Бурилова Светлана: другие произведения.

Сэминн из клана золотых имургов

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 8.65*166  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    История девушки из крылатого племени имургов и её непростой любви к вожаку чёрного клана. 25.06.17

   Моё рождение было сродни чуду. Родители радостно ждали появления на свет двух мальчиков-близнецов, а тут я.
   Вообще, близнецы пусть и редкое, но всё же привычное явление в жизни имургов, крылатых оборотней-псов, а вот подарок в лице третьего ребёнка стал шоком для всех.
   Мама потом рассказывала, что приглашённый целитель, как и все здешние повитухи, в один голос утверждали, что мир скоро увидит двух сыновей нашего рода, к тому же довольно прилично магически одарённых. И никто не увидел, что между развивающимися тельцами братьев притаилось ещё одно, маленькое и хрупкое. Может, братья уже тогда так меня защищали, а, может, и я сама умело пряталась от взглядов целителей.
   Сама беременность матери протекала довольно спокойно. Никто из нас троих не причинял ей особых неудобств, может, поэтому она всегда была спокойна и весела. И это самое спокойствие позднее передалось и мне.
   В день родов весь дом стоял на ушах, ведь клан вот-вот получит двух будущих сильных самцов, способных очень сильно усилить клан. Отец не отходил от матери, несмотря на то, что его не один раз пытались выставить из комнаты. Да, мы не были первенцами, так как старший брат появился на свет на десяток лет раньше, но от этого нас не собирались делать менее любимыми.
   Оба близнеца были крупными, и потому матери пришлось не сладко, активно выталкивая их на свет. Первым огласил криком мир Намирр, и, пока ожидалось рождение второго братца, его положили на руки счастливому отцу. Тамирр появился через пару минут, видимо, не желая ни в чём уступать брату, и вот уже два пищащих комочка оказались в больших руках отца.
   А вот тут и пришла моя очередь появиться на свет.
   Когда повитухи было собрались, кто расходиться, кто убирать последствия родов, мать вдруг снова вскрикнула и принялась тужиться. Все недоумённо переглянулись, правда, тут же бросились к роженице выяснять, в чём дело. Главная целитель едва успела подставить руки, как я буквально плюхнулась в её ладони. Да, я оказалась такой маленькой и хрупкой, что целитель тогда подумала, что третий малыш - не жилец, но мой, пусть и слабый, но живой писк, развеяли мысли и сомнения женщины.
   - Ну, поздравляю, родители, боги даровали вам девочку! Не уверена, правда, долго ли она проживёт...
   Тут отец, передав детей нянькам, ринулся к целителю, буквально отняв меня у неё. В его больших ладонях я казалась ещё меньше, но это не помещало мощному оборотню, которого многие побаивались, сразу же и навсегда полюбить маленькое чудо, подаренное любимой женой.
   Целитель качала головой, а счастливые родители умилялись, глядя на новорожденных деток, и даже не желали слушать "предсказания" знающих целителей и повитух, что девочка - нежилец.
   Может, именно поэтому, конечно, щедро наградив, этих "умных" дам быстрее спровадили восвояси. У нас и без них было кому ухаживать за малышами, тем более что все члены семьи не просто радовались чуду рождения тройни, они были готовы всеми силами защищать и оберегать детей.
   Когда мама немного отошла от родов, к нам стали рваться посетители, желая удостовериться, в тройном подарке богов, но вначале сопротивлялся отец, заявляя, что ещё не время, потом мать, что детки ещё не получили защиту. Но, тем не менее, через пару месяцев настойчивых гостей пришлось пустить. А что делать, со старейшинами больно не поспоришь, а уж тем более, когда за дело берутся их настырные жёны.
   У кроватки мальчишек все умилялись, видя и крепость, и румяные щёчки, а вот возле меня большинство кривились, даже не пытаясь хоть как-то завуалировать своё разочарование, а потом, возвратившись домой, в один голос утверждали, что либо ребёнок долго не проживёт, либо ничего путного из меня не уродится.
   Постепенно эти шепотки разносились от дома к дому, пока не достигли ушей нашего старшего десятилетнего брата. Тогда он, наверное, в первый раз подрался с соседскими ребятами, защищая честь семьи. Да, потом были разборки, и всем участникам драки, независимо от статуса семьи, надрали уши, ибо не дело устраивать свару в клане. Но зато дома отец молча поцеловал сына, показав ему этим, как он горд, что в доме растёт настоящий мужчина, будущий вожак.
   Так и повелось, что мужчины семьи всегда меня опекали. Близнецы первое время отказывались спать без меня, изводя всех плачем и криками, и успокаивались только тогда, когда меня клали рядом. Отец, недолго думая, заказал большую колыбельку, куда мы помещались втроём, ещё и место оставалось. Ирманн, он же старший брат, полдня проводил с нами, нянча малюсенькую меня. Вообще, в детскую то и дело украдкой шныряли все домочадцы, прячась друг от друга, видимо, стесняясь показать свою гиперактивную привязанность к нашей троице.
   Лет до трёх мы были неразлучны с близнецами, но потом у братьев стали проявляться оборотнические признаки, и их стали водить на обучение управляться с новыми силами. Моя же животная суть пока спала, и мне приходилось скучать без привычного окружения. Лишь благодаря маме, её безграничной любви и постоянного присутствия рядом, я не капризничала. Шумные игры для меня были пока под запретом, так как тельце моё всё ещё отличалось какой-то болезненной худобой и бледностью. Мама и няньки буквально тряслись надо мной, они же тогда не знали, насколько прочны были мои кости уже тогда.
   Годам к шести братья впервые обернулись. Семья так гордилась ими, а я тайком ото всех горько плакала в глубине сада, не понимая, почему же я не получила такую чудесную шёрстку и эти прелестные крылья. Ручки-веточки в отчаянье прижимались к груди, а кулачки то и дело стирали дорожки слёз.
   Там и нашёл меня отец. Подхватил на руки и, крепко прижимая к себе, пообещал, что всё у меня будет, но чуть позже. Надо только набраться терпения и верить, несмотря ни на что. Тогда я пообещала, что больше не буду лить слёз по этому поводу и ни в коем случае не стану скрывать свою боль и проблемы от родных.
   С того момента все свои огорчения я старалась превращать в беззаботную улыбку и шалости, в которых меня поддерживали братья.
   Первым серьёзным "делом" стала вылазка в сад к знахарке, живущей на краю поселения. Уж больно аппетитно выглядели фрукты в ухоженном с любовью садике.
   Авантюру назначили на час. Когда по всем предположениям хозяйка дома должна была отсутствовать, ввиду своего очередного похода за травами в ближайший лесок. Кто ж знал, что ана Фаррина именно этот день посвятит не походу за травами, а займётся варкой зелий.
   Через пару дней мне с братьями исполнится по семь лет. Мама обещала приготовить вкуснейшие пирожки, вот мы и решили 'разжиться' наполнителями для лакомства. Я до сих пор не понимаю, какая нелёгкая понесла нас именно к ане Фаррин, ведь и в своём саду было из чего выбрать.
   В общем, тремя тенями мы крались вдоль поселения, даже перемазались какой-то пахучей дрянью, чтобы нас не учуяли. У самого дома знахарки стали думать, как перебраться через забор в виде переплетённых ветвей кустарника.
   - Сэми, лезь в просвет! - зашептал Намирр.
   - Да, ты мелкая, пролезешь! - вторил ему Тамирр.
   - Сами лезьте! - упёрлась я.
   - Ну, Сэми! А как же пирожки?!
   - Ладно. Только полезете следом.
   Братья радостно закивали головами. И вот я уже по ту сторону ограды. В дыру просунулась голова Тамирра, затем плечи.
   - Ой! Я, кажется, застрял! - чуть не взревел братик.
   - Лезь назад, - махнула ему.
   - Не получается, - пыхтел Тамирр.
   - Просто надо осторожнее.
   - Просто надо есть меньше, - хихикнул Намирр. - Немудрено, что зад застрял.
   - Вот вылезу, взгрею! - пригрозил ему Тамирр.
   Ещё минут десять возились, пытаясь, хоть как-то протиснуть Тамирра туда или обратно. Удалось нам это с большим трудом и парой дыр в рубахе брата.
   - Дома попадёт, - заныл Тамирр.
   - Я зашью, - попыталась успокоить его.
   - Сэми, а ты сможешь сама залезть на дерево? - решил продолжить эпопею по добыче фруктов Намирр.
   - Залезу. Только как добычу вам передам?
   - Вниз сбросишь, а потом слезешь, подберёшь и нам передашь.
   Кивнув ребятам, скользнула к первому же дереву. Много добыть не удастся, да и времени у нас много нет, ани Фаррин может вернуть в любую минуту. Юркой ящеркой взобралась на дерево, что-что, а лазать по деревьям у меня хорошо получалось. Закрепившись среди широких густых ветвей, сорвала ближайший фрукт, вгрызаясь в сочную мякоть.
   - Сэми?! - зашипели снизу. - Давай быстрее!
   Сухой кашель раздавшийся тут же с другой стороны дерева заставил испуганно замереть.
   - Кто здесь бродить ночь-полночь?
   Ой! Ани Фаррин!
   - Ааа, так это вы, охламоны?! А ну-ка, брысь отсюда!
   Топот ног дал понять, что братья трусливо бежали, оставив меня наедине с хозяйкой сада.
   - Ну, что, девонька, давай спускайся, будем думать, что делать с тобой.
   И как она сумела разглядеть меня в густом переплетении ветвей?
   - Я хоть и стара, а зрение всё ещё острое, - словно в ответ на мои мысли рассмеялась знахарка. - Давай-давай, спускайся.
   Обречённо вздохнув, стала слезать, и вскоре. виновато опустив голову, стояла перед женщиной.
   - Ах, Сэминн, малышка, - всплеснула руками ани Фаррин, - почто сама на дерево полезла? А если б убилась?
   - Так братья не смогли через изгородь пролезть, - пролепетала я.
   - Поганцы - братья твои, - сердито махнула рукой знахарка. - Сами в кустах сидят, а такую малышку подставили. Прута им по голым задницам всыпать! Вот скажу отцу, задаст им!
   - Тётушка Фаррин, не надо батюшке! - всхлинула я, бросаясь к женщине и теребя её платье. - Братья - они хорошие! Просто, глупые пока... Лучше меня накажите...
   Мой голос становился всё тише.
   - Как же тебя такую тростиночку наказывать-то? - по-доброму спросила знахарка, потрепав меня по растрепавшимся волосам. - Ладно, придумаю тебе наказание. Идём-ка в дом.
   Понуро поплелась за ани Фаррин. Но вскоре любопытство заставило шире раскрыть глаза и начать принюхиваться. Каждый уголок дома пропах, казалось, тысячей ароматов, где-то приятных, а где-то вызывающих желание чихнуть. Рот непроизвольно раскрылся от удивления и некоторого восторга.
   - Нравится? - весело спросила пожилая имурга, с интересом поглядывая на меня.
   Кивнула, продолжая тихонько водить носиком.
   - А скажи-ка, девочка, сколько разных запахов ты различаешь?
   - Много. Шесть раз по столько, - показала растопыренные пальцы обеих ладошек, - и в прихожей ещё три раза по столько, но других запахов.
   - Хм, интересно, - задумчиво пробормотала знахарка. А сможешь найти похожие запахи среди других трав в лесу или поле?
   - Думаю, да.
   - Ну, что ж, - покачав головой, сказала женщина, - решено. В наказание за проникновение в мои владения будешь приходить ко мне каждый день в течение, скажем, пары недель, и будешь помогать находить нужные травы. С родителями твоими договорюсь, и даже не скажу про ваши шалости. Согласна?
   Через некоторое время я радостно неслась домой, прижимая к себе корзинку сочных фруктов, благодушно вручённых знахаркой. И всё-таки у нас будут вкусные пироги!
  
   ***
  
   Братья подкараулили меня у ворот, их, конечно же, интересовало, ждать ли им нагоняя от отца. Я молча прошествовала мимо, пусть знают, как бросать меня одну. Тамирр всхлипнул пару раз, видимо, пытаясь меня разжалобить, Намирр насупился и что-то бормотал себе под нос. Показав обоим язык, понеслась на кухню, стараясь не выронить корзинку.
   - Где ж такую красоту взяла? - всплеснула руками бабуля, хлопотавшая вместе с мамой на кухне.
   - Ани Фаррин дала, - ответила я, надеясь, что не нужных расспросов не будет. - Сказала, зайдёт в гости.
   - Ой, хорошо-то как, - обрадовалась бабушка, - а то сама с утра пораньше к ней собиралась, кой-каких травок попросить. Теперь и договориться обо всём успеем и новости обсудить, а за травками кого-нибудь из вас отправлю. Ну, беги, поиграй пока, а мы с пирогами закончим...
   Обрадовавшись, что расспросы не последовали, унеслась к себе, не дослушав.
   Утром после завтрака отец позвал нашу троицу в кабинет.
   - Что ж, раз, как я вижу, энергию вам девать некуда, после вашего дня рождения поступите на обучение к Тимрину. Он - воин славный, найдёт вам применение.
   Тамирр и Намирр гордо расправили плечи, их посчитали достаточно взрослыми для начала учения, я тихонько хихикнула. Да уж, воины - трусишки!
   Когда братья, шумно делясь впечатлениями, убежали на улицу, отец поманил меня к себе. Устроил на колени, ласково потрепал по голове.
   - А тебе чего хотелось бы? Ани Фаррин просила тебя в помощники ей определить. Ты согласна?
   - Согласна, - кивнула я, обняла отца за шею и добавила, - она хорошая.
   - Тогда ладно. Дам близняшкам задание отводить и приводить тебя от знахарки.
   - А может, лучше пусть Ирман?
   - Если он согласится. А с братьями, что, поссорилась?
   - Да нет... Пусть... пусть лучше занимаются с Тимрином.
   - А что ты хочешь на день рождения?
   Отец уже не первый раз задавал этот вопрос, а я, как обычно, замирала, пытаясь сообразить, чего же жаждала моя душа. Ленты в косы? Так их мне подарит бабуля, это я её разговор с мамой подслушала. Мама, наверняка, вручит ту самую куклу, что шила для меня последние два месяца. Что же ещё? Ирман принесёт что-то, сделанное из дерева, не зря же он помогает деревщику выполнять заказы из других поселений. Брат говорит, что это хорошая тренировка перед поступлением в академию на артефактора. Кто это такой. Я пока не поняла, но раз Ирман хочет им стать, значит, что-то хорошее. Остальные родственники нанесут сладостей да отрезов тканей. Опять скажут, что вырасту - пригодятся. Так что же попросить у отца?
   - А можно звёздочки в волосики? Ну, такие, что мама плетёт вот тут у височков? Она такая красивая с ними...
   - Конечно же, солнышко моё. Вы же у меня с мамой такие красавицы!
   Эх, много ли мне тогда надо было для счастья...
   Сам праздник принёс много радости. Подарки, объятья и поцелуи родных, разные сладости, отец даже привёз на пробу новое лакомство из ближайшего города - леденец с наполнителем из сладкого льда, ещё такой интересный эффект от него на языке появляется, словно лопаются воздушные пузырьки. Мы с братьями, засунув по леденцу в рот, блаженствовали, забыв обо всё, тем самым дав передохнуть родителям и старшему брату. Он, стараясь казаться взрослым, отказался от своей доли лакомства, но я-то видела, каким вожделением блестели его глаза, бросаемые на стол. Тамирр и Намирр непременно слопают и леденец Ирмана, и это будет несправедливо. Поэтому, потихоньку прокравшись к столу, схватила лакомство и быстренько сбегала в комнату старшего брата, оставив леденец на его столе. Вот близнецы дуться будут! Но поделом им!
   К вечеру, вымотанные впечатлениями, разбрелись по своим комнатам. Мама, как обычно пришла пожелать мне спокойной ночи.
   - А можно мне завтра заплести такие косички как у тебя с папиными звёздочками? - попросила, глядя в ласковые глаза мамы.
   - Хочешь похвастаться перед кем-то? - улыбнулась она.
   - Да, - простодушно ответила, складывая ладошки под щёчку на подушку, - пусть все видят, как вы меня любите.
   - Опять кто-то гадкие слова говорил? - нахмурившись, спросила мама. - Так ты их не слушай. Ты наша самая любимая девочка. Красавица.
   - А Дирак сказал, что у меня косточки, как у скелета, брякают. А потому и крылья будут как у нетопыря...
   - Уж, я этому Дираку уши то пообрываю!
   - Не, не надо. Он просто дукак! Вот и мелет, язык без костей.
   - И то верно. Вот вырастешь, да как крылья расправишь, Дирак первый пожалеет, что говорил эти гадкие слова.
   - Мам, а я правда-правда буду такой красивой, как ты?
   - Обязательно будешь, маленькая моя, - руки родительницы ласково потрепали меня по маковке. - И полюбит тебя красавиц имург, самый-самый лучший, самый сильный. И никто никогда больше не будет обижать мою девочку.
   И я верила этим словам, в своих детских мечтах представляя, как крылатый имург идёт со мной рядом и рычит на всех моих обидчиков, а некоторых кусает за мягкое место. Например, Дирака. Вот так, улыбаясь, я погрузилась в сладкий мир снов.
   В первое же утро после праздника Ирман отвёл меня к знахарке, успев поблагодарить за леденец. Братик легко понял, кто о нём позаботился.
   - Ну, входи, красавица, - встретила на пороге дома ани Фаррин. - Готова ли к работе? Вот и ладно. Тогда одевай передник, что на лавке лежит, да проходи в кладовую, буду учить тебя сортировать травы.
   Если я думала, что быстро со всем разберусь, то после взгляда на просушенные заготовки, поняла, что это не так. Носик улавливал десятки разных ароматов, безошибочно определяя видовое разнообразие. Ани Фаррин оказалась хорошим учителем, и, пусть я не сразу запоминала названия растений, то уж с их запахом проблем не было.
   - Пока остановимся на самых простых из заживляющих заготовок. Посмотри, у стригунка полезны и цветки, и стебель с листьями, и даже корень. Поэтому очень важно правильно его высушить. Сразу после сбора надо дать стригунку пару дней полежать на солнышке и только потом развешивать у печи, обязательно снизу подложив жёсткую тряпицу, чтобы, если цветы начнут осыпаться, не потерять ни лепестка. Запомнила? Хорошо. Теперь глянь сюда...
   День пролетел незаметно и очень познавательно, я даже не сразу заметила, как за мной пришёл старший брат. Ани Фаррин, тепло улыбнувшись, потрепала меня по волосам и отправила домой, снова одарив моими любимыми фруктами.
   К моменту моего возвращения близнецы откровенно скучали. Ещё бы, они так привыкли втягивать меня во все шалости, что без сестрёнки теперь никуда. Заискивающе улыбнувшись, они с двух сторон схватили меня за руки и потянули за угол дома.
   - Сэми, ты ведь уже не дуешься на нас?! - Тамирр подёргал себя за кончик чёлки и глянул на брата.
   - Мы, правда, не хотели бросать тебя там. Просто испугались, растерялись и...
   - А ещё хотите воинами стать, - фыркнула я, но тут же смягчилась. - Ладно, простила. А вы были сегодня у Тимрина? И как?
   - Кошмар, - сник Намирр.
   - Тимрин назвал нас слабаками, - пожаловался Тамирр. - Сказал, что теперь каждое утро будет заставлять нас бегать вокруг дома.
   - А вы же так любите по утрам поспать, - рассмеявшись, закончила за них я.
   - Везёт тебе, - набычился Намирр, - травки-цветочки...
   - Что бы ты понимал?! - недовольно фыркнула, глядя на близнецов. - Вот ранят вас в бою, к кому лечиться придёте? То-то же! Ладно, чтобы вам веселее было, буду утром бегать вместе с вами.
   Помирившись, мы отправились в столовую, где собралась уже вся семья.
   Со следующего дня каждый наш день начинался с бодрящей пробежки. Сначала Тимрин морщился, глядя, как мои худенькие ножки семенят следом за близнецами, но потом, увидев, что я почти не отстаю, задумчиво потёр подбородок, чему-то покивал, а потом вдруг предложил забегать иногда на его занятия с близнецами.
   Я обрадовалась, ведь ещё кто-то перестанет считать меня недолётком. А ещё... Дирак обзавидуется и прикусит свой поганый язык.
   С ани Фаррин дело двигалось тоже хорошо. Спустя две недели я назубок выучила с десятка два заживляющих трав и легко могла рассказать о том, как их высушивать, измельчать и хранить. К следующей неделе знахарка обещала показать, где растут эти травки и как их нужно собирать. Тогда то и произошло моё первое знакомство с имургами из другого клана.
  
