Бульба Наталья: другие произведения.

Космический маршал. В шаге от победы. Часть 2. Оборванные стропы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
  • Аннотация:
    Она еще не началась... война, которой предстояло до неузнаваемости изменить Галактику Белая, но ее дыхание уже ощущалось. Становившейся все явственней напряженностью между секторами, вспыхивавшими то там, то здеь волнениями.
    Что стояло за этим? Естественный процесс, обострявший то, что до времени было скрыто, или целенаправленная деятельность по подрыву единства, способного остановить вторжение домонов?
    Управлению контрразведки Коалиционного Штаба, во главе аналитического блока которого встанет бывший помощник директора Службы маршалов Элизабет Мирайя, предстоит ответить на эти и другие жизненноважные вопросы.
    Ответить и... встать на острие атаки, приняв на себя главный удар.

    Роман завершен, идет правка. (Выложено 11 глав).
    Роман в ближайшее время появится на Призрачных мирах.

  РОМАН ВЫЛОЖЕН ДО ОБЪЕМА 2/3
  
  
  
  
  
  
  
  
  НАТАЛЬЯ БУЛЬБА
  
  Музыкальные композиции, которые станут душой романа:
   'Точка G - Существует'
   'Непара - 1000 снов'
   'J:Морс - Не умирай'
  
  
  
  

КОСМИЧЕСКИЙ МАРШАЛ. В ШАГЕ ОТ ПОБЕДЫ

  Посвящается моему другу, Виталию Стрельникову,
  с которым мы прошли огонь, и воду, и медные трубы
  
  
  

ЧАСТЬ 2. ОБОРВАННЫЕ СТРОПЫ

  
  

ИСТОРИЯ 1. НОВАЯ ГРАНЬ

  

Глава 1

   Орлова знобило.... Выворачивало суставы, примораживало пальцы, скребло в горле и отдавало набатным гулом в голове.
  Состояние из тех, когда то ли кого пристрелить, то ли самому застрелиться, но лишь бы стало легче.... Хоть немного....
  Он плотнее закутался в плед, уткнулся носом в угол дивана, согреваясь собственным дыханием. Знал, что не поможет, но ведь оставалась надежда....
  - Как он?
  В какой-то момент Орлов все-таки задремал, не услышав, как в кабинете появился Ровер.
  - Как положено генералу, - отозвался с насмешкой Кривых, уже почти как полтора месяца назад примеривший на себя собственную безопасность, - страдает молча.
  - Что говорят медики? - голос Лазовски прозвучал ближе, но Орлов предпочел 'не заметить' главу ОСО и на этот раз.
  - Еще часов шесть-восемь, - удовлетворил его любопытство полковник. - Могли бы вкатить и более быстрые, но побоялись, что сердце нагрузки не выдержит. Ты же помнишь, как он работал всю зиму....
  - Помню, - вздохнул Лазовски совсем рядом. - Клетчатый.... Откуда?
  - Ты про плед? - судя по звуку, Кривых обернулся. - Отец передал, когда я пожаловался, что наш генерал взял за привычку ночевать в кабинете.
  - Это ведь намек? - Ровер был вполне серьезен, но Орлов буквально видел, как тот чуть заметно улыбнулся, разглядывая светло и темно-зеленые клетки.
  Да... с некоторых пор Лазовски вновь начал улыбаться. Еще не отчетливо, не так, как когда-то с Элизабет, но это уже значительно больше, чем ничего....
  Спасительница по имени Аксинья....
  Когда им подкинули ангела из информационной вселенной, он о таком развитии событий даже не думал. Разрыв с Элизабет, вину за который Ровер взял на себя, непредъявленное (с подготовкой Лазовски некоторые вещи понятны и сами по себе) обвинение в утечке из его ведомства....
  Глава ОСО в те дни выглядел привычно бесстрастным, но Орлову было известно, что могло твориться в его душе, едва-едва научившейся вновь чувствовать себя живой.
  - Георгий без этого не может, - хмыкнул Кривых. - Камин, кресло-качалка, укутанные пледом ноги и бокал подогретого со специями вина....
  - И внуки, играющие на ковре, - добавил с сентиментальным придыханием Ровер.
  - И внуки, играющие на ковре, - точно с теми же интонациями повторил полковник. - А ты, кстати, с чем?
  - С результатом от аналитиков, - развернулся Лазовски, отошел... шаги мягкие, но не в том случае, когда ощущаешь даже движение воздуха.
  - По нашему невидимке?
  Сдвинулось кресло, отдавшись зубовным скрежетом.
  Встать бы, пристрелить обоих и снова лечь....
  Эти могли ответить тем же. Чтобы не мучился!
  - По нему, - как-то... подозрительно задорно хмыкнул Ровер.
  - И? - поторопил его Кривых. И даже поднялся....
  - Это - ты... - Ровер был спокоен.
  - Чушь! - прохрипел Орлов, опередив полковника. И повторил, неуклюже поворачиваясь, прежде чем подняться: - Чушь!
  - Две независимые группы, - пожал плечами Лазовски, переведя взгляд с Кривых на Орлова, который, сев, зябко скрипнул зубами и плотнее закутался в плед, подтянув его край к самому носу.
  - И что дальше? - шутить полковник не был настроен.
  - Что дальше? - Ровер медленно вдохнул, потер ладонью подбородок. - Могу предложить начать с признания.
  - Да пошел ты! - дернулся Кривых. - Результат стопроцентный?
  - Ищешь лазейку? - подмигнув Орлову, который предпочел пока просто слушать, насупился Лазовски.
  То, что все не совсем так, как кажется - понятно, будь иначе, сейчас бы разговаривали, но не здесь, оставалось узнать, что именно и насколько....
  - Мстишь? - полковник не оставил выходку Ровера без ответа. Подвинув кресло, сел. Закинул ногу на ногу, откинулся на спинку кресла. - Анализ за какой период?
  - С тобой не интересно, - качнул головой Лазовски. Прежде чем продолжить, забрал со стола закрытую крышкой термокружку, подойдя, отдал Орлову. - Пей.
  - Что это? - генерал поднял глаза.... Те были красными и... измученными.
  Взгляд Ровера стал тяжелым:
  - Сдать бы тебя Шторму!
  Чтобы не спорить, Орлов освободил руку, забрал подношение, и, сделав глоток, блаженно зажмурился, когда пряным обдало глотку. Вновь поднес кружку к губам....
  Глинтвейн был не обжигающе, но горячим и богатым на послевкусие.
  - Так что там с периодом? - поторопил Кривых.
  - Минус полтора месяца, - развернулся к нему Лазовски. - Не вписываются в схему.
  - Кто-то из совсем близких! - полковник резко поднялся, сделал шаг к столу... остановился... обернулся к Роверу. Желваки ходили, выдавая даже не ярость - бешенство. - Утечка по Самаринии?
  - Вот благодаря ей ты - задаешь вопросы, а я - на них отвечаю, - слегка сбивая напряжение, усмехнулся Лазовски. Кривых инициативы не поддержал, Ровер не стал настаивать: - Вся информация четко в границах разработанной легенды.
  - Значит, - Кривых 'сбросил' гнев легко, словно маску, - Степашин, Караян и Рикарди.
  Три бывших заместителя, один из которых, к тому же, значился исполняющим обязанности начальника отдельной аналитической группы....
  Выглядело паскудно. Каждому из них полковник доверял. Не как самому себе, но в рамках возлагаемой должностью ответственности.
  - Тебе помочь? - Лазовски протянул Кривых слот. Чтобы забрать, тому пришлось подойти. - Ханаз в теме, так что втягиваться не придется.
  - Две независимые группы, говоришь?! - вставляя маленький прямоугольник в разъем наручного комма, зло ухмыльнулся полковник. - А вторая на той самой Самаринии, которая меня и спасла?
  - Догадливый! - кивнув на Кривых, Лазовски посмотрел на Орлова.
  Генерал так и сидел, закутавшись в клетчатый плед. На лбу капельки пота, заострившиеся скулы заретушированы румянцем, губы стянуты корочкой....
  Больным он еще выглядел, несчастным - уже нет.
  Замена ботов была внеплановой - будущая война диктовала свои условия, да и нагрузки давали знать, так что спектр испытанных ощущений оказался широким, но медики уверяли, что оно того стоит. И по будущим возможностям, и по не случившимся последствиям.
  - Элизабет не трогай, - Орлов поднялся, поежился, сбросив плед на диван. Взял поданный Лазовски китель, надел, тут же активировав терморежим, - задействуй Шаевского.
  - Твой выкормыш опять будет ныть, что через его голову, - поддел Кривых.
  Орлов как раз проходил мимо, так что взгляды разошлись на встречных. Всего лишь мгновение, но вопрос, пусть и не заданный вслух, прозвучать успел. Как и ответ: доверие, оно либо - есть, либо - нет.
  В данном случае было. И благодаря отчиму, и по собственным заслугам.
  - Мой выкормыш удовлетворится понятием служебной необходимости, - уже подойдя к своему столу, произнес генерал. Поднял оперативку - командный 'лежал' в теневом режиме, не тревожа без нужды, зацепился за таймер времени: - Первое утро весны....
  Прозвучало невпопад, но отдалось чем-то похожим на ностальгию. Солнце, капель, первые клочки парившей земли, опьяняющая пряность воздуха....
  Все это было там, наверху.
  - Это ведь еще не все? - сбил его с лирики голос Кривых.
  Самому вопросу Орлов не удивился, что-то такое мелькало, так и не оформившись в слова, если только тону - сухому и отчетливо равнодушному. Будь это Ровер, вряд ли бы смутило, но Валентин....
  Теперь это было делом принципа. Когда задета честь....
  - У Караяна есть пересечка с двумя типами из правительства, которых мы отрабатываем, - чуть затянул с ответом Лазовски.
  Орлов еще не сел, так что вставать не пришлось, только повернуться:
  - Я же приказал Элизабет не лезть! - на контрасте с отвратительным состоянием, получилось особенно грозно.
  - Приказал?! - неожиданно вспылил Ровер.
  Кривых мгновенно забыл о собственных проблемах, посмотрел на главу ОСО с искренним интересом. Орлов не отстал....
  Сюрприз на сюрпризе!
  - Что она еще отчебучила? - тяжело вздохнул генерал, не дождавшись продолжения.
  Лиз была его....
  Мысль осталась недодуманной до конца, да и ответ не прозвучал, хоть и так было понятно, что за спиной лиската Римана Элизабет не то чтобы осмелела - этого в ней хватало и раньше, просто стала брать на себя задачи, соразмерные его, а не ее уровню.
  Плохо это или хорошо, Орлов еще не решил, но старался держать ситуацию под контролем, надеясь, что успеет остановить, если та вдруг подойдет к самому краю.
  Определиться в своей оценке не удалось и на этот раз, хоть и мелькнуло опасением, пока шла кодировка канала, пробившегося сквозь допуск по коду 'экстра'. Вспыхнуло осознанием, что может наступить момент, когда будет поздно и сдалось перед новым - вызов от Шторма....
  Непредсказуемо! Все, что угодно..... Стархи, скайлы, демоны, вольные, Служба внешних границ....
  Слава продолжал свои собственные традиции: все, до чего сумел дотянуться, все его....
  - Генерал! - Шторм успел первым.
  Орлов обошелся без приветствия, просто смотрел, чувствуя, как отступает слабость, слыша, как встают за спиной Кривых и Лазовски....
  Как символ! Олицетворение....
  - Сообщение ушло правительству Союзу, но.... - И замолчал. Лишь дернулся кадык... невысказанными словами, комом в горле, который не протолкнуть....
  - Дальше! - все-таки поторопил его Орлов, когда пауза стала невыносимой.
  Сообщение ушло правительству.... Либо Служба внешних границ, либо... император Индарс, для которого он, Орлов, был не только посредником между двумя секторами, но и отцом любимой, несмотря ни на что, женщины.
  Он почти угадал, понял это по взгляду Вячека. Не сочувственному, но... готовившему к неизбежному....
  - Эсси Джерхар. Тарсы передали код экстренной эвакуации....
  Это была еще не война....
  Орлов не обманывался.... Это была та самая война, которую они пытались отсрочить и....
  
  
  ***
  Дыхание Римана было едва слышным, словно он даже во сне берег мой покой....
  За полтора месяца, прошедших с момента завершения первого этапа операции по уничтожению действующей на Самаринии ячейки антиправительственной организации 'За будущее Галактики', я начала к этому привыкать. Как и к пониманию, что при всей странности этого мира и населяющих его людей, общего между нами оказалось значительно больше, чем различий.
  В принципе, вывод стал не более чем приятным дополнением к совместной работе, что не мешало ему весьма серьезно облегчать ставшие довольно плотными контакты.
  Сверкнувшую молнию размазало по пленке прикрывающего окно искажающего поля, спустя пару секунд громыхнуло, отдавшись внутри первобытным страхом. Следом еще одна вспышка, вторая....
  Детское, едва ли не забытое чувство, когда в грозу хотелось забиться под одеяло, скрывшись от разбушевавшейся стихии. Или забраться с ногами в глубокое кресло, стоявшее в библиотеке, закрыть глаза, продолжая всем телом ощущать, как порывами бьется в стены дома ветер; слыша, как стучат в закрытые окна капли дождя, как стонет растущая в саду яблоня, склоняясь ветвями к самой земле....
  Как же давно все это было!
  Давно и... далеко!
  Несмотря на усталость, сон не шел. И не важно, что было причиной - отголоски подаренного Риманом наслаждения или отступившие на время, но вновь вернувшиеся проблемы, результата это не меняло. При таком раскладе либо подниматься, признавая свое поражение, либо прибегать к кардинальным методам в виде специальных методик.
  Выбор из двух был очевиден: первый вариант мне нравился больше, чем второй.
  Потихоньку, чтобы не потревожить Римана, я встала, накинула брошенный на спинку стула халат. Вышла в соседнюю комнату, которая еще недавно была гостиной, но теперь стала моим кабинетом. Прежде чем сесть за стол, задержалась у окна....
  Гроза была совсем рядом. Резала на куски небо, рассыпая мозаичную реальность, угрожающе рычала, накатываясь вал за валом....
  Никакой связи, но перед глазами в этот момент вставали сухие строчки статистики, которые я подбирала, готовя еще одну статью для Антуана. Последний удар..... Смертность в эскадрах двух адмиралов, претендующих на место главы Коалиционного штаба. И тогда, во время войны с самаринянами, и в мирное время....
  Будучи аналитиком, к цифрам я относилась неоднозначно, зная, что их внутренняя суть проявляет свое непостоянство притянутым контекстом. Без стройной цепочки причин и следствий они вели себя как дешевые проститутки, отдаваясь без разбору любому, кто заплатит....
  Этот случай значился среди исключений. Выборка критериев делалась без возможности двоякой трактовки....
  Далин и Соболев....
  Соболев и Далин....
  За спиной у каждого стояли свои силы, у каждого поддержка и в Штабе объединенного флота и на уровне правительства. Все отличие лишь в целях, которые преследователи одни и другие, и в методах, которыми действовали, добиваясь своего.
  Последнее и расставляло все по своим местам: покушение на дочь командующего ударной армады здесь, на Самаринии, мы предотвратили буквально в последний момент.
  Враг становился еще более опасным, когда его загоняли в угол.
  Сбросив искажающую составляющую поля - под песню дождя работалось лучше, я вернулась к столу, активировала планшет, ввела код допуска. На последнем символе застопорилась, неожиданно осознав всю комичность ситуации.
  Формально служба аркатов лиската Храма Предназначения не подчинялась - была полностью выведена из-под контроля Триады, но это если с точки зрения приказов и визировавших решения подписей. На деле все выглядело совершенно иначе, обтекаемо называясь кураторством.
  Чем отличалось одно от другого, разглагольствовать можно было до бесконечности, но смысл оставался неизменным - Риман, как и его вечный соперник Шторм, предпочитал знать все, что могло пригодиться, и даже больше. Это в самом безобидном случае, во всех остальных он не гнушался и прямым вмешательством.
  Не знаю, чем я прогневила провидение, но эти двое были лишь самыми яркими представителями в череде подобных. Они и... генерал Орлов, которого я все чаще называла учителем.
  Решительно закончив ввод и пропустив приветствие системы, сразу вошла в оперативку. То, что ничего серьезного за последние шесть часов не произошло - понятно, но иногда невинные мелочи могли оказаться предвестниками серьезных событий.
  Дежурный, не пропустив моего подключения, выдал угрожающую надпись, с некоторых пор 'ходившую' среди спецслужб не только Самаринии: 'Внимание! Работает специальная группа Координационного совета!'
  Нами уже пугали....
  Было, чем гордиться, но и....
  - Этот способ больше не действует, - сбив на мысли о сожалении, произнес от двери Риман.
  Я, улыбнувшись, обернулась. Риман стоял, прислонившись к стене.... Монументальный, даже без привычного черного плаща.
  - Гроза. Не спится, - 'повинилась' я.
  Он посмотрел на окно, хмыкнул, словно только теперь заметил, как сверкающими трещинками вновь и вновь полосует темное небо.
  - А я подумал, что у тебя горит очередная аналитическая сводка, - тем не менее, 'поддел' он меня.
  Прежде чем я попыталась напомнить, что он и сам... время от времени исчезал из нашей постели, чтобы заняться судьбами мира, успел качнуть головой, останавливая. Потом отстранился от стены, подошел ко мне, обнял за плечи....
  Я ожидала поцелуй, но он лишь прижал к себе крепче, заставив ощутить смутную тревогу. Оказалось, неспроста:
  - Ты помнишь тот день, когда мы познакомились? - неожиданно поинтересовался он, в один вопрос спрессовав прошедшие два года.
  - Когда я пришла в миссию, накачанная мощным афродизиаком? - я закинула голову назад, Риман наклонился, коснулся губами лба....
  - Ни одну женщину я не хотел так, как тебя тогда, - признался он, когда я вновь прижалась затылком в его груди. - За тот день я простил Марку многое....
  - Ты знал?! - я хотела обернуться, чтобы посмотреть ему в глаза, но не удалось, Риман не дал, удержав.
  - Разобрался позже, - его голос был все таким же ровным. - А в ту ночь ты попросила, чтобы я тебя поцеловал. Была даже не измотанной - измученной, но так и не сломавшейся. Ты вела свою роль, играя собой, мною, обстоятельствами, а я....
  - А ты? - не удержалась я от вопроса, когда он сделал паузу.
  Его тело стало каменным, но лишь на мгновение....
  Нам не стоило возвращаться к тому, что произошло когда-то на Зерхане, но память распорядилась по-своему, подбросив эти кусочки именно сейчас.
  - То, что ты - моя кайри, я осознал позже, тогда.... Тогда я просто хотел тебя. - Отпустив меня, он обошел кресло, слегка откатив его, присел на край стола. Посмотрел мне в глаза: - Я тебя разочаровал?
  Я прислушалась к себе, улыбкой отвечая на его заметно напряженный взгляд:
  - Нет....
  - Нет? - похоже, я его слегка удивила.
  - Ты просто смотришь на ситуацию иначе, - засмеялась я. Когда он вопросительно приподнял бровь, посчитала, что вполне могу удовлетворить мужское любопытство: - То, что ты назвал измотанностью, для меня было гранью, за которой уже все равно, что будет дальше.
  - И тогда 'не сломавшаяся' становится запредельной упертостью? - уточнил он скорее осторожно, чем мягко.
  - И ты уверен, что испытывал желание именно к этой женщине? - фыркнула я, поднимаясь. Теперь уже сама подошла вплотную, прижалась к его обнаженной груди....
  Неделю назад ему исполнилось пятьдесят пять.... Ощущая все это мускулистое великолепие, поверить было невозможно.
  - Уверен, - он зарылся ладонями в волосы. - Как думаешь, - прошептал он в самое ухо, - если ты сейчас выйдешь из системы, это будет выглядеть подозрительно?
  - В нашей службе идиотов не держат, - парировала я, дыханием согревая его шею, - но можно рискнуть.
  - Мне нравится твой подход к проблеме, - заговорщицки протянул он, вставая. Меня при этом так и не отпустил. - Главное, сделать все незаметно, - продолжил он, сдвинувшись и заставив меня отступить. Но не к стоявшему за спиной креслу, в сторону двери. - Мы сейчас медленно уходим....
  Медленно не получилось, тихо - тоже. Я оступилась, зацепившись за край пушистого ковра, Риман попытался меня поддержать, но вряд ли мы оба этого хотели, так что падение стало неизбежностью.
  -Коварная... - довольно протянул он, удерживая меня одной рукой. Второй упирался в пол, не позволяя мне лечь.
  - Ты еще не представляешь, насколько, - скользя ладонью по его спине, заверила я. Пальцы коснулись широкой резинки домашних штанов, прошлись вдоль нее. - Тебе уже страшно?
  - Как прикажет моя кайри! - сделал Риман испуганные глаза. Выражение лица изменилось молниеносно, вписавшись в очередную вспышку, подкрасившую свет в комнате. Только на нем была игривая беспечность и.... - Ты нужна мне....
  Почти как признание в любви....
  В его случае больше, чем признание....
  - Ты нужен мне, - повторила я вслед за ним, зная, как много значат для Римана эти слова.
  Вот только... в нашем с ним варианте за ними следовало то самое, пресловутое 'но', способное отравить самые счастливые минуты.
  - Элизабет... - хрипло выдохнул он, лишь теперь опустив меня на пол. Фраза, которая могла все испортить, на этот раз осталась непроизнесенной: - Элизабет... - повторил, позволяя ощутить тяжесть своего тела.
  Удивительное чувство, когда мужчина желанен....
  Губы обожгло мимолетным прикосновением, отдавшись внутри жарким томлением....
  Он скатился с меня рывком, оставив после себя ощущение незащищенности, поднялся.... Стремительный, опасный.....
  - Что случилось?! - подскочила я следом.
  Бросила взгляд на планшет - оперативка продолжала подсвечивать зеленью. Запахнула халат, по спине отошедшего к окну Римана пытаясь понять, насколько серьезной была лишившая нас наслаждения близостью проблема.
  Судя по тому, что видела, все было....
  - Риман! - глухо позвала я, надеясь, что это все-таки не война....
  - Тарсы передали код экстренной эвакуации, - совершенно спокойно отозвался он. Потом повернулся ко мне....
  Что было в темных глазах - не разобрать, но очень хотелось сжаться, забиться в угол, став маленькой....
  Ни того, ни другого я позволить себе не могла.
  - Обратный отсчет? - я сделала все, чтобы голос не дрогнул. Как ни странно, но мне это удалось.
  - Да, Элизабет, - резко выдохнул он. Отошел от окна, подошел ко мне, прижал... крепко, чтобы так же резко отпустить: - Собирайся. Скоро передадут по службам....
  Он был прав.... Мужчина чужого мира, жрец незнакомой Богини и... единственный, рядом с кем я позволяла себе быть слабой.
  Он был прав... но как же хотелось, чтобы на этот раз ошибался....
  
  
  ***
  Ни Валанда, ни Тормша....
  Низморин уже не в первый раз косился в мою сторону, догадываясь, что мне известно больше, чем остальным, собранным по тревоге, но я каждый раз делала вид, что столь же встревожена ожиданием, как и они.
  Прилагать особых усилий для этого не приходилось. Достаточно понимать, какими будут последствия....
  - Госпожа подполковник...
  Я вздрогнула (новые нашивки еще даже обмыть не успели), подняла взгляд на подошедшего Шуте, ожидая продолжения.
  Тот заканчивать фразу не торопился, разглядывая рисунок, лежавший на краю стола. Карандашный набросок, сделанный слепым юношей, которому покровительствовала кайри эклиса. Пустынный берег моря, волны, накатывающиеся на песок, звездное небо и... стабилизатор катера, заметный лишь потому, что вода на мгновенье отхлынула, позволив увидеть искореженный металл....
  - Я готов поверить, что он видит душой, - как-то... мягко, бережно, произнес Виешу, машинально погладив Степку, который воспользовался возможностью, чтобы перебраться к своему любимцу.
  В глаза не бросалось, но я все чаще замечала, что подарок Ракселя предпочитал общество именно аналитика. Мое - тоже, но словно бы по привычке, если не было другого варианта.
  Искать объяснение подобной избирательности лично мне долго не пришлось - одиночество. У меня был Риман, Грони вечно пропадал на полигоне у силовиков, Низморин все свободное время проводил в даркисе Храма Предназначения, а Виешу Шуте....
  - Господа офицеры! - Валера буквально на долю секунды опередил Станнера
  Мелочь, но все равно приятно....
  И не важно, что помещение, в котором сейчас собралась не только наша группа, но и аркаты, уже давно было объявлено местом боевого дежурства - не тот случай, так что поднялись все, демонстрируя и единство, и желание пойти и... порвать на куски, если потребуется.
  Всего лишь ирония, за которой скрывалась глухая ярость!
  - Господа офицеры, - Валанд использовал союзную формулу обращения. Остановился напротив оперативки, все еще светившейся по большей части зеленым, обвел нас взглядом. Спокойным! Уверенным! - Указом эклиса Ильдара на территории Самарании с сегодняшнего дня введен режим чрезвычайного положения. - Короткая пауза, не дающая возможности до конца осознать, позволившая лишь ощутить, как ритм сердца становится жестким, категоричным, и он продолжил: - В целях поддержания законности и правопорядка, а также устранения угрозы безопасности граждан и оказания им необходимой помощи, все специальные подразделения сектора переводятся на особый режим несения службы. Перечень временных ограничений прав и свобод граждан, а также описание чрезвычайных мер, принятых на период установления режима, будет утвержден Триадой в течение часа и доведен до каждого в объеме полученного допуска.
  - Основная задача, возложенная на службу аркатов, - перехватил Тормш, - полностью исключить возможность ведения антиправительственными организациями и объединениями подрывной деятельности, осуществления ими террористических актов или совершения иных действий, угрожающих социальной стабильности. Так же нам переданы функции надзора над службой, отвечающей за безопасность баз временного размещения на Инари.
  - ССБ? - слегка растерялась я. Совершенно иная специфика....
  - Точно так, - не посмотрев на меня, подтвердил Валанд. - Ответственным за это направление деятельности службы назначен старший аркат Тормш. Его консультантом - член особой группы Коалиционного совета, адмирал Злобин, который прибудет на Самаринию через три дня.
  Мы с Низмориным переглянулись, Марк сделал вид, что не заметил....
  Картинка становилась все более интересной. Не по смыслу - после ментального нападения Злобину найти место в вотчине генерала Орлова было сложно, по будущим последствиям сначала нашего, а теперь и его появления на Самаринии.
  Впрочем, ее контуры стали видны еще на Земле, сейчас они лишь обретали большую четкость и объем, дающий представление о той махине, которой предстоит развернуться на фундаменте нашего сотрудничества.
  - Вопросы? - дав нам минуту на осмысление, уточнил Валанд.
  - Моя группа? - Низморин машинально сдвинулся, став вплотную ко мне.
  Как раз хватило места для Шуте....
  - Задачи, выставленные перед вашей группой, господин подполковник, отрабатываются в полном объеме. Все договоренности остаются в силе. - Еще одна пауза, достаточная, чтобы дойти до кондиции, и Марк произнес то, что я и ожидала: - Эклис Ильдар и правительство Союза подтвердили высокую заинтересованность во взаимодействии наших служб. - Он обвел всех очередным взглядом, каждому уделив толику внимания: - Еще вопросы?
  Молчание было единодушным.
  - Тогда все свободны! - Никто не двинулся с места, да он, похоже, и не рассчитывал: - Господин подполковник, - посмотрел он на Низморина, - госпожа подполковник, - перевел взгляд на меня, - прошу пройти в мой кабинет.
  Предчувствие серьезных проблем уже не вопило, оно тихо подвывало... намекая на крупные неприятности.
  И ведь вроде как все понятно - когда объявляют чрезвычайное положение, ничего другого быть просто не может, но тогда при чем тут Шторм, имя которого возникало каждый раз, когда я начинала размышлять о грядущих перспективах.
  - Этот разговор должен был вести не я... - вернул меня в реальность Валанд, как только дверь за нами отрезала путь к отступлению.
  - Давай без предисловий, - исподлобья взглянул на него Валера, остановившись на полпути к столу Марка.
  - Трудно без предисловий, - рыкнул Марк, небрежно сбрасывая плащ на перекладину стойки. Дождался, когда Тормш аккуратно повесит свой, отошел к псевдоокну....
  Все тот же пейзаж.... Унылая степь, потрескавшаяся земля с нитями едва живой травы....
  - А ты попробуй, - поторопила я, останавливаясь у него за спиной. - Все равно ведь без вариантов.
  - В логике тебе не откажешь, - развернулся Марк. Посмотрел... сверху вниз, отошел: - Принято решение усилить вашу группу и расширить список контактов с аналогичными структурами других секторов.
  - И что в этом неожиданного? - повернулась я, предпочтя посмотреть на Тормша, который с явно познавательным интересом наблюдал за нашим диалогом.
  - Кодовое название новой структуры - 'Противодействие'. Рабочее - Управление контрразведки Коалиционного штаба. Основная задача - борьба со шпионской, диверсионной, террористической и иной подрывной деятельностью в условиях иногалактического вторжения, - ровно и четко произнес он, проигнорировав мой интерес.
  Впрочем... вполне могло сойти и за ответ.
  - Этого следовало ожидать, - кивнула я, после короткого раздумья. И не важно, что стоял спиной ко мне, вряд ли его тэнэк не работал в полном режиме. - Если судить по первоначальному анализу, домоны за последние двенадцать-четырнадцать лет своего незримого присутствия в Белой сумели создать весьма серьезную сеть влияния. И это не считая их связки с вольными.
  - Прекрасно, что ты это понимаешь, - неожиданно раздраженно проворчал Валанд.
  Уточнять, что именно вызвало недовольство, мне не пришлось, Тормш поспешил слегка прояснить ситуацию:
  - На тебе, - обратился он к Валере, который молчал лишь потому, что говорила я, - вся организационная работа. Подробные инструкции получишь у генерала Орлова.
  - Возглавляет - он?
  Тормш на мой вопрос лишь качнул головой, добавляя интриги:
  - На тебе, как ты догадываешься, - Влэдир даже усмехнулся, - аналитический отдел.
  - Уровень в структуре? - мне удалось не выругаться.
  - Один из первых заместителей начальника Управления, - 'добил' меня Марк. Развел руками: - Извини, но решение принято на самом высоком уровне.
  - Спасибо за утешение, - скривилась я. - За инструкциями тоже к Орлову?
  Валанд и Тормш переглянулись....
  Выглядело слишком... нет, не многозначительно - многообещающе!
  - Твою...! - вызверилась я. - Только не говорите....
  - На этапе формирования все организационные вопросы ложатся на заместителей, - перебил меня Марк. - Исключение составляет служба собственной безопасности, которой предстоит войти в состав Управления, но без прямого подчинения.
  - Кто? - я еще держалась, но уже с трудом.
  - Генерал Воронов. Его заместителем в предварительной штатке стоит адмирал Злобин. Утверждение по итогам работы на Инари.
  - Какие знакомые имена.... - протянула я. - Кого нам еще стоит ждать в ближайшее время?
  - Первым в работу включается шейханат Приам, - Валанд воспользовался возможностью отсрочить самое главное признание. - Группа Куиши.
  - И почему я не удивлена?! - медленно выдохнула я, ловя себя на мысли, что моя злость не только не конструктивна, она еще и насквозь лжива.
  Ничего удивительного. Все шло именно к этому.... Четко и планомерно.
  - Стархи обещали предоставить данные по своей команде в течение недели. Демоны и скайлы окончательного решения еще не приняли.
  Я лишь кивнула, догадываясь, что скрывалось за этой фразой. Так и не состоявшаяся встреча эклиса Ильдара, кангора Синтара и императора Хандорса.
  Старые проблемы, которые не так просто забыть даже перед лицом общей опасности....
  Что ж, здравый смысл должен был восторжествовать и в этой ситуации. Главное, чтобы не слишком поздно.
  - Остался последний вопрос, - я, насколько это было в моих силах, мило улыбнулась Марку, взгляд которого наводил на мысль, что он предпочел бы сейчас оказаться где угодно, но только не здесь. - Кого выставляют на начальника Управления?
  Валанд отвечать не торопился. Тормш тоже предпочел промолчать, просто смотрел на меня, изводя легким прищуром. И даже Низморин, в глазах которого ясно читалось, что он, как и я сама, уже выдвинул несколько вполне живучих версий, продолжал делать вид, что к этой проблеме не имеет никакого отношения.
  - Значит, генерал Шторм, - скривившись, протянула я. - Вячеслав Владимирович собственной персоной.
  - Это - структура военного времени, - словно я этого не понимала, подчеркнул Марк. - Пока не объявлено военное положение....
  - Если хочешь, можешь забрать к себе Кабаргу, - слегка сбросил напряжение Тормш.
  Я усмехнулась... весьма выразительно, но произнести ничего не успела:
  - Валев остается у Орлова, - опередил меня Марк. - Все остальное, - ставя точку, продолжил он, - в рабочем порядке.
  - Подожди! - остановила я, вспомнив еще один нюанс, который меня интересовал едва ли не больше других. - Где именно разворачивается Управление?
  Выражения лица вместо ответа оказалось достаточно.
  Самариния....
  Наиболее правильный и... совершенно неожиданный вариант....
  
  
  

Глава 2

  До рассвета часа два, но это там, где у подножия гор расположился дворец императора Индарса, а здесь....
   - Суки! Выродки! Штабное отродье! - Шторм развернулся, чтобы не видеть игры теней и света, создаваемой мощными прожекторами, 'державшими' периметр комплекса, занимаемого координационным блоком Союза при коалиционной Службе внешних границ.
  Из его старого кабинета, отданного Шаевскому, эти метаморфозы не выглядели категорично, допуская полутона, отсюда, с тринадцатого, все смотрелось более четко и однозначно.
  Интересы!
  Чаще всего это были интересы конкретных людей, за которыми с трудом просматривалась махина Галактического Союза....
  - Ублюдки! - процедил он сквозь зубы, вернувшись к столу.
  В выражениях не то чтобы стеснялся, но этот заход был далеко не первым, не столько ограничив словесный запас, сколько оставив лишь те, которым удавалось максимально отразить самую суть.
  - Вячеслав... - Шаевский качнул головой.
  Был полностью согласен, но....
  Какое к демонам 'но'! Суки они и есть суки!
  - Уф... - долбанув кулаком по столу, резко выдохнул Шторм. Поднял взгляд на Виктора, приказал спокойно, словно это не он только что обкладывал по матушке: - Все то же самое, но с самого начала.
  - Как прикажешь, - не стал спорить Шаевский.
  Обошел стол, отодвинул кресло, стоявшее спинкой к окну, развернул и... замер, неожиданно вспомнив, как обмывали здесь сначала генеральские нашивки, а затем и его, подполковничьи.
  Вроде и совсем недавно, но....
  - Восемь дней тому назад ко мне за помощью обратился Шорн, - прервал он паузу. - Просьба о переводе в другой экипаж. Инициатор - скайл, команда смешанная. Все бы ничего - бывает, но за последнюю декаду уже четвертый случай.
  - А что он сам?
  Шторм едва заметно нахмурился, Шаевский - усмехнулся. Хороший вопрос, с подвохом....
  - А это уже другая история, - Виктор все-таки сел, резче, чем стоило, рванул фиксатор кителя, - но, как оказалась, к нашей она имеет самое непосредственное отношение.
  - Слушай, подполковник, - Шторм наклонился вперед, но тут же выпрямился, 'уйдя' от становившегося некоей визитной карточкой стиля общения. - Дальше! - потребовал он, пододвинув к себе лист бумаги и выведя на нем четко и категорично: Орлов.
  Хватило, чтобы Шаевского сбило с настроя. Глумиться над тем, что высвечивалось в конце цепочки....
  Паскудно было настолько, что хотелось сорвать нашивки и....
  'И' отменялось, называясь уже трусостью. Или - предательством, если не знать всей подоплеки происходящего.
  - Генерал, неужели наши действительно готовы их сдать?! - Шаевский встал, не дернувшись 'принял' тяжелый взгляд Шторма.
  Дружбы у них не получалось... пока не получалось, но работать вместе удавалось. И не только работать - понимать несказанное.
  - Не трави душу! - вместо ответа рыкнул Шторм, реагируя даже не на вопрос - на то, что скрывалось за ним, скомкал несчастный лист, швырнул в утилизатор, точно попав в конусообразное жерло. - Про то, что идея витала в воздухе, мне известно, но вроде как заглохло само собой.
  - Значит, не заглохло, - поморщившись, прокомментировал Шаевский. - Короче, у Шорна на базе проблемы. И причина этих проблем - мы! И что будет в продолжении, прогнозируется без особого труда.
  - Откуда выплыла информация известно? - Шторм устроился на краю стола, пальцы прошлись по гладкой поверхности, выбив знаменитый марш Академии в Рунцово, с каждым днем звучавший все острее и своевременнее.
  - Только предположительно, - теперь уже Шаевский пододвинул к себе лист бумаги. Покрутил карандаш... тот мелькал между пальцев, вырисовывая, цепляющиеся друг за друга восьмерки. - Там ведь что интересно, - продолжил он, - все четверо - сыновья младших каниров.
  - Подожди! - остановил его Шторм.
  Надо было раньше....
  Раньше не получилось - Шаевского, когда влетел в кабинет, буквально выворачивало. Нет, не внешне - всего лишь некоторая порывистость в движениях, корежило внутри, да так, что Шторм и сам едва не сорвался, уже на первых фразах сообразив, какие именно сведения и до кого добрались.
  А потом еще мысль о последствиях....
  Так что сначала он от души выругался, поминая недобрым и тех сук из Штаба, допустивших сам вариант подобного развития ситуации, и Орлова, который, поделившись откровениями отчима Кривых, словно сглазил, высказав опасения о возможности утечки. Ну и себя заодно.... Не так, чтобы за компанию, а из запоздалого понимания, что надо было отработать на опережение, пресечь саму вероятность....
  Отрабатывать на опережение с каждым днем становилось все труднее.
  Задачи....
  Количество стоявших перед ним задач оправданием не служило. Как минимум, для него самого.
  - Ты хочешь сказать, - продолжил Шторм уже другим тоном, - что мы имеем лишь четыре случая?
  - И вот тут стоит вспомнить о второй истории, - Шаевский смотрел пристально, догадываясь, что скрывалось за кажущейся расслабленностью генерала. И заранее сочувствовал, тем, до кого тот дотянется. - Капитан второго ранга Артур Шорн.... Его история службы кангору начала приобретать совершенно неожиданную интерпретацию. Особенно, с учетом дружбы с Камилом Рауле, судьбой которого очень интересуется эклис Ильдар.
  - Скайлы и самариняне... - понимающе кивнул Шторм.
  Уже не просто проблема... в свете очередного срыва встречи глав трех секторов, намекало на чью-то серьезную заинтересованность в том, чтобы она так и не состоялась.
  - А если собрать все воедино, то есть над чем подумать, - карандаш в руке Шаевского, звонко щелкнув, переломился. Виктор задумчиво посмотрел на обломки... вот тебе и повышенная прочность.... - От нас - утечка по плану, в котором Коалиция сдает сектор скайлов домонам. У нас - взаимные интересы с самаринянами, включая специальную группу. Можно сказать, что у нас же - Шорн, имевший близкий контакт со жрецом, которого Ильдар прочит на главу Храма Судьбы, и первые случаи отказа скайлов продолжать службу в смешанных экипажах.
  - Добавляем туда заморочки у демонов и кангора Синтара, фактически передавшего власть Аршану... - продолжил за него Шторм, - и мы имеем умелое манипулирование событиями...
  - ... у которого должна быть более серьезная причина, чем просто вбить клин между секторами, - закончил Шаевский. - Ты не знаешь, какая именно?
  Шторм хотел сказать, что нет, не знает, но....
  Это проклятое 'но' вновь переворачивало все с ног на голову, заставляя смотреть на то же самое, но... иначе.
  - Знаешь! - выдохнул Виктор еще до того, как пауза стала критичной. Ноздри дернулись, покорежив выражение отстраненного спокойствия. - И?
  - Не скажу, что совершенно уверен... - Шторм цыкнул, взъерошил шевелюру.... - Могу и ошибаться....
  - Генерал?! - удивленно протянул Шаевский, с ироничной улыбкой посмотрев на Шторма.
  - Что - генерал?! - откровенно наигранно вспылил тот. - Приучил на свою голову, что непогрешим....
  - А вот с этого места подробнее! - сдвинул брови к переносице Шаевский. - Или допуском не вышел?
  - Вышел! - усмешка генерала отдавала сарказмом. - Парни Йорга пресекли попытку проникновения в медицинскую лабораторию, где находятся эмбрионы адмирала Искандера и Натальи Орловой.
  Шаевский собирался высказаться соответствующе, но ограничился тем, что было важнее:
  - Насколько я понимаю, пресекли не без твоей помощи? - только теперь забросив обломки карандаша в утилизатор, уточнил он.
  - И это - единственный положительный момент, - скривился Шторм.
  Соскочил со стола, поправил китель, прошелся по кабинету, слегка замедлив шаг, когда оказался напротив оперативки.
  Виртуальный экран был разбит на квадраты, в большинстве - символы и коды, подсвеченные соответствующими цветами. Срочность, важность, степень влияния на другие события....
   - Живым удалось взять лишь одного, - продолжил он, позволив себе вспомнить то время, когда все эти проблемы делились на двоих, - да и тот сдох, сломавшись на первом же вопросе.
  - Ментальная блокировка? - Шаевский посмотрел на 'подмигнувший' дисплей комма. На вопросительный взгляд генерала, качнул головой - терпит.
  - Нет, - Шторм все-таки поддался соблазну и тронул усы. - Он сам остановил сердце. Реанимация оказалась бессильна, запись напрямую с мозга - тоже. Ничего! Чист, как белый лист.
  - Неожиданно! - вздохнул подполковник. - И никаких....
  - Никаких, - не дал ему закончить Шторм. - Давай-ка на этом все. Хоть час-полтора прихватить.
  - Подожди, - остановил его Шаевский, когда генерал направился в сторону комнаты отдыха. - Орлов в курсе?
  - Чего?! - хмыкнул Шторм. Постоял, глядя на задумчивого Шаевского. - А что касается серьезной причины, то есть у меня подозрение, что все дело в Альдорах.
  - Так просто? - съязвил Виктор. - Едва ли не очевидно.
  - А ты рассчитывал на очередную многоходовку? - иронично усмехнулся Шторм. Подошел к Шаевскому: - Альдоры - наш козырь в будущей войне. И тому, кто играет против нас, об этом известно. Как и нам!
  - Как и нам... - повторил Виктор, запоминая не саму фразу - выражение лица генерала, когда он произнес эти слова.
  Спокойствие, в котором было что-то от незыблемости, несокрушимости, абсолютной уверенности....
  Было время, когда раздражало. Теперь... возвращало надежду!
  
