
  - Я хочу покарать убийц своего отца! - едва сдерживая ярость, ответил принц.
  - Что ж, тогда позвольте вам представить одного из них. Он как раз стоит рядом с вами и откликается на имя Тассин.
  - Что? - удивленно выдохнул Хинос.
  Глава разведки среагировал быстрее, он снова активировал кокон и, используя ускорение, метнулся к боковой двери зала, на ходу формируя какое-то атакующее плетение, призванное отвлечь внимание остальных. Но я был к этому готов и действовал на той же скорости - мощно оттолкнувшись от гранитных плит пола, когтями оставив на них глубокие царапины, я прыгнул к предателю. Не до конца сформированное плетение ударило мне в грудь, но расплылось кляксой энергии, а я вытянул передние лапы и у самой двери все же поймал вампира. Ускорение не дало мне возможности остановиться, поэтому я лишь успел повернуться боком и тем самым постарался смягчить удар.
  Это не помогло. Моя туша, подчиняясь инерции, вынесла и дверь, и немалый кусок стены. Но оказавшись в коридоре, я лишь порадовался, что гад в моих лапах нисколько не пострадал от кирпичей. Его-то кокон моментально развеялся от соприкосновения с моей чешуей. А в следующий миг в проломе появилась Киса, тоже воспользовавшаяся ускорением, которая быстро захлестнула на шее Тассина ремешок с пряжкой и плетением уздечки. Похоже, она оторвала его от своего сапога, и вполне вероятно, ранее он там болтался как раз для подобных случаев. (Кстати, этот полезный опыт надо бы взять и себе на вооружение, чтобы всегда иметь нужный материал под рукой!) Плетение, которое за миг до этого успел создать вампир, успешно отразил защитный кокон подруги, а я в который раз поразился скорости клыкастых, ведь вся наша схватка не заняла и трех секунд реального времени.
  Заведя руки пленного и лишенного своих способностей Тассина за спину, я крепко схватил их одной лапой чуть пониже локтя, а сам попытался подняться с груды кирпича и кусков выбитой двери. Сильно болела задняя левая лапа, левое плечо, на которое пришелся основной удар, крылья и отчего-то правый бок. Причем последний причинял большие неудобства, так как боль в этом месте была очень сильной. Изогнув шею, я обнаружил кровоточившую дырку в своей шкуре - все-таки какая-то гвардейская сволочь успела в меня пальнуть и даже попасть. А не только демоны имеют оружие из черного металла, поэтому сейчас у меня в брюхе где-то рядом с печенью застрял арбалетный болт.
  Ну, гад, я тебе устрою веселую жизнь, снайпер хренов! Волоча дергавшегося Тассина, я поковылял обратно в зал. Вампир отчаянно пытался вырваться, но мой захват был весьма удобен, лишая его любых надежд на освобождение. Стоило только дернуть его руки посильнее - и глава разведки от боли падал на колени. Первым делом я оглядел распластавшегося на полу Шеррида, но тот вроде был жив, и похоже, стрелять в него вообще не стали. Повинуясь приказу Хиноса, ко мне тут же подбежали гвардейцы, но не для того, чтобы добить. Нет, принц оказался сообразительным, не стал требовать объяснить ему, что происходит, а сразу приказал подвести Тассина.
  Отдав гвардейцам своего пленника, я поглядел на арбалетчиков и зло спросил:
  - Ну и какая падла стреляла?
  Падл оказалось двое. Сейчас они как раз старательно взводили свои арбалеты. Не став выяснять, кто из них оказался тем самым снайпером, я доковылял к вампирам, сграбастал их передними лапами за шкирки, подкинул к потолку и развернулся, хлестнув хвостом. Удар получился отменным. Два живых снаряда отлетели к входным дверям, распахнули их своими тушками и скрылись в коридоре.
  - И еще скажите спасибо, что у меня хорошее настроение! - сказал я вслед научившимся летать клыкастым. - Иначе я бы ваши стрелялки вам в задницы засунул!
  В распахнутые двери сразу ворвались гвардейцы, караулившие в коридоре, спеша на помощь своему принцу, но Хинос тут же приказал им всем выйти и внимательно посмотрел на меня:
  - Я прошу вас больше не убивать моих бойцов.
  - А я их и не убивал, - невозмутимо парировал я, отметив резко изменившееся отношение принца. - Так, поставил кучу синяков и, может, поломал парочку костей. Зато теперь будут знать, что стрелять без команды нехорошо!
  Вампир смерил меня подозрительным взглядом, а потом обернулся к Тассину, которого гвардейцы успели надежно спеленать, не забыв при этом поставить пленника на колени, и спросил:
  - Это правда? Ты убил моего отца?
  Ну, вообще-то я совсем не это имел в виду, когда говорил "одного из". Я просто хотел сказать, что глава разведки причастен к покушению, и только. Похоже, Хинос неверно меня понял, но что-либо объяснять уже было поздно.
  - Говори! - рявкнул принц, не дождавшись ответа.
  Но Тассин уставился в пол и никак не отреагировал.
  - Ваше высочество, если вы хотите провести допрос немедленно, я могу помочь, - вдруг заявила Киса.
  Хинос кивнул девушке и та решительно подошла к уже наверняка бывшему главе разведки, сняла его пояс, отбросила в сторону ножны с кинжалом, а затем сформировала весьма сложное плетение, которое и поместила в расшитую кожу с серебряной пряжкой. Когда она сделала из пояса круг типа короны, пленник задергался, видимо, представляя, как должен действовать этот амулет, а потом завопил:
  - Не нужно, я все скажу!
  Но подруга не обратила внимания на его вопли и, преодолев яростное сопротивление, все-таки надела пояс на голову Тассина, надвинув его на самый лоб. Как только плетение активизировалось, взгляд вампира остекленел, а сам он прекратил дергаться и замер безмолвным изваянием. Я в этот момент мысленно хмыкнул и подумал, что у вампиров, как и у демонов, есть свои особые приемы, позволяющие развязать допрашиваемым языки. Причем, судя по сопротивлению вампира, с весьма похожими последствиями для разума.
  - Можете задавать вопросы, ваше высочество, - сказала довольная собой Киса.
  - Это ты убил моего отца?
  "Вот и все, сейчас будет скандал!" - подумал я, но ответ Тассина сразил меня наповал. Вампир безразлично произнес:
  - Да.
  Оторвите мне хвост, вот это удача! Нет, это просто невероятное везение, на которое я даже не рассчитывал! Теперь самой главной проблемы удалось избежать. И вряд ли Хинос после примирения с демонами пойдет войной на Эледию, ведь убийца его отца - прямо перед ним. Но сейчас стоит воспользоваться моментом и выдоить из заговорщика все интересующие меня сведения, так как после допроса он наверняка будет уже ни на что ни годен.
  - Как это произошло?
  - Я ударил его в спину своим кинжалом...
  Улегшись на пол, чтобы слегка уменьшить боль, и прикрыв крылом свою рану, чтобы не смущать присутствующих сочащейся из нее кровью, я слушал ответы Тассина. Хинос оказался молодцом, он не стал сразу лишать убийцу жизни, а оставил эмоции в стороне и грамотно, с немалой долей профессионализма, заставил того выложить все. Пару раз подключался и я, но лишь для уточнения мелких деталей, а спустя полчаса мы могли оценить картину заговора целиком. Правда, это оказался не совсем заговор... Но обо всем по порядку!
  Тассин ненавидел демонов. Ненавидел люто, всем сердцем. Нам так и не удалось узнать причину этой ненависти. Может, она заключалась в какой-то психологической травме, может, в своеобразном воспитании - нам осталось только догадываться, поскольку вампир молчал на этот прямой вопрос, а значит, ответа не знал. И эту ненависть к хвостатым он пронес через всю жизнь, гордо, как боевое знамя. Причем совершенно непонятно, как же она не помешала стать ему главой разведки и как раньше никто из коллег, да и король в том числе, не смогли заметить ничего подозрительного в поведении разведчика.
  А два года назад эта ненависть заставила Тассина принять очень непростое решение. Именно тогда он узнал о заговоре эледийцев. Да, те были очень осторожными, понапрасну не высовывались и работали тихо, но на то он и был главой разведки, чтобы сопоставлять все данные, полученные от агентов как на своей, так и на чужой территории. Проанализировав многие сотни рапортов и перелопатив гору разрозненных сведений, Тассин пришел к выводу, что Эледия намеренно стравливает два королевства. Но, поразмыслив немного, он решил не мешать ей и поглядеть, что из этого получится.
  Около года он собирал информацию и наблюдал за результатами работы агентов, которые были совсем не впечатляющими. Ну, десяток бойцов погибнет в стычке на границе, ну, вырежут деревеньку в полсотни жителей, ну, торговый караван разграбят... Все это было настолько мелко и незначительно, что Тассин начал разочаровываться в эледийцах. Такими темпами война могла разразиться как через десять лет, так и не разразиться вовсе, ведь обе стороны по молчаливому уговору не обращали внимания на подобные мелкие происшествия.
  Но год назад глава разведки внезапно заметил, что действия эледийцев резко изменили свой характер. Как будто ведомые уверенной, опытной рукой, они резко активизировали работу и добились немалых успехов. Тассин узнал о заговоре в Харрашаре, о группе недовольных магов и понял, что теперь его мечта может осуществиться. Он быстро понял, что руководили всей работой особые специалисты из Империи, поэтому решил довести ситуацию до логического завершения. Ему надоело быть наблюдателем, ему хотелось поучаствовать и помочь эледийцам добиться своего. Ведь он знал, что в этот раз вампиры смогут победить. За прошедшие с момента позорного поражения века их маги заметно возросли в мастерстве, их воины благодаря особым тренировкам стали сильнее и ловчее, поэтому в бою стоили троих хвостатых, да и количество бойцов также возросло. Поэтому армии Сильшхусса ничего не стоило разбить силы Харрашара и раз и навсегда истребить расу демонов.
  И Тассин пошел на контакт. Как раз подвернулся удобный случай - парочка эледийцев совершила ошибку и попалась в руки спецслужб. Именно тогда глава разведки забрал вражеских агентов в свое ведомство, но потом тихо и мирно отпустил, передав через них весточку их начальству с просьбой о встрече. Имперское начальство думало долго, но потом все же решило поговорить с Тассином. Тот оказался весьма убедительным и сумел завоевать доверие, предоставив в их распоряжение своего верного агента - мага из посольства. Да, он не был дураком, и прекрасно понимал, чего добивается Империя, однако предпочел рискнуть. Ведь с Эледией тоже можно было договориться, к примеру, отдав ей без боя половину опустошенного Харрашара.
  В общем, с той поры ситуация на границе резко ухудшилась, ненависть населения к демонам достигала нужной отметки, а Тассин делал все возможное, чтобы война началась как можно скорее. Но недавно возникли серьезные проблемы. Сперва некоторые его верные агенты заподозрили неладное, выполняя поручения, никак не патриотического характера, и начали осторожно разнюхивать подробности, поэтому их пришлось устранить. А вскоре один из кураторов предоставил главе сведения, которые просила передать одна из его подопечных. Не указывая источник, эта агентесса умудрилась поведать такое, что ему осталось только сообщить имперцам о серьезной утечке с их стороны.
  Пообещав куратору, что займется проверкой информации, он приказал присвоить всем последующим докладам Кисаны гриф строжайшей секретности и передавать только ему лично в руки. Он ведь знал, что некоторое время у него имеется, а там - война уничтожит все следы. Имперцам он предложил ликвидировать баронессу и даже был готов предоставить услуги своих специалистов, но те решили иначе и попытались осуществить захват, который вышел крайне неудачным. После этого все начало громко трещать по швам, так как слух о том, что баронессу Кольви, победительницу Турнира, попытались убить, довольно быстро стал распространяться по Сильшхуссу.
  Но до часа "икс" осталось всего ничего, поэтому Тассин даже не озаботился послать своих специалистов за головой неприлично много знавшей Кисы. Он надеялся на покушение, ради которого согласился пустить в расход верного посольского мага, до сих пор не догадывавшегося о планах своего непосредственного начальника. Но вот пробил час, произошло покушение, которое должно было обезглавить Харрашар и породить смуту в королевстве, однако все пошло совсем не так как планировалось. И, что самое интересное, королевская семья нисколько не пострадала!
  Но это было даже на руку главе разведки. Когда пришло время, Тассин с чистой совестью доложил королю о том, что посольство Сильшхусса убито. Незамедлительно в загородной королевской резиденции был созван совет, где большинство присутствующих высказалось за то, чтобы наказать зарвавшихся соседей. И это не удивительно, ведь многие члены совета давно были настроены на войну, а некоторые даже подкуплены эледийцами. Тут еще и Тассин сделал существенный вклад, обнародовав "донесения своих агентов о происходящем на границе и в столице Харрашара" и при этом сильно сгустив краски. Но произошло неожиданное - Дахасс сказал, что не допустит войны. И это при том, что сам же в дружеских беседах с главным разведчиком не раз сетовал на то, что у Сильшхусса нет нужного повода, чтобы "оторвать хвосты соседям".
  Короче, план с треском провалился, а тут еще усугубило ситуацию то, что сразу после совета Шеррид благодаря своему посольству связался с Дахассом и рассказал ему то, что узнать в принципе было невозможно. Об этом с уверенностью заявляли имперцы, ссылаясь на профессионализм эледийских магов, однако их уверенность, как оказалось, не стоила выеденного яйца. После разговора с правителем демонов король сам приказал Тассину проверить сведения о подрывной деятельности эледийцев в Сильшхуссе, но тот понял, что доверие монарха он потерял и вскоре лишится не только своей должности, но и жизни, так как любая проверка могла выявить факт его сотрудничества с врагами, а оправдаться будет уже невозможно. Ведь только победа не нуждается в оправданиях, а такое постыдное поражение...
  Но Тассин быстро сообразил, как можно повернуть ситуацию себе на пользу. Хинос, будущий правитель, отличавшийся весьма решительным нравом и непримиримостью к своим противникам, идеально подходил для того, чтобы начать войну. Используя эледийцев, он подготовил и осуществил прекрасное покушение на Дахасса, явившись к нему "с докладом" в загородную резиденцию, а затем быстро ликвидировав телохранителей монарха и его самого. Те не ожидали нападения, поэтому все было проделано тихо. Ну а потом эледийцы организовали штурм резиденции, убили всех защитников, но успели скрыться до появления вызванного подкрепления, оставив в качестве улик десяток свеженьких хвостатых трупов в форме бойцов регулярной армии.
  А в это же время личная группа ликвидаторов Тассина устраняла посольство Харрашара, вернувшееся после встречи с королем в Ассиль. Тихо и без крови. Все тела убийцы утопили в реке, чтобы никаких доказательств гибели демонов не осталось. По официальной версии, которую вскоре должен был озвучить наследнику Тассин, посольство просто сбежало после организации успешного покушения, опасаясь справедливого возмездия. После "работы" с послами Харрашара ликвидаторы сразу направились к эледийцам, организовавшим штурм королевской резиденции, и быстро зачистили еще и их.
  Да, Тассин знал, что все ниточки, ведущие к нему, нужно срочно убирать, поэтому действовал решительно и жестко. Ведь после такой тщательной зачистки сдать его могла только группа ликвидаторов, но он понимал, что те еще могут пригодиться, поэтому избавляться от своих верных служек не спешил. Хотя и понимал, что когда все закончится, те должны будут исчезнуть бесследно, чтобы никто и никогда не смог доказать причастность главы разведки к убийству монарха.
  Ну а после того, как весть дошла до Хиноса, Тассин предоставил мальчишке утешение и заодно смог настроить его необходимым образом. Превосходный психолог, опытный манипулятор, он сумел не только обеспечить четкую мотивацию наследнику, основанную на эмоциях, но и предоставить достаточно веских доказательств виновности Харрашара в убийстве его отца, чтобы подтолкнуть к нужным решениям. А как только принц объявил демонам войну и даже произнес торжественную клятву перед народом, Тассин начал праздновать победу. Теперь-то Хинос ни за что не отступит, а подавляющее большинство его военачальников будут только рады началу решительных действий и с готовностью поддержат будущего короля.