   ***
  
   Утром, плотно позавтракав, я и ани Фаррин, прихватив две котомки, отправились в ближайший лес. Раньше меня не пускали туда, хоть мы с близнецами пару раз и смогли сбежать к его окраине. Теперь же, крепко вцепившись в ладошку знахарки, я с некоторым испугом и огромной жаждой впечатлений шагала вперёд. Высокие мощные стволы предстали перед нами, словно могучие воины, защищавшие свою вотчину. Так я думала вначале, но чем дальше мы заходили в лес, тем шире и величественнее становились лесные исполины. А сколько здесь было разных запахов! Тысячи тысяч ароматов забивались в нос, заставляя вертеть головой в разные стороны, стараясь не упустить самые вкусные из них.
   Спустя какое-то время ани Фаррин остановилась.
   - А теперь надо быть внимательнее. Постарайся настроить свой носик так, чтобы учуять те травы, что мы недавно изучали с тобой. Когда найдёшь, ставь рядом вот такую палочку с красной тряпочкой. Всё понятно?
   Покивав головой, схватила приготовленные сигналки и понеслась вперёд.
   - Далеко не уходи, всё время держи меня в поле зрения, - напутствовала женщина.
   А я уже бежала к первой обнаруженной травке.
   Дело спорилось быстро. Мне легко удавалось задание. Ани Фаррин была довольна, то и дело хваля меня кивком и улыбкой. В какой-то момент носик учуял новый очень привлекательный аромат. Решив сначала найти его источник, а затем порадовать знахарку, побежала вперёд. Оказалось, что он был рядом, вот за теми колючими кустами. Обойти их не представлялось возможным, впрочем, для крупного имурга, а мне, щуплой малышке, удалось легко протиснуться сквозь ветви у самых корней. Глаза тут же прикипели к мелким беленьким цветочкам, рассыпавшимся метровой полоской вдоль куста. Это же... это ривник! Ани Фаррин рассказывала о нём, как о самом редком и лучшем из лекарственных трав, я даже помню картинку в её книге, показанную как раз накануне. Покопавшись в памяти, вспомнила, как ривник правильно срывать.
   Не поднимаясь с колен, стала ползать вокруг, обрывая цветики посередине стебля, оставляя самые мелкие нетронутыми. Так увлеклась, что увидела чужака, когда мой носик буквально уткнулся в его сапоги.
   Присев на пятки, вскинула голову вверх.
   - А ты что здесь делаешь, мелкая? - весело спросил красивый брюнет, рассматривая мою чумазую мордашку своими необычными глазами.
   Я раньше не видела в клане хоть кого-то с таким лучащимся яркой зеленью взглядом. Меж тем незнакомец продолжил расспросы.
   - Ты из золотого клана? А почему одна в лесу? Смотри, и щёчку расцарапала. Сейчас помогу.
   Мужчина, а лучше сказать молодой парень, опустился на одно колено, ласково прикоснулся к саднящей ранке, тут же от его пальцев пошло тепло.
   - Шаэль, чем ты там занимаешься? - раздался голос ещё одного чужака. - И кто тут у нас? Малявка?! Чего в лесу забыла?
   - Тиин, что ты её пугаешь?! Может, она заблудилась. Так ведь, маленькая?
   - Нет, я за травками пришла, - ответила, сердито глядя на второго грубого чужака.
   - Золотые совсем с ума сошли, отправляя в лес детёныша, - заявил неприятный чужак, глядя на своего спутника.
   - Сколько тебе лет, крошка? - зелёные глаза имурга подбадривали.
   - Я уже большая. Недавно семь исполнилось!
   Мужчины переглянулись.
   - Семь?! Может, ты ошиблась?
   - Или врёт, - высказался Тиин.
   - И нисколечко не вру! Мне, правда, уже семь, - надулась я, глядя на красивого имурга.
   Отчего-то очень хотелось, чтобы он не считал меня лгуньей.
   - Может она смесок? - предположил второй мужчина. - Хотя... Запах идёт, как от чистокровной. Постой. Помнишь, ходили слухи, что у кого-то из золотых родился недолёток? Похоже, это она.
   - Тиин?! Прекрати! Не слушай этого балабола, девочка, - глядя, как полыхнули мои глаза обидой, поспешил успокоить зеленоглазый. - Ты очень даже симпатичная, вырастешь, красавицей станешь...
   - Ты ещё пообещай жениться на ней, - ехидно прокомментировал всё более неприятный мне имург.
   - Пойдёшь за меня? - весело спросил тот, кого звали Шаэль.
   В моей детской головке мелькнуло десяток совершенно невообразимых мыслей, а сердечко радостно трепыхнулось. Это первый из имургов, не считая семьи, кто встал на мою защиту, кого не покоробила моя непохожесть на остальных. Всю сущность заполнило восхищение и обожание этого зеленоглазого имурга.
   - Смотри-ка, а малышка-то непротив! - громко рассмеялся неприятный тип.
   - Сэминн! Девочка! - раздался за спиной взволнованный голос ани Фаррин, а вскоре и она сама, каким-то образом обойдя колючие кусты, оказалась рядом. Глаза знахарки цепко остановились на чужаках, но почти тут же женщина расслабилась и даже поклонилась мужчинам. - Приветствую Чёрный клан на нашей земле! Может, гостям лучше пройти к вожаку? Я провожу. Сэминн, малышка, собери травки и беги следом...
   Кивнув знахарке, молча смахнула свои заготовки в плат, привязала его к поясу, всё время оглядываясь на мужчин, которые и не думали уходить, пока я не буду готова, вернее, не собирался идти дальше зеленоглазый имург. Я нерешительно улыбнулась ему и под насмешливым взглядом Тиина и удивлённым ани Фаррин вложила маленькие пальчики в протянутую ладонь Шаэля.
   - Разве можно такую красавицу оставить без сопровождения?! - ласково пояснил свои действия имург.
   Детское сердечко забилось с удвоенной силой. Ох, как сейчас будут завидовать все девчонки! Впрочем, важнее всего, что я иду рядом со своим кумиром, и его глаза не наполнены ни брезгливостью, ни высокомерием, ни противным снисхождением.
   Гости довели нас до дома знахарки. И мне с большим сожалением пришлось отпустить тёплую ладонь Шаэля. Сам имург ласково потрепал меня по макушке, весело подмигнул и направился следом за старшим другом. Я же стояла на крыльце до тех пор, пока их силуэты не исчезли за ближайшим поворотом.
   Ани Фаррин вернулась лишь через пол часа, когда я уже успела разложить добытое в лесу по кучкам, как и учила знахарка.
   - Молодец, - похвалила она. - Кое-кто просил передать тебе это...
   В протянутой ладони лежали зелёные камешки, своим цветом так похожие на глаза Шаэля. А ещё я заметила, что это заготовки для изготовления височных украшений, почти как мои звёздочки, подаренные родителями недавно. Можно будет попросит старшего брата вставить их в плетение, красиво будет. Сердце грело то, что на память о имурге, у меня хоть что-то останется.
   - Дорогой подарок, - заметила ани Фаррин. - Такие сёстрам или невестам дарят.
   Я ничего на это не ответила, зажав в ладошке камешки. А ведь я так ничего и не сказала в ответ на вопрос Шаэля. Вот вырасту, и обязательно стану его невестой! А как же иначе?!
   Ох, что ж я?! Надо же что-то в ответ подарить. Чтобы не забыл.
   Отпросилась пораньше у знахарки, и даже брата ждать не стала, понеслась домой, по дороге стараясь уловить болтовню взрослых. Вот только ничего путного не узнала. Расстроилась. Недалеко от дома нарвалась на Дирака и его свиту из моих ровесниц.
   - Смотрите-ка, ущербная! - выпятив грудь вперёд, сказал мальчишка. - Всё в траве ковыряешься?!
   - Не завидуй! - осадила его, пытаясь придумать, как проскользнуть мимо вредной компании.
   - Было бы чему. Мы вот зато видели, как приехали посланники Чёрного клана, - похвастался Дирак.
   - Ой, радости, смотреть из-за забора, в щёлку! - рассмеялась я, затем решила утереть нос всей компании сразу. - Меня они вообще из леса проводили, а Шаэль в невесты звал!
   - Врёшь! - возмутились расстроенно девчонки.
   - Не вру! Можете спросить у ани Фаррин!
   - А если и правда, то чёрный просто посмеялся над тобой! - зло выкрикнул Дирак. - Кто ж возьмёт тебя замуж, ущербную?! Ты ведь так и не обернулась. Ха-ха!
   - Дурак ты! - гневно сжав кулачки, выкрикнула в ответ. - Когда-нибудь сильно пожалеешь о своих словах...
   Собрав все силы, тараном понеслась на ненавистного имурга. Дирак опешил от такого напора, отскочив в сторону. А мне это и было нужно.
   Запыхавшись, вбежала в дом.
   - Ты рано, - улыбнулась мама. - Сама пришла? Ирман ещё от мастера не вернулся. Голодная? Беги на кухню. Бабушка пироги с грибами затеяла, полакомишься.
   Обняв родительницу, шмыгнула на запахи. Бабушка и тётка Матри ловко выгружали горячие противни на стол, весело обсуждая последние новости.
   - А Чёрные-то красавчики какие! Все девки глаза поломали, надеются, что заметят их неземную красу.
   - То-то гляжу, даже старая Инванта в вышитый сарафан, что в девках носила, вырядилась. Небось, тоже надеется! - расхохоталась бабушка.
   - Вожак ныне принимает их у себя. Как знал, гостевой дом подновил.
   - Много посланников прибыло?
   - С десяток. Только-только в гостевом разместятся.
   - А по какому поводу нас почтили таким вниманием? Давненько из их клана никого не видела.
   - Сказывают, в южных лесах опять нечисть расплодилась, вот и снова патрули собирают. Помнится, раньше Чёрные всегда бок о бок с нашими стояли, защищая имургов от полчищ нежити. Вот и сейчас решили, видимо, союз обновить. Серому клану не мы, ни они не доверяют, снежные слишком далеко живут, лесные трусливо ждут, когда соберутся все остальные. Про остальные кланы и говорить не стоит...
   - Думаешь, опять будет бойня? - нахмурилась бабушка.
   - Нет, на этот раз мы умнее. Кланы уничтожат заразу, пока она не распространилась. Тем более, я думаю, и другие расы пришлют свои патрули.
   Так как я была ещё мала, из всего разговора выделила только то, что интересовало меня в данный момент, а именно, где сейчас находится Шаэль. Вот только как пробраться в гостевой дом? Наверняка, кругом охрана из взрослых, и меня даже близко не подпустят.
   И тут вспомнила, что можно воспользоваться помощью близнецов. Тем более, что они задолжали мне. Еле дождалась этих балбесов. Братья сияли довольными улыбками и... фингалами, украшавшими их глаза, словно в зеркальном отражении: у Тамирра - правый, у Намирра - левый.
   - Кто это вас так?
   - Аа... - отмахнулся Тамирр. - Так.
   - Ладно расскажем, если родителям не проболтаешься, - отодвинув брата в сторону, сказал Намирр.
   - Обещаю, - покивала в ответ.
   - Дирак и его дружки опять обзывали тебя. Мы услышали и набили их.
   - Пока вижу, что досталось вам.
   - Ха! Дираку так нос расквасили, что он долго к тебе не сунется. Жаль, его брат не вовремя вмешался, а то бы мы и остальным показали!
   - Брат?! Теперь родители точно обо всём узнают и накажут вас, и вы не сможете помочь мне...
   - Может, и не узнают. Ианн, хоть и брат Дирака, но не дурак. Начнёт болтать, Дираку тоже влетит, может, даже больше, чем нам.
   - А помочь в чём надо?
   Пришлось, немного краснея, рассказать о встрече с Шаэлем.
   - Здорово! - с горящими от восторга глазами вскрикнул Намирр. - Если станешь невестой Чёрного, мы сможет поехать учиться в их академию!
   - Ага! Тимрин рассказывал, что там обучают самым лучшим техникам. Тогда уж точно никакие Дираки нам не страшны!
   Пока нам не увидели родители, мы сбежали в мою комнату и стали готовиться на 'дело'. Тамирр, как самый хитрый и сметливый, надоумил скрыть наши лица под чёрными повязками. Хм, можно подумать, меня кто-то не узнает. Тем не менее, согласилась с братом и даже добавила от себя, что знаю травку, что скроет наш запах. Намирр, как лучший стратег, составил план операции. И едва подкрались сумерки, наша троица, минуя те места, где мы могли столкнуться с родственниками, выскользнула из дома.
   Как нарочно, в поселении народ слишком оживился с приездом гостей, хорошо ещё Намирр продумал и это. Юркими тенями мы скользили за широкими спинами самцов, скрывались за юбками женщин. Проявляя любопытство к чёрным имургам, никто не обращал внимания на нас. Оказавшись за углом гостевого дома, стали прислушиваться к тихим разговорам охраны. Тот, кто меня интересовал, в данный момент отдыхал в угловой комнате. Это было большой удачей, ведь мы стояли под окнами как раз этой комнаты.
   Оставив Тамирра на стрёме, попытались заглянуть внутрь помещения. Но я была слишком мелкой для этого, поэтому Намирру пришлось заставить меня влезть к нему на плечи.
   Дотянувшись до окна, прижала носик к ставням и чуть не завалилась внутрь, так как оказалось, что окно приоткрыто. Шепнула об этом брату.
   - Полезай вперёд, а мы, если что здесь подождём.
   Юркой ящеркой влезла на подоконник, выглянула из-за шторки. Две широкие постели, стоявшие у противоположных стен, были заняты спящими телами. Один имург зарылся с головой под одеяло и чуть слышно похрапывал, второй тоже сладко сопел, видимо, вымотавшись за время дороги. Его лицо тоже зарылось в подушку, но я легко узнала имурга, по его чёрным шелковистым волосам в данный момент свободной волной рассыпанным по постели.
   И, если первоначально я хотела лишь оставить свой подарок рядом с Шаэлем, то сейчас мне пришла в голову мысль вплести свой красивый шнурочек в волосы парня. Я видела, как это делала мама для отца, и даже запомнила то сложное плетение. Зря что ли бабушка хвалила мои способности в плетении?!
   Тихонько подкравшись к постели, чтобы ни Шаэль, ни его гость не проснулись, достала из кармашка платья шнурок с родовыми камешками и стала быстро вплетать его в тоненькую косичку почти у самого виска парня. Красиво получилось! Почти как у мамы!
   Осмотрев ещё раз дело своих рук, хотела понюхать волосы Шаэля, но сзади послышался скрип постели, и, испугавшись, что второй гость проснётся, быстро шмыгнула к окну, перекинула ноги через подоконник и упала в руки брата.
   - Ты чего так долго? - возмущённо прошептал Намирр.
   - Так получилось, - туманно пояснила я. - Кажется, они просыпаются. Бежим!
   Скользнули к Тамирру, который все ногти изгрыз от волнения. Заметив наши довольные мордахи, брат помахал нам рукой, сигнализируя, что дорога свободна. И уже через несколько минут мы были в своём саду, пытаясь отдышаться, при этом улыбаясь друг другу, ведь очередное наше 'дело' прошло удачно.
   - Может, объясните мне, дорогие, что это вы делаете в саду в то время, когда должны находиться в своих комнатах?
   Эх, не совсем удачно...
   - Мы... мы...
   - Эээ...
   Да, братья, как всегда многословны.
   - Мы ходили посмотреть на гостей, - постаралась не сильно отходить от правды.
   - Ага, - закивал Тамирр, - только там столько народа...
   - И ничего мы не увидели, - вздохнул Намирр.
   - Хорошо, с этим всё ясно, - кивнул отец. - Сэминн, беги к себе, а я пока поболтаю ещё немного с этими красавцами.
   Отец явно намекал на фингалы, украсившие лица близнецов. И мне здесь, действительно, было нечего больше делать.
   Войдя в дом, попала в объятья мамы.
   - Гуляла, солнышко? Отец искал вас с братьями. Давай-ка, мой руки, и за стол.
   От всех волнений разыгрался аппетит. Родители с умилением посматривали в мою сторону, не часто я так уминала еду. Близнецы сидели с понурым видом, видимо, всё же досталось от отца. Ирман посмеивался над ними, а на меня бросал задумчивые взгляды.
   Перед сном мама, как обычно, долго расчёсывала мои волосы. Это, пожалуй, было единственным, что украшало меня. Впрочем, папа говорил, что очень любит мои глазки, что они очень красивые, особенно когда светятся радостью.
   - И что же вы с близнецами сотворили на этот раз? - ласково спросила мама, откуда-то всегда зная, когда мы где-то нашкодим.
   - Мы просто посмотрели на тех Чёрных имургов в гостевом доме, - созналась я.
   - Что?! Вы полезли к дому вожака?!
   - Нас никто не видел, - поспешила успокоить родительницу. И тут же потёрлась щекой о её руку. - А Шаэль... он такой красивый... и добрый... и умный... и...
   - Постой, какой Шаэль?
   - Ну, я познакомилась с одним из гостей, - и тут же выложила всю историю знакомства с добрым имургом.
   Мама тихонько посмеялась над моими 'детскими фантазиями' по поводу жениха и невесты. Стало обидно.
   - Ну, что ты, малышка?! - мама обняла и чмокнула в носик. - Знешь, сколько ещё у тебя будет женихов?!
   - Но мне нужен только Шаэль! - нахмурилась, глядя в родные глаза.
   - Хорошо-хорошо! Только сначала вырасти, выучись, чтобы уж точно этот Шаэль влюбился в тебя.
   Мама ушла, а я всё мечтала, как красавец имург придёт в наш дом, скажет всем. Что я его невеста, подарит много сладостей и красивых камешков, будет защищать меня от всех-всех, а ещё надерёт уши Дираку...
  
   ***
  
   Утром старший брат отвел меня к ани Фаррин. По дороге я часто оглядывалась, надеясь снова увидеть Шаэля, но гостей было не видно, даже толпа любопытных сегодня отсутствовала. Расстроилась. Может, поэтому сегодня плохо получалось запоминать новые травы. Ани Фаррин хмурилась, то и дело поглядывала в мою сторону, но молчала. К обеду она всё же решила поговорить.
   - Ты уверена, что хочешь продолжать помогать мне? Может, стоит заняться чем-то иным?
   Я замерла. Мне нравилось у знахарки, а тем более я должна стать умной-умной, выучиться, как советовала мама, чтобы Шаэль точно захотел на мне жениться. Поэтому попросила прошения у ани Фаррин за свою невнимательность и пообещала быть более усердной.
   Когда за мной зашёл Ирман, я была бодра и решительна. Правда, по дороге домой снова расстроилась, так как узнала, что гости уехали. А я так и не успела увидеть Шаэля...
   Мама снова успокаивала меня, утирая горячие слёзы. Я же, засыпая, пообещала себе, что стану самой лучшей для своего Шаэля.
  
   ***
  
   Прошло пять лет.
  