  
  ***
  - Ты поужинаешь с нами?
  Я оглянулась на резиденцию эклиса, похожую на гигантскую каплю, стекающую по склону горы, вновь посмотрела на подсвеченные в разные цвета 'ступени' водопада.
  - Ищешь причину сбежать? - Мария засмеялась в ответ на многозначительное молчание. - Извини, - она легко коснулась моей руки, лежащей на парапете, - но ничего не получится. Риман просил вытащить тебя из подземелья, я не смогла ему отказать.
  - И снова Риман, - вздохнула я, разрываясь между двумя желаниями.
  Хотелось и вернуться к работе, с которой меня в прямом смысле этого слова похитили, и согласиться, забыв хотя бы на пару часов о множестве нерешенных проблем.
  - Это всего лишь просьба, - Мария чуть склонила голову к плечу. Смотрела вроде и без подтекста, но мне во взгляде виделось все, что она могла, но так и не произнесла. Беспокойство, радость, сожаление, надежда....
  - Хорошо! - резко выдохнула я, сдаваясь перед ее натиском. - Но я найду, на чем отыграться, - предупредила, оглянувшись на раздавшийся неподалеку смех. За кустарником не разглядеть, но ошибиться было сложно: - Лоры?
  - Это будет маленький девичник, - подтвердила Мария, посмотрев туда же. - Ты выглядишь уставшей, - тут же сменила она тему, окинув меня еще одним, но теперь уже пристальным, оценивающим взглядом.
  Мое знакомство с кайри эклиса было обставлено Риманом с такой внешней простотой, что мысль о заговоре появилась едва ли не последней.
  Всего лишь доклад эклису, на котором я присутствовала уже в новом качестве - главы аналитической группы и одного из заместителей начальника Управления контрразведки формирующегося Коалиционного штаба....
  Всего лишь вошедшая в кабинет Ильдара Мария, которая выбрала для этого очень удачный момент, когда все основные вопросы мы уже обсудили....
  Всего лишь дань вежливости, как мне показалось в ту минуту, и приглашение показать каскадный водопад, который в это время суток был особенно прекрасен....
  Всего лишь сожаление Римана, что не может составить нам компанию, потому что у него еще остались дела....
  Достаточно зная о прошлом Марии Истоминой, я могла предполагать, на каком именно уровне будет строиться наше общение. Я не ошиблась: все было так и... не так. Сестра, подруга, в какой-то мере наставница... Что-то от любящей матери, которая не без гордости наблюдала за успехами повзрослевшей дочери, продолжая при этом тревожиться о ней....
  Она была одновременно шаловливым ребенком, застенчивой девушкой, уверенной, познавшей мудрость этого мира женщиной....
  Женщиной с глазами Богини... полными невыплаканных слез и мягкого, уютного счастья....
  Произошло это два дня тому назад....
  Воспринималось словно в другой жизни....
  - Утром вылетаю на Инари, - вздохнула я, вынужденно вспомнив про время. - Как обычно бывает, не хватает всего лишь одного часа в сутках.
  Мария понимающе кивнула, оглянулась... я машинально повторила за ней, встретившись взглядом с ее матессу.
  Мне столько рассказывали о нем, что когда довелось встретиться, скрыть разочарование не удалось. Один из многих.... На фоне Римана или Ильдара, он совершенно терялся. Не столь внушительный, не столь запоминающийся, не столь категоричный. Он казался мягким, пластичным, не выраженным в каких-либо четких, отличающих его от других эпитетах.
  Насколько ошибочно первое впечатление я убедилась уже спустя мгновение. Он не шевельнулся, лишь посмотрел в мою сторону. Вскользь, ненароком мазнув пустотой, которой был. Ощущение оказалось весьма странным, словно ему хватило легкого касания, чтобы препарировать меня, добравшись до самых потаенных уголков, о которых я даже сама не подозревала, и вновь собрать, не нарушив ни одной связи, не затерев ни одного нюанса.
  Все изменилось, когда его взгляд вернулся, встретившись с моим.
  Поклон был едва заметным, но в нем читалось признание. Не равного - равным, наставником - ученика, следовавшего этим же путем.
  Странное сравнение... в продолжавшем оставаться странном мире.
  - Значит, завтра встретимся, - неожиданно лукаво улыбнулась она, заставив вспомнить, о чем не так давно рассказывал Риман.
  Кайри эклиса Ильдара числилась на 'Долнезе' - личном крейсере главы Самаринии, одним из помощников первого навигатора.
  Ответить мне не дала выскочившая из-за ряда кустарника девочка. Она быстро оглянулась - оценивая, насколько опережает своего преследователя, засмеялась и кинулась в нашу сторону, задорно крича:
  - Мария! Я - первая!
  Затем показалась догонявшая ее Лора, биологическая дочь адмирала Соболева, сестра Марии и жена одного из племянников главы безопасности стархов....
  Странный мир.... Но на этом я уже 'спотыкалась'
  Мысль, сделав зигзаг, скользнула к событиям двухнедельной давности, когда нам удалось предотвратить покушение на нее, но была пресечена пришедшим на командный вызовом. Не экстра, но когда речь шла о генерале Шторме, при любом уровне запроса было похоже на объявление войны.
  - Прошу прощения, - поймав напряжение во взгляде кайри эклиса, я поднялась на пару ступеней выше. Активировала защитное поле, лишь после этого дав разрешение на соединение.
  - Отдыхаешь?
   Хватило одного вопроса, чтобы однозначно обозначить состояние Славы. Он был близок к той грани, за которой следовал приказ на уничтожение. Любого, кто мог встать на его пути.
  - Что случилось? - я даже улыбнулась, чтобы не испугать Лорианну, которая вдруг резко остановилась, глядя на меня не то с испугом, не то... с ожиданием.
  - Мне нужна твоя помощь, - не помедлил он с ответом.
  - В качестве посредника или аналитика? - не задержалась с уточнением и я.
  - Второе, - усмехнувшись так, что у меня холодком прошлось по позвоночнику, Шторм поднялся со своего кресла, толкнув бедром, отодвинул его назад. Расправил закатанные до локтя рукава рубашки, застегнул верхний фиксатор.
  И все это внешне спокойно, не суетливо.
  - Слава? - попыталась я поторопить - ощущение, что ситуация вышла из-под контроля, отдавалось четким ритмом в висках.
  - Как скоро ты сможешь вернуться на базу? - все так же ровно, собранно, поинтересовался он, пугая меня еще больше.
  Прикинув, сколько до ближайшей телепортационной платформы, ответила:
  - Пара минут. - Когда Шторм кивнул, соглашаясь на такие условия, перевела вызов в теневой режим и сбросила защитное поле. Подала знак сопровождавшему меня шейки, сама вернулась к Марии. - Мне очень жаль.... - То, что в моем взгляде не было и намека на раскаяние, я и сама знала.
  - Тогда увидимся на борту, - Мария не сделала даже попытки выяснить, что произошло.
  Иллюзия!
  Мне оставалось только догадываться, с каким трудом она справилась с этой задачей, но место кайри рядом с эклисом больше не было чисто номинальным.
  Богиня и ее жрец!
  Они не поделили этот мир пополам, они просто удерживали его вместе, помогая друг другу даже за гранью своих сил.
  Наверное, я им слегка завидовала, пусть и, понимая, что цена за такое единение была очень и очень высокой.
  - Мне действительно жаль, - улыбнулась я ей, ловя себя на том, что искренне сожалею. Не о паре часов мнимой свободы - о возможности побыть с ней.
  Или... с ними!
  - Пусть Триединая будет к тебе милостива, - слегка склонила она голову и... отступила в сторону, освобождая дорогу.
  Я, надеясь, что выглядит достаточно беспечно, помахала рукой двум Лорам, и направилась к поджидавшему меня шейки.
  - На базу, - приказала я, поравнявшись с воином, которого ко мне приставил Риман. Можно было и поспорить - служба аркатов имела теперь и группу физической защиты, но я не стала. Мелочь.... Если уж настаивать на своем, то по принципиальным вопросам.
  Тридцать секунд, чтобы дойти до телепортатора, две на перемещение, еще пятнадцать - добраться до личного кабинета под молчаливыми взглядами попавшихся на пути аркатов.
  Чтобы оценить уровень происходящего, слова не нужны. Особенно, когда способен читать и под маской внешней невозмутимости.
  - Возвращаемся к моей помощи, - активировала я защиту. Сбросила на стойку плащ, оставшись в союзной форме. Сделала шаг в сторону псевдоокна - позаимствовала у Валанда, но остановилась.
  Зерхан, Маршея, Эстерия....
  Эти страницы моей жизни ушли в прошлое настолько тихо, что я не заметила.
  - Мне нужен анализ. Срочно, насколько это возможно, - Шторм был непривычно сух и деловит.
  - Не доверяешь Шурочке? - попыталась я смягчить момент.
  Подошла к столу, прежде чем сесть, отцепила от пояса планшет, через закрытый канал вышла на сеть службы аркатов и только после этого устроилась в кресле, наблюдая, как на двух экранах щелкают цифры кодировки.
  На Вячека не смотрела, ожидая, что Шторм как обычно отделается неоднозначной шуткой, но он сумел вновь удивить:
  - Мне нужны твои выводы! - его голос чуть просел, но так, что нетрудно было и засомневаться.
  Это если не знать....
  Не мой вариант!
  - Принято! - отложив очередную насмешливую реплику на неопределенный срок, отозвалась я.
  Уж если Слава....
  Продолжать эту тему я не собиралась.
  Все мои благие помыслы рвануло на куски, достаточно оказалось встретиться взглядам. Не знаю, что он увидел в моем, но в его клубилось нечто похожее на неизбежность.
  Свой Рубикон генерал Шторм уже пересек!
  - Готова принимать данные, - выдохнула я, отметив, когда на табло шифрования высветились четыре восьмерки. Максимальная защита.
  Шторм не ответил, но в углу внешки тут же вспыхнул символ передачи. Один файл, второй, третий.... На каждом - коды, позволяющие изначально оценить, с чем придется столкнуться. Скайлы, стархи, демоны....
  Суть не очевидна - лишь внешнее представление, пока глаз не зацепился за очередную комбинацию цифр, тут же перехватив и другую.... Император Индарс и....
  - Слава? - я сдержалась, хоть и прозвучало вопросом, но достаточно нейтрально, чтобы не продемонстрировать собственной паники.
  - У тебя шесть часов, - не менее равнодушно, чем я, произнес он и... отключился, оставив меня с осознанием, что это действительно был другой уровень.
  Уровень, на котором нам предстояло работать....
  
  
  ***
  Я откинулась на спинку кресла. Закрыв глаза, сжала пальцами переносицу. Сейчас бы сильные руки, разминающие закостеневшие шею и плечи, но об этом оставалось только мечтать. Допуск у данных был из тех, когда перестаешь доверять самому себе.
  Единственное исключение, имевшие соответствующий уровень полномочий, дремало, устроившись в кресле в зоне отдыха, но ведь не попросишь....
  От этой мысли я невольно улыбнулась. Марк Валанд....
  - Нужен собеседник? - словно ощутив, что думала я именно о нем, поинтересовался старший арката.
  Пришлось открыть глаза, тут же напоровшись на внимательный взгляд.
  И ведь не услышала, как он встал, пересек весь кабинет....
  - Скорее, массажист, - усмехнулась я. Когда Марк сделал шаг, вроде как предлагая свои услуги, качнула головой.
  Это ничего не значило, но... значило очень многое. Для меня и... Римана.
  - Ты позволишь? - он все-таки подошел, протянул руку к стопке листов, как попало сдвинутых на край стола.
  Я бы и хотела сказать 'нет' - всего лишь внутреннее состояние, в котором каждый из сделанных мною выводов был пока еще плодом размышлений, не перейдя в фазу, когда уже ничего не изменить, но вместо этого коротко ответила:
  - Да!
  Поднялась, отошла к псевдоокну. Картинка была уже другой - залитое полуденным сиянием поле цветущих маков, но сейчас и она вызывала ненужные ассоциации. Пылающая алым оперативка....
  - Эклис Ильдар отправляет на Гордон команду акрекаторов, - неожиданно произнес Валанд, заставив меня оглянуться.
  - Камил Рауле? - уточнила я, догадываясь, почему эта фраза прозвучала именно в это мгновение.
  Альдоры! Активировать и вывести их на мощность могла лишь полная Триада....
  - Мне показалось, что конфликт между Риманом и Джоришем, если и имел место в прошлом, то полностью сошел на нет, - заметила я, не дожидаясь подтверждения.
  - Не все так просто, - Валанд на мгновение оторвался от бумаг, посмотрел на меня. - Джориш - воин, Ильдар это понял раньше других и очень аккуратно подвел лиската к решению, которое он принял.
  - Эклис Ильдар? - не поверила я, вспоминая обрывки слышанного раньше. Усмехнулась еще до того, как Марк ответил: - Он таков, каким его хотят видеть?
  - Отражение чужих представлений, - без малейшего намека на улыбку кивнул он. - Иллюзия. Настоящий он лишь те, кто входит в ближний круг.
  - Например, тебя - не удержалась я от реплики.
  - И тебя - тоже, хоть ты и не торопишься признать данный факт, - легко парировал Валанд, развернув ко мне один из листов бумаги. - Уверена?
  Я бы и хотела сомневаться, но... не приходилось:
  - Да! - вздохнула я. - Это был одновременно и пробный заход и провокация. Любое из решений, которое будет принято по итогам, результата не даст.
  - Система защиты....
  - Марк, - оборвала я его, - там поставлена задача! Из тех, когда несмотря ни на что....
  - Контроль будет усилен, - возразил он мне, но скорее в том самом варианте, когда все и так ясно, но точка в разговоре еще не зафиксировала окончательный вариант.
  - Восемь человек... - Марк чуть нахмурился, я - наоборот, многозначительно улыбнулась. - Восемь бойцов с человеческой матрицей ДНК, - тем не менее, поправилась я, - проникли в самый охраняемый контур резиденции императора Индарса, преодолели все системы охраны медицинского комплекса и были обнаружены лишь в ста метрах от главного хранилища... - Я усмехнулась, но скорее грустно, чем скептически. - И это - после поступившего от генерала Шторм предупреждения об охоте за эмбрионами!
  - Говорить о халатности службы безопасности императора - глупо, - пристально посмотрел на меня Валанд.
  Прежде чем продолжить, я вернулась к столу. Сев в кресло, подняла еще одну внешку, развернула к стоявшему сбоку Марку:
  - Ты когда-нибудь видел такое?! - я вывела на экран сводную таблицу по уничтоженной группе. - Ни один из тестов на корреляцию ДНК не показал положительного результата. Ни одна из имеющихся в распоряжении баз не выдала даже тридцатипроцентного совпадения, которое должно быть исходя из минимальных вероятностных расчетов. Анализ на родственные связи - отрицательно. - Я подняла на него взгляд: - Единственный вывод, который напрашивается на основании этих данных - их просто не существует.
  - У тебя ведь есть объяснение? - Марк отложил лист на стол, взял другой....
  - Генералу оно точно не понравится, - я вновь откинулась на спинку кресла, расслабилась.... До сеанса связи со Штормом оставалось двадцать минут....
  Можно было бы и раньше, но я решила дать Славе доспать их спокойно.
  Насколько это было возможно....
  - Заинтриговала, - неожиданно мягко улыбнулся Марк. Бросил свою добычу, обошел мое кресло, встал со спины. Ладони легли на плечи... без малейшего подтекста, всего лишь тяжесть рук. И тепло... ощутимое сквозь ткань форменной рубашки.
  - Не боишься Римана? - лениво хмыкнула я, закрывая глаза.
  Его пальцы мягко тронули напряженные мышцы.... Лаская, но без той нежности или внутренней потребности, которая существует между мужчиной и женщиной. Все очень... правильно и отстраненно.
  - Риман прекрасно понимает разницу между посягательством на его кайри и необходимостью вернуть ее в нормальное состояние, - ровно произнес он. - Так что там с объяснением?
  - Может, попробуешь угадать? - лукаво предложила я, чувствуя, как его то осторожные, то напористые, бескомпромиссные движения, возвращают легкость в мое тело.
  - Элиз... - он усмехнулся. - Так и скажи, что не хочешь, чтобы я останавливался.
  - Не хочу, - честно призналась я. - Это - метаморфы.
  - Что?! - Валанд резко убрал руки, сдвинулся, чтобы посмотреть на выражение моего лица.
  Это он зря.... Мне было так хорошо, что добавлять драматизма сделанному мною выводу, я не собиралась.
  - Метаморфы, - повторила я, вновь закрывая глаза. - И тогда выплывает та история с императором демонов, который дал свое подданство... - я замялась, вспоминая, как называется у этой расы женщина, ставшая матерью...
  - Ласса, - опередил он меня, поняв, в чем была суть затруднений. Его ладони вновь легли на мои плечи, возвращаясь к прерванному массажу. - Это ничего не доказывает.
  - Согласна! - вздохнула я. - Но о существовании метаморфов мы совершенно забыли.
  - Думаешь, где-то есть их колония?
  - Я могу думать все, что угодно, - вскользь заметила я, - но если мой вывод подтвердится, то уровень этой игры поднимется еще выше. Использования подобного рода существ....
  - У тебя есть версии по заказчикам?
  Марк не стал уточнять, что я имела в виду, и без моей помощи просчитывая последствия. Если я права....
  Я была права, что значительно усложняло ситуацию. Скрининга на метаморфов не существовало.
  - Вольные, демоны, скайлы, самариняне, - не задержалась я с ответом, отметив, как чуть дрогнули его пальцы, как только упомянула последних.
  - А нас-то за что? - хохотнул он, давая понять, что пошутил.
  Вот только... где была грань у этой шутки....
  - Генерал Орлов, - я передернула плечами, обрывая короткий отдых. Выпрямилась, когда Марк отступил, развернула кресло. - Или он сам, или, опосредованно, через Шторма.
  - Возможность влияния? - недовольно поджал он губы. - С учетом отношений двух генералов, второй выглядит весьма перспективным.
  - А есть еще и третий, - грустно улыбнулась я. - Просто подстраховать. Особенно, если помнить, что сектор стархов входит в зону второго удара.
  - Хорошо, - кивнул он спустя секунду, - но почему ты уверена, что это была провокация?
  - Потому что они не выполнили задачу! - скривилась я.
  Дочь генерала Орлова и адмирал Искандер....
  Мне очень не нравилась та ситуация, которая складывалась вокруг них. Слишком много желающих извлечь пользу из этого союза.... Слишком много тех, кому они поперек горла....
  - Интересная логика, - Марк бросил взгляд на табло обратного отсчета.
  Те самые шесть часов, о которых мы договорились со Штормом....
  - Я не собираюсь судить о планировании операции, но исполнение - идеальное. Все четко, отработано на высшем уровне. Им остался только шаг.... На руках были все коды и допуски....
  - Метаморфы не подчиняются ментальному контролю, - Валанд был более чем серьезен.
  - Но могут быть преисполнены благодарности за предоставленную возможность существования, - подкорректировала я его реплику.
  - С тобой иногда очень трудно разговаривать, - развернувшись, отошел он от стола. Дошел до стойки с плащами....
  Наша форма была черной, их - фиолетовой. Марку шло. Высокий, подтянутый.... Он превосходно вписывался в любую из своих ипостасей.
  - Тогда ты можешь просто помолчать, - выдохнула я, перетягивая внешку к себе поближе. - Останешься или....
  - Ты ведь не всем со мной поделилась, - не вопросом, утверждением заявил Валанд, подтолкнув стоявшее неподалеку от него кресло.
  - Не всем, - подтвердила я, ловя себя на том, что за время нашего короткого разговора я соглашаюсь с ним уже далеко не первый раз. - Так и ты не захотел довольствоваться промежуточными итогами, - из природной вредности поддела я. - Прибыл Злобин, - 'поймав' отметку на оперативке произнесла я, наблюдая за тем, как раскручивается кодировка.
  Все выше, выше.... Выше!
  - Вижу, - придвинул он кресло вплотную к моему, но не сел, встал за спиной. - С боевым крещением поздравлять не буду, - наклонился к самому уху, - но мужества пожелаю, - добавил, когда отсчет сорвался до единицы.
  Я не кивнула, но подумала....
  Нет, не о том, что Марк в очередной раз оказался прав - крещение действительно было боевым, о другом....
  О том, как ко многому мы оказались не готовы....
  
  
  

Глава 3

  Светало....
  Еще одна ночь уходила в прошлое, а он и не заметил....
  Аршан двинул шеей, снимая легкое напряжение, медленно... глубоко вздохнул. Брошенный за окно взгляд был рассеянным, но не по сути, цепко 'прихватив' воспоминания о не столь уж и далеких событиях.
  Он.... Она....
  Таши вызвала его в парк у резиденции кангора, ведя свою игру, в которой ему отводилась роль не врага - союзника. И он принял ее, ощутив то внутреннее сходство, которое не отпускало до сих пор.
  Он и она.... Два безрассудства!
  Свое ей не приходилось запирать в клетке....
  Он не шелохнулся - головой качнул невидимый оппонент. Возможно, ему просто хотелось так считать....
  Еще один взгляд в небо.... Оно 'цвело', растекаясь мягкими, пока еще совсем робкими красками....
  В другое время вряд ли бы заметил, насколько красиво, сейчас....
  Та их встреча состоялась отнюдь не на рассвете, но память нашла более глубокие связи, чем просто время суток. Тогда все только начиналось, как и теперь.
  - Мне пора....
  Мягкие пальцы на миг коснулись его ладони, обдав не нежностью - теплом. Затем за спиной раздался легкий шелест ткани, потянуло сквозняком, напомнив, что китель остался лежать на полу....
  Они не были похожи: настоятельница Храма воздуха, решившая, что эта война принадлежит и им тоже, и лидер-капитан, уже ведущая корабли своей группы навстречу смерти....
  Оказалось, только внешне....
  Аршан должен был думать о новой проблеме, но мысли возвращались совершенно к другому, перемешивая прошлое и настоящее, вырисовывая профили двух женщин в том, что с ними никак не было связано....
  Отступники....
  Недовольство каниров....
  Новые ментальные кодировки....
  Неоднозначная позиция Галактического Союза, в одном из вариантов стратегического плана отдававшая их на заклание....
  Эклис Ильдар, выставивший в приоритет стабильность Галактики, а не их, скайлов, выживание....
  Император Индарс....
  В этой череде ритуальное самоубийство воспитанниц Храма Земли, дотянувших внеатмосферный катер до нижней орбиты, выглядело едва ли не мелочью, но именно на этом месте его стопорило.
  Перехватить малый корабль удалось, но слишком поздно. Четыре девушки, которым бы жить да жить....
  Полный дикой боли крик до сих пор стоял у него в ушах.... И стоны.... Затихающие, похожие на судорожные всхлипы....
  Они не верили в то, что мужчины способны их защитить....
  Страшнее было другое. В это не верили и сами мужчины!
  Мысль сделала оборот и вернулась к последнему разговору с Искандером. Нелегкому, стоило признать, разговору. Для них обоих нелегкому....
  Власть адмиралу была не нужна, но она ведь и не спрашивала.... Сейчас на предложение каниров он ответил категорическим отказом, а что будет потом?
  Что будет потом, Аршан знал. Не так, чтобы однозначно, но во всех возможных вариациях событий.
  В той, когда Искандеру придется стать его преемником, тоже....
  Видит небо, он не хотел его смерти!
  Не хотел, но....
  - Зачем она приходила на этот раз? - Визард двигался бесшумно, да только с той системой безопасности, которой был оснащен кабинет, воспринималось отнюдь не необходимостью.
  - Сообщила о своей беременности, - ровно ответил Аршан и, лишь произнеся безликие слова, признал, что далось это спокойствие без особого труда.
  Когда решение принято....
  Эта была последняя ночь, когда он еще мог отказаться....
  - Она все-таки добилась своего! - бросив плащ на спинку кресла, зло процедил Визард. - Вряд ли ошибусь, сказав, что у нее будет девочка! - добавил он, подходя ближе. - Ведьма!
  - Арлия - женщина, - совершенно спокойно, как и до этого, возразил ему Аршан. Наклонился, поднял китель, встряхнув, надел, но застегивать не стал. После северного полигона эта прохлада была очень даже комфортна. - И она боится. А страх толкает на самые немыслимые поступки....
  - Загнать тебя в угол - немыслимый поступок?! - дернув канира за плечо и развернув к себе, рыкнул Визард.
  Отметив похолодевший взгляд Аршана, отвел руку и отступил:
  - В том будущем, которое нам предстоит, ты должен быть свободен от личного! - тем не менее, высказался он. Жестко! Не сомневаясь в том, о чем говорил.
  - В будущем, о котором ты упомянул, я должен понимать, ради кого все это, - легко возразил ему Аршан, отходя к столу. Чуть сдвинул лежавшие на краю бумаги... - Ты разобрался с эмбрионами? - спросил он, меняя тему.
  - Да! - коротко ответил Визард, только теперь развернувшись. Помолчал.... Лицо выглядело маской... более категоричной, чем у Аршана, для которого это была всего лишь сдержанность. - Продолжение тебя удивит.
  - Даже так? - канир вздохнул, поморщился, но ничего не сказал, пристально глядя на своего помощника.
  С ответом не торопил - терпеливо ждал, видя, понимая, что в этот момент Визард еще раз мысленно перебирал звенья цепочки, приведшей его к выводу. Если хоть одно из них....
  Ни одно! В умении помощника решать самые сложные вопросы он был абсолютно уверен!
  - Это были не демоны, те отвлекали. Действовала команда Ларкина. Метаморфы, - наконец произнес он, догадываясь, какой именно будет реакция.
  Глава трансгалактической корпорации 'Траш', связь которого с вольными была однозначно доказана....
  И не только с вольными.
  - Что?! - Аршан наклонился вперед, словно пытался лучше рассмотреть, резко качнул головой. То ли не соглашаясь, то ли.... - Значит, домоны!
  Визард кивнул. Затем выщелкнул из браслета пластину слота, протянул руку:
  - Смотреть будешь?
  - Не сейчас! - не сдвинулся Аршан с места. - Расклад становится все более интересным....
  - Шторм до метаморфов уже должен был додуматься... - вскользь заметил Визард, щелчком отправив слот по воздуху в сторону канира.
  Аршан ловко поймал, положил на стол. Ухмыльнулся:
  - Думаешь, стоит помочь и с остальным?
  - Есть только два места, где эмбрионы окажутся в большей безопасности, чем в хранилище медицинского центра, - довольно безразлично отозвался Визард. - На Самаринии, что пока еще нереально, или на борту крейсера Индарса...
  - ... где у тебя есть свои люди, - уже серьезно закончил за него Аршан. - Но почему ты уверен, что Орлов не вывезет их на Землю?
  - Потому что добраться до них там будет значительно проще, чем здесь, - скривился Визард. - Слишком многие в Союзе забыли, что такое офицерская честь!
  Аршан посмотрел на помощника с явным интересом, но вновь ничего не сказал, только кивнул, соглашаясь.
  Ему повезло... с Орловым, Штормом, Шаевским, заменившим теперь уже генерала. Повезло с Игорем Таласки, с Таши....
  Честь и долг! Для них эти слова были не пустым звуком.
  Как и для него....
  Если только смысл....
  - Передай информацию Шаевскому, - разрешил он, сделав очередной выбор.
  Не между добром и злом, между двумя несуществующими в одной реальности необходимостями.
  - Шторм нервничает, - сбил его Визард. - Отказываясь от встречи с ним, ты даешь лишний повод для подозрений.
  - Знаю, - Аршан опустился в кресло, активировал экран. Тот поднялся мерцающим прямоугольником, тут же разложившись на шесть секций. - Вот и займи его пока эмбрионами.
  - Пока? - Визард не пропустил подсказки. - И как долго продлится это - пока?
  Он отошел к маленькому столику, на котором стояла чашка с крошечным сырным печеньем. Взял горсть, закинул в рот. Еще не прожевав, потянулся вновь, но движения не закончил, резко обернувшись:
  - Ты все-таки связался с эсси Джерхаром? - фраза получилась не совсем внятной, но достаточно было и имени, прозвучавшего уже четко.
  - Да, - коротко ответил Аршан, продолжая изучать информацию на экране.
  До конкора оставалось два часа....
  - Орлов в ярости?
  - Пока еще не знает, - Аршан бросил взгляд в открытое окно....
  Небо заливало алым....
  - Я принял предложение эсси, - закончил он, лишь теперь посмотрев на Визарда.
  - Это будет выглядеть, как предательство... - криво усмехнулся тот, но было видно, что решением доволен.
  - Многое из того, что мы делаем, будет выглядеть, как предательство, - как-то... философски заметил Аршан, продолжая 'видеть' перед глазами навигационную карту сектора.
  Из пятидесяти двух Альдоров, сохранившихся в Галактике, пять находились в их секторе.
  Еще не шанс, но....
  У этого 'но' был оттенок надежды!
  
  
  ***
  - Слава, ты не охренел?! - Про субординацию я даже не вспомнила. О присутствии при этом разговоре Валанда - тоже. - Ты извини, - развела я руками, - но на мне еще Матео....
  - Послушай меня, девочка, - он даже не повысил голоса, лишь посмотрел... едва ли не как на пустое место. - Матео - пешка. Здесь же речь идет о серьезной фигуре. И если мы....
  - Слава... - протянула я обреченно, - на то, чтобы войти в тему не хватит и месяца, не говоря уже....
  - Три недели! - перебил он. - У тебя есть три недели, потом мне нужна рабочая группа на этом направлении.
  - Ну и сволочь же ты! - не сдержалась я, понимая, что такие решения, как это, без весомых оснований не принимаются.
  - На том и держимся, - ответил он кривой улыбкой. - Тогда возвращаемся к утечке.
  - Я своего последнего слова еще не сказала, - возразила я скорее из собственной упертости, чем по существу.
  Шторм приподнял бровь... получилось весьма угрожающе....
  - Для окончательных выводов у меня не хватает данных, - выдохнула я, принимая и тот факт, что возможность отказаться у меня была, и не единожды. Каждый раз я делала шаг вперед, прекрасно осознавая, какими именно будут последствия, - но если предположить, что все это - части одной мозаики, то версия с правительственным уровнем не кажется мне притянутой за уши.
  - Двойной удар! - недовольно качнул головой Шторм. Поморщился... вздохнул....
  - Усложнить и без того проблемные отношения между секторами и оставить скайлов один на один с домонами... - Валанд отбросил свою обычную невозмутимость. - Сама идея проста, но вот ее исполнение.... Ювелирное! - Он потер шею, посмотрел на меня.... - Нужно иметь оперативный доступ к информации и возможность быстро реагировать на малейшие изменения ситуации....
  - И при этом постоянно оставаться в тени других фигур, но прямо или опосредованно на них влиять, - добавила я, дорисовывая образ невидимки. Не с нашей стороны, где протекло - тут все было проще и понятнее, с той, куда это все сливалось.
  - Внешняя разведка, контрразведка, службы стратегических прогнозов... - начал перечисление Шторм. Остановился он сам. - У Шаевского неплохие контакты по скайлам и демонам. Ты пообщайся с ним, может, чем и поможет.
  - Звучит, как благословение, - хмыкнула я, давая понять, что обошлась бы и без его наводки. - Что по команде стархов?
  - Вот за это я тебя и люблю! - Шторм в ответ довольно хохотнул. - Только прибеднялась, а тут раз, и вцепилась без предупреждения.
  - Так у кого училась, - поддержала я шутку. Смеяться не хотелось совершенно, но... если относиться совсем серьезно, то раздавит ответственностью на первом крупнячке. - И не сваливайся с темы. Мне нужны не только сведения, мне требуются и те, кто с ними будет работать.
  - Йорг взял еще пару дней на размышление, - как-то... подозрительно уклончиво отозвался Шторм. И даже отвернулся, разглядывая что-то на пустой стене.
  - Слава, не зли меня, - попросила я, добавив в голос угрожающих ноток.
  Валанд фыркнул, но промолчал.
  - Есть один интересный вариант... - так и не обернувшись, задумчиво протянул Слава.
  Вот не зря я говорила про сволочь.... Времени в обрез, каждая минута на счету, а этот....
  - И чем же он интересен? - подыграла я ему. Про 'в обрез' это ведь было не только обо мне....
  - Свонг, - не дал нам насладиться паузой Валанд. Когда Шторм развернулся и укоризненно посмотрел на Марка, лишь пожал плечами. Вроде как сожалея. - Я голосую 'за'. Подкован он основательно, да и, как ты говоришь, - обратился он ко мне, - в теме.
  - А то мне об этом неизвестно, - довольно лениво вспылила я, обдумывая его слова.
  Как бы ни хотелось возразить, но тут было за что зацепиться. Достаточно близко к главе службы безопасности стархов, племянником которого он был, да и в рамках своей... дипломатической подготовки хотя бы теоретически знаком с большинством из списка наших потенциальных фигурантов.
  - А если поспособствовать скорейшему решению вопроса? - забросила я удочку.
  Шторм сжал пальцами подбородок, посмотрел на меня с прищуром:
  - С учетом твоих выводов....
  - Слава, - я качнула головой, - Риман тебе еще не раз пригодится, так что не стоит его доводить. Хотя бы в этом вопросе.
  - Да понял я тебя! - довольно миролюбиво огрызнулся он. - Дай подумать, как все обставить....
  - А не хочешь попробовать самый короткий путь? - встрял в наше общение Валанд.
  Я предпочла отвести взгляд, чтобы не видеть их молчаливой схватки.
  Впрочем, могла и ошибаться.... Как он там сказал... отражение чужих представлений.... Дар Марка принадлежал другой Богине, но это мало что меняло.
  - Насколько ты доверяешь Кривых? - сбила я накал, переводя его в другое русло.
  - Валентину? - встрепенулся Шторм. И ведь ни малейшего удивления, лишь на мгновенье пролегла тень между бровей, да и то не разобраться, то ли свет так упал, то ли.... - Ты только Орлову этот вопрос не задавай, - попросил он меня после короткой паузы.
  - Так потому тебя и спрашиваю, - улыбнулась я в ответ.
  Получилось не очень, но тут сыграла свою роль усталость. Попыталась 'замять' зевок, вот и вышло не пойми что....
  - Когда генерал задумал создание Координационного совета, об этом знали лишь шестеро, - Шторм смотрел на меня жестко... основательно, как в моем окружении умел только он. - Валентин был в этом списке.
  - И его отчим? - не удовлетворилась я ремаркой.
  Эта пауза была значительно длиннее....
  - Наверное, ты права.... - наконец вздохнул он, скривившись. - Мы привыкли принимать устоявшиеся связи за аксиому, но, поверь, это действительно именно такой вариант.
  - А я разве об этом? - приподняла я бровь.
  Шторм откинул голову назад, посмотрел на потолок, потом перевел взгляд на меня:
  - Я понял твою мысль, - кивнул он спустя мгновение, - но не применительно конкретно к этой ситуации....
  - Если честно, - я поморщилась, - то и я не применительно.... Просто мелькнуло, что о подобном доверии со стороны Орлова, тоже кому-то известно.
  - Вроде как 'потрепать нервы'...? - задумчиво протянул Шторм, продолжая мусолить идею. - Что скажешь? - обратился он к Валанду.
  Неожиданно, но... рано или поздно нечто подобное должно было произойти.
  - А если вся эта история с Далиным была лишь прикрытием чего-то большего? - не задержался с ответом Марк.
  - Большего?! - подскочила я. - Так, давайте на этом пока остановимся! - попросила я, схватив со стола первый попавшийся лист.
  - Пугает? - правильно оценил мое состояние Валанд. Когда я вынужденно кивнула, добавил: - Вот и меня... пугает.
  - Еще немного в этом направлении, - без малейшего намека на веселье хмыкнул Слава, - и мы договоримся до домонов в Штабе объединенного флота.
  - А ты уверен, - совершенно серьезно парировал Марк, - что их там нет?
  - Твою...! - рявкнул Шторм, но тут же 'успокоился'. Уперев локти в стол, сжал голову ладонями, резко выдохнул: - Паскудно все это!
  - И давно ты начал лицедействовать? - поддел его Валанд.
  - Неужели я тоже был таким недотепой?! - в притворном ужасе воскликнул Вячек.
  - Вас оставить одних? - уточнила я, давая понять, что мое терпение закончится раньше, чем их.
  - Группа Куиши прибывает через два дня, - легко переключился Шторм. - Выставляй их Приам, но со стыковкой по Союзу и Самаринии. С Йоргом я постараюсь решить вопрос не сегодня, так завтра, но....
  - Ты ведь не об этом хотел сказать, - не столько перебила я его, сколько воспользовалась недосказанностью.
  - Не об этом! - поднялся он с кресла. То 'промолчало', отпустив его тихо, словно опасалось сбить с мысли.
  'Странные ассоциации' становились навязчивыми, окружая все плотнее. В другой ситуации уже бы пугало, в этих.... В этих становилось подсказками, рассказывая о том, что и раньше не проходило мимо внимания, но нередко оставалось где-то там... за линиями, гранями, рубежами....
  Сейчас все было иначе. Человечнее... при всей ее несвоевременности.
  - Злобин... - наконец произнес он, но так и не развернулся.
  Не время и не место, но, наверное, так было надо, чтобы именно в этот момент вспомнилась наша первая встреча со Штормом. Борт 'Хурагвы', приданного контрразведке крейсера, и Орлов в качестве гида.
  Разговор с генералом получился продуктивным, общество высших офицеров - познавательным. И с точки зрения 'пощупать', чем дышит окружение Орлова - на тот момент я была скорее журналисткой Элизабет Мирайя, чем маршалом Службы маршалов. И с той, где каждое новое знакомство могло стать когда-нибудь потенциальной возможностью.
  Закончив с, так сказать, официальной частью, мы с генералом переходили от одной группы собравшихся в кают-компании офицеров к другой, когда Орлов вдруг довольно резко остановился и довольно загадочно произнес:
  - А вот этого типа я вам представлять точно не буду!
  Тип словно именно этой реплики и дожидался. То стоял спиной к нам, разговаривая с майором из О-два, а тут обернулся и... посмотрел не на генерала, на меня.
  Далеко не красавец, но как раз про таких и говорят - мужик! И единственный эпитет, который перекрывал все остальные - надежный!
  С этим же было все значительно серьезнее. Не перекрывал - плюсовался.
  То, что пропала, я поняла сразу. Насколько - тоже.
  Когда Слава подошел и, дождавшись, когда Орлов все-таки представит нас друг другу, поднес мою ладонь к губам, спасла меня от полной капитуляции лишь выпестованная Ровером выдержка.
  Чтобы я... да перед каким-то полковником....
  Заканчивать воспоминания банальностью: 'Если бы я тогда знала...', не хотелось, но она лучше других подходила к происходящему. Если бы я тогда знала... повторила весь этот путь от начала и до конца!
  - Что - Злобин? - слегка поторопила я Шторма.
  Не по черствости - у самой холодело в груди при мысли, что мог сделать с адмиралом жрец, по нехватке времени.
  Он развернулся, как тогда.... Медленно, но, словно удерживая себя от прорывающейся резкости. Лицо было спокойным, да и в глазах скорее легкая озабоченность, чем напряжение, но мы ведь друг друга уже слишком хорошо знали, чтобы понимать не сказанное....
  - Не вздумай его жалеть! - коротко бросил он и, вздохнув, отключился.
  Понимать не сказанное....
  Иногда это было безумно тяжело....
  