  Причем он предусмотрел все - и даже попытки Шеррида связаться с принцем, поэтому сумел убедить окружающих в том, что жизнь принца находится в большой опасности. Именно поэтому дворец Ассиля превратился в неприступную крепость - все старательно подготовились к возможному покушению. И неудивительно, что две группы демонов с магами, которые появились в окрестностях дворца, быстро и почти без потерь удалось уничтожить гвардейцам, не дав тем сказать ни слова. Кстати, здесь тоже существовали амулеты, не позволявшие проникнуть за стену тем, кто пользовался плетениями перехода, поэтому у переговорщиков Воршира не было никаких шансов.
  А на границе в это время уже шли бои. Пользуясь внезапностью, вампиры быстро и без серьезных потерь захватывали пограничные укрепления демонов, пока силы регулярной армии готовились к общему наступлению. Так что первые донесения с фронта были донельзя оптимистичными и Хинос вместе с военачальниками выбирал место для главного наступления. Тассин ликовал - все вышло именно так, как он и хотел, и вскоре демоны будут полностью истреблены. Но в тот самый момент, когда маховик завертелся, а большая машина войны сдвинулась с места и покатилась на Харрашар, в небе над Ассилем появились драконы...
  Под конец допроса Тассин говорил все тише и тише, а потом и вовсе потерял сознание, закрыл глаза и повалился на бок. Амулет соскочил с его головы, но всем было ясно, что в себя бывший глава разведки уже не вернется. Приказав гвардейцам унести бесчувственное тело, принц повернулся к нам и сказал Шерриду:
  - Ваше величество, я прошу меня простить за недавние поступки. Не обладая всей информацией, я сделал неверные выводы и в итоге пошел на поводу у врагов Сильшхусса, принеся много вреда, как своему народу, так и вашим подданным. Я признаю свою ошибку и готов заключить мир между нашими странами, а также обсудить размеры компенсации для всех пострадавших в столкновениях на границе.
  Ага, вот как он теперь заговорил! Вспомнил об уважении - не прошло и полугода! Но хоть умеет признавать свои ошибки, что весьма неплохо.
  - Рад это слышать, ваше высочество, - отозвался Шеррид. - Надеюсь, мирный договор послужит хорошей основой для расширения торговых связей между нашими королевствами и в будущем может стать...
  - Так, хорош языками молоть! - возмутился я. - Первым делом нужно остановить бойню на границе, так что, Хинос, я прошу вас немедленно связаться со своими военачальниками и прекратить наступление. Ну а потом мы вчетвером можем удалиться в какое-нибудь удобное местечко и побеседовать о мире без лишних свидетелей. Кстати, я совершенно не буду против, если в том местечке окажется хорошая закуска... Да и драконов моих тоже накормить не мешало бы.
  Киса поглядела на меня с осуждением, но мне было наплевать на произведенное впечатление. Ведь у меня сейчас было превосходное настроение. Главный и самый непредсказуемый этап переговоров пройден, война, можно считать, остановлена, а теперь дело осталось за малым - установить на этих землях мир. Причем такой, который нужен мне!
  
  Глава 26. Мы новый мир построим
  
  Пока Хинос отдавал приказы, используя разговорники, я вызвал в сознании образ старого дракона и обратился к нему:
  - Хелиго, как там ситуация?
  - Пока ничего нового. Вампиры все так же держат нас в окружении, но пока атаковать не собираются, на демонов еще никто не нападал, но они все больше нервничают, не получая известий от своего короля. А как у тебя дела?
  - У меня все замечательно. Виновного в смерти правителя Сильшхусса отыскали, войну прекратили, так что отбой тревоге. Передай там всем, и демонам и вампирам, что король с принцем полностью разобрались в ситуации, и вскоре будут обсуждать детали мирного договора. Но делегации придется еще подождать - сейчас у меня запланирована беседа на высшем уровне, и только после нее можно будет вплотную заняться крючкотворством.
  - Это великолепно, Алекс! - радостно воскликнул вожак. - Говоря откровенно, я до этого момента не верил, что можно обойтись без кровопролития, но ты сумел меня удивить. Прости, что сомневался в тебе.
  - Да ладно, не извиняйся! Я и сам, если честно, слабо верил в мирное урегулирование конфликта, но все сложилось замечательно. Наверное, удача сегодня была на моей стороне... Хотя, дырку во мне лишнюю все же проделали, но это уже мелочи. Кстати, вам там вскоре должны поесть принести, ты уж там не стесняйся, обед за счет принца. Ну а если вдруг меня не дозовешься, сильно не переживай - возможно, мне понадобится сменить тело.
  - Хорошо, Алекс, - отозвался Хелиго, и я открыл глаза.
  Передо мной стоял принц, задрав голову, и смотрел с ожиданием.
  - Извиняюсь, общался со своими, - сказал я ему. - Вы что-то сказали?
  - Я только что пригласил вас пообедать со мной, - сказал Хинос.
  - Ну, от плотного обеда я еще никогда не отказывался, - весело ответил я и попытался подняться.
  Попытка провалилась. Мое брюхо скрутила резкая боль, задние лапы подкосились, и я снова плюхнулся на мраморные плиты.
  - Алекс, что с тобой?! - воскликнула Киса, бросаясь ко мне. - Ты ранен?
  - Да, есть немного, - ответил я, глухо рыча от боли.
  Блин, похоже, менять тело придется раньше, чем предполагалось! Эх, такой эффект смажется, но делать нечего - этот снайпер продырявил меня весьма неудачно. Вернувшись в родную тушку, я поднялся с пола и оглядел свой новый костюм, штанину и рукав которого умудрился выпачкать в вытекшей из раны луже темной драконьей крови. Продемонстрировав пятна вампирше, я сказал на языке клыкастых:
  - Помнишь, ты укоряла меня, что я не умею прилично одеваться? Так вот, я предпочитаю простую и поношенную одежду только потому, что ее не так обидно порвать или испачкать. А ведь к этому костюму я только-только привык!
  Попытавшись отряхнуться, я добился прямо противоположного эффекта - на мягкой серой ткани появились мелкие пятна и грязные разводы, поэтому я бросил страдать ерундой и посмотрел на принца. Он пытался сохранять невозмутимость, но все равно его лицо все больше приобретало удивленное выражение, а эмоции прямо говорили о том ошеломлении, которое он сейчас испытывал.
  - И нечего удивляться! - заявил я ему. - У меня много тел, на все случаи жизни хватит. В одном я король драконов, в другом - адепт имперской Академии, ну а в этом меня чаще называют Алексом Защитником, принцем Нового Союза. И кстати, это тело со вчерашнего утра ничего не ело, поэтому совсем не прочь подкрепиться. Вы там что про обед говорили?
  - Пойдемте со мной, - произнес пришедший в себя принц.
  Он развернулся и направился к выходу из зала, тому, который я только недавно разворотил, а мы с Шерридом и Кисой последовали за ним. На этот раз стражники не собирались брать нас под плотный контроль, да и принц оставил всех своих телохранителей, демонстрируя полное доверие. Вот это правильно, давно бы так!
  Миновав пролом, вместе с Хиносом мы спустились на первый подземный уровень и вошли в довольно небольшую комнатку, где уже был накрыт стол. Явно он готовился не для нас, так как столовых приборов на нем было разложено намного больше, но других желающих пообедать в комнате не оказалось, поэтому мы устроились на стульях, достойных любого земного музея - оббитых бархатом, с резными ножками и украшенными разнообразной резьбой спинками. Принц занял место хозяина во главе стола и поднял небольшой колокольчик. Сразу после хрустального звона в комнате появились слуги и деловито подали первое блюдо. Им оказался дымящийся ароматный суп, на который я, пожелав приятного аппетита всем присутствующим, и набросился.
  Сменялись блюда, быстро исчезавшие в моей утробе, необычные, но довольно вкусные. Шеррид с Хиносом завели пустой треп ни о чем, Киса больше отмалчивалась, ну а я вообще не реагировал ни на что, кроме тарелок перед собой. Краешком сознания, который оставался незадействованным в работе моих челюстей, я отметил, что хоть мое тело и позволяет питаться раз в сутки, но лучше до подобного не доводить. Когда же я, наконец, почувствовал блаженную сытость, начавшую разливаться по моему телу, то удовлетворенно вздохнул, взял в руки бокал с вином и объявил:
  - Ну, теперь я более адекватен, поэтому можно поговорить о делах. Итак, многоуважаемые правители, поведайте мне, что вы думаете о ситуации в целом и возможных способах выхода из нее.
  - Алекс, о какой ситуации речь? - уточнил Шеррид. - Войну мы общими усилиями закончили, между Харрашаром и Сильшхуссом намечается оживление торговых отношений, сотрудничество в плане...
  - Я говорил об Империи, - прервал я короля. - Что вы планируете делать с ней?
  Судя по реакции принца с королем, об этом они еще даже не думали.
  - Ладно, если вы не против, я изложу общие тезисы, а потом сделаю вам предложение, от которого невозможно отказаться. Причем невозможно, потому как оно будет единственным - другого выхода в данный момент я просто не вижу. Итак, начнем сначала. Империя всеми силами добивается возникновения любого военного конфликта в этом регионе, чтобы воспользоваться ситуацией и захапать новые земли. Не буду объяснять, как она планирует это сделать, вы и сами можете себе все прекрасно представить. Идем дальше, вражда вампиров и демонов сама собой не утихнет, поэтому если вы надеетесь решить эту проблему мирным договором и сопутствующими соглашениями - оставьте эту затею. Эледийцы отлично постарались, разжигая пламя обоюдной ненависти, а недавние схватки на границе только подлили масла в огонь. Устранять данную проблему нужно более радикальным методом. А теперь на минутку перенесемся на запад. Недавно все тамошние государства испытывали те же проблемы, что наблюдаются у вас... Ладно, не те же, но очень похожие. Там Империя аналогично очень постаралась, и мирно дело не закончилось. Однако именно война подтолкнула всех правителей к мысли объединения для последующего отпора внешнему врагу, поэтому уже год там тишь, гладь и процветание. Вот только это ненадолго, так как Новому Союзу удалось получить лишь небольшую отсрочку от дальнейших посягательств Империи, и совсем скоро она должна подойти к концу. Если нужны детали, извольте - нам удалось захватить наследника императора, поэтому пока он остается в заложниках, война Новому Союзу не грозит. С фактами все, а теперь перейду непосредственно к предложению, способному решить все проблемы - нашим государствам нужно срочно объединиться.
  - Что? - удивился Хинос.
  - Да, именно объединиться. Если вы войдете в состав Нового Союза в качестве полноправных членов, с подписанием всех необходимых договоров о сотрудничестве, военной поддержке и прочем, то Империи придется оставить всех нас в покое, так как воевать на два фронта она просто не сможет. Она ведь знает, что по-отдельности может нас одолеть, так как имеет сильных магов, толпу церковников, которые совсем не испытывают любовь к нелюдям, а также много обычных жителей, которые испытывают к вышеназванным нелюдям любовь в еще меньшей степени. При желании Империя способна залить все захватываемые земли кровью своих подданных, но все равно остаться с прибылью. Однако одновременно покорить и восток, и запад у нее кишка тонка, так как в этом случае мы становимся примерно равны по силам, и победителей во всеобщей резне точно не окажется. Так что подумайте над моим предложением, ведь в случае согласия вы ничего не потеряете. Можете только приобрести. Так, к примеру, ваша раса, Хинос, получит от эльфов существенную помощь в повышении плодородности почвы, от гномов - разные технологии и реальные способы освоения подземных богатств. Ведь вы очень мало чего добываете на своих землях - всего два медных рудника на всю страну, кошмар! - а я абсолютно уверен, что в Сишльшхуссе есть немало интересного, полезного и ископаемого. Все остальное я сейчас перечислять не буду - лень. Ну а вам, Шеррид, я только недавно упоминал обо всех плюсах сотрудничества, и повторять, думаю, незачем.
  Принц с королем задумались, а я принялся вертеть в пальцах кубок, рассматривая искусную гравировку на серебре.
  - Алекс, вы сказали, что от этого предложения будет невозможно отказаться, - уточнил Хинос. - Но что произойдет, если мы это все же сделаем?
  - Тогда я попрошу вас прямо сейчас назвать мне другой приемлемый вариант, который обеспечит установление на этих землях прочного и непоколебимого мира. Если же вы этого не сможете сделать, одна из ваших рас вскоре будет полностью уничтожена.
  Киса после моих слов поперхнулась и закашлялась, а я совершенно невозмутимо постучал ее по спине и вернулся к меланхоличному рассматриванию узоров на кубке.
  - Вы нам угрожаете? - уточнил принц.
  - Что вы, конечно же, нет. Просто констатирую факт.
  Оглядев удивленные лица правителей, я усмехнулся, поставил кубок на стол и сказал:
  - Вижу, вы не понимаете. Ладно, попытаюсь объяснить и начну издалека, только прошу, не перебивайте. Итак, в мире существует около полусотни драконьих стай. Примерно третья их часть называет себя Хранителями и следует заветам Создательницы, по мере своих сил помогая другим расам не передраться друг с другом. Одна из таких стай живет на территории Харрашара и многие века оберегает демонов. Кстати, именно она так долго сдерживала результаты воздействия эледийцев, устраняла некоторых их агентов и всегда пыталась, по возможности, минимизировать последствия провокаций. Не будь крылатых защитников, война между вашими расами разразилась бы года три назад. Кстати, именно благодаря драконам Харрашар стал таким, какой есть, так как без усилий Хранителей его давно бы захватили соседи. А сегодня стая Быстрых Крыльев по моей настойчивой просьбе согласилась оставить свои традиции, и впервые за несколько тысячелетий открыто вмешалась в конфликт, в результате чего помогла его остановить. И не нужно приуменьшать значение этой помощи, без крылатых ни о каком мире не было быть и речи, думаю, это вы и сами понимаете. Идем дальше: как я уже сказал, Хранители предотвращают конфликты и следят за тем, чтобы расы не уничтожили друг друга. Но в этой части мира сложилась такая взрывоопасная ситуация, которая может вылиться в самую кровопролитную войну за последние три тысячелетия. Ненависть ваших рас друг к другу вполне способна не только погубить в горниле войны вас самих, но и утянуть за собой всех ваших соседей, которые просто не смогут остаться в стороне. А всеобщее противостояние людей и нелюдей, в которое в итоге обязательно перерастет любой конфликт, гарантирует полное истребление многих самобытных рас, что совсем не нужно Хранителям. Вот и получается, что для поддержания мира на этой земле, нужно либо раз и навсегда погасить вашу вражду, либо уничтожить одну из ваших рас, воспользовавшись принципом меньшего зла. Так как моя стая тоже принадлежит к числу Хранителей, то я наверняка приму в уничтожении посильное участие, и более того, из-за своего высокого положения должен буду лично выбрать расу, которая должна исчезнуть.
  - Уничтожить целую расу? - иронично переспросил Хирос. - А сил хватит?
  - Хватит, - спокойно ответил я. - Понадобится максимум три драконьи стаи. И потом, ведь на какую бы расу не пал мой выбор, все ваши соседи с радостью помогут в истреблении, так как после этого им достанутся опустевшие земли.
  За столом наступило тягостное молчание. Я неторопливо поднял кубок и сделал еще один глоток довольно неплохого вина, а Киса спросила:
  - Но уничтожать расу... Разве это не противоречит заветам Хранителей?
  - Нет, нисколько не противоречит. Иногда, чтобы спасти целое, нужно отрезать часть, поэтому все довольно логично и оправдано.
  Вампирша немного подумала, но потом все же решилась и уточнила:
  - Алекс, а тебе уже приходилось заниматься... подобным?
  Я оставил кубок в покое, посмотрел в глаза подруге и честно ответил:
  - Да. В конфликте на западе я уничтожил один из человеческих народов. Довольно многочисленный, надо заметить... Но я нисколько не жалею о содеянном. Ведь именно благодаря этому мне удалось объединить четыре страны в одну и установить прочный мир, основанный на взаимопомощи и братстве... Кстати, последнее вовсе не метафора, если вы не в курсе, - добавил я для Хиноса.
  Монархи с напряженными лицами принялись переваривать мои слова, но демон внезапно улыбнулся краешком губ и спросил:
  - Алекс, а можно поинтересоваться, ты отдаешь предпочтение какой-либо расе?
  Блин, а я думал, он гораздо миролюбивее! Надо же, решил, что раз я ему первому предложил установить отношения с Новым Союзом, то демонам я больше симпатизирую. Вот же прохвост!