   - Тощая жердина!
   - Сам дурак!
   - Недолёток!
   - Недоумок!
   Вот уже в который раз Дирак поджидал меня недалеко от дома знахарки, чтобы задеть побольнее. Я не понимала этого его желания унизить, втоптать в грязь. Может, он так самоутверждался? Или его так взбесило, что, несмотря на все прогнозы, я таки смогла обернуться?
   Для меня же тот день был одним из самых счастливых. С утра начало чесаться тело, словно под кожей ползают маленькие червячки. Это не было больно, скорее щекотно, поэтому близким не стала ни о чём рассказывать. Неладное заметила ани Фаррин, к которой я по-прежнему продолжала ходить помогать работать с травами. Знахарка хвалила, говоря, что я впитываю знания очень быстро, и скоро ей нечему будет меня учить. Я гордилась мнением старой женщины, ставшей за эти годы мне ещё одной бабушкой.
   Так вот, в тот день мы, как заведено, снова отправились в лес за травами, тем более что должны были вот-вот зацвести ривник. Та маленькая полянка стала неиссякаемым источником пополнения наших запасов, а ещё местом моих тайных мечтаний, ведь именно здесь я познакомилась с Шаэлем.
   Ползая по полянке, то и дело почёсывалась, зуд становился нестерпимым, а потом и вовсе стал каким-то оьжигающим. Ани Фаррин позвала меня, но я слышала её словно сквозь вату. Знахарка опустилась на колени рядом, взяла в ладони моё лицо, вгляделась в глаза.
   - Ох, ты ж! - всплеснула руками женщина. - Как давно это началось?
   - Утром, - всхлипнула я, еле расслышав вопрос.
   - Так, до дома не успеешь... Сиди здесь и постарайся не волноваться, я сейчас твоих близких позову.
   Я же тогда не знала, что по дороге ани Фаррин встретит Дирака и направит именно его за моими родителями. Естественно, что любопытный мальчишка поплёлся потом за ними следом.
   Мама и отец опустились рядом со мной на колени.
   - Девочка моя! - улыбался отец. - Всё будет хорошо! Только слушайся нас...
   Я почти не слышала, что он говорит, но их присутствие успокаивало. Через мгновение передо мной сидело два золотых имурга, один помельче и светлее, второй огромный и тёмно-тёмно золотой. Как-то я услышала, что бабушка рассказывала, что в предках у нас уже отметился Чёрный клан, от того и бывает иногда проскальзывает тёмная масть.
   Имурги обнюхали, лизнули в щёки и стали тихонечко подвывать, вызывая во всём теле вибрацию. Зуд стал нестерпимым, хотелось вот также завыть, сбросить с себя кожу. Вой золотых усилился, они словно звали куда-то, обещая успокоение и безмерную любовь. И я всем своим существом рванула за этим зовом! Миг нестерпимой боли и... облегчение смешанное и безмерным удивлением. Всё вокруг было просто огромным и запахов стало гораздо больше, они просто забивались в нос.
   Фыркнула, чихнула, собралась потереть нос рукой, но вместо неё увидела маленькую лапу... У меня... получилось?! Я, наконец, смогла обернуться! И никто теперь не посмеет называть меня ущербной!
   Радостно тявкнув, рванула к большим имургам. Но где там! Лапы тут же разъехались в разные стороны, заставив плюхнуться на пузико. Недовольно заскулила. Две морды тут же склонились ко мне, лизнули, куда придётся, и снова призывно начали подвывать. Собрав все силы, встала на лапы и попыталась шагнуть более осторожно. Ух, ты, получилось!
   Вскоре по поляне носился золотисто рыжий щенок имургов. Радостно потявкивая и повизгивая.
   Ой, я же забыла про крылья! А вдруг их у меня нет?
   Затормозила, плюхнувшись на попу, стала крутить мордочкой, пытаясь разглядеть ещё одно своё приобретение. Но видела только кончик своего маленького хвостика. Расстроенно заскулила. Родители, видно поняв мои мучения, снова оказались рядом, снова облизали с двух сторон, ободряюще тявкнули. Имург помельче улёгся, второй расправил крылья, показывая, что нужно делать. Попыталась повторить его движения, раз, ещё раз, и вот, наконец, показалось, что между лопаток что-то зашевелилось. Я пока не могла увидеть свои крылья, но даже просто чувствовать, что они есть, счастье.
   Пару часов мы с родителями пробыли на поляне, помогая осваивать моё второе тело, умение оборачиваться вновь в человеческую форму и обратно. Я тогда и не знала, что всё это время из кустов за нами наблюдал Дирак. И только отец, видимо, это чувствовал, так как перед самым уходом шагнул вдруг к ближайшим густым зарослям и вытолкнул вперёд пыхтящего недовольством мальчишку.
   - Смотрите-ка, девочки, какой у нас интересный зритель нашёлся!
   Мама улыбнулась, а я недовольно воззрилась на Дирака, потом сообразила, что у него больше нет причин обзываться, гордо расправила плечи. Дирак смотрел на меня внимательно, но продолжал молчать.
   - Ну, герой, беги, давай, домой, - рассмеялся отец, мальчишка почти тут же прыснул вперёд.
   - Ну, малышка, вот у тебя и появился первый поклонник, - улыбаясь, сказала мама.
   - Нужен мне больно этот...
   Странно, но с того дня Дирак ещё больше стал задирать меня. Правда, теперь его гадкие слова почти не задевали меня, чаще вызывая лишь смех и раздражение. А ещё мои походы к ани Фаррин практически всегда сопровождались присутствием мальчишки. Он тенью крался следом, а, едва я замечала его, начинал задирать. Эх, как же мне хотелось навешать ему тумаков, но я всё ещё была худенькой девчонкой, слабенькой против Дирака, поэтому просто зло жалила в ответ. Наши препирательства становились обычным делом. Вот и сейчас мы снова сцепились, шествуя к дому ани Фаррин.
   - Тощая палка!
   - Можно подумать ты далеко от меня ушёл?!
   - Чего ты хлопаешь на меня своими большими глазищами?
   - Так это потому, что вижу перед собой такого большого дурака!
   - А чего это я дурак?
   - А чего это ты такой умный таскаешься за мной? Заняться больше нечем? Скоро от безделья пузо вырастит!
   - Не вырастит! Я теперь тоже к Тиину хожу! - похвастался Дирак, ожидая моей реакции.
   И я действительно удивилась.
   - С чего это Тиин взял тебя?! Наверное просто пожалел, надоело видеть твой нос за забором. Или, думаешь, мы не в курсе, что ты за нами подглядываешь?!
   - И ничего не пожалел! - возмутился Дирак, сжимая кулаки. - Он сказал, что из меня получится хороший разведчик, если хорошо ренироваться.
   - О, да! Разведчик! Тебе же не привыкать прятаться по кустам, подглядывая и подслушивая!
   - Дура!
   - Недоумок!
   И так продолжалось день за днём, пока не произошёл один случай.
   Впервые ани Фаррин позволила мне самой отправиться на нашу 'лекарственную' опушку. Взяв корзину побольше, напевая простенький мотив, быстрым шагом направилась к лесу. Сегодня редких трав вряд ли найду, зато обычной душицы и ветрогона вдоволь наберу, а что от хворей в животе эти сборы всегда на ура идут.
   Подойдя к первому ориентиру, а именно старому раскидистому ярру с широким дуплом, огляделась, решая куда пойти вначале, вправо за душицей или влево за ветрогоном. Вот ведь не могли вырасти рядом?! Хм, пожалуй, душица подождёт, ветрогон легче выкопать, к тому же не придётся задерживать дыхание. Это душица то и дело забивает нюх, что приходится часто делать перерыв, чтобы нос не распух от чихания.
   Достав из корзины малую лопатку, примерилась, оглядывая фронт работ. На час всего и работы, если с душицей быстро разберусь, успею для ани Фаррин собрать грибов. Просушим, а потом такой вкусной похлёбки наварим!
   Заработавшись, не сразу ощутила, что за мной кто-то наблюдает. Такое неприятное чувство, словно чужой взгляд сверлит под лопаткой. Пожалуй, снова Дирак притащился. Ничего, ещё пары часов рядом с душицей он не выдержит, сбежит.
   Закончив с ветрогоном, сложила приготовленное сырье в корзину и направилась в другую сторону. Душица благоухала, эх, повезло в самое цветение прийти. В отличие от Дирака знала, как обезопасит свой носик на продолжительное время. Достала скатанные из листьев ривня шарики и затолкала их в ноздри. Ртом дышать сложно, но зато полчаса спокойной работы себе обеспечу, потом надо будет обновить шарики.
   Занятая работой, вскоре совсем забыла о присутствии наблюдателя, зато он обо мне нет. В какой-то момент уши уловили треск сучьев. Вряд ли бы Дирак стал так шуметь. Подняла голову, чтобы оглядеться и застыла от ужаса. Всего в двух десятках шагов, приготовившись к нападению, стоял краген, капая ядовитой слюной. Если действовать быстро, можно успеть добежать до ближайшего дерева. Вот только надолго это не спасёт, мало того, что краген очень терпеливый и будет сидеть под деревом, пока добыча не устанет, а во-вторых, он и сам неплохо лазает по деревьям. Если бы я могла обращаться во взрослого имурга, можно было бы поспорить, кто бы кого победил, но... Даже магия ещё не проснулась, хоть отец и обещал что это совсем скоро произойдёт. Что же делать?
   Обернусь - прихлопнет одной лапой, побегу - вцепиться. И каков выбор?
   С низкого старта рванула к раскидистому ярру. Зверюга не ожидал, видимо, такой прыти, поэтому прыгнул за мной не сразу. Это дало возможность не только добежать до дерева, но и юрко взобраться почти на самый верх, вот уж где пригодилось моё всё ещё худое тельце и малый вес, даже самые мелкие ветки едва прогибались подо мной. Краген прыгнул вверх, вцепившись в ствол когтями, и собрался преследовать жертву. Сжавшись испуганным комочком, наблюдала за зверем, и тут откуда-то сверху на крагена прыгнул другой зверь. Успела лишь заметить мелькнувшую золотистую шерсть. Кто-то из клана! Значит, я не одна!
   Вот только радоваться было рано, золотой зверь был мельче крагена, поэтому исход схватки был неизвестен. То один, то другой зверь оказывался сверху, рыча и клацая зубами, в стороны летели клочья шерсти и капли крови, заставляя сердце биться пойманной птицей.
   Пронзительный визг и тихий скулёж прервали схватку. Краген бесформенной тушей остался валяться под самым стволом ярра, перед этим глухо ударившись о дерево, словно был отброшен с большой силой. Я тут же стала выискивать глазами имурга. Он на нетвёрдых лапах стоял чуть в стороне, вздрагивая всем телом, но вот зверь словно бы потёк, и на его месте оказался окровавленный Дирак. Мальчишка постоял несколько мгновений и рухнул в траву, как подкошенный.
   Мигом спустившись, кинулась к нему, боясь застать последний вздох Дирака. Все обиды забылись.
   - Дирак, миленький, - всхлипнула я, бухнувшись рядом на колени, - только не умирай! Сейчас... я помогу тебе...
   Мальчишка был жив, его грудь судорожно то вздымалась, то опадала. Вне себя от облегчения, подорвалась и стала оглядываться в поисках нужной травки, способной хоть как-то облегчить страдания Дирака. Вот листья эвеллиума, пусть ещё не окончательно налились силой и для сбора не годны, но помочь хоть немного облегчить боль Дираку и не дать яду крагена распространиться по организму вполне сгодятся. Растёрла в ладошках синеватые листочки, для верности мелко разжевала и стала прикладывать к самым страшным ранам, попутно избавляя Дирака от лохмотьев рубахи. Затем быстро оторвала приличный кусок от подола и стала прижимать травку посильнее. Эх, начнёт Дирак шевелиться, всё отвалится! Что делать? Снова огляделась. Глаза зацепились за кусты вьюнка. Некоторые побеги вполне взрослые, сгодятся вместо верёвки, обмотаю тряпицы, хоть какое время они продержатся, а я успею сбегать за помощью.
   Когда я вернулась с ани Фаррин, Дирак уже начинал метаться, значит, какая-то часть яда всё же попала в кровь. Знахарка оглядела мальчишку, похвалила мою работу по оказанию первой помощи.
   - А теперь, девочка, беги-ка за мужчинами. Надо Дирака перенести ко мне в дом. А молодец малец, не испугался, схватился со зверюгой. Ничего, ты сильный, выдюжишь, - причитала ани Фаррин, глядя то на Дирака, то на мою удалявшуюся в сторону жилья спину. - А девочка-то - тоже молодец, не растерялась, жизнь мальчонке спасла. Выйдет, выйдет толк. Пожалуй, напишу Айне, что нашла ей хорошую ученицу...
   Спустя небольшое время на поляне стало тесно от имургов. Отец и братьями шустро, но осторожно, понесли Дирака в дом знахарки, остальные оглядывали место схватки и мёртвого крагена.
   Старший брат Дирака бросился вслед ушедшим с раненым, а его отец хмуро оглядывался.
   - Хорошего сына воспитал, Мирей, - хлопнул его по плечу подошедший Тимрин. - Один с крагеном сцепился и победил. Знатный воин вырастет. Теперь уж точно в ученики его возьму.
   Отец Дирака гордо расправил плечи, получить похвалу от Тимрина дорогого стоило, а он то всё оболтусом младшего сына считал. А тут - воин.
   - За мальца не беспокойся, ани Фаррин быстро его на ноги поставит. Меня больше занимает мысль, каким ветром занесло сюда крагена. Неужели где-то неподалёку гнездо устроил?!
   - Ну, мы тогда на разведку? - спросили несколько имургов помоложе.
   - Добро, ребятки, - кивнул Тимрин. - Найдёте гнездо, уничтожайте сразу. Этой заразе только дай расплодиться, покоя не будет.
   Парни быстро скрылись в лесных зарослях.
   - Мирей, ты бы шкурку-то со зверюги снял, трофеем для мальчишки будет.
   Вечером этого же дня мужчины праздновали рождение нового воина. Сам герой лежал на широкой лавке в доме знахарки в окружении женщин, охавших и ахавших над мальцем. Ани Фаррин быстро надоело их кудахтанье, и она отправила всех восвояси. Осталась только мать Дирака и я. Правда, мне тоже пора было возвращаться домой, поэтому, подойдя к Дираку, ласково коснулась его руки и тихонько прошептала: - Спасибо!
   Не знаю, может, мне показалось, но при этом глаза мальчишки радостно вспыхнули.
   Дома тогда меня подробно расспросили, как было дело, похвалили за находчивость, за то, что не начала паниковать. Помянули добрым словом Тимрина, научившего меня быстро бегать. Отец собирался просить воина продолжить наши с ним занятия, надо было научиться защищать себя, что бы ни случилось.
   Дирак пролежал у ани Фаррин целую неделю, знахарка хотела убедиться, что весь яд крагена окончательно покинул его тело. Сами раны затянулись довольно быстро, даже шрамов не останется, Дирак, правда, переживал по этому поводу. Ему хотелось похвастаться перед старшими ребятами боевыми шрамами, а вышло, что и похвастать нечем. Ани Фаррин долго смеялась, а потом стала утешать, что мальчишки итак будут завидовать его удали, а шрамов ещё успеет нахватать. К тому же девушки, таких как он красавчиков, и без шрамов любить будут, даже больше. В этот момент я случайно посмотрела на Дирака, он глядел на меня, алея щеками. Ани Фаррин многозначительно хмыкала, я же недоумённо пожимала плечами.
   Как-то само собой получилось, что пригляд за раненым поручили мне. Сначала думала, что Дирак будет против или снова начнёт обзываться, но он, наоборот, выглядел очень уж довольным. Всё время улыбался и следил за каждым моим действием, вначале это раздражало, потом привыкла, тем более что мальчишка благодарил за малейшую помощь. Так слово за слово мы вполне мирно стали общаться. Дирак часто стал делиться своими мечтами и планами, тем самым вызывая на откровенность, вот только помня все его гадкие слова в прошлом, сейчас не спешила открываться в ответ. Как-то вечером, когда Ирман зашёл за мной, чтобы проводить домой, Дирак, смущаясь, попросил прошения за то, что столько времени обижал злыми словами. Кивнула в ответ и побежала к Ирману.
   После выздоровления Дирак стал ходить на наши общие с братьями занятия с Тимрином. Его бывшие дружки и подружки недовольно фыркали, особенно девчонки. Дурочки даже посчитали, что это я отбила у них дружка, поэтому как-то раз окружили, высказывая недовольство. Я только улыбалась на это.
   - Дирак просто ослеп, - язвила Аанта. - Как на такое можно польститься?!
   - Ничего, скоро ему наскучить везде таскаться за тобой, - ярилась Циная, - снова к нам прибежит. А мы ещё подумаем, принять ли его назад.
   - Не прибегу, - раздалось напряжённо за спинами. - Ваш яд на языках пострашнее яда крагена будет...
   Девчонки переглянулись, фыркнули и отправились восвояси.
   Вот так завязалась наша с Дираком дружба. Оказалось у нас много общих интересов, у мальчишки обнаружилась склонность к занятиям знахарством, вернее он скрывал ото всех это своё желание. И, если у меня был чуткий на травы нюх, то Дирак легко мог смешивать зелья, чуя, сколько необходимо положить в отвар того или иного сбора. Ани Фаррин цвела, ненарадуясь на талантливых учеников. Через пару месяцев озвучила нам, что собирается через пару лет отправить нас в обучение к своей подруге, если, конечно, родители позволят. Мы с Дираком довольно переглядывались, ведь эту тему сами несколько раз обсуждали, когда ходили в лес за травами.
   Я без страха шла в лес в сопровождении приятеля. С того страшного дня прошло достаточно времени, чтобы успокоиться и забыть случившееся, как страшный сон. Тем более что патрули, как следует, прочесали наши границы, выяснив, что краген случайно забрёл в наш лес, в поисках новой самки. Тем не менее, теперь каждую седьмицу кто-то из молодняка отправлялся в леса на поиски потенциальной угрозы. Ребятня нашего возраста тоже пыталась напроситься с патрулём, я считала, что им не давала покоя слава Дирака, ведь с того сражения, даже старые уважаемые воины снисходили до разговора с пареньком.
   - Думаешь, родители разрешат?
   - Тебе уж точно, - хмыкнул Дирак, подкапывая корешки лешника, - а мои могут заартачиться. Отец всё ещё мечтает сделать из меня великого разведчика.
   - Мои тоже могут не отпустить, всё ещё считают, что мне нужна опека, - вздохнула я. - А тут - какая-то школа.
   - Не какая-то, а самая лучшая. Ани Фаррин вон сколько о ней рассказывала, да и мои дома её слова подтвердили. Если там проучимся, легко в академию любую поступим, даже без оплаты за обучение, - мечтательно сказал мальчишка, даже забыв про работу.
   - В академию?
   - Ага, - Дирак махнул рукой с зажатыми в ней стеблями лешника, - у подножья Северных гор много имургов учиться, правда, там как раз всё больше проводников и разведчиков готовят, ну, кроме магов разных направлений. У излучины Великой реки - академия воинов, сам Тимрин там учился. Туда весь клан Чёрных своих отправляет. А лучших травников можно найти в Кристальной долине.
   - Откуда ты столько знаешь? - спросила я, при этом взяв на заметку слова о академии воинов, а вдруг там Шаэля встречу.
   - Тимрин как-то рассказывал после тренировки. Ну, помнишь, когда вы с ани Фаррин варили зелье для малышни, заболевшей коростой?
   - Помню, ты ещё потом бегал от них, боясь заразиться, потому что пропустил рассказ знахарки об этой болезни, - хихикнула я, связывая в пучки стебли лешника. - Как думаешь, мы в одну группу попадём? Ты всё-таки на год меня старше.
   - Обязательно попадём! - твёрдо ответил мальчишка. - Я тебя одну не оставлю. Если что, настою на своём.
   - А если над тобой смеяться будут? - с сомнением спросила друга. - Что мне их глупое мнение?! Тебя в обиду не дам...
   Эх, зря я раньше считала Дирака мерзким типом. Да, он много обижал меня раньше, но теперь то я вижу, что он добрый, умный и надёжный. С ним интересно и никогда не скучно, даже старший брат так считает, а его мнению я привыкла доверять.
   - Может, сделаем перерыв? Потренируешься в обороте...
   Хитрый какой! Я давно поняла, что Дирак просто в восторге от моего второго облика. Если нужно было что-то выпросить, можно было лишь пообещать показать свою маленькую Золотинку, хотя близнецы дразнили больше Рыжухой.
   Чтобы порадовать друга обернулась. Моя девочка была всё ещё щенком, пусть и подросшим, но совсем немного, зато очень озорным. Припав на передние лапы, звонко тявкнула на Дирака, глаза мальчика радостно заблестели, а сам он ринулся ловить щенка с явным желанием затискать. Зная эту его страсть, кинулась наутёк, весело потявкивая и повизгивая, и не поймал бы меня Дирак ни за что, если б сам не обернулся. Его зверь был намного меня крупнее и быстрее, поэтому легко догнал Золотинку, прижав одной лапой к траве. Тихонько цапнула за наглую конечность и была тут же отпущена. Плюхнувшись на попу, высунула язык, Дирак улёгся, положив морду на лапы, при этом продолжая довольно блестеть глазами.
   - Это так вы задание моё выполняете?!- насмешливо спросила знахарка, каким-то образом подкравшись к нам незаметно.
   Вскочила, запуталась в лапах, плюхнулась на пузо. Весело им, смеются! Но разве ж можно так пугать?!
   Дирак обернулся быстрее меня и уже тащил практически полную корзину заготовок.
   - А ты, девка, беги-ка домой. Тебя мать ищет. Я зашла к ней с утреца, о твоих успехах рассказала, да про школу поведала. Теперь вот будете решать, как вам быть.
   Я глянула на Дирака, ани Фаррин перехватила мой взгляд.
   - Не беспокойся, вечером и к его родичам наведаюсь. Если хотят парнишке счастья, согласятся, и тогда в следующем году вместе в школу отправитесь.
   В голосе женщины была уверенность, чего нельзя было сказать о Дираке. Он как-то сник.
   - Чего киснешь? Отец твой никогда дураком не был, побушует немного, поразмышляет пару дней, да согласится. Хороший целитель везде цениться, а ты не просто хорошим станешь, отличным. Это мне таланта не хватило, только вот знахаркой и смогла стать, а вы с Сэминн ещё и Золотой род прославите.
   Воодушевлённая рванула домой. Вся семья собралась в большой комнате. Бабушка тихонько всхлипывала, то и дело утирая слезинки уголком передника, мама сидела, прижавшись к боку отца, он же нежно обнимал свою любимую. Старший брат тоже был здесь, он стоял у окна и в отличие от родителей ободряюще улыбался.
   - Ну, проходи, маленькая, будем судьбу твою решать, - ласково сказал отец, указывая на большой стул, поставленный посреди комнаты.
   Я быстро взгромоздилась на стул и, сложив руки на коленях, приготовилась слушать.
   - Да куда ж такую крошку отдавать?! - всплеснула руками тётка Матри. - Много ли на казённых-то харчах протянет?! Знаю я тамошнюю кухню! Совсем девочку заморят...
   - Сэминн, может, ещё подумаешь? - спросила бабуля. - Ну, что там в этой школе особого?! Ты и здесь счастлива будешь.
   - Ну, Сэми, что скажешь? - улыбнулся, наконец, отец. - В школу поедешь или дома останешься?
   Глянула на маму, она тоже улыбалась.
   - В школу, - не сомневалась я.
   - Ох, деточка! - всплеснули одновременно руками бабушка и тётка Матри.
   - Ну, что вы кудахчете, - пожурил их отец, - малышка ещё год под вашим крылышком будет. И откормить успеете, и всяким своим премудростям научите. А я, коли в дочке желание учиться есть, перечить не буду.
   Взрослые ещё долго обсуждали моё будущее обучение, а Ирман знаками дал понять ,что пора смываться. Мы устроились с ним на качелях в саду и продолжили беседовать.
   - Молодец, сестрёнка! Я сначала подумал, что решишь остаться, а ты - кремень.
   Братец был почти взрослым мужчиной. Пять лет назад он поступил учиться в военную академию, чем так гордился отец, и с успехом продолжает обучаться там. Ещё два года, и он войдёт в одну из защитных десяток. Близнецы, похоже, пойдут по его стопам, жаль только не застанут его в академии, так как сначала им предстоит обучение в школе воинов. А и красивый у меня брат! Тёмные брови вразлёт, белоснежно-золотистая коса с плеча свисает, плечи широкие да мощные. Не зря же девки местные ему проходу не дают, всё надеются, что украдут его сердце. Да где там! Мне, вообще, кажется, что любовь свою Ирман уже отыскал. Не зря же стал всё чаще в облаках витать, да письма кому-то строчить, пока дома на выходных да на каникулах находится.
   - Ты не бойся, что далеко от дома уезжать придётся, - продолжил братик. - В школе и порядки не столь жёсткие, как в академии, да и родственнички, погоди, будут наведываться часто. А в школе и друзей себе новых найдёшь, и делом любимым займёшься. А коли Дирак с тобой отправится, и под защитой будешь. Вы ведь всё так же дружите?
   - Да. Дирак, он хороший, просто раньше глупым был, да выделиться перед дружками хотел. И мне с ним легко и интересно. Знаешь, как здорово он зелья варит?! У меня так не выходит.
   - Никак в женихи его наметила? - подколол Ирман. - Неужели своего Чёрного забыла? Раньше часто вспоминала, да с восторгом о вашей встрече рассказывала.
   - Не забыла, - вздохнула я. - Только то Шаэль, а Дирак - друг. Самый лучший.
   - Эх, малышка, много ты понимаешь... - потрепал меня по голове братец.
  