  
  ***
  Слова кайри эклиса пророческими стали лишь частично. Как она и предполагала, встреча на борту 'Долнезе' состоялась, но оказалась весьма мимолетной. Обязательные в таких случаях облеченные в официальные формулы слова и короткая улыбка, в которой было напополам от тепла и сожаления, что большего пока не получилось.
  Двое суток в полете другой возможности пообщаться нам тоже не предоставили. У нее были свои заботы, у меня....
  Я занималась не только поставленными передо мной задачами, но и помогала вхождению Злобина, для которого все происходящее, как и для нас когда-то, выглядело в формате 'с корабля на бал'.
  - Исходя из переданных нам эсси Джерхаром данных, на транспортах находятся четыре миллиона триста девяносто шесть тысяч эвакуированных. Плюс около пятнадцати тысяч в экипажах.
  Голос адмирала был тускл и безэмоционален. Как и выражение лица.... Не постаревшего - ставшего другим. И на этом другом четко отпечатался весь его жизненный путь. И по возрасту, и по событиям, в которых было немало чужой грязи.
  Шторм мог и не предупреждать, нечто подобное я уже видела. И не только здесь, на Самаринии. Десять лет с Ровером, прежде чем он научился улыбаться....
  Впрочем, в чем-то Слава был и прав. В варианте адмирала все это смотрелось более отчетливо и болезненно.
  В моем....
  Не сразу - не там искала, но я поняла, о чем именно сказал Шторм. Не о жалости, о... человечности.
  - Три миллиона - наши, - уточнил его слова лиската Джориш, отвечавший за безопасность поселений ни Инари, - остальных временно размещает Союз.
  Злобин даже не шелохнулся, осматривая раскинувшееся под нами поселение. Катер завис на высоте полукилометра, давая возможность оценить картинку в 'сборке'.
  И ведь было знакомо - панорамные записи воспроизводили все то же самое до мельчайших подробностей, но там не хватало реальности. Звезды, которая светила, но грела как-то устало, словно через силу. Порывистого, колючего ветра, который не смягчали даже капли мелкого, въедливого дождя. Раскинувшегося за границами периметра пейзажа. Не удручающего - в нем было достаточно еще зеленой растительности, чтобы взгляд цеплялся не только за признаки приближающейся осени, но тоскливого и неуютного.
  - Насколько я понимаю, вас этот вариант совершенно не устраивает?
  Знак вопроса в конце реплики адмирала я добавила сама. В интонациях Злобина его не было.
  - Две трети детей - одаренные, - Джориш сделал лишь короткую паузу. - В возрасте до четырнадцати-шестнадцати лет способности нестабильны. Эвакуация - серьезное испытание для неокрепшей психики, могут быть нестандартные ситуации, справиться с которыми могут лишь подготовленные специалисты.
  - Ваши специалисты, - на этот раз корректировка адмирала звучала именно, как утверждение.
  - Наши специалисты, - подтвердил Джориш, заставив меня слегка поволноваться.
  Я уже не первый раз замечала, что он словно бы провоцировал Злобина, закладывая в свои фразы элемент вызова.
  Осознавал ли это адмирал? Я была уверена, что - да. Не по наитию, по опыту общения еще с тем, совершенно холодным и бесчувственным Ровером.
  - Пятьдесят секций в каждом поселении, в каждой две тысячи шестьсот - две тысячи семьсот коек, - адмирал использовал военный лексикон. Намеренно или нет....
  Не продолжив, посмотрел вниз. Боковой люк был открыт, лишь едва заметно мерцая блокирующим полем.
  - При планировании вы допустили серьезную ошибку, которую, правда, пока еще не поздно исправить, - неожиданно закончил он.
  - Ошибку? - Джориш был искренне удивлен.
  А вот я - нет. У адмирала имелся опыт, который отсутствовал у лиската.
  - Госпожа кайри, я могу задать вам вопрос? - Злобин, чуть развернувшись, обратился к Марии, проигнорировав восклицание лиската.
  Я мысленно усмехнулась - для самаринян мы оказались очень даже беспокойными союзниками.
  - Конечно, господин адмирал, - Мария улыбнулась. Нет, не губами - глазами, в которых было тепло.
  Удивительная женщина....
  Все изменилось, стоило Злобину произнести всего одно слово:
  - Штанмар.
  Она не вздрогнула, но в глазах потемнело.... Прошлым....
  - Вы не могли бы вспомнить, как реагировали местные жители на появление в зонах бедствия регулярных войск? - адмирал не дал ей скользнуть дальше.
  Несколько секунд она смотрела на него непонимающе, потом... глубоко вздохнула, словно вырывая себя из тех дней и кивнула, соглашаясь:
  - Спокойствием и уверенностью, - воспроизвела она вслух то, о чем предпочел промолчать адмирал. - Для них это было фактором стабильности.
  - Это не наш случай, - качнул головой Валентир, Верховный лискарата, в котором главенствовал Джориш. - Домоны....
  - Встречает транспорты Служба внешних границ, - перебил его Злобин. - Даже если во время провода конвоя обойдется без боестолкновений, в чем я сильно сомневаюсь, новые ассоциации будут заложены. Так что присутствие в поселении военных просто обязано сыграть свою положительную роль.
  - А ведь в этом что-то есть... - после недолгого размышления произнес Джориш, заставив посмотреть на себя с уважением. Не всякий, достигший подобного уровня власти, способен признать правоту другого.
  - Тогда переходим ко второй ошибке.
  Злобин вновь посмотрел вниз, потому и не увидел, как лиската задумчиво приподнял бровь.
  - Вы позволите, господин адмирал, - предпочла я вмешаться в дальнейшее общение.
  Кого спасала при этом? В первую очередь себя! Это Злобин вряд ли ощущал сгущавшееся напряжение, я же воспринимала его как затягивающуюся на моей шее петлю.
  - Госпожа подполковник... - адмирал просто отступил в сторону, предлагая мне встать рядом. Разрешение продолжить вместо него, следовало приложением к этому... жесту.
  - Основой системы охраны правопорядка являются автоматические средства контроля и анализа. С одной стороны это и понятно - первоочередной задачей стоит психологическая помощь и адаптация, а не профилактика нарушений.
  - Нарушений? - изумление Джориша было настолько искренним, что я невольно улыбнулась, переглянувшись с бесстрастно взирающим на нас Злобиным.
  Другой мир. Другие стандарты. Некоторые вещи для них существовали чисто теоретически, не привязываясь к той реальности, которую они называли своей.
  Эх, Орлов, Орлов! Он предусмотрел даже это! Разный взгляд на одни и те же проблемы.
  - Госпожа подполковник говорит о том, - адмирал перехватил мою следующую фразу, - что при формировании этой структуры вы опирались на схемы воспитания, сложившиеся здесь, на Самаринии. И имели для этого все основания, - не позволил он вклинился Валентиру. - Если не учитывать влияние домонов, которое в данном случае можно исключить, отношения внутри социума тарсов и самаринян очень близки друг к другу.
  - Но в нашем варианте, - я предпочла не оставаться в стороне, - сложившиеся взаимосвязи нарушены. Не семьи, где роли четко очерчены - женщины и дети. В том числе и дети-подростки. К тому же, мальчики, на чьи плечи ляжет ответственность за своих младших сестер и братьев. Это уже иная форма. Очень близкая к стае, потерявшей вожака. Пройдет немного времени и контроль над ней может быть полностью утерян.
  - Чем дольше я вас слушаю, - Джориш качнул головой, - тем более мрачную картину вижу.
  - Поверьте, - на этот раз моя улыбка была грустной, - все может оказаться значительно страшнее, чем вы себе представляете. Если хотите, я могу подобрать вам кое-какие материалы из прошлого планет, входящих в состав Галактического Союза. Прямой аналогии не обещаю, но косвенной будет предостаточно.
  - Старший арката Валанд....
  - Двенадцать стандартов тому назад на Сайхи в лагере перевоспитания для подростков со сложной социальной адаптацией вспыхнул бунт. - Злобин говорил спокойно, отстраненно, что придавало дополнительный вес произносимым им словам. - Причина тривиальна - сделанное одним из наставников замечание. Так вот....
  Эту паузу он сделал явно намеренно. Не для них, для меня....
  Я в тот год как раз заканчивала Академию службы маршалов....
  Страшные были дни.... Страшные в том неприкрытом осознании, с чем мне предстоит сталкиваться едва ли не ежедневно....
  - Так вот, - повторил Злобин, - в среднем на каждого из подростков пришлось по четыре жертвы. Мужчины, женщины, дети, домашние животные. Они не щадили никого, включая самих себя. Бунт ликвидировало специальное подразделение О-два. Отрабатывали под кодировками, но после окончания операции все воспоминания об этом инциденте были заблокированы.
  - Ваши предложения? - Джориш был короток.
  - Разграничить задачи, - не задержался с ответом адмирал. - Отбор одаренных и социальную адаптацию в одну сторону, правопорядок - в другую.
  - Первые транспорты войдут в систему Баркот через шестнадцать дней, - Валентир не то чтобы спорил, скорее, конкретизировал проблему.
  - Тогда тем более не стоит терять время, - резкими были слова Злобина, а не интонации, с которыми он их произнес.
  - Это было еще не все? - как-то... неожиданно покладисто уточнил Джориш.
  Я вопросительно посмотрела на Марию, та сделала вид, что ничего необычного не происходит.
  - Так это ведь вы сказали, что вариант с частичным размещением тарсов в нашем секторе вас не устраивает? - вроде как удивился Злобин. Вот только... удивление это было механическим, заученным мышцами лица... мертвым.
  Желание сорваться то ли криком, то ли соответствующими выражениями, мелькнуло и пропало. В моем прошлом это уже было. Холодность. Отстраненность. Внешнее равнодушие....
  Что скрывалось за этим, мне было известно. Душа! Израненная, измученная, но все равно живая.
  - Тогда мне остается вновь спросить о ваших предложениях, - Джориш был все так же сдержан, но и тут я не обманывалась. Лиската был доволен разговором. И не только по сути, по его результатам.
  - Их два, - Злобин стоял у самого края. Как на грани....
  Это был другой Злобин, но тот же самый. Знающий, что именно и ради чего он делает. А то, что разучился улыбаться....
  - Уплотнять по койкам и увеличивать защитный периметр, выставляя жилые экспедиционные модули.
  - Господин адмирал... - подала голос Мария, явно не соглашаясь с ним.
  Остановить Злобина я не успела. Наверное, к лучшему....
  - Госпожи кайри, - сдвинувшись от края, развернулся он к ней, - я ведь не зря напомнил о Штанмаре.
  Лицо Джориша стало маской, Валентир смотрел с явным напряжением, но Мария этого словно и не замечала.
  - А теперь перенесите все, что вы там видели, на планеты Люцении, скайлов, стархов....
  Мария на миг закрыла глаза, а когда вновь открыла, я едва не отшатнулась, увидев в них зарево далеких пожаров....
  - Вы правы, господин адмирал, - слишком спокойно, чтобы поверить, негромко произнесла она. - Мы должны думать не столько о комфорте, сколько о выживании. О том, чтобы накормить, напоить, не дать потерять дар, научить, как существовать в этом мире, защитить....
  - Самариния с точки зрения будущей войны находится в глубоком тылу, - не остановился на сказанном Злобин, - тем важнее стоящая перед вашим сектором задача. Спасти! Всех, кого возможно!
  Стоило признать, что адмиралу удалось удивить не только их, но и меня....
  В его исполнении эти слова звучали тоже иначе!
  Не допуская возможности другой трактовки....
  
  
  
  

Глава 4

  Одиннадцатые сутки с начала эвакуации.
  Тринадцать суток до вхождения первых транспортов в систему Баркот.
  
  - Вы решили испытать мое терпение, господин генерал? - без малейшего намека на угрозу поинтересовался Ильдар, так и не обернувшись.
  Да и к чему?! Шторм был достаточно подкован в этих играх, чтобы продемонстрировать хотя бы тень испытываемых чувств, будь то легким неудовольствием или, вот как теперь, с трудом сдерживаемой яростью.
  - Никак нет, господин эклис, - столь же ровно, как и до этого, отозвался генерал. - Я могу быть свободен?
  - Да, - продолжая рассматривать 'висевший' над тактическим столом сектор второго Хараба, произнес Ильдар. - Коды для связи с капитаном крейсера вам передаст лиската Риман.
  - Благодарю вас, господин эклис! - на этот раз в генеральском голосе явно прозвучало то, о чем он говорил.
  Благодарность....
  На их уровне искренность выглядела едва ли не редким исключением, за что и ценилась.... Не всегда и не у всех, но это был не тот вариант.
  - Жестко! - Риман поднялся с кресла, как только погас экран дальней связи. - Ты уверен?
  - В чем? - Ильдар довольно резко развернулся. - В том, что Аршан вступил в сговор с тарсами, прикрывшись коалиционными соглашениями?
  - Ильдар... - Риман подошел к брату, - канира можно понять....
  Один выше, шире в плечах, монументальнее. Второй на его фоне не терялся, но казался мягче, пластичнее.
  Всего лишь иллюзия, в которую больше не верили не только на Самаринии.
  - Каждого из нас можно понять, - отрезал Ильдар. Свой взгляд он отвел первым, вновь повернулся к тактическому столу. - Мы совершаем одну ошибку за другой, платя за них жизнями. И это только начало.
  - Наша единственная ошибка - недооценка угрозы со стороны домонов, - поправил его Риман, встав рядом. - Ради чего все это?
  О чем именно спросил брат, Ильдар уточнять не стал. Каждый из них шел своим путем, но... при всей парадоксальности, теперь это была их общая дорога.
  - Ради собственной безопасности, - вздохнув, ответил он. - Нам стало мало этой Галактики, нас, как и тогда, потянуло вперед неизведанное....
  - Так просто... - Риман качнул головой. Не то что бы ни соглашаясь, скорее, удивляясь.
  - У войны много поводов, причина одна - страх. Какую бы форму не принимал.
  - Кто из нас старший?! - хмыкнул Риман, отходя от стола. - Кто пойдет на подстраховку?
  - 'Нарото', - не задержался с ответом Ильдар.
  - Капитан - Ягомо Ханиль... - Риман оглянулся, но без встречного взгляда брата смысла не имело, так что он вновь вернулся к пейзажу за прикрытым лишь защитной пленкой окном. Вот уже несколько дней его искажали туши тяжелых крейсеров из личной эскадры эклиса - свидетельство приближающейся грозы. - Символично. Задача отца - сберечь кайри своего сына.
  - Наталья Орлова - кайри Камила Рауле, - поправил его Ильдар.
  - Это - твоя официальная позиция? - на этот раз Риман развернулся, прислонившись к широкому подоконнику.
  - Ты становишься слишком въедливым, - вздохнул Ильдар.
  Смотри - не смотри....
  Сожалеть об упущенных возможностях было глупо, но он сожалел. О том, что их более плотные контакты с Союзом начались уже после принятия коалицией плана эвакуации.
  Сколько проблем можно было бы избежать, случись это раньше....
  - Дед бы не понял, выбери мы этот путь, - наконец произнес он, подходя к брату. Встал рядом, но лицом к окну: - Тебя не пугает, что ты - тут, а она - там?
  Риман в ответ хмыкнул - картина запертой в его резиденции Элизабет выглядела страшнее, чем скорое вторжение домонов:
  - Пугает, но она делает то, что должна делать, как и... - фразы он не закончил, кивнул: - ... как и Наталья Орлова.
  - Я стал верить, что у всего происходящего есть смысл....
  - Либо мы просто используем то, что имеем, - не столько возразил, сколько конкретизировал Риман. - Так почему ты все-таки отказался от встречи?
  - Хочешь проверить свои версии? - улыбнулся ему Ильдар.
  Два брата.... Их разводило в разные стороны, вновь сводило... сталкивая, заставляя разбивать, шлифовать неровности, лишающие их возможности стать одним целым, чтобы вновь раскидать, давая увидеть на расстоянии, какие они разные и... похожие.
  Не у каждого выходило.... Их деду - Ирдису Исхантель, удалось. Указать внукам цель, которая бы вела двоих, не делая соперниками....
  - Скорее, подготовиться к разговору с Элизабет, - Риман чуть развернулся, упершись затылком в оконный косяк.
  - С Элизабет? - Ильдар посмотрел удивленно. Стукнул себя ладонью по лбу: - Кажется, в их терминологии это называется подставить?
  - Только не говори, что подумал об этом лишь теперь, - как-то... довольно, хохотнул Риман. Продолжил уже серьезно: - И все-таки?
  - Ошибки допускаем не только мы, - несколько обтекаемо отозвался Ильдар. Бросил взгляд на гитару, сиротливо прижавшуюся к спинке стоявшего поодаль кресла. Подошел, поднял... случайно задев по вжикнувшей неприятным звуком струне. Поморщился... - Ты думаешь, ради чего Аршан связался с Джерхаром?
  - Альдоры, - не задержался с ответом Риман. - Из пяти баз, находящихся в секторе скайлов, два 'берут' по три полноценно населенные планеты. Итого - девять. Если мы говорим о программе разрыва настройки генетической матрицы на гравитационные вибрации, то Хранителем ее базовый вариант уже отработан. Даже с учетом низкой эффективности и возможных побочных эффектах, можно рассчитывать на освобождение шестидесяти пяти - шестидесяти семи процентов женщин скайлов.
  - По четырем планетам не больше пятидесяти девяти, - поправил его Ильдар.
  Пальцы скользнули по струнам... еще не мелодия, и даже не намек на нее, но уже пробивало тревогой.
  - Достаточно, чтобы рискнуть, - твердо произнес Риман, намекая, что и сам в подобной ситуации поступил именно так.
  - Достаточно, - не стал спорить с ним Ильдар. - Тем более что просчитать более действенный вариант, используя корректировочные данные, не проблема. - Он замолчал, перебирая струны. Потом вскинулся, посмотрел на брата: - Ты помнишь? - несколько аккордов повисли в тишине забытым прошлым....
  - Мамина колыбельная, - хрипло сглотнул Риман.
  - Тогда все было так просто! - неожиданно рыкнул Ильдар, отбрасывая гитару. Когда та жалобно тренькнула, наклонился и... словно извиняясь, прижал струны ладонью, гася звук. Выпрямившись, посмотрел на Римана: - Если даже Аршану удастся их активировать, вывести на мощность уже не сумеет, не хватит ментального контроля. Тогда останется лишь два варианта: уничтожить эти пять или... пробить каскадной синхронизацией, 'подняв' все остальные.
  - На что способна только полная Триада, - понимающе кивнул Риман. - А Джориш под властью клятвы повиновения....
  - Его преданность больше не вызывает сомнений, но он откажется от освобождения, считая службу Марии своей Судьбой. - Ильдар вернулся к тактическому столу. - Пока Ордан Ханиль не займет свое место в Храме и Альдоры не встанут под нагрузку, встреча не имеет смысла. О доверии говорить бессмысленно, нужны доказательства. Коды доступа будут лучшими из всех возможных.
  - Подожди! - Риман отодвинулся от окна, задумчиво свел брови к переносице. - Но останавливать Аршана ты при этом не собираешься....
  - Нет! - ответ Ильдара не был резким, но прозвучал категорично. - Это - его право!
  - Право на ошибку? - не без издевки уточнил старший Исхантель.
  Младший сделал вид, что не заметил:
  - Право на надежду, - твердо произнес он. - И на понимание, что он сделал все, что мог!
  - Какой ценой?! - не сдерживая недовольство, вскинулся Риман. - Без поддержки он 'выгорит' еще до того, как загрузится система.... - Замолчал он сам. Направленный на брата взгляд был жестким... исхантелевским, когда, опасаясь сдерживаемого гнева, замирала сама реальность. - Наталья Орлова!
  - И минимум по одному жрецу Триединой на каждую из баз, - закончил за него Ильдар. - Если не вмешается Судьба, которая покровительствует дочери генерала, у него может получиться.
  - Если не вмешается, говоришь?! - неожиданно легко улыбнулся Риман. - Ягомо Ханиль в качестве ее посланника?
  - Все не так просто, - Ильдар вновь подошел к брату. Положил руку на плечо.... Всегда вместе! Несмотря ни на что! - Лорианна 'видела' мертвые корабли.... И слышала крик.... Одно имя....
  - Искандер?
  У всего была цена.... Судьба, щедро одаривая, столь же... щедро и забирала....
  Жизнь за... жизнь....
  Жреца за....
  - 'Долнезе' на стапеле, - Ильдар не дал ему довести мысль до конца. - Иди, встречай!
  - А ты? - Риман приподнял бровь, демонстрируя удивление.
  - А мне категорически запретили, - усмехнулся эклис. И даже кивнул, 'поймав' недоверчивый взгляд брата. - Не смог отказать, - развел он руками, когда не помогло и это. - Иногда Мария бывает весьма убедительна. Кстати, твоими стараниями.
  Комментировать последние слова Ильдара Риман не стал. Прихватил со стойки плащ, накинув, встал на платформу телепортатора.
  И лишь когда поднялось вверх ограничивающее поле, заметил в глазах брата то, что тот все это время пытался от него скрыть.
  Огромное желание увидеть женщину, которую он любил....
  
  
  ***
  Двое суток до Инари, сутки там и двое обратно....
  Время летело вперед, отказываясь играть за нас и выставив на своих весах равные условия для обеих сторон.
  Вроде и правильно, но... от некоторых поблажек я бы точно не отказалась.
  - Устала? - Риман не стал дожидаться, когда я покину борт легшего на стапель крейсера, перехватил меня еще на жилом ярусе.
  Подошел... стремительный, неукротимый... бросил короткий взгляд на остановившегося рядом Злобина, проигнорировав его присутствие, опустился на колени, прижавшись лбом к моим ногам и... замер в смирении, словно я действительно была его Богиней.
  Я не привыкла к подобному поклонению, до сих пор ощущая смущение, но возражать не пыталась. К своим ритуалам самариняне относились весьма трепетно.
  Вопрос задал уже поднявшись, сведя в одно два впечатления - глаз бури. Точка затишья в безудержности стихии.
  - Да, - не стала я скрывать очевидного, - но мне надо еще добраться до базы. Незаконченные дела....
  - Знаю. Валанд предупредил, - едва ли не равнодушно отреагировал на мои слова Риман.
  Я посмотрела вслед ушедшему вперед адмиралу - с ним следовал Валентир, да и Низморин обещал встретить, усмехнулась:
  - Так и хочется спросить: что у нас еще случилось?
  Риман озадаченно свел брови к переносице, потом качнул головой:
  - Я не всегда понимаю твою логику.
  - Но от случившегося не отказываешься, - на этот раз хмыкнула я. Оглядевшись по сторонам - охрана не в счет, приподнялась на цыпочки, коснувшись губами его щеки: - В отношении меня у тебя правильные приоритеты, но даже с их учетом ты не предложил заглянуть сначала домой.
  - Я стал предсказуем, - ответил он на мое откровение, как только я отступила. Взгляд был спокоен, но в глубине глаз что-то такое мелькнуло, намекая, что выводы из сказанного он сделал.
  - Только для меня, - не сдержавшись, сладко зевнула я. - Впереди бессонная ночь или можно рассчитывать на отдых? - поправив капюшон, как требовали того правила безопасности, сделала я шаг, второй....
  Риман легко подстроился под меня, идя плечом к плечу:
  - Шторм бушует, - довольно безразлично заметил он, когда мы дошли до телепортационной платформы.
  - И какое это имеет отношение ко мне? - вставая рядом с ним, поинтересовалась я, перебирая события последних дней.
  С нашей стороны ничего, за что можно было бы зацепиться.
  Злобин? Адмирал был нуден, дотошен и напорист, сумев вывести из себя непреклонностью всех, включая меня. Он проверил все, что можно было проверить; задал все вопросы, которые можно было задать. Сам лично протестировал каждого из командиров подразделений, в чьем ведении была безопасность, и сам же лично составил итоговые характеристики, которые передал лиската Джоришу для принятия окончательного решения по структуре будущей охраны.
  Группа Куиши - двое аналитиков и столько же оперативников, включая Иари? Вводить их в курс пришлось дистанционно, но это чисто технические моменты.
  Лаэрт Свонг, теперь уже бывший дипломат, дожидавшийся прибытия своей команды?
  Шел самый тяжелый этап выстраивания новой службы, когда проблем значительно больше, чем способов из разрешения, но вряд ли это могло довести Шторма до бешенства. Скорее уж до состояния эйфории. Этот тип не терпел рутины, так что некоторая неразбериха должна была держать Славу в тонусе.
  - Узнаешь от него, - отозвался Риман, когда мы оказались уже на другой площадке.
  - Это мы где? - оглядевшись и не узнав местности, уточнила я.
  Ослепительно яркий песок от края и до края и две синевы: моря и неба, сливающиеся на горизонте.
  - Дерклай, запретные территории, - Риман спустился с платформы, протянул мне руку. - Когда-то именно здесь находился Храм Триединой.
  - Неожиданно, - медленно вздохнула я, принимая помощь. Плащ скользнул по песчаному ковру с легким шелестом, в котором слышалось предупреждение. - Мы разве не торопились?
  Вместо того чтобы ответить, Риман отпустил мою ладонь. Пройдя чуть вперед, остановился, но не обернулся:
  - Есть легенда, что когда-нибудь у самого края воды встанут три женщины, воплотившие в себе суть трех Богинь. Они встретятся на берегу, чтобы принести мир и покой в эту Галактику, начав для нее новую эру.
  - Мария, я... кто еще? - не задержалась я со своей репликой.
  - Дочь генерала Орлова, - Риман тоже обошелся без многозначительной паузы.
  - Я должна что-то сказать? - удержавшись от чего-нибудь нестандартного, поинтересовалась я.
  - Нет, - он расстегнул плащ, привычным, выверенным движением сдернул его с плеч, отбросил на песок. - Мальчишкой я верил, что когда-нибудь это случится и вот тогда-то.... - Он раскинул руки в стороны, закинул голову назад, подставляя лицо струям света, видимыми потоками стекающими вниз. - Я вырос и понял, что открыть новую эру можем мы сами, а вот.... - Риман развернулся, подошел, ни на миг не отпуская моего взгляда.... - Я прошу тебя разделить со мною мою жизнь.
  Так просто и обыденно....
  - Риман... - выдохнула я.
   Как же все не вовремя....
  Впрочем, о чем это я?!
  - Я должен был произнести другие слова, но... - он вновь опустился на колени, прижал мои ладони к своему лицу. - Я не могу лишить тебя твоего предназначения, - закончил он категорично.
  - Брак главы аналитического блока Управление контрразведки Коалиционного штаба и лиската Самаринии.... - усмехнувшись, качнула я головой. - Ты осознаешь последствия своего шага? - повторила я его маневр, тоже встав на колени. - Для себя? Для меня?
  О чем я спрашивала?! Чтобы он и не понимал....
  - Нет! - твердо произнесла я, отняв ладони от его лица. Поднялась, повторив с теми же интонациями: - Нет!
  - Твое сердце дало другой ответ, - совершенно спокойно возразил он мне, вставая. Во взгляде ни намека на осуждение или обиду, лишь безграничная уверенность в том, что рано или поздно, но будет по его.
  Рано или поздно....
  - Сдается мне, что это было чем-то вроде подготовки, - я продолжала следить за ним взглядом, пытаясь сообразить, откуда взялась эта мысль, и какое отношение предложение выйти замуж могло иметь к ярости генерала Шторма.
  - Я уже говорил, что не понимаю твоей логике, - его улыбка была едва заметной и столь же мимолетной. - Я тебя не отпущу! Даже если ты уйдешь!
  Мне оставалось только вздохнуть. Как это выглядело в его варианте, я уже испытывала на себе. Где бы ни находилась, Риман всегда был где-то рядом....
  - Похоже, меня обложили! - неожиданно для самой себя легко усмехнулась я.
  - Это немного другое, - возразил он, догадавшись, о чем я подумала. Не только о тех событиях в секторе Приама, которые сопровождали поиски Скорповски, но и о... Шторме и Орлове.
  - Давай сначала выиграем войну, - попросила я, используя самый весомый из всех возможных аргументов.
  - Нет! - его ответ был столь же короток, как и мой.
  Отреагировать на движение Римана ко мне я не успела, да и к чему, когда тело скучало по его прикосновениям, по ощущению исходившей от него силы. По его поцелуям, в которых вместо страсти было признание, что в этом мире для него существует лишь одна женщина - я!
  И это было сладко и... больно.
  Я и... он....
  Здесь и... сейчас....
  Прошлое... будущее...
  ... не для нас!
  Когда Риман расстегнул плащ, я не заметила, лишь ощутила, как его ладонь властно легла на мой затылок, как пальцы чуть сжали пряди волос, заставляя откинуть голову назад....
  Сумасшествие! Нас ждали... люди, проблемы, выставленные перед нами задачи, а мы....
  'Не вздумай его жалеть!' - коротко бросил Шторм, то ли приказав, то ли попросив....
  'Не вздумай себя жалеть!' - вернулось ко мне отголосками его слов.
  И откликнулось.... Жалеть.... Жалеть... жалеть....
  Я вновь ошиблась, но теперь уже с человечностью.... На этот раз Шторм говорил о выборе, который сделал или... не сделал каждый из нас. Выборе, в котором были строчки из его марша: 'Есть только мы и... победа....'
  Понимал ли Вячек, как, вгрызаясь в брошенную им фразу, я буду вытаскивать на свет все новые и новые смыслы.... Привязывать их к себе, к нему, к ним....
  Наверное, понимал, потому и позволил сорваться с губ. Именно в тот момент! Именно в тех обстоятельствах....
  Поцелуй избавил меня от мыслей, вернув осознание этой реальности. Его сердце.... Мое сердце.... Под тихий шелест песка, под мерный шорох набегающих волн....
  Запретные территории....
  Запретная любовь....
  - Риман... - судорожно выдохнула я, попытавшись отстраниться и мысленно умоляя не отпускать.
  - Я ждал дольше, - только крепче прижал он меня к себе. Губы мазнули по щеке, давая вздохнуть, спустились на шею.... Фиксатор кителя чуть слышно щелкнул, позволяя ему большее....
  - Риман... - это был уже похожий на крик стон....
  Он и я....
  И всего лишь настоящее... одно на двоих....
  
  
  ***
  - Твой новый кабинет, - Валанд отступил в сторону, предлагая войти первой.
  - Сюрприз на сюрпризе, - вздохнула я, не торопясь перешагнуть через порог. - А ведь меня не было всего пять дней.
  - Эклис приказал ускориться, - прокомментировал мою реплику Марк. - А его приказы, ты сама понимаешь, исполняются 'от' и 'до'.
  - Вот это меня и беспокоит, - заметила я ворчливо. - Не то, что исполнили, а то, что отдал, - добавила я, конкретизируя свою позицию.
  Два 'бесхозных' здания, находившихся на территории базы, где расположилась служба аркатов, изменились до неузнаваемости. Черные панели внешней отделки - карбиновый металлопластик, легкая туманная дымка - системы защитных и искажающих полей.
  Активировавшийся командный раскрасил картинку еще несколькими нюансами. Три дополнительные чаши антенн дальней связи плюсом к той, что уже имелась, и восемь турельных комплексов на границе малого периметра.
  Что было на большом оставалось только предполагать. Допуск - не допуск, но епархия была не моей.
  - Элиз... - попытался 'успокоить' меня Валанд, но я только махнула рукой.
  Риман, пусть и весьма нестандартно, но подготовил меня к очередным масштабным изменениям.
  - Кабинет Злобина на втором этаже, Низморина на пятом, - дожидаясь пока 'созрею', чтобы войти, продолжил он знакомить меня с нововведениями. - Грони на первом. Оперативно-аналитические отделы на третьем. Здесь - ты, зал совещаний и координация. Связь на минус первом, архивы еще на один ниже.
  - А шестой? - задала я вполне очевидный вопрос, все-таки переступив направляющие для уходящей вбок двери. Углубление в палец шириной, находящееся перед ними, было пазом, куда вбивалась бронированная плита.
  - Тоже вотчина безопасников, - входя следом за мной, ответил Валанд. - Я тут немножко покомандовал, - повинился он, только и дав мне мельком осмотреться.
  Разбивка по зонам была уже привычна. Малая рабочая - шестиугольная платформа в самом центре кабинета, чуть приподнята над уровнем пола. Стол с закрепленными на нем стержнями-трансмиттерами трехмерных экранов, эргономичное сетчатое кресло, оснащенное системой дополнительной реальности, неактивированная пока панель оперативки. Еще два, предназначенные для посетителей. Одна из защитных панелей опущена, прикрывая со стороны окна.
  Во втором секторе тоже стол, но уже большего размера, рассчитанный на восемь-десять человек. Судя по покрытию - тактический, дающий четкую голографическую картинку.
  Третья - для отдыха. За выставленным на минимальную нагрузку искажающим полем просвечивали контуры дивана, кресла и расположенного между ними столика.
  - Там, - он кивнул налево, куда я в этот момент и смотрела, - еще одна комната. Если Риман вдруг выгонит.
  Я усмехнулась, оценив шутку, подошла ближе к боковой стене. Еще один экран, с заставкой в виде того самого поля пылающих маков, на которое я сменила напоминающий мне о произошедших на Маршее событиях.
  - Это - координация. Все в рамках твоего доступа, плюс выход на меня, Ракселя, Злобина, Низморина и Грони.
  - Это ведь еще не всё? - я ввела свой код, маки растаяли в матовой серости настройки. Три секунды на прохождение контроля и та разбилась на квадраты, подтверждая то, о чем я догадывалась. Коридоры этого здания пустыми лишь выглядели, скрывая за собой весьма активную жизнь.
  - Не всё, - с улыбкой подтвердил мое предположение Валанд. Вернулся к так и не закрывшейся за нами двери, продолжая смотреть на меня, махнул кому-то рукой. - Грони сказал, что ты будешь очень довольна, - дал он мне подсказку.
  Впрочем, мог и не стараться. Панели на полу гасили звуки, но было ощущение....
  - Сашка! - выдохнула я еще до того, как Кабарга буквально смел своей резвостью едва успевшего отступить в сторону Марка.
  - Госпожа подполковник, - вытянулся он, демонстрируя великолепную выправку, - лейтенант Кабарга....
  - Отставить! - рявкнула я, ловя себя на том, что губы расплываются в идиотской улыбке. - Заговорщики, блин! Когда прибыл?
  - Вчера, на курьерском, - из последних сил пытаясь оставаться серьезным, отчеканил новоявленный лейтенант.
  - Еще и курьерский... - исподлобья посмотрела я на Валанда, жалея о мелькнувшей и тут же исчезнувшей легкости.
  - Это уже другая история, - пожал он плечами.
  - И об этом мне тоже пусть расскажет Шторм, - чуть слышно прошептала я, зная, что тэнэк не позволит Марку пропустить сказанное, а вот Сашке, пока еще не влившемуся в нашу систему, только и останется, что читать по губам.
  - Можете быть свободны, лейтенант, - бросил Марк, давая понять, что предисловие на этом закончилось и пришла пора приступить к основной части.
  - Госпожа подполковник? - продолжая начатую не им традиция, произнес Сашка, поедая меня глазами.
  Могла бы сказать, что влюбленными, но с этим вопросом я разобралась уже достаточно давно, чтобы не ловиться на его уловки.
  - Завтра в девять инструктаж у меня. Потом примешь координацию, - кивнула я, тут же взглядом указав на дверь: - Свободен!
  - Есть! - отчеканил он и, идеально исполнив разворот, вышел из кабинета.
  - Ну а теперь к нашим проблемам... - направилась я к рабочему столу. Отстегнула от пояса планшет, положила на управляющую панель, загрузила с командного. Тут же активировала оперативный, подняв несколько внешек. - Кто начинает?
  - Я обещал Риману, что только покажу тебе кабинет, - потер шею Валанд, с надеждой посмотрев на закрывшуюся за Сашкой дверь.
  - Уверен, что он тебе поверил? - хохотнула я, давая понять, что оценила его желание закончить этот день на позитиве. - Вот и я нет, - продолжила я, пройдясь взглядом по кодам на светившейся желто-зеленым панели. - Что у Шторма? - только теперь расстегнула я плащ. Бросила на спинку кресла.
  - Аршан у него, - вполне по-человечески скривился Валанд, вешая свой на стойку. - Четыре дня тому назад стало известно, что скайлы внесли изменения в утвержденный коалицией эвакуационный план. С одной стороны пока ничего критичного, - подошел он ближе. В ответ на приглашающий жест присесть, качнул головой, - но это только пока. Есть там проблемные моменты.
  - Связанные с группой 'Ворош', лидер-капитаном которой является дочь генерала Орлова, - продолжила я за него. - А более конкретно? - уточнила я, не дожидаясь подтверждения моим догадкам.
  - Только в общих чертах, - поморщился Марк. - Что-то с ловлей на живца.
  - А что самариняне? - вспомнила я ответ Римана на свой вопрос о третьей кайри. И прозвучавшее при этом имя.
   - Ты меня спрашиваешь? - вроде как удивился он. На мой ироничный взгляд отреагировал усмешкой: - Наши идут на поддержку. Ильдар был....
  Он замялся, потом развел руками, не в силах подобрать соответствующий эпитет.
  Я понимала его затруднение. Бешенство, ярость, гнев.... Ни один из них нельзя было применить, когда речь шла о жреце такого уровня, как Ильдар. Все, что не касалось кайри, вписывалось в рамки демонстрируемого им безграничного спокойствия.
  - И чем Шторму не понравилась эта новость? - не отступила я, вытянув на внешку последний отчет Шуте. Не будь в кодировке названия файла символа, говорившего о том, что информация требует моего внимания, отложила бы до утра. А так... совместить полезное с полезным.
  - А с чего ты посчитала, что не понравилась? - Валанд решил все-таки присесть.
  Сдвинув экран в сторону, скептически посмотрела на Марка:
  - Воодушевление на лицах. У Римана и у тебя.
  Валанд вздохнул... попытался улыбнуться, но вышло с натяжкой:
  - Это еще одна другая история, и тут я тебе ничем помочь не могу. Прошло мимо меня.
  - Принято, - кивнула я. - Тогда остается курьерский, - вернула я внешку на место, отметив для себя не то что бы новое, но пока еще не встречавшееся в аналитических справках Виешу имя.
  Сяглов Евгений Станиславович. Один из заместителей министра иностранных дел, курировавший участие Галактического Союза в межсекторальных организациях.
  Служба внешних границ разворачивалась при его непосредственном кураторстве. Коалиционный Штаб - тоже.
  - Насколько я понял, речь идет о подготовке к подписанию меморандума о военном сотрудничестве, - решил удивить меня Валанд, - но это пока....
  - Очень большой секрет, - закончила я за него, мысленно признав своевременность подобного решения. С учетом последний событий.... - Что по эвакуации? - я сбросила внешку, успев поймать холодок, мелькнувший в глазах Валанда.
  - Есть первые потери, - поднялся он. Отошел к окну.
  Защитная панель не давала прямого обзора, так что пришлось встать и последовать за ним.
  - Это - война, Элиз, - обхватил он меня за плечи, как только я пристроилась рядом.
  С этой стороны поле не искажало картинку, давая рассмотреть, как на самом краю степи, сползает в просоленную и иссушенную землю Лаймэ.
  - Ты хотел бы находиться там? - спросила я, понимаю, что фраза отдает банальностью.
  Конечно, хотел бы. И именно там....
  - Как Злобин? - ответил он вопросом. Но руку не убрал, словно подчеркивая, что с выводами я не ошиблась.
  - О-о-о... - принимая смену темы, хохотнула я.
  - Настолько все серьезно? - он отступил, освобождая меня от своей опеки.
  - Более чем, - вздохнула я, - но об этом я расскажу уже завтра. Впрочем, - я бросила взгляд на табло времени - всего лишь восемь часов, но усталость брала свое, - можешь поинтересоваться у Джориша или Валентира. Они поведают тебе много чего любопытного.
  - А ты пока....
  - А я пока пообщаюсь со Штормом и спать, - закончила я за него, очень надеясь, что вторая часть плана не сорвется благодаря неожиданностям первой.
  Хотя....
  В этой моей надежде кое-что было и от лукавства....
  