  - Нет, - ответил я королю. - Обе расы находятся на одном уровне развития, имеют равное количество характерных способностей, которые являются исключительными, свои преимущества и свои недостатки в общественной структуре, укладе жизни населения и всем прочем, которые не дают мне сказать определенно, какая раса будет предпочтительнее для дальнейшего развития мира. Кроме того, они обе мне весьма симпатичны, поэтому если придется выбирать, я даже не буду долго думать, сравнивая их особенности, а просто подброшу монетку... Но вообще, несмотря на все доводы остальных Хранителей, я уверен, что ваши расы способны жить в мире. Уверен, потому что вижу доказательство этого перед своими глазами.
  Я посмотрел на вампиршу, которая под моим взглядом даже слегка смутилась, а потом сказал остальным:
  - Решайте сейчас, господа правители, каким вы хотите видеть мир на этих землях. У нас нет времени на долгие размышления. К тому же все равно от тщательного всестороннего рассмотрения простые изложенные мной факты не смогут стать другими.
  Шеррид кивнул и заявил:
  - Я согласен с твоим предложением. Если в Новом Союзе все обстоит так, как ты рассказываешь, то Харрашар, став одним из его членов, может только выиграть. А что скажете вы, сосед?
  Демон поглядел на Хиноса, но тот не спешил отвечать, внимательно разглядывая мое лицо и словно разыскивая на нем какой-то подвох.
  - Могу я поинтересоваться, Алекс, в вашей семье все такие... такие...
  - Психи? - улыбнувшись, подсказал я. - Нет, можете успокоиться, такой только я один, а все остальные являются вполне здравомыслящими людьми, эльфами, гномами и драконами. Более того, если вы войдете в Новый Союз, то вряд ли мы с вами когда-либо еще станем беседовать на подобные темы. Я ведь вообще, знаете ли, стараюсь держаться от политики подальше и предоставляю моим родственникам самим заниматься подобной работой... Так что вы решили?
  - Хорошо, я согласен, чтобы Сильшхусс стал частью Нового Союза, - ответил принц.
  "Неужели, на него так подействовало мое заявление о нормальности моих родных? Вот это да! Надо было об этом раньше намекнуть" - подумал я, а вслух возразил:
  - Не все так просто. Чтобы стать членами Нового Союза вам придется объединиться между собой.
  - Это как же? - удивился Хинос.
  - Ну, я знаю два способа. Первый применялся при образовании Нового Союза и является кровным братанием. Если честно, я совсем не против вашего присоединения к нашей большой и дружной семье, но есть закавыка - кровное братство на ваших землях совсем не распространено. Может, потому, что одни кровь пьют, а вторые используют в качестве носителя силы - непонятно. Но это не столь важно, главное, что простой народ ничего не знает о свойствах кровного братства и уж точно не сможет осознать всю важность момента. Однако, как я уже сказал, существует альтернативный способ. У вас, если я не ошибаюсь, есть старшая сестра, до сих пор незамужняя? - спросил я у принца и, дождавшись его кивка, обратился к Шерриду: - А все ваши отпрыски тоже пока не проводили свадебный обряд. Поэтому я предлагаю скрепить мир между Харрашаром и Сильшхуссом священными узами брака, после чего вы сможете преспокойно войти в Новый Союз.
  - Это категорически неприемлемо! - отрезал принц.
  - Но без этого никакого объединения ваших рас не получится, поэтому мы вновь возвращаемся на исходную. Мне нужно повторять свои слова насчет последствий?
  - Алекс, а почему ты думаешь, что наши расы вообще способны объединиться? - спросил Шеррид. - Ведь мы слишком разные.
  - Нет, это вы так думаете, а со стороны мне прекрасно видно, что демоны и вампиры практически одинаковые. У вас похожий менталитет, у вас сходный политический уклад, у вас примерно одинаковый уровень развития, причем как в сфере магии, так и в других областях. Да у вас даже вера одна, а особенности внешности в Новом Союзе никогда не играли особой роли.
  - Алекс, ты ошибаешься, - заметила Киса. - Наша раса верит в Великую мать, прародительницу всего сущего.
  - Я знаю. Но она же является и Создательницей, которой поклоняются в Харрашаре. Я же тебе давным-давно советовал почитать про веру хвостатых - сейчас бы не задавала глупых вопросов.
  - Но ведь в этих религиях нет ничего похожего!
  - Есть - они проповедуют веру в одну и ту же личность. И хотя культы, трактовка сотворения мира и кое-какие догматы нравственных законов различаются, но в одном они совпадают - вы все молитесь одной и той же Создательнице, Творцу этого мира. Если тебе будет интересно, я могу потом подробно объяснить, как и для чего создавался Культ Крови, почему появился первый Пророк... Ну и все такое прочее. Кстати, чтоб ты знала, альтары - один из народов Нового Союза - верят в Тьму, которая является все той же Создательницей, а эльфы исповедуют культ Матери-Природы... Хотя, насчет ушастых я мало что знаю, но все-таки божество у них тоже женского пола, а это, согласись, наталкивает на определенные мысли.
  За столом вновь повисло молчание, во время которого все пытались осмыслить мое заявление. Интересно, местным теологам совсем-совсем не приходила в голову подобная мысль?
  - А все-таки, зачем нужно скреплять мир именно с помощью брака? - внезапно спросил Шеррид.
  Я внимательно поглядел ему в глаза, прикидывая, король надо мной издевается, или действительно еще не понял, но потом все же пояснил:
  - Потому что только это способно остановить межрасовую вражду. Да, уважения к правящим семьям после свадебных церемоний, конечно, немного поубавится, зато именно это будет самым убедительным доказательством того, что в отношениях между государствами наступили перемены. Ну а по поводу наследников - волноваться не приходится. Насколько я знаю, никаких полукровок не получится, просто детям могут достаться кое-какие физиологические особенности их матери. Но ведь совсем не важно, что, к примеру, у мальчика-вампира лохматость окажется чуточку повышенной, или же пацану-демону для укрепления здоровья придется выпивать раз в месяц стаканчик свежей крови. Главное, что это поможет погасить всеобщую ненависть, а со временем, я уверен, такие межрасовые браки вообще станут нормой.
  Судя по морде короля, ему эти объяснения были до лампочки. Для себя он уже все давно решил, но лицо Хиноса отчего-то было весьма недовольным, поэтому я улыбнулся и обратился к нему:
  - Ваше высочество, поверьте, как мужик мужика я вас прекрасно понимаю, но другого варианта в наличии не имеется. И не переживайте вы так, демоницы вообще очень симпатичные, а Дишала - в особенности. Кроме того, благодаря некоторым особенностям тела, к примеру широкому тазу и общей пышности фигур, рожать демоницам намного легче, чем представительницам вашей расы. - Вспомнив одну маленькую деталь, я посмотрел на Шеррида и заявил: - Кстати, ваше величество, вы же понимаете, что под монастырь, то есть под венец... э-э... короче, в случае обоюдного согласия женить придется вашего старшенького, а младший пусть довольствуется дочерью фантарского герцога. Думаю, это будет неплохая партия, да и друг другу они вроде бы нравятся.
  - Алекс, а ты уверен, что Лакрийя вообще хочет выйти замуж? - уточнил король.
  - Уверен! Я сам только десятицу назад был кандидатом в ее мужья - так еле удалось выкрутиться! Боюсь даже вспоминать, сколько мне это нервов стоило. Поэтому и хочу сейчас отдать ушастую в хорошие руки, пока есть прекрасная возможность.
  Шеррид усмехнулся:
  - А я и не знал, что у тебя в этом деле шкурный интерес... Так что, ваше высочество, согласны породниться?
  Принц хмуро зыркнул на демона исподлобья, а потом несколько обреченно выдохнул:
  - Согласен.
  - Вот и славно! - радостно воскликнул я. - Теперь слушайте план наших дальнейших действий. Первым делом вы, ваше высочество, принимаете корону. Как-никак обещание свое вы уже выполнили, стало быть, никаких препятствий нет. Сделать это нужно как можно скорее, к примеру, сегодня вечером.
  - Нет, организация церемонии займет немало времени, и тело моего отца еще не упокоилось в семейном склепе, - заартачился Хинос. - Поэтому коронация должна состояться только после похорон.
  - Ладно, если хотите сделать все по традициям, я не возражаю. Но до завтрашнего обеда корона уже должна находиться на голове законного владельца, так что крутитесь, как хотите. Второе: с эледийцами в Сильшхуссе должно быть покончено. У вас уже есть все общие сведения, поэтому грамотные исполнители с новым главой разведки - и вся эледийская сеть агентов и продажных чиновников у вас в кармане. Причем жителей Эледии нужно брать, по возможности, осторожно и подобных допросов не устраивать, так как всех добытых пленных мы потом сможем использовать с куда большей пользой. С магами, если такие обнаружатся, лучше вообще не связываться - неоправданный риск. Пусть сами линяют подальше, тем более их контракты не предусматривают противостояние всему королевству. В общем, на вырывание корешков заговора у вас всего сутки, поэтому подберите хороших специалистов, и пусть они разбираются сами, без вашего непосредственного контроля. Ну а после того, как вы примете корону, подпишите все необходимые бумаги уже в качестве действующего правителя и соберете команду толковых советников, мы все вместе отправимся в Эледию, где прижмем ее короля к ногтю. Вопросы есть?
  - Есть. Что ты планируешь делать сейчас? - спросил Шеррид.
  - Сейчас мы составим мирный договор и будем выдумывать новые торговые соглашения между Харрашаром и Сильшхуссом, которые обеспечат равную выгоду обеим сторонам. Кроме этого набросаем предварительный план того, что можно вытребовать у правителя Эледии, ну и вообще, конкретно так покумекаем над экономикой этого края.
  - А я уже подумал, что ты совсем забыл про моих советников, - усмехнулся король.
  Я вернул усмешку и азартно потер руки:
  - Ну что, господа правители, мы с вами создали новый мир, так давайте же сделаем его прибыльным!
  Никаких возражений в ответ на мое заявление не последовало, поэтому мы все вместе прошли в большой зал для совещаний, где вскоре появились советники Шеррида. Их тоже удосужились накормить, поэтому они были сытыми, довольными и за дело взялись рьяно. Хинос, в рекордные сроки отдав все необходимые приказы (все-таки способность вампиров общаться мыслеобразами здорово экономит время), собрал свою команду советников, и обсуждение понеслось.
  Сперва обговорили мирный договор, который вызвал большое удивление всех присутствующих - никто ведь не ожидал, что дело дойдет до браков. Но ни один из присутствующих на совете не посмел перечить воле правителей, поэтому пару часов уточняли мелкие детали вроде размера компенсации для Харрашара, необходимости сокращения отрядов на пограничных рубежах и так далее. А когда мирный договор вчерне был набросан, перешли к самому интересному - торгам.
  И Шеррид, и Хинос торговались яростно, не соглашались на уступки, поэтому поначалу выходило, что уже существующие между странами соглашения даже не стоит пересматривать. Все советники активно включились в это дело и старались урвать для своего королевства кусочек пожирнее. Мне это бессмысленное противостояние вскоре надоело, хлопнув по столу ладонью, я оборвал разгоревшийся спор и мягко заметил, что правители уже согласились породниться, поэтому стоит привыкать к мысли, что они - одна семья. А порядочные родственники друг с другом так не поступают.
  После этого дела вроде бы пошли на лад, советники присмирели, да и принц с королем вроде бы сообразили, что ведут себя не совсем правильно. Поэтому прежние договора все-таки общим голосованием было решено похоронить без почестей - сбылась мечта Кисы, которая в этот момент сидела рядом со мной и сияла, как маленькое солнышко. А обсуждение новых было для меня нисколечко не интересным. Ведь хотя в экономике я худо-бедно разбирался, но в торговых делах специалистом не являлся, и не мог ни подсказать, ни посоветовать ничего толкового. Все эти ценовые потолки, проценты, пошлины и прочее были для меня если не пустым звуком, то очень близким к этому.
  Но все равно мне приходилось сидеть и с умным видом выслушивать весь тот бред, который с немалым увлечением обсуждали советники. Однако когда пролетело еще три часа, а ни одно соглашение так и не было набросано, хотя бы приблизительно, я потерял терпение. Снова хлопнув ладонью по столу и заставив всех присутствующих вздрогнуть, я нахально заявил в ответ на недоуменные взгляды правителей:
  - А это я в целях профилактики! Коллеги, вы, похоже, не совсем понимаете весь смысл данного совещания. Сейчас нам нужно не создать новые торговые договора, в которых указать все до последней мелочи, а просто наметить общую стратегию сотрудничества. Я не требую от вас немедленного налаживания экономических связей, я лишь прошу обозначить пути развития торговли, при учете, что мы можем хорошенько потрясти Эледию. А вы еще даже и не начинали обсуждать, какие товары и какое сырье она может предоставить вашим королевствам... Вероятно, это моя вина, потому что я так и не удосужился обрисовать вам свое видение будущего. Но я могу легко исправить это упущение. Итак, после того, как мы определимся с общей экономической стратегией, то рванем в Эледию. Уверен, нам не составит труда уговорить ее короля разорвать всяческие договоренности с Империей, особенно, если наглядно продемонстрировать ему все губительные последствия политики, проводимой его проимперскими советниками. После этого Эледия должна стать главным торговым партнером Сильшхусса и Харрашара, для чего нам потребуется уже на месте быстро и грамотно составить такие соглашения, которые, во-первых, обеспечат ее знати и купцам немалый интерес к поддержанию дальнейших отношений с нами, а не с Империей, а во-вторых, будут выгодны для вас самих. А вы сейчас обсуждаете какую-то ерунду и совершенно не учитываете еще одну сторону медали. Если вспомните, долгие годы Эледия сдерживала натиск имперцев и только в последнее время затеяла с ними дружбу. Так вот, сейчас нам нужно показать ее королю, что эти, так называемые, "друзья" довели его страну до возможности полного уничтожения. Причем в этот момент вам как раз-таки не помешает помахать мирным договором перед его лицом, чтобы он осознал все свое шаткое положение. А после этого кнута нужно сразу достать сладкий пряник и наглядно продемонстрировать, что с вами дружить куда выгоднее, а для этого выдать готовые торговые договора, которые должны заинтересовать его советников. Ну, тех, кто не пляшет под имперскую дудку, так как остальных к тому времени уже нужно будет убрать. В итоге должно получиться так, что Сильшхусс и Харрашар войдут в состав Нового союза, как полноправные члены, а Эледия, как и прежде, будет служить буфером между вами и Империей с ее захватническими планами. Всем все понятно?
  - Да, Алекс, спасибо, что разъяснил, - совершенно серьезно ответил Шеррид.
  - Итак, продолжим обсуждение с учетом вышеизложенных фактов, - объявил всем Хинос и обратился к одному из своих: - Дахсон, для начала обрисуйте нам в общих чертах характер торговых связей Эледии с Империей с конкретным перечислением ценовых характеристик экспортируемых нашими соседями товаров...
  Совещание продолжилось, но теперь оно наконец-то начало двигаться в нужном направлении, поэтому мне можно было расслабиться. Разумеется, внутренне, так как внешне мне все так же приходилось изображать неподдельный интерес к происходящему и изо всех сил делать вид, что я во всем этом разбираюсь. Я ведь нутром чувствовал, что как только позволю себе зевнуть или дам скуке выползти на свою физиономию - и все, пиши пропало! Разрушится образ главного надсмотрщика за порядком, решающего судьбу мира в этой части материка и не стесняющегося указывать даже правителям, что им нужно делать.
  Не знаю, то ли мой грозный вид так повлиял на присутствующих, то ли осознание важности момента, но к глубокой ночи нам все-таки удалось получить вполне реальные результаты многочасовых обсуждений. Были составлены примерные тексты торговых соглашений, причем рассчитанные на трехстороннее сотрудничество, а также договора о мире и всем прочем. К этому времени я был готов заснуть прямо на стуле, поэтому чрезвычайно обрадовался, когда Шеррид с Хиносом, посовещавшись друг с другом, решили на сегодня закончить.