   ***
  
   Так пролетел ещё почти год.
   Родители потихоньку собирали меня в школу. Кстити говоря, ани Фаррин оказалась права, и Дирака после небольшого скандала всё же решили отправить вместе со мной. Наши с Дираком родители быстро объединились, понимая, что вместе мы не пропадём, поэтому часто ходили друг к другу, советовались, что лучше взять в дорогу, договорились, в какой последовательности будут нас навещать. Дирак и я только посмеивались, глядя на них, убегая навестить знахарку. Вот уж она была спокойна. Благодаря нам сбора трав ей хватит надолго, не надо будет гнуть спину в лесу, правда, и с собой она нам собрала по узелку с редкими сборами. А ещё дала по письму в школу своей знакомой, работающей там. Что уж написала, нам было не ведомо, но явно что-то хорошее.
   До самой школы нас должен был доставить Ирман, который возвращался в свою академию. Мамы тоже было собрались, но отцы настояли, что небольшая самостоятельность нам не помещает. Папа стоял твёрдый, как скала, провожая в дорогу, но я видела, как тяжело ему расставаться. Я очень любила мать, но именно отец всегда был моей отдушиной, оплотом моего спокойствия и источником радости. Сердце щемило от расставания, но пусть я была ещё девчонкой, но понимала уже тогда, что наступила пора изменить что-то в своей жизни.
   Вчера был тихий семейный вечер, один из тех, что по прошествии долго греет сердце, воспоминания о котором, гонят из души все плохое и неприятное. Сидя на коленях отца, нежась в его любящих объятьях, слушала истории из дней его обучения. Все вместе мы смеялись, бабуля украдкой утирала слёзы, никак не желая прощаться со своим 'сокровищем', тётушка Матри потихоньку запихивала в специальный ларь всё новые и новые сладости, чтобы порадовать свою девочку.
   А перед сном мама рассказывала о разновидностях плетения кос у имургов и их значениях. В этот вечер у меня впервые закралось сомнение, всё ли я правильно сделала несколько лет назад, когда проникла в комнату гостей. Засыпая, мысленно следовала за своими пальцами, перебирающими иссиня-чёрные локоны Шаэля. Вот здесь завиток, здесь перебросить прядь, вот ту протянуть через первую... Седьмая! Я же тогда всё объединила седьмой, как делала однажды мама... Но... но чтобы Шаэль считался моим женихом, седьмая прядь была не нужна! Что же я наплела?! Нужно будет спросить утром у мамы, она объяснит...
   Но утром, в суете сборов, я обо всём забыла. И теперь вот удалялась от дома, сидя в повозке и со слезами на глазах всматривалась в исчезающие за поворотом силуэты родных.
   - Сэми, ну, ты что?! - подбадривал Дирак, хоть я и видела, что расставание и ему даётся нелегко.
   - И, правда, сестрёнка, - встрял Ирман, - погоди, недели через две кто-то из родных наведается с проверкой, как ты устроилась. Думаю, отец первым будет.
   Улыбнулись, переглянувшись.
   - А близнецы когда уезжают? - спросил Дирак.
   - Через неделю, - ответил Ирман. - Им до академии не долго добираться, в отличии от вас. К тому же Тамирру и Намирру пойдут на пользу порядки военной школы, а то шкодят, не переставая. Хорошо хоть вы в их проделках не участвуете.
   Мы с другом переглянулись, потупили взоры. Ну, не будем же мы сами себя светить, ведь подштаники братьев Фиски вместе с близнецами отправили в плаванье по речке. Здорово тогда весь посёлок хохотал. Попало, естественно, близнецам, и правильно, меньше надо было с самодовольным видом по деревне расхаживать. Хотя надо отметить, что нас они не выдали, несмотря на то, что жгучкой по попе схлопотали отменно.
  