  
  

Глава 5

  - Уже не сплю! - не открывая глаз, пробурчал Лазовски, отреагировав на появление Орлова.
  Служба безопасности о визите генерала предупредила, но Ровер позволил себе еще несколько минут. Четвертые сутки на ногах.... Боты пока держали, но стоило подстраховаться на будущее.
  - Кривых еще на подлете, так что спи... - 'разрешил' Орлов, отходя к окну.
  Хоть и прикрыто защитными полями, но пейзаж с той стороны все равно был настоящим, не то, что в его подземелье.
  Про подземелье он подумал лишь теперь, до этого мгновения даже не сравнивал. Да и когда.... Дни и ночи в последнее время отмерялись сменой кодов оперативных дежурных.
  - Поздно! - Ровер, откинул китель, которым укрывался, сел на диване, жестко растер лицо ладонями. Посмотрел на спину стоявшего, опершись на подоконник, генерала.... Та - 'молчала', скрывая причину столь неожиданного появления. - Кофе не предлагаю. Коньяк - тоже.
  - Это за что в немилость?! - ухмыльнулся Орлов, но не обернулся, разглядывая раннюю в этом году весну.
  Середина марта, а снег сошел и за границей метеорологического купола.
  Правда, впереди был апрель со своими коррективами, но пока....
  Мысль неожиданно соскользнула на состоявшуюся неделю назад встречу с детьми. Впрочем, детьми они были для него, а так.... Валери уже двадцать, Ник на три года младше.
  Час другой жизни....
  Странной, давно забытой....
  - От медиков циркулярка пришла с категорическим запретом, - не без удовлетворения произнес Лазовски. - Ты - в списке.
  - А ты? - все-таки оглянулся Орлов.
  Взгляд воспринимался спокойным, но каким-то отстраненным, словно тот находился не здесь.
  - А я прошел по верхней границе, - улыбнулся Ровер. Как ни пытался удержать, но вышло устало.... - Рекомендовали воздержаться, но пока без жестких формулировок.
  - Значит, в кандидатах... - словно ставя точку в теме, протянул Орлов. Потом кивнул... то ли сказанному, то ли собственным размышлениям. - Как Аксинья? - вновь вернувшись к созерцанию пейзажа за окном, поинтересовался он.
  Вода в озере была удивительно светлой....
  - Николай Сергеевич... - Лазовски подошел, встал рядом, - к чему это хожденье вокруг, да около. Хочешь знать насколько все серьезно?
  - Наверное... - Орлов шевельнулся, но в последний момент оборвал так и не начатое движение. - После встречи с детьми пробило на сентиментальность.
  - Значит, тенденция, - усмехнувшись, вздохнул Ровер. - Нам всем надо куда-то возвращаться.... Беспокоишься? - спросил он после короткой паузы.
  О ком говорил, понятно. Двенадцатые сутки с начала эвакуации....
  Группа 'Ворош', лидер-капитаном которой была дочь генерала, уже не раз отыграла на острие....
  Пока без выбытия из списков личного состава.
  Одно тут же потянуло другое. Начиная с сакраментального: 'Суки!', вскипевшего там, внутри, с трудом контролируемой яростью, и заканчивая....
  В форме плана, в виде объемных картинок на тактических столах, все выглядело пусть и не идеально, но уравновешивая риск и необходимость. То, что выкладывалось в реальности, называлось коротко и однозначно: крах!
  Крах всего, что собиралось по крупицам последние несколько стандартов.
  Взаимопомощь, взаимопонимание, достигнутые договоренности....
  Главы секторов - как пауки в банке: собственные интересы, выставленные в приоритет; подковерные игры, как способ решения вопросов; позиция силы, в качестве основного аргумента....
  И только Служба внешних границ делала то, что должна была делать - неся потери, продолжала вести транспорты к точке сбора....
  - Беспокоюсь, но... - Орлов поморщился, подбирая слово, - уверен, она - справится.
  - Что не отменяет всего остального, - понимающе кивнул Лазовски. - А в городе уже сухо и продают ландыши....
  - Неожиданно! - прокомментировал последнюю фразу появившийся столь... вовремя Кривых. Когда Ровер развернулся, продолжил, не скрывая легкого сарказма: - Иду по коридору, навстречу барышня со связи. Взгляд с поволокой, на губах застыла улыбка. Ну, думаю, все... весна. Захожу сюда, а тут....
  - Ландыши тут, - хмыкнул Лазовски. На вопросительно приподнятую бровь качнул головой - о причине, заставившей Орлова покинуть свою вотчину и перебраться под крыло ОСО, он даже не догадывался.
  - Хватит переглядываться, - Орлов с места не сдвинулся, лишь протянул руку, подавая Роверу выщелкнутый из паза наручного комма слот. - Посмотрите и скажите, что думаете.
  Повторять не пришлось. Уж если генерал сам....
  Поднявшиеся над рабочим столом Лазовски внешки сменили декорации, обнажив пролегавшую и здесь линию фронта.
  Файлов оказалось два.
  В одном - копия докладной, написанной адмиралом Соболевым на имя главы Штаба объединенного флота Маршала Галактического Союза Булганина.
  Все очень четко, сухо и по существу. Подробный анализ первоначального плана эвакуации тарсов: плюсы и минусы; основания, заставившие принять в разработку именно в таком виде; варианты, от которых пришлось отказаться с указанием причин; и, что было наиболее важным, последствия внесенных изменений, большинство из которых согласовывались непосредственно с адмиралом Далиным, взявшим на себя его реализацию.
  Во втором - пояснения к ней, адресованные Орлову и Шторму.
  Первым закончил изучать сей опус Лазовски. Выругался... не так, что бы от души, но давая понять - сделанные Соболевым выводы оказались для него совершенно неожиданными.
  Кривых задержался не дольше, чем на пару минут:
  - Не знал бы адмирала, сказал....
  - Вот именно, - перебил Валентина Орлов. Развернулся. Взгляд был из тех, когда сюрпризы начались, но не закончились. - Это еще не все.
  - А ты говоришь, ландыши... - сквозь стиснутые зубы процедил Кривых. - Генерал, так это....
  Орлов оборвал полковника категоричным жестом. С командного отправил вызов, успел досчитать до десяти прежде, чем прошло соединение.
  Появлению Шторма на поднявшейся между ними внешке не удивился ни Лазовски, ни Кривых. Уж если где-то что-то затевалось....
  В данном случае действительно затевалось. К сожалению, не ими....
  - Изарде согласен с выводами Соболева, - пропустив приветствие, мрачно заметил Шторм. - Не так, чтобы абсолютно, но....
  - Изарде? - переспросил Кривых, воспользовавшись предоставленной Штормом паузой.
  Находился тот не в своем кабинете - на площадке канатно-кресельной дороги. Вокруг только горы, резавшие своими вершинами небо, да подвесная конструкция за генеральской спиной, которая скрежетала металлом по металлу, содрогаясь под порывами резкого ветра.
  Еще одна... странность.
  Полковник отметил и тут же выдал возможное объяснение - Шаевский! Не в смысле недоверия - как средство предохранения от прыти Виктора, в действиях которого все больше проявлялось от самого Шторма.
  Все, до чего мог дотянуться и даже больше....
  Орлов был прав, говоря, что наступавшая им на пятки смена удалась. Шавок среди них не было, одни волкодавы.
  - Изарде, - подтвердил Шторм и махнул кому-то невидимому рукой, дав время пройти в размышлениях дальше.
  Имя из знакомых.
  Каши Изарде, командующий ударной армадой стархов, фигура не просто известная - едва ли не скандальная.
  Резкий, категоричный, не терпящий лизоблюдства и считающий, что самое ценное на войне - жизнь. Великолепный стратег, знаток военной истории....
  При другом императоре у Изарде могло быть много проблем, но только не при Индарсе, служившем когда-то под его началом.
  Их отношения с Соболевым трудно было назвать дружбой - оба волки-одиночки, но в уважении друг другу не отказывали. А вот с Далиным....
  Изарде успел засветиться среди ярых оппонентов адмирала, что не делало его союзником, но увеличивало шансы не увидеть среди противников.
  - А он-то тут причем? - Лазовски опередил Кривых с вопросом.
  - Генерал, - кивнув на Орлова, счел нужным пояснить Шторм, - предположил, что если сообразил один, то и второй....
  - Подожди, - не дал ему договорить Лазовски. Бросил взгляд на застывшие в воздухе схемы, нахмурился. - Давай вернемся к главному.
  - Давай! - довольно язвительно усмехнулся Шторм. - Соболев считает, что одной из задач, которую ставил перед собой канир Аршан, продавливая через адмирала Далина изменения в первоначальном плане эвакуации, является дискредитация этого самого адмирала.
  - Только не надо говорить, что благородная цель оправдает паскудство исполнения! - с теми же интонациями огрызнулся Лазовски. Качнул головой... выдохнул.... - Неожиданно!
  - Да нет здесь благородства! - скривился с той стороны экрана Шторм. Отвернулся от очередного порыва ветра, оставившего на его щеке капли влаги, снова посмотрел на Лазовски, которому вроде как и отвечал. - Если Коалиционный штаб возглавит Далин, его сектор останется без поддержки.
  - Его сектор... - хмыкнул Кривых. - И что, ни одного шанса?
  - Ни одного, - Шторм был более чем серьезен. - Беременность настоятельницы Храма дала Аршану больше, чем поддержка конкора. Ты же знаешь, в таких случаях главное, как преподнести.... Теперь он едва ли не герой скайлов! Их надежда!
  - И этой надежде... - начал было полковник, но замолчал, мгновенно отреагировав на острый, предупреждающий взгляд Шторма.
  О том, что адмирал Искандер этой надежде как кость в горле при Орлове говорить не стоило.
  - Георгий засветил докладную... - выводя разговор в другое русло, произнес вдруг Орлов. Посмотрел на Кривых, кивнул, подтверждая, что тот понял правильно - какие связи задействовал его отчим неизвестно, но под сукно, как раньше говорили, теперь уже не убрать. - Стоит за ним присмотреть. Мало ли....
  - Принято! - тут же подобрался полковник. У генерала чутье....
  У них всех было чутье, жаль, не всегда спасало....
  - Далина - на добитие? - Лазовски сбросил входящий.
  Орлов вздохнул, оглянулся, бросив последний взгляд за окно....
  Весна!
  Эта весна распускалась не для них....
  Ответил Орлов уже отойдя к двери:
  - Нет!
  Следующего вопроса, как он и предполагал, не последовало.
  Были в их службе ситуации, как эта. Когда еще рано, потому что... уже поздно....
  
  
  ***
  А вызов так и не проходил. Кодировка на максимуме, удержание, но... без ответа.
  Пообещав себе, что еще пять минут и, если ничего не изменится, то отправлюсь спать, я вновь зарылась в отчеты Шуте.
  Мы опять буксовали.... Так бывало. Прорыв, вал новой информации и... ступор, кажущаяся остановкой кропотливая работа, в которой крупицы пока еще ни во что не вписывающихся данных закладывали основу будущих открытий.
  С мысли сбила весточка от Низморина. Приглашение отпраздновать новоселье. Было бы неплохо - по ним я тоже соскучилась, однако ответила отказом. Риман все понимал, но....
  Обманывать себя - глупо, у моей усталости был оттенок покоя, который мог дать только он.
  - Извини! - соединение прошло резко, настигнув между воспоминанием о нежной властности Римана и вопросом о работавшем с Даудадзе жреце. При всех задействованных в его поиске силах, ни одной более менее надежной ниточкой похвастаться мы не могли.
  Сам по себе этот факт трудно было назвать критичным, но это если не рассматривать в связке с бывшим Верховным Матео.
  Оторвав взгляд от внешки, на которую была выведена та самая, последняя сводка Виешу, взглянула на Шторма.
  Риман был прав - Слава бушевал. Нет, внешне не придерешься: спокоен, собран, деловит. Да и в глазах не сверкало, но это если не присматриваться.
  - Валанд ведь участвовал в подавлении бунта на Сайхи? - 'сорвала' я его со следующей реплики, как раз успев вклиниться в паузу между намекающим на проблемы прищуром и коротким вздохом.
  - Очередное откровение на пустом месте, - мгновенно перестроившись, довольно хмыкнул Шторм. - Злобин?
  - А он там каким боком? - не стала я подтверждать очевидного. Доклад по итогам встречи на Инари Слава уже получил. И, как я думала, не один.
  Улыбка Шторма стала довольной.
  Сволочь!
  Но к этому я уже почти привыкла....
  - Он - ментат?
  - Слабый, но для ССБ и этого было много.
  - Так ССБ было после О-да или параллельно, - уточнила я, давая понять, что тему собираюсь довести до конца. Нравится это ему или нет.
  - Параллельно, - поощрительно улыбнулся он.
  - Ну и гадина же ты, Слава! - едва ли не восторженно прошипела я. - А казался таким милым....
  - Я или он? - усы Шторм вопросительно встопорщились, но это я отметила машинально, наблюдая за метаморфозой его взгляда. Убийственная острота при кажущейся рассеянности....
  Он и в полковниках был весьма неплох, в генералах вообще стал шикарен.
  - Оба! - оправдала я его ожидания, тут же сменив тон: - Значит, у Марка две блокировки по памяти.
  - Одна, - поправил он меня.
  Когда я приподняла бровь, интересуясь, правильно ли поняла, что события на Зерхане он теперь помнит 'от' и 'до', кивнул.
  - И зачем мне об этом знать? - догадываясь, что ответа на свой вопрос не получу, все-таки спросила я.
  С предположением не ошиблась. Взгляд Славы стал загадочным, но это был максимум, на который могла рассчитывать. Мол, все карты у тебя, думай сама....
  История обычная, не привыкать, но иногда бесило. Этот случай был как раз их таких.
  Вот только спорить.... Не конструктивно, как говорила когда-то маршал Элизабет Мирайя.
  Подполковничьи нашивки этого факта не изменили.
  - Кто будет работать со Злобиным? - вернулась я ко второму вопросу той же темы.
  - Никто, - не стал он заставлять меня разгадывать еще и этот ребус. Когда я нахмурилась - где-то рядом пролегала граница доверия, закончил: - Требование по безопасности. У Низморина права на ликвидацию.
  - Твою...! - выдохнула я резко, тут же заставив себя не то, чтобы успокоиться - дело было не в полыхнувшем яростью сволочизме ситуации, просто посмотреть на то же самое, но более объективно: - Злобин знает?
  - А ты в этом сомневаешься? - иронии в голосе Шторма было хоть отбавляй.
  - Нет! - твердо ответила я, переведя взгляд со Славы на экран координации.
  В кабинете старших аналитиков, который занимали Шуте и Вислав Рое - задорный черноволосой приамец, с подачи Сашки намечалось 'за знакомство'.... С учетом спецботов занятие чисто символическое, но для будущего взаимодействия вполне полезное.
  - Риман сделал мне предложение... - вскользь заметила я, мысленно улыбнувшись.
  Хоть маленькая, но... месть!
  - И ты, конечно же, отказалась, - ворчливо отозвался Шторм, заставив вновь на себя посмотреть.
  - Только не говори, что недоволен, - уже серьезно отреагировала я.
  - Скажу - недоволен, - отрезал он достаточно резко. - Ваш брак создаст множество проблем, но решит одну главную - сохранит твою жизнь.
  - Объясни! - потребовала я, догадываясь, что для подобных высказываний должны быть веские основания.
   - А что объяснять?! - вскинулся Слава, давая понять, что подошли мы к самому главному. Кружным путем, но... иногда он становился самым коротким. - Наше правительство ведет себя как последняя проститутка. Тому дает, и тому тоже дает, и этому.... - скривился он. Поднялся.... - Ненавижу этот кабинет. Чувствую себя в нем, как на полигоне!
  - Давишь на жалость? - нашла я в себе силы хохотнуть беззаботно.
  - Про крейсер в курсе? - уже абсолютно спокойно поинтересовался Шторм, направляясь в закуток, где стояла кофе-машина.
  Вот ведь....
  - И про очень большую тайну, связанную с подготовкой к подписанию меморандума о военном сотрудничестве с Самаринией, - ответила я, наблюдая, как по мере того, как говорила, на его спине все четче 'проступало' то самое бешенство, которое он так тщательно сдерживал. - Очередная утечка?
  - Не просто утечка, - развернулся он ко мне, - но и под соответствующим соусом.
  - Проблемы со скайлами? - откинув стархов и демонов, которым наш военный союз с самаринянами ни во что не упирался, уточнила я.
  - Плюсом к тем, которые уже были, - подтвердил он. - А тут еще и отказ эклиса Ильдара от тройственной встречи....
  - Что заканчивает картину нашего предательства, - кивнула я.
  - И, как ты понимаешь, - развернувшись, не без злости усмехнулся Шторм, - вариант с 'пойти и набить морду' в данном случае не проходит.
  - В свете этих событий задача найти этих сук становится первоочередной, - я тоже поднялась, подошла к экрану координации, с командного увеличив картинку из кабинета аналитиков.
  Компания увеличилась еще на четверых. Лай Орлак, Дан Станнер, Иари Куиши и Грони. Каждой твари по паре.... И не важно, что Сашка был вроде как лишний. Шел за организатора.
  - У Кабарги талант, - на этот раз как-то... умиротворенно улыбнулся Шторм.
  - Стреляет он тоже неплохо, - вроде как невпопад отозвалась я, наблюдая, как Сашка, обмениваясь рукопожатием с Марвелом, что-то ему шепнул. Грони слегка опустил голову, потом посмотрел... прямо на меня. - Думаешь, начнут охоту? - продолжила я, первой отведя взгляд.
  Видеть меня Марвел не мог, но.... У таких, как он, чутье. Звериное.
  - Уверен,- 'порадовал' меня Шторм. - Я, Орлов, Ежов, Кривых... - он качнул головой. - Мы - опасны, но не сами по себе - командой, которую собираем. Свое умение цепляться в глотку ты уже доказала и не раз, да и засветилась по самое не хочу.
  - Тебе не кажется, что наш разговор тянет на сентиментальную хрень? - задумчиво протянула я, перебирая все, что успела узнать за последние двадцать минут и, приходя к выводу, что если судить по способу подачи информации, то с формулировкой не ошиблась, а вот если по ее сути.... - Не знаю, понадобится тебе или нет, - не дождавшись его ответа, продолжила я, - но Риман дал понять, что Ильдар против появления здесь третьей кайри.
  - Что?! - Шторм машинально сделал шаг ко мне, остановился.... - Девочка моя....
  Явное облегчение на физиономии Славы....
  - Возможно, я ошиблась... - сглотнув довольную улыбку, пожала я плечом, тут же поймав укоризненный взгляд. - Может, вы уже начнете общаться без посредников? - едва ли не жалобно попросила я.
  Искать подвох в каждом слове, в каждом жесте....
  В этом была своя прелесть. И мы оба об этом прекрасно знали.
  - По команде стархов у нас с Йоргом полное понимание, - как и ожидалось, проигнорировал он мой вопрос. Списки я сброшу, крейсер к вам ушел. Свонга задействуй по полной, он - умница, да и с Валандом во время неразберихи с покушениями успел поработать, так что в курс дела войдет быстро. Демоны тоже определились. - Он замолчал, ухмыльнулся, многозначительно глядя на меня.
  - Предлагаешь к кому-нибудь присмотреться внимательнее? - 'перевела' я его красноречивый взгляд.
  - Есть там один мальчик из ведомства Фархада, - подтвердил Шторм догадку. - Сдавать пока не буду, сама разберешься.
  - Вроде как доказательство, что работаем только по оговоренным целям? - фыркнула я, в очередной раз качнув головой.
  Уже даже не террариум.... В других группах ребята из очень серьезных структур тоже имелись.
  - Сорок минут назад на Ярлтоне был ранен Кот, - вместо того чтобы поддержать шутку, неожиданно произнес Шторм.
  - Кот?! - Я нахмурилась - не все персонажи из ближнего окружения Славы были мне хорошо знакомы.... - Гусаров?! - дойдя до нужного, переспросила я. - Серьезно?!
  - Жить будет, - несколько смягчил он свое известие. И добавил, подкидывая мне еще одну ниточку: - Прикрыл моего осведомителя. 'Мэгик Иниарс'.
  В ответ только кивнула - приняла:
  - Это - все?
  - На сегодня, - дав заметить свою усталость, отозвался он. Потом подмигнул и... выдал, намекая, что, несмотря на проблемы, в наших с ним отношениях ничего не изменилось: - И выйди ты за него замуж. Мне спокойнее будет....
  - А мне? - язвительно уточнила я и... лишь когда отключилась, сообразила, что о Ровере за весь разговор он не сказал ни слова....
  
  
  ***
  Внешний вид госпиталя полностью соответствовал его названию.
  Императорский....
  Комплекс из нескольких зданий, связанных подземными и воздушными переходами, посадочные стапеля на крышах и технических уровнях. Подчеркнуто нейтральные цвета, в которых было что-то от представительности; облицовка, перекликавшаяся по фактуре с оформлением дворца главы империи. Парковые зоны с идеально подстриженным кустарником, монументальные деревья, помнившие, как закладывались первые камни в основание будущей жемчужины современной медицины демонов, известной во всех уголках Галактики.
  Внутри все было не менее торжественно и столь же... вызывающе скромно. И не важно, чего именно касалось: оборудования и мебели, которым были оснащены и обставлены лаборатории, лечебные и исследовательские кабинеты, реабилитационные залы и операционные, или обстановки палат.
  - Теперь я понял, почему ты решил прикрыть ее собой! - хохотнул Валесантери Горевски, окинув быстрым взглядом одну из таких.
  Впрочем, называть ее палатой язык не поворачивался. Скорее уж покоями.
  - Тоже хочешь отдохнуть со всеми удобствами? - с явным трудом приподнялся на постели Гусаров. Откинулся на подушки, тут же любезно подсунутые под спину стоявшей рядом с его постелью сестричкой.
  Демонесса была в меру молода, значительно более чем в меру привлекательна, смущая мужчин коротеньким форменным платьем, которое скорее подчеркивало некоторые достоинства ее фигуры, чем прикрывало их от нескромных взоров.
  А еще она была офицером личного подразделения главы СБ демонов.
  Дарки.... Несуществующие....
  - Только не таким способом, - Горевски подошел ближе. Переставил стул к кровати, развернув его спинкой вперед, сел, облокотился, уложив подбородок на сцепленные в замок ладони. - Ты помнишь, о чем я тебя предупреждал, прежде чем ты с головой влез в это дело? - едва ли не мягко поинтересовался старший из младших Горевски, обманчиво спокойно глядя на Гусарова.
  - Семафорить, если вдруг станет горячо! - покладисто отозвался Михаил, но тут же поморщился.
  Про раненую руку помнил мозг, но не тело, то и дело норовя использовать по назначению.
  - А ты? - Валесантери был само терпение.
  - Мне выйти? - напоминая о своем присутствии, 'скромно' уточнила сестричка и нежно посмотрела на Горевски.
  - Иди, милая, - одарив ее... откровенным взглядом, разрешил Валесантери. И повторил, подмигнув с намеком: - Иди.
  - А у тебя талант, - с преувеличенным задором хохотнул Гусаров, когда дверь за демоницей закрылась. С той стороны. - Где бы ни появился....
  - Мы сейчас не обо мне, а о тебе, - уже более резко произнес Валесантери, поднимаясь. - Повоевать захотелось?! - наклонился он над Михаилом. - Душе не хватало подвигов?!
  - Началось... - протяжно вздохнул Гусаров. - Да осознал я, осознал....
  - Ты?! - возмущенно воскликнул Горевски. Выпрямился, посмотрел на друга... свысока. - Пацан ты еще! Когда только повзрослеешь?!
  - Ой... - скривился Михаил. - Только не говори, что Ирэн этого не стоила!
  - Стоила! - уже другим тоном произнес Валесантери. Тоже вздохнул....
  Нет, не ставя точки в этом завуалированном споре, признавая, что все выглядело еще более хреново, чем они ожидали.
  - Как она? - голос Гусарова чуть дрогнул... воспоминанием.
  Ирэн Сорбис, один из вице-президентов 'Мэгик иниарс', корпорации, занимавшейся контрактными поставками для нужд флота Союза.
  Миниатюрная, внешне очень хрупкая женщина, с обманчивым возрастом. То ли двадцать - когда улыбалась, то ли далеко за тридцать, когда внутреннее скрывалось за ширму внешней сдержанности.
  Большие, чуть раскосые внимательные глаза, притягательные губы, способные становиться твердыми и категоричными. Рост, несмотря на который, она глядела сверху вниз даже на тех, кто был значительно выше ее.
  Входя в состав комиссии Союза, которая проверяла 'Мэгик...' после просочившихся в прессу 'слухов' о продаже контрольного пакета акций дельцам с Окраин, Гусаров, то ли тренируясь, то ли развлекаясь, составлял список возможных осведомителей Шторма. Пока Валесантери не представил их друг другу, Ирэн в него не входила, оставаясь умненькой, привлекательной, но... не склонной к проделкам вроде той, которая позволила ей сорвать сделку.
  - Она? - насмешливо переспросил Горевски, отходя к окну.
  То было открыто... ранняя осень, тепло, сухо, слегка меланхолично.... Перегнулся через подоконник, свистнул, сбивая с шага идущую по дорожке барышню. Та вскинулась, подняла голову....
  Валесантери вздохнул - девчушка оказалась совсем молоденькой, но все равно помахал ей рукой. Когда демоница в ответ показала язык, весело засмеялся и, выпрямившись, повернулся к наблюдавшему за ним Гусарову:
  - Ты хоть помнишь, кто ее папенька? - спросил он уже серьезно.
  - Основатель 'Сорбис Инк Серналь', - не задержался с ответом Михаил. - За двадцать лет от маленькой компании, занимающейся настройкой ИИ для домашних систем, до трансгалактической корпорации.
  - Ирэн начала работать у отца, когда ей исполнилось двенадцать. Стартовала с простого оператора по вводу данных, а в четырнадцать уже сидела в финансовом отделе.
  - В четырнадцать?! - приподнялся Гусаров.
  Зашипел от пронзившей руку боли, вновь откинулся на подушки. Напоровшись на укоризненный взгляд Горевски, закатил глаза, словно говоря, что у него нет столь богатого опыта ранений, каким мог похвастаться сам Валесантери.
  - У нее какое-то парадоксальное чутье, - продолжил Валесантери, когда во вздохах Михаила появилась некоторая нарочитость. - Ей достаточно бегло посмотреть на цифры, чтобы найти нестыковки. И не так, чтобы ошибки, а именно намеренное искажение.
  - А раньше нельзя было предупредить? - неожиданно по-мальчишески вспылил Гусаров.
  Горевски только хмыкнул:
  - Не одному мне чувствовать себя студентом-недоучкой, - улыбнулся он... улыбка вышла не такой уж и беспечной. - Шторм ее на этом и поймал, - закончил Валесантери с оттенком грусти. Не дожидаясь вопроса, продолжил: - Они... случайно встретились на какой-то конференции по трансграничной экономической безопасности.
  - Дальше можешь не продолжать! - захохотал Гусаров. Опять дернул руку, чертыхнулся, но на этот раз сквозь смех. - Теперь понятно, для кого я готовил ту идиотскую схему с.... Твою...! - оборвал Михаил сам себя. Несколько растерянно посмотрел на наблюдавшего за ним Горевски. - Я же в той схеме....
  - ...создал структуру, в рамках которой по некоему, случайно пришедшему тебе в голову алгоритму, определил список системообразующих трансгалактических корпораций. И уже в них внедрил третий вектор развития, существующий вне целей именно нашей Галактики....
  - Это была игра! - сухо процедил Гусаров, только теперь осознав, что через экономические выкладки присутствие домонов можно было просчитать уже тогда.
  Но.... Он правильно сказал, тогда это была всего лишь игра, пусть и весьма увлекательная.
  - 'Сорбис Инк Серналь' отсутствовала в твоем списке и поэтому Ирэн, которая с налету не смогла добраться до сути подкинутой Штормом задачки, со скандалом ушла из компании отца и, пройдя семь кругов ада, все-таки была принята на службу в 'Мэгик...'. А четыре года спустя она стала одним из ее вице-президентов.
  - А начиналось все с простого вопроса... - вздохнул Михаил, посмотрев на вновь открывшуюся дверь. - Меня оставят в покое или нет? - как только опознал входившего, капризно протянул он и картинно приложил ладонь ко лбу.
  - Все совсем трагично? - с усмешкой поинтересовался Олиш, когда створа за ним вновь закрылась.
  Прошел в палату, демонстративно игнорируя выделывавшегося Гусарова.
  - При той красотке, что подпирает сейчас стену с той стороны, держался бодрячком, а теперь... - пожимая протянутую ладонь, улыбнулся Валесантери. - Как там? - спросил он тут же, подразумевая под 'там' стапельную площадку корпуса Управления 'Мэгик...', на которой пытались 'достать' Ирэн.
  - Пока ничего, но парни в группе серьезные, найдут! - уверенно ответил демон, как и Горевски совсем недавно, подойдя к окну. - Ты-то как там оказался? - повернулся он к Гусарову.
  Демонстрировать вселенскую скорбь к этому моменту Михаил уже перестал. Впрочем, это мало что изменило - поймать плевок плазмы, пусть и вскользь, еще то удовольствие, так что морщился он по делу.
  - Она забыла комм у меня в кабинете, - сглотнул он. - Заметил не сразу, заинтересовался ее выводами....
  - Выглядит, как случайность, - заметил Горевски. Налил в стоявший на столике стакан воды из высокой бутылки, высыпал туда же лежавший на подставке порошок, подошел к кровати, подал Гусарову: - Пей!
  - Считаешь, что все не так просто? - заинтересованно уточнил Олиш, устроившись на подоконнике.
  Хоть и свой опыт в таких делах имелся - не зря выполнял личные поручения самого императора, но в данном случае присутствовали и весьма специфические навыки.
  - А разве в нашем деле было когда-нибудь просто? - без недавнего задора усмехнулся Валесантери. - Ты мне потом сбрось данные по оружию, я потрясу свои источники.
  - А может я тебя вместе с твоими источниками? - хищно прищурился Олиш, слегка поднимая градус настроя.
  - А потом мой шеф будет долго объяснять твоему шефу, что эта смерть в его планы не входила! - 'принял' кураж Горевски. Потом чуть наклонился, чтобы его лицо находилось на одном уровне с лицом полусидевшего Гусарова, и, глядя на Олиша, заговорщицки уточнил: - Неужели Ирэн Сорбис не удалось уговорить тебя взять ее с собой, чтобы она лично могла поблагодарить своего спасителя?
  - Ирэн здесь?! - Михаил тут же отдал Валесантери пустой стакан.
  - А где ей еще быть! - Олиш расслабленно откинулся на откос окна. Закрыл глаза, протянул... устало: - Вот сейчас проведу допрос по всей форме....
  - Ну, вы и сволочи! - с выражением протянул Михаил, возмущенно качнул головой. - А ну, брысь! А то сейчас как начну умирать....
  - Знает, гад, чем шантажировать, - тут же соскочил с подоконника Олиш. По пути прихватив Горевски за рукав пиджака, подтолкнул к двери. - Пойдем, а то ведь потом обвинит в издевательстве, так ваш Шторм всю плешь проест выяснением подробностей.
  - Генерал - может! - хохотнув, согласился с ним Валесантери. - Кстати, - двинул он демона плечом, успев заметить в отражении зеркала, как, глядя им в спину, улыбнулся Гусаров, - а как зовут эту девочку?
  - Какую девочку? - вроде как не понял Олиш. И даже оглянулся, еще раз осмотреть палату, которую они как раз собирались покинуть.
  - Которая сестричка! - как непонятливому объяснил Горевски.
  - А! - открывая дверь, довольно воскликнул демон. - Так бы и сказал....
  Одному из них сегодня повезло...
  ... достойный повод, чтобы порадоваться жизни....
  
  
  

Глава 6

  Пятнадцатые сутки с начала эвакуации.
  Девять суток до вхождения первых транспортов в систему Баркот
  
  
  - Гнать нас надо! - потянулась я, раскинув руки в стороны. Посмотрела на сидевшего напротив Валанда, оценила направление его взгляда. Китель я сняла, натянувшаяся ткань рубашки прекрасно очерчивала... достоинства моей фигуры. - Ильдар ведь не против твоей связи с медичкой?
  Делать вид, что не заметила его интереса, даже не стала. Наше с ним прошлое.... В нашем с ним настоящем целомудренность отношений диктовалась принципом, исходя из которого, мы были готовы прикрывать друг другу спину.
  - Не удивлюсь, если она выполняет его приказ, - повел шеей Марк, давая понять, что и сам был бы не прочь сделать перерыв. - Ничего? - он кивнул на внешку, на которой был отчет, с которым я работала.
  - Ничего! - поднялась я с кресла, прошлась по кабинету. - А чем тебе твой кабинет не нравится? - полюбопытствовала я. Как раз на глаза попалось второе здание, в которое из своего подземелья перебралась служба аркатов.
  - Лучше спроси, чем мне нравится твой, - засмеялся он в ответ. Откинулся на спинку кресла, развернувшись вместе с ним в мою сторону.
  - Тебе со мной хорошо думается, - ответила, не обернувшись. - Не понимаю... - не дожидаясь его комментария, протянула я. - Нэйт Лаконель, жрец полного посвящения Храма Предназначения. Начал ментальную перекодировку Даудадзе во время проведения выставки вооружения на Приаме двенадцать стандартов тому назад. Закончил стандарт спустя во время их встречи на Зерхане. Фалько мы исключили - не тот уровень. Объекты Римана перехватил Орлов. Тот, который в гордонском филиале дочки корпорации 'Траш' успешно работает на нас, законсервированный на контроле.
  Я оглянулась. Валанд продолжал смотреть на меня и... молчать.
  Мне с ним тоже... хорошо думалось....
  - Остаются Вариш, Химео и Стакиш.
  - Шестеро. Двое занимались стархами, трое - трансгалактическими корпорациями, один - Союзом, - Валанд воспроизвел то же самое, но сместив акценты на сферы интересов.
  Задумчиво кивнула, вновь посмотрела на стоявшее напротив здание. Четыреста двадцать метров.... Пять защитных куполов. Четыре перекрестных, один - общий....
  Никакого отношения к моему размышлению это не имело, но всплыло....
  - Вариша допрашивали Риман и Раксель. Никаких сюрпризов, кроме парня, оказавшегося в службе Йорга. Свое 'спасибо' от старха мы заработали, что тоже приятно, - между тем продолжила я. Разбуди среди ночи, повторила бы слово в слово, но....
  - У нас остались погибший десять стандартов назад Стакиш, пропавший без вести Химео и неизвестный, который может быть либо одним из них, либо... седьмым участником событий на Приаме, и о котором Риману ничего не было известно.
  Я, соглашаясь с его словами, вновь опустила голову. Более пристальная проверка отчетов Стакиша и Химео дала свой результат. Временные искажения и у того, и у другого... которые мало что проясняли. Опереться, чтобы скорректировать, оказалось не на что.
  - Химео - жрец Храма Судьбы. Без особых всплесков, но из тех, кого называют трудягами. За сложные кодировки не брался, в остальных случаях давал стабильный результат...
  - ... что заставляет меня думать, что он не тот, кого мы ищем, - закончила я, опершись на подоконник. Задела локтем вазу с цветами - подарок Сашки, сдвинулась в сторону, чтобы не уронить.
  У Кабарги действительно был талант. До его появления Риман меня ни к кому не ревновал.
  - Остается Стакиш, - вновь перехватил Валанд. - Или, - тут же поправился он, - Стакиш и неизвестный.
  - Не следует множить сущее без необходимости... - усмехнулась я, процитировав чужие слова. - Стакиш - жрец Храма Выбора. Полноценный четвертый уровень.
  - Двенадцать стандартов назад у Ильдара был полноценный пятый...
  - ... но Риман на родине бывал редко, так что разбирался в иллюзиях не столь хорошо, как теперь, - вновь закончила я за него фразу. - На обед пойдем? - провоцируя, улыбнулась я. - Или тебя прикрыть?
  - Тебя не зря называют штормовским выкормышем, - поднялся он с кресла. Подошел, встал напротив: - Еще раз выясняем все обстоятельства гибели Стакиша?
  - Возьмешь на себя? - прищурившись, посмотрела я на него.
  Будущий муж дочери эклиса....
  Похоже, его это нисколько не смущало.
  - И множащееся сущее, - кивнул он. - Так я могу на тебя рассчитывать? - его улыбка стала... обольстительной.
  О медичке я узнала совершенно случайно. Девушки на Самаринии тоже пользовались духами.
  - Надеюсь, о последствиях тебя предупреждать не надо? - тоном грозной мамаши поинтересовалась я.
  - Она из энариев, - во взгляде Марка мелькнуло грустью. - Восемьдесят девять процентов чистоты по генетической матрице.
  - Твою... - едва ли не выплюнув ругательство, скривилась я. Варии.... Энарии.... Не мне говорить о справедливости, но все равно коробило. - Ваш ребенок может быть уже....
  - Может, - не дал мне закончить Валанд, - но говорить об этом сейчас не стоит.
  - Как скажешь, - согласилась я с ним, кивнув на дверь. - Свободен!
  - Как прикажете, госпожа подполковник, - шутливо вытянулся он и, идеально исполнив разворот, направился к платформе телепортатора в углу кабинета. По пути прихватил со стойки плащ, накинул на плечи.... - Ты бы передохнула....
  Я только махнула рукой. В чем-то он был прав - мой сегодняшний рабочий день плавно перетек из вчерашнего, но с этим я вполне могла справиться и сама.
  - Множащееся сущее... - повторила я за ним, когда погасло свечение ограничивающего поля. - Что-то в этом есть....
  Вернувшись к столу, набрала на планшете код резиденции эклиса, тут же вбив второй. Ждать долго не пришлось, внешка вскинулась, показав мне кусок другого рабочего кабинета:
  - Сюрприз! - мило улыбнулась мне с экрана Мария.
  - И не только для вас, госпожа кайри, - склонила я голову, как того требовали правила приличия.
  - Мы договаривались, - укоризненно качнула она головой.
  - Я - помню, - отозвалась я. - Мне нужна помощь, - не стала затягивать с целью своего вызова. У меня - свои заботы. У нее.... Своих забот у нее было немало.
  - Помощь? - несколько удивилась она. - Да, конечно....
  - Ты уже обедала? - не дала я ей окончательно растеряться. - Можно совместить.
  На раздумья ушла пара секунд, не больше:
  - У тебя есть пять минут.
  Отключилась она первой, словно опасалась, что я передумаю.
  И ведь не ошиблась. Мелькнувшая мысль обратиться к ней была неожиданной, но... необязательно удачной.
  Запрос от ее матессу пришел на пульт оперативного через четыре с половиной. Десять секунд на доклад, три на соединение, две на телепортацию....
  Насколько я знала, этот способ передвижения не нравился не только мне.
  - Госпожа подполковник... - Гиран не сошел с платформы, давая понять, что намерен четко исполнить приказ кайри.
  Задерживать его я не собиралась. Только прихватила плащ, который, вопреки их обычаям, висел на спинке моего кресла.
  Вторая платформа, обманув ожидания, находилась не в ее кабинете, а в холле, предваряющем личные покои эклиса. Более чем доверие - ближний круг, как Риман и сказал.
  Мария встретила в гостиной, куда проводил меня тоже Гиран.
  - Есть предложение, - дождавшись, когда он выйдет, начала она, даже не дав мне осмотреться. Впрочем, для первого впечатления, в котором превалировали два слова: мягкость и нежность, было вполне достаточно. - Сначала все, что касается помощи, потом - остальное.
  Мария была в свободных белых брючках и длинной тунике с разрезами по бокам, но это... скромное одеяние лишь подчеркивало, кем она стала для этого мира.
  Нет, не Богиней.... Женщиной, любовь к которой эклиса однажды поставила его мир на грань уничтожения.
  - Главное, чтобы это не испортило тебе аппетит, - поморщилась я.
  Вот ведь.... У нас с ней оказалось так много точек соприкосновения, но... каждая из них могла сорвать лавину не самых приятных воспоминаний.
  - Я слушаю тебя, - она указала на балкон-террасу. Когда я кивнула, первой прошла сквозь кисею искажающего поля.
  Я последовала за ней. Невольно скривилась, когда кожу обдало колючим холодком, сделала еще один шаг, зажмурившись от яркого света, ударившего в глаза. Командный был выведен в теневой, потому защитный фильтр не выставил, словно напоминая, что когда-то я без труда обходилась и без него.
  - Так что тебя интересует? - она оперлась на высокие перила, потом наклонилась вперед.
  Я помнила ее с мальчишейской стрижкой....
  Одно из сотен дел....
  Зерхан, Валанд, Шаевский, Валев, Ромшез, навсегда оставшийся там Иштван Руми.... Это те, кто с одной стороны....
  - Верховный Матео, - встала я рядом с Марией.
  - Матео?! - резко выпрямившись, развернулась она ко мне. - Но почему я? - искренне удивилась она.
  - Потому что все другие уже сказали всё, что могли, но мне это не помогло, - улыбнулась я.
  Ответила Мария не сразу. Сначала смотрела, склонив голову к плечу и чуть прикусив губу. Несколько раз отводила взгляд, цепляясь за что-то, находившееся за моей спиной. Вздыхала... не то что бы явно, но как-то... судорожно, пока, наконец, не решилась. Вновь повернулась к перилам, но на этот раз опираться на них не торопилась, продолжая стоять, глядя на контур сверкающих в лучах Лаймэ горных вершин.
  - Внешне он очень похож на лиската Джориша. Поставь рядом - начнешь сомневаться, кто есть кто. Голографический снимок в полной мере не передает, надо видеть....
  - Лиската Джориш красив, - слегка смягчила я напряжение.
  - Ты только Риману об этом сказать не вздумай, - неожиданно засмеялась она. Получилось несколько натянуто, но уже лучше, чем, холодная отстраненность. - Матео тоже красив, но в Джорише эта красота уравновешенная, самодостаточная. В Верховном она служила доказательством его исключительности, была призвана подчеркнуть ее, сразу определяя положение каждого в его системе координат.
  - Его дар....
  - Элизабет! - оборвала она меня. - Дар - не проклятие, он лишь приложение к тому, кто ты есть. Да, жрецы Храма Предназначения проходят через чужую боль, но к уровню полного посвящения она перестает являться самоцелью. И не важно, что эти способности не были в его случае полностью взяты под контроль. Он - жрец высшего ранга. Он - сформировавшаяся личность, для которой ментальная сила полноценная часть его самого.
  - Ты хочешь сказать...
  - ... что тварью и садистом Матео был сам по себе, - вздохнула она. - И он это понимал. И, более того, ему это нравилось! - брезгливо передернула она плечами. - После тех... убийств... он стоял рядом.... Рассуждал....
  - Давай на этом остановимся, - не дала я ей продолжить. - Я подумаю, что с этим....
  - Нет! - перебила она меня. Твердо! Не оставив себе шанса передумать. - Ты должна его найти. И если ради этого....
  И если ради этого....
  Этих слов вокруг меня становилось все больше, но... это было частью меня... нас....
  Не изменить....
  