  Принц отдал приказ слугам накормить ужином и разместить во дворце всю прибывшую делегацию, а нас пригласил разделить с ним позднюю трапезу. Так как есть я не хотел - сказывался замедленный метаболизм моего истинного тела, то от ужина вежливо отказался и лишь попросил показать угол, где можно было прикорнуть до утра. Хинос выполнил мою просьбу, но угол на поверку оказался просторной гостевой комнатой, расположенной где-то на втором подземном уровне. В ней оказалась большая кровать и даже душевая, где я попытался выстирать свой костюм от засохшей крови. До конца это сделать так и не удалось, но хотя бы на грязную свинью я походить перестал.
  Прежде чем пробовать мягкость местной перины, я поднялся наверх и проверил, как там устроился Хелиго со своими. Драконы были вполне довольны жизнью, так как их сытно накормили, и сейчас большей частью спали, свернувшись калачиком прямо перед дворцом. И лишь некоторые общались с вампирами из числа жителей Ассиля, которые оказались весьма любознательными, хотя очень долго не могли поверить в то, что крылатые ящеры имели разум. Убедившись, что драконов обижать никто не собирается, я пожелал Хелиго сладких снов и вернулся в свою комнату.
  Перина была жестковатой и оказалась набитой совсем не перьями и пухом, а каким-то иным материалом. Однако я не стал привередничать, снял перевязь с мечами, повесил на дверь сигналку, замаскировав ее глушилкой, а затем вытянулся на кровати и закрыл глаза. И хотя сейчас мне ужасно хотелось отправить свое сознание к Темноте, но я знал, что разговор с родственниками откладывать нельзя. Поразмыслив немного, я решил связаться с Фаром, понадеявшись, что в этот раз мне не придется выдергивать его из постели.
  Зря я беспокоился, несмотря на столь поздний час, брат сидел в своем кабинете и с донельзя усталым видом разбирался в каких-то бумагах. Увидев меня, он безо всяких приветствий поинтересовался:
  - Алекс, ты куда пропал? Мы с тобой два последних дня пытаемся связаться, но все бесполезно!
  - Что-то случилось? - сразу забеспокоился я.
  - Нет, но мы же переживаем, волнуемся. Кто знает, что там с тобой может произойти у демонов, особенно учитывая твой характер. Ты ведь никогда не можешь пройти мимо неприятностей!
  - Это точно, - усмехнулся я. - И как раз в одной из этих неприятностей я два дня назад лишился всех своих разговорников, так что вы очень удачно дотянули. Решили бы связаться деньком раньше - не пришлось бы понапрасну волноваться. И кстати, а почему вы не использовали кровную связь? Ведь так проще и быстрее.
  - Алекс, ты что забыл, что с тобой эта связь почему-то отказывается работать?
  Блин, а ведь точно! После того, как я побратался с Ларом, никто из моих родственников никогда не связывался со мной подобным образом. Только с помощью разговорников. И как же я раньше не обратил внимания на этот факт? Ведь сразу после моего рождения в драконьем источнике Алона жаловалась, что у нее не получается четко представить мой образ, а я даже не придал этому должного значения!
  Заинтересовавшись, я расспросил брата о подробностях и выяснил, что все мои родственники уже давно и с успехом освоили кровную связь, поэтому теперь могли общаться между собой в любое время. Но со мной этот фокус отчего-то не срабатывал. Ни когда я находился в истинном теле, ни в Академии, когда у меня было тело обычного одаренного. Причем причину, которая препятствовала работе кровной связи, я не мог точно определить. Понятно, что изменение моего тела от воздействия драконьей крови могло затруднить установление контакта, так как полноценного образа для него у родственников не было в наличии. Но ведь после этого меня многие видели, поэтому данный вариант отпадает...
  - Ладно, пока оставим этот вопрос, - сказал я брату, вспомнив о деле. - Лучше скажи, у нас там в Новом Союзе? Все ли в порядке, никаких проблем не наблюдается?
  - А что, хочешь щедро поделиться своими? - иронично поинтересовался Фар.
  - Вроде того. Знаешь, я только что умудрился придумать, как нам окончательно избавиться от угрозы со стороны Империи. Оказалось, что на востоке материка вампиры и демоны страдают как раз от такой же напасти. Империя, после того, как обломалась с нами, целый год методично стравливала их друг с другом, чтобы воспользоваться конфликтом и прибрать к рукам немалую часть восточных земель. Но вмешался я, остановил начавшуюся войну и уговорил клыкастых и хвостатых войти в состав Нового Союза. Так что готовь договора о сотрудничестве, причем такие, чтобы имперцы, прознав о них, даже думать забыли о своих планах расширения.
  - Ты хочешь заставить Империю поверить в то, что ей придется воевать на два фронта? - сразу ухватил суть брат.
  - Именно. На подготовку у тебя есть дня три, пока я тут разбираюсь с экономикой и общими силами вышвыриваю имперцев из соседней страны, а потом бери драконов Лесных и мчись к нам, не забыв прихватить с собой специалистов в самых разных областях, включая магов Виллианерда. Тут же просто непаханое поле для тесного сотрудничества, так что не думай - договор, который ты составишь, не будет фиктивным. Харрашар и Сильшхус войдут в состав Нового Союза на тех же условиях, что и все остальные. Это пойдет нам только на пользу.
  - На тех же условиях? - ехидно переспросил Фариам. - Означает ли это, что нам нужно срочно готовиться к прибавлению в родственниках?
  - Нет, - усмехнувшись, ответил я. - Вам крупно повезло, что тут кровное братание совсем не распространено. Но правящие семьи демонов и вампиров уже согласились породниться между собой, так что остается только накрепко привязать их к Новому Союзу - и дело в шляпе. Ты уж с остальными подумай хорошенько над договором, не халтурь. Империя, конечно, должна убедиться, что в случае агрессии получит достойный отпор, но все-таки не должна сгоряча решить, что лучше будет сразу раздавить нас всех, пока союз востока и запада окончательно не окреп.
  - Не переживай, этот момент я обязательно учту. Но ты лучше расскажи, как тебе удалось этого добиться? Остановить войну, примирить две, как ты говорил, тысячелетиями враждующие расы, да еще и уговорить их присоединиться к нам?
  - Ну, все началось тогда, когда я узнал от одного драконьего вожака прелюбопытнейшие сведения...
  Рассказ занял много времени, так как Фариам постоянно требовал деталей и никак не мог до конца поверить в то, что я совершенно случайно оказался в самом центре такой масштабной заварушки. А после того, как я закончил свою исповедь, поделившись напоследок планами на ближайшие сутки, брат задумчиво покачал головой и предложил:
  - Слушай, Алекс, а может тебя в столицу Империи отправить?
  - Это еще зачем?
  - Просто у нас с Кирнатом пока не получается найти достаточное количество сторонников, чтобы начать решительные действия. Но я отчего-то уверен - стоит тебе оказаться в центре Империи, как ты всего за десятицу устроишь там такое, что император сам с радостью отречется от престола и сбежит подальше, лишь бы с тобой больше никогда не встречаться.
  Я рассмеялся и возразил:
  - Нет, Фар, ты преувеличиваешь мои скромные возможности. Скорее, спустя десятицу император приползет ко мне на коленях и будет жалобно умолять принять его Империю в Новый Союз... Ладно, шутки в сторону! Всю величину проблемы я тебе обозначил, как закончу с текущими делами - обязательно расскажу, куда нужно прилетать.
  - Удачи, брат! - пожелал мне Фариам, и я прервал связь.
  Ну вот, теперь все отлично. За эти три дня родичи сумеют все тщательно продумать и подготовиться к торжественному принятию в Новый Союз новых членов. Ну а потом можно будет вообще сбросить все дела на их плечи и тихонько слинять подальше. К примеру, в Школу магии. Давно уже пора разобраться в плетении перехода хвостатых, а то мой векторный портал что-то уж больно энергозатратен. Причем даже для меня.
  С такими мыслями я и скользнул в полусон, а когда увидел фигуру подруги, улыбнулся ей и сказал:
  - Привет. Скажи, ты не могла бы выслушать пару моих догадок?
  - По поводу кровной связи? - уточнила Темнота.
  - Да. Как я понимаю, ей препятствует моя энергия ауры?
  - Ты абсолютно прав, некоторые свойства крови не могут действовать при превышении определенного уровня силы, сосредоточенной в ауре. Правда, об этом маги этого мира даже не подозревают.
  - А при чем здесь маги? Я же могу общаться с Вазом, хотя он достаточно сильный маг и его аура тоже весьма насыщенная.
  - Недостаточно, чтобы противодействовать кровной связи, но если он достигнет уровня имперского магистра, то больше не сможет общаться со своими родственниками этим способом.
  Ага, значит, остаются привычные разговорники.
  - Ну почему же? - внезапно заметила Темнота. - Ты ведь общаешься с Хелиго без их помощи.
  - Большое спасибо за подсказку, - улыбнулся я. - Обязательно буду иметь это в виду. Но остался еще один небольшой моментик: когда я прячу истинное тело в пространственный карман, моя аура становится менее насыщенной и, по идее, не должна влиять на кровную связь, так почему же мои родичи все равно не могут ее установить?
  - Алекс, ты ведь уже знаешь ответ.
  - Знаю, просто хотел убедиться в его правильности.
  Да, в жилах создаваемого плетением Темноты тела одаренного течет совершенно иная кровь, как и в теле дракона. Поэтому никто из родственников не может толком представить мой образ, ведь истинное тело, которое и должно выступать своеобразным "приемником" их сознания в этот момент находится в пространственном кармане с остановленным временем. Все просто!
  Подумав о том, нужна мне сегодня тренировка или нет, я решил устроить себе заслуженный отдых и позволил подруге погрузить мое сознание в мягкую черноту. Однако в следующую же секунду меня выдернул из нее громкий звук будильника - сработала сигналка на двери. Я машинально потянулся за мечами, но тут же расслабился, поскольку увидел на пороге Кису, решившую нанести мне ночной визит.
  - Не спишь? - спросила вампирша.
  - Уже нет, - усмехнулся я.
  - Прости, я не хотела тебя будить, - смутилась девушка.
  Она подошла к моей кровати и присела на краешек. Судя по ее виду, Кису что-то очень беспокоило, но пока она не решалась об этом заговорить. Я решил ей помочь:
  - Что-то случилось?
  - Нет, просто я пришла пожелать тебе сладких снов.
  - Спасибо, и тебе того же, - сказал я, подумав о том, что вряд ли Темнота захочет устроить мне действительно "сладкий" сон. А если и захочет, то я сразу попрошу его прекратить, так как после него мне наверняка будет очень и очень стыдно перед подругой.
  Но Киса не спешила уходить. Она все же собралась с мыслями и спросила:
  - Алекс, скажи, а ты бы действительно стал уничтожать одну из наших рас? К примеру, вампиров? Смог бы ты истребить весь наш род до последнего представителя, включая меня?
  - А что ты хочешь услышать? - уточнил я.
  - Только правду, - тихо сказала девушка. - Какой бы она ни была.
  - Хорошо, правду, так правду - мои слова за обедом были чистой воды блефом. И если бы Шеррид с Хиносом не пришли к взаимопониманию, я не стал бы уничтожать одну из рас. Разумеется, это было бы логично с точки зрения Хранителей, но я ведь не совсем Хранитель. В первую очередь, я должен думать о тех, кто мне дорог, о моей семье. Поэтому если бы ничего не получилось, то я просто ушел бы, прихватив с собой всех драконов. Причем ушел бы далеко-далеко, чтобы не видеть того, что вскоре произошло бы на этих землях. Ведь когда здесь не осталось бы никаких сдерживающих сил, разразилась бы война. Пусть не между Сильшхуссом и Харрашаром, пусть между вампирами и Эледией - да все равно между кем! Важно, что постепенно она превратилась бы именно в то, о чем я недавно рассказывал, а мне в этом случае осталось бы только радоваться, что я не оказался в этой мясорубке, которая может обеспечить Новому Союзу спокойствие как минимум на полвека. Думаю, именно столько Империя переваривала бы захваченные земли.
  - Так почему же ты не ушел? Ведь это было проще всего сделать, а в результате получилось бы гораздо лучше для твоей семьи, так как договор о военной поддержке в итоге может и не остановить Империю.
  - Почему? Может, потому что дурак, может, потому что, глядя на тебя с Хором, мне вдруг захотелось дать вашим расам шанс на будущее, а может, потому что за маской неисправимого пессимиста во мне скрывается тот, кто вечно надеется на лучшее. Я не знаю... Такой ответ тебя устроит?
  Киса наклонилась ко мне и прошептала в длинное остроконечное ухо:
  - Спасибо, Алекс... Спасибо, что остался.
  Я хотел ответить "Всегда пожалуйста!", но не смог. Ведь когда целуешься говорить очень трудно, да и вообще в такой момент все слова являются лишними. Только что выстиранный костюм полетел на пол, и мы с Кисой на некоторое время выпали из жизни. Ну, это было достойное завершение хлопотного дня, хотя когда усталая и умиротворенная вампирша отправилась в мир снов, я был вынужден констатировать - ни фига! В смысле, разницы между ощущениями, которые я испытывал в истинном и созданном магией телах, не было абсолютно никакой. Да, я изначально предполагал нечто подобное, но все же где-то в душе до этого момента еще теплилась надежда, что в своей настоящей тушке я смогу почувствовать настоящее удовольствие от секса. Теперь же эта надежда свела счеты с жизнью.
  Ну и ладно, пусть земля ей будет пухом! Я уже привык к мысли, что уже не способен радоваться простым плотским утехам с девушками, как раньше, так что никакого сожаления у меня в душе не появилось. Просто я подумал о том, что как только разберусь со всеми делами - тут же рвану в горы, к Маре, по которой за это время успел сильно соскучиться. И с этой мыслью я попытался отправиться к Темноте. Однако, к большому удивлению, этого не получилось - мое сознание было ясным и отказывалось отключаться, видимо сексуальная зарядка помогла сбросить усталость, оставшуюся от совещания.
  Тогда я решил воспользоваться удобным моментом и принять остаток воспоминаний магистра, а потому потянулся к своим знаниям и раскрыл их в своем сознании. Когда же я прожил последнюю часть жизни Гадина, вплоть до удара, лишившего его сознания и момента схватки в разуме, которую провел, тщетно пытаясь расправиться с самим собой, то вынырнул из воспоминаний и обозвал себя безмозглым кретином. Нет, ну почему мне так не повезло? Магистр много о чем знал и много о чем догадывался, поэтому если бы не Киса, очень вовремя вытащившая меня в реальный мир, я бы смог сложить всю картину еще сутки назад. Но я, идиот, отвлекся, и поэтому Дахасс погиб, война все-таки началась, а главу разведки мне удалось вычислить только благодаря случаю... Хотя, может, все оно и к лучшему? Ведь в итоге все получилось так, как я хотел, а значит, мне снова повезло?
  В следующий миг я погрузился в сон. Он был весьма реальным и очень похожим на подростковую мечту: светлая просторная комната, большая кровать типа "аэродром" и куча красивых девушек, причем самых разных рас - эльфийки, демоницы, вампирши, вираки и еще парочка представительниц зверолюдей, покрытых густой шерстью, с весьма соблазнительными фигурками и кошачьими мордочками. И все они тянулись ко мне, ласкали и весьма настойчиво пытались стащить с меня одежду. Поглядев на этот дурдом, я подумал, что для полного счастья здесь не хватает только дракониц. Но в следующую секунду с громким стуком распахнулось окно, и в комнату заглянула Мара.
  - Слушай, кончай уже прикалываться! - возмутился я, тщетно пытаясь удержать свои штаны, и услышал веселый смех Темноты.
  Не выдержав, я улыбнулся сам, оценив шутку подруги, а в следующий миг окунулся в черноту, в которой хоть и не было обворожительных красоток с минимумом одежды, зато оказалось очень уютно и спокойно. Как раз то, что было так необходимо усталому Темному магу, целый день наводившему порядок в этом мире.
  
  Глава 27. На круги своя
  
  Следующие дни слились для меня в один, бесконечный, хлопотный, суетливый и чрезвычайно насыщенный событиями. Сразу после легкого завтрака мы отправились на совещание, где продолжили мусолить старую тему. На этот раз удалось закончить всего за пару часов, а результатом стала немаленькая стопка листков, которая тут же была отправлена переписчикам и переводчикам для грамотного оформления и приведения в надлежащий вид. Ведь никто же не станет подписывать договор, где имеется куча исправлений, зачеркиваний и пометок на полях типа "Этот пункт - только если получится" и "Процент ни в коем случае не уменьшать - пусть вешаются!".