   ***
  
   К школе приехали затемно. Сама дорога сначала вызывала бурю восторга, ведь мы нигде, кроме нашего посёлка, и не были. А тут новые места, впечатления, правда, дней через пять восторги приутихли, остались лишь усталость и желание поскорее добраться до места. Ирман довёл нас до темнеющего у края леса здания, сначала не показавшегося нам большим, всего в два этажа и словно бы вросшее в густой облагороженный кустарник. На первом этаже в угловой комнате горел свет, и было видно, что двигались многочисленные тени. Мне подумалось, что не мы одни прибыли так поздно. Так и оказалось.
   Ворота открыл уже немолодой мужчина, правда, вполне ещё крепкий. Обсудив с ним что-то, Ирман махнул нам с Дираком рукой, мол, заходите. Привратник довёл нашу троицу до здания школы, постучал в широкие створки двери, дождался, когда она откроется, буркнул: 'Новенькие' и вернулся к воротам, чтобы принести оставшиеся там вещи. В холл школы нас провожал другой мужчина, моложе и более представительный. Представился нам, как заместитель главы школы. Ирман рассказал, кто мы и откуда, показал письма от ани Фаррин. Айн Ивний оглядел нас с Дираком, задал пару вопросов, но видя наши усталые мордашки, махнул рукой и отвёл в гостевую.
   - Сегодня поздно уже. Переночуете здесь, а уж завтра посмотрим, какими знаниями вы уже владеете, определим, в какую группу зачислить, ну, и комнаты для жилья выделим. Брат ваш сегодня с вами ещё побудет, а завтра сможет ехать дальше. Столовая уже закрылась, но я распоряжусь, чтобы вам принесли что-нибудь перекусить.
   Вещи наши скоро оказались в комнате, как и поздний ужин. Быстро изничтожив еду, повалились на постели, практически не раздеваясь, хотя Ирман и пытался нас приструнить и заставить позаботиться о себе.
   Сны в эту ночь были такими сладкими, что первый приход посланного за нами дежурного мы не заметили. Брат снова еле-еле растолкал сначала меня потом Дирака, заставил умыться и привести себя хоть немного в порядок, и тумаками выпнул из комнаты следом за самим айном Ивнием. Мужчина только посмеивался над нашими заспанными мордахами, пока вёл в кабинет главы школы.
   - Ну, заходите, будущие ученики, - ласково встретила на пороге кабинета чем-то похожая на ани Фаррин женщина. - Из письма уважаемой подруги узнала, что вы неплохо разбираетесь в лекарском деле. Я, конечно, верю достопочтенной Фаррин, но хотелось бы и самой понять, чего вы стоите. А потому сейчас мы пройдём в рабочую зону и протестируем вас. Прощайтесь со своим сопровождающим и вперёд.
   Как? Уже? Мне думалось, что Ирман ещё немного побудет, посмотрит, как нас устроят, и только завтра отправится в свою академию.
   - Не хмурься, девочка, - хмыкнула женщина, - в обиду тут тебя никто не даст, а вот самостоятельности учиться придётся с первых дней.
   Ирман кивнул главе школы, видимо, понимая, что она хотела сказать этими словами. Затем крепко прижал меня к своей груди.
   - Не теряйся, сестрёнка. К тому же, защитник у тебя хороший уже имеется. Старайся лучше, чтобы мы смогли ещё больше тобой гордиться.
   Старалась не заплакать, но слёзы не спрашивали моего мнения и потихоньку скатывались по щекам. Чтобы не усугублять, Ирман выпустил меня из объятий и быстро отправился на выход. Да, ему пора, до места учёбы ещё добраться надо, устроиться. Всхлипнув пару раз, попыталась встряхнуться, но чувство одиночества никак не хотело уходить. Дирак, видимо, заметив это, взял меня за руку. Вот так и стояли мы, взявшись за руки, перед главой школы.
   - Что ж, давайте, как следует, познакомимся, - одобрительно поглядывая на нас, сказала женщина. - Меня можете называть ани Фаулла, я в некотором роде тоже имург, правда, мало кто об этом помнит. Ни разу обернуться так и не смогла, так как крови имургов во мне совсем мало, всё же я больше человек. Ну, да ладно обо мне, а вот вы, вижу, хорошие друзья? Поместить вас в одну комнату не могу, сами понимаете, а вот на одном этаже, пожалуйста. Только помните после отбоя по комнатам не шастать и всякие безобразия не творить. Ничего три года пролетят незаметно.
   Ани Фаула ещё какое-то время рассказывала нам о правилах школы, затем позвала свою помощницу молодую пышную даму, чем-то напомнившую мне тётку Матри. Ани Ниринда должна была показать нам школу, определить в общежитие, выделить необходимое для обучения и познакомить с порядком определения в класс. Школа обучала по трём направлениям: лекари-травники, травники-зельевары и травники-артефакторы. Сколько мы не ломали голову с Дираком, пока шли на улицу, понять, куда мы попадём, не удавалось. Казалось, что каждое из направлений нам подходит. Ани Ниринда посмеивалась над нами, видно, не мы первые попали в такую ситуацию.
   - Ничего, ребятки, дня через два будет проводиться распределение, там всё и решится. Вы лучше гляньте вон туда.
   Мы как раз зашли за угол головного здания, и перед нами открылся удивительный вид. Школа оказалась гораздо больше, чем мы представляли себе вчера. Вправо и влево тянулась одноэтажная широкая постройка, небольшой переход от неё вёл к ещё одному, но уже двухэтажному строению. Всё было в небывалой гармонии, к тому же свободное пространство вокруг было занято клумбами, цветниками и высадками трав. Часть растений цвела, часть только давала всходы, в нос тут же проникли знакомые и незнакомые ароматы. Любопытство и жажда познаний развеяли грустное настроение от расставания с Ирманом, Нетерпелось всё потрогать, рассмотреть, составить букеты сборов, понять, какая травка, что лечит... Ани Ниринда еле смогла уговорить нас следовать дальше.
   Пройдя вперёд, увидели, что тянущаяся вправо и влево постройка делала поворот, шла дальше, затем соединялась вместе, получался некий квадрат, в центре которого и было двухэтажное, как оказалось, общежитие. На первом этаже нас зарегистрировали, выдали ключи, всё остальное уже находилось в комнатах, наши вещи тоже. В холле здания были слышны голоса прибывающих учеников: весёлый смех, недовольное ворчание, а где-то и тихие всхлипывания.
   Моя комната оказалась как раз напротив комнаты Дирака, расположившись в самом конце длинного коридора. Ключ не понадобился, так как дверь уже была открыта. На двух из трёх кроватей сидели две девочки, хмуро поглядывая друг на друга. Моё явление встретили с любопытством, но молча.
   - Привет, - смущённо сказала, заходя внутрь.
   Брюнеточка, улыбнувшись, кивнула, беленькая втянула голову в плечи, но потом всё же тоже кивнула, почему-то краснея и глядя мне за спину. Оглянулась. Дирак заглядывал внутрь, широко улыбаясь.
   - Иди уже, - пихнула его назад в коридор и закрыла дверь.
   - Твой брат? - спросила брюнетка.
   - Нет, - села на пустующую постель, - мой друг. Его Дирак зовут, а меня Сэминн, мы имурги.
   - Правда? Здорово! Я тоже наполовину имург. Имани, - представилась девочка. - Вы из какого клана?
   - Золотые.
   - А я из Чёрного, правда, почти не жила в клане. Отец постоянно в разъездах, он у меня травник-артефактор, всё время ищет новые травы, а мама одна не хотела оставаться, вот и едет всегда с ним, как говорит, для охраны. Так и я у них народилась, в дороге. Теперь вот домик недалеко отсюда купили, папа в школе здесь преподавать будет, меня тоже, как видишь, к делу пристроили. Хоть я и хотела в академию поступить, только вот без школы это сделать, сразу не выйдет.
   - А тебя как зовут? - спросила блондинку.
   - Амина. Я - человек. Моя старшая сестра привела меня сюда, чтобы не стать, как хотела наша тётка, побирушками.
   - А твои родители?
   - Мама умерла, после того как я родилась, а отец погиб шесть лет назад, когда было нападение крагенов. Тогда много в нашей деревне погибло. Нас к себе тётка взяла...
   - Видать, не сладко вам у неё пришлось, раз ты так вздыхаешь? - предположила Имани.
   - Не сладко, - вздохнула девочка. - Кто ж знал, что она такая. Нарна, моя старшая сестричка, как-то заболела, так тётка Карми её всё равно работать заставила. А неё, знаете, сколько работы? Животных накормить да почистить, двор прибрать и в доме куча всего. Но это бы ничего, пару лет назад заставила Нарну идти побираться в ближайший город. Та не соглашалась, так тётка Карми пригрозила, что меня из дома выгонит...
   - Кошмар какой! - согласились мы с Имани.
   - А потом, - продолжила рассказывать Амина, - в том городе Нарна познакомилась с одной магиней из этой школы, так и попала сюда учиться, а потом и меня перевезла. А уже год как в соседней деревеньке жила, а вот сегодня поступила в школу. А вы будете со мной дружить?
   И столько затаённой надежды было в этом вопросе, что мы с Имани не могли не согласиться.
   Всё стеснение и недоверие как-то быстро исчезло и спустя час мы весело болтали, делясь смешными историями, произошедшими с нами, при этом разобрав вещи и придав комнате достаточно уютный вид. Едва успела закончить заправлять постель, как в комнату постучали. Открывать пошла Амина. Я словно спиной почувствовала, что она снова зависла в смущении, оглянувшись, увидела улыбающегося Дирака.
   - Эмм, девочки, там всех в столовую приглашают...
   - Мы сейчас, - ответила за всех.
   Имани потеребила косу, а она у неё была роскошная, посмотрела на всё ещё замершую Амину, вопросительно глянула на меня. Ничего не говоря, я подошла к блондинке, взяла её за руку и потянула к выходу. Имани закрыла за нами дверь и побежала следом. Столовая располагалась рядом в пристройке, и уже была наполовину заполнена учениками. Оглядевшись, поняли, что сидели все, как придётся, старшие ребята перемешались с младшими, и понять, какая группа где, не представлялось возможным. Амина кому-то помахала.
   - Пойдёмте, там моя сестра, - сказала девочка.
   Мы не стали отказываться, и вскоре за длинным столом сидела вся наша девичья компания плюс Дирак со своими соседями. Наимм и Раимм были двоюродными братьями, прибывшими из городка Акрим, что расположился у подножья Поющих гор. В их семье все промышляли лекарским делом, ребята решили пойти по стопам родителей, только вот рядом с домом школ травников не наблюдалось, потому и решено было отправить мальчишек сюда.
   - Наши отцы - братья, тоже сначала учились здесь, говорили, что базовые знания, полученные в школе, помогут в лучшую академию поступить потом, - сказал Раимм.
   - И правильно вам сказали, - заметила сестра Амины. - Я третий год буду здесь учиться, а уже много знаю. Учителя хоть и строгие, но добрые, нам всем помогают, подсказывают, если где-то что-то не получается. Этот год закончу, поступлю в Ирмирскую академию, ани Фаула рекомендательные письма уже приготовила, жаль только Амину одну тут оставлять.
   - Мы решили держаться вместе, - ответила на это Имани. - Так что одна она точно не останется.
   - А мы не дадим никому её обидеть, - добавил Наимм.
   Пока велась беседа, мы с Дираком то и дело переглядывались, посматривали с любопытством по сторонам. Мальчиков в столовой было гораздо меньше, чем девочек, но это и понятно, предрасположенность к лекарскому делу у девочек была на порядок выше, но зато если травником становился парень, то показывал таланты и способности более сильные. От того и работать их с удовольствием брали в самые богатые города и кланы.
   Вот как-то не поинтересовалась раньше, мечтает ли сам Дирак стать настолько знаменитым, сама же просто хотела после обучения вернуться в родной клан.
   - Нарна, - спросила я, - а много среди учеников имургов?
   Я не просто так интересовалась, так как всё ещё помнила насмешки и перешёптывания за спиной, ведь по-прежнему оставалась 'недолётком', оборот был, да, а вот крылышки мои до сих пор не познали полёта. Если ещё и в школе начнут травить обидными словами... Нет, не хочу об этом думать.
   - В основном у нас учатся люди. Имургов, может, с десяток и наберётся. Есть парочка лесных эльвов, пяток оборотней из кошачих, ах, да, ещё трое гораков.
   - Гораков? А это кто?
   - Ну, те, кто в глубине гор живут да камни драгоценные добывают. Да вон они, в углу сидят.
   Глянув в ту сторону, увидели крепко сбитых пареньков невысокого роста. Если Дирак и другие ребята выглядели стройными и немного худоватыми, то гораки уже сейчас походили на мини-мужчин, такие же плотно сбитые и какие-то серьёзные. Внешность у гораков тоже была примечательна, трое пареньков обладали яркими голубыми глазами, так и сиявшими на чистых светлых лицах, чуть крупноватый нос нисколько не портил более чем приятную внешность. Нельзя было не заметить, с каким интересом на гораков поглядывало большинство девчонок. Имани вон тоже зависла.
   Но, нет, не сравниться им с имургами, у наших мужчин красота другая, притягательная, и цепляет не сиюминутно, а захватывает постепенно. Сначала покоряют глаза или голос, и уж потом обращаешь внимание на другие достоинства, недаром женщины нашего мира так желают стать парой имургу. Некоторые глупышки пытаются соблазнять имургов, только вот не понимают, что самцы гуляют только до тех пор, пока свою суженую не встретят, а потом ни на одну не взглянут. А ещё есть у имургов такая особенность, ребёночек только в связи со своей парой рождается, и там уже неважно какого она рода, клана или расы. Это я подслушала как-то разговор наших старейшин с очередными гостями, когда Маричка замуж за имурга из Белого клана выходила. Вот ведь вредная деваха, всех своим скверным характером в клане достала, а вот нашёлся самец и на такую. Женщины наши потешались, мол, через год Маричку не узнаем, воспитает её Белый самец. Так и вышло. Приехала Маричка к родителям погостить, так вежливая, жуть, какая стала, мужу чуть ли не в рот заглядывала, но и он с неё чуть не пылинки сдувал.
   Вот вырасту, найду своего Чёрного красавца, никуда от меня не денется, раз уж признали его родовые камни. Не желал бы меня в невесты, ни за что бы моё плетение тогда не вышло. Только вот что же не так получилось с седьмой прядью?..
   Ребята всё прибывали, в столовой становилось шумно и как-то непривычно. В клане у нас бывали большие праздники, когда собиралось много народа, но то на природе. А чтобы вот так в одном помещении... У имургов слух тонкий, лишние шумы иногда болезненны, нас учили этому сопротивляться, перестраивая свой слух на громкие звуки. Но всё же, замкнутое пространство и гомонящая толпа напрягали. Поэтому мы с Дираком засобирались на выход, ещё несколько ребят тоже решили покинуть столовую, видимо, кто-то из наших.
   Соседи по комнатам догнали нас спустя несколько минут, предложили прогуляться по территории школы, всё равно ведь нечего было делать до дня распределения. Разглядывая высадки трав, набрели на игровую площадку, кое-кто из старших ребят уже находился здесь, упражняясь в игре со световыми лентами. Мы с Дираком слышали об этом развлечении, развивающем быстроту реакции, ловкость и пластичность, но видели впервые. Наши глаза загорелись от предвкушения.
   - Сэми, а у тебя бы получилось вот так двигаться, - утвердительно сказал Дирак. - Ты вёрткая.
   Кто-то из играющих ребят услышал, помахал приглашающе рукой.
   - Иди уже, - подтолкнула меня Имани.
   - Если только с вами, - ответила, схватив девочек за руки.
   - Ммм, никак у нас появится новая команда?! - весело прощебетали две близняшки, стоящие рядом, это были более взрослые девочки, скорее всего завершающие обучение. - Будет кому передать наш опыт. Идите быстрее в центр площадки! Покажем вам базовые движения.
   Вскоре я, Имани, Амина и даже Дирак со своими соседями по комнате азартно прыгали, то подныривая под светящиеся ленты, то перелетая над ними в прыжке. То ли мы с Дираком давно друг друга изучили, то ли просто так совпало, но мы и сами заметили, как слажено у нас получается выполнять элементы и связки игры.
   - Ребята, вы оборотни? Какого вида?
   - Имурги, - пояснил раскрасневшийся Дирак.
   - Славно, - переглянулись близняшки. - В этом году мы точно побьём школу ведунов!
   - Ага, - встряла ещё одна девочка, - блондинчика поставим на жёстких линиях, а мелкую в центр, она гибкая и юркая, не только избежит лент противника, но и удержит наши. Ну, что, зовём Акрана?
   - Зовём!
   Смущённо переминаясь с ноги на ногу, дождались появления одного из гораков. Паренёк явно знал себе цену, важно вышагивая по дорожке.
   - Ну, и где будущие звёзды? - спросил он у собравшейся толпы.
   Нас быстро выпихнули вперёд. Парень походил вокруг нас, словно бы внутренне сканируя, поцокал языком, заставил показать парочку наиболее запомнившихся движений и только потом заулыбался.
   - Пожалуй, выйдет толк, - вынес он вердикт. - Только вот девочку надо немного подкормить, уж больно хрупкая для 'светляка'.
   - Зато юркая, - недовольно вставил Дирак, явно негодуя, что кто-то меня критикует.
   Положила примиряюще ему на плечо ладошку.
   В команду нас позднее всё же приняли, пока, правда, в запасной состав, ведь нам предстояло постичь все необходимые правила. А пока все в нетерпении ожидали момента распределения.
   В тот день нас подняли засветло. В общей сложности первогодок было порядка ста человек, одну треть составляли мальчики, ну, и остальные были девочки. Собрались на игровой площадке, просьбу построиться по краям площадки выполнили быстро, хоть и шумно. Почти тут же старшие ребята разбили нас на десятки, и повели каждую группу к 'отборочным точкам'. В этих 'точках' нам давали некоторые задания, помогающие определить не только знания первогодок, но и предрасположенность к тому или иному виду работы. Дирак, что совершенно естественно, попал в мою десятку, и сейчас сидел за соседним столом и смешно хмурил брови, пытаясь правильно ответить на вопрос. Я-то на свои давно ответила, а что травки, которые надо было описать, я ещё года два назад вместе с ани Фаррин изучала, а уж по запаху их вообще легко определю.
   Перехода на следующее испытание пришлось ждать ещё несколько минут, сопровождающие ждали, когда последний из десятки закончит. В общем, на все испытания ушёл целый день, с небольшим перерывом на перекус. Результаты должны были огласить утром на игровой площадке, вот только разразившийся ливень загнал нас всех в столовую, где быстро силами мальчишек раздвинули столы ближе к стенам. Одну половину столовой разметили магией на три равные части, подсветили каждую определённым светом. Зелёный сектор должен был обозначать лекарей-травников, жёлтый - травников-зельеваров, ну, и синим - травников-артефакторов. А дальше глава школы познакомила с куратором каждого факультета, которые встали у своих секторов и по очереди зачитывали имена, зачисленных к ним первогодок. Ребятня нетерпеливо переступали ногами, ожидая, когда прозвучит их имя, мы с Дираком держались за руки, волнуясь и одновременно надеясь, что мы окажемся в одной группе.
   Но, увы, друг направился к зельеварам, а я, как-то неожиданно, оказалась в синем секторе. Честно говоря, удивилась, казалось, что мне больше подошёл бы факультет лекарей, а тут - артефактор. Дирак тоже смотрел на меня недоумённо, может, как и я, считал случившееся ошибкой. Самая большая группа оказалась в зелёном секторе, почти все мальчики попали к зельеварам и составили вторую по численности группу, а вот артефакторов я насчитала всего пятнадцать душ.
   Кураторы повели нас получать форму, показывать нужные нам аудитории, выдавали свитки и обучающие книги, и много ещё чего необходимого для занятий. Как артефакторам каждому выделили такой интересный фартучек с множеством кармашков и набором миниатюрных инструментов, наказав беречь их как зеницу ока и правильно содержать.
   Так же дали расписание занятий и номера аудиторий, где они должны будут проходить. Оказалось, что где-то по часу в день мы будем пересекаться с другими группами, с лекарями на общей теории болезней и с зельеварами на основах травологии. Куратор ани Алламадин ещё рассказала, что, как первогодок, нас не будут нагружать большим количеством занятий, артефакторы весь первый год учатся работать с инструментом, доводя свои действия до автоматизма, и лишь со второго года вместе с теорией придёт практика, мы будем, как зельевары, составлять букеты трав, сначала для простейших оберегов, а затем и для размещения из в специальных предметах. На последнем году обучения должны будем придумать хотя бы один амулет с неоднозначными свойствами. Но, так как до этого момента было ещё далеко, ани Алламадин посоветовала не забивать голову лишней пока информацией, а вплотную заняться изучением выданных инструментов.
   Вернувшись в общежитие, обнаружила, что девочек ещё нет. Обе соседки попали на лекарское отделение, и их знакомство с курсом, похоже, ещё не окончилось. Убрав фартучек с инструментов в своё отделение общего шкафа, немного помаялась у окна, а затем взяла один из обучающих свитков. Но развернуть его не успела, в дверь постучали.
   Оказалось, что это Дирак.
   - Прогуляемся? - спросил он.
   Отправились туда, где было малолюдно.
   - Жаль, что мы в разных группах, правда? - спросила друга.
   - Жаль, - согласился он. - Сначала думал, что случилась ошибка с твоим распределением. Ходил сейчас к ани Фаулл. Она уверила, что ты именно там, где нужно. Ты попала в то малое количество магов, у кого предрасположенность к артефакторике. Сказала, что умение работать с травами просто ещё один твой дар. Сильный, конечно, но... Просила предложить тебе подумать о дополнительных занятиях по травологии. А после окончания школы советовала поступать в любую академию, но именно на факультет атрефакторов.
   - Подумаю. Потом...
   - Ну, чего ты грустишь?! Думаешь, я оставлю тебя?! Закончим школу, дальше будем поступать вместе, найдём такую академию, где есть оба наших отделения.
   - Спасибо, - приобняла друга, и тут в животе буркнуло. - Пора хоть что-нибудь съесть. У меня там кое-что из тётки Матриных припасов осталось, пойдём перекусим?
   До ужина было ещё много времени, а аппетит разыгрался не только у меня. Вернувшиеся девочки помогли накрыть на стол, добавив к моим припасам своих вкусностей, мальчишки притащили откуда-то сладких орешков в меду и большой кувшин компота из рушицы. Умяли мы яства в один присест, при этом весело обсуждая прошедший день. Имани хихикала над шутками близнецов, Дирак вставлял редкие, но меткие, реплики, при этом то и дело брал меня за руку, видимо, это придавало ему уверенности. Амина бросала редкие взгляды на нашу пару, и, казалось, расстроено вздыхала.
   Пусть мы ещё были глупыми девчонками, но уже тогда мне стало понятно, что Амине очень понравился мой друг, поэтому и смущалась она в его присутствии. Тогда и задумываться о таких вещах не было времени, все дни были заполнены учёбой и практикой. Так что о симпатиях вспоминали, только когда наступали выходные дни, и приходилось придумывать, как убить свободное время.
   Спустя пару недель, в школу начали наезжать родители первогодок. Это и ясно, беспокоились они, как детки устроились, не обижают ли их, сыты ли малые чада. Ко мне первым наведался отец, мама как раз была в отъезде у кого-то из давних подруг. Вот родитель и смылся втихую к своей младшенькой, то бишь ко мне.
   За эти дни мы соскучились друг по другу. Долго сидели, обнявшись, и молчали, чувствуя безграничное счастье, потом я кратко пересказала всё, что случилось со мной в школе, поведала о первых успехах.
   Ещё через две недели отец приехал с мамой. На этот раз уже они рассказывали, как устроились в своей школе Тамирр и Намирр, что близнецы жутко скучают по мне. У обоих братиков открылась способность к магии воздуха и воды. Ну, с воздухом всё понятно, всё-таки имурги крылатая раса, страсть к полётам у нас в крови, а вот водников среди имургов почти не было. Так что все дни близнецов столь же плотно забиты, что и мои.
   Как-то втихаря от родителей в школу заявились бабуля с тёткой Матри, как уж их мужья отпустили. Дедушка уж точно бабуле Эллин задаст, что дом без хозяйки оставила. Мы после их приезда ещё долго уминали гостинцы.
   Учёба пока не доставляла проблем, было интересно узнавать новое, пробовать свои силы. Ани Алламандин восхищал мой супер-нюх, оказалось он не только мог легко найти нужную травку, каким-то образом он помогал определить вид артефакта. Правда, мы пока тренировались на простейших, но главное ведь начать. Дирак гордился мной, каждому моему успеху. Впрочем, и я гордилась другом, ведь уже сейчас он легко мог приготовить не просто качественное зелье по заданию учителя, у него всё получалось идеально. А ещё Дирак стал ходить на индивидуальные занятия с главой школы, вместе с ней экспериментируя с травами и их дозами, добавляемыми в зелье. Вообще, на потоке Дирака оказалось много талантливых ребят, и, что совершенно здорово, между ними не было ни грызни, ни зависти.
   А вот Минка, одна из девочек нашей группы, посмеивалась надо мной, говоря, что я на ищейку-дворняжку похожа со своим чудо-нюхом. Было неприятно, но Дирак сказал, что Минка мне просто завидует, и на её глупости просто не стоит обращать внимания. Я, правда, старалась следовать его совету, но это не всегда получалось, приходилось огрызаться на ехидно-пренебрежительные замечания. Как-то нашу очередную перепалку застала куратор, попало обеим, раздоры в стенах школы не просто не приветствовались, жестко пресекались. И хоть мне было обидно и неприятно, наказание я получила лишь словесное, а вот Минка целый месяц вынуждена была ходить на сортировку лапника, очень полезной, но чрезвычайно вонючей травки. Даже забавно было видеть, как все шарахались от девчонки, после того как она возвращалась с отработки. Да, вонь от неё распространялась вокруг так, что глаза слезились. Минка злобно зыркала на всех, но молчала, зато и глупые насмешки в мою сторону прекратились.
   А потом мне стало не до недовольных взглядов, тот паренёк-горак, наконец, принял меня и Дирака в команду и стал активно натаскивать в тренировках. Казалось, что у меня никогда не получается так ловко скользить между игровых лент. Частенько падала, разбивая коленки. Дирак ходил недовольным, когда в очередной раз залечивал мои ранки, зато Акран довольно потирал руки, заявляя, что у меня просто-таки талант к данной игре. Ну, ему виднее, тем более что это пока всего лишь тренировки.
   Постепенно мы привыкли к режиму жизни в школе, ничто не нарушало спокойного течения нашего времяпровождения, и, казалось, так будет всегда. Пока школу не посетили гости.
   Это случилось спустя почти пол года нашей учёбы. Больше половины ребят как раз находились на улице, кто-то прогуливался, кто-то развлекал себя беседами и местными сплетнями, а кто-то, как мы с Дираком в очередной раз выполняли тренировочные упражнения для игры в ленты.
   Азартно подныривая под очередную светящуюся жёлтым полосу, как бы принадлежащую команде противников, не сразу осознала, что народ куда-то заспешил. Только когда Акран недовольно закричал 'Стоп!', недоумённо огляделась. Ребята кучковались, что-то активно обсуждая, девчонки тихонько взвизгивали, мальчики с блестящими от возбуждения глазами что-то друг другу доказывали. Затем в какой-то момент все подорвались и понеслись к воротам.
   - Дирак, а что происходит? - подойдя к другу, спросила я.
   Он почему-то был недоволен, даже нервничал.
   - Слышал краем уха, приехала проверка.
   - Ну, и что?! Нас-то это как касается? Учимся, вроде, неплохо...
   - Почти все проверяющие - Чёрные имурги... - глухо бросил Дирак.
   - Это же здорово! - обрадовалась я, ведь среди них мог быть и мой Шаэль. - Бежим, посмотрим?!
   - Чего я там не видел, - пробурчал Дирак.
   - Да ладно тебе, - рассмеявшись, потянула его за руку. - Они, действительно, интересные личности...
   - Самые обычные... - фыркнул друг.
   - Ну, что ты за бука?! Не будешь же ты спорить, что воины они одни из лучших?
   - Это да, - нехотя согласился Дирак. - Наши не хуже.
   - Да что ты взъелся на них? - снова рассмеялась я.
   - За то ты чуть не пищишь от восторга, как вон те глупые курицы. Всё этого своего вспоминаешь?
   Да, я как-то рассказала Дираку не только о встрече с Шаэлем, но и своих, пусть пока ещё детских, чувствах , правда, без подробностей и без упоминания того, что случилось в гостевом домике. Что хорошо, друг не стал сразу язвить, только погрустнел немного, потом, видимо, привык к тому, что, нет-нет, да и проскочит в наших разговорах имя Шаэля. А теперь вдруг вот это недовольство.
   - Дирак, родненький, ты же у меня самый лучший! Ну, давай, ты не будешь врединой?! Вот познакомишься когда-нибудь с Шаэлем и поймёшь какой он хороший.
   Дирак 'страдальчески' закатил глаза и, видя мою просящую мордашку, соизволил улыбнуться.
   - Ладно, идём твоих героев смотреть.
   Взявшись за руки, рванули за остальными ребятами. У ворот было не пробиться, старшие девушки оттеснили первогодок и, смущённо хихикая, теребили кончики кос и томно вздыхали. Да, им было уже по пятнадцать лет, в людских поселениях это возраст вхождения в невесты, и пусть раньше двадцати девушек замуж не отдавали, зато они уж точно успевали осознанно сделать выбор будущего мужа.
   Мальчишки же, азартно блестя глазами, высматривали, как одеты гости, что у них за оружие, как себя держат, чтобы потом скопировать поведение своих кумиров.
   Мы с Дираком понимали, что близко к гостям нам не пробиться, поэтому отошли чуть в сторону, взобрались на невысокий каменный заборчик и издалека наблюдали за творящейся суматохой.
   Всего гостей было десять особей: один горак, два мага-человека и семеро оборотней-имургов. Горак с виду разменял не один десяток лет, но всё ещё был очень привлекателен, правда, низок ростом, даже меньше, чем уже знакомые нам ребята этого народа. Маги-люди едва перевалили пятидесятилетний рубеж, что для магов являлось началом расцвета, оба рыжеволосые, явно огневики. Имурги все как один были из Чёрного клана. И, если горак весело о чём-то переговаривался с магами, то имурги не показывали не единой эмоции. Впрочем, не все, один так ярко сиял улыбкой, глядя на галдящих девочек и взволнованных мальчишек, что моё глупое сердечко трепыхнулось. Потому что я узнала бы этого имурга, где угодно. Шаэль... Мой кумир... Интересно, вспомнит ли он меня?..
   Глава школы появилась как раз перед тем, как гости спешились со своих животных, оглядела галдящий молодняк, что-то сказала идущим рядом преподавателям, и нас быстренько разогнали по комнатам. Ослушаться никто не посмел, все знали, что ани Фаулла, когда надо, становилась жёсткой и категоричной, а вылететь из школы никому не хотелось. Вот и сидели сейчас в растревоженном, как улей, общежитии и ждали, что же случится далее.
   На следующий день кураторы собрали свои группы, и чтобы прекратить ажиотаж из любопытствующих, немного поведали о цели приезда гостей. Оказалось, что лучшие академии ближайших государств решили провести своеобразный отбор в магических школах, дабы заранее определить, сколько человек в будущем им предстоит обучать. К тому же отбор поможет заметить 'звёздочек', которых примут в академию на особых условиях. Приехавшие представляли сразу три академии: военную (сразу понятно чью), академию общей магии (те два огненных мага) и академию Артефакторики и магии жизни.
   Нет, ну понятно ещё две последние, там мы, травники, в той или иной мере, пригодимся. А зачем в нашу школу пожаловали воины?
   Об этом и спросили куратора. Она улыбнулась.
   - А что воинам лечиться не надо? А вдруг в бою срочно помощь нужна, а ни одного лекаря поблизости нет? Вот тут-то ваши умения и пригодились бы.
   - Так то травники-лекари, - протянул кто-то, - а мы - артефакторы...
   - И что?! - снова улыбнулась ани Алламадин. - Кто лучше вас сможет быстро из подручных средств сделать пусть и кратковременный, но амулет, скажем, защиты или отпугивания нежити и зверя? То-то же! Так что, что бы не говорили маги-стихийники и боевики, а без вас им туго.
   Мы довольно переглянулись, враз ощутив свою значимость. Меж тем ани Алламадин продолжила свою речь.
   - Так что, милые мои, постарайтесь показать свои таланты, и не расстраивайтесь, если что-то не получиться, вы ведь только начали своё обучение.
   Каких-то специальных тестов или показательных демонстраций своих способностей не потребовалось. Гости просто приходили на занятия, тихонько сидели, о чём-то беседуя, и, если первые пару дней все нервничали, то вскоре перестали их замечать. Ну, не то чтобы совсем. Стали вести себя более спокойно, не оглядываясь то и дело назад. Когда комиссия пришла к нам на полупрактическое занятие, я первым делом посмотрела, был ли среди них Шаэль. Так хотелось, чтобы он узнал меня, поговорил, но день за днём проходил, а Шаэль был где угодно, только не в нашей группе.
   Я расстраивалась, настроение падало и только Дираку удавалось меня хоть немного развеселить. Вот так случилось и на пятый день пребывания гостей в школе. Закусив губу, сидела на подоконнике в своей комнате и грустила, когда после недолгого стука друг ворвался вихрем, сдёрнул меня с насиженного места и потащил вон.
   - Ты чего? - возмутилась я.
   - Хватит киснуть! Акран всех собирает на тренировку. Вот увидишь, и этот твой придёт, хотя бы ради любопытства.
   В игре с лентами отвлекаться было нельзя, поэтому выкинув все посторонние мысли, встала на своё игровое место, и понеслось. Дирак на этот раз оказался в команде противников, это Акран придумал, чтобы мы в той или иной мере могли понимать действия соперников и предугадывать их. Спустя несколько минут напряжение и грусть покинули меня, уступив место веселью и азарту. Приходилось то и дело уворачиваться от перекрещивающихся лент противника. Подпрыгивая и подныривая, дразнила Дирака, его глаза в ответ счастливо поблескивали. Победа была почти в руках, когда глаза выделили в толпе болельщиков Шаэля. Заглядевшись, пропустила захлестнувшую ступню ленту и шлёпнулась на мягкое место.
   - Дирак, пять очков за прыжок! Сэминн, минус пять очков за невнимательность!
   - Сэми, ты чего? - спросил Дирак, помогая встать.
   - Ну, я... - промямлила, глядя в толпу.
   - Понятно... Я ж говорил. Пойдёшь к нему?
   - Ты что?! Я не могу. Ой, кажется, он сам идёт в нашу сторону!
   - Привет! Отличная игра! - жизнерадостно раздалось рядом. - А тебя я помню, малышка. Ты же из золотого клана? Всё же решила стать травником? Помнится, ваш вожак хвалил твои способности.
   - Сэминн не просто травник, - ответил за меня Дирак. - Она - будущий артефактор!
   - Это же хорошо. У имургов не так много магов этого направления. Небось, потом в академию поступать будешь?
   - Обязательно, - кивнула и, наконец, подняла глаза на своего кумира.
   Всё такой же красивый, с улыбкой, словно солнышко, так и хочется согреться в её лучах. Заготовленные слова забылись. И я могла только глупо улыбаться в ответ и, как местные девчонки, хлопать наивно ресничками. Дирак толкнул меня в бок, пытаясь привести в себя, но где там. Стою, молчу, улыбаюсь.
   - Что ж, маленькая, желаю удачи! Глядишь, ещё увидимся.
   Может, я и смогла бы очнуться от розового тумана и нормально поговорить с Шаэлем, но его позвали другие гости. С сожалением смотрела вслед имургу.
   - А что это ты язык проглотила? - весело поинтересовался Дирак. - Куда вся смелость делась?
   - Да не знаю я, - ответила, вздохнув.
   - Ладно не переживай, вырастишь, окончишь школу, встретишь своего Чёрного и уже он язык проглотит от вида такой красавицы, - попытался успокоить друг, потом помолчал и добавил, - если не понравится за это время кто-то другой...
   Через день гости уехали, и следующая наша встреча с Шаэлем произошла в самом конце обучения в школе, когда очередная комиссия приехала на отбор.
   А сейчас я грустила пару недель, коря себя за трусость. И ведь совсем забыла рассмотреть свои камешки и ленточки в волосах Шаэля, даже приставала с вопросом к ребятам, которым повезло видеть имурга на своих занятиях. Большинство смотрело на меня с усмешкой, отвечая, что ничего такого не заметили, и лишь наши, то есть имурги, рассказали, что Шаэль настолько туго плёл косу, почти как перед боем, что ничего лишнего было не видно. Я дулась на это 'лишнего', но потом успокаивала себя, ведь воины, действительно, прятали особым способом все особенности своего 'семейного' положения.
   Год в школе закончился как-то очень быстро. На два месяца последний летний и первый осенний всех распустили по домам, остались только ребята с последнего года, чтобы подтянуть хвосты и окончательно определиться, в какую академию поступать.
   Старший брат, хоть и собирался сам забрать нас с Дираком, но, видимо, тоже обзавёлся 'хвостами' и был вынужден задержаться в своей академии ещё на неделю, поэтому вместо него приехали наши с Дираком отцы. Всю дорогу они 'пытали' нас вопросами об успехах. А нам что ли жалко?!