  
  ***
  - Поговорить с лиската Джоришем? - Валанд посмотрел несколько... удивленно.
  - А почему нет?! - поддержал меня Раксель. Когда я появилась в кабинете Марка, он находился уже там. - Тем более, раз лиската согласен.
  - Согласен, потому что его попросила кайри эклиса, - счел необходимым подчеркнуть Валанд, одарив меня хмурым взглядом.
  - Это что-то меняет? - старший акрекатор явно не был склонен драматизировать ситуацию.
  - Или все-таки меняет? - провокационно приподняла я бровь. На тайны не рассчитывала - даже если и имелись, то на такой мелочи ни одного из этих двоих не поймать, но хотя бы слегка прощупать.
  - Когда? - как я и предполагала, проигнорировал мой вопрос Марк.
  Прежде чем ответить, бросила взгляд на табло времени:
  - Через полчаса.
  - Я буду присутствовать, - продолжил удивлять меня Валанд.
  Раксель хмыкнул, но промолчал, в ожидании моего ответа.
  Я с ним не затянула:
  - Нет! - Когда Марк попытался возразить, напомнила: - С тебя Стакиш и множащееся сущее.
  - Множащееся - что? - удивленно вскинулся Раксель.
  Я хохотнула, перекинула плащ через руку и направилась к платформе телепортатора:
  - Валанд объяснит. Кстати, - не дойдя пары шагов, обернулась я, - а можно заказать еще одного Степку?
  - Зачем?
  Я, вздохнув, развела руками. Не виделись всего несколько дней, а учиться общаться приходилось едва ли не заново:
  - Он понравился моему новенькому лейтенанту. Хочет такого же.
  - Это о котором Варей сказал, что он безбашенный отморозок? - ухмыльнулся Раксель.
  Бросив короткий взгляд на довольно скалившегося Валанда, вынужденно кивнула:
  - Ему.
  - Я подумаю, - прищурился Раксель. И тут же добавил, сменив тон: - Ты плащик-то надень.
  Посмотрела в окно - четыреста двадцать метров... тут и без телепортатора всего несколько минут спокойного хода, но похожую на приказ просьбу выполнила. Безопасность.... Забывать о ней, когда от меня столько зависело, точно не стоило.
  Защелкнув фиксатор и накинув на голову капюшон, вывела на командном код доступа к телепортационной системе. Получив подтверждение, вбила с виртуальной клавиатуры и второй - моего кабинета.
  Результат плодотворного сотрудничества. Довольно ограниченная, но все-таки свобода передвижения.
  Площадка под ногами сдвинулась, описав полукруг и.... К ощущению падения это не имело никакого отношения. Просто опора исчезла из-под ног, чтобы через секунду появиться вновь. Неприятно, но время экономило.
  - Ну, что, поработаем или сначала кофе? - спросила у самой себя, сбрасывая плащ на стойку. Посмотрела в окно.... Кабинет Валанда находился точно напротив моего. - Значит, кофе, - решила я, посчитав, что пару минут на обдумывание только что состоявшегося разговора я вполне могу потратить.
  Кофе-машина, задорно фыркнув, выбила ароматную струю, добавив кабинету уюта. Или.... Я мысленно махнула рукой - так было лучше, даже если мне всё это только казалось.
  Не торопясь делать первый глоток, вдохнула поднимающейся над кружкой парок. Вернулась к рабочему столу, но садиться не стала, просто вывела с командного последние сводки. Внешки раскрылись веером, выложив восемь закладок. Стархи, демоны, скайлы, Окраины, Приам, Галактический Союз, Самариния. На последней - выжимка по так называемым малым секторам.
  На каждой код Виешу - первичный перекрестный анализ. Без выводов, только факты.
  Лишь теперь поднеся кружку к губам, сдвинула вперед информацию по Самаринии. Названия городов, поселений, даркисов, инцул, номера баз, висевших на низких орбитах платформ.... Храмы.... Имена.... Многие из тех, что стояли на контроле, были мне уже известны.
  Мир - чужой, правила игры - те же.
  Пометку - 'обратить внимание', оставленную Шуте, я заметила, но решила пока пропустить. Вот закончу разговор с Джоришем....
  Следующая закладка - стархи. Ситуация с эмбрионами Натальи Орловой и адмирала Искандера продолжала оставаться неоднозначной. С одной стороны попытка выкрасть контейнер была предотвращена, с другой.... В вопросе: кто выступил заказчиком, мы так и не продвинулись.
  Словно отвечая на мои мысли на экране появилось сообщение от Шаевского. Штурмовик в БАЗе, размахивающий вековым дубом.... Относился образ не к самому Виктору, а к Валанду - одна из его бывших ипостасей, но как-то неожиданно стал для нас молчаливым посланником. В данном случае служил подтверждением, что о моей просьбе собрать как можно больше информации о зафиксированных контактах с метаморфами бывший напарник пока не забыл.
  - Запрос на перемещение от лиската Джориша, - голос Кабарги заставил меня заглянуть в совершенно пустую чашку.
  - Разрешить, - коротко бросила я в пустоту, возвращаясь в зону отдыха.
  Когда опало ограничивающее поле, я уже вновь стояла у стола.
  - Господин лиската, - склонила я голову, приветствуя главу Храма Судьбы. - Я благодарю вас за согласие побеседовать со мной.
  - Госпожа подполковник... - Джориш окинул кабинет быстрым взглядом, затем таким знакомым, выверенным движением, скинул плащ. Оставив его на стойке, подошел ближе: - Как это у вас говорят... - он сделал вид, что задумался, потом улыбнулся... та вышла не слишком-то и оптимистичной, - у меня не было выбора....
  - Наверное, в вашем случае стоило сказать: я следовал своей Судьбе, - указала я ему на кресло. - Присаживайтесь.
  - Вы быстро адаптировались к нашим реалиям, - не торопясь последовать приглашению, заметил он. Не скрывая, потянул носом воздух: - Это ваш любимый сорт кофе?
  - Составите компанию? - в отличие от него я улыбнулась открыто, доброжелательно.
  - Компанию? - лиската позволил себе продемонстрировать некоторое удивление. - Не скажу, что я любитель....
  - А если со сливками? - продолжила соблазнять я.
  Разговор нам предстоял непростой, так что....
  'Не надо делать врагов из тех, кто мог бы стать другом...'
  Слова Ровера, сказанные когда-то давно новоявленному маршалу не потеряли своей актуальности и теперь.
  - Давайте начнем с основного вопроса этой встречи, - не поддался он на провокацию. Дождался, когда я первой займу свое место за столом и только после этого присел сам. - Я слушаю вас, госпожа подполковник.
  Прежде чем заговорить, я откинулась на спинку кресла. Посмотрела на него скорее задумчивым, чем внимательным взглядом.
  Мария была права, когда говорила о самодостаточности. Про таких, как он, на Земле когда-то говорили: волк-одиночка. Со своими печалями и радостями, со своей болью, горечью, потерями и достижениями.
  Сам.... Сам. Сам!
  Матео подобрался к нему ближе всех и... предал. Это даже не разочарование, это... доказательство, что первоначальный выбор оказался правильным.
  - И какой вывод?
  Выражение лица Джориша не изменилось, да и голос был все таким же... обезличенным, но я мысленно добавила ему иронии и фраза зазвучала, заиграла красками, дополнив образ лиската еще несколько штрихов.
  Он не тяготился своим одиночеством, но... прекрасно осознавал, насколько иным был бы другой вариант.
  - Что? - сделав вид, что не поняла вопроса, дала я себе фору в несколько секунд.
  Впрочем, дело тут было не только в полученной отсрочке.
  - Какой вывод вы сделали? - он хоть и поддался на мою уловку, но... лишь частично.
  - Какой он? - вновь сменила я позицию.
  - Вы ведь спрашиваете о Верховном Матео? - Джориш, 'взяв' еще несколько плюсов, отказался от наметившегося противостояния. Моего подтверждения не дождался: - Одаренный. - И тут же поправился: - Щедро одаренный.
  - Дар - не проклятие, - воспользовалась я утверждением Марии.
  - Вы ведь когда-то хотели стать пилотом? - проявил он свою осведомленность.
  - Вы видите здесь параллели? - вплела я в диалог еще один вопрос.
  - Вы едва не сломались, - эта его фраза прозвучала утверждением. - Подошли к самому краю.
  - Вот оно что... - кивнула я, проведя аналогию.
  Мой отец, поддержавший меня в трудное время и... сам Джориш, которого не было рядом с племянником, когда тот в нем нуждался.
  - Это - не чувство вины, - лиската был непрошибаемо спокоен.
  - Всего лишь констатация факта, - добавив своей улыбке оттенок насмешливости, согласилась я с ним. - Если вам неприятен этот разговор....
  - Их было уже много... - он опять ушел от конкретики.
  - Не буду утверждать, что это - совершенно другое, - немного изменила я позу. Ничего из арсенала заготовок, просто расслабилась.
  В принципе, от неудачи в общении с лиската я ничего не теряла - вряд ли он мог сказать что-то совершенно новое, что еще не было зафиксировано ни в одном из полученных мною протоколов. Хотя... иногда именно неформальное, ни к чему не обязывающее общение и давало тот результат, который невозможно было получить иным способом.
  - Так какой он? - вернулась я к тому, что считала для себя наиболее важным. - У нас говорят, что с тех, кому много дано, немало и спрашивается.
  - К сожалению, со вторым в его случае было значительно хуже, чем с первым, - вскользь заметил лиската, слегка сдвинувшись в наметившейся схеме общения. - Матео - амбициозен, но при этом способен ждать. Возможностей, сложившихся обстоятельств, чужих ошибок.
  - И идти до конца, - добавила я, давая ему возможность при необходимости подправить мое представление об его племяннике.
  - И даже дальше, - 'порадовал' он меня. - Мы все в этом похожи, - добавил он после короткой паузы. - Для любого жреца полного посвящения больше не существует границы, на которой ему требовалось бы остановиться. Только он сам и его собственное понимание пути, которому следует.
  - Как и вы, Верховный Матео служит Богине Судьбы....
  - Мы - не служим, - на этот раз он поймался на специально допущенную мною ошибку и поправил, - мы - принимаем или нет. Он - принял.
  - И поэтому все, что он делает, он совершает по велению своей Богини, - повторила я его слова, но уже в своей интерпретации. - Скажите, господин лиската, а каких женщин он предпочитал?
   - Женщин? - Джориш использовал трюк с повтором. - А какое это....
  - Одну секунду... - прервала я лиската на полуслове. Оперативка цветовой комбинации не изменила, но это только на нашем уровне. На том, другом, где командный фиксировал лишь коды, творилась настоящая чехарда. - Саша, - подняла я внешку, бросив быстрый взгляд на лиската - невозмутимость главы Храма продолжала выглядеть безукоризненно, - связь на Орлова.
  - Принято! - взгляд Кабарги был... злым. Добравшаяся до меня информация мимо него не прошла. - Госпожа подполковник, - откликнулся он практически сразу, - входной высокий.
  Если что серьезное, то генералу точно было не до меня, но....
  - Оставляй на удержании, - я ничем не выдала полыхнувшей ярости. Не предчувствие.... - Простите, - я вновь посмотрела на Джориша, улыбнулась, извиняясь. - Продолжим?
  - Вы уверены? - лиската был все таким же расслабленным. И только в выражении лица проявилась тень беспокойства. Не вообще - обо мне.
  И это было... нет, слово 'приятно' не соответствовало созданному его вопросом настроению. Скорее, в его вопросе слышалось что-то от сопричастности, и вот это уже было приятно.
  Потому что вместе....
  
  
  ***
  - Да, уверена, - ответила я, вновь переключаясь на лиската. Все остальное.... - Так каких женщин он предпочитал? - напомнила я, на чем мы остановились.
  - Это так важно? - мне показалось, что теперь он действительно.... Нет, не расслабился - принял ситуацию, признав ее такой же волей своей Богини, как и все остальное с ним происходящее.
  - Не знаю, - честно призналась я, - просто все стандартные варианты были уже использованы. Но если вы... - я задумчиво прикусила губу, чтобы тут же вновь переключить его внимание: - Вам ведь известно, кто такая Люсия Горевски?
  - Оперная прима, - тут же отозвался он. Потом улыбнулся: - Вас интересует та, другая сторона его жизни....
  - Если она была, - кивнула я. - Искусство, литература, увлечения.... - Я слегка затянула вздох, удлиняя паузу. - Пора отрешиться от ставшего привычным стереотипа восприятия жреца.
  - Это что-то изменит? - он позволил себе проявить... человечность, заинтересованно приподняв бровь.
  'Это что-то меняет?' - спросил чуть больше часа назад старший акрекатор.
  'Или все-таки меняет?' - слегка подкорректировала я его формулировку....
  Кто из нас всех на этот раз был прав...?
  - Для кого? - добавила я личностного. - Если говорить обо мне, то - да. Для вас... - я пожала плечом, давая ему возможность самому ответить на этот вопрос.
  - Он любит море, - Джориш чуть шевельнулся в кресле. - Для него оно... соперник.
  - Неожиданно... - качнула я головой.
  - Однажды, во время шторма в четыре-пять баллов, он проплыл почти двадцать километров, спрыгнув в воду с катера. Никто бы не узнал, но Матео слегка не рассчитал сил, так что сработал сигнал опасности. Когда прибыли спасатели, он уже сам выбрался на берег.
  - И как объяснил свой экстрим? - искренне поинтересовалась я.
  - Вы прекрасно держитесь, - Джориш вновь применил мою тактику.
  - А я уже посчитала, что мы договорились, - понимая, что выглядит слегка натянуто, улыбнулась я. - Может, все-таки кофе?
  Лиската качнул головой... вновь отказываясь:
  - Матео тогда проходил обучение в даркисе. В этом возрасте вопросы уже не задаются. Ответственность - основное, чему учат одаренного. В первую очередь перед собой.
  - Хотите сказать, что он просто знал, что делал? - слегка нахмурилась я.
  - Тройственность его дара проявила себе позже, поэтому - да, знал. И безгранично верил своей Богине.
  - Безгранично верил своей Богине... - повторила я за ним и... напряглась, отметив символ соединения....
  Момент истины....
  Не первый и... не последний!
  - Госпожа подполковник... - на выведенной в теневой режим внешке на мгновенье мелькнуло лицо Кабарги, чтобы тут же смениться другим.
  Весьма неожиданно....
  Впрочем....
  - Господин адмирал! - моя реплика хоть и подразумевала под собой приветствие, но звучала скорее вопросительно.
  Злобин окинул взглядом доступную ему часть кабинета, в ответ на мой едва заметный кивок в сторону Джориша, чуть опустил голову - знаю.
  - Четыре взрыва. Практически одновременно. Фойе Управления Службы маршалов, катер старшего Кривых, в здании пресс-корпуса при Штабе Объединенного флота и в кафе 'Графоман'. Пятый - не сработало взрывное устройство. Один из залов прибытия главного космопорта Земли. Активировалась система защиты.
  - Сколько? - тот вопрос, что стоял в приоритете, я не задала. Нет, не испугалась, просто....
  Просто - не было, но сейчас действовали другие законы.
  - Могло быть много, но....
  - ... удары оказались точечными, - закончила я за него. - Кто? - поднялась я, оттолкнув кресло назад.
  - Георгия на борту катера не было. Погиб его дублер и охрана. Из твоих... - он так и сказал... твоих, заставив меня внутренне сжаться, отказываясь слышать то, что он должен был произнести. Вот только... реакцией на страх за них стала злость. Спокойная, взвешенная, четко осознающая, что и почему нужно делать, - задело Ханаза. От худшего спасло чутье. Трое погибших. Среди них....
  - Кто? - хрипло повторила я уже звучавший вопрос.
  - Директор Службы Маршалов... - глядя на меня холодным, бесчувственным взглядом, четко произнес адмирал.
  - Жерлис... - я, на мгновенье закрыв глаза, медленно выдохнула. - С-с-суки... - процедила сквозь зубы, вновь посмотрела на Злобина. - Дальше!
  - Антуан Шот... - после короткой паузы продолжил адмирал. - У него была встреча в 'Графомане'.
  'Графоман'.... Небольшое уютное кафе неподалеку от информационного агентства 'Вордлайн', которое он возглавлял. Мы с Валенси тоже....
  - Валенси?! - у меня внутри все оборвалось. Со своими контактами Антуан в столь... известном в определенном кругу месте никогда не общался. Чревато. А вот с коллегами....
  - Ранена.
  Безразличие Злобина помогло сдержаться. Эмоции.... Все они сейчас были настолько глубоко, что даже вспомни я о них, вряд ли бы ощутила отголоски.
  - Ребенок?
  А вот тут он вздохнул, словно то человеческое, что было выбито жрецом из его души, вдруг откликнулось, отозвавшись на беззвучный крик еще не рожденного малыша.
  - Медики делают все, чтобы сохранить беременность, - тем не менее, совершенно ровно произнес он.
  Так было даже лучше. Не для него - для меня.
  - Прошу передать генералу Орлову, что я участвую в расследовании, - мой голос был столь же бесстрастным, как и у него.
  - У тебя другие задачи, - категорично отрезал Злобин.
  - Из пяти зарядов системой защиты нейтрализован лишь один, в зале космопорта, - не стала я спорить с адмиралом. Если нельзя прямо.... - Знаете, почему?
  - Вопрос к экспертам, - взгляда адмирал не отвел, догадываясь, что главного я еще не сказала.
  - Если исключить из списка кафе, что выглядит вполне логично - не тот уровень, то загрузка сканеров трех объектов, где все-таки рвануло, идет через единый центр - сводную информационную базу при Штабе Объединенного флота. Достаточно грамотно допустить сбой в настройках и от системы защиты останется только название. А вот космопорт, - не дала я себя перебить, - грузит служба внутренней безопасности ассоциации пассажирских перевозок. Делают они это, конечно, не вручную, но фильтры у них на входе свои, доморощенные.
  - Уверена? - несмотря на его отстраненность, в вопросе явственно прозвучало напряжение.
  - Был у нас разговор со Звачеком, - скривилась я. - Это когда мы сопровождали семью Шаевского. Тогда речь шла о дури, но вряд ли со взрывчатыми веществами ситуация иная.
  Злобин в ответ кивнул - принял, но мои слова не прокомментировал, отключился молча.
  - Это могло быть случайностью?
  Из реальности я выпала только на секунду, но успела пропустить тот момент, когда Джориш сменил позу. Всего лишь выпрямился, продолжая сидеть в кресле, но в том, как чуть подался вперед, сместив центр тяжести, виделось от готовности к броску.
  - Что? - не сразу поняла я сути его вопроса.
  - Взрывы прозвучали практически одновременно, - довольно медленно, словно давая мне возможность полностью вернуться, - но вы сказали о точечных ударах. Это могло быть случайностью?
  Лиската Храма Судьбы. Дядя Верховного, которого мы разыскивали....
  Ни эклис, ни Риман, ни Валанд в его личной лояльности не сомневались, как и Мария, которая посоветовала обратиться к нему за помощью, но....
  - А вы сами как думаете? - я медленно опустилась в кресло. Заставила себя дышать спокойно.
  Слова о моем решении принять участие в расследовании Злобин услышал, Орлову передаст. А дальше....
  Моя загрузка в режиме 'за пределом', но....
  Никаких 'но' дальше не следовало.
  - Уверен, что нет, - Джориш 'дал' мне додумать мысль до конца, и ответил лишь после того, как я поставила точку в своем внутреннем диалоге.
  - И это не единственный вопрос, на который нам предстоит ответить, - я твердо посмотрела на лиската. - Продолжим? - я наметила улыбку, намекая, что наш разговор мы еще не закончили.
  - Она....
  - Моя бывшая наставница и близкая подруга, - невольно сглотнула я.
  - Какой срок?
  И почему я позволяла ему спрашивать....
  - Семь месяцев, - мой взгляд метнулся, цепляясь за линии, углы, краски, формы... пока не остановился на лиската... - Итак, он безгранично верил своей Богине... - еще раз повторила я слова Джориша.
  А подумала: 'В кого верить мне...?'
  Выдохнула я резко - для рефлексий было не время и не место:
  - А давайте вернемся к женщинам, - предложила я, больше даже не делая попытки 'держать лицо'. - Каких он предпочитал?
  - Похожих на вас, - Джориш поднялся с кресла. Отошел к стойке, сдернул плащ... - Чтобы раз за разом доводить до края, оставляя иллюзорную возможность для спасения, за которой скрывалась его воля, его жажда ощутить чужую боль....
  Взгляд лиската был... нет, не спокойным, он просто... был, говоря о понимании того, что я испытывала, давая поддержку, подтверждая ту сопричастность, которую я уже отметила не так давно.
  - Это если вы спрашивали о характере. А если о внешности... - пауза оказалась короткой, только накинуть на плечи плащ, - то он предпочитал голубоглазых блондинок. И обязательно из вариев, чтобы искорежить чужой дар, подчинив себе.
  - На уникальность не тянет, - вздохнула я. - Один из... - продолжила я, надеясь, что смысл сказанного от него не ускользнет. Когда лиската кивнул, подошла ближе: - Спасибо....
  - Я следовал своей Судьбе, - чуть склонил он голову, развернулся, поднялся на платформу телепортатора: - Возможно, вы правы и мы действительно ближе, чем иногда кажется.
  - Я этого не говорила, - нашла я в себе силы улыбнуться.
  - Но я ведь услышал, - возразил он, успев до того, как вскинулось вверх ограничивающее поле.
  - Услышал... - согласилась я, когда площадка опустела. Вернулась к столу, наклонилась, упершись ладонями в край.
  Мне нужна была лишь передышка....
  Мгновение, чтобы принять... в отличие от Джориша, я следовала своему Предназначению....
  
  
  

Глава 7

  Они могли не торопиться - в главный зал вошли за полчаса до начала посадки, но Кэтрин настояла, чтобы покинуть дворец заранее. Ловить на себе 'больной', какой-то отчаянный взгляд Хандорса, каждый раз прощавшегося словно навсегда, было невмоготу.
  Этот рейс она выбрала по той же причине - уходил он с Ярлтона ранним утром. Ей самой все равно, а вот ему....
  Дневные заботы, проблемы, которых у императора всегда хватало, должны были сгладить тяжесть принятия очередной разлуки.
  Столь же просто избавиться от братца ей не удалось. А ведь Кэтрин почти поверила в успех, не увидев его на борту катера....
  Могла и догадаться, что Валесантери своего не упустит. А уж проводить сестренку, когда появилась такая возможность....
  Ввалился старшенький в комнату ожидания сразу после них. Взъерошенный, пахнущий женскими духами....
  - Ты там присмотри за ней, - со всей дури двинув Олиша по плечу, попросил он, как только закончили с приветствиями и шуточками по поводу того, кто, где и как провел эту ночь. - А то ведь я ее знаю....
  - Я буду вести себя хорошо, мамочка! - мило улыбнувшись и сделав, насколько это оказалось возможным, книксен, детским голоском протянула Кэтрин. Когда мужчины понимающе переглянулись - ее не зря прозвали рыжей бестией, добавила, уже другим тоном: - Ты за собой лучше присмотри, - обращаясь к брату, жестко произнесла она. - И за Котом, пока они с Ирэн еще в какую передрягу не влезли.
  - Как прикажете, госпожа капитан! - вытянулся старший из младших Горевски.
  И не важно, что сам был майором....
  - На этом - все? - намекая, что его терпение не бесконечно, Олиш перевел взгляд с брата на сестру и обратно.
  - Мы еще даже не начинали, - оскалившись довольной улыбкой, заверила она демона. Семеня в длинном платье, приблизилась к Валесантери, все так же стоявшему навытяжку: - Красавчик....
  - Ну и ехидная же ты стала! - обреченно качнул тот головой, расслабляясь. - Демоны! - выдохнул он резко, заслужив удивленный взгляд сестры. - Может, я с вами?
  - Не доверяешь? - пришел ей на помощь Олиш. - На Гордоне сейчас спецов....
  - Вот это мне и не нравится, - оборвал его Валенсатери. Подошел к огромному экрану, создававшему иллюзию, что смотришь в окно. - Вся эта суета обычно до добра не доводит.
  - Не в первый раз! - огрызнулась Кэтрин, угрюмо глядя в спину брата.
  Старший....
  Росли они едва ли не беспризорниками, отданные на воспитание многочисленным нянькам, которые менялись с регулярной периодичностью, не справляясь с непоседливыми детишками.
  Мать - оперная прима. Отец - гениальный инженер, работавший на военное ведомство. Ни одного, ни другого никогда не было дома. И даже когда случалось чудо, и вся семья собиралась под одной крышей, все равно каждый существовал в своей вселенной, что не мешало им любить друг друга.
  Любить и... уважать.
  - Вот именно, что не в первый! - резко обернулся Валесантери. - Тебе напомнить... - Остановился он сам. Посмотрел на Олиша, который внимательно наблюдал за перепалкой. - Извини, я иногда забываю, что она давно уже выросла.
  - Я присмотрю за ней, - Олиш проигнорировал недовольный взгляд Кэтрин. Подошел к старшему Горевски, встал рядом: - Так что ты хотел ей напомнить? - заговорщицки спросил он.
  Кэтрин возмущенно фыркнула - мужчины!
  Окинув зал для особых пассажиров, которыми они сейчас и являлись, поморщилась. Слишком вычурно, слишком кричаще! А хотелось простоты линий, спокойствия красок и... тишины. Не той, когда совсем без звуков, а так, чтобы шло фоном, перекликаясь с внутренней безмятежностью.
  Увы, здесь, у демонов, которые не признавали покоя, рассчитывать на что-то подобное не приходилось.
  Взгляд остановился на низеньком диване, стоявшем в небольшой нише, украшенной с двух сторон тяжелыми драпри.
  Не совсем то, но хоть какой-то островок уюта.
  Забравшись на диван с ногами, откинулась на покатую спинку.
  Неожиданная тревога брата всколыхнула воспоминания. Прощание со Штормом.... Прощание с Хандорсом....
  Она не в первый раз закрывала за собой дверь их кабинетов, разделяя все на прошлое и будущее, но этот....
  Шторм не отпускал ее до утра. Выставив на допуск высший приоритет, не позволял произнести хоть слово. Только кричать, содрогаясь всем телом, да стонать, моля о пощаде.
  Хандорс.... Тоже ночь... которую они провели, гуляя по старому городу.
  Двое мужчин. Две истории, из которых так и не удалось выбрать одну.
  Она уходила и возвращалась, а они... ждали.
  Ждали решения, которого у нее не было....
  - ... им не повезло, - сбивая с настроя, донесся до нее голос брата. - Ее тогда Красотка страховала....
  - Красотка? - перебил его Олиш. - Та самая?!
  - Та, - хохотнул Горевски. Смех оборвался резко: - Девчонок они вывели, передали команде прикрытия, а сами вернулись. Уже без приказа.
  Он оглянулся, подмигнул Кэтрин. Той пришлось ответить шальной улыбкой, пряча за ней гложущую душу тоску.
  - Ты ведь знаешь, что такое дерхич?
  Олиш ответил сразу:
  - Ментальный симулятор, который используют в виртуальных борделях.
  - Именно, - кивнул Валесантери. - В этой шарашке имелся такой блок. Для тех, кого девочки двенадцати-четырнадцати лет больше не возбуждали.
  Теперь к ней обернулся уже Олиш. Посмотрел уважительно.
  Кэтрин вздохнула....
  То дело ставили ей в заслугу, но мало кто знал, что тогда она сорвалась.... Увидела их пустые глаза и....
  Ее хватило лишь на то, чтобы вместе с девчонками передать команде типа, за которым они собственно и приходили. А потом все! Перемкнуло! Вроде в сознании все четко, но из возможных команд только одна: уничтожить!
  Ее и выполняла....
  И выполнила, став с тех пор бестией. 'Рыжая' добавилось позже, но это была уже другая история.
  - Отработали они вчетвером. Кэтрин, Красотка и Нолик с Роликом. Собрали всех в комнате и врубили эту бандуру на полную мощность.
  Повисшая пауза звучала многозначительно....
  - Кто-нибудь выжил? - осторожно спросил Олиш, вновь посмотрев на нее.
  Кэтрин пришлось встать, покинув уютный диван, и подойти к экрану:
  - Нет! - спокойно произнесла она. - Сигнал в службу порядка поступил лишь утром, к тому времени все было кончено.
  - А ты....
  - Жестокая? - насмешливо прищурившись, спросила она у Олиша.
  Ответить не позволил вошедший в помещение дарк. Окинул их быстрым, совершенно невыразительным взглядом:
  - Объявлена посадка.
  - Твою...! - выдохнул Валесантери.
  - Я ведь просила не провожать! - рыкнула в ответ Кэтрин.
  - Просила, - хмуро согласился он. - Ты, главное....
  - Заткнись! - резко бросила она. Вернулась к креслу, на которое сбросила хинар - одежду рабыни, подняла. - Мне кто-нибудь поможет? - проурчала мягко.
  Первым к ней подошел Олиш. Забрал накидку. Взвесил на руке, разглядывая Кэтрин, словно узнавая заново:
  - Я, как старший группы....
  - И ты заткнись, - приложила она ладонь к его губам. - Я - координатор операции. Ты, - она опустила руку, ткнула пальчиком в грудь демона, - старший группы сопровождения. Вопросы есть? - Ответила сама: - Вопросов нет!
  - Вся в мать! - качнул головой подошедший Валесантери.
  Забрал у Олиша хинар, накинул широкую полосу ткани ей на голову так, чтобы она закрыла большую часть лица, сделав оборот, уложил на плечи.
  Застежка щелкнула, закрепляя одеяние....
  - Кто бы говорил! - хмыкнула Кэтрин и... как положено рабыне, мелкими шажками подошла к Олишу и встала за его спиной. - Мой господин....
  
  
  Зал они покинули вдвоем. Олиш Кураи, третий сын довольно известного на Окраинах торговца и его рабыня. После короткого досмотра поднялись на борт пассажирского транспорта, пунктом назначения которого был главный космопорт Гордона.
  Не в первый раз и....
  Каждый из них надеялся, что и не в последний....
  
  
  ***
  Двадцать третьи сутки с начала эвакуации
  Сутки до вхождения первых транспортов в систему Баркот
  
  
  Чужая рука на плече стала для меня полной неожиданностью. Казалось, что мгновение назад я рисовала схему на листе бумаги....
  - Как ты сюда попал? - успела я сменить вопрос, опознав Римана.
  - Твой отмороженный знает, с кем лучше не связываться, - как-то... устало пошутил он. Потом добавил, видя, что я еще не совсем проснулась: - Я ждал тебя дома....
  - Извини, - вздохнула я, только теперь отметив, что время на табло подбиралось к двум часам ночи. - Но это ведь не все? - выпрямилась я, сделав еще одно открытие. Поза, в которой 'отключилась', была крайне неудобной.
  - Тебя вызывает Шторм, - Риман оказался немногословен.
  - Шторм? - переспросила я, растирая затекшую руку и наблюдая, как он отходит к окну.
  - Все вопросы к своему волкодаву, - ответ прозвучал уже оттуда.
  Кого имел в виду? Да все того же Сашку, взявшего надо мной негласное шефство.
  Впрочем, за помощь я была Кабарге благодарна. Все в рамках своих прав и обязанностей, но некоторые организационные вопросы, которые еще недавно сваливались на мои плечи, как-то незаметно начал разруливать он.
  Мои отдых и питание тоже вошли в список его задач, за короткое время сделав из Александра сначала цербера, а теперь и волкодава.
  - Принято! - хмыкнула я, выводя командный на рабочий режим.
  Вызов действительно был. Стоял на низком приоритете, потому и не выбил из теневого.
  Дав разрешение на соединение, шевельнула плечами. Тело так и не проснулось, протестуя против лишения его отдыха.
  - Что у нас еще плохого? - вздохнула я, когда на экране появилось лицо Шторма.
  Про странную ярость, в которой было больше от безнадеги, я даже додумать не успела:
  - Погиб адмирал Искандер, - выдавил он из себя, заставив меня не только подскочить, но и бросить короткий взгляд на Римана.
  Не знать об этом он не мог....
  - Лидер-капитан Орлова? - сглотнув, хрипло уточнила я.
  - 'Дальнир' вышел из сектора боестолкновения. На борту потерь нет, - посмотрел Слава на меня... жестко. - Лиз, я прошу тебя, вычисли мне эту тварь!
  О чем сказал, я поняла без подсказки. Все, что касалось эвакуации, изначально шло не по утвержденному плану. Сбоило, перекраивалось, подбивалось под чьи-то интересы....
  Причина? Шторм считал, что причина крылась не только в политических амбициях участников этого мероприятия, но и в предательстве.
  Как бы мне не хотелось возразить, я была со Славой согласна! Слишком многое из прошедшего через мои руки указывало на это.
  - Лиз... - Шторм разбил тишину на звенящие осколки, - достань эту суку! Ради генерала достань!
  Последнюю фразу мог и не произносить. Тут даже не в генерале дело... в принципе!
  Говорить об этом Шторму мне не пришлось, он сначала отвлекся на вызов, а потом, дернув головой в качестве прощания, отключился, оставив наедине со словами, в которых звучала не боль, не злость, не ненависть. В них была непреклонная решимость пройти этот путь до самого конца....
  Их конца!
  - Ты знал? - зачем-то спросила у Римана, когда наши взгляды встретились.
  - Да! - не сдвинулся он с места.
  - Я не об этом, - скривилась я.
  - О ситуации вокруг адмирала? - на этот раз Риман посчитал нужным уточнить. Когда я кивнула, ответил, но короче, чем я рассчитывала: - Да.
  Пришлось вновь кивнуть - подробностей не будет.
  Что ж... могло быть и хуже....
  - Там находился наш крейсер, - неожиданно продолжил Риман. - Прикрывал отход 'Дальнира'.
  - И? - слегка напряглась я. Такие фразы просто так не произносятся. Тем более после категорично высказанной позиции.
  - Капитан 'Нарото' во время доклада эклису дал понять, что с гибелью крейсера, на борту которого находился адмирал Искандер, не все однозначно.
  - Ты хочешь сказать... - я обошла стол, подошла ближе к Риману, - что он не исключает вероятность диверсии?
  - Мы не обязаны передавать записи боя формирующемуся Коалиционному штабу, - весьма обтекаемо прокомментировал он мой вопрос.
  - Но....
  - Позиция эклиса будет зависеть от того, кто станет во главе структуры, - Риман смотрел на меня, но... словно не видел.
  Для меня эта ситуация была зеркальной. Все, чего мы достигли за последние месяцы....
  Нет, до похорон всего достигнутого было еще далеко, но... назад мы откатились весьма серьезно.
  - Значит, будем ждать, - я бросила взгляд на здание, где разместилась службы аркатов.
  Впрочем, могла и не смотреть, система искажающих полей делала ночь безжизненной.
  - Тебе нужно отдохнуть, - все так же спокойно и невыразительно произнес Риман. Преодолеть те пару шагов, которые нас разделили, он даже не попытался.
  - Да, надо, - согласилась я, но вместо того чтобы направиться к платформе телепортатора, пошла к столу. - Извини, мне нужно побыть одной.
  Попытки изменить ситуацию он не сделал. Хотя... это было вполне объяснимо - мое решение Риман 'чувствовал', что не позволяло ему обманываться.
  - Тебе нужно отдохнуть, - повторил он свои слова, поднявшись на площадку. - Ближайшие дни будут очень тяжелыми, - добавил уже под шипенье ограничивающего поля.
  - Помню, - только и вздохнула я, устраиваясь в кресле.
  Первые транспорты тарсов.... К нашей группе они, вроде как, никакого отношения не имели, но....
  - Ты позволишь? - словно вторя моим собственным мыслям, с информера на двери на меня посмотрел адмирал Злобин.
  Усмехнувшись - еще бы я не позволила, дала команду.
  - Если хотите кофе, наливайте сами, - довольно грубовато бросила я, дождавшись, когда Злобин войдет.
  - Тебе - тоже? - словно и не обратив внимания на мое панибратство, уточнил он.
  - Вы ведь только первой ласточкой? - поинтересовалась я, не пропустив подобной лояльности.
  Понятно, что о последних событиях он был уже осведомлен, но... для объяснения не хватало.
  - Низморин и Валанд сейчас подойдут, - так же спокойно отреагировал он на мою догадливость.
  - Тогда я воспользуюсь их отсутствием, - удивляясь собственному спокойствию, произнесла я и... со всей дури двинула кулаком по столу. Потому еще раз и еще....
  - Это ничего не изменит, - Злобин перехватил меня на очередном заходе, заблокировал болевым приемом.
  - Я - знаю, - с тем же холодным равнодушием отозвалась я. Будь я нормальной женщиной....
  Нормальной женщиной я не была, так что приходилось обходиться без истерик.
  - И это - не наша история, - добавил адмирал, слегка ослабляя хватку.
  - И это мне известно, - заверила я его, тряхнув рукой. - Надо же... отбила.
  - Риман чем-нибудь поделился? - отпустил меня Злобин, посчитав, что я веду себя вполне адекватно.
  - Сказал, что капитан их крейсера не исключает вариант диверсии, - глухо прошипела я ему в спину. Боль, до этого мгновения тупая, невнятная, все-таки 'догнала', давая ощутить всю прелесть последствий моей выходки.
  - Но озвучивать ее официально самариняне не будут, - сделал он правильный вывод. - Элизабет....
  - Лиз... - перебила я его.
  Злобин обернулся. Лицо было... 'пустым', не застывшим маской - а именно 'пустым', мертвым, но вот в глазах что-то мелькнуло... отголоском прошлого Злобина.
  - Шторм уверен, что ты - справишься, - обошел он мое предложение слегка изменить стиль общения. - Я - тоже.
  - Мне бы вашу с ним уверенность, - буркнула я недовольно, бросив взгляд на дверь.
  Низморин и Валанд.... Ни одного из них видеть мне сейчас не хотелось, но эта служба редко когда учитывала наши желания....
  - Спецы вытащили чужеродный код, внедренный в сводную информационную базу, - словно бы вскользь обронил он, вновь поворачиваясь ко мне спиной.
  Я скривилась - с тех пор, как моя версия с разницей в загрузке сканеров подтвердилась, в его наличии уже никто не сомневался, так что причина желания адмирала поговорить наедине явно лежала в иной плоскости, хоть и имела к этому непосредственное отношение.
  - Задачка оказалась непростой даже с учетом того, что они знали, где именно искать, - продолжил Злобин, остановившись рядом с кофе-машиной. - Тебе кофе? - не оглянувшись, поинтересовался он.
  - Чай, как и вам, - ответила я, продолжая думать о своем.
  'Своим' оно было весьма относительно.
  Куски огромной мозаики под названием Галактика. События, происходящие в разных ее концах....
  Люди, на первый взгляд никак не связанные друг с другом....
  - Пей! - Злобин, оказавшийся вдруг рядом, подал мне кружку.
  Я моргнула, сбивая стоявшую перед глазами картинку - огромного паука, который вплетал нас в свою паутину, машинально взяла и, только поднеся к губам, принюхалась.
  - Коньяк?! - поморщившись, отодвинула я кружку от лица. Вот чего только не хотелось, так этого пойла.
  - Пей! - повторил адмирал, но уже как-то жестко, пусть интонации и не изменились.
  Подчинилась я не без внутреннего содрогания, но с четким пониманием - Злобин всегда знал, что именно он делал и для чего.
  Первым глотком ошпарило глотку - коньяк был из крепких, без сантиментов. Затем обожгло пустой желудок, вызвав неприятный спазм. Второй и третий прошли легче, потерявшись на фоне все еще ярких ощущений. А вот после пятого меня едва не вывернуло, но тут на помощь пришли те самые спецботы, взяв процесс усвоения неусвояемого под свой контроль, так что стало легче.
  Хотя бы телу.... Про душу говорить пока не стоило!
  - Это ведь было еще не все? - отдав ему кружку, поинтересовалась я. На вопросительный взгляд вошедшего первым Валанда, криво усмехнулась, но промолчала.
  - Не все, - адмирал подтолкнул меня в сторону кресла. Когда я последовала его... совету, вновь направился в зону отдыха. - Код оказался очень необычным. Он настолько идеально вписывался в стандартную структуру, что вычленили его едва ли не случайно.
  - А это 'случайно' случайно не имеет отношение к тому вирусу отсроченного действия, внедренному в системы жизнеобеспечения, которые 'Ханри Сэвайвил' должен был поставить для ударной армады Соболева? - не без легкого напряжения уточнил Марк.
  - В точку! - обернувшись, отрешенно посмотрел на Валанда Злобин. Потом перевел взгляд на меня: - Ты опять оказалась права.
  - В том, что настояла на своем участии в расследовании? - радуясь, что коньяк слегка притупил реакцию, натянуто огрызнулась я.
  - В том, что это звенья одной цепи, - поправил Злобин. Высказаться мне не дал, тут же продолжив: - Через два часа я вылетаю в систему Баркот, так что... - он неожиданно замялся, словно сбился с мысли, потом посмотрел на меня и... как-то основательно, жизнеполагающе произнес: - Самое главное для нас сейчас - правильно выставить приоритеты....
  Приоритеты.... Имел к ним отношение Риман или нет, я благоразумно спрашивать не стала....
  