  А пока переписчики скрипели магическими ручками, которые давным-давно перекочевали в Сильшхусс из Империи, мы участвовали в церемониях. Сначала в погребальной. Тело Дахасса торжественно пронесли на носилках по главной улице столицы, чтобы жители Ассиля могли попрощаться со своим монархом, а после вынесли на центральную площадь. Там состоялась публичная казнь убийцы короля, которая произвела большое впечатление на всех присутствующих. Благодаря одному весьма жестокому плетению Тассин в буквальном смысле сгнил заживо. После активации магической структуры на теле вампира начали появляться нарывы, которые быстро превратились в огромные язвы и, в конце концов, покрыли все его тело.
  Бывший глава разведки хоть и не был способен осознать боль по причине отсутствия разума, но дергался и извивался вполне энергично, ведь рефлексы еще никто не отменял. А когда тело преступника окончательно разложилось и распалось на отвратительные ошметки, их сожгли в магическом пламени. Лично я следил за процессом с отвращением, но жители столицы с одобрением наблюдали за страшной казнью, не применявшейся в Сильшхуссе уже пару сотен лет. Как только от убийцы остался один лишь пепел, тело короля отнесли в фамильный склеп, где оно и упокоилось после проведения всех необходимых ритуалов.
  Следующей церемонией была коронация. Да, может, не стоило затевать ее так рано, а из вежливости к усопшему выждать хотя бы денек. Но ведь "Король умер - да здравствует король!". Тем более что время нас поджимало - нужно было действовать быстро, так как никто не мог предположить, что решат предпринять имперцы после полного провала своей операции. Поэтому, как только священнослужители запечатали склеп, все вернулись на площадь, где уже успели убрать останки убийцы, выставить трон, почетный караул и вообще как-то принарядить действие.
  Коронация вышла очень красивой. Торжественная процессия, возглавляемая наследником, толпы ликующего народа с цветами, выступление жрецов Великой Матери и наконец, водружение короны на голову принца. Этот момент был наиболее эффектным, поскольку как только золотая цацка с бриллиантами очутилась на своем законном месте, все драконы, участвующие в процессии и выполнявшие роль почетной стражи, издали громкий слаженный рев. Каюсь, это была моя идея, но я мог вполне собой гордиться, так как зрители пришли в неописуемый восторг. Правда, жрец, водружавший корону, от испуга грохнулся в обморок прямо перед троном, но церемонию это нисколько не испортило.
  После принятия власти Хинос разразился торжественной речью, в которой пообещал сделать жизнь своего народа лучше, добиться процветания в королевстве, искоренить вражду... Короче, говорил долго, произнося положенные случаю слова, не забыв объявить о своем намерении объединиться с Харрашаром. Момент был выбран удачно, и толпа на это сообщение отреагировала вполне благосклонно. А как только церемония подошла к концу, Хинос вернулся во дворец и оперативно собрал свою команду - советников и отряд гвардейцев в черной форме, которые рядом с одетыми в белое демонами смотрелись изумительно. После этого все делегаты запрыгнули на шею драконам и отправились в Эледию.
  Три с лишним часа перелета были заняты обсуждением плана действий по прилету, и могу лишь отметить, они не были потрачены зря. Наше появление в Аэлоре, столице королевства, подняло огромный переполох. Разумеется, удалось обойтись без кровопролития, так как получившие инструкции Быстрые Крылья оперативно взяли эмоции людей под свой контроль - это ведь не вампиры с их врожденной блокировкой, здесь все было намного проще. Король нашелся во дворце - не соврали разведчики Сильшхусса, поэтому сразу смог нас принять и выслушать. Хинос и Шеррид старательно играли роли доброго и злого следователей, а я в драконьем теле маячил сзади них грозной тучей и не встревал, легким воздействием усиливая до нужной отметки страх правителя Эледии.
  Осознав величину выгребной ямы, в которую угодил, король с радостью выполнил все наши требования - изловить высокопоставленных имперских пособников и в одностороннем порядке разорвать все существующие договоренности с Империей. Скорость, с какой были схвачены Франсо и его друзья, просто поражала, а быстрый допрос с помощью вампирских штучек дал все необходимые доказательства их коварных умыслов. Хотя сам король умом не блистал, но его служба безопасности работала на совесть, поэтому все полученные сведения пообещала использовать с толком и с нашего благословения начала действовать.
  А в это время как раз произошла большая неприятность - драконов попытались отравить. Да, я заставил хозяина Эледии вспомнить о правилах приличия и накормить своих гостей. Как выяснилось, не зря - коровы, которых подали на ужин крылатым, оказались щедро приправлены ядом, которого хватило бы и на полкоролевства. Само собой разумеется, есть их никто не стал, ведь мысли слуг были для драконов, словно открытая книга. После такого вопиющего случая разразился большой скандал, результатом которого стало немедленное выдворение посольства Империи из страны, которое десяток крылатых с радостью подкинули до границы. Ведь это имперцы, как показали скорые допросы, решили сорвать переговоры и хоть так спровоцировать войну.
  Именно покушение на Хранителей окончательно развязало нам руки и позволило действовать в открытую. Целую ночь шло тщательное разбирательство. Король подчинялся беспрекословно - он уже успел уяснить, что только так сможет сохранить свою корону на голове и страну в целости, поэтому не препятствовал выяснению масштабов проникновения имперцев во властные структуры Эледии и выявлению организаторов всего недавнего бардака. К утру стало ясно, что почти все организаторы благополучно слиняли, а попадавшаяся в сети службы безопасности мелкая шушера была нам малоинтересна. Но мы и не расстроились, ведь нашей целью была вовсе не месть, а лишь быстрая ликвидация всякой угрозы со стороны имперцев.
  Весь следующий день мы занимались наведением порядка среди знати Эледии. Всех активных пособников сразу отправляли на допрос к вампирам. Да, можно было воспользоваться и драконами, способными обеспечить вполне мягкое извлечение нужной информации, надавив на эмоции допрашиваемых или прочитав их мысли, но нам нужно было провести тщательную зачистку. Поэтому все имперские холуи быстро лишались разума, а прочие, которые хоть и поддерживали Империю, но не оказывали ей активного содействия, стращались и отпускались с миром. Ведь мы же не изверги, чтобы все дворянство Эледии сразу отправлять под нож? Нам вполне хватит и пятой его части.
  На третий день нашего пребывания в королевстве был созван Большой совет, где мы наконец-то подписали мирный договор, после чего предоставили уцелевшей во время чистки знати и значительно уменьшившимся в количестве советникам короля загодя разработанные нами соглашения. Они были оценены весьма положительно, поскольку все члены этого совета являлись либо противниками имперцев, либо уже успели побывать у нас в лапах, но сумели сохранить разум, либо оказались теми, кому было плевать на то, какой расы их торговый партнер. Это и не удивительно - мы же не зря целые сутки проводили зачистку, устраняя всех неугодных и обеспечивая отсутствие проблем как сейчас, так и в ближайшем будущем, поэтому все наши договора были приняты лишь с незначительными изменениями.
  И хотя король, за эти дни натерпевшийся страху, был готов подписать все, что угодно, а прыткие Хинос с Шерридом даже предлагали мне воспользоваться ситуацией, я остудил их горячие головы. Ведь это сейчас все так гладко, а вот придет к власти новый правитель, да и захочет пересмотреть не особо выгодные для Эледии соглашения - кому это нужно? Нет уж, они должны действовать довольно долго, поэтому лучше сейчас поумерить свои аппетиты, зато потом получать стабильный доход без всяких рисков и не бояться, что наш мирный договор будет разорван.
  Слегка поразмыслив, правители признали, что лучшее - враг хорошего, и решили остановиться на достигнутом. И правильно, ведь мы за эти дни сделали очень многое - заручились поддержкой знати, которая в будущем не упустит своей выгоды, оборвали все связи с Империей, взамен предложив торговцам новые рынки, ну и вошли в доверие к королю, который теперь был готов нам руки и лапы целовать только за то, что его простили и не стали объявлять войну за художества его подданных. Кстати, всех схваченных за эти дни в Харрашаре и Сильшхуссе эледийских агентов мы отдали его величеству. Разумеется, не просто так, а по сотне золотых за голову. Весьма выгодная, надо сказать, получилась сделка. Уплаченная монархом сумма как раз и пошла в качестве своеобразной контрибуции, которая удовлетворила и Шеррида, и Хиноса.
  А когда все необходимые формальности были улажены, все договора подписаны, мы пожелали величеству долгих лет жизни и отчалили в Раш. Именно там я планировал провести все дальнейшие мероприятия. Но приземлялись мы уже ночью, поэтому сразу ни о какой работе не могло быть и речи, зато утром произошло знакомство двух пар, которым суждено было прожить вместе остаток жизни. Хинос и Дишала как-то быстро нашли общий язык, но это и не удивительно - демоница могла и мертвого разговорить, а вот Дишкор весьма настороженно встретил специально доставленную из Ассиля принцессу Халосну. Демон держался с вампиршей холодно, взглядом старался лишний раз не встречаться, чем очень обижал девушку. Кстати, она чем-то напоминала мне Кису, наверное, своей подтянутостью и неслабой физической подготовкой, но магичкой не была, пойдя в свою ныне покойную мать.
  Полдня я наблюдал за этой парочкой, а потом отозвал Дишкора в уголок и прямо поинтересовался у него, чем ему не нравится Халосна. Принц долго мялся, но все же признался, что опасается, как бы она его ночью не укусила, ведь хотя Дишкор раньше и не занимался сексом с вампиршами, но отчего-то был твердо убежден в том, что в момент наивысшего наслаждения девушки этой расы впиваются клыками в шею своего любовника. Я, конечно, в ответ на это откровение долго смеялся, но потом с удивлением узнал, что это весьма распространенное убеждение в Харрашаре. Именно поэтому демоны стараются не заводить связей с вампиршами, хотя они и являются приятной мужскому глазу экзотикой. Убедив принца в том, что не всем сплетням нужно верить, я отпустил его налаживать контакт с Халосной, а сам с неохотой отправился на совещание.
  Да, с самого утра короли и их советники обсуждали результаты работы в Эледии и решали, какими должны быть торговые отношения между их странами. Работы было много, поэтому с небольшими перерывами на перекус провозились мы до самой поздней ночи. После этого я попросил Шеррида составить мне компанию и прогулялся до комнаты, где обретались Дишар с Лакрийей. Оторвав парочку друг от друга, я прямо спросил, хотят ли они пожениться.
  Принц такого поворота совсем не ожидал, но все же мужественно выразил свое согласие. И хотя прозвучало оно крайне неуверенно, мы с Шеридом сделали вид, что ничего не заметили. Ну а Лакрийя, отчего-то глядя только на меня, сказала, что тоже не будет против создания семьи. Поздравив молодых, мы с королем приказали им готовиться к завтрашней свадьбе и оставили радоваться своему счастью без свидетелей. А спустя час, когда я на кухне в обществе Шрола уминал очень поздний ужин, меня навестила сияющая эльфийка. Она обняла меня и прошептала только одно слово - "Спасибо". Улыбнувшись, я проводил ушастую взглядом, мысленно порадовавшись, что нисколько не ошибся на счет ее желаний.
  На следующий день состоялись целых три свадебные церемонии. Они проводились согласно традициям Создательницы, в столичном храме, после чего торжества плавно переместились во дворец. Там, кстати, Шеррид торжественно объявил о том, что граф Хорсак из рода Гаррхаш за проявленный героизм, мужество и все остальное освобождается от наказания, награждается орденом Славы, а также получает в дар земли, ранее принадлежавшие Ушраку. Хора эта новость так обрадовала, что последующие несколько часов с его морды не сходила глупая улыбка.
  Поздравив друга, находившегося в состоянии легкого неадеквата, я поинтересовался у Кисы, не обломилось ли и ей чего-нибудь от Хиноса. Оказалось, что героиню-разведчицу нисколько не обидели. Кису повысили в звании, выписали немаленькую премию и наградили офигенно почетным орденом, который дожидался ее дома. Так что без наград остался один я, но это было ненадолго. Под вечер, когда все торжества подошли к концу, во дворец прилетели драконы из Нового Союза, которые принесли на своих спинах посланников запада. Среди прибывших оказался не только Лар, который тут же едва не переломал мне все ребра, но и Фариам с Вазом, выразившие радость от нашей встречи более сдержанно, а также Алонка, которая просто не смогла усидеть дома и долго висела у меня на шее.
  После всех необходимых представлений, двуногие направились в королевский дворец, перекусить с дороги, а Лар со своими драконами и драконами Лисика попал в общество Хелиго. Да, почти все члены стаи Быстрых Крыльев покинули Раш на следующий же день после прибытия, так как сейчас они были нужнее на границах, где еще сохранялась возможность провокаций со стороны недобитых имперцев. А вожак с пятеркой своих защитников остался наблюдать за ходом переговоров в столице, и теперь мог пообщаться с моим братишкой, которому я успел шепнуть, чтобы тот не вздумал скрывать от старика информацию о том, как драконам живется в Новом Союзе.
  Естественно, в этот день о делах не говорили. Просто устроили семейный ужин, где все перезнакомились и всласть поболтали на самые разные темы. Ну а на следующий пошла настоящая работа, причем мне от нее отвертеться не удалось, несмотря на огромное желание. Просто всем отчего-то требовалось мое присутствие на общем совете, поэтому вместо того, чтобы весело проводить время с сестрой, Ларом и друзьями, я должен был наблюдать за ходом переговоров и выяснением направлений сотрудничества. Правда, мой опыт и знания, полученные от Кисы, оказались весьма полезными, так что несколько своевременных замечаний я все же сделал, но все равно большую часть времени мне приходилось скучать и всеми силами стараться не зевнуть.
  Однако когда прошло два дня, а дело не думало двигаться к завершению, я не выдержал и сбежал, прикрывшись просьбой Кисы, которая захотела навестить своих родственников. Не слушая уговоры Шеррида, который пообещал предоставить любое количество магов для переправки вампирши домой, замечания Фара о том, что наших драконов сейчас в столице много и лично мне работать крыльями вовсе не обязательно, я посадил подругу на шею и сбежал подальше от политиков, уже давно сумевших найти друг с дружкой общий язык. Но эта передышка оказалась весьма недолгой. К моему большому удивлению, Киса всего день общалась со своими родными, которых не видела лет пять, а потом за шкирку выдернула меня из библиотеки семейства Кольви и заставила лететь обратно.
  И снова мне пришлось присутствовать на скучном совете, конца которого видно не было, пока остальные развлекались в Раше. Причем, что самое интересное, Лар принимал самое активное участие в этих развлечениях, заодно своими глазами изучая жизнь демонов. Именно он сообщил мне, что в столице королевства можно встретить нескольких жителей, чей разум угас по желанию правителя Харрашара. Заинтересовавшись, я расспросил Шеррида и узнал, что Дишар все-таки рассказал ему о моем совете. Король, немного поразмыслив, решил ему последовать, не стал устраивать публичных казней, а просто отпустил нескольких заговорщиков. И это уже принесло плоды - десяток продажных чиновников, отчего-то обделенных вниманием тайной службы, сами прибежали каяться, опасаясь, как бы и их не постигла та же участь. Ну а простой народ, по заверениям все той же службы, хоть и с ужасом смотрел на безумных, но всецело одобрял решение своего монарха.
  Кстати, не забыл я и о подсказке Темноты, поэтому во время одного из кратких перерывов в бесконечных обсуждениях отправился вместе с Ларом экспериментировать над возможностями кровного родства. Несмотря на мои опасения, установить связь между нашими разумами получилось достаточно легко. Уже после десяти минут объяснений брату удалось полностью раскрыться и почувствовать мое истинное тело. Видимо, этому посодействовали способности вожака, старательно развиваемые благодаря Лисику. Дальнейшая проверка подтвердила - Лар научился общаться со мной на расстоянии, несмотря на то, что я находился не в тушке с крылатой чешуей. Но вскоре выяснилось, что на такую связь абсолютно не влияет, в каком я теле. Признаться откровенно, это открытие меня обескуражило. Я не понимал, как такое вообще возможно, ведь давно привык к тому, что в момент помещения моего истинного тела в пространственный карман кровь не откликается на желания моих родных со мной пообщаться. И все же практические испытания показали - брат мог направлять свое сознание ко мне даже тогда, когда я создал себе тело одаренного.