   К концу года мы окончательно вошли в команду Акрана, в основной состав, и это был первый успех. Вторым стало наше возможное распределение после школы. Я, естественно, отправлюсь в академию Артефакторики и магии жизни. Дирак... А вот тут была заковыка. Комиссия тогда советовала направить Дирака в военную академию Чёрного клана имургов, после таких-то познаний в деле смешивания зелий, но мой друг категорично высказался на этот счёт. Мол, куда поступит Сэминн, туда и он. Наши отцы после услышанного переглянулись, мой усмехнулся, а папа Дирака нахмурился, потом вздохнул, зная, что отпрыск поступит, как задумал.
   Мне показалось, он уже смирился с тем, что сын стал моей тенью. Глупый, Дирак для меня словно ещё один брат, без которого я уже не мыслила свою жизнь. Именно с ним могла поделиться своими радостями и горестями, мечтами и успехами, зная, что друг поймёт, поддержит, в свою очередь, и я была готова для него на всё.
   Мне почти четырнадцать, а Дираку через пару месяцев должно было исполниться пятнадцать, может быть поэтому наши родители начали посмеиваться, что с такими отношениями мы лет через несколько станем женихом и невестой.
   Может, тогда я первый раз заметила, что Дирак испытывает ко мне не только дружеские чувства. Я бы, может, и рада была заинтересоваться им, даже влюбиться, как это стало происходить среди девочек в нашей группе, но сердце молчало, в той степени, что было нужно Дираку. Сам он ничего такого не говорил и не намекал, но всё чаще ловила на себе его восторженно-тоскующий взгляд. А я-то ещё рассказывала ему по Шаэля, тем самым раня друга. Как поступать в этом случае, не знала, слишком ещё была мала и глупа, а спросить совета у мамы было стыдно почему-то.
   Тем не менее, каникулы пролетели весело в кругу любимой семьи. Ирман радовался, что я стану артефактором, давал столь нужные советы, обещал поделиться своими лекционными записями и наработками. Тамирр и Намирр, наверное, соскучились по мне больше всех, каждое утро начиналось с их явления в мою комнату и заканчивалось тем, что сонных близнецов выдворяли от меня то мама, то отец, то бабушка. Всё-таки мы были тройней, а это означало особую близость меж нами. По моим просьбам, Тамирр и Намирр показали пару боевых приёмов. А что, пригодится в жизни.
   Конечно же, не забыли мы с Дираком и ани Фаррин. Помогали ей с заготовками трав, варили зелья, рассказывали о своих успехах в обучении, передали привет от главы школы.
   - Ай-да, молодцы, детки! Порадовали! - счастливо улыбалась знахарка. - Знала же, что толк из вас выйдет. А ты, Сэми, радуйся, что талант твой и в такой сфере, как артефакторика, раскрылся. Мало, мало среди имургов артефакторов, а они нам, ой, как нужны. А то, что с гораками дружбу завела, одобряю, эти ребята лучшие, такие амулеты делать умеют, что 'ух!'.
   Рассказали доброй женщине и про игру в ленты.
   - Когда молодая была, - азартно поблескивая глазами, сказала ани Фаррин, - много раз пыталась в команду школы попасть, да вот не сбылось. Зато болельщик из меня получился лучший, потому до сих пор, по возможности, на состязания выбираюсь. И к вам приеду, только сообщите заранее, когда всё случится.
   Были, конечно же, и неприятные моменты за эти недели. И все они оказались связаны с местными девчонками, которые, словно ошалелые, не давали прохода Дираку. А что, парень растёт видный да умный, а тут я, словно бельмо на глазу, жуть как мешаюсь. При Дираке, само собой, ко мне не цеплялись, а вот стоило остаться одной где-нибудь на улице, как главные заводилы Аанты и Циния были тут как тут.
   - И чего ты, ущербная, к Дираку прицепилась?
   - И ведь посмотреть-то не на что!
   Иду, молчу, на глупых гусынь внимания не обращаю. -
   Думаешь, если оборачиваться стала, так стала настоящим имургом? Крылья, небось, до сих пор похожи на обрубки?
   Зло хохоча, подружки следовали за мной, подбирая всё более гнусные слова для унижения. И, если вначале хотела дальше их игнорировать, то сейчас резко остановилась, повернулась к затормозившим от неожиданности змеюкам.
   - А вы никак завидовать мне надумали? - ехидно спросила я.- Меня и без крыльев любят, а вы и с крыльями не нужны. Уж, Дирака вы точно не получите. На ТАКОЕ он не польстится.
   - Ах, ты!.. - Аанта было кинулась на меня с кулаками, но куда ей.
   Крепко сбитая, она была слишком неповоротлива для меня. Просто шаг в сторону, и Аанта плюхнулась в дорожную пыль. Усмехнувшись, я глянула на Цинию, эта змея открыто нападать не будет, наверняка, начнёт придумывать и распространять очередные гадости. Вот только те, кто меня знает, всяким глупостям не поверят, а те, кто не знает... их мнение безразлично мне.
   Вернувшись домой, вздохнула, ведь Аанта была права в одном, мои крылья до сих пор не раскрылись в полную силу. Небо звало, а возможности не было. Грустные мысли прервало появление мамы, она позвала меня вниз. Бабуля с тёткой Матри снова задумали какое-то печиво, и, пока мужчины нашей семьи занимаются своими делами, нам предстояло приготовить очередное лакомство.
   Работа закипела быстро. Тётка Матри месила тесто, бабушка готовила печь, мы с мамой занялись подготовкой фруктов: очисткой, нарезкой, извлечением ядрышек. Между делом велась оживлённая беседа.
   - Слышали, Таримова внучка замуж выходит?
   - Не за того ли залётного красавца, что зимой в клан наведывался?
   - За него. Повезло девке. У клана белых полно целителей, рожать будет под ТАКИМ присмотром. К тому же, её силы земли в клане мужа, ой, как пригодятся.
   - Да, земли у Белых проблемные, - согласилась мама.
   - Матри, не слыхала, а невеста-то до сих пор не научилась плести мужескую косу?
   - Ну, не дали боги таланта девке. Как не бились её мать да тётки, всё выходит вкривь да вкось. Придётся муженьку кривую косичку среди своей шевелюры прятать.
   - А так разве можно, - встряла я, - ну, прятать?
   - Так никто не запрещает, - ответила бабушка. - Тем более что, это у нас в клане не принято прятать брачное плетение, у других иначе. Воинам, вон, даже запрещено вне дома волосы распускать. Вдруг бой, а в пылу сражения срежут брачную косу, и позорься потом, что не сберёг.
   - А чем брачное плетение отличается от помолвочного? - не унималась я.
   Старшие женщины рассмеялись, переглянувшись.
   - Али не спроста вопрос? - подмигнула тётка Матри. - Что мальчика своего,Дирака, захомутать решила.
   - Матри, вот что ты городишь?! - всплеснула руками бабушка.
   - И, правда, девочка моя ещё мала, чтобы о таком думать, - покачала головой мама, глядя на мои пунцовые щёчки.
   - Про это никогда не поздно думать. Вон, её погодки во всю на парней глазищи пялят, а вы всё ждёте чего-то. Пора уже малышку учить нужные косы плести, помнится, у неё неплохо получалось это дело.
   Всё трое дружно уставились на меня, я, аж, нож из рук выронила.
   - Да не... - протянула мама, - она ещё маленькая.
   - Хм, - усмехнулась тётка Матри.
   А поздно вечером тётка Матри тихонько ото всех увела меня к себе.
   - Я всё же думаю, что тебе пора научиться нужным навыкам. Вот смотри, у меня сохранилась старая рукопись, ещё от прабабки досталась. Тут всё есть, каждое плетение в подробностях. Так... это ты, пожалуй, умеешь... это слишком простое... не то... не то... А, вот! Виды помолвочных плетений. Прабабка дотошная была, все виды зарисовала, каждого клана. Они хоть и похожи, но кое-какие отличия всё же есть. Вот это нашего клана.
   - Я такое умею, - вскрикнула я. - Мама давным-давно научила.
   - Правда? А на меня ещё руками махали: 'рано'! Ладно, показывай своё умение.
   Тётка Матри достала специальные нити для обучения. Я села поудобнее и принялась быстро переплетать нити так, как запомнила.
   - Гляди-ка, всё верно. Ладно, коли так, отдам тебе на время рукопись. Сама разберёшься, что к чему. Только береги, всё же память рода.
   Дождавшись, когда все улягутся, и никому точно не понадобится заходить ко мне, села посреди постели и стала перелистывать страницы рукописи, надеясь найти то самое плетение, что умудрилась использовать тогда с Шаэлем. Ох, ну, почему же тут столько вариантов?! И, кажется, среди помолвочных моего плетения нет... Что-то, как-то становится боязно. А вот это, кажется, похоже... да, нет, это точно оно... Но... это же... брачное плетение!!!
   Так, что у нас сказано в описании?
   'Если девушка смогла сплести брачный узор, и ни одна прядка не выбилась, не выскользнула, скреплённая родовыми камнями, значит, боги благословили сей союз. И с того момента дева считается женой...'
   Ох, а если родители узнают?! Попадёт же! И ещё как!
   А Шаэль? Вдруг против? Впрочем, написано же, что 'боги благословили'... Я счастливо улыбнулась. Значит, мой Шаэль всегда будет моим!
   Витая в розовых мечтах, быстро заснула. А утром, после тренировки с Тимрином, Дираком и братьями снова занялась изучением рукописи. Старалась выучить всё, чтобы потом впросак не попасть.
   Озадачилась ещё одним, оказалось, что рукопись не полна, и где-то есть её вторая часть. Спросила на следующий день у тётки Матри, но она недоумённо пожала плечами.
   - Не знаю. Хотя, может прабабка разделила в своё время рукопись, подарив её двум дочерям, моей матери и тётке. Тётка то рано замуж вышла, сразу уехав в клан мужа.
   - А из какого клана был её муж?
   - То ли Белого, то ли Чёрного. Я мало что о ней знаю, потому как в семье тогда произошёл какой-то скандал, и две сестры долго не общались. В нашем доме, по крайней мере, было запрещено обсуждать сестру матери. Так что...
   Вот и не выяснила ничего. А чувствую, что во второй рукописи ещё много чего интересного.
   Дни летели быстро. Как-то незаметно прошли наши с Дираком дни рождения, и пора было возвращаться в школу. На этот раз старший братик нас не провожал, поэтому родители поговорили и решили, что повезёт нас в школу отец Дирака.
   В дороге мне пришла идея поинтересоваться мнением друга на один вопрос.
   - Дирак, вот скажи, если бы так случилось, и какая-нибудь девушка тайно заплела тебе брачную косу, что бы ты подумал?
   - С чего это такие вопросы? - подозрительно прищурившись спросил парень.
   - Да так, - за беззаботной улыбкой и дурашливостью скрыла всю серьёзность ситуации, - дома меня учили разным плетениям, и вот...
   - Понятно. Только зачем кому-то делать это тайно?
   - Ну, ты просто представь ситуацию.
   - Хм, даже не знаю... Вообще, конечно, я был бы зол и недоволен, с одной стороны...
   - А с другой?
   - А с другой - был бы счастлив. Ведь брачное плетение можно получить только от своей половинки, - Дирак задумался, бросил на меня быстрый взгляд, потом снова перевёл его на дорогу. - Надеюсь, что мне когда-нибудь повезёт...
   - Обязательно повезёт! Ты ведь такой... самый лучший...
   - А мне бы заплела такую косичку?
   - Ну, Дирак, - растерялась я, - я ж ещё маленькая, и мне про такое и думать пока рано.
   Тут же мы оба рассмеялись. Не могла же я рассказать всё другу, было неловко и как-то стыдно. А вот ответ Дирака несколько расстроил, ведь раньше особо сильно не задумывалась, как отнесётся Шаэль к моему 'творчеству'. Может, поэтому он был в последнюю встречу так холоден и немногословен? Этот вопрос грыз всю дорогу.
   В школу прибыли далеко не первыми. Соседки по комнате радостно повизжали, увидев меня, правда, Амина опять смущённо застыла, натолкнувшись на весёлый взгляд Дирака. Странно всё же он на неё действует. Вот только что была нормальная девчонка, а вот стоит замороженная статуя, которая двух слов связать не может.
   Едва друг убежал в свою комнату, мы зашли к себе. Долго болтали, делясь впечатлениями от отдыха, а потом я всё же задала Амине вопрос, который так и зудел на языке.
   - Ты Дирака боишься что ли?
   Щёки подруги тут же порозовели, она молча потупилась, а вот Имани захихикала.
   - Ей просто твой друг жуть как нравится, - выдала она 'вселенскую' тайну.
   - Правда?!
   Амина зарылась лицом в ладони и всё же тихонько кивнула.
   - Вот здорово! - мне было приятно знать, что кто-то ещё обожает милашку Дирака. - А чего ж тогда стесняешься?
   - Так он же тебя любит, - выдала Амина, быстро взглянув на меня.
   - Конечно, любит, - продолжала улыбаться я, - он же мой друг, почти брат.
   - Сэми, Амина хочет сказать, что он любит тебя несколько иначе, - намекнула Имани.
   - Как иначе? - тупила я.
   - Ну, как парень девушку, - разъяснила Имани.
   - Да, ну, глупости, - отмахнулась я, и только когда все улеглись спать, задала себе вопрос, а что если Имани сказала правду?
   Если бы была чуть старше, заметила бы и пылкие взгляды Дирака, и его нежность, но сейчас, в четырнадцать, казалось, что всё, как обычно, ничто в отношении друга ко мне не изменилось. Поэтому понаблюдав за парнем несколько дней, махнула рукой на глупые россказни подруг.
   Второй год в школе запомнился множеством мелких шалостей, неизменных наказаний за это. И, конечно же, тренировками с гораком Катрамом, сменившим на посту капитана команды Акрана. В середине года должны были пройти первые игры с нашим непосредственным участием, от этого много волновались. В команде соседней школы целителей и травников было больше мальчишек, поэтому я переживала, что их сила окажется выигрышней, хотя Дирак и заявил, что на их силу мы ответим ловкостью и гибкостью.
   Когда прибыли соперники, что устроило очередной ажиотаж в толпе девчонок, мы были собраны и серьёзны. Парни из другой команды улыбались в сторону глупеньких болельщиц, впрочем, смеющимся взглядом сначала одарили и нас, ведь половина команды состояла из девочек. Хм, надеются выиграть как в прошлом году?! Вот уж дудки! Переглянулась с каждым из команды. Кивнули друг другу, и столь же нагло улыбнулись гостям.
   После взаимных расшаркиваний, объявлений глав школ и, наконец, утихнувшей толпы болельщиков, мы выстроились друг против друга. Ленты противника были красного цвета, наши - зелёного, вполне удобный вариант. Парень, стоявший в центре недалеко от меня и являвшийся главной головной болью лично для меня на сегодня, был слишком громоздким для центрового, вот только я не обманывалась этим его видом. Раз поставили на эту точку, значит противник он серьёзный. Меня будет давить силой и харизмой, в данном случае от слова 'харя'. Вот же вырастит громадина, если уже сейчас такой шкаф вырос.
   С ударом гонга игровое поле пришло в движение. Мой 'шкаф' вместо того, чтобы ускользать от зелёных лент, хотя и успевал делать это довольно успешно, попытался загнать меня под красные. Ха, не тут-то было! Думаю, он навсегда запомнит маленький вёрткий вихрь, проскользнувший у него под самым носом и вынудивший резко уйти в сторону, задев зелёную ленту. Толпа восторженно взревела, ведь ошибка моего оппонента принесла нам сразу пять очков.
   Сказать, что долгожданная победа далась нам легко, было нельзя. Мы опередили противника лишь на три очка, выложились полностью, еле держались на ногах, но счастливо улыбались. Противники оказались неплохими ребятами, с уважением, совершенно не наигранным, пожимали нам руки и хлопали по плечам.
   - А ты, мелкая, - весело обратился ко мне 'шкафчик', - как школу окончишь, куда собираешься поступать?
   - А тебе зачем это знать? - нахохлилась я.
   - Если к артефакторам подашься, может, попадём в одну команду.
   - Так там тоже в ленты играют? - удивилась я.
   - Ещё как играют! Мой двоюродный брат дважды становился чемпионом там!
   - А ты, никак, собираешься побить его рекорд? - рассмеялась я, глядя на шагающего к нам хмурого Дирака.
   - Если ты будешь в нашей команде, тогда точно побью!
   - О чём речь? - спросил Дирак, вставший так, что часть его плеча немного загораживала меня от собеседника.
   Я быстро пересказала наш разговор. Дирак рассмеялся, как-то быстро расслабившись.
   - Тогда готовься побеждать. Сэминн точно поступит учиться на артефактора.
   - Что ж, тогда до встречи!
   - А разве вы в следующем году к нам играть не приедете?
   - В следующем году нас пригласили в северную школу магов, так что...
   - Здорово!
   - Вас, как победителей, тоже куда-нибудь отправят. Может, повезёт и побываете в школе воинов. Вот где высший класс! Правда, в ленты они играют, эммм, словно очередной бой собираются выиграть, очень жёстко. Ни разу без травм не обошлось. Зато смотреть на такую игру... незабываемо.
   Мы с Дираком, переглянувшись, хмыкнули. Воины, что ещё сказать?!
   Получив заслуженную похвалу, все стали расходиться, делясь впечатлениями. Ребята отозвали Дирака, и я побежала к подружкам, уже во всю прыгавшим от нетерпения.
   - Как мы их! - блестя глазами, вскрикнула Имани. - А вы просто великолепны!
   - Дирак такой красивый, - вздохнула Амина.
   - А тебя приревновал что ли? - снова затянула свою песню Имани.
   - Глупости, просто... - осеклась, видя, как погрустнели глаза Амины, ткнула Имани в бок.
   - А я что?! Ай, ну вас! Идёмте лучше праздновать, слышала, что ани Фаулла, в случае нашей победы, обещала организовать праздничный стол. Там и гости будут... - мечтательно протянула подружка.
   - А не рано тебе на 'гостей' заглядываться?
   - Никогда не поздно приглядеть себе симпатичного красавчика. Я же расту, и запросы мои меняются.
   - Да, ну, тебя!
   Дни снова потянулись, сменяя одно время года на другое. Школу снова посещали представители проверки наших талантов, но, к моему сожалению, на этот раз Шаэля в её составе не было. О нём я продолжала думать и мечтать о встрече, представляла, как буду вести себя, что говорить.
   С Дираком... с ним становилось непонятно... Всё чаще наблюдала перепады настроения друга, особенно когда он приходил к нам в комнату. Я не понимала его злости по отношению к Амине, ведь подружка почти не раскрывала рот в присутствии Дирака, всё так же впадая в ступор, а потом плакала по ночам в подушку. Тогда мы с Имани окончательно поняли, что наша Амина влюбилась в Дирака. И пусть, пока это были девчачьи чувства, но день ото дня они становились лишь сильнее.
   В конце учебного года, сдав все экзамены, отправились домой. На этот раз за нами приехал только мой отец и старший братик, вот уж кому я радовалась. Ведь родители часто навещали меня в школе, а Ирмана я могла видеть только в каникулы, так как он сам был занят учёбой.
   - Ну, что, Сэми, рассказывай об успехах. Слышал, мне есть чем гордиться.
   Этому благодарному слушателю я была готова рассказывать обо всём часами, поэтому дорога до дома пролетела незаметно. Правда, когда Дирак, попрощавшись, ушёл к себе, Ирман поинтересовался молчаливым поведением моего друга. Я лишь пожала плечами.
   - Любит он нашу малышку, а она ещё мелковата, чтобы такое замечать, - ласково улыбнулся отец.
   - То, что любит, давно понятно, а вот почему хмурый такой? Сдаётся мне, неспроста это.
   Я не желала обсуждать такое с мужчинами, надеясь тихонько поговорить с мамой, которая, кстати, уже выбегала из ворот, чтобы обнять свою девочку, меня то бишь. Позади неё вывалились из дома близнецы. Ух, и выросли! Скоро совсем женихами станут, только я на их фоне всё такая мелкая и щуплая. Вон у Имани и Амины грудь уже оформляется, а я... Эх, что уж там говорить!
   Объятья родных, счастье от тепла родимого очага, быстро заставили выбросить из головы все неприятные мысли.
   Дирак, против обыкновения, не заходил целую неделю, тем самым обижая меня, даже ани Фаррин недоумённо разводила руками. Только на десятый день каникул друг нашёл меня в лесу за сбором очередных трав. Насупив брови, смотрела на него. Дирак, конечно, всё понял, потому и виновато пытался заглядывать в глаза.
   - Вот почему ты такой?! Я переживала, что обидела тебя чем-то, что тебе больше не хочется дружить со мной...
   - Сэми, я... мне... Мне нужно было время, чтобы обдумать кое-что...
   - И что же?
   - Подожди, не перебивай, - попросил Дирак, взяв в руки мою маленькую ладошку. - Мне сложно об этом говорить. Хм, о чувствах всегда сложно говорить...
   Я испугалась. Вот Дирак сейчас признается мне в любви, а что говорить в ответ? Я люблю его, сильно, но другой любовью, не той, что нужна моему другу. Попыталась даже вытащить руку из его ладоней.
   - Знаешь, я никогда не думал, что бывает так... Ведь думал, что настоящая любовь уже живёт в моём сердце. А тут словно все внутренности переворачивает, и делается так сладко в душе только от одного взгляда...
   Ох, ну, точно! Как же быть? Руку, наконец, отпустили, и я прижала её к сердцу.
   - Сначала всё списывал на разыгравшееся воображения, - меж тем продолжал Дирак, - но с каждым днём становилось всё сложнее не замечать этого влечения. Я злился, вначале не желая чувствовать то, что чувствовал, но... Ты же знаешь, с инстинктами бороться бессмысленно. Я чувствую в ней свою пару...
   Стоп, так он не обо мне?! Облегчённо выдохнула.
   - Но и тебя я люблю! - почти выкрикнул Дирак, тут же залившись краской. Тут же сел на землю, уткнувшись головой в колени, я присела рядом. Нужно было дать ему выговориться. - Думал, что когда-нибудь ты полюбишь меня так же...
   - Но я люблю тебя, как друга, - сказала, тронув его за плечо рукой.
   - Я знаю, - вздохнул Дирак. - Всегда знал. А когда встретил ЕЁ, понял, что и моя к тебе любовь - это всё же больше любовь к подруге, сестрёнке... Я - дурак, да?
   - Нет, - рассмеялась я, - ты самый лучший! Самый умный и красивый! И я рада, что ты встретил свою половинку так рано. Кстати, кто она?
   - Амина,- вздохнул друг. - Только она - человек, и не может чувствовать того же, что и я...
   - Но ведь ты ей нравишься.
   - Правда?! Но, всё равно, этого мало. Сейчас могу ей нравиться я, а завтра... Человеческие чувства так переменчивы...
   - Сам понимаешь, советчик из меня ещё тот, но почему бы просто не поговорить с Аминой, Ну, или просто нормально общаться, а там как-нибудь само разрешится?
   - Ты права, советчик из тебя... - рассмеялся Дирак. - Так что ты там говорила про то, что я нравлюсь твоей подружке?
   Пока собирала травы, успела успокоить своего друга, надавать кучу разных советов, снова порадовалась за него, мысленно пожелала себе счастье с Шаэлем. В общем, день прошёл плодотворно.
   Тамирр и Намирр в эти каникулы стали моей второй тенью, признаваясь, что всё это время чувствовали вдали от меня потерянными, словно от них отрезали очень важную частичку. И что это чувство с каждым годом становится всё сильнее. Потом предложили подумать над тем, чтобы по окончании своих школ, поступить дальше учиться вместе.
   - Сэми, в Академии воинов ведь тоже есть отделение артефакторов, - заныл Тамирр.
   - А без тебя там будет совершенно невыносимо, - давил на жалость Намирр и тут же решил добавить лести. - Ты же умненькая, талантливая, тебя ж туда примут с распростёртыми объятьями...
   - Во-во, - поддакнул Тамирр, - а какие там парни?! От поклонников отбоя не будет!
   - А вот это мне без надобности, -фыркнула в ответ, весело наблюдая, как Намирр отвесил брату лёгкий подзатыльник.
   - Да что я такого сказал?! - возмутился Тамирр.
   - Ладно, - решила не мучать близнецов, - я подумаю над вашим предложением.
   - Как долго? - спросил Тамирр, и тут же получил ещё один подзатыльник.
   - Ну... это как получится.
   Эх, не знала я, что братья всерьёз решили взяться за меня. Каждое утро начиналось с вопроса, подумала ли я, и заканчивался день тем же. Ух, и достали! Уже только ради того, чтобы отстали, надо было согласиться. Но я же вредная! Усмехалась, пожимала плечами и мчалась по своим делам. А эти поганцы даже на мой день рождения преподнесли подарок с намёком: набор метательных кинжалов вместе с набором артефактора, а в коробочках на самом дне были приложены листочки с текстом 'Воину-артефактору'.
   Сжалилась над близнецами только в день отъезда в школу, сказав, что если проверяющая комиссия даст мне такую рекомендацию, то я поступлю туда, куда так рьяно пытаются завлечь меня братья.
   Дирак всю дорогу строил планы по завоеванию Амины, предлагая разные варианты мне на рассмотрение, над некоторыми я ухохатывалась, другие советовала взять на заметку, а третьи, вообще, отвергала.
   - И почему с вами, девчонками, так сложно?! - возмущался друг.
   В общем, в дороге скучать не пришлось.
   В этом году я опередила подружек и заселилась первой, Имани приехала через пару часов после меня, а Амина заявилась лишь ближе к вечеру, заставив одного симпатичного имурга понервничать.
   - Привет, - тихонько сказала Амина, увидев, что кроме нас с Имани в комнате присутствует Дирак.
   - Привет! Как дела? - пошёл в атаку друг.
   Амина растерянно переводила взгляд с нас на парня, и, наконец, выдавила из себя:
   - Всё нормально. Мы с сестрой решили не торопиться и вот... немного задержались...
   Я подмигнула Дираку, что пора переходить к следующему этапу.
   - Эм, девочки, - подхватился друг, ринувшись к двери, - я тут вам, как лучшим подругам Сэминн, подарки привез. Сам делал... Вихрем смотавшись к себе в комнату, Дирак вернулся назад с двумя свёртками.
   - Вот, Имани, держи, это, чтобы тебе снились хорошие сны.
   - Ой, обережный амулет! - обрадовалась подружка. - Мне давно-давно бабушка такой дарила. Спасибо!
   - А это тебе, - немного замялся Дирак, подходя к Амине. - Давай руку.
   - Зззачем?
   - Эмм, подарок одену. Не бойся, это амулет защиты.
   Амина протянула руку, Дирак обрадованно стал затягивать ремешок. Я заметила блеснувший краснотой камешек. Хитрец, всё же приспособил родовой камешек. Имани любопытно заглянула через плечо подружки.
   - Ух, ты! Мой брат такой своей девушке подарил.
   Амина охнула и залилась краской, я наступила Имани на ногу, та тут же поняла, что сболтнула лишнего. Дирак застыл, с надеждой глядя на свою ненаглядную.
   - Ты ведь примешь его? - сглотнув, спросил он.
   Амина кивнула, подняла глаза на Дирака и ослепительно улыбнулась. Мы с Имани одновременно выдохнули.
   С этого дня Дирак и Амина стали тенью друг друга. Подружка потихоньку переставала каждый раз застывать в присутствии Дирака, в тайне ото всех (ну, это она так думала, мы то с Имани всё заметили) готовила ответный подарок для своего имурга. А когда вручила, наш, теперь уже общий друг, светился, словно солнышко в безоблачный день. В тот же вечер выпытал у меня, не является ли подаренный обережный шнурок намёком, что Амина согласна встречаться с ним. Я многозначительно усмехнулась, друг понял всё как надо, и ещё больше обрадовался.
   - Эх, намекнуть что ли, что этот шнурочек неплохо было бы тебе заплести в косу?!
   Дирак закивал, как сумасшедший. Эх, что не сделаешь ради друга?!
   Вот только чтобы правильно вплести шнурок в волосы Дирака, пришлось пару недель учить Амину нужному плетению. Это мне, знакомой с этой работой с малолетства казалось, что всё легко получится, а вот Амина чуть не плакала сначала, потому как её пальцы то и дело путались в нитях, и приходилось всякий раз начинать работу заново. Зато в очередные выходные Дирак щеголял красочным плетением, держа за руку свою скромницу.
   Мы с Имани посматривали на них с толикой зависти, хотелось вот так же быть рядом с тем, кто тебя любит, ловить на себе нежные взгляды.
   - Эх, - сказала как-то Имани, - видимо, и мы с тобой созрели.
   Я на это только посмеялась.
   - А чего же не хочешь сходить на свидание с Котрамом? Он давно на тебя глаз положил.
   - Рано мне ещё, - отмахнулась подружка, наблюдая из окна за нашей прогуливающейся парочкой.
   - Сама ж сказала, что созрела.
   - Ну, и что? Вот в академию поступлю, там и начну думать о свиданиях. А если к воинам попаду... там, глядишь, и встречу свою пару. Раз уж Дирак в человеке пару почуял, то уж мне наполовину имургу это точно удастся. Может, повезёт, и зацеплю какого-нибудь Чёрненького... Слушай, а чего гадать?! Пойдём завтра к ани Валлее, попросим её поворожить... на женихов. Амину брать, пожалуй, не стоит, у неё и так всё понятно.
   Я хотела сказать, что и мне это без надобности, но вовремя прикусила язык. Не стоит ещё кому-то знать о том, что у меня уже есть почти муж. Так что пришлось на следующий день шагать к одному из преподавателей на потоке Имани.
   Ани Валлея была уже довольно пожилой дамой, но всё ещё с благосклонностью относилась к девичьим причудам. Умением ворожить ани Валлея была обязана своей бабке-прорицательнице, правда дар её был не столь силён, как у прародительницы, но вот так помочь узнать, каким будет твой суженый, вполне была способна.
   - Проходите, красавицы, - поприветствовала нас с улыбкой преподаватель. - А я всё ждала, когда же вы пожалуете. Ваши сверстницы ещё в прошлом году мои пороги обивали. Ну, кто первым испытает судьбу?
   У Имани, аж, глаза заблестели от предвкушения. Я тихонечко села на предложенный диванчик у окна, а подружка подошла к столу, на котором лежали разноцветные камни разной формы и величины. Ани Валлея зажгла свечу, попросила меня прикрыть окно шторой.
   - Возьми в руки камешки, - велела она Имани. - Погрей своим теплом, закрой глаза и бросай в центр круга, мысленно спрашивая у камней о своем суженом. Подружка застыла с блаженной улыбкой, а потом резко выпустила из рук ношу.
   - Хм, так-так...
   Имани от любопытства чуть на стол не влезла, я тоже тянула шею, пытаясь разглядеть, что там попало в круг.
   - Ммм, интересно. Вот оно значит как... Что ж, красавица, жениха встретишь, когда уже покинешь нашу школу, вот только масть его будет совсем не той, что ожидаешь. Но, разве это важно, коли любить тебя он будет крепко? Его огонь согреет тебя, а твоя вода остудит его, где надо.
   Ани Валлея замолчала.
   - И это всё? - недовольно протянула Имани.
   - А разве этого мало, знать, что вскоре встретишь свою половинку? - по-доброму улыбнулась женщина, потом глянула на меня. - Ну, иди, посмотрим, кого тебе пошлёт судьба.
   Я стояла, не решаясь взять камешки в руки, разглядывая их, наблюдая, как отблески свечи преломлялись в гранях. Потом долго держала камни в ладонях, согревая их своим теплом. Зажмурилась и быстро опрокинула на стол, и только после выдохнула.
   Ани Валлея низко наклонилась над ворожным кругом, она то хмурилась, то улыбалась, вскидывая на меня взгляд. Наконец, я не выдержала и спросила:
   - Ну, что там?
   - Что сказать тебе, девочка... Непростая у тебя любовь. Запутанная. Ибо то, что ты знаешь, не совсем то, что есть на самом деле. А мужнину косу не расплетай, что бы тебе не говорили! Душу свою опалишь, сумеешь ли вернуть назад, только богам известно...
   Я в шоке смотрела на ани Валлею, словно погрузившуюся в транс, сердце колотилось, как сумасшедшее. И тут Имани кашлянула. Ворожившая женщина вздрогнула, посмотрела на стол, на Имани, на меня, хихикнула.
   - А чего это мы погрустнели? Ворожба не приговор, а подсказка, как надо и не надо поступать. Любовь то беречь надо, тем более, если она приходит такая большая! Ну, всё, бегите, а то что-то устала я...
   Мы не просто вышли, вылетели из комнаты. Имани схватила меня тут же за руку.
   - Прости, - повинилась она, - это ты из-за меня теперь такая хмурая. Не надо было тащить тебя сюда...
   - Вот ещё, - отмахнулась я. - Иногда надо знать, что тебя ожидает, чтобы не совершать ошибок. Зато я теперь уверена, что любовь свою я не упущу.
   - Слушай, а что это ани Валлея говорила о мужниной косе?
   - Ааа... да так...
   - Вот чую, что ты что-то скрываешь, - продолжала допытываться Имани. - Только вряд ли расскажешь.
   Ночью я долго не могла уснуть, так и так перебирая предсказание ворожеи. С чего бы это мне захотеть расплетать мужнину косу Шаэля? Тем более что это невозможно, судя по записи из рукописи.
   Со временем я выбросила из головы поход за предсказанием, словно это было в далёком сне. Тем более что последний год обучения предполагал множество уроков, зачётов и экзаменов. Впрочем, с успехом мною сданных.
   На последней неделе снова прибыли представители разных академий, но на этот раз они не проводили отборов, это было не к чему, ведь всё было ясно ещё полгода назад. Гости просто беседовали с каждым из нас, расписывая плюсы своего учебного заведения. Мне и Дираку поступило сразу несколько таких предложений, ведь мы были одними из лучших на своём потоке. Но Дирак, а это итак было понятно, собирался пойти следом за своей ненаглядной, а мне предстояло выполнить обещание, данное близнецам. Друг сокрушался, пытался уговорить меня поступать вместе с ним, но тут я проявила небывалое для себя упрямство и лишь отнекивалась тем, что в академии Воинов будет, кому за мной присмотреть.
   - Это Тамирр и Намирр что ли? Эти оболтусы и за собой присмотреть не могут?! - сердился Дирак. - Сэми, как я смогу спокойно учиться, зная, что ты там одна? Там же одни имурги почти, опять начнут задевать, цеплять...
   - Теперь то мне есть чем им ответить. Артефактор я будущий или кто?!
   - Глупышка, - снисходительно сказал друг, - ты такой красавицей растёшь, что наши самки тебя ревновать ко всем станут, а парни тамошние проходу не дадут.
   - Ничего справлюсь. Слышала там дисциплина ого-го! Если что защиту быстро найду!
   Дирак ещё не раз за каникулы отговаривал меня, на что близнецы жутко злились и всякий раз обещали навещать Дираку тумаков.
   Как это не странно отец не очень был доволен моим решением поступать в академию Воинов, мама смеялась, что он ревнует меня к будущим кавалерам. Я повозмущалась для виду, что, мол, Дирака он воспринял хорошо. Отец криво усмехнулся, сказав, что Дирак свой, а там неизвестно какие проходимцы. Зато бабуля с тёткой Матри довольно потирали руки, в тайне надеясь поскорее выдать меня замуж, или, по крайней мере, познакомиться с будущим женихом. А потому просто насели на меня и вечерами учили разным женским 'примудростям'. Мне даже пришлось что-то наподобие экзамена сдавать на умение правильно готовить, вести дом и плести нужные косы. С косами всё было отлично, а вот всё остальное вышло не столь блестяще.
   - Эх, - сокрушалась тётка Матри, - надо было девочку хозяйничать учить, а не с мальчишками палками да мечами махать.
   - Зато себя, если что, защитить сможет, - в пику ей ответила бабуля. - Охламонов разных в академии чай полно, иногда и отпор хороший надо дать.
   - И то правда, - закивала тётка Матри. - Девочка наша хрупкая, красавицей растёт, сразу ведь слюни на неё пускать будут. И не смотри, что пока не летает, имурга то у неё вон какая складная.
   Такие беседы стали привычны за лето. Да я и сама стала замечать, что, наконец, стала меняться, появилась пусть ещё и небольшая, но грудь, некоторые округлости стали скрывать мою худобу. Даже некоторые парни в клане, что раньше насмехались надо мной, всё чаще стали заинтересованно поглядывать, что жутко бесило моих одногодок-девушек. Как же, сначала увела у них Дирака, теперь вроде как и на остальных претендую. И невдомёк им, что эти придурки мне и даром не нужны.
   Где-то в конце лета, когда уже был весело отпразднован наш с близнецами день рождения, мы, а это я с братьями, отец и дедушка, отправились поступать в академию Воинов. Чтобы не терять дни в долгом пути, решили срезать дорогу и пройти порталами. Один был в соседнем с нами городке, а вот до второго предстояло проехать пару дней по широкой равнине до самого подножия горной гряды, где и расположилось первое поселение клана Чёрных имургов.
   Братья пыжились всю дорогу, расписывая, какими хорошими воинами станут по окончании академии, мне снисходительно отвели роль их помощницы на подхвате, за что тут же огребли по подзатыльнику сначала от меня, затем от отца с дедом.
   - Только узнаем, что девочку не защитили, выпорем и не посмотрим, что уже здоровенные лбы, - напутствовал дедушка.
   - Да мы чо?
   - Смотрите мне! Особо там всяких разных гоняйте, а то начнут на девочку напирать. И, да, наших золотых держитесь, в обиду не дадут и где надо поддержат.
   - Что случится, да и просто так, домой весточку шлите, - отец с любовью оглядел нашу троицу. - Часто приезжать к вам, как в школу, не сможем, да и правила академии этого не позволят. На выходные будете за пределы академии выходить, Сэминн от себя не отпускайте. Деньги на разные мелочи на первое время у неё, остальное будем присылать через знакомых.
   В общем, добирались весело. Дед без конца шутил, да так, что у нас иногда и уши краснели, особенно у мальчишек.
   Последний портал, и виды равнины сменились далёкими шапками гор и водами Великой реки. Она была поистине великой, куда ни устремлялся взор, везде сверкали водные блики, раздавались крики птиц, белели паруса рыбацких посудин. Поворот дороги, и вот из-за зелёной стены леса вдали показались шпили академии Воинов.
   Величественное здание, в несколько раз превышающее по размерам нашу школу травников, вызвало одновременно восторг и оторопь. Самой себе показалась маленькой букашкой по сравнению с такой громадиной. И что-то ждёт меня там?..
  