  
  ***
  На этот раз я проснулась от ощущения чужого присутствия.
  Риманом этот некто быть не мог. Валандом, Низмориным и иже с ними - тоже, до восьми я приказала без серьезных на то оснований не будить, а их как раз и не было - отправленный в теневой режим командный заверял меня, что ничего страшнее уже произошедшего пока не случилось. Оставались лишь двое, кто имел полное право попасть в мой кабинет без запроса. И только один... одна, на кого стоило подумать.
  - Я сейчас встану, - не открывая глаз, просипела я, осознавая последствия своего спора со Злобиным.
  В отличие от адмирала, бесстрастного и невозмутимого, я сдерживать себя даже не пыталась. Низморин и Валанд, знавшие меня значительно лучше, быстро сделали правильные выводы и сидели молча, позволяя себе лишь переводить взгляд с одного на другого, следуя за 'передачей'. Раксель, подошедший уже после них, пару раз попытался вставить свое слово в нашу грызню, и только на третий, когда вновь представилась подобная возможность, предпочел ее не заметить, усвоив урок.
  Женщина в гневе....
  Все было совершенно не так. Про неправильную женщину я уже давно и сама все поняла, да и с гневом выглядело не столь однозначно. Злобин 'продавливал' меня, позволяя избавиться от последних сомнений. Я ему в этом всячески помогала.
  Ну и себе, конечно.
  Шторм, Орлов, Лазовски, Кривых, сам Злобин... все они считали Матео пешкой, предлагая 'сдвинуть за кадр', лишив задачу его розыска статуса первоочередных.
  Я же.... До разговора с лиската Джоришем я бы с ними согласилась, после разговора.... В глазах главы Храма Судьбы я увидела то, что практически невозможно передать словами. Не убежденность - знание того, на что способен его племянник.
  - Я тебя все-таки разбудила! - огорченно произнесла Мария, приблизившись. Ее передвижения выдавал не только звук голоса, но и чуть слышный шелест - плащ она не сняла.
  - Сколько время? - я, опустив ноги, села на диване. Зевнула - не сладко, позволяя организму возмутиться издевательством над ним.
  - Без пятнадцати....
  Шуршание сминающейся ткани стало сильнее... выразительнее....
  Я открыла глаза. Мария, присев на корточки, смотрела на меня с беспокойством любящей сестры....
  - Я только приму душ и переоденусь, - поднялась я.
  Мария встала следом, сокрушаясь, качнула головой, но ничего не сказала.
  Как там Джориш говорил.... Мы - не служим, мы - принимаем....
  Кайри эклиса приняла сделанный ею выбор. И не важно, что со стороны все это могло выглядеть, как принуждение.
  Уложилась я в эти самые пятнадцать минут. Когда вышла из комнаты отдыха, укладывая еще чуть влажные волосы в узел на затылке, Мария стояла у окна. И уже без плаща.
  - Идея Римана? - кивнув в сторону накрытого столика, поинтересовалась я, когда кайри обернулась.
  - Моя собственная инициатива, - улыбнулась она. И добавила, не скрыв грусти: - Нас с Ильдаром настойчиво попросили не лезть не в свое дело.
  Я недоуменно приподняла бровь:
  - Что-то произошло?
  - Нет, ничего, - она чуть нервно передернула плечами. Бросила короткий взгляд за окно и направилась ко мне: - если не обращать внимания на то, что его дар корежит.
  - Корежит?! - непонимающе переспросила я. Прежде чем она собралась ответить, качнула головой, прося помолчать - ловила за хвост мелькнувшую мысль. Когда той сбежать не удалось, удовлетворенно хмыкнула: - Значит, корежит!
  - Я, конечно, рада, что помогла....
  - И даже очень! - насколько это было возможно, задорно улыбнулась я ей. - Но при этом повторю то, о чем попросил Риман. Мы с ним сами со всем разберемся!
  - Это я уже поняла, - усмехнулась он. - Сколько у тебя времени на завтрак?
  - В восемь сорок пять - постановка задач, - выведя командный из теневого режима, ответила я. Не дожидаясь приглашения, первой села на диван, оставив для нее кресло. - Спасибо тебе за Джориша, - поднимая крышку над блюдом, поблагодарила я. Втянула прыснувший вверх пар.... Блюдо было местным, традиционно подававшимся на завтрак. Каша из нескольких злаков, щедро сдобренная сливками. - Разговор с ним оказался весьма познавателен.
  - У лиската необычная судьба, - вздохнув, произнесла она. Устроилась напротив.
  Все те же простые белые штанишки и длинная туника с разрезами по бокам. И туфельки... совершенно невзрачные. Черные волосы собраны в низкий хвост, на лице - полное отсутствие косметики.
  Выглядела она скорее шаловливой девчонкой, чем спутницей самого одаренного жреца этой Галактики....
  - Он в тебя влюблен, - выкладывая на свою тарелку кашу, вскользь заметила я.
  - Это - другое, - спорить Мария не стала, просто поправила. - И вот это уже - проклятие.
  Про наш разговор она не забыла....
  - Незаметно, чтобы он им тяготился, - вздохнула я, вспомнив встречу с лиската.
  Спокоен, уравновешен.... Незыблем! Не внешне - внутренне.
  - Он будет командовать ударной армадой Самаринии, - она как-то... мягко приняла мой взгляд.
  - Знаю, - выдохнула я, осторожно положив ложку на тарелку. Подскочила....
  Вот оно....
  Догнало, взяло за глотку, закрутило, выворачивая душу....
  Искадер был для меня только именем в цепочке связей. Шторм, Орлов, Шаевский... Соболев, братья, два из которых служили под началом адмирала....
  - Для Римана не стоит вопрос: ты или его верность Самаринии... - неожиданно произнесла Мария, сбив меня с ассоциации.
  Там тоже была цепочка, но уже другая. И опять адмирал Соболев. И лабораторный комплекс 'Ханри Сэвайвил', расположенный на Маршее. И презентация новых систем жизнеобеспечения, на которую была приглашена наша делегация....
  - Что? - непонимающе посмотрела я на нее, остановившись на том, что в памяти о том дне осталась какая-то неправильность. Что-то, не имевшее значения тогда, но ставшее важным теперь.
  На этот раз вздохнула уже Мария:
  - Кажется, я ошиблась с выводами, - посетовала она, посмотрев на меня с раскаянием.
  Я только усмехнулась, сообразив, о чем именно она говорила:
  - Даже у Шторма не возникло мысли использовать меня для получения информации.
  - Ты почти не поела, - не дав мне продолжить, кивнула она на мою тарелку.
  То, что сама к еде даже не притронулась, ее совершенно не смущало.
  - У меня ведь нет выбора? - перевела я все не сказанное нами в шутку.
  Два мира....
  Мы искали точки соприкосновения и... находили их.
  Не всегда, не во всем, не со всеми....
  - Если ты захочешь уйти, - Мария тоже поднялась. Несколько секунд смотрела на меня... по-матерински... веря, что я все сделаю правильно, - Риман останавливать не станет. Для него твой путь не менее важен, чем собственный.
  Да.... Ситуация!
  - Два крейсера-разведчика. Важная информация. Незнакомый сектор, по которому нет навигационных карт. Ты в двойке главная. Твое решение?
  Недоуменным ее взгляд оставался лишь доли секунды. Потом в нем появилась жесткость и она четко, уверенно ответила:
  - Разделиться, увеличив наши шансы.
  - Именно это мы с Риманом и сделали, - грустно улыбнулась я ей.
  Мария не сразу, но кивнула. Отошла к стойке, сняв плащ, накинула его себе на плечи. И уже с платформы телепортатора закончила... уверенно:
  - Его дар корежит. И это может оказаться серьезнее, чем стоящая перед вами задача.
  Дожидаться моего ответа она не стала. Ограничивающее поле вскинулось, выставляя между нами стену, а когда опало, проблема собственных отношений отошла для меня на второй план.
  - Твою... - с каким-то... сомнительным удовольствием протянула я, практически подбегая к рабочему столу. Подняла внешку, ввела коды допуска, машинально отметив, что до оперативки оставалось еще четырнадцать минут.
  Отправив запрос в архив, отбила на столешнице Штормовский марш. Мысленно выругалась - время обзавестись собственной визитной карточкой уже давно наступило, но до реализации возникшей идеи я так и не добралась. Рядом с первой поднялись еще четыре внешки, давая перспективу.
  Запись событий в главном лабораторном комплексе 'Ханри Сэвайвил' шла в ускоренном режиме, но меня вполне устраивало. Элизабет, которая находилась там в эти часы, достаточно было и мелочей, за который цеплялся взгляд.
  Холл перед тамбуром, который предварял вход в третий корпус, где находились демонстрационные залы. Мы с Шаевским, не торопясь оказаться внутри, осматривались, оценивая....
  Оба знали, что нам предстоит сделать, оба... верили, что справимся.
  И поодиночке, и... вместе.
  Я остановила движущуюся картинку точно в нужное мне мгновение. Сменила ракурс - изъятые после захвата комплекса записи с камер наблюдения позволяли подобный трюк, нашла еще более выгодный... с этой точки заинтересовавший меня мужчина выглядел уже не 'одним из', воспринимаясь вышедшим на охоту хищником, приблизила, разглядывая....
  - Зайди ко мне! - вызвала я Кабаргу.
  Тот появился спустя минуту.
  Щеголевато-подтянутый, с хитрой искоркой в глазах....
  Подраставшая смена наступала нам на пятки, давая все больше оснований ими гордиться.
  - Мне нужен этот тип, - когда Сашка остановился в двух шагах от меня, кивнула я на экран. - И тот, на кого он смотрел.
  - И об этом никто, кроме меня, пока что знать не должен, - понимающе добавил Кабарга. Довольно хмыкнул: - Из-под земли доставать?
  Шут!
  Вот только взгляд у этого шута был уже вполне серьезным.
  - Все, что сможешь найти, - не поддержала я шутки. Сбросила кусок записи на слот, подала Александру. - Приоритет - высший. Где бы и с кем я ни была....
  - Как прикажет госпожа подполковник! - вытянулся он. - Разрешите идти?
  Кивнув, с эстетическим наслаждением посмотрела, как он четко развернулся, демонстрируя идеальную выправку, направился к двери.
  Наступающая на пятки смена....
  Там, на Маршее, мелькнувший среди гостей мужчина привлек мое внимание, но приглашение Дариса Ханри составить ему компанию не позволило сформулировать оставшиеся в качестве образа подозрения. И лишь теперь, собрав критическую масса из множества других событий, оно взорвалось мыслью, которая должна была возникнуть еще тогда.
  Скайлов среди официальных делегаций на этом мероприятии не было.
  Если только....
  
  
  

Глава 8

  Собрались в кабинете Лазовски.
  Если говорить по большому счету, то не принципиально, но в отличие от вотчины Орлова - традиционного места встреч, здесь было небо.
  Тяжелое, свинцовое, напоминающее скорее об осени, а не о весне, но живое, дышащее влажным от дождя воздухом и мятущееся порывами ветра.
  Устроились где кому удобно, чины и заслуги оставив за дверью.
  Ближний круг....
  Как ни называй, главным был смысл....
  - Ситуация из тех, когда на первый взгляд все достаточно прозрачно, но вот на второй... - Ханаз, который исполнял обязанности директора Службы маршалов, коротко посмотрел на Ровера.
  Все, о чем он сказал, не имело к тому никакого... практически никакого отношения, но взгляд цеплялся именно за Лазовски.
  То ли стоял... 'на линии огня', то ли поднимал градус напряженности его наглухо застегнутый китель, то ли....
  То ли не давал покоя последний разговор с Элизабет.
  И ведь ни слова упрека - да и не могло быть, но что-то невысказанное осталось. Так и не произнесенным именем погибшего Жерлиса, место которого занял Ханаз, мелькнувшим в ее глазах беспокойством, когда речь зашла о Ровере....
  Устоявшиеся связи, которыми они были повязаны крепче, чем клятвами.
  Родство душ?
  Нет!
  Скорее уж, принципов!
  - Брифинг закончился в шестнадцать пятьдесят восемь, - Шаиль все-таки отвел взгляд и, выпрямившись в кресле, положил руки на стол. - Жерлис и я покинули здание пресс-корпуса среди первых. Через тридцать пять минут входили в холл Управления.
  - С главного входа, что является серьезным нарушением правил безопасности, - продолжая изучать что-то на дисплее планшета, вскользь заметил Кривых.
  Расследование вела совместная группа СБ, ССБ и Службы маршалов. Последние вписались не сразу, подключились, когда в одной из проб эксперты не выявили ДНК их подопечного.
  На пользу или нет пошло сотрудничество, предстояло ответить времени. Пока же....
  Картину произошедшего воссоздали без труда, но этим успехи и ограничились. Девятый день без особого результата. Не сказать, что совсем пусто, но к главному - ради чего, еще даже не подбирались.
  - Сбой на основной стапельной площадке, - спокойно, словно не повторял уже с десяток раз, произнес Ханаз, проигнорировав полковника ССБ. - Безопасники оставили выбор за нами: уйти на вспомогательную или посадить катер на нижнем уровне.
  - И вы выбрали то, что проще, - с тем же отстраненным безразличием, отозвался Кривых, только теперь отвлекшись от своего занятия.
  Их взгляды встретились....
  - Дальше! - довольно жестко приказал Орлов, не позволив начаться очередному раунду выяснения, кто круче.
  Давно не мальчишки...
  ...потому и точно знали, что и почему делали.
  - Причина сбоя - ошибочный код на доступ к системе. При проверке выявлено шифрование ССБ, - воспользовался паузой Звачек, возглавивший отдел оперативного поиска.
  Понятно, что временно, но....
  Орлов невольно скосил глаза на Шторма, который устроился в затемненном углу, присутствуя в кабинете в виде голографической проекции. Тот едва заметно кивнул, соглашаясь с тем, о чем генерал лишь подумал.
  Это 'временное' имело все шансы стать постоянным.
  Потери еще не начавшейся войны....
  Счет шел уже на десятки тысяч....
  - Время прохождения ошибки - семнадцать двадцать, - продолжил Звачек, вполне искусно сделав вид, что не заметил 'обмена любезностями'.
  - В семнадцать пятнадцать Антуан и Валенси вошли в кафе, - вновь перехватил... доклад Ханаз. Как выяснили, для Шота - обычная практика, все свои обзоры он писал за столиком у окна, а вот Шуэр....
  - Как она?
  Орлов не пропустил, как нахмурился Шторм.
  Еще одна вполне понятная причина - было время, когда тот пытался использовать Валенси в своих целях, как и она его... в своих.
  Кто, в конце концов, остался в выигрыше, генерал не интересовался, но в том, что их кажущееся противостояние было взаимовыгодным, не сомневался.
  Два профи, пусть и каждый в своей области....
  Вопросом: была ли его вина в произошедшем, Орлов не задавался, точно знал - нет, но душа болела, вспоминая их последнюю встречу.
  ... чем-то похожа на Бога....
  Будущая мать....
  - Состояние стабильное, угрозы для ребенка больше нет, - Ханаз вышел из-за стола, направился к кофе-машине. - Связка: Лазовски-я-Антуан, прослеживается четко. Жерлис и Шуэр в ней смотрятся случайными жертвами.
  - Лазовски? - вновь напомнил о себе Кривых.
  Орлов мысленно ухмыльнулся. Версию о покушении на Ровера озвучил именно Валентин. И даже привел один, но весомый довод - Аксинья.
  Княжина проводила пресс-конференцию, на которой Лазовски присутствовал, как глава ОСО - ведомства, весьма интересовавшего журналистскую братию. После мероприятия задержался, дожидаясь, пока Аксинья обговорит нарезку материала и подкинет информацию для закадровой сопроводиловки.
  Все действия прогнозировались. По ним обоим.
  - Первый взрыв - семнадцать тридцать четыре. - Это опять был Ханаз. - Служба маршалов. - Он поднял пустую чашку, покрутил ее, разглядывая.... - Что-то здесь не так! - вздохнув, качнул он головой. И повторил... вызовом: - Что-то не так....
   - Второй - спустя две минуты. Кафе. Еще через минуту - катер отца и в зале пресс-корпуса, - заметил Кривых. Встал, развернул стул спинкой к столу, снова сел. - Выглядит, как тщательно спланированная операция.
  - С результативностью в тридцать процентов, если мы правильно определились с целями, - язвительно протянул Шторм. Встретившись взглядом с Кривых, насмешливо прищурился: - Валя, давай без этого....
  - Давай, - неожиданно легко согласился тот. - Я ставлю на космопорт!
   - Предполагаемое время несостоявшегося взрыва - семнадцать тридцать пять, - Ханаз все-таки поставил чашку на подставку. И даже нажал кнопку, тут же вздрогнув, когда 'дохнуло' паром. - Твою... - выругался он, лишь теперь прочитав надпись на дисплее. - Это что еще за 'предсмертное желание'?
  - Тебе лучше не знать! - рывком поднялся со стула Кривых. Подошел к Ханазу, шумно втянул ноздрями воздух. - Твои шуточки? - посмотрел он на Шторма.
  - Чуть что, сразу я! - вроде как обиделся генерал, но все-таки кивнул. - Ты с ним поосторожней, - уже серьезно предостерег, когда Кривых, проигнорировав Шаиля, поднял чашку и поднес к губам. - Несколько часов бодрости, а потом рубит так, что тонизаторы не помогают.
  - На себе экспериментировал? - усмехнулся Валентин, тут же одним глотком опустошив чашку наполовину. Поморщился - кофе был не горьковатым... горьким, но допил, словно это что-то значило.
  - Мы проверили всех, кто находился в это время в зале прилета, - Ханаз не дал им продолжить в том же духе. - Никого, кто мог бы заинтересовать.
  - Даже в службе внутренней безопасности ассоциации пассажирских перевозок о фильтрах в курсе лишь единицы, - заметил Звачек, четче выставляя акценты.
   - Кому-то очень повезло... - Ханаз в ответ задумчиво качнул головой. - Еще бы понять, кому именно?
   - Передай всю информацию по космопорту на Самаринию, - Орлов отошел от окна, но, сделав пару шагов, вновь остановился. - А мы не ищем то, чего нет? - посмотрел он на Кривых.
  - Может и так, - согласился тот. - Волна и без этого пошла серьезная... - он вздохнул. - Рвани в порту, стало бы не до текущих задач, не говоря уже об игре на опережение.
  - Аргумент в пользу твоей версии, - Орлов повел шеей, - но фактов....
  - А чутье ты уже не рассматриваешь?! - Кривых чуть повысил голос.
  Ханаз хмыкнул за его спиной, поднял на всеобщее обозрение пустую чашку, отставленную полковником.
  - Тогда доверимся Элизабет, - решил Орлов, направляясь к столу. - Если не найдет она....
  - Других аналитиков нет? - проворчал из своего угла Шторм, переключая внимание на себя. Когда Орлов, вновь остановившись, повернулся в его сторону, добавил, не скрывая недовольства: - У нее свои задачи!
  Орлов, ничего не говоря, приподнял бровь.
  Кривых, чуть склонив голову, продолжал посматривать искоса. Звачек и Ханаз переглянулись... соглашаясь, что весовые категории уже близки к друг другу. И даже Лазовски слегка 'оттаял', откликнувшись на наметившееся противостояние едва заметной улыбкой.
  - Я о чем-то не знаю? - голос старшего из двух генералов прозвучал вполне миролюбиво.
  - Ты о чем-то еще не знаешь, - подтвердил Шторм, идеально воспроизведя интонации Орлова.
  - И о чем же? - генерал был само терпение.
  - О том, о чем я тебе еще не доложил, - довольно прищурился Шторм.
  - И это ведь еще не все? - Орлов слишком хорошо знал своего... выкормыша, чтобы не сделать правильного вывода.
  - Не все, - покладисто кивнул Шторм. - О том, о чем я тебе не доложил, я тоже вроде как еще не знаю.
  - А я - предупреждал! - Лазовски больше не улыбался. - Слава....
  Сказать он пытался о все большей 'внутренней' свободе Элизабет, которая кроме как 'на пользу' имела и оборотную сторону - риск.
  - Я согласен, что с космопортом не все чисто, - Шторм первым прервал перепалку. - Все остальные шли прикрытием.
  - Не слишком ли серьезно для подобной комбинации? - Ханаз не столько возразил, сколько высказал сомнения.
  - И вот это наводит на мысль, что тот, кому повезло, фигура серьезная и для нас весьма интересная...
  - ...или мы просто хотим так думать, - Орлов перехватил подачу Кривых. Отыграться не дал: - На этом акцию поддержки сворачиваем. Все - свободны. - Он оглянулся на Лазовски, потом перевел взгляд на Шторма, оставив Кривых напоследок. Посмотрел на уже поднявшихся Звачека и Ханаза: - Почти все - свободны.
  - Господин генерал... - Шаиль сделал шаг в сторону стоявшего в центре кабинета Орлова.
  - Отставить! - качнул тот головой. Резко выдохнул... кадык дернулся, сбивая вставший в горле ком. - Спасибо! - выдавил он из себя, все-таки не справившись с тем, что всколыхнулось в душе.
  Погибший адмирал Искандер, лидер-капитан группы Ворош Наталья Орлова и....
  Расследование - лишь повод, чтобы собраться. Причиной стал он....
  - Оно само так получилось... - угрюмо произнес Шторм, когда в кабинете их осталось четверо. - Ты уж извини....
  - Извиню! - Орлов медленно, устало, отошел к окну, едва не задев плечом попавшегося на пути Лазовски. Уже там, ткнувшись лбом в прохладное стекло, дернул фиксатор кителя. Закрыл лицо ладонью, сжав пальцы на висках....
  Молчание за его спиной было красноречивым.
  Когда теряешь вот так... близко, где найти слова?! Как объяснить, дать понять, что его боль....
  Несмотря на утверждения, эта боль была неделима.
  И не забывалась, как бы времени этого не хотелось....
  - Что по Элизабет? - хрипло спросил Орлов, отодвигая личное за рамки необходимого. Выпрямился, развернулся....
  Собран, подтянут....
  - Откопала что-то по Маршее, - Шторм подошел настолько близко, насколько позволяла зона визуализации. - Приамцы предпочли свернуть расследование, ограничившись тем, что просочилось и, замяв все остальное. Судя по ее зацепке, в этом остальном было чем поживиться.
  - Присмотри, чтобы не заигралась, - прозвучало скорее приказом, чем просьбой, но судя по всему, Шторма это нисколько не смутило. В отличие от продолжения, сведенного до одного слова: - Говори!
  -Ты уверен, что хочешь услышать об этом именно сейчас? - Шторм чуть 'расслабился', сменив один образ на другой, хорошо знакомый тем, кто находился в кабинете.
  Взявший след полковник... генерал Шторм.
  Новые нашивки делали ситуацию острее....
  - Мне повторить? - Эта реплика Орлова воспринималась мягче, но... впечатление было обманчивым.
  - Как прикажешь! - язвительно хмыкнул Шторм. - Сдается мне, генерал, - продолжил он, довольно едко, - что в чем-то мы с тобой серьезно облажались.
  - Конкретней! - Орлов нахмурился. Слова и по отдельности не добавляли спокойствия, а уж вместе....
  - Конкретней?! - ухмыльнулся Шторм, чтобы тут же добавить... резко, ударив фразой наотмашь: - На лице у Аршана знак таруха.
  - Таруха? - переспросил Кривых, для которого суть этого термина сводилась к символу добровольного траура.
  - Таруха, - повторил Шторм, продолжая смотреть только на Орлова. - Это меняет многое, если не все!
  - Ты хочешь сказать... - выступил вперед Лазовски.
  - Есть ритуалы, которые не нарушаются, - оборвал его Шторм. Медленно, протяжно, втянул в себя воздух, так же неторопливо выдохнул, успокаивая то, что корежило изнутри. - Тарух - искренняя скорбь, осознание своей ответственности, но....
  - Но ни один скайл не пойдет на добровольный траур, если прямо поспособствовал этой смерти, - глухо закончил за него Орлов.
  С минуту молчал, рассматривая что-то в пустоте, по которой блуждал ничего не видящий взгляд, потом... уже почти осмысленно посмотрел на опасно отстраненного Шторма, который все это время наблюдал за ним:
  - Слава....
  - Он будет твоим! - уверенно произнес Шторм, успев воспользоваться короткой паузой. И добавил... давая оценку новому раскладу: - Если Аршан не доберется до него первым.
  В их службе бывало такое, когда смерть вдруг расставляла все по своим местам, обеляя врагов и клеймя тех, кто числился по эту сторону баррикады.
  Бывало... оставляя задаваться вопросом: справедливой ли была предъявленная Судьбой цена подобного прозрения....
  
  
  ***
  Двадцать пятые сутки с начала эвакуации
  Двое суток с момента вхождения первых транспортов в систему Баркот
  
  
  По всем информканалам шло одно то же. Первые транспорты тарсов, входящие в систему Баркот....
  Скрывать правду о предстоящей войне больше не имело смысла. Как и искать другие подтверждения зыбкости мира в Галактике. Достаточно посмотреть на то, в каком состоянии находились корабли....
  - Госпожа подполковник!
  Моя попытка покинуть помещение столовой незамеченной, не увенчалось успехом. А ведь казалось, что тарсы полностью переключили внимание на себя.
  - Да, господин майор, - повернулась я к Грони.
  - Ты ведь позволишь составить тебе компанию? - подойдя, чуть слышно поинтересовался он и кивнул на дверь.
  Мне оставалось только усмехнуться. Кого собиралась провести?!
  - Считаешь, что четырех мордоворотов на выходе будет недостаточно? - усмехнулась я, отводя недовольный взгляд.
  Причиной было не его появление. Время шло, а результатов....
  - Будем считать усилением, - посмотрел он на меня... понимающе.
  Первым вышел в коридор, когда я оказалась рядом, как раз успел сбросить сообщение с наручного комма.
  Кому и зачем, гадать не пришлось, только дошли до лестницы, как столкнулись с Низмориным. Того, что поджидал нас, он даже не скрывал.
  - Усиление, говоришь?! - хмыкнула я, накидывая на лицо капюшон.
  Мой вопрос ответа не требовал, так что молчали, пока не покинули здание.
  А вот с четверкой мордоворотов я ошиблась, рядом не оказалось ни одного....
  - Я чего-то еще не знаю? - остановилась я, когда мы зашли за угол.
  Прогуливаться особо негде - вокруг песок и камень, да несколько дорожек, которые связывали вотчины нашего Управления и службы аркатов, но пару-тройку тропинок мы все-таки протоптали. А саму прогулку назвали совмещением реальностей. Вроде как, чтобы не потеряться в поставленных перед нами задачах.
  - Охрану взяли на себя матессу, - 'порадовал' меня Грони. - Пока работают только по малому периметру, но приказ Римана - персоналии. Валера, ты, Валанд, Злобин.... Вы первые в списке.
  Я остановилась, обдумывая его слова. В рамках их традиций - оставалось только гордиться, что же касалось наших схем....
  - Тебя что-то не устраивает? - подняла я взгляд на Марвела.
  - Воронов предлагает мне пойти к нему вторым заместителем, - Грони сместил акцент. - Пока Злобин выстраивает структуру в секторе Баркот, я мог бы....
  - Каким боком к этому я? - перебила я Марвела.
  - Он хочет создать отдельное подразделение физической защиты, - вместо Грони ответил Низморин. - Нацеленное непосредственно на аналитическую группу.
  Я сделала шаг, вновь замерев.... Перед глазами стояли парни, от которых сейчас зависело все и даже больше.
  Немногословный, отстраненно-спокойный Шуте, возглавивший блок анализа. Вислав Рое - балагур с Приама. Его приятель - Ирган Кассель. Демоны: Тигран Хар и Власт Кришан, прибывшие на Самаринию двое суток назад, но с первого мгновения идеально вписавшиеся в процесс. Стархи: Камю и Оливер Лекар - братья близнецы, похожие настолько, что Виешу в шутку приказал одному из них перекраситься.
  И ведь... перекрасились... оба.
  Но все это была лирика, а если возвращаться к действительности, то при всей своей военной подготовке, эти ребята были не от мира сего, воспринимая его не с точки зрения возможной опасности для них самих, а с той, где они могли предотвратить угрозу.
  Чистые аналитики, в отличие от другой команды, вполне способной при необходимости и постоять за себя. Оперативно-аналитическая группа. Иари Куиши, Мирэн Ханаш, Лаэрт Свонг, Дейон Кураи, тот самый демон из ведомства Фархада, о котором меня предупредил Шторм....
  Эти в защите особо не нуждались, если только от них самих....
  Как там было.... До полноценного управления структура разворачивается только в режиме военного времени. Пока.... Пока все на заместителях.
  Я была одним из них....
  - Одобряю! - понимая, что много слов от меня не требуется, кивнула я. - Идея не просто хорошая, как бы еще и не запоздала, - заметив на лице Грони следы удовлетворения, слегка отрезвила я его. - Мы уже достаточно засветились....
  - Полностью согласен! - перебил меня Низморин. Повернулся к Марвелу: - С Вороновым я все согласую. Остается вопрос по людям.
  - С этим пообещал помочь Валанд, - качнул головой Грони. - А потом....
  Подняв руку, остановила Марвела. Пришедший на командный входящий был от Кабарги. Одно слово.... Нашел!
  - Ко мне еще вопросы есть?! - я перевела взгляд с Марвела на Низморина.
  Валера многозначительно усмехнулся - эмоции я не сдерживала, Грони вновь качнул головой.
  - Господа офицеры....
  Их ответного приветствия я уже не услышала, возвращаясь в корпус.
  На свой четвертый поднималась, словно сдавала нормативы по физподготовке. А то, что встречные шарахались... сейчас мне было не до создания внешнего антуража.
  - Кабарга, со мной! - только и заглянула я в зал координации.
  Сашка вошел в мой кабинет лишь минутой позже. Остановился у самой двери... на лице такая знакомая шальная улыбка. В руке... букет степных цветов.
  - Доиграешься, - ухмыльнулась я, - Риман вызовет на поединок.
  - Ему не позволит чувство собственного достоинства, - подмигнув, отозвался Кабарга, только теперь подходя ближе. - Вот! - положил слот на край стола. Щелчком отправил его ко мне. - Вам лучше смотреть это без меня, - неожиданно жестко произнес он и, не дожидаясь разрешения, направился к двери.
  - Саша! - окликнула я лейтенанта. - Все настолько серьезно?
  - Все настолько неожиданно, - не оглянувшись, поправил он меня. - И цветы поставьте в воду, - добавил он, выходя из кабинета.
  Мысль о том, что кое-кого я распустила, мелькнула и исчезла. Для подобного поведения должны были быть причины....
  Должны были....
  Давая себе передышку, выполнила просьбу Кабарги. Подрезав стебли, поставила цветы в вазу....
  Единственное украшение окна....
  Бросила невольный взгляд на корпус напротив. Четыреста двадцать метров....
  Становилось едва ли не навязчивой идеей....
  Решительно вернувшись к столу, вставила слот в разъем планшета. Устраиваться в кресле не стала, просто, подняв внешки, присела на подлокотник.
  Когда пошла заставка, забыла обо всем. Служебные коды... личные - мой и Кабарги, экстренный - генерала Шторма, доступа... максимум, на который мы пока что имели право.
  Мысли, как настройка. Все, что не относилось к этому конкретному делу, отступало на второй план, прекращая существование....
  Начало записи оказалось тем же: холл перед контрольным тамбуром первого уровня третьего корпуса 'Ханри Сэвайвил', в котором и находились демонстрационные залы.
  Калейдоскоп из лиц, сплошной гул голосов, передвижения, за которыми трудно было уследить взглядом. Постоянно меняющийся рисунок групп... кто-то подходил, кто-то уходил.
  Если взгляд за что и цеплялся, так за обслуживающий персонал, да охрану. И те и другие - профи. Для одних - оказаться там, где нужен. Для других - стать незаметной тенью, воспринять которую способен лишь такой же профессионал....
  Картинка замедлилась... но не моими стараниями - Кабарга тщательно подошел к вопросу подготовки материала.
  С этого ракурса признать в незнакомце скайла я вряд ли бы сумела, скорее уж приамец. Острые черты лица, нос с горбинкой.... Возможные сомнения лишь по структуре волос, да и то маловато - не в нашем мире, где из всех чистых рас остались только самариняне и демоны.
  Он прошел 'мимо' меня, взял высокий стакан, в которых на том мероприятия подавали освежающие напитки, отошел к окну....
  Стоял расслабленно, но военную выправку эта вольность не скрывала. Поднял стакан, сделал глоток, чуть повернул голову, отвечая кому-то, появившемуся справа от него.
  Ни фигуры, ни лица не рассмотреть, только слегка согнутый локоть. То, что мужчина - очевидно. Рост не меньше, чем у незнакомца, да и комплекция соответствующая - всего лишь кусочек мозаики, но дорисовать вполне позволяет.
  Серый костюм, явно из дорогих. Впрочем, других там и не было....
  Камера сдвинулась, 'уходя'. Я, мысленно, выругалась, но тут же успокоилась. Ради этих нескольких секунд Сашка не стал бы использовать данный ему карт-бланш.
  С последним не ошиблась, скользнув влево, камера тут же вернулась, зацепив уже опущенную руку второго и... слот, мелькнувший между пальцами....
  Прямой контакт?!
  Я остановила запись, вернула назад, не веря самой себе. Запустила вновь....
  Нет, обманом зрения, увиденное не было - передача!
  Чтобы пойти на такое, причина должна была быть весьма серьезной....
  Вспомнив не добрым словом приамцев, которые предпочли отделаться малой кровью, взяв на себя лишь ту часть расследования, информация по которой просочилась в прессу, еще раз вернула запись назад. Что-то в ней было....
  Это что-то было отчетливо видно при более медленном повторе. Перстень на мизинце левой руки второго, весьма удачно попавший в кадр, когда он поднял стоявший между ними стакан незнакомца.
  Перстень!
  Запускать перекрестный поиск не пришлось - Сашка все сделал за меня. Несколько нарезок. Спиной.... Боком.... Три четверти оборота.... И все время один, даже если рядом с группой.
  Легкая сутулость, которая не воспринимается естественной, тяжеловатая походка, чуть нервные движения и... ощущение, что он постоянно сдерживал себя, чтобы не оглянуться....
  Мысли шли фоном, словно готовя меня к последнему откровению, которого просто не могло не быть.
  Уж если Кабарга....
  Продолжить фразу мне не пришлось. Следующая картинка оказалась последней....
  Камера, поймав в повороте, лишь скользнула по лицу этого второго....
  Лишь скользнула....
  - Твою...! - резко выдохнула я, упершись руками в стол. - Твою.... - повторила уже тише, сбрасывая Шторму вызов по коду 'экстра'.
  Спецам еще только предстояло сказать свое последнее слово, но каким оно будет, я не сомневалась.
  Не узнать в этом втором Евгения Сяглова, одного из заместителей министра иностранных дел, курировавшего, в том числе, и развертывание Коалиционного Штаба, в который так настойчиво пропихивали Далина, я не могла....
  
  
  ***
  Долго ждать последствий не пришлось. Я еще не успела добраться до последней сводки, как на входящем появился код Шаевского.
  Потянув с минуту - его появление было реакцией Шторма на мою информацию, дала добро на соединение.
  Виктор, прежде чем поприветствовать, окинул взглядом доступную ему часть стола. Понимающе ухмыльнулся - работать самому всегда легче, чем командовать другими.
  - И чем тебе не понравился этот скайл? - опустив предисловие, начал он с главного.
  - А я даже не уверена, что это - скайл, - хмыкнула я, разглядывая статуэтку, которую Виктор держал в руке.
  Вещица весьма символичная. Традиции стархов - подарок жениха родителям невесты. Фигурка песчаного льва, как клятва, что беречь свою жену он будет до последнего вздоха....
  - Тебя можно поздравить? - вместо продолжения, поинтересовалась я.
  - Да, - вздохнул Виктор. - Рамкир просил руки Лауры. Я дал согласие.
  - Ты?! - насмешливо приподняла я бровь.
  - Она, - вновь вздохнул Шаевский. - Мы с Кэтрин пытались ей объяснить....
  - Ах, - усмехнулась я, снижая градус напряженности, - вы с Кэтрин....
  - Элиз... - его улыбка получилась усталой.
  - Когда? - спросила я уже серьезно.
  Война была все ближе....
  - Десять дней, - скривился Виктор. - Рамкир получил назначение. Через две декады должен быть на борту крейсера.
  - И за что им....
  Прозвучало даже не вопросом.... Так, мысли вслух.
  - Давай вернемся к скайлу, - предложил Шаевский, откинувшись на спинку кресла. Статуэтку из рук так и не выпустил. - Не хочешь поделиться подноготной?
  Взгляд с прищуром, в уголках губ хищная улыбка....
  - Так это все-таки скайл! - кивнула я довольно, давая понять, что игра пойдет по моим правилам. - Слава сказал, что если кто и сумеет его опознать, так только ты....
  - А если без лести?! - резко выпрямился мой бывший напарник. Отставил песчаного льва, но ладонь убрал не сразу, словно прикосновение грело... связывало с тем, что он скоро мог потерять. - По официальным данным скайлов на той презентации не было.
  - Да и Сяглов в состав нашей делегации не входил, - добавила я, пододвигая к себе тарелочку с сухофруктами.
  Сидела на тонизаторах, организм требовал подпитки.
  - Твой Сяглов меняет нам всю картину, - вроде как обиженно заметил Шаевский.
  Я ему почти поверила....
  - Вырисовывался кто-то другой? - 'посочувствовала' я другу.
  - Да, и схема получалась очень красивой, - Виктор поморщился, - но эта выглядит значительно интереснее. На Приаме он находился по личному приглашению. - Шаевский поднялся. Нет, не резко, но... как если бы дернуло там, глубоко внутри. - Не хочешь угадать, кто облагодетельствовал? - прошелся от окна до двери и обратно....
  Вот ведь парадокс! Шторм в этот кабинет вписывался - хоть и небольшой, но места тогда еще полковнику вполне хватало, а вот с Шаевским выходила совершенно иная история. И не сказать, что крупнее Славы, но 'не вписывался', тесно ему было в этих стенах....
  - Виас Риашти, - не задумываясь, назвала я имя хозяина бара для журналистов и гоиши бывшего императора Приама.
  Термическая граната поставила точку в его жизни.... *
  Жаль, что не я!
  - С тобой не интересно, - повернулся ко мне Виктор. Но по глазам было видно - доволен. - Теперь ты понимаешь, насколько все стало иначе?
  - И когда ты все успеваешь?! - несколько завистливо протянула я, собирая цепочку действий между моим разговором со Штормом и вот этим откровением.
  Чуть больше трех часов....
  Чтобы раскопать такие данные....
  - Я его сама придушу! - прошипела я, наблюдая, как на лице Шаевского появляется ехидная улыбка. - И тебя вместе с ним!
  - Лично я к этому никакого отношения не имею! - 'сдаваясь', поднял он руки. - Все претензии к генералу.
  - До генерала тоже доберемся, - проворчала я. - Что именно стоит на контроле? - продолжила уже жестче.
  Испытывать мое терпение Виктор не стал. Да и не та была информация, чтобы начинать торговаться:
  - Маршея и все, что касается Скорповски, - подойдя к самому столу, ответил он. - Как только пошли запросы с твоим кодом, у Шторма тут же высветилось. Ну а я, как ты понимаешь, на подхвате.
  - Опасается срыва? - пропустив некоторую шутливость в тоне Шаевского, недовольно качнула головой.
  Сама свое состояние оценивала, как вполне стабильное, но... ведь не зря говорят, что со стороны виднее.
  - Скорее, что залезешь глубже, чем стоит, - понимающе улыбнулся Виктор. Дожидаться моей реакции не стал: - Скайла я беру на себя, а вот контакты Сяглова....
  - По нему работает Кабарга, - перебила я Шаевского. - Зацепки есть, если за сутки - двое не вытянем, попрошу поддержку.
  Виктор кивнул, принимая вариант и, не прощаясь, отключился, оставив меня размышлять над тем, как все оказалось взаимосвязано.
  Нити из прошлого.... Именно из их узлов состояло теперь наше настоящее.
  Отбив Александру добро на продолжение поиска, кинула взгляд в окно.... Стемнело и уже давно....
  Вздохнув - состояние было из тех, когда срочно требовалась жертва, причем, серьезная, вывела на внешку блок коммуникации. На входном у Валанда стоял зеленый, что избавило от необходимости поиска другого кандидата.
  Ответил Марк практически сразу, я только и успела, что подняться с кресла, да присесть на край стола, создавая соответствующий антураж.
  - Выглядит угрожающе, - хмыкнул он с экрана, оценив мои старания. - Мы к тебе или ты к нам?
  - Раксель? - сделала я предположение относительно его 'мы'.
  - Еще и с подарком для твоего лейтенанта, - подтвердил он, улыбнувшись, и тут же добавил: - Готовь кофе!
  Спорить я не стала. Кофе, так кофе. Получить собиралась значительно больше.
  Уложились они в минуту. Вот что значит... любопытство.
  - Против такого аромата не устоять, - Раксель первым спустился с площадки телепортатора. Сбросив плащ на стойку, шумно втянул воздух. - Все-таки присутствие женщины делает этот напиток тоньше и изысканнее, - подходя, с улыбкой заметил он.
  Взял из моих рук чашку, окинул взглядом кабинет, выбирая, где устроиться. Остановился на диване в зоне отдыха. Сел, поставив свою добычу на широкий подлокотник. Оглянулся на Валанда. Тот присоединяться к нам не торопился, стоял неподалеку от моего стола.
  - У него чутье или как? - задумчиво посмотрев на меня, поинтересовался Раксель.
  - Скажем... так, - хмыкнула я, доставая из кофе-машины вторую чашку. Этот вариант был покрепче, как и любил Марк, - он просто заранее не ждет от меня ничего хорошего.
  - Только не говори, что без оснований, - Валанд все-таки преодолел разделявшие нас несколько шагов. Забрал кофе, но садиться не стал. - По Стакишу пока ничего конкретного. Если ты об этом.
  - А из неконкретного?
  Вроде как погибший десять стандартов назад жрец Храма Выбора. Если бы не его участие в операции самаринян на Приаме, во время которой был закодирован Дадудадзе, о нем бы и не вспомнили, но....
  Проходил он по ведомству Валанда, в приоритете не стоял - у того имелись более важные задачи, но опять не обходилось без очередного 'но'.
  Моя личная просьба....
  Марк не проигнорировал.
  - Из неконкретного - тоже. Подтверждено, что исчез на Окраинах. Третья по значимости планета - Ргоя. Попал в серьезные беспорядки - передел власти. Имя, под которым находился там, в списках жертв.
  - Ргоя? - повторила я. А потом еще раз... - Ргоя? - Прикусила губу, вспоминая, в связи с чем название этой планеты осталось в памяти. - Ргоя! - протянула, резко выдохнув.
  Не обращая внимания на явно заинтересованные взгляды, вернулась к столу, но надолго там не задержалась, только взяла планшет. Запрос вбила по пути обратно, внешку подняла, устроившись рядом с пододвинувшимся Ракселем.
  Валанд пристроился за спиной, посчитав, что этот ракурс наиболее удобный.
  Всего пара минут ожидания, но внутри успело закипеть и остыть.
  Слишком остро, слишком близко....
  - Десять стандартов тому назад. Ргоя. Про передел власти ты не ошибся, - получив нужные данные, на мгновенье повернулась я к Марку. - Капитаны Шахин и Шариф. Официальная версия - Шахину удалось загнать своего противника в ловушку и уничтожить. А на деле....
  Я опять поморщилась - память была услужлива. Пропавшая по пути на Гордон Кэтрин Горевски, неожиданно оказавшаяся на базе вольных, и взрывоопасно-спокойный Шторм, для которого эта женщина до сих пор оставалась болевой точкой....
  О нитях из прошлого я вспомнила совсем не зря.....
  - Ты ведь намекаешь на захват транспортов?** - Валанд не выдержал, обошел, пододвинув стоявшее напротив кресло, сел на подлокотник. - И на главу трансгалактической корпорации 'Траш'?
  - Джазеф Ларкин, - кивнула я, назвав имя человека, который с некоторых пор значился в розыскных листах многих секторов.
  - Можешь не продолжать, - нахмурился Валанд. Протянув руку, поставил на стол так и оставшуюся полной чашку. - Извини... - он посмотрел на меня... извиняясь, что не прошел дальше. - Если ты права, то мы нашли звено, связывающее Саула Исхантеля, технологии демкаша и корпорацию 'Траш'.
  - Это если я права, - сделала я упор на первой части его фразы. - К тому же, - я посмотрела на Ракселя, который пока лишь прислушивался к нашему диалогу, - Стакиш нас интересовал, как возможный выход на Верховного Матео.
  - Одно другому не противоречит, - скривился Марк и тоже взглянул на Ракселя. - Помнишь, - обращаясь уже к старшему акрекатору, продолжил он, - так и не добитую до конца версию, в которой фигурировали Шаенталь, Саул Исхантель и Асмарк Лиаштель с его 'Валь-Вау'?*** - заметив непонимание на моем лице, пояснил: Асмарк - отец лиската Джориша и дед Матео.
  - Она и тогда выглядела перспективной, - согласился Раксель, без малейшей нервозности делая очередной глоток. - Ты не будешь против, - обратился он ко мне, - если я заберу у Валанда эту цепочку. Мне вроде как проще....
  - Да без вопросов! - мило улыбнулась я, заметив, как многозначительно ухмыльнулся Марк.
  Раксель ответил ему непонимающим взглядом, Валанд тут же кивнул в мою сторону....
  Выглядело, как предупреждение.
  Запоздалое предупреждение....
  - Вы же не откажете в ответной услуге? - продолжая улыбаться, чуть развернулась я, чтобы удобнее было наблюдать за выражением лица старшего акрекатора.
  - Ну... - задумчиво начал он, - смотря какого рода услуга....
  - Ничего особо предосудительного, - заверила я его, уже не в первый раз радуясь сложившемуся у нас стилю общения. Так было значительно удобнее и... приятнее. - Лиската Джориш в разговоре со мной упомянул, - сменила я тон, - что у Верховного Матео была порочная тяга к женщинам определенного типа. Светловолосые, голубоглазые, обязательно варии с даром....
  В нем что-то дрогнуло... едва заметно... ощутимо, словно было нечто в моих словах, отразившихся в нем болью....
  Я ненавидела такие моменты, но....
  - Вы хотите выявить всех его жертв? - практически не ошибся он.
  - Я хочу понять, почему именно они, - качнула я головой. - Кто была та первая, ставшая приговором для всех остальных. А еще... - Я оборвала саму себя, встала, отошла к столу, в привычных действиях усмиряя то, что всколыхнулось в душе.
  - Элиз... - не оставил меня одну Валанд. Тоже поднялся, подошел, остановившись у меня за спиной.
  - Госпожа Мария сказала про дар, который корежит... - не обернувшись, выдавила я из себя, лишь теперь 'прочувствовав', о чем именно она говорила. Не словами - последствиями.... - А если....
  - ... у Матео была кайри... - закончил за меня Марк.
  Я развернулась - смотрел Валанд на Ракселя.
  - Тогда все становится еще интереснее... - свел тот брови к переносице. - Знаешь....
  - Запрос на перемещение от лиската Римана, - сбил его Кабарга.
  - Разрешить! - ответила я раньше, чем подумала о том, как же вовремя он появился.
  Разговор оказался неожиданно тяжелым для каждого из нас.
  Риман давал шанс на передышку....
  