  Дальнейшим экспериментам помешал Фариам, который под конвоем забрал меня обратно на до чертиков надоевшее совещание, но уже ночью я получил разгадку этой странности от довольной моими успехами подруги. Оказалось, нам с Ларом удалось освоить одну из граней кровной связи, функцией которой являлось то странное перераспределение черт характеров кровных братьев, с которым я столкнулся давным-давно. Именно она обеспечивала связь между разумами родственников, именно она была способна на передачу эмоций, именно она так легко подчинилась братишке. Однако этим успехи и ограничились. Алона, с которой я утром попытался проделать подобный трюк, овладеть этой возможностью так и не смогла. Не знаю, может, у сестренки не получалось вызвать в сознании необходимое ощущение, может, мы с Ларом что-то неправильно объясняли или сыграл роль какой-то иной фактор, но на краткое время соединить разумы у нас не вышло. В общем, утешив расстроенную Алонку, я пообещал ей попробовать как-нибудь в другой раз.
  С Фаром и Вазом тоже вышел облом - браться, с головой погрузившиеся в экономику, не пожелали тратить время на эксперименты, а вместо этого вынудили меня вернуться к обсуждению пользы стационарных порталов и проблем, связанных с поддержанием их в рабочем состоянии. Ну а потом подошло время нового совещания, и вопрос с кровной связью отошел на второй план, сменившись раздумьями над количеством бригад подгорных мастеров, которых следовало переправить в Сильшхусс, над целесообразностью долговременного визита некоторых местных магов в Новый Союз, как альтернативы перемещения толпы наших одаренных в Школу Харрашара, над питомниками парнов...
  Список нерешенных проблем был очень длинным, он навевал на меня тоску и рождал вполне обоснованные подозрения в том, что следующий месяц-два мне придется провести в дворцовом зале совещаний. Однако всему когда-нибудь наступает конец. Закончились и мои мучения, правда, как-то слишком неожиданно. После того, как в обсуждениях было снова решено сделать перерыв, я присоединился к своим друзьям и родственникам, которые всей толпой устроились в просторной гостевой и обсуждали события насыщенного дня. И вот когда я скромно сидел в уголке, наслаждался отдыхом и краем уха следил за рассказом Алонки, которая умудрилась на Ларе слетать в Школу к Ворширу и посмотреть, как там все организовано, Хор внезапно поинтересовался:
  - Алекс, а ты случайно не забыл, что завтра нам нужно вернуться в Академию?
  Я от удивления едва челюсть на пол не уронил, но потом все же сумел выдавить:
  - Ты в своем уме? После всего, что я здесь устроил, мне в Империи вообще появляться не рекомендуется.
  - Ясно, - спокойно кивнул демон.
  Но мне его поведение показалось несколько странным, поэтому я спросил:
  - Ты что, хочешь один туда вернуться?
  - Да.
  "Не показалось" - мысленно констатировал я, а вслух удивился:
  - Но разве ты не осознаешь всех возможных последствий? Если к тому времени в Академии соберется команда захвата, то они с радостью вцепятся в тебя и больше не отпустят. Ты ведь можешь рассказать много секретов Темного мага.
  - Я это понимаю, Алекс, - все так же спокойно ответил Хор. - Но я должен вернуться.
  - Хвостатый, где ты свои мозги оставил? - не сдержалась Киса. - Если раньше еще существовала хоть какая-то вероятность, что "легенда" Алекса сработает, и все зависело только от того, захочет ли ректор его сдать, то после случившегося здесь возвращаться - значит угодить прямиком в капкан. Фалиано сам выдаст всех нас Совету, так как в противном случае вскоре потеряет свою должность только потому, что не разглядел в числе своих адептов Темного мага.
  А я, мысленно поддержав каждое слово вампирши, уточнил:
  - Должен? И кому это, интересно, ты что должен?
  Покосившись на Кису, Хор вздохнул и признался:
  - Я обещал его величеству, что закончу обучение в Академии, чтобы по возвращении в Харрашар стать преподавателем в Школе магии и передать все свои знания одаренным нашей расы.
  - Так я и знала! - воскликнула Киса.
  Ну да, предположения разведки Сильшхусса полностью подтвердились. Хора не просто так выслали из королевства. Ведь Шеррид в тот момент был вполне способен оправдать преступника и начхать на недовольство Совета знати, но он поступил гораздо мудрее. Присудил Хору изгнание, но в личной беседе прямо сказал, что если тот закончит обучение в имперской Академии, то сможет вернуться и автоматом получить прощение всех грехов. Хороший стимул для будущего адепта!
  - А почему же тогда ты прошел через всю Империю, вместо того, чтобы выбрать ближайшую Академию? - спросила вампирша.
  - Так мне посоветовал сделать Воршир.
  - Ну да, старый лис все предусмотрел! А мы стольких талантливых одаренных загубили ради отвлечения внимания!
  - Хор, но ведь тебя уже помиловали, поэтому ничто не мешает тебе остаться дома, - заметил я. - А четыре цикла успели дать немало полезных знаний, поэтому нет никакого смысла делать явную глупость и возвращаться в Академию, рискуя лишиться жизни.
  Но Хор внимать здравому смыслу не пожелал, он посмотрел мне в глаза и твердо заявил:
  - Я обещал.
  Блин, прямо живое воплощение чести и порядочности! Пока живое, но после появления в окрестностях Кальсота это воплощение рискует превратиться в один из тех овощей, которые мы усердно клепали в Эледии. Я ведь не сомневаюсь, что и в Империи есть подобные штучки, воздействующие на сознание. Но если задуматься...
  - Алекс, только не говори, что ты решил последовать примеру этого идиота! - воскликнула Киса, глядя на мое задумчивое лицо. - Ты же только недавно получил знания имперского магистра, чего тебе еще не хватает?
  - Ну, знания эти весьма неполные, я тебе уже объяснял, а возможность увеличить их до приемлемого уровня довольно велика... - пробормотал я, а затем принялся размышлять вслух: - Ладно, факт, что я засветился, не подлежит сомнению. Но зайдем с другой стороны - имперские маги давно знали, что по землям Нового Союза бродит Темный маг, но все равно не посылали карательных отрядов за моей головой. Почему? Ведь еще год назад я был практически беспомощен. Пара магистров-боевиков - и мне крышка. Однако никто из магов не пожелал устранять назревающую проблему. Вместо этого мне дали возможность пожить спокойно и даже поступить в Академию. Факт следующий - мое поступление не должно было остаться незамеченным. Я ведь сдуру прошел весь Полигон, причем на глазах у Керисана, который не является полным идиотом, и наверняка сообщил об этом случае верховным. Да, я думал, что мне повезло, что подготовленная "легенда" не оставила никаких вопросов, но сейчас понимаю - это было весьма опрометчиво. Маги уже тогда узнали обо мне. Пусть не весь совет, а только верховные, но даже тогда они не стали меня трогать. Отсюда вывод - они имеют на меня далеко идущие планы, поэтому просто терпеливо ждут. Чего - не знаю. Может, чтобы я повысил свой уровень, может, чтобы повзрослел, а может, ситуация пока неподходящая для контакта - кто скажет? Но этот факт не оспоришь. Идем дальше, ситуация здесь никоим образом имперских магов не касается. Да, я разрушил планы императора, но ведь маги давно не влезают в политику, да, я убил несколько магистров Эледии, но имперцам на своих беглых коллег плевать, да, я усилил Новый Союз, но Совету Магов и не нужна была эта война, иначе они бы давно в нее влезли и закончили быстрой победой Империи. Так что на мои художества никто не будет обращать внимания, а тем более мстить. А теперь посмотрим на ситуацию в Академии. Фалиано и компания знают, что за дружбу с Темным магом их по головке не погладят, но деваться-то уже некуда, и в этой ситуации я - их единственное спасение. Ведь Совет по какой-то известной только ему причине меня не трогает, а значит, рядом со мной пока безопасно. Вот в итоге и получается, что шансы по возвращении в Академию остаться в живых у нас один к двум, а это приемлемо, так как у меня частенько бывало гораздо меньше. Если еще вспомнить о том, что я являюсь главой всех драконьих вожаков, иными словами королем чешуйчатых - а этот факт уже наверняка успел дойти до ушей Совета, то можно надеяться, что маги поостерегутся начинать новую войну с крылатыми рептилиями... Короче, Хор, я возвращаюсь с тобой!
  - Послала же Великая Мать идиотов на мою голову! - недовольно сказала Киса.
  - А ты можешь даже не возмущаться, тебя ведь возвращаться с нами никто не заставляет, - парировал я.
  - Как же, не заставляет!
  - Что, неужели твое задание никто не удосужился отменить?
  - Ну, ты не думай о моих начальниках настолько плохо. Хинос после назначения нового главы разведки лично поздравил меня с успешным выполнением миссии, но тут же поручил новую - приглядывать за неким Темным магом. А то вдруг вышеупомянутый маг опять что-нибудь учудит, а правитель Сильшхусса узнает об этом в самую последнюю очередь!
  Я рассмеялся. Вот, значит, как? Приглядывать? Ну, мы еще посмотрим, кто за кем приглядывать будет!
  - Ладно, тогда завтра после завтрака и отправимся, - подытожил я и пошел улаживать все оставленные на потом проблемы.
  Первым делом я навестил Хелиго, дремавшего в большой беседке под тихое журчание восстановленного фонтана. Кстати, саду за эти дни вернули былое великолепие, поэтому никаких следов нашего боя с заговорщиками я не заметил. Даже деревья с кустами были на своих местах, а про дворцовую стену и говорить нечего - пролом в ней заделали, пока мы летали в Эледию. Растолкав вожака, я сообщил о том, что скоро вернусь в Империю и спросил:
  - Что ты надумал?
  - Это ты о чем? - уточнил дракон.
  - О Быстрых Крыльях. Или ты до сих пор еще не сообразил, почему я попросил тебя задержаться в Раше?
  Слегка поразмыслив, Хелиго озвучил свои выводы:
  - Алекс, я не думаю, что сейчас стоит так резко менять жизнь моей стаи. Все-таки ситуация в Харрашаре и Сильшхуссе несколько иная, чем на твоих землях. Там о нашей расе ходили лишь легенды, поэтому установление добрососедских отношений произошло мягко и быстро, а здесь такого не получится. Слишком долго драконы для демонов и вампиров оставались тупыми смертельно опасными животными, и быстро изменить мировоззрение населения этих земель не получится... Но мы попытаемся. Да, мы не будем работать перевозчиками, строителями или прокладчиками шахт, я полагаю, в данном случае это может лишь навредить будущим отношениям. Но мы станем патрулировать границы, причем открыто взаимодействуя с отрядами местных бойцов и помогая им по мере своих сил. Думаю, это окажется хорошим первым шагом к установлению приязни между нашими расами и заодно поможет избежать возможных накладок в самое ближайшее время.
  - Спасибо, Хелиго, этого будет вполне достаточно. Признаться честно, я даже на это не рассчитывал, но очень рад, что ты смог меня понять и одобрить мои стремления. Ведь вряд ли мир на здешних землях долго просуществует без помощи твоей стаи.
  - Тебе спасибо, Хранитель. Если бы не ты, Быстрые Крылья вскоре потеряли бы своих подопечных. И я очень рад, что тебе удалось убедить нас оставить сковывающие лапы многовековые традиции и в итоге выполнить волю Создательницы.
  - Всегда рад помочь, - улыбнулся я. - Высокого неба, друг!
  После разговора с драконом я отправился обратно во дворец, надеясь встретиться с Шерридом. Король обнаружился в своей комнате, причем, судя по степени его раздетости, уже готовился отправиться в постель, под бочок к супруге, но ничем не выдал своего недовольства, согласившись в столь поздний час обсудить со мной планы на будущее. Я рассказал ему о готовности драконов помогать на границе, обрисовал проблемы менталитета местных жителей, которые препятствуют установлению отношений, которые давно существуют на наших землях, а потом посоветовал покумекать с Хиносом, как лучше организовать это совместное патрулирование. Шеррид идею понял и пообещал выполнить все в лучшем виде. Но когда я пожелал ему добрых снов и хотел уйти, королева, которая вышла к нам из соседней комнаты и во время разговора сидела тихо как мышка, внезапно спросила:
  - Алекс, можно сказать вам несколько слов?
  Понимая, что именно она хочет сказать, я повернулся к Кашире и кивнул:
  - Слушаю.
  - Я хотела извиниться за свое неподобающее поведение на ужине. Я не имела права так к вам относиться и прошу проявить снисходительность...
  - Достаточно. Ваши извинения приняты, - миролюбиво сказал я и собрался покинуть правящую чету, но слова о "неподобающем поведении" заставили меня обратиться к Шерриду: - Ваше величество, а не могли бы вы мне кое-что объяснить?
  - С радостью, Алекс.
  - Не подскажете причину вашего странного поведения в тот день, когда мы отправились в Ассиль? Сперва на совете, где вы даже не попытались уточнить детали моего плана, потом во время трапезы в компании Хиноса, где вы задавали такие вопросы и делали такие замечания, что я начал думать, будто вы уже давно планировали объединиться с Сильшхуссом, хотя до этого момента никаких предпосылок для данного вывода не было. Так чем же это вызвано?
  Король широко улыбнулся и ответил:
  - Все просто, Алекс. Когда ты на моих глазах обернулся драконом, мне все стало ясно, поэтому я решил, что будет глупо противиться судьбе.
  Не дождавшись продолжения, я попросил:
  - А поточнее? Я что-то связи не улавливаю.
  - Алекс, я понял, кто ты.
  Поотшибайте мне рога, еще один псих! Да что это со всеми? Сперва Хор, но тот вроде бы очухался от пресыщения силой и больше так странно себя не ведет, а теперь еще и Шеррид! Выходит, сумасшествие заразно?
  - Меня не просветите?
  - Пророк Создательницы! - весьма торжественно заявил король.
  - Мля-я-я... - протянул я, предчувствуя долгие разборки с Хором, а Шеррид решил объяснить:
  - Я давно подмечал странности в твоем поведении, говорившие о специфических способностях. К примеру, эта информация, появившаяся ниоткуда, везение на Турнире, позволившее выиграть огромное состояние, несмотря на все препятствия, которые невозможно было предусмотреть, твои регулярные предчувствия... Но окончательно я понял, кем ты являешься, только увидев твое превращение. После этого мне оставалось только по мере сил помогать тебе исполнить предначертанное.
  - Чего-чего? - удивился я, и король поспешил добавить:
  - Алекс, в детстве я получил хорошее образование, которое включало в себя и основы веры в Создательницу, которым меня обучал давний друг моего отца. Он подолгу рассказывал мне о ней, о ее законах, творимых чудесах, пророках, с помощью которых она общалась со своими детьми, и различных предсказаниях, многие из которых давно сбылись, а некоторые все еще оставались загадками. Из последних мне особенно запомнилось одно, гласившее о том, что когда-нибудь на этих землях появится новый Пророк Создательницы, который положит конец многовековой вражде, принеся мир на своих крыльях.
  После этих слов я не выдержал и расхохотался, причем так, что даже слезы из глаз брызнули. Сумев кое-как унять смех, я сказал удивленным Шерриду с Каширой:
  - Не обращайте внимания! Просто куда бы я не попал, обязательно умудряюсь вляпаться в какое-нибудь пророчество. Это уже четвертое, если я не сбился со счета, - вернув себе серьезность, я добавил: - Надеюсь, вы понимаете, что озвученный вами факт обнародованию не подлежит?
  - Не беспокойся, Алекс. Если ты до сих пор ничего не стал никому ничего рассказывать, значит, видишь, что так будет лучше.
  - Вроде того, - кивнул я. - Да, кстати, за всеми этими событиями мы как-то совсем позабыли о вашем долге. Я, конечно, мог бы легко подарить вам всю выигранную мной сумму, но дело в том, что ее часть принадлежит моим друзьям, поэтому это было бы нечестно по отношению к ним. Предлагаю вам выдать нечто вроде расписок Хору и Кисе на сумму... полагаю, по паре сотен тысяч золотых будет вполне достаточно, а остальное оставить в своей казне, так как эти деньги пойдут на оплату обучения наших одаренных в вашей Школе магии и все прочие мелочи, которые определят уже мои братья. Кстати, они тоже в курсе всего, просто до сих пор тактично не упоминали об этом. Ну а мне лично хватит и тысячи в камешках на карманные расходы, так как цены в Империи довольно кусачие.