   ***
  
   - Смотри-ка, новенькие, - раздалось насмешливо от широких высоких ворот. - И девчонка ничего, кажется из наших.
   - Уверен? - вторил ему второй голос.
   - А то! Посмотри на ауру. Ах, да, ты ж на занятиях Носатого как всегда спал! Нюх тебе на что? Чуешь, какой сладкий аромат?
   - Ммм, да.
   Близнецы недовольно нахмурились, выискивая глазами болтунов, пока отец и дед искали, где пристроить повозку. Я, спрятавшись за спинами братьев, тихонько хихикнула. Меж тем невидимые пока нашему взгляду болтуны продолжали.
   - Как думаешь, девочка из провожатых или поступать будет?
   - Скоро узнаем, но, если что, я первый её увидел!
   - Не, ну, так нечестно! Увидели мы её одновременно, так что...
   - Ладно, приударим за ней вместе, а там посмотрим...
   Подойдя вплотную к воротам, мы, наконец, увидели двух парней, стоящих в тени огромных створок. Оба высокие, подтянутые, но ещё не заматеревшие, из чего я сделала вывод, что они учатся приблизительно второй год и не на много нас старше. Широко улыбаясь, оба болтуна подмигнули мне, близнецы тут же задвинули меня себе за спину, сузив глаза и сжав кулаки.
   - Да ладно, чего вы? - добродушно спросил тот, что стоял ближе. - Из какого клана? Хотя... неужели Золотые?
   - И что с того? - всё так же недружелюбно бросил Тамирр.
   - Уф! - выдохнул второй парень. - Наконец-то, нашего брата станет побольше. Уж белых точно обойдём по количеству.
   - А вы тоже Золотые? - спросила я из-за спины братьев.
   - Тоже, малышка. Мы с правой излучины Великой реки, а вы?
   - А мы из-за Большой равнины, - всё же выглянула я сбоку от Намирра.
   - Далековато. Ты поступать? К травникам?
   - Нет, к артефакторам, - рассмеялась, наконец, выходя вперёд. - Но и в деле травников кое-что умею.
   - С нами будешь встречаться? - сразу взял быка за рога второй болтун, задорно блестя глазами.
   - Я подумаю, - хмыкнула, глядя на вытянувшиеся лица братьев, и тут же задорно рассмеялась. - Привет, я - Сэминн, а это мои братья - Тамирр и Намирр.
   - Привет! А я - Кристалл, а рядом мой друг и большой вредина - Кирран.
   - Сам вредина, - огрызнулся Кирран, потом махнул нам рукой. - Идёмте, покажем, где у нас приёмная комиссия.
   - Не, - покачала головой, - нам надо сначала родных дождаться. А, кстати, вот и они. Деда, эти ребята предложили проводить нас.
   Дедушка пристально всмотрелся в парней, хмыкнул себе под нос и спросил:
   - Никак праволучинцы? Внуки Ирриха Меченого?
   - А как вы узнали? - изумились парни.
   - Уж больно рожей вы с ним схожи, но, думаю, и не только. Помнится, бабник был ещё тот!
   - Эээ, ну... - якобы засмущались оба, кося на меня глазами.
   - Во-во! - захохотал дед. - Но девочку нашу забижать и не думайте, хвосты и крылья быстро укорочу! Ну, чего стоите? Ведите уже, куда надо!
   По дороге новые знакомцы закидывали деда вопросами. Оказалось, наши деды были знакомы и даже когда-то крепко дружили, воевали вместе во время очередного нашествия нежити. А потом как-то разошлись, переженились, но тем не менее связи не теряли.
   Отец держал меня за руку, пока мы добирались до первого здания. Я чувствовала, что он волнуется за меня. Прижалась к его боку.
   - Уверена? - в очередной раз спросил он.
   - Уверена, - ответила я. - Ты будешь мной гордиться.
   - Я уже горжусь!
  