  
  * 'Космический маршал. Очень грязная история'
  ** 'Капитан - неизбежность'
  *** 'Дорога к себе. Ступить за грань'
  
  
  
  

Глава 9

  Из двадцати восьми штандартов - девять приспущено. В каниратах траур. Где старший сын. Где - средний, а где и сам канир....
  Потери еще не объявленной войны....
  - Как он?
  Лаэрье подошел к Аршану, как только тот вышел из покоев кангора.
  - Плохо, - не остановившись, коротко бросил канир. На ходу принял у гвардейца оружие, тут же закрепив в набедренной кобуре, и плащ, который перекинул через локоть. - Его жизнь поддерживает только необходимость передать корону преемнику.
  - И смерть Искандера... - Кримс замолчал сам, бросив на Аршана короткий взгляд.
  Символ таруха был серебристым, четко выделяясь на смуглом лице. Кангор принял искренность скорби....
  Практически полная реабилитация. Обмануть того, кто читает в душе, невозможно....
  - В роду остался только один, - голос Аршана звучал обезличенно, лишая образ канира остатков... человеческого.
  - Уверен, что Истхан замешан? - Лаэрье сошел на ступеньку ведущей на технический уровень лестницы.
  - Кому выгодно! - все так же, отстраненно, произнес Аршан.
  - Тебе! - резко остановившись, развернулся к нему Кримс. - Ты - первый, кому выгодно.
  Будущий кангор качнул головой:
  - Адмирал Соболев разработал план, по которому Служба внешних границ с началом войны переформировывалась в ударную армаду Коалиционного Штаба. Искандер должен был....
  - Подожди! - довольно несдержанно оборвал его Лаэрье. - Адмирал Соболев?
  - Не здесь! - Аршан обошел его, вынудив продолжить путь вниз. Перед тем, как выйти на стапельную площадку, надел плащ. Запахнулся плотно, словно знобило....
  Действительно, знобило. Там.... В душе....
  - Не здесь, так не здесь, - согласился Кримс, вслед за Аршаном поднимаясь на борт катера.
  Сдвижная дверь закрылась, отрезая от внешнего мира. Гул выходящего на мощность двигателя стих, но осталась едва ощутимая дрожь, похожая на нетерпение рвущегося в схватку зверя.
  - Что на Самри и Кампире? - устраиваясь в кресле за кабиной пилота, спросил Аршан.
  Бунт традиционалистов на Циркане подавили быстро - сыграла свою роль жесткость действий, которая для их противника оказалась полной неожиданностью.
  Наступившее затишье объяснялось теми же причинами - не рассчитывали, что вновь создаваемые службы будут использован принцип, уже доказавший свою эффективность в борьбе с внешним врагом. Предупреждение, минута на размышление и... полное уничтожение всех, кто не успел принять правильное решение.
  Аршан не обольщался. Все, чего добились, выглядело, как временное отступление, после которого стоило ожидать нового удара.
  Где именно?
  Вопрос не давал однозначного ответа. Количество точек, где способно рвануть в любой момент, уже давно перевалило за десяток.
  - Храмы на Самри поддержали тебя, - Кримс сел в кресло напротив, - есть шанс, что настоятельницам удастся не допустить кровопролития. А вот Кампира....
  - Самри входит в канират Триша, - заметил Аршан, наблюдая через окно, как к поднявшемуся в воздух катеру пристраиваются еще четыре.
  Сопровождение....
  С некоторых пор он ставил знак равенства между собственной безопасностью и выживаемостью сектора.
  - Вот и я так подумал, - кивнул Кримс. - Аналитики уверены, что смерть Искандера выведет Истхана на второе место в списке претендентов. Ему достаточно показать себя....
  - Мы говорим о покушении на меня? - оторвав взгляд от бездонного неба, в котором синева смешивалась с белесой сединой, Аршан посмотрел на собеседника.
  - Которое он попытается, но не сумеет предотвратить, - кивнул Лаэрье. Потом чуть заметно усмехнулся: - Ты должен кому-то доверять.
  Аршан не ответил. Откинулся на спинку кресла, закрыл глаза.
  Доверять?!
  Довериться было легко, разделить ответственность - трудно!
  - О моих контактах с Соболевым было известно только Искандеру, выступал посредником, - произнес он, не открывая глаз. - О чем договаривались, он тоже знал.
  - Кангор Синтар... - Лаэрье фразы не закончил, но этого и не требовалось.
  - План одобрен кангором, - Аршан медленно вздохнул, открыл глаза. - Мы собирались выйти на каше Изарде, но....
  - Но началась эвакуация, - Кримс подался вперед. - Кто еще?!
  - Никто! - твердо отозвался Аршан. - Соболев предлагал связаться с генералом Орловым, но...
  - У того хватало и своих забот, - вновь закончил за него Лаэрье. - Кто-то очень близкий....
  - Если ко мне, то ты, Визард, Истхан, Триш, Арлия, Кими. Но это - слишком очевидно. Кто-то из советников кангора? - Он задумчиво качнул головой.... - Если к Искандеру....
  - Он среди нас, - перебил его Лаэрье, - и тебе это известно.
  - Мне это известно, - повторил Аршан. - И я его найду. Сам. - Он поднялся, ухватился за скобу в верхней части кабины.
  Катер шел мягко, но....
  'Но' нанизывались на текущую реальность, собираясь, как бусины в ожерелье, которые так любила Арлия.
  Мать его будущего ребенка. Его дочери....
  Из всех отцовских ипостасей самой главной для Аршана сейчас была та, в которой он оказывался способен защитить обоих. И малышку и... ее мать!
  - Зачем ты отдал приказ о перехвате 'Дальнира'? - пусть и не имело смысла, но Кримс тоже поднялся.
  Наверное, смысл все-таки был - мелькнувшая глубоко в глазах Аршана ярость не ускользнула от внимания Лаэрье.
  - Помнишь тяжелые крейсера вольных? Базы, по переработке черного инурина?
  Говорить, что демкаш был слишком серьезным оружием, чтобы забыть, Кримс не стал, просто кивнул.
  - Они находились в секторе эвакуации. Судя по перехвату, охотились за 'Дальниром'! - Аршан бросил взгляд в окно.... - Нас погубит самодостаточность и разобщенность....
  - И кто-то понимает это лучше, чем мы сами, - посмотрев на раскинувшуюся внизу ледяную пустыню, согласился Кримс. - Я готов открыть тебе разум, - без малейшего напряжения продолжил он, словно речь не шла о ритуале, когда 'своего' уже не остается.
  - Ты мне его уже открыл, - ответил Аршан, сделав шаг вперед. Перехватился, прижав своей ладонью державшегося за металлическую скобу Лаэрье. - Там, где огонь забирал тело твоего сына....
  Кримс не дернулся, не попытался сдвинуться, избегая контакта глаз... в которых теперь пылало пламя ритуального костра....
  Взметалось вверх, рассыпаясь всполохами, гулом подпевало пытавшемуся разметать искры ветру, вздрагивало, ухало, когда 'подламывались' очищенные от веток деревца, служившие последним ложем для уходящего в небытие.....
  - Что я должен сделать? - тихо, но четко произнес он, когда 'кострище' памяти вновь засыпало серым пеплом.
  - Ты должен сохранить кровь Искандера, - глухо ответил Аршан, не ослабив хватки. - Кровь рода Элдарс!
  Ладонь в ладонь.... Не до хруста, до одной боли на двоих.
  И слова, как приговор.... Тому, кто предал!
  - Эмбрион? - прозвучало вопросом, но воспринималось, как утверждение.
  - Одна крио-камера на борту личного крейсера императора Индарса....
  - Там находится человек Визарда... - начал Лаэрье.
  Закончить ему не дал Аршан:
  - Йоргу об этом известно. Да и у Визарда сейчас другая задача.
  Кримс отвел взгляд... машинально, лишь оценить сказанное, потом вновь посмотрел на будущего кангора и, кивнул, понимающе.
  - Вторая?
  - В подземном хранилище императорской тюрьмы, - 'порадовал' его Аршан. - Через шесть дней к Таркану подойдет крейсер Союза. Смерть адмирала изменила первоначальные договоренности....
  - Эмбрион не попадет в Союз! - четко ответил Кримс. И повторил, словно запоминая: - Императорская тюрьма....
  - Доставь на Новую Землю, - перебил Аршан, освобождая его руку.
  Катер лег на борт... Кримс сдвинулся, чтобы, если потребуется, подстраховать канира, но тот даже не шелохнулся, великолепно удерживая равновесие.
  - Доставлю, - кивнул он. - Но ты здесь....
  - На кого из твоих я могу рассчитывать? - Аршан вернулся в кресло. Сел, откинувшись на спинку.
  Расслабленности не было, если только... что-то похожее на появившуюся надежду.
  - На Корана, - не задержался с ответом Лаэрье. Следовать примеру канира он не торопился.
  - Нет! - Аршан на Кримса даже не посмотрел. - Назови другого.
  - Коран, - повторил Лаэрье имя своего старшего сына. И добавил, прежде чем Аршан вновь произнес свое категоричное 'нет'. - Мы либо сделаем все, что сможем либо....
  Он был прав, выбор оказался невелик: либо... либо, но....
  Как же было паскудно, когда кроме как двадцати пятилетнему мальчишке довериться оказалось некому....
  
  
  
  ***
  С передышкой я ошиблась.
  Риман, скинув плащ на стойку и... бросив короткий взгляд на вазу с цветами, тут же направился к нам. Вместо приветствия протянул слот....
  Мне....
  Похоже, становилось тенденцией....
  - Как там? - поднялся с дивана Раксель.
  Я, нахмурившись, убрала руку с накопителем от разъема планшета:
  - Ты был на Инари?
  По времени получалась с трудом. Если только на крейсерском и пренебрегая безопасностью....
  - Был... - его голос сорвался с хрипа на сип.
  - Тарканское? - среагировав первой, перехватила я контроль над ситуацией. Все, что могло помочь....
  У Римана были свои маленькие слабости.
  Он посмотрел на меня, как мог бы смотреть смертельно уставший человек, и... кивнул.
  Показав Валанду на бар и отметив, что достал Марк только один бокал, сама буквально вбила слот в разъем. Положила планшет на стол, с командного подняла внешку.
  Отойти не успела, Риман подошел вплотную, прижал к себе....
  Получилось весьма своевременно. Картинка оказалась объемной, словно все на глазах.
  Транспорт уже лежал на стапеле. Покорёженный, потемневший метал обшивки, раскуроченные модули внешней защиты, сбитые антенны дальних и ближних сканеров....
  Корабль не выглядел израненным - восприятие диктовало другие ассоциации, в которых было немало от патетики. Он до конца выполнил свой долг....
  Съязвить не получилось. Свой долг он действительно выполнил до конца!
  - Наши потомки не поверят... - тяжело выдавил из себя Валанд.
  Я была с ним согласна. Знать, в какой-то мере участвовать во всем этом и... не принимать. Не принимать сознанием, не способным справиться с подобным масштабом.
  - Командам - готовность! - голос невидимого Злобина был не просто спокоен, он звучал незыблемо.
  Махина, воплощенная в звуках....
  - Вы уверены, что обойдемся без усиления? - Риман тоже находился 'за кадром' и тоже был невозмутим, но его интонации отдавали скорее 'лискатовской' недосягаемостью - неотъемлемой частью образа главы Храма.
  - Давайте, каждый займется своим делом, - равнодушно предложил адмирал и выступил 'из тени'. Был без плаща, в форме флота Союза. - Открыть шлюзовые тамбуры! - приказал он вставшему рядом с ним координатору.
  - Шлюзовые тамбуры открыть! - транслировал тот, повторив и в кодах, которые высветились в правом верхнем углу записи.
  - Вы совершаете ошибку, адмирал, - негромко, но твердо произнес Риман, но отменять команду не стал, просто отступил в сторону, оставшись на самом краю зоны визуализации.
  Это он зря.... Злобин, это....
  Я все еще не забыла нашего с ним... противостояния.
  - По плану команды должны были подняться на борт... - сведя брови к переносице, произнес вдруг Раксель, посмотрев на нас... на Римана, так и стоявшего у меня за спиной.
  - Должны были... - глухо отозвался он. Принял у Валанда бокал с тарканским, выпил несколькими крупными, жадными глотками. - Смотрите дальше, - вернул он посуду Марку.
  Агитировать нас нужды не было, взгляд и так практически не отрывался от внешки.
  Мысль о том, что в полнообъемной картинке смотрелось бы еще четче, мелькнула и пропала. Уж если... 'пробивало' от такой реальности....
  А на Инари обволакивало все вокруг удивительно мягким светом. Осень, но в том ее варианте, когда ясно, уютно и... самую капельку грустно, чтобы лишь вспоминать о быстротечности жизни, но... еще не жалеть, что с каждым днем от нее остается все меньше и меньше.
  Умирающий транспорт в эту картину совершенно не вписывался.
  И посадочные платформы, подведенные к шлюзовым люкам....
  И оцепленный шейхи периметр....
  И готовые к переброске людей катера....
  Они хлынули потоком.... Женщины, дети.... Не так, чтобы неконтролируемой толпой - не просто держались рядом, но и поддерживали, но в них чувствовалось стремление как можно быстрее оказаться не там, где они были, а здесь, на твердой земле и... в безопасности.
  Мальчишки.... Девчонки.... Те, кто постарше, с малышней на руках. Кто помладше, уцепившись друг в друга....
  - Демоны Вселенной! - выдохнула я, чувствуя, как на глазах выступают слезы.
  А потом кто-то закричал.... Нет, это произошло не сразу - сначала в какой-то невообразимо оглушительной, звенящей тишине заплакал ребенок. Не истошно, просто захныкал, требуя к себе внимания и... лавина сдвинулась, погребая под собой видимость порядка.
  Кто-то орал, срывая с себя одежду, цепляясь за других.... Кто-то... катался по земле.... Кто-то... просто стоял, словно потерявшись в пространстве и времени....
  А сзади напирали, грозя устроить давку....
  Тринадцать тысяч человек....
  - Я прошу поднять руки мужчин... - голос стоявшего на платформе Злобина был все таким спокойным.
  - Эс камир порести арм такши! - тут же перевел вставший рядом с ним переводчик.
  Мужчин?!
  Пару минут ничего не происходило, и тогда Злобин повторил:
  - Я прошу поднять руки мужчин. - И добавил... четко, взвешенно... - Если они есть....
  Гул стихал медленно. Сначала перестал быть цельным, разбиваясь на надрывный плач, вой, пробивавшийся сквозь стиснутые зубы, истеричный смех, крики....
  - Я! - неожиданно взлетела вверх ладошка....
  Камера приблизила лицо пацана лет тринадцати-четырнадцати....
  Я дернулась, уткнувшись носом в плечо Римана.
  Это я хотела передышки?!
  - Я! - поднялась вверх вторая....
  Риман отодвинул меня, вновь прижал к себе, но уже спиной....
  - Я!
  - Я!
  - Я!
  Их становилось все больше.
  Сколько им? Девять?! Десять?! Одиннадцать?!
  - Я! - судя по форме и возрасту, это был уже кто-то из команды транспорта.
  - Три красных выхода, - Злобин, не дожидаясь, когда станет совсем тихо, жестом указал на проходы, рядом с которыми находились медицинские бригады, - для нуждающихся в срочной медицинской помощи. - Он лишь на миг... на очень долгий миг посмотрел вдруг на Римана... меня... нас, чтобы тут же продолжить: - Два желтых - для семей, в которых есть дети до семи лет.
  Переводчик что-то шепнул ему на ухо.
  Злобин качнул головой и... произнес по громкой связи, предназначая сказанное для всех, кто мог услышать:
  - Семью определяет не родство крови, а общность тех, кто нашел друг друга, пройдя вместе через тревогу, страх, боль....
  Он еще говорил, когда толпа вдруг перестала быть толпой, как-то внезапно рассосавшись, разбившись на пока еще неясную, но уже структуру. Появились проходы, которые протянулись сначала к красным идентификаторам, а потом уже и к желтым....
  - Зеленые выходы....
  Не этот, прижимающий меня к себе, тот, находившийся на Инаре, Риман положил адмиралу руку на плечо, не давая продолжить.
  Во взгляде Злобина, когда он повернулся к лиската, мелькнуло чем-то похожим на удивление и... он кивнул, соглашаясь, тут же сказав что-то координатору.
  Суть приказа стала понятна уже через секунду - три остававшихся зелеными идентификатора сменили свои цвета на желтые.
  Все они теперь были одной семьей....
  - Я стоял там и чувствовал себя беспомощным мальчишкой, - мазнув губами по моему виску, произнес вдруг Риман. На миг прижал крепче, потом отошел к Валанду, отобрал бутылку. - Выдержка, самообладание.... Сохранять рядом с ними невозмутимость - почти, как предать. Проявить слабину.... - он качнул головой, посмотрел на меня. - В этом вы, люди, сильнее нас. Для вас чужая боль - своя....
  - Не надо! - оборвала я его, так и не отводя взгляда от экрана.
  Злобин.... Злобин....
  То, что он сделал....
  - Он собрал их вместе. Сохранил, как расу... - Валанд сказал то, о чем я только подумала. - И теперь у нас есть готовое управленческое ядро, как адмирал и задумывал.
  - Трансляция шла на все транспорты конвоя, - Риман сделал несколько глотков вина прямо из горлышка. - Когда второй лег на стапель, проблем с распределением не возникло. Все было четко и слаженно.
  - У Злобина опыт, - негромко произнесла я, предпочтя не говорить, где и по чьей вине он его заработал.
  Последствия войны....
  Той самой войны, сделавшей нас однажды врагами.
  - Эклис дал разрешение на вход в систему Баркот еще трех крейсеров Союза, - Риман отставил бутылку - в движениях, во взгляде, появилась некоторая расслабленность, вернулся ко мне: - Знаешь, а я ведь чуть не сорвался, - посмотрел он.... Нет, не каясь, просто делясь тем, чем мог поделиться лишь с самым близким. - Я только на миг позволил себе стать ими....
  - Так всегда бывает, когда подходишь к самому краю, - прижавшись к нему всем телом, грустно улыбнулась я. - А потом открывается второе дыхание. А затем третье....
  - Пойдем домой? - 'поймал' он меня на короткой паузе. И добавил... тихо-тихо... - Просто пойдем домой....
  И ведь был прав. Все было так просто... если не усложнять....
  
  
  ***
  Та ночь была короткой, но из тех, когда в секунды впрессованы года....
  И не забыть - слишком все ярко, надрывно, чтобы не осталось в воспоминаниях.
  И не повторить.... Просто потому, что еще раз не пережить.... Не выдержать, не выжить....
  О чем я только думала!
  Я думала о том, едва ли не впервые в своей жизни осознав, насколько жестким фундаментом являлось то, что иногда брезгливо называли сентиментальностью.
  Жестким! Нерушимым! Похожим на принцип, способный стать границей, которую не переступить.
  Ответив едва заметной улыбкой на вопросительный взгляд Римана, вновь посмотрела на экран. Не отстраняясь от переживаний, черпая в них свою силу.
  - Экспресс-тестирование тарсов с первых транспортов подтвердило наши предположения, - акрекатор, имени которого я не знала, там, на Инари, чуть сдвинулся, давая увидеть центральную площадку поселения.
  Несколько серебристых палаток - определение уровня дара шло под контролем медицины, шейхи с откинутыми капюшонами, мальчишки и девчонки....
  Они ничем не отличались от мальчишек и девчонок с других планет, на которых мне довелось побывать. Если только....
  Даже когда они смеялись, в их глазах продолжал плескаться страх.
  - Приблизительно, один на три-три с половиной тысячи... - протянул Риман, бросив взгляд на результаты, которые появились на планшетах.
  Совещание у эклиса проходило в расширенном составе. Кроме глав Храмов и нескольких Верховных, на нем присутствовали руководители специальных служб, включая Коалиционные. Единственным, кто вроде как не входил в официальный список, был адмирал Ежов, но тут еще как сказать....
  - Девятнадцать детей с четырех кораблей, - уже в несколько иной интерпретации повторил за ним Джориш, - в ком грани дара уравновешены настолько, что его можно считать триединым. Ментальные характеристики остальных дают возможность более узкой идентификации.
  - Этот фактор можно отнести к положительным, - заметил Варховный Валентир, входивший в ближний круг Джориша. - Созданная под покровительством Триады инцула способна принять всех. Единственный вопрос, который мы так и не решили, где именно она будет находиться? Самариния? Внеорбитальная база? Одна из второстепенных планет сектора?
  - Девятнадцать с даром Триединой. Чуть больше двенадцати тысяч - с ментальной картой возможных адептов Храма Выбора. Пятая часть из них - полноценный четвертый уровень в прогнозе. Около шестнадцати тысяч - Предназначения. Почти двадцать - Судьбы, - продолжил тот самый, безымянный для меня акрекатор. - У всех - подготовка на уровне удержания минимального контроля. Если мы говорим о полноценном обучении, начинать придется практически с нуля.
  - А остальные? - быстро сведя цифры воедино, спросила Мария.
  В отличие от нас, стоявших вокруг стола, она сидела в своем кресле на небольшом возвышении.
  - К сожалению, госпожа кайри, - акрекатор довольно низко поклонился, - дар остальных придется полностью блокировать. Он либо очень слаб, что не позволит развить его в условиях режима эвакуации, либо 'закостенел', что также не позволит реализовать заложенные способности.
  - Мы ведь говорим именно об условиях, в которых это становится невозможным? - подчеркнула Мария, задумчиво 'погладив' подлокотник кресла.
  - Госпожа кайри совершенно права, - на этот раз он склонил только голову, но уважения в этом жесте было не меньше.
  - А по возрастам? - задала Мария следующий вопрос.
  - По слабому - разброс от шести до четырнадцати, по застывшему - от двенадцати, - не помедлил с ответом акрекатор.
  - Кадетские корпуса первого и второго уровня, - опередила я Марию, не пропустив едва заметной ухмылки генерала. - Господин адмирал, - повернулась к слегка 'мерцающему' из-за искажений Ежову, - в вашем ведомстве ведь имеется подобный опыт?
  - И довольно успешный, - подтвердил Ежов.
  Не наличие опыта - цель своего присутствия на совещании.
  Все, о чем здесь говорилось, было в прогнозах аналитиков, оставалось лишь озвучить в присутствии облеченных надлежащей властью лиц и зафиксировать в виде соглашений. Судя по всему, у адмирала имелись соответствующие полномочия.
  При всем моем понимании необходимости соблюдения придуманных не нами правил, подобные мероприятия я все еще считала пустой тратой времени.
  - Если мне будет позволено... - прежде чем продолжить, адмирал Злобин вдруг наклонился, взял в руки подкатившийся к его ногам мяч и бросил кому-то вне зоны визуализации, - то я бы начал с другой, более серьезной проблемы.
  - Мы слушаем вас, господин адмирал, - благосклонно кивнул ему эклис.
  - Благодарю вас, иллире Ильдар, - Злобин сдержанно склонил голову. - Эсси Джерхар. Транспорт с главой тарсов продолжает находиться в секторе ответственности Службы внешних границ.
  Пустая трата времени?!
  Приподняв бровь, посмотрела на Шторма. Тот сделал вид, что ничего неожиданного не происходит, а когда я прищурилась, намекая, что отыграюсь, вообще отвел взгляд.
  - Мы - принимающая сторона, - словно в словах Злобина не было некоторых, весьма неожиданных намеков, обозначил Ильдар свою позицию. - Наша задача - обеспечить минимальные условия для нахождения тарсов в секторе Баркот, их безопасность и реализацию дара для всех, для кого это возможно.
  - Так точно, иллире Ильдар, - отчеканил Злобин, когда эклис закончил.
  Выражение лица не изменилось, да и могло ли, но вот движения руки, как если бы адмирал сдержал себя, чтобы не сжать ладонь в кулак, я не пропустила.
  Экстренная карта Службы Маршалов! Один из вариантов кода три тройки.... Смертельная опасность....
  Ситуация была, мягко говоря, нестандартной. Понятно, что все не столь прямолинейно, но ведь о чем-то он хотел предупредить!
  Или в данном случае важнее, кого он хотел предупредить?
  Ежов?! Нет! Не настолько знаком с внутренней кухней Службы маршалов.
  Шторм? Возможно, но маловероятно. И не потому, что тоже вряд ли до тонкостей знал кодировочную символику, скорее, о проблеме был осведомлен задолго до того, как ее озвучил Злобин.
  Низморин?! С этим вообще все однозначно. Нет! Категорическое нет!
  Оставалась я.
  Но почему именно я?!
  - Тогда мы возвращаемся к вопросу кадетских корпусов, - эклис удовлетворился ответом Злобина. - Госпожа подполковник, - Ильдар обратился ко мне - вы можете еще что-либо добавить?
  - По вопросу безопасности или развития дара? - позволила я себе некоторую вольность. Вроде как избавляя от легкого напряжения, оставшегося от короткого, лишенного эмоций, но довольно жесткого по сути диалога. - Прошу прощения, - тут же 'стушевалась' я, словно случайно встретившись взглядом с Риманом. Три тройки.... - Несмотря на очевидность схемы действий, - продолжила я уже более четко и отстраненно, - я бы не торопилась с реализацией второго пункта, сделав основной упор на первом.
  - У вас есть причины для подобных рекомендаций, - Ильдар был само терпение, - или предпочитаете перестраховку?
  На Злобина я не смотрела - все внимание эклису, но командный позволял видеть, как расслабилась ладонь адмирала, заверяя, что я не только правильно поняла предостережение, но и действовала в нужном направлении.
  - Я могу быть откровенна, иллире Ильдар? - склонила я голову, пользуясь этикетом, чтобы хоть на мгновение избавиться от недоумения в глазах Валанда и... намеков на неприятности в том, как 'игнорировал' меня Шторм.
  - Конечно, госпожа подполковник, - Ильдар даже чуть развернулся, как если бы выказывал мне свое расположение.
  И во что же я еще вляпалась?!
  Вопрос не относился к конструктивным! Злобину я верила!
  Шторму, впрочем, тоже....
  - Дайте мне несколько дней, и я четко отвечу на ваш вопрос, а пока, не прошу - настаиваю на усилении мер безопасности. И не только в системе Баркот, но и на территории сектора Самаринии.
  'Твою...!'
  Мне бы самой испугаться своих собственных слов, но на душе вдруг стало так легко, словно я только что получила карт-бланш.
  Осталось понять, какое отношение к этому имело то сложное, что иногда становилось таким простым....
  
  
  

Глава 10

  - Что это было? - Валанд появился в моем кабинете спустя пару минут. Я еще даже дух перевести не успела.
  - Лучше не спрашивай, - сбросив плащ, подошла я к окну. - Твою... - прорычала, сжав голову руками.
  - Хорошо, - Валанд тоже избавился от плаща, подошел, встал рядом. - Начнем с вопроса доверия?
  - Доверия?! - резко повернулась я к нему. Медленно выдохнула....
  Это был Валанд! Тот самый Марк Валанд, который спас меня на идущем к Зерхану крейсере. Который накачал афродизиаком, отправляя в логово главы дипломатическом миссии Самаринии. Тот самый....
  Перечисление можно было продолжить, сути это не меняло. Сейчас его статус определялся двумя словами: старший аркат. Этим было все сказано.
  - Давай сделаем так, - я все-таки предпочла компромиссный вариант, - как только мне станет что-нибудь понятно....
  - Госпожа подполковник, - не дал мне закончить Кабарга, - запрос на перемещение. Лиската Джориш.
  Ситуация становилась все интереснее....
  - Разрешить! - отступила я в сторону. Развела руками... мол, извини.
  - Извиняю, - произнес Марк вслух то, о чем я промолчала, - но если тебе потребуется моя помощь....
  Кажется, того, что я не понимала, становилось все больше.
  - Договорились, - кивнула я.
  - Главное, чтобы не оказалось поздно, - Валанд оставил последнее слово за собой. - Джориш... - опередив меня, приветствовал он спустившегося с платформы лиската. Когда поравнялся, произнес что-то чуть слышно, и, не дожидаясь ответа, покинул кабинет. Через дверь....
  - Господин лиската, - сделав приглашающий жест, заставила я себя улыбнуться. - Стоит признать, вы способны удивлять, - продолжила я, остановившись у стола. - Чай? Кофе? Глост?
  - Я предлагаю вам небольшую прогулку, - не сдвинулся он с места. - Под мои гарантии безопасности.
  - И кому вы их предоставили? - не удержалась я от легкого сарказма. - Лиската Риману или...
  - Подполковнику Низморину, - оправдал он мои ожидания. - Он счел их достаточными, но выбор оставил за вами.
  Не скрывая своих действий, дала запрос в систему. Пока ждала ответ, наблюдала за Джоришем.
  Он не менялся. Одиночка! И не важно, был это кабинет эклиса или....
  - Извините, была обязана проверить, - направилась я к стойке, когда командный выдал соответствующий код. Накинув плащ, присоединилась к лиската, который уже стоял на платформе. - Меня не так часто приглашают на прогулки, даже не знаю, что думать, - усмехнулась я, пока поднималось ограничивающее поле.
  - Вы просто следуете своему предназначению, - ответил он, когда после мгновения пустоты, под ногами вновь появилась опора. - Храм Судьбы!
  Мог и не произносить.
  Пирамида - сто и одна ступенька, называемые здесь 'путь в небо' и само святилище, стоявшее на ее плоской вершине. Три гигантских лепестка, скрученные вокруг стреловидной башни.
  - Вы меня заинтриговали, господин лиската, - качнув головой, произнесла я, невольно говоря тише.
  Величие и величественность.... В данном случае они отражали разные стороны одного и того же. Величественность самого здания и величие расы, сумевшей вложить во внешне простое сооружение столько смысла.
  - Готовы идти дальше? - Джориш не проигнорировал мои слова, скорее, добавил им веса.
  - Да! - над ответом я не раздумывала.
  Поднимались мы молча. Он - чуть впереди, я....
  Ощущение, что я - одна, было отчетливым и... несколько болезненным.
  - Вам ведь известно, что именно в Храме Судьбы происходит кодировка шейхи? Установка на верность, на беспрекословное исполнение приказов.
  - Небо над Зерханом... - вроде как невпопад отозвалась я.
  Джориш остановился - между нами была лишь одна ступенька....
  - Да, госпожа подполковник, вы абсолютно правы. Почти восемьдесят процентов воинов, участвовавших в той войне, прошли через обработку в моем Храме.
  - Мы говорим не только о прошлом? - я бросила взгляд на святилище.
  Плащ лиската был небесно-голубым, цвет Храма казался прозрачно-жемчужным....
  - Позвольте, я повторю еще раз, - он не то, чтобы улыбнулся, но губы дрогнули.... - Почти восемьдесят процентов воинов, участвовавших в той войне, прошли обработку в Храме Судьбы.
  - Я услышала, - кивнула я, поднявшись выше. Теперь мы стояли на одной ступеньке, но... он продолжал оставаться недосягаем. - Почти восемьдесят процентов личного состава боевых подразделений, готовых на беспрекословное исполнение приказов. Абсолютная верность. Готовность идти до конца....
  - На Самаринии очень жесткая структура управления. Эклис. Триада. Верховные. Главы даркисов и инцул. Свой путь наверх ребенок начинает в пять-семь лет. Первое, чему его учат - контроль и подчинение. И не важно, насколько силен твой дар. Контроль и подчинение - основа. Тот, кто стоит на ступеньке выше - имеет право, тот, кто ниже - обязан.
  - Это касается только вариев? - я сделала еще один шаг... наверх. Без всякой подоплеки, по внутренней потребности идти вперед.
  - У энариев свой путь к вершине, но правила те же самые, - Джориш преодолел несколько ступенек. - Исключений нет, есть только принципы, в рамках которых проявляется то, что с вашей стороны могло бы называться человечностью.
  - Что же это? - не двинулась я с места.
  - Забота о детях, - продолжая подниматься, отозвался он. - Вбитая в генетическую матрицу забота о детях.
  - Об одаренных детях, - я не столько подправила его, сколько подкорректировала сказанное им для себя. Вновь догнала лиската, пошла рядом с ним. - Разность восприятия одних и тех же ситуаций?
  - Валанд был вашим другом, - Джориш неожиданно сменил тему.
  Или... обнажил еще одну ее грань....
  - Мы участвовали в одних операциях, - вновь внесла я свои коррективы. - На Зерхане и на Маршее. У нас говорят: он прикрывал мою спину.
  - Для вас это важно?
  Мы, наконец, поднялись на площадку перед святилищем.
  - Знать, что ты можешь доверить кому-то свою жизнь? - улыбнулась я. - А для вас?
  - Мы как-то говорили с вами про аналогии, - напомнил он нашу первую встречу. - Я не могу подобрать прямых параллелей.
  - А хошши? А матессу? - уточнила я, посмотрев теперь не вверх, а вниз.
  Сто и одна ступень....
  Я не знаю, что в этом было, но этот путь стоил того, чтобы его пройти.
  - Скажите сами, - не то приказал, не то попросил он.
  Указывать, что его тон был некорректен, я не стала. За последние полчаса он дал мне значительно больше, чем я могла рассчитывать от простой прогулки.
  Простой....
  - Служба, - исполнила я его... просьбу.
  - Служба, - кивнул он. - Тоже верность, но другого порядка. Когда то, что можешь потерять, уравнивается всем, что приобретаешь. Но выглядит, как традиция.
  - Не знай я о вашей преданности эклису и его кайри, могла бы подумать....
  - Есть вещи, о которых думать не стоит. Только принимать или не принимать, - вернул он меня к уже пройденной нами однажды теме.
  Мягким, но категоричным жестом предложить следовать дальше.
  Прежде чем принять приглашение, обвела взглядом лестницу, площадь перед Храмом....
  Яркий свет стоявшей высоко Лаймэ, приятная свежесть ветерка и... мы.
  Он и я....
  - Это входит в понятие гарантии безопасности
  - Время занятий, - Джориш нисколько не разочаровал меня своим ответом. - Нам - туда, - указал он на центральный проход. В отличие от двух боковых, тот был узким, похожим скорее на щель в стене.
  - Святая святых, - вспомнив о внутреннем устройстве святилища, тихо произнесла я.
  - Именно так, если следовать вашему пониманию сути нашего отношений с Богинями, - практически согласился со мной Джориш.
  - А если вашему?
  Отвечать он не стал, просто пропустил меня вперед....
  Небо над головой было не бескрайним.... Оно было... бездонным, безбрежным, бесконечным....
  - Телепортационная платформа? - спросила я, подходя к краю площадки, опоясанную тремя полупрозрачными лепестками.
  - Отсюда наш мир кажется другим, - Джориш встал рядом со мной, откинул капюшон.
  Я последовала его примеру, подставляя лицо свету.
  Подставляя лицо свету.....
  Осень на той записи с Инари была нежной, уютной....
  - Знаете, в чем разница между нами и вами? - неожиданно спросил он.
  - Кроме тех различий, которые мы с вами уже определили? - уточнила я, догадываясь, что именно ради этого вопроса мы и поднялись на главную башню Храма Судьбы.
  - Кроме тех, которые мы с вами уже определили, - повторил он, повернувшись ко мне. - Гарантии безопасности. Вы проверили мои гарантии безопасности, - поправился он, заметив непонимание, которое я не сочла нужным скрывать. - Ни у кого на Самаринии не возникло бы даже мысли сделать это.
  - Не возникло бы даже мысли... - повторила я за ним. Усмехнулась.... - Хотите знать, как бы я поступила, будь на вашем месте Валанд?
  - Мне это известно, - посмотрел он на меня... словно подталкивая к чему-то. - Валанду вы безоговорочно доверяете. Адмиралу Злобину - тоже, - добавил он тем же, чуточку отстраненным тоном.
  - Разница... - протянула я, собирая воедино все, о чем мы говорили. Картина получалась... неприглядной.
  Вот только.... Про то, что 'смотря с какой стороны', упоминать, точно не стоило.
  - Значит, - я повернулась к зияющей передо мной пропасти спиной, - задача, стоящая перед Самаринией, принять, обеспечить безопасность и развитие дара. Весь вопрос в том, кто и как определяет для себя понятие безопасности. - Я медленно выдохнула, посмотрела на Джориша: - Внешние приличия на вас, вся грязная работа - на нас?
  - Свою первую личность я создал, когда мне только исполнилось девять. В двенадцать их было уже шесть. В пятнадцать - сто. Каждая из них являлась полноценной оболочкой, которая не регистрировалась ни одним из ментальных сканеров.
  И это вместо ответа на мой вопрос.
  Очень хотелось выругаться. Не коротко, выплеснув всю ярость в: 'Твою...', а медленно, смачно.... Чтобы сначала тлело, исподволь подбираясь к главному, разгоралось, грея и теша, а потом как вспыхнуло....
  Несколько миллионов тарсов.
  Несколько миллионов, для каждого из которых откроют дом, сердце....
  На месте домонов я бы не упустила такую возможность!
  - Ну, Слава... - горько усмехнувшись, процедила я сквозь зубы.
  - Вы ведь о генерале Шторме? - уточнил Джориш, развернувшись только теперь.
  - У меня остался один вопрос, - проигнорировала я его интерес. - Почему именно вы? Впрочем, - поспешила я продолжить, - можете не отвечать.
  Сотни личностей....
  В качестве посредника он был незаменим....
  