  - Как пожелаешь, Алекс, - покладисто согласился Шеррид.
  Распрощавшись с царственными супругами, я пошел обратно в гостевую, где набирал обороты спор о том, как нам лучше всего вернуться в Академию - с помощью перехода или же верхом на драконах. Причем последний пункт обеими лапами поддерживал Лар, отчаянно желавший устроить переполох в Академии. Братишка в это время находился на улице, поскольку дверь комнаты была слишком маленькой, чтобы в нее могла протиснуться драконья туша, но активно участвовал в беседе, заглядывая в окно и тем самым вызывая у меня в памяти недавний сон.
  Узнав о теме спора, я сразу заявил, что мы воспользуемся переходом. Хоть так и существовала вероятность оказаться на другом конце планеты (с моим-то везением!), зато если по прибытии в Академию нас не встретит отряд ликвидаторов Совета Магов, то лишнего внимания мы не привлечем и сможем спокойно учиться дальше. Поставив жирную точку в обсуждении, я попросил Хора пройтись со мной к Шерриду, чтобы обсудить "планы будущего повышения квалификации местных магов", а когда мы отошли достаточно далеко, я прижал хвостатого к стенке и заявил:
  - Значит так, догадливый ты наш. Я наконец-то сообразил, кем ты изволишь меня считать, поэтому слушай внимательно. Говорить, что твои предположения - бред, я не буду, так как оправдываться уже бесполезно. Но запомни одно: хоть я и могу общаться с Создательницей, но будущего не вижу. И это правда, могу чем хочешь поклясться! А все совпадения, которые вызывают у тебя сомнения по поводу этого факта, объясняются лишь моей интуицией. Теперь она есть и у тебя, так что ты знаешь, как работает это чувство и на что оно способно. А объясняю я это все лишь с одной целью - чтобы ты понял, что хоть я и Пророк, но не пророк. Уж прости за каламбур. И я хочу избежать глупых или даже опасных ситуаций, которые могут произойти по твоей вине. Ведь ты вполне можешь увидеть, услышать или иным способом узнать что-нибудь очень важное, которое касается всех нас, но подумать: "Да ладно, Алекс и так все знает!" и не рассказать об этом нам, что может привести к очень плохим последствиям. Я доступно объяснил? А напоследок скажу - если бы я мог видеть, что случится, разве имел бы причины именно сейчас убеждать тебя в обратном?
  Хор посмотрел мне в глаза с сомнением, но все-таки внял доводам разума и сказал:
  - Я верю тебе, Алекс.
  - Вот и ладушки, - обрадовался я. - Пошли обратно.
  А по дороге к гостевой, Хор задумчиво произнес:
  - Знаешь, а ведь мне было довольно непросто смириться с мыслью, что мой друг способен общаться с Создательницей всего сущего. Я дня три все ходил и думал, достоин ли я такой дружбы?
  - Ну, у каждого свои недостатки, - усмехнулся я. - Ты только Кисе об этом не говори.
  - А она уже давно в курсе, - "обрадовал" меня демон.
  - Неужели все-таки сумела тебя расколоть?
  - Нет, просто, когда вы вернулись из Эледии, Киса решила проверить свои догадки, и побеседовала со мной наедине. Тогда я и выяснил, что она тоже сумела сопоставить все происшедшее с древним пророчеством.
  - О мире на крыльях?
  - Да.
  - Млять!
  Похоже, данное пророчество довольно распространено на этих землях, раз его знали даже вампиры. Или я совершенно напрасно укорял подругу в том, что она не изучала основ религии демонов? Ладно, похоже, распространения нехороших слушков в Харрашаре уже никак не избежать, а значит, придется смириться с тем, что у меня вскоре появится новый титул. Мда... Алекс Пророк... Вашу мать, как же мне все это надоело! Но Киса - молодец, знает новость уже столько дней, но нисколько не изменила своего отношения ко мне, иначе я бы давно заметил это по ее эмоциям. Вот, что значит - настоящая разведчица, доверяет своему разуму, а не каким-то там пророчествам.
  Вернувшись в комнату, я еще посидел немного с остальными, послушал их планы на будущее, а потом как-то совершенно незаметно для себя отключился. Когда же я проснулся, то увидел, что за окном уже наступило утро, а рядом никого не было. Сбегав на кухню, чтобы набить желудок, я встретил там Хора, который увлеченно готовил состав для перехода. Когда и где он смог добыть все необходимые ингредиенты (ну не у Шрола же он их одолжил, в самом деле?) осталось загадкой. Демон, не отвлекаясь от процесса, рассказал мне, что Киса, уговорив Лара помочь, полетела с ним в замок Хора за оставленными вещами, а Фариам попросил передать, что очень хочет видеть меня на сегодняшнем совете.
  Поскольку собираться в дорогу мне не было нужды, я решил уступить брату и в результате завис на этом сборище часа на три. Нет, все-таки нужно было раньше сказать, что я собираюсь возвращаться в Академию! Все сразу стали такими оперативными, лаконичными, закончили спорить по пустякам и за эти несколько часов наваяли больше торговых соглашений, чем за все предыдущие дни. Но когда в зал совещаний заглянул Хор и сообщил, что у него все готово, я решительно поднялся со стула и попрощался со всеми присутствующими. Основная работа по налаживанию связей уже была проделана, а за остальное я не переживал. Хинос и Шеррид уже давно смогли найти с моими братьями общий язык, так что никаких проблем возникнуть просто не могло.
  Разумеется, плетение перехода хвостатый решил создавать за стеной, окружавшей дворец, в королевском парке. Пока он рисовал на земле причудливые завитушки, которые должны были перенести нас к окрестностям Кальсота, я успел сменить тело, натянув шмотки из старых запасов, доставленных Кисой, и собрать свою сумку, не забыв засунуть туда и подаренный королем кубок. Провожать нас пришли многие, причем не только королевские семьи и мои родственники, но даже Воршир, который долго о чем-то беседовал со своим бывшим учеником. Шеррид не забыл о нашем разговоре и весьма торжественно вручил Хору с Кисой небольшие ламинированные магией листки, сообщив, что они могут забрать свои деньги в любое удобное время, мне же выдал пару мешочков. В одном, судя по весу, было золото, а другой содержал горсть драгоценных камней.
  Сцена прощания вышла весьма трогательной. Алиша с Хором долго простояли в объятиях, о чем-то перешептываясь, меня по очереди обняли все братья, Алонка повисела немного на моей шее, а Лакрийя даже поцеловала в щечку. Кисе тоже досталось, хотя и меньше, так что обделенной вниманием вампирша себя не чувствовала. А когда все наобнимались, Хор надрезал себе руку и принялся наполнять плетение кровью. Насыщение силой я взял на себя, передавая свою энергию другу, так что вскоре магическая структура была готова. Когда демон активировал плетение, мы встали поближе, помахали провожающим, которые наоборот, поспешили отойти за пределы действия перехода и стали наблюдать за тем, как увеличивается появившийся в центре пентаграммы хрустальный шар с шипами. А когда он достиг края плетения, ослепительная вспышка на краткий миг лишила нас зрения.
  Переход сработал так же, как и в прошлый раз - только я стоял на твердой земле, а вдруг оказался в воздухе. Приземление прошло замечательно - я с примерно двухметровой высоты рухнул животом на деревянный столбик, торчавший из земли и словно специально дожидавшийся, пока какой-нибудь маг не решит над ним полетать. Ощущения были фантастические! Полминуты я пытался справиться с болью и хотя бы нормально вдохнуть, еще полминуты вдохновенно материл Хора, умудрившегося выбрать конечной точкой кладбище. Ведь этот столбик ранее был плюсом, стоявшим на старой могилке и давно потерявшим свою поперечную планку.
  - Ну, ты же просил доставить нас к окрестностям Кальсота, - виновато сказал хвостатый, наблюдая за моими страданиями. - Места приметнее я не знал, а появляться у самых ворот было бы глупо, ведь так?
  Закончив осыпать друга крепкими выражениями, я подлечил плетением свою многострадальную тушку, поднялся и огляделся. Да, это было именно кладбище, северное кладбище Кальсота, на котором мы развлекались с Хором пару месяцев назад. И здесь, судя по расположению солнца, утро наступило совсем недавно. Видимо, разница во времени была весьма ощутимой, но сейчас это было мне только на руку.
  - А зачем тебе нужно отправляться именно к окрестностям Кальсота? - поинтересовалась вампирша. - Можно ведь было перенестись поближе к Академии?
  - Эх ты, разведчица! - укорил я Кису, поднимая свой мешок. - Никогда не стоит недооценивать такое нужное действие как рекогносцировка. Пошли!
  Закинув вещи на плечо, я первым направился к дороге, ведущей в город. Топать пришлось недолго, вскоре мы достигли ворот, где предъявили стражникам свои знаки адептов и вошли в Кальсот. Первым делом я активировал плетение поиска и просканировал с его помощью окрестности, однако ничего интересного не обнаружил. Тогда мы направились через весь город к воротам, дорога из которых вела к Академии. Периодически я останавливался и тщательно осматривался, но никакие маги в радиус плетения не попадали. И все же спустя полчаса я нашел, что искал - три довольно сильные ауры одаренных, которые наверняка принадлежали адептам.
  Свернув с друзьями на параллельную улицу, я миновал еще пару сотен метров и зашел в небольшой трактир, где поправляли здоровье после ночи гулянок трое стихийников, если меня не подводила память, обучавшихся на третьем цикле. Обозрев их слегка припухшие лица, я с друзьями подошел к ним, весело поздоровался и приказал трактирщику принести нам завтрак с кувшином самого лучшего вина. За кувшин пришлось выложить полтора золотых, но взамен благодарные стихийники поведали мне, что за время нашего отсутствия в Академии ничего не происходило.
  Ну, за исключением того, что боевики умудрились снести крышу своего факультета во время тренировки, целители опять взорвали нечто сильное и очень пахучее в своей лаборатории, конструкторы что-то напутали и в результате весь второй цикл угодил к Велиссе... Короче - все, как обычно. И никаких странных визитов незнакомых магов, никаких изменений в преподавательском составе, никаких таинственных появлений новых защитных структур в зданиях и стенах Академии, в общем - ничего такого, что могло бы свидетельствовать об организации теплого приема в мою честь. Потрепавшись еще полчасика о всяких пустяках, мы распрощались со стихийниками и направились к воротам.
  В Академию мы не опоздали. До истечения положенных двух десятиц еще оставалось несколько часов, что нам и сообщил привратник, который проверял наши вольницы. Более того, прямо в воротах нас не поджидала группа захвата, да и никакие магистры из-за ближайшего угла нападать не собирались. Но когда привратник сделал соответствующие отметки в книге и вернул наши знаки, то заявил, что меня срочно желает видеть Фалиано. Причем, по какому поводу - неизвестно. Как только мы отошли от ворот, Киса полушепотом спросила:
  - Что предлагаешь делать?
  - Пока не знаю, - так же тихо ответил я. - Хотя моя интуиция молчит, к ректору нам стоит пойти всем вместе. И в случае чего постарайтесь держаться рядом. Я хоть и не великий боевик, но пару-тройку магистров завалить смогу в любом случае, да и портал открою намного быстрее вас.
  - Как скажешь, Алекс.
  Войдя в здание с крылатыми девушками, мы поднялись на второй этаж и осторожно заглянули в приемную. Кроме знакомой грымзы-секретарши там никого не было, поэтому у меня немного отлегло от сердца. Ведь не мог же десяток боевых магистров прятаться в небольшом кабинете ректора? Хотя, у него под столом достаточно много места...
  - Алекс Дракон по приказанию милорда Фалиано явился, - доложил я грымзе.
  Та смерила меня внимательным взглядом, но потом активировала селектор и доложила ректору о моем прибытии.
  - Пусть зайдет, - донесся из амулета голос магистра.
  Сунув демону свою сумку, я мысленно пожелал себе удачи, подошел к двери и рывком распахнул ее, готовясь в любой момент окутаться защитным коконом. Но кроме Фалиано в кабинете никого не наблюдалось, поэтому я решил зайти. Ручка-жучок лежала на своем месте, поэтому я легонько поклонился и сказал:
  - Приветствую, милорд ректор. Рад видеть вас в добром здравии.
  - Здравствуй, Алекс. Я тоже очень рад, что ты не забыл о том, что нужно вовремя вернуться в Академию. Знаешь ли, я в последнее время почему-то стал беспокоиться о твоей памяти.
  Это что, намек? Какой-то слишком он тонкий, чтобы я мог уверенно понять его смысл. Надо продемонстрировать магистру, что данная фраза была слишком иносказательной, пусть конкретизирует.
  - Я раньше никогда не жаловался на память. Могу я узнать, в чем причина вашего беспокойства?
  - Не жаловался? - иронично переспросил Фалиано. - Тогда скажи мне, кто оставил на крыше боевого факультета свои накопители? Кто не подумал о том, что плетения, предназначенные для сбора энергии, нужно хоть как-то ограничивать? Кто не позаботился об автоматической ликвидации структуры после переполнения накопителей?
  "Кто самое слабое звено?" - мысленно продолжил я. Блин, а я и впрямь забыл о них! Поставил там одно время для отвода глаз, периодически сливая в свое тело силу из мелких сафрусов, использовавшихся в роли основы, а потом и вовсе перестал за ними следить. Так что же получается, сорванная крыша - это целиком моя вина?
  - Прошу прощения. Надеюсь, в результате моей забывчивости никто не пострадал?
  - Тебе повезло - все адепты остались целы, но здание боевого факультета оказалось частично разрушенным, причем вызванные из Кальсота мастера за три дня так и не смогли его восстановить. Думаю, не нужно объяснять, как все это воспринял Ризак?
  - Я догадываюсь, что восторга он не испытывал, - осторожно ответил я, пытаясь намекнуть Фалиано, что вообще-то стоило перейти к более важным проблемам.
  - И это еще мягко сказано! Но тебе еще предстоит самому с ним объясняться, поэтому я перейду сразу к сути. Твою забывчивость нужно срочно лечить, и я полагаю, штраф в сто семьдесят золотых послужит отличным лекарством. Ты со мной согласен?
  - Разумеется, милорд ректор, - покорно ответил я, догадываясь, что ничего толкового сейчас Фалиано мне не скажет.
  - Тогда прямо сейчас зайди, пожалуйста, к нашему бухгалтеру и прими, а вернее... хе-хе... отдай лекарство, которое заставит тебя впредь не забывать о важных вещах.
  - Слушаюсь, милорд ректор, - ответил я и направился к двери.
  А когда я уже схватился за ручку, магистр равнодушным тоном, будто говоря о чем-то малозначительном, добавил:
  - Да, и сегодня после занятий зайди на мой факультет. Посмотрим, сколько знаний у тебя осталось после двух десятиц отдыха.
  - Как пожелаете, милорд ректор, - сказал я и вышел в приемную.
  Наткнувшись на вопросительные взгляды друзей, я покачал головой, показывая, что пока волноваться не о чем. Взяв свою сумку из рук Хора, я достал из нее мешочек с монетами и направился к местному счетоводу. Раскус оказался на месте и быстро принял у меня штраф, заставив расписаться и поставить магический оттиск знака в книге учета. Порадовавшись, что Шеррид весьма удачно выдал мне мелочь на карманные расходы, я вместе с друзьями вышел из здания и сообщил им:
  - Пока ничего узнать не удалось. Но Фалиано попросил меня зайти к нему после занятий, так что серьезный разговор еще последует.
  - А он хотя бы намекнул что-нибудь? - спросила Киса.
  - Нет, хотя я и просил. Либо действительно что-то затевает, либо просто желает, чтобы я понервничал. Так что вы пока не теряйте меня из виду.
  Поскольку сейчас только-только заканчивалось второе занятие, мы пошли к общагам, чтобы привести себя в порядок и надеть форму. Но по дороге умудрились столкнуться с Керисаном, "чисто случайно" направляющимся нам навстречу. Кивнув в ответ на наше вежливое приветствие, он обратился ко мне:
  - Алекс, я хотел бы с тобой поговорить.