   ***
  
   В общем, устроились мы быстро, не смотря на то, что сами бы быстро заплутали в бесконечных коридорах и переходах. Хорошо новые знакомцы отлично ориентировались в академии. Отца с дедом дальше приёмной комиссии не пустили, вот такие строгие порядки, поэтому они остались в коридоре, а мы, с чуть подрагивающими коленями, проскользнули через толстенные, кованые металлом двери внутрь нового помещения.
   Оказалось, что мы не первые прибыли на поступление, огромный зал уже до краёв был заполнен молодёжью, но, что странно, обычного для школы травников шума здесь практически не было. Скорей всего всех приводили в оторопь несколько стоящих по углам суровых воинов, стальным взглядом окидывающих прибывший молодняк.
   Мы с братьями решили держаться друг друга до конца, а так как в следующую комнату заходили по трое, то и туда шагнули все вместе.
   У каждого из нас были с собой письменные рекомендации не только с места предыдущей учёбы, но и рекомендации той самой отборочной комиссии. Сейчас исписанные листы от волнения и некоторого нетерпения жгли руку. Взгляды сидящих на некотором возвышении магистров были строги и несколько насмешливы. Десять, ровно десять магистров, по десяти направлениям, преподаваемым в академии. Интересно, кто из них будет курировать меня?
   Быстро прочитав поданные нами бумаги, магистры предложили близнецам пройти влево, где по большей части сидели преподаватели именно боёвки, а меня направили вправо. Я так поняла, там находились те, кто в той или иной мере относился к более мирному направлению. На меня тут же насели три магистра, задавая множество вопросов. Что я уже знаю об артефакторике, кто был преподавателем, подтолкнувшим меня на столь занимательный выбор дальнейшего обучения, так ли хорошо мне известны виды трав, раз уж я обучалась в школе травников... В общем, как мне показалось, куча совершенно не нужных вопросов. Это потом поняла, что вопросы были способом отвлечь и снять излишнее напряжение, пока ещё двое магистров наблюдали за мной со стороны, при этом каким-то образом замеряя маг-силу. Как только пытка вопросами закончилась, мне вручили значок с изображением многолучевой звезды, символом факультета артефакторов, поздравили с поступлением и отправили в следующую дверь. Братья вышли следом почти тут же, при этом сияя довольными улыбками.
   Киранн и Кристалл поджидали нас, чтобы проводить на заселение. Вот тут мне с близнецами пришлось разделиться, так как факультеты боевиков и артефакторов проживали по разные стороны академии. Со мной остался Кристалл, стараясь приободрить и не дать растеряться, он всю дорогу до общежития шутил и рассказывал 'страшные' истории.
   Общежитие артефакторов занимало небольшую площадь по сравнению со всей академией.
   - Это потому, что вас не так много поступает к нам, - объяснил такое положение дел Кристалл. - Всё больше едут на запад в академию Общей магии и магии Жизни, хотя наши магистры не менее талантливы, а может даже и больше. В прошлом году мы даже победили артефакторов других академий в соревнованиях на создание лучшего защитного артефакта. Так что не грусти, ребята здесь отличные. А ваше направление вообще как семья... Здравствуйте, ани Анадри! Вот веду вам нового жильца!
   У входа в уютное в три этажа здание стояла пышная дама расы гораков, на Кристалла она смотрела с усмешкой и некоторым подозрением.
   - Вот как? Хорошо. Но ты, юноша, и не думай, что сможешь опять пролизнуть к нам внутрь.
   Я глянула на порозовевшего знакомца.
   - Эмм, ну, было дело... - протянул он, бросив на меня взгляд, потом снова взглянул на женщину. - Этого больше не повториться.
   - Ой, ли?! - рассмеялась ани Анадри. - Ладно, балбес, жди здесь, устрою девочку, проводишь её потом куда там вам ещё надо.
   Проследовав за махнувшей мне призывно женщиной, вошла в общежитие. А внутри... внутри было по-домашнему уютно, пахло ароматами луговых трав, на широких подоконниках стояло по несколько горшочков с цветами.
   - Нравится? - спросила провожатая.
   - Очень, - искренно ответила я. - Здесь, как дома.
   - Вот и хорошо. А то, знаешь, не все приживаются, приходится некоторых переселять либо к травникам, либо к лекарям. Особенно тяжело нам, горакам, привыкшим к лишённым растений скалам.
   Свободная комната располагалась на первом этаже и была угловой. Предполагалось, что у меня будет соседка, пока она, кстати, не прибыла, подозреваю, как раз сейчас встречается с приёмной комиссией. Зато я смогла выбрать себе спальное место первой, бросив на кровать часть своих вещей.
   Прежде чем выйти к Кристалу, я, по совету ани Анадри, прицепила к одежде выданный знак факультета.
   - Пусть сразу видят, что к чему, - разъяснила свой совет комендантша.
   Кристалл отвёл меня назад к отцу и деду, где мы смогли попрощаться. Кристалл помог отнести остальные мои вещи, навялив их часть на пойманного по дороге знакомца. Правда в общежитие из не пропустили и мне пришлось несколько раз возвращаться ко входу, чтобы всё доставить в комнату.
   Вот честно, вымоталась здорово. Но отдохнуть хоть немного не удалось, так как снова пришлось идти на улицу и вместе с Кристаллом и подоспевшими близнецами топать в столовую. Ну, и ладно, с такими местами точно надо знакомиться в первую очередь.
   Зал столовой поражал своими размерами, хотя вместить такое количество учеников это да, надо постараться. Места приёма пищи распределялись тоже по факультетам, но это во время учёбы, а пока все сидели, как кому удобнее.
   - В центре места боевиков всех направлений, - пояснил появившийся неожиданно Киранн. - Справа от входа сидят магистры, их помощники, разные гости и проверяющие, а слева - все остальные факультеты. Ваши, артефакторы располагаются вон у тех колонн, сразу после травников и лекарей.
   Сейчас мы сели на самом краю ряда боевиков. Не успели притронуться к еде, как позади меня раздался вопрос.
   - И что такая малышка делает за столом боевиков? Ищет себе спутника?
   - Виан, отвали! - ответил стоящему за спиной парню Киранн. dd>   - Ммм, сам место застолбил? dd>   - Не твоего ума дело. Иди, куда шёл. dd>   - Красавица, если передумаешь, меня легко найти. dd>   Парень унёсся. А я вопросительно глянула на Киранна, надо же знать, чего ждать от беспардонного красавца. dd>   - А, - махнул рукой Киранн, - Виан просто шалопай, в общем-то, безобидный, только балабол жуткий. Серьёзно никто не обидит, но цеплять будут, сама видишь, девушек у нас мало. Так что жди всяких разных намёков и предложений. Может, ещё не против будешь... dd>   - Вот уж это без надобности! - фыркнула я. dd>   - Все вы так говорите... А и ладно, поступай, как знаешь. dd>   Чтобы спокойно прошёл остаток дня, мы побыстрее разделались с едой и пошли дальше знакомиться с академией. Так что приплелась к себе в комнату, еле волоча ноги. Оказалось, за это время вселилась моя соседка, девушка из Белого клана. Очень светленькая, как и большинство представителей этого клана, с большущими серыми глазами и курносым носиком, девушка располагала к себе. Её светлая приветливая улыбка была приятной, поэтому я представилась, немного рассказав, кто я и откуда. Показалось, что за бойким язычком скрывается довольно ранимая натура. Леония подалась в академию воинов следом за старшими братьями, один из которых в следующем году должен будет закончить боевое отделение, а средний брат перешёл на третий этап обучения в артефакторике. dd>   - Это у нас семейное, - пояснила Леония. - Прадед, дед и отец, даже бабушка с маминой стороны все артефакторы, только вот Тиррнак воином оказался. Но мы решили не разлучаться и поддерживать друг друга до конца, так что все сюда и поступили. dd>   - Мы с братьями тоже. Они воины, а я вот артефактор-травник. dd>   - Вас только трое в семье? dd>   - Нет. Ещё старший брат есть, но он уже закончил академию Артефакторики. Это Тамирр и Намирр упёрлись, пойдём в академию Воинов, и всё. Меня вот подбили на то же. dd>   Разговаривали долго, с Леонией было легко, словно с моими дорогими Имани и Аминой, и как они там устроились... Спать легли за полночь, уставшие, но довольные. dd>   Утром мы бы и проспали, если бы не ани Анадри, она громко постучала в нашу дверь и велела поторопиться, если хотим успеть на общий сбор. Собирались спешно, косы едва-едва заплели, чуть не перепутали обувь, посмеялись над своей неуклюжестью, и рванули вон из комнаты. dd>   Общий сбор был устроен на огромной площадке внутри академического комплекса, находящейся под открытым небом. Площадка для удобства была поделена на сектора, поэтому мы легко нашли отведённое артефакторам место. Там уже стояло около пятидесяти студентов. dd>   - Так мало?! - удивилась я, глядя на остальные сектора. dd>   - Что ты?! - рассмеялась Леония. - Это ещё много! В прошлом году, как говорил брат, на нашем потоке едва набралось три десятка впервые поступающих. dd>   - Значит, здесь только первогодки? dd>   - Нас первыми строят, - ответила Леония. - Сейчас подойдут и остальные. dd>   И вправду, вскоре на площадке стало невозможно много народу, даже в нашем секторе.
   - Да, похоже все девушки учатся только на трёх направлениях: целителей, травников и артефакторов,- шепнула я Леонии.
   - Вот именно, - усмехнулась та. - Зато сколько кандидатур в поклонники...
   Дальше продолжать разговор стало невозможно, так как внимания потребовал статный с проседью в волосах мужчина. И, если старшие курсы тут же вытянулись в струнку, первогодки представляли собой некоторую расхлябанность. Я понимаю ещё девушки. Мы, как бы, не воины, а вот остальным, сразу видно, будет несладко.
   Напротив нас как раз стояли боевики всех отделений, и я увидела осторожно махающих мне братьев. Нет, они молодцы, стараются подражать старшим, хоть возбуждение и заставляет их переминаться с ноги на ногу. Помахав близнецам в ответ, приготовилась слушать речь, как я поняла, ректора академии.
   Сначала поздравили первогодок с поступлением, затем всех остальных с началом нового года обучения, были озвучены основные строгие правила, которые нарушать 'ни-ни'. А затем настал момент, когда нас начали знакомить с магистрами и кураторами групп. Нам, артефакторам первогодкам достался на вид ещё довольно молодой мужчина-горак, с задорной мальчишеской улыбкой. Правда, Леония пояснила, что на самом деле наш куратор гораздо старше, чем кажется, и довольно строг. И всё равно, глядя на него, хотелось вот так же открыто улыбаться.
   Последними стали выходить кураторы боевиков. Я как-то не сразу обратила на них внимание, перешёптываясь в это время с новоприобретённой подружкой.
   - Ух, ты! - раздалось восторженно сбоку.
   Я невольно обернулась на голос. Симпатичная темноволосая девушка с восхищением во взгляде смотрела на кого-то впереди. Я проследила за её взглядом...
   Колени предательски дрогнули, дыхание на миг перехватило, когда мельком встретилась взглядом с обладателем ярко-ярко зелёных глаз. Молодой мужчина, вставший рядом с одной из групп боевиков, поражал своей хищной красотой. Он не был смазлив, как те же гораки или другие представители кланов имургов, его красота была иной, более притягательной, если не сказать завораживающей. Иначе отчего все звуки и краски вокруг на мгновение померкли, а лицо напротив обрело наиважнейшее значение.
   Из замершего состояния меня вывело ехидное замечание Леонии.
   - Что и тебя переклинило?
   - Ммм, о чём ты? - переспросила я, отводя глаза от столь притягательного представителя имургов.
   - Тоже на магистров-боевиков слюной закапала? Мда, они тут как на подбор, в основном будущие вожаки кланов. Мне так вон тот, светленький понравился, а тебе кто?
   Я отмахнулась, всё ещё не придя в себя. Почему я так пялюсь на чужого мужчину. Когда у меня есть мой Шаэль?! Мысли о Шаэле немного успокоили, осталась только злость на красавчика-магистра. Таких, вообще, нельзя допускать до преподавания! Только смущают и отвлекают своими глазищами!
   Ещё долго пыталась выбросить из головы образ магистра, и это почти удалось. Хорошо ещё, что построение вскоре закончилось, и мы, как цыплята за наседкой, потянулись за своими кураторами.
   Крыло артефакторов находилось недалеко от площадки, в левом крыле академии, и, если целители, идущие следом и буквально дышащие нам в затылок, стали подниматься наверх по лестнице, то мы, наоборот, направились вниз. Вот так вот, даже не первый этаж, а подвальное помещение, брр. Но оказалось, что классные кабинеты, как и сам холл были довольно уютны и нисколько не мрачны, как думалось вначале. Группу, состоящую из пятидесяти девушек и юношей, с численным перевесом в десяток сторону сильного пола, прямо в холле разбили пополам. В каждую группу, таким образом, стало входить по десять девушек. Мне повезло, и соседка по комнате оказалось со мной в одной группе. Радостно улыбаясь, мы прошли в предложенную нам аудиторию.
   Не знаю как, скорее всего воспользовавшись одним из артефактов, но куратор-горак появился в двух классах одновременно, продолжив рассказывать нам о порядках в академии. Через несколько минут к нам вошёл парень из старшекурсников, его прикрепили к нам на время адаптации, и раздал свитки с расписанием и списком необходимых книг для изучения, также выдал перечень необходимого для занятий. После того, как мы тщательно всё прочитали, Игмарр, как представился нам старшекурсник, построил нас в колонну по двое и повёл в библиотеку, она оказалась на третьем этаже нашего крыла. Это потом мы узнали, что у каждого факультета своя библиотека, не считая огромной общеакадемической, но пока туда нам было рано заходить. Получив часть книг, мы отправились в общежитие, и через час снова собрались в нашей аудитории.
   Первый урок был вводным. Невысокая женщина-горак увлечённо рассказывала о значимости работы артефактора, приводила примеры величайших изобретений артефакторов, облегчивших жизнь многих. Затем мы долго вписывали в выданные листы классификацию артефактов и амулетов. Час на обед, и снова вводное занятие, теперь уже с куратором группы, айн Риминнан долго мучал нас техникой безопасности при работе с артефактами.
   - Если кто-то считает себя слишком умным, и ему нет дела до того, о чём я говорю, - намекнул горак, поглядывая в сторону перешёптывающихся ребят, - надолго он в наших рядах не задержится. И не только потому, что быстро вылетит из академии. Главное - ошибки могут стоить вам потери здоровья, вплоть до того, что никакие целители вам не помогут.
   Класс притих. Айн Риминнан довольно усмехнулся и продолжил лекцию. После повёл нас в мастерскую, где и будут проходить большинство наших практических занятий.
   Одев плотные фартуки, почти такие же, что были у нас в школе травников, расселись за специальные широкие столы с множеством ящиков и ящичков. На дали несколько минут на знакомство с их содержимым.
   - Инструменты для работы на сегодня вы найдёте в верхнем ящике, - пояснил куратор. - В дальнейшем, по желанию, вы можете приобрести свой набор инструментов и пользоваться им. Сейчас же достаньте казённые и разложите в свои кармашки.
   Я сразу поняла, что айн Риминнан хочет проверить наши знания и сноровку. Ну, это для меня проще простого, в школе в этом деле была одной из лучших. Быстренько рассовав всё по кармашкам, также чуть приоткрыла все ящички, мало ли что понадобится, и... вытянулась по струнке смирно. Глянула на остальных ребят: м-да, большинство ещё копались, соображая, куда пристроить последние молоточки и щипчики. Только четверо, разумеется, вместе со мной, были полностью готовы.
   Куратор похвалил нас, не забыв при этом проверить, всё ли на своих местах. Одного из нашей четвёрки 'дисквалифицировали', парень решил, что скорость важнее правильности расположения инструмента, за что распекал его айн Риминнан больше всех остальных.
   - Лучше вообще ничего не делать, чем делать кое-как! В артефакторике нет места спешке и небрежности, иначе вместо амулета защиты получите... лучше и не знать что. Так, а теперь попробуйте собрать ингредиенты для простейшего амулета, отпугивающего зверьё.
   Вот где пригодилось мне уроки ани Фаррин. Всего пару минут, и перевязанные верёвочкой травы лежат справа, а шнурок для плетения и основа под амулет слева.
   - Я готова, - отрапортовала, посмотрев на куратора.
   Айн Риминнан подошёл, повертел в руках заготовку.
   - Вижу, характеристика из школы правдива. Травы специализацией были?
   - Нет, специализацией была артефакторика, - ответила, смущённо краснея.
   - Хм, равнонаправленный дар. Хорошо. С камнями уже работала?
   - Немного.
   - Тогда пройди за чёрный стол, - велел магистр. - Попробуй найти среди камней то, что будет выполнять похожее действие на твой сегодняшний амулет.
   Скажу прямо, здесь пришлось попотеть. Не все камни мне были знакомы, пришлось ориентироваться по цвету и прозрачности.
   - Хм, интересно, - сказал айн Риминнан, - Не совсем верно, но движешься в правильном направлении. Вместо хвальца лучше взять альмарин, у него лучшая сцепка с основой будет, к тому же проводник энергии из него более удачный.
   В общем, похвалив, меня вернули на место. Остальные ребята к тому моменту доделали свои амулеты, и в большинстве своём удачные. Леония радостно улыбалась, также получив заслуженную похвалу.
   Когда нас распустили, Леония предложила сразу отправиться на перекус, по дороге веселя меня.
   - Ах, какой всё таки наш куратор замечательный! И умный, и красивый! Так бы и затискала...
   - Смотри, услышит, сраму не оберёшься.
   - А я... я, может, решила его себе в пару выбрать, - хихикнула Леония.
   - Чую, выберет он тебе наказание позаковыристей.
   День прошёл удачно. Едва добравшись до своих постелей, мы мгновенно отключились. И вот ведь зараза, мне всю ночь снились чьи-то зеленющие глаза.
  
   ***
  
   - Ох, Сэми, опять эта дурацкая физподготовка! - стенала Леония. - И каким местом я думала, послушавшись братцев?!
   - Ладно, не ворчи. Зато порадуешь своего куратора.
   Да-да, Леония так и не передумала насчёт айна Риминнана. Каждый раз встречала его с улыбкой, даже когда в очередной раз получала от него наказание. Сам горак поглядывал на девушку с недоумением, пока какой-то умник из второй группы при нём не вывалил информацию, что некоторые белобрысые имурги сохнут по своим кураторам. Леония тут же вся покраснела, и таким недобрым взглядом одарила болтуна, что тот быстренько ретировался. Не знал, идиот, девушки - народ мстительный. С того момента куратор старался как можно меньше времени находиться рядом с Леонией, но та не теряла надежды захомутать красавца-горака.
   Итак, в данный момент, повздыхав, подруга всё же отправилась следом за мной на площадку физподготовки. Обе группы полным составом уже готовились к разминке, мы быстро присоединились к ним, пока айн Имирэ не приметил наше опоздание. Хоть мы и артефакторы, а военные закидоны местных магистров никто не отменял. Да, конечно, нас не терроризировали, как воинов, но пробежка, прыжки, увёртка и гибкость проверялись тренировками через день. За три года в школе, пока была в команде игроков в ленты, к подобному времяпровождению привыкла, поэтому в отличие от Леонии к тренировкам относилась положительно.
   Сегодня айн Имирэ приготовил для нас нечто особенное: натянул на странную конструкцию не менее странное полотно и ехидненько предложил нам попробовать прыжки на этом сооружении. Вот тут-то и стало понятно, что наше опоздание незамеченным всё же не осталось.
   - Ну, девушки, прошу показать пример остальным, - с довольной улыбкой обратился к нам магистр.
   Одарив подружку 'добрым' взглядом взгромоздилась на ткань. Хм, а она пружинит. Попробовала немного подпрыгнуть. Это же... здорово!
   Видя мой энтузиазм, Леони забралась следом, со всей дури подпрыгнула и... получила тот результат, которого так ждал магистр - шлёпнулась на спину под дикий ржач одногруппников.
   - Думаю, все увидели, как нельзя делать?! А теперь разбиваемся на тройки и пробуем выполнить прыжок правильно...
   Те, кто прыгал 'удачно', истязались магистром ещё долго, благо, что обходилось всё без травм. Остальных, помучавшихся поменьше, просто ради профилактики, отправляли на пробежку. Дорожка для бега огибала достаточно большую площадь, включавшую в себя территорию физподготовки всех отделений академии. Делая неспешно первый круг, мы успели рассмотреть и ребят травников 'заслуживших' отжимания, и кого-то из боевиков, выполняющих силовые упражнения.
   Вот тут я чуть не споткнулась, увидев того самого зеленоглазого имурга. Чуть шею себе не свернула, глядя на его хищно-изящные движения.
   - А ну-ка, руки в ноги и бегом! - рявкнул