  
  ***
  - Как же я устал! - рявкнув, Шторм стремительно поднялся с кресла.
  Несколько суетливо расстегнул китель. Сняв, бросил на подлокотник. Тот не удержался, упал на пол....
  Память.... В его жизни такое уже было однажды.... Он и Кэтрин....
  Думать об этом не стоило! Не сейчас!
  Но ведь думалось....
  Под ироничным взглядом Шаевского обошел стол и... упал, упруго приняв вес тела на руки. Опустился ниже, практически лег на пол, сделал вдох-выдох....
  - Рррраз! - медленно поднялся, замер в верхней точке, оставив руки чуть согнутыми, чтобы заставить тело налиться силой, затрепетать каждой заливаемой кровью мышцей. Продолжил движение вниз.
  - А на одной руке? - поддел его Шаевский.
  - Как скажешь! - прижав левую к телу, Шторм вновь начал подниматься. Видно было, что Виктор и сам не прочь повторить фокус с небольшой разминкой, но не здесь же....
  Вроде и дистанции практически не стало, но что-то еще было, словно не хватало последнего шага, чтобы как у них с Орловым....
  Усмешка до лица не добралась, заблудилась где-то там, на самом периметре сознания. Орлов для него был Иконой. Учитель. Отец....
  А он? Для Шаевского....
  Элиз в таких случаях говорила, что неконструктивно. Он предпочитал просто слать подальше!
  - Ты же левша? - спросил вдруг Виктор, выбивая из внутреннего монолога.
  - Обижаешь, - генерал остановился на 'полпути'. Отношения вопрос к делу не имел, но почему бы не ответить, раз зацепился. - Я одинаково владею обеими. Что писать, что стрелять, что барышень ласкать.
  - Кэтрин про Ирэн знает? - Шаевский тут же воспользовался его оговоркой
  - Про Ирэн? - довольно хмыкнул Шторм, с хлопком сменив руку. - Раскопал?
  - Любопытно стало. - Шаевский подошел ближе. Поддернув брюки присел: - А как быть с Котом?
  - А что с Котом? - Шторм опустился на пол. - Он же у нас однолюб, дальше посмотреть, да, может, слегка пощупать, точно не пойдет.
  - Тебе говорили, что ты - сволочь? - не меняя тона, поинтересовался Виктор.
  Вячек и на этот раз с ответом не затянул:
  - Если верить Элизабет, - хохотнул, вставая, - сволочь, но такая обаятельная.... Тебе никогда не хотелось снова стать лейтенантом? - когда Шаевский тоже поднялся, поинтересовался он. Заправил в брюки задравшуюся рубашку. - А вот мне иногда хочется. Чтобы еще оставалось, во что верить, - неожиданно для самого себя, закончил он жестко.
  - И не поспоришь, - понимающе кивнул Виктор. - После общения с Далиным трудно избавиться от желания оказаться под дезинфектором....
  - А ты говоришь, я - сволочь! - Шторм скривился - с некоторых пор адмирал стал болевой точкой, но тут же расслабился. - Ничего, несколько дней....
  - Настолько уверен в Элиз? - Шаевский вернулся к столу. Сел, пододвинул к себе планшет, напоминая, что усталость - усталостью, но этот мир требовал его спасти.
  - Лучше всего она работает на пределе, - едва ли не умиротворенно отозвался Шторм. Развернулся к Виктору... - Значит, по скайлу - ничего.
  - А это - смотря с какой стороны посмотреть, - слегка 'дернулся' Шаевский. - С одной - его слишком много. Гордон. Иари. Ргоя. Таркан. Ярлтон. Засветился и на Люцении. И даже у нас, в Союзе, и все под разными именами. И каждый раз там, где появлялся, что-то происходило. - Виктор поднял внешку, развернул ее к Шторму. - Из последних - Ярлотон, за неделю до сорванной продажи акций и Таркан, перед попыткой похищения эмбрионов. - Как ты понимаешь, - Шаевский поднял на него взгляд, - обратиться за помощью к Аршану я не могу. Шорн попробовал опознать по своим каналам, и... тоже ничего. Не без пересечек, но кто этот тип никто сказать не смог.
  - А Йорг? - Шторм подтянул к себе внешку, внимательнее вглядываясь в лицо.
  Скайл, как скайл. Рубленные черты, нос с небольшой горбинкой, тяжелый взгляд глубоко посаженных глаз....
  - Йорг, когда узнал, что может иметь отношение к эмбрионам, обещал достать из-под земли. Пока еще роет....
  - А ты не думал....
  - Думал, - Виктор не дал ему закончить. - Мысль, что он - метаморф, была едва ли не спасительной. Так проще объяснить неуловимость....
  - Но ты от нее отказался, - Шторм обошел стол, сел в свое кресло. Пальцем поманил внешку, та... бросилась к нему, едва не впечатавшись в лицо.
  Шаевский прикрыл улыбку ладонью, потом расхохотался, глядя, как он изумленно приподнял бровь.
  - Твой Ромшез рано или поздно, но доиграется! - Шторм качнул головой, отметив, что время идет, а традиции не меняются.
  'Достать' начальство....
  Святое!
  - А причем тут Ромшез?! - наигранно возмутился Шаевский, но тут же сменил тон: - Я показал запись Ангелу. Тот категорически отверг эту версию.
  - Тарасу? - нахмурился Шторм, подумав о первом пилоте Дальнира.
  - Мельникову, - довольно хмыкнул Виктор, назвав фамилию заместителя Ежова. - Метаморф способен долго держать личину, но транслировать на нее возрастные изменения - нет. А здесь мы четко видим динамику.
  - Тогда остается только искать... - задумчиво произнес Шторм. - А если все-таки к Аршану? - продолжил он, не столько обращаясь к Шаевскому, сколько размышляя вслух. Идея выглядела весьма соблазнительно, но.... Он посмотрел на Виктора, качнул головой... - Давай оставим вариант, как самый критичный. Отношения с каниром восстанавливать надо, будущий кангор, как-никак, да и почти реабилитировали, но....
  - Потянуть, чтобы созрел для нормального контакта? - понимающе осклабился Шаевский. - Генерал, кому ты... - в голосе Виктора появились укоризненные нотки.
  - Да, - Шторм спорить не стал, признался, едва ли не обиженно. Мол, тут стараешься, из кожи вон лезешь..., - надеюсь, что Элизабет доберется и до этой твари и вот тогда....
  Команда Мирайи была далеко не единственной, на кого рассчитывал - несколько групп работали в параллели, но ставил именно на нее. Слишком много личного... с таким надрывом вытаскивают и за гранью.
  - А если не скайл и не метаморф? - Шаевский, сложив руки на груди, откинулся на спинку кресла. - А если мы имеем дело с самаринянином?
  - Тогда тебе стоит связаться с Тормшем, - Шторм был готов и к этому вопросу. Уже мелькало что-то... то ли прозрением, то ли предчувствием.
  - Принято! - кивнул Шаевский, выпрямляясь. Положил руки на стол, вцепив ладони в замок. - Идея с демоном была твоя?
  - Фразина, - Шторм заставил себя расслабиться. Еще недавно действовало на автомате, теперь же приходилось контролировать, 'наблюдая', как стекает напряжение, оставляя лишь внутреннюю готовность.
  Смерть Искандера сбила настройки.... Уверенности в себе не лишила - не с его потребностью хоть идти, хоть ползти, но вперед, до самого конца, если только отметилась потерей чего-то важного, без чего несложно выжить, да жить, как прежде - невозможно...
  Не всесилен.... Шторм никогда не боялся проиграть - пока дышал, имелся шанс отыграться, но этот случай такой возможности не оставил. Если только отомстить....
  Для Искандера смысла уже не имело. Для Натальи Орловой и ее отца - тоже.
  - Можно начистоту? - Шаевский чуть подался вперед.
  При других обстоятельствах выглядело бы поддержкой, при этих....
  - Валяй! - хрипло выдавил из себя Шторм, догадываясь, каким именно будет вопрос.
  Пальцы прошлись по краю стола.... Только мы и....
  - Ты ведь знал, что эсси Джерхар в сговоре с домонами? - спокойно, практически равнодушно спросил Виктор. - Когда 'Дальнир' в первый раз вернулся из Изумрудной ты уже знал....
  - Знал! - Шторм перегнулся через подлокотник, поднял китель, бросив его на стоявший рядом стул. - Только всех доказательств - чутье Таласки, которое, как ты понимаешь, только и можно, что принять к сведению. К тому же, Джерхар - еще далеко не все тарсы....
  - Давай без агитации, - резко выдохнув, склонил голову Шаевский. Поднял, неприязненно, с прищуром посмотрел на Шторма: - Мы их....
  - Послушай... ты! - поднявшись, двинул он кулаком по столу. - О невинности мы однажды говорили. Не можешь - в Союз, цветочки поливать!
  - Да не в этом дело! - Шаевский, в отличие от него, вставал неторопливо, но как-то грузно, тяжело. - Мы же....
  - Мы вытаскивали женщин и детей! - Шторм, наконец, позволил себе сорваться. - Запомни! Женщин и детей! Даже если среди них сто... тысяча, да хоть полмиллиона тварей, остальные ненависти не заслужили!
  - Все равно паскудно! - уже несколько тише произнес Виктор. Мотнул головой.... Губы кривились, то ли усмешкой, то ли... горечью.... - Столько наших....
  - А вот делить на наших и не наших не надо! - весомо, категорично, протянул Шторм, отталкивая кресло к стене.
  Кожа недовольно заскрипела, но тут же смолкла, словно за столько лет вместе знала, когда не стоит испытывать его терпения:
   - Самариняне тоже были не наши.... - бросил он, направляясь к кофе-машине. Взгляд машинально скользнул к окну.... Светало.... - А еще... - склонившись над дисплеем, продолжил Вячек неожиданно для себя самого, - Таласки мог ошибиться. И пока мы не убедились....
  Начистоту не получилось....
  Две ментальные карты....
  Первую сумел заполучить Дарил во время дипломатической миссии в Изумрудную. Вторую - тайно сняли спецы Хандорса, в 'гостях' у которого находился лидер тарсов.
  По утверждению императора демонов, на вопрос: принадлежат ли они одной личности, многоуровневый анализ дал отрицательный ответ....
  
  
  ***
  Двадцать девятые сутки с начала эвакуации
  Шесть суток с момента вхождения первых транспортов в систему Баркот
  
  
  Четыре стрелки.... Четыре направления....
  Верховный Матео, серия взрывов в Новатерро, та сука, которую попросил достать Слава и....
  Как подступиться к новой проблеме, я пока даже не представляла.
  А ведь еще была история с эмбрионами Натальи Орловой....
  И тарсы.... Двое из тех нескольких суток, которые я попросила у эклиса, уже прошли.
  - Чай, - Кабарга поставил рядом со мной большую чашку и тут же отошел к сидевшему слева от меня Шуте.
  Сегодня я работала не у себя в кабинете, а в аналитическом секторе. Помогало держать ритм, чувствовать, что не одна....
  - Спасибо! - несколько запоздало отозвалась я, откидываясь на спинку кресла.
  В зале не было тихо - работала аппаратура, да и разговаривать никто не запрещал, особенно если по делу, но вот именно этого сконцентрированного, но при этом приглушенного гула мне и мне хватало, чтобы вырваться из тисков напряжения, расслабиться, просто позволяя себе делать то, что я умела.
  Думать! Предугадывать! Собирать по кусочкам, выстраивая целостную картинку....
  - Госпожа подполковник, вы позволите вопрос? - добавляя законченности моему настрою, спросил, поднимаясь со своего рабочего места Камю Лекар.
  Братьев я не путала, как бы похожи ни были. Внешне - да, словно нарисованные под кальку, но вот внутренне они воспринимались разными.
  Оливер - более мягкий, ранимый, хоть и не показывал этого, напоминал мне Шуте. Глубоко запрятанное одиночество.... И не важно, что для одного это наследство рождения в семье фундаменталистов, а для другого - плата за талант аналитика.
  Камю, не менее одаренный, но при этом более открытый, голодный до жизни и ее прелестей.
  - Дерзайте, лейтенант, - поощрительно улыбнулась я, поднимая кружку с чаем. Обычный, черный, без всяких добавок. Заварен не до терпкой крепости, но достаточно, чтобы в полной мере насладиться вкусом.
  Если бы это был не Сашка Кабарга, стоило начинать беспокоиться. Слишком много знал обо мне....
  - Говорят, на эту должность вас тянул генерал Шторм? - Он отвел взгляд лишь на секунду, чтобы тут же посмотреть твердо, с вызовом.
  - Вы, лейтенант, неправильно расставили акценты, - сделав глоток, довольно миролюбиво улыбнулась я. Подобный разговор был едва ли не первым, а ведь нам вместе работать.... - У нас говорят: сам генерал Шторм.
  Камю задумчиво дернул бровями и тут же повторил:
  - Говорят, на эту должность вас тянул сам генерал Шторм?
  - А еще у вас проблемы с инстинктом самосохранения, - вновь поднесла я кружку к губам. Сейчас бы еще шоколадку....
  - Госпожа подполковник... - Кабарга возник, словно видение, тут же вновь исчезнув.
  Я посмотрела на появившуюся на столе плитку горького шоколада, на Камю, который с нескрываемым интересом наблюдал за происходящим....
  Ох, детки, детки....
  - Если меня на эту должность тянул сам генерал Шторм... - я замолчала не договорив. Медленно поставила кружку на стол, посмотрела на Камю, на тут же сделавшего стойку Шуте... - Мне нужен список всех, присутствующих в зале прилета космопорта.
  - Готово! - Виешу хватило несколько секунд. Озарение! Для аналитика сродни большой удаче!
  Надолго на своем месте не задержался, тут же подошел, встал за спиной.
  Я была не против, подняв еще несколько внешек. Он был первым, но вряд ли последним.
  - Как назвал своего? - поинтересовалась я у Сашки, когда тот устроился с другой стороны.
  - Свою, - поправил он меня. - Степанидой.
  - Юморист, - хмыкнула я довольно.
  Впрочем, сама была не лучше. Степку Степкой поименовала именно я.
  - Дать картинку? - спросил Виешу, зная, как именно я работаю.
  Чем больше нагрузка....
  - Давай, - коротко бросила я, скинув сразу несколько запросов.
  Зал прилета космопорта. Два уровня.
  Наверху, на галерее, которая спускалась вниз широкой лестницей, внутренние службы. Медицина, безопасность. Кафе для своих, один из запасных выходов диспетчерской.
  На первом уровне две зоны, разбитые на сектора безопасности. Шестнадцать сканеров, отрабатывающих на дурь, взрывчатые вещества и биологию с союзных розыскных карт.
  Устройство, которое так и не сделало своего черного дела, находилось в одном из пяти проходов, предназначенных для прилетевших пассажиров - дальнем от тамбурной секции. Радиус летального поражения около пятнадцати метров. Точечным ударом не назовешь, что выбивало объект из схемы.
  Хотя.... О какой из схем я сейчас говорила?!
  - Ваши версии? - обернулась я.
  Не ошиблась. Перед соблазном не устоял никто.
  - Мы аналитики, не оперативники... - не возразил, напомнил Тигран Хар. Демон. Брутальный красавчик... с великолепными мозгами, которыми он не всегда пользовался по назначению.
  Всего несколько дней на Самаринии, а ССБ уже зафиксировало четыре контакта с представительницами прекрасного пола. И ведь все по обоюдному согласию, ни малейшего намека на принуждение....
  - И не скучно? - поддела я его. - Неужели не хотелось попробовать?
  Скажи: 'Нет', ни за что бы ни поверила. Собственный опыт говорил о другом.
  - На первый взгляд выглядит, как акция устрашения, - не подвел он меня.
  - На второй, кстати, тоже, - добавил его приятель Власт Кришан. - Активация по времени....
  - Еще варианты? - не стала я комментировать слова демонов.
  - Вы позволите посмотреть прогнозное моделирование? - подал голос Ирган Кассель. Приамец.
  - Ваше право, - великодушно разрешила я, запустив запись.
  Стоило признать, что спецы постарались, воссоздав полную картину взрыва и его последствий.
  Выглядело весьма убедительно, особенно со вторым.
  - В момент активации в зоне летального поражения находилось двадцать девять человек....
  Я слегка развернула кресло, посмотрела на Оливера, но тот замолчал, так и не закончив свою мысль.
  Пришлось продолжить за него:
  - Каждого из них проверили вдоль и поперек. И - ничего. Ни по одному основанию на контроле ни у одной из специальных служб Союза они не фиксировались.
  - Смущают два момента, - вступил в диалог уже ставший моим любимчиком балагур Вислав Рое. Тоже приамец. - Мощность заряда и время активации. Лайнер мог задержаться на стыковке. К тому же пограничный досмотр....
  - А как взрывное устройство попало в зал? - спокойно так, словно это не было едва ли самым важным, поинтересовался Шуте.
  - Из зоны прилета, - тут же ответил ему Кабарга.
  - Кто-то из пассажиров принес с собой? - прикусил губу Рое. - Абсурд! Сканеры....
  - Подцепили на пограничном контроле, - как салаге выдал ему Сашка.
  Противостояние.... Этим парням его точно не хватало.
  - Следователи СБ пришли к этому же выводу, - поддержала я Кабаргу. Тот шутливо откланялся, я - поаплодировала. - Но это был не наш вопрос, - слегка остудила я пыл Сашки. - Вариант доставки устройства делает версию акции устрашения маловероятной. Значит, была цель. Кто?
  - Один из двадцати девяти, - вполне резонно заметил Ирган Кассель.
  - Вот и я так подумала, - поднялась я с кресла.
  Бросила короткий взгляд на кружку - чай уже остыл, завернув плитку шоколада в шуршащую обертку, направилась к выходу.
  Обработка по моим запросам заканчивалась, как только система выдаст ответ, сработает высший код доступа, лишая их неожиданного развлечения.
  Я предпочитала прервать его на поучительной ноте.
  - И это - все, госпожа подполковник? - разочарованно протянул Камю, когда я подошла к двери.
  - Нет, - не оборачиваясь, твердо ответила я, с нейродатчиков отключая свой терминал, - это только начало!
  И ведь не обманула. Все только-только начиналось....
  
  
  

Глава 11

  - Я так понимаю, спрашивать, уверена или нет, не стоит? - угрюмо спросил Кривых, посмотрев почему-то на Шторма.
  - Ну, почему... - протянула я, пожав плечом.
  Результаты анализа получила два часа назад. Данные полковнику ушли спустя час пятьдесят, которые я потратила на прогон по разным схемам в поисках нестыковок.
  Допуск на входящем у Кривых стоял высокий, я пробиваться не стала - не горело, но спустя три минуты уже сама отвечала на вызов. Еще через две на связь вышел Шторм.
  Похоже, с 'не горело', я слегка ошиблась.
  - Шарафутдинова Елена. Тридцать четыре года. Не замужем. Детей нет. Руководитель направления инвестпроектов банка 'Альфар'. По роду своей деятельности раз в два-три месяца бывает в командировках. Чаще всего: Гордон, Таркан, Ярлтон, где находятся их основные филиалы.
  - И это - все? - Кривых сделал еще одну попытку сдержаться.
  Похоже, достали сегодня не только меня.
  - Ну почему же - все? - хмыкнула я. - Это только начало, - повторив фразу, сказанную аналитикам, поднялась я с кресла, направляясь в зону отдыха.
  Кроме той недопитой чашки чая, которой озаботился Кабарга, и кусочка шоколадки, во рту у меня сегодня еще ничего не было.
  - Это она мне мстит, - усмехнулся с той стороны экрана Шторм.
  Я оглянулась, окинула генерала оценивающим взглядом....
  - Тебе со мной еще работать, - улыбнулась, насколько могла... доброжелательно.
  - Элизабет... - в голосе полковника послышалась мольба.
  На мгновение стало стыдно - у него уже давно перевалило за полночь, но я решительно искоренила это пагубное чувство. Если начну их жалеть....
  - Сяглов, - дала я подсказку, заливая водой криосмесь.
  - Сяглов, - послушно повторил за мной Кривых.
  О том, что заместитель министра иностранных дел, курировавший участие Галактического Союза в межсекторальных организациях, не только продвигал адмирала Далина, но и тормозил заключение некоторых соглашений, нам было уже известно. Знали мы и имена некоторых членов правительства, покровительствовавших этому типу.
  Но! Одно единственное 'но' перечеркивало все наши достижения. Эти фигуры не соответствовали масштабу напора, с которым тот проворачивал свои дела.
  - В списке контактов Сяглова, которые удалось вытянуть с Маршеи, значится некий Лайонел Георгиди. Юрист, консультирующий в финансовой сфере.
  - Что-то серьезное? - несколько воодушевился Шторм, сообразив, что буря для него, если и не прошла стороной, так хотя бы откладывается на неопределенное время.
  - По мне, так мелкий махинатор, но я в этом вопросе не компетентна. Лучше подсунь его Гусарову, - взяв ложку и термокружку, вернулась я к столу.
  - Ты - опасная женщина, Элизабет, - смирившись с тем, что все и сразу он не получит, Кривых откинулся на спинку кресла. Дернул фиксатор воротника-стойки.
  Я, повторив, что жалеть этих парней категорически нельзя, пристроилась на краю стола:
  - Но интересен он не махинациями, а родственными связями. Его отец был женат шесть раз, и с каждой из своих бывших жен умудрился сохранить приятельские отношения. И даже пару раз вывозил всех деток на отдых, так что братья-сестры не только знакомы друг с другом, но и время от времени общаются, продолжая заложенную папенькой традицию.
  - И никто из них не Георгиди! - проявил чудеса проницательности Шторм.
  - Более того, они подданные разных секторов, - подтвердила я его предположение. - Сам Лайонел предпочел свободу Окраин, что преступлением не является, а вот остальные....
  - Элизабет... - терпение Кривых иссякало быстрее, чем теряла силу моя жажда мести.
  - Да уж тридцать с лишним лет, как Элизабет, - огрызнулась я. - Шарафутдинова Елена - дочь Георгиди от третьего брака. А вот Антон Забродский - сын от второго.
  - Антон Забродский? - переспросил Кривых, уже вбивая имя в поисковое поле своего планшета.
  - Антон Леонидович Забродский, - избавила я его от мучительного ожидания ответа. Отставила термокружку. Хотелось нормальной пищи.... Хотелось просто сесть и.... - Секретарь заместителя председателя правительства Галактического Союза Николаса Айверо, - закончила я, спокойно встретив взгляд полковника. - И это - единственная связь, которую я смогла обнаружить. Остальные двадцать восемь человек....
  - Прямые контакты между Сягловым и Забродским? - мгновенно среагировал Шторм.
  - Ответ отрицательный, - горько усмехнулась я, - но есть косвенные данные, что Шарафутдинова может являться любовницей Сяглова. Только в открытых источниках я зафиксировала четыре случая, когда они снимали номера в одних и тех же отелях. Естественно, в одно и то же время. Думаю, если потрясти знакомых журналистов, то с подтверждением проблем не возникнет.
  - А это откуда? - Кривых смотрел на меня... очень задумчиво.
  - Попросила Ромшеза проверить ее счета, - улыбнулась я в ответ. Потом устало вздохнула: - С этим еще работать и работать, но....
  - Я понял, - кивнул Кривых, - других вариантов нет, и не предвидится.
  - А этот тебе не нравится? - возмутилась я, прекрасно понимая, что меня провоцируют.
  - Малейшая утечка... - Шторм качнул головой.
  - Это если я взяла правильный след, - соскочила я со стола. Прошлась по кабинету. Маятником. Десять шагов туда, десять обратно.... - Надо трясти Шарафутдинову. Если ее собирались убрать, то....
  - Это могло быть предупреждение. Тому же Сяглову. Или Айверо.
  Остановившись, посмотрела на Славу....
  Да, жалко же я выглядела, если Шторм опустился до подобного примитива....
  - Шарафутдинову хотели не просто убрать, господин генерал, - с сарказмом начала я. Хоть и мелочно, но приятно. - Шарафутдинову хотели уничтожить так, чтобы даже следов не осталось. В пыль. Чтобы только спектральный анализ, да биология....
  - Вместе с тем, что у нее было... - скорректировал мою реплику Кривых.
  - Вот именно! - резко выдохнула я. - И с этой точки зрения история становится еще более интересной.
  - У нас течет, - пусть и в иной интерпретации, но Шторм повторил свои опасения.
  - Предлагаешь впрячься нам? - уже без всякого ехидства уточнила я. Он был прав и... - Не боишься вынести сор из избы?
  - Заместитель председателя правительства... - задумчиво протянул Кривых.
  - Считаете, я нуждаюсь в агитации? - 'окрысилась' я. - Господа офицеры....
  - Брэк! - остановил меня Шторм. - Формируй группу. Старшим - Куиши.
  Иари Куиши, розыскник с Приама, командир группы дознания. Как он работал, мне было более чем известно. Маршея прошла не без его участия. Игра со Скорповски - тоже.
  Что ж, Шторм и тут выбрал наилучший вариант. Что такое сволочизм собственного правительства, Куиши было хорошо известно.
  - А что мне за это будет? - на этот раз моя улыбка была обольстительной.
  Ко всем моим нагрузкам еще и полноценное расследование.... Про бонусы и преференции, полагающиеся пусть и загнанным в угол, но добровольцам, я не забывала.
  - А что тебе нужно? - хитро прищурился Шторм.
  Кривых предпочел пока просто наблюдать за процессом.
  - Мне нужен специалист уровня Ромшеза, - не затянула я с ответом.
  - Элизабет?! - попытался возмутиться Шторм.
  - Господин генерал... - все так же, улыбаясь, склонила я голову.
  Иметь в информационной вселенной своего Бога.... Ради этого можно было и потрудиться.
  - У нас утечка, - неожиданно поддержал меня Кривых.
  - У вас утечка, - задорно повела я плечами.
  - Вымогательница! - выдавил из себя Шторм, но судя по морщинкам в углах глаз, был доволен. - Будет тебе... специалист.
  - Тогда остается второй вопрос, - не дала я ему расслабиться. - Не хочешь сказать, с чего это Злобин семафорит тремя тройками?
  - Это она о чем? - Кривых резко выпрямился в кресле.
  - О тарсах, - отмахнулся от него Шторм. - Лиз... - он скривился, как от кислого.
  Я бы поверила... кому угодно, но только не ему.
  - О тарсах? - взгляд, направленный на генерала был укоризненным.
  - Да не успел я! - вполне искренне вспылил Шторм. - И Злобин не успел - тесты шли чистыми. А тут раз и.... Вот адмиралу и пришлось импровизировать.
  - Значит, ментальный скрининг на псевдо-личность все-таки существует, - удовлетворенно хмыкнула я.
  - Надеюсь, ты понимаешь, что лиската Джоришу об этом знать не стоит? - поддел меня Слава.
  - Генерал... - угрожающе протянула я, собираясь ответить чем-нибудь в том же духе, но Шторм качнул головой... останавливая.
  Взгляд стал расфокусированным - считывал информацию с командного....
  Пауза оказалась недолгой, но лучше бы она длилась и длилась....
  - Похищен контейнер с эмбрионом. Император Индарс....
  Он еще что-то говорил о реакции императора стархов, выступавшего гарантом сохранности эмбрионов, а я думала о генерале Орлове и его дочери....
  И о Судьбе, которая была к ним отнюдь не милосердна....
  
  
  ***
  Парк в императорском саду был вечнозеленым, а хотелось, чтобы шелестело листвой под ногами, чтобы кроме зелени пылало красным, желтым, откликаясь на состояние....
  Или поливало дождем. Бесконечным, нудным, стирающим ориентиры и заставлявшим теряться в ощущениях....
  - Господин Йорг передаст всю имеющуюся информацию, но....
  Голос императора Индарса воспринимался достаточно спокойным, чтобы начать в этом сомневаться.
  Любитель высокоуровневого хатча....
  - ... но шансов найти по горячим следам нет никаких, - отвлекшись от собственного монолога, закончил Шторм за императора, воспользовавшись специально предоставленной для этого паузой. - Наталья Орлова....
  - Надеюсь, вы не станете торопиться с подобной вестью? - перебил его Индарс, на фоне задумчивой отстраненности дав увидеть мелькнувшую в глазах горечь. - Госпожа Орлова еще не оправилась после гибели мужа.
  - Предлагаете генералу Орлову скрыть от дочери похищение эмбриона? - Шторм был невозмутим.
  - И все-таки, я настаиваю на некоторой отсрочке, - Индарс остановился, бросил взгляд на замершего в нескольких шагах от них Шаевского.
  До свадьбы дочери подполковника и сына императора осталось несколько дней....
  Угроза? Предупреждение?
  Очередная проверка на прочность?
  - Господин император, - Шторм на провокацию не поддался, продолжая смотреть только на Индарса, - вы позволите быть откровенным?
  - Господин генерал? - вроде как удивился старх.
  Не знай Шторм достаточно для иных выводов, выставил бы отлично, но....
  В последнее время его не раз посещала мысль плюнуть на все и... сказать то, о чем он действительно думал.
  Нет, он не разочаровался в том, что делал, да и многоходовки продолжали щекотать нервы, добавляя остроты жизни, пресности которой он не желал, но....
  Но.... Но.... Но....
  - Будь я в этом уверен... - чуть слышно произнес Шторм, прежде чем ответить: - Извините, господин император, но лидер-капитан Орлова узнает о похищении эмбриона сразу, как только я доложу об итогах нашего разговора ее отцу.
  - А мне казалось... - в интонациях императора появилась некоторая вальяжность, - что мы понимаем друг друга.
  - Вы не ошиблись, господин император! - Шторм, вспомнив лейтенантские годы, продемонстрировал идеальную выправку и, бравируя, склонил голову, едва не коснувшись подбородком груди.
  Показуха....
  От начала и до самого конца.
  - И? - поторопил с продолжением старх, мелькнувшей в глазах усмешкой сопроводив его выкрутасы.
  - 'Но', господин император. В данном случае дальше следовало категоричное 'но'.
  - Но... - опасно покладисто повторил Индарс, поправив складки богато вышитого и украшенного кротосом хинкара.
  - Но не в этот раз, - слишком жестко для данной ситуации отрезал Шторм. - Если постоянно преследовать чужие интересы, можно забыть о том, что я, да и вы, - он вновь чуть склонил голову, - считаете святым. О дружбе. О любви. О преданности и чести.
  - А как же Родина? - не помедлил тот с вопросом, добровольно поймавшись на сброшенный крючок.
  - Так предательство начинается с малого, - иронично заметил Шторм. - Я могу быть свободен? - произнес он уже другим тоном. Да и выражение лица было иным. С таким подыхают, но от убеждений не отказываются.
  Мгновение тишины....
  Одно, другое, третье....
  Лишь шелестели деревья, лишь ветер играл на дорожках золотистыми песчинками, принесенными из находящейся за горами пустыни....
  Лишь билось сердце....
  Патетика! Как способ загнать в угол императора стархов....
  Звучало - смешно, а пахло....
  Пахло еще не пролитой кровью.
  - Йорг передаст вам всю информацию, - в качестве разрешения бросил Индарс. Развернулся, отошел на несколько шагов, безмолвно пройдя мимо Шаевского, и только после этого добавил, не обернувшись: - Возможно, вы и правы.
  Ему бы расслабиться.... Забыться хоть на миг.... Затеряться в мгновениях....
  Не получалось!
  То, что он только что сотворил, на победу никак не тянуло. Так, на небольшую уступку, за которую рано или поздно, но придется ответить.
  Шторм смотрел старху вслед, пока тот вместе с советником не исчез за поворотом. Когда за плотной стеной стриженного кустарника скрылся последний из императорских верных, перевел взгляд на Шаевского:
  - Ну что, подполковник, понравилось?
  - Ты о чем? - подходя ближе, вроде как с недоумением спросил Шаевский.
  В глазах едва заметная злость напополам с подобострастием. Да и сам подтянут и в явном 'модус операнди' туповатого служаки.
  Не будь невидимых свидетелей, уже бы поставил на место, а так пришлось обойтись минимумом:
  - О том, как нас поимели, - угрюмо протянул он. - Красиво поимели, прямо как по учебнику.
  - Господин генерал?! - вытянулся Виктор, легко и непринужденно переключаясь на образ жертвы начальственного произвола.
  Оставалось только вздыхать - жертва как-то незаметно, но очень плотно заняла место в обойме. Хищник. Из особо опасных.
  Недавнее общение с Лиз явно настроило его на лиричный лад. То листья под ногами, то ассоциации....
   - Идем, поговорим в катере, - поморщился Шторм, реагируя на собственные мысли.
  Не о Шаевском - с этим было все просто и понятно. Отморозок, четко знавший, где проходит рубеж человечности. Сложнее с Инадрсом и только-только реабилитировавшим себя Аршаном.
  Только-только?!
  Генерал не сдержался и хмыкнул. В том, что старх оказался в теме задолго до него, Шторм нисколько не сомневался. Не потому что он, Шторм, хуже подготовлен, потому что у него, у императора стархов, имелся соответствующий событиям уровень доступа.
  Это не оправдывало и не успокаивало. Всего лишь расставляло акценты.
  - Считаешь, сыграл на опережение? - порадовав сообразительностью, поинтересовался Шаевкий, стоило двери дожидавшегося их катера встать на место.
  - А ты? - усаживаясь в кресло, хмыкнул Шторм.
  - Я? - задумчиво переспросил Шаевский, не торопясь последовать его примеру. Так и стоял, держась за металлическую скобу. - Завтра на орбиту Таркана должен встать наш супертяж.
  Шторм поощрительно кивнул, бросил взгляд в окно. Катер поднялся мягко, замерев на уровне верхушек деревьев в ожидании разрешения на прохождение защитного периметра императорского дворца.
  Где-то в районе желудка привычно сжалось - не любил он неконтролируемых ситуаций, здесь же достаточно одной ракеты, чтобы наверняка, безвозвратно, но тут же ушло.
  Смерти он не боялся, да и вряд ли для него все окажется столь просто....
  Несмотря на свой махровый атеизм, в закон воздаяния он верил. И расплачиваться за содеянное был готов.
  Не другими - собой.
  - Слава... - Шаевский посмотрел на него с усмешкой, - а ведь ты знал....
  - О чем? - как от зубной боли поморщился Шторм.
  - О том, что они договорятся, - на вираже перехватив руку, отозвался Шаевский.
  - Кто - они? - непонимающе вздохнул Шторм.
  - Лаэрье и император, - Виктор принял его игру в 'вопрос - ответ'.
  - Лаэрье?! - вроде как удивленно вскинулся Шторм, но тут же махнул рукой.
  С кем и о чем....
  - Чем тебя продавливал старх? - резко сменил он тему.
  - Ты про усиленную охрану Лауры? - хмыкнул Шаевский. Потом качнул головой: - Чистая профилактика. Как и разговор с капитаном супертяжа.
  Шторм кивнул - об этом ему тоже доложили, но ответом не удовлетворился:
  - И все-таки?
  Взгляд Шаевского перестал быть куражливым и дерзким, мгновенно став жестким и бескомпромиссным:
  - Слава, не держи меня за салагу! - скривился он. - Торговый транспорт, с борта которого шли переговоры по суперзащищенным каналам. Кримс Лаэрье во дворце императора стархов. И все это за двое суток до передачи нам эмбриона.
  - Вот ты о чем? - Шторм сделал вид, что дошло только теперь. - А ты не подумал, что угрожать Индарсу - то же самое, что оказаться в зоне поражение волновика. Без вариантов! - чуть повысил он голос.
  - Это - моя дочь, - Шаевский сделал с точностью до наоборот, произнеся фразу хриплым шепотом, - и я не позволю Индарсу ею играть.
  - А ты не много на себя берешь?! - Шторм расслабленно откинулся на спинку кресла. - А как же интересы Союза?
  - А не пошли бы они... - чуть наклонившись вперед, вроде как доверительно произнес Шаевский и... подмигнув, предложил: - А давай приказ на перехват! Транспорт еще не прошел дальний, наши как раз успеют.
  - Вырастил на свою голову! - довольно хохотнул Шторм, но в ответ на вопросительный взгляд Виктора качнул головой: - На Новой Земле эмбрион будет в большей безопасности, чем где-либо еще. Так что....
  Фразу он не закончил, лишь подумал, что старх и в этом оказался прав. О 'похищении' эмбриона Наталье знать пока что не стоило.
  Не сейчас....
  
  
  ***
  - Объясни? - сдвинула я планшет, на котором только что завизировала приказ о назначении Куиши старшим следственно-оперативной группы.
  - Госпожа подполковник....
  - Пристрелю! - пообещала я, посмотрев на него исподлобья.
  - Хорошо, - улыбка не сделала его лицо более симпатичным, но слегка смягчила впечатление, которое он производил, - но только, если ты назовешь свой вариант.
  - Шантажируем начальство? - задумчиво протянула я, угрожающе постучав пальцами по столу.
  Этот день был бесконечным. Прошлый - тоже.... И те, что перед ними....
  Я начала ловить себя на ощущении загнанности. Неприятное ощущение. И очень опасное.
  - Серьезный аргумент, - Куиши чуть наклонился вперед, взял блокнот, в котором делал записи.
  К теме самого разговора отношения они не имели - строчки из стихов, но это если не видеть соответствующих ассоциаций.
  - Начнем с Тиграна Хара? - вроде как, советуясь со мной, оторвался он от изучения собственных каракулей. Почерк у Куиши был... просто отвратительный.
  - С этим-то как раз все понятно, - я все-таки откинулась на спинку кресла. Мгновения покоя.... Жаль, растянуть до бесконечности было нереально. - Кто еще может разобраться с похождениями женщины, как не сам любитель... тайных встреч.
  - Вот об этом я и говорил, - хмыкнул Куиши. - Я хоть с кем-нибудь ошибся?
  - С Кураи, - 'обрадовала' я его. - Рое и Хара - очевидно, а вот он....
  - Тебя смущает, что он из ведомства Фархада? - во взгляде приамца появилась хитринка.
  - Меня смущает, что об этом известно не только мне, - хмыкнула я. - Да.... Я догадывалась, что эта миленькая контора скоро начнет напоминать террариум, но не думала, что так скоро.
  - Госпожа подполковник... - с ноткой довольства протянул Куиши, - так может оно и к лучшему. - Когда все в одних весовых категориях....
  - Считай, что убедил! - выпрямилась я. - Шарафутдинова, Забродский, Айверо, Сяглов. У тебя двое суток. Задача ясна?
  - Так точно, госпожа подполковник, - поднялся он с кресла. - Разрешите исполнять?
  - Иари, - я тоже встала, - часики тикают на обратный отсчет.
  - Это очень заметно по кругам у тебя под глазами, - не удержался он легкого сарказма. - Позволишь дать совет?
  Я только развела руками.... Как откажешь при такой постановке вопроса.
  - Забери Лаэрта у Валанда, - Куиши закрыл блокнот, положил его на планшет. - Он там, конечно, в теме, но и тут, как ты понимаешь, не растеряется.
  - Причина? - несмотря на внешнее спокойствие, я - злилась. Не на Иари, на саму себя.
  Нас и так было слишком мало для тех задач, что стояли перед службой....
  По логике событий место Свонга было именно у Марка.
  - О двух ты и сама догадаешься, - не задержался он с ответом, - а третья - братья Лекар. У стархов несколько иное отношение к женщинам, ты для них не авторитет. Пока не авторитет, - тут же поправился он, но я только махнула рукой.
  В его словах была правда. Сомнений в их аналитических способностях у меня не было, если только....
  По сводным данным объем обработанной ими информации был ниже, чем у остальных.
  - Спасибо, - искренне поблагодарила я. Взглядом проводила до двери, и только когда она закрылась, коротко выругалась.
  О двух догадаюсь сама....
  Во-первых, политика, будь она неладна! А во-вторых....
  'Во-вторых' было значительно серьезнее. Пока Свонг отрабатывал на территории службы аркатов, передавая нам лишь итоговые данные, терялась часть информации, в которой могли оставаться ценные находки....
  Куиши был прав, но до утра вполне терпело.
  - Саша, - вызвала я Кабаргу, - я - домой. Если что....
  - Принято! - отозвался он. - Передаю ССБ! - Судя по некоторой игривости интонаций, опять травили анекдоты.
  И когда он все успевал?!
  Молодость! В его годы....
  Мысль едва не вызвала истерический смех. Мои годы.... Его годы....
  Отключив терминал, перекинула входящие на командный, выставив высокий приоритет. Отдых, как это ни печально, требовался и мне.
  Накинув плащ, вышла в коридор. Матессу возник, словно ниоткуда.... Поверить в мистику на Самаринии было несложно, но я не торопилась списывать на божественное провидение. Система защиты включала и активные искажающие поля.
  Вопроса, куда именно меня требовалось сопроводить, не последовало - работа Александра.
  Стандартные схемы структурных взаимодействий в новых условиях приобретали неожиданные формы. Управление контрразведки Коалиционного штаба, за личную безопасность руководителей которой отвечали элитные телохранители сектора, еще недавно занимавшего первую строчку возможных врагов....
  Думать об этом если и стоило, то точно не сейчас.
  Четыре перехода - прямой допуск в покои Римана для меня был закрыт, и я оказалась в охранной зоне внутреннего периметра Храма Предназначения.
  Замкнутый модуль, две платформы и шесть секций, на которые делила пространство кисея высокоэнергетических полей.
  - Госпожа кайри... - тут же направился ко мне один из хошши. Кто именно - не опознать, капюшоны у всех низко опущены. - Контроль....
  - Отставить! - не дала я ему закончить фразу. Развернулась к матессу, но следующую реплику, состоящую из одного слова: 'Возвращаемся!', произносить не торопилась.
  Момент истины....
  Я и Риман....
  Риман и я....
  
  Весь вопрос в том, кто и как определяет для себя понятие безопасности....
  
  Сейчас речь шла о другом, но суть была та же самая. Мы делали одно дело, но смотрели на это с разных точек зрения....
  Оставалось понять, где выставлялся акцент в данном конкретном случае!
  - Принимайте контроль, - обращаясь в хошши, равнодушно произнесла я.
  Выбор! Этот был не в пользу Римана.... Мне нужен был полноценный отдых.
  - Контроль принят, - без малейшего намека на эмоции отозвался воин. Когда матессу покинул платформу телепортатора, занял его место. Ощущение падения и....
  - Ужинать будешь или сразу спать?
  Дверь в его покои оказалась открыта. Он с той стороны, я... с этой....
  В отличие от меня - непрошибаемо спокоен.
  Впору усмехнуться. Благодаря Самарании диапазон градации этой характеристики состояния невозмутимости для меня значительно расширился, начинаясь с просто 'непрошибаемо спокоен', до такого, когда взгляду не за что зацепиться. Глаза. Лицо. Тело.
  Ни одной подсказки.
  Мне повезло, сегодняшний вариант был промежуточным.
  - Не знаю, - честно призналась я, переступая через порог. - Все, что угодно, но только без моего участия.
  Судя по выражению лица Римана, попытка пошутить оказалась неудачной.
  - Это - обязательно? - расстегивая мой китель, поинтересовался он. Сам был уже в домашнем: свободные штаны и туника до колен.
  - Что именно? - я послушно дошла с ним до ближайшего кресла. Села.
  - Доводить себя до такого состояния, - снимая с меня туфли, пояснил он.
  - Это не тот вопрос, на который я могу тебе ответить, - закрыв глаза, откинулась я на спинку. - Все!
  - Это я уже понял, - поднялся, рывком поднял меня из кресла. - Мне придется....
  - Ты этого не сделаешь, - слабо улыбнувшись, перебила я его. Расслабилась, уткнувшись носом... куда-то уткнувшись носом.
  Сорок секунд тишины.... Как раз, чтобы пересечь гостиную и оказаться в спальне.
  - Ты в этом уверена? - уложив меня на кровать, равнодушно поинтересовался он. Когда я чуть приоткрыла глаза, кивнул, словно подтверждая то, что я не дала ему произнести. Он вполне мог напомнить тому же Шторму, что кроме всего прочего, его личная благосклонность к нашей структуре имела ко мне непосредственное отношение.
  - Уверена, - тяжело вздохнула я, выворачиваясь из рубашки, от которой он меня как раз избавлял.
  Еще одна пауза. Слишком короткая, чтобы успеть поверить, что продолжения допроса не будет.
  - И почему же? - добрался он до моих брюк.
  'Потому что в этом случае Слава забудет обо всех гласных и негласных договоренностях и вспомнит принцип, в котором всего три слова: мы своих не бросаем', - мысленно произнесла я, поймав себя на чувстве, которое при ином раскладе вполне могло потешить мое самолюбие.
  Что бы ни случилось, Шторм всегда был где-то рядом....
  Был где-то рядом....
  К Риману это относилась в полной мере....
  - Потому что, - потянула я на себя одеяло, - только я, такая умная и сообразительная, могу найти и ту тварь, и эту суку.... - Я засунула голову под подушку, сонно протянув уже оттуда: - Всё! Все выяснения отношений - утром.
  Последнее, что услышала, прежде чем организм выполнил команду: 'Спать!', был его голос, произнесший с неожиданной нежностью:
  - Утром, так утром.... Сообразительная моя....
  Но, возможно, это мне только приснилось....
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Популярное на LitNet.com Д.Сугралинов "Дисгардиум 5. Священная война"(Боевое фэнтези) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) А.Тополян "Механист 2. Темный континент"(Боевик) С.Панченко "Ветер. За горизонт"(Постапокалипсис) Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) А.Тополян "Проклятый мастер "(Боевик) А.Платунова "Тень-на-свету"(Боевое фэнтези) А.Григорьев "Биомусор"(Боевая фантастика) А.Верт "Пекло 3"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Институт фавориток" Д.Смекалин "Счастливчик" И.Шевченко "Остров невиновных" С.Бакшеев "Отчаянный шаг"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"