  Я согласно кивнул и сказал друзьям:
  - Идите, я догоню.
  Когда Киса и Хор отошли достаточно далеко, безопасник прищурился и спросил:
  - Алекс, ты не мог бы объяснить, почему я две десятицы не могу с тобой связаться?
  - Простите, мастер, - старательно изобразил я раскаянье. - Я оставил ваш разговорник в своей комнате, так как предполагал, что не буду представлять для вас никакой пользы, находясь вне стен Академии.
  - Это предположение было ошибочным, - строго заявил Керисан, глядя мне в глаза. - Постарайся больше никогда так не делать. Я должен иметь возможность связаться с тобой в любое время, поэтому впредь всегда носи амулет с собой.
  - Ясно.
  Кивнув мне, мастер невозмутимо потопал дальше, а я направился к друзьям.
  - Ну и что это было? - спросил Хор.
  Да я и сам недоумевал, к чему эта встреча.
  - Похоже, Керисан решил просто пожурить меня за то, что я не стал брать его разговорник.
  - Или срочно продемонстрировать тот факт, что тебе нечего его опасаться, - добавила Киса.
  - Или просто напомнить о своем существовании, - усмехнулся Хор.
  Я только пожал плечами. Если Совет обо всем знает, эти игры в информаторов вообще становятся бессмысленными. Так может, предложение Керисана вовсе не было чистой "липой"? Может, Совет действительно полагает, что я поддержу его сторону и буду играть против команды Фалиано? Ох, как же мне надоела эта неопределенность!
  Зайдя в общагу, мы с демоном проверили свои вещи и убедились, что ничего не пропало, после чего принарядились в красную форму. Вот и еще одна проблемка - нужно снова идти на поклон к хозяйственнику за новым комплектом. Но, полагаю, взятка в пяток золотых должна положительно повлиять на его желание помочь мне. Дождавшись Кису, мы вместе с ней отправились на обед, по пути поглядев на расписание. Ну, у меня была третьим занятием лекция с мастером Глодом, четвертое придется уделить истории с Каришоном, а у друзей программа оказалась поинтереснее - боевка с Ризаком и теория Оришта с незнакомым мне мастером Ждаривом. Причем последнее мне было весьма знакомо, так как Гадин в свое время с успехом овладел этой теорией и поэтому наловчился создавать амулеты, срабатывающие по истечению определенного времени.
  Обед не задался. Может, потому, что наши желудки все еще помнили поздний завтрак со стихийниками, а может, потому, что мы постоянно возвращались мыслями к Фалиано и строили догадки о том, что же может произойти во время нашей вечерней встречи. Кончилось дело тем, что я напомнил друзьям, чтобы постоянно прислушивались к себе, а сам отправился в библиотеку. Бреннад мне очень обрадовался и без вопросов выдал пару книжек по теории магии, изучив которые, я хотел понять, насколько добросовестно относился к обучению Гадин. Пробежав глазами два немаленьких талмуда, я вскоре сделал вывод - магистр был редкостной сволочью. Нет, некоторые определения он знал, кое-какие основы даже использовал, но все остальное было настолько поверхностным, а местами даже ошибочным, что я просто за голову схватился. Мне требовалось перепроверить практически все знания, которые не применялись Гадином на практике, а на это должно было уйти немало времени.
  Поблагодарив хранителя, я отправился к Глоду, от которого узнал о себе много нового и интересного. Мастер не стал скупиться на красочные выражения и высказал все о глупом адепте, который где-то развлекался целых две десятицы, а потом осмелился прийти к нему на лекцию абсолютно неподготовленным. Я все это выслушал с виноватым видом, после чего принялся скучать. Да, я мог бы с легкостью ответить на все вопросы Глода, но ведь это выглядело бы очень подозрительно, а мне совсем не хотелось светить новыми знаниями. Нет уж, маги уверены, что всю память разумного забрать нельзя, вот и не стоит их в этом разубеждать.
  А история получилась совсем неинтересной. Все сведения, излагаемые Каришоном, я знал, поэтому старался не задремать, то и дело прислушиваясь к своим ощущениям, чтобы не прозевать момент, когда моя интуиция решит подать голос. Но все было спокойно, поэтому на ужин я отправился, полный надежд на светлое будущее. Чего нельзя было сказать о моих друзьях. Неизвестность порядком их вымотала, поэтому нелюди были вялыми и даже не отреагировали на мою шутку по поводу строителей, которые восстанавливали крышу боевому факультету. Хотя, данное выражение в этом мире могло и не иметь второго значения.
  Выждав положенное время, я отправился на конструкторский факультет к Фалиано. Ректор встретил меня в тренировочном зале и велел следовать за собой. Вместе с ним мы спустились в подвал и зашли в один из кабинетов, где нас поджидали прочие деканы и Массвиш. Вежливо поздоровавшись, я присел на один из стульев, сообразив, что в данный момент никто убивать меня не собирается. Деканы промолчали в ответ на приветствие, и только Ризак обратился ко мне с веселой улыбкой:
  - Ну, здравствуй, Алекс. Или правильнее будет - ваше высочество?
  - Если решите называть величеством я тоже не буду обижаться, - вернул я усмешку.
  - Не расскажешь нам, как прошел твой отдых? - осторожно поинтересовалась Велисса.
  - В высшей степени плодотворно, - ответил я. - Мне удалось вышвырнуть зарвавшихся имперцев из Эледии, объединить вампиров и демонов, а также присоединить их земли к Новому Союзу. Кроме этого я с друзьями смог немного подзаработать, растрясти жирок, попрактиковаться в магических поединках, поэтому могу сказать, что мой отдых удался. Да так, что после него даже хочется немного отдохнуть.
  - Не хочешь поделиться с нами подробностями? - спросил ректор.
  - А это имеет смысл? Мне отчего-то кажется, что ваши друзья давно вам обо всем поведали. Или я не прав?
  Вместо ответа Фалиано улыбнулся краешком губ, и я понял, что моя догадка была недалека от истины. Ему уже обо всем доложили, пока я скучал на бесконечных советах и занимался размышлениями над экономикой различных государств. Ведь ректор знал, куда мы направимся, поэтому мог попросить своих коллег на восточной границе присмотреть за своими адептами, чтобы их, к примеру, Совет ненароком не грохнул, воспользовавшись тем, что они окажутся вне защиты стен Академии.
  - А что же ты собираешься делать дальше? - поинтересовался Ризак.
  - Полагаю, сейчас мы с вами именно это и должны решить, - серьезно ответил я.
  - И все же, озвучь нам свои желания, если не сложно.
  - Как пожелаете, - отозвался я. - Мой план на будущее прост: первым делом я собираюсь подтянуть свои знания, причем постараюсь ускорить темп обучения - надоело, знаете ли, прохлаждаться. Дальше я надеюсь разузнать как можно больше про магов Империи, Совет, различные группы по интересам, сформировавшиеся в этой среде... ну и все такое прочее. А после выполнения этих двух пунктов я собираюсь создать в Новом Союзе Академию, в которой провести первую в истории мира попытку объединения совершенно разных школ и направлений для последующего изучения и систематизации всех магических знаний. Пока это все. Но сейчас, если уж пошел такой откровенный разговор, я бы хотел услышать ваши грандиозные планы, в которых, я уверен, для Темного мага определена вполне существенная роль.
  - А почему ты считаешь, что они именно грандиозные? - уточнил ректор.
  - Потому что на их обдумывание у вас ушло очень много времени - несколько месяцев. Если бы это было что-то мелкое и незначительное, вы бы не присматривались ко мне так долго, не выясняли бы, достоин ли я этой роли и не поломаю ли вам весь спектакль. Вы бы просто дали мне нужный текст и позволили произнести для публики несколько слов, после чего убрали бы со сцены. Но так как этого не случилось, я полагаю, что роль действительно большая и текста там достаточное количество. Или я не прав?
  Да, недавние размышления натолкнули меня на простой и логичный вопрос - почему я решил, что Фалиано узнал о том, что я Темный, лишь в момент появления Лакрийи? Разве ему есть дело до изменения статусов членов правящих семейств Нового Союза? Разве он пристально следит за событиями в соседнем государстве, забросив личные проблемы? Нет, он лишь разыграл для меня момент прозрения, чтобы перевести наши отношения в следующую стадию полного обоюдного доверия. Заставил поверить в то, что не выдаст меня Совету, который, как я уже догадался, давным-давно знал обо всем.
  А ответ на этот вопрос вполне логичен - потому что Фалиано не одиночка. У него есть своя команда и преподаватели Академии - лишь ее малая часть. Иначе с чего бы Совет так осторожно подкапывался под ректора? Да неугодного магистра уже давно бы сместили, не будь за его плечами огромной силы, способной если не потягаться на равных с Советом, то доставить ему массу ненужных проблем. А ведь повторения ситуации, которая не так давно произошла с некромантами, никто не хочет. Тогда удалось избежать полномасштабной войны магов только благодаря тому, что группа Лискандра была в короткие сроки лишена руководства, а некроманты никогда не являлись грозной силой. Но сейчас, если Совету будут противостоять конструкторы, боевики, да еще и группа учителя Велиссы, который явно имеет отношение к делам, война будет жаркой.
  Так может быть, именно поэтому Совет оставил меня в покое? Потому что знал, что на меня уже наложил лапу Фалиано? И жалкие попытки Керисана наладить со мной сотрудничество служат лишь для того, чтобы понять, насколько все запущено?
  - Значит, ты уже обо всем догадался, - констатировал ректор.
  - Разумеется, нет. Я лишь вижу, что могу быть вам полезен. Точно так же, как вы можете быть полезны мне. Поэтому сейчас я могу предложить вам свою помощь, сотрудничество, а возможно, даже дружбу. Решайте, господа маги!
  Фалиано задумчиво погладил свою бородку, переглянулся с коллегами, а потом уточнил:
  - То есть, ты не против сыграть ту роль, которую мы тебе определим?
  - Если пьеса хорошая, то почему бы и нет, - пожал плечами я.
  - Я тебя понял, Алекс. Но сейчас ясно вижу, что мы слегка недооценили... твое актерское мастерство, поэтому полагаю, заготовленная нами роль тебе совсем не подойдет. Что ж, придется сжечь этот сценарий и уже с твоей помощью написать новый, который обязан тебе понравиться. Но сперва нужно выполнить несколько пунктов твоего плана, чтобы обеспечить должный полет фантазии, а после того, как наша пьеса будет сыграна, думаю, мы обязательно поговорим о твоей Академии.
  Ох, как мягко стелет! Причем ничего конкретного не называет, видимо, еще хочет посоветоваться с остальными своими соратниками и узнать, как они отреагируют на то, что выбранная ими пешка внезапно превратилась в ферзя, после чего все фигуры на доске придется расставлять заново. Но мне это до лампочки. Я продемонстрировал готовность играть и объявил свои цели, осталось только определить противника и начать партию.
  Но Фалиано еще не закончил. Сделав паузу, он резко сменил тему:
  - Алекс, я знаю, что ты понимаешь истинный смысл слова "дружба". Для тебя оно совсем не пустой звук, как для многих, и ради своих друзей ты готов пойти на многое. На очень многое... - ректор вновь задумчиво погладил свою бородку. - У меня тоже много друзей, каждому из них в бою я могу доверить свою спину, на каждого я могу положиться, как на самого себя и... Алекс, я был бы очень рад, если ты окажешься в их числе.
  На это заявление я решил промолчать, так как любой ответ был бы совсем не к месту. Заявить, что мне такие друзья совсем не нужны - глупо. Ответить, что не против хоть сейчас пополнить ряды приятелей Фалиано? Так ведь я только что открытым текстом заявил, что мою дружбу еще нужно заслужить. Поэтому я только кивнул легонько, показывая, что слова ректора достигли моих ушей.
  - Мы еще обязательно поговорим с тобой на эту тему в ближайшем будущем, а пока... - Фалиано усмехнулся. - У тебя есть прекрасная возможность отдохнуть, как ты и хотел.
  Понимая, что нужно дать ректору время на раздумья, я не стал спорить, поднялся и легонько поклонился присутствующим. Не излишне почтительно, не униженно-просительно и даже не нахально, а просто с легким уважением, как равным союзникам, игра с которыми может быть весьма интересной. После этого я покинул комнату, вышел из здания конструкторского факультета, поглядел на звездное небо и улыбнулся. А оказалось вовсе не больно, и нечего было так бояться!
  Вернувшись в общагу, я обнаружил в нашей комнате Кису с Хором, терпеливо дожидавшихся новостей. Плюхнувшись на свою кровать, я растянулся на мягкой перине и довольно сообщил:
  - Буря миновала.
  Разумеется, друзья потребовали подробностей, которые я им и выложил, сопроводив необходимыми комментариями. Переварив все это, Киса констатировала:
  - Так значит, Фалиано изначально все знал о тебе, и взял к себе в Академию только потому, что хотел использовать в будущем?
  - Ну, я в этом уверен не до конца. Возможно, он просто принял перспективного адепта, и только потом разглядел в нем Темного, которого вполне можно было использовать в игре. Сейчас мы вряд ли об этом узнаем.
  - Но что же теперь будет? - спросил Хор.
  - Похоже, ректор намерен подтянуть все мои знания до приемлемого уровня, как я и хотел, сделать сильной фигурой, затем рассказать о своих проблемах, а уж только потом поставить рядом с собой в строю. И меня это вполне устраивает.
  - А мы?
  Я улыбнулся, так как прозвучало это слегка обиженно.
  - А вам в этом спектакле наверняка достанется роль зрителей, что тоже, поверьте мне, весьма неплохо.
  Хотя, я в этом очень сомневался. Такими фигурами разбрасываться нельзя, поэтому Фалиано наверняка решит задействовать и их. Но тут уже я буду против, так как если сам еще могу принять участие в игре, способной дать мне очень многое, то жизнями своих друзей рисковать точно не буду. И ректору придется с этим смириться.
  Некоторое время мы молчали, обдумывая каждый свои мысли, а потом Киса решительно поднялась и заявила:
  - Все, пойду отсыпаться! Встретимся за завтраком!
  - Сладких снов! - почти хором пожелали мы девушке, которая ловко выпрыгнула в окно и скрылась во мраке ночи.
  Хор тоже решил последовать примеру вампирши (не в смысле, сигануть в окно, а хорошенько вздремнуть) и растянулся на своей кровати, ну а я в который раз за сегодня усмехнулся и подумал о том, какие у меня получились замечательные каникулы. Я ведь столько всего сделал, что и вспоминать-то боязно. Всего за две десятицы я сумел перекроить часть этого мира на новый лад, запустить такие процессы, что и взглядом не охватишь, а также слегка поумнеть и кое-о-чем догадаться. Можно с уверенностью говорить о том, что это время потрачено не зря. Но повторять что-либо подобное в ближайшем будущем мне совсем неохота, так что придется воспользоваться советом ректора и немного отдохнуть.
  Однако, понежившись на мягкой перине, я вскоре понял, что заснуть не смогу, поэтому тихонько, чтобы не разбудить Хора, встал и отправился в библиотеку. Знания ждать не будут, а чем скорее я их усвою, тем интереснее будет будущая схватка. И пусть я пока не догадываюсь, что замыслил Фалиано, не представляю, кто его противник, и даже не знаю правил будущей схватки, но сейчас мне ясно одно - предстоящая игра будет очень увлекательной.
  
  
Оценка: 6.62*188  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Горячко "Мистер вор" (Боевая фантастика) | | Д.Гримм "Ареал X" (Антиутопия) | | К.Вэй "По дорогам Империи" (Боевая фантастика) | | У.Михаил "Ездовой гном 4. Сила. Росланд Хай-Тэк" (ЛитРПГ) | | А.Каменистый "S-T-I-K-S Шесть дней свободы" (Постапокалипсис) | | П.Працкевич "Один на один с этим миром" (Научная фантастика) | | А.Демьянов "Долгая дорога домой. Книга Вторая" (Боевая фантастика) | | Р.Прокофьев "Игра Кота-6" (ЛитРПГ) | | М.Комарова "Тень ворона над белым сейдом" (Боевая фантастика) | | Е.Боровикова "Подобие жизни" (Киберпанк) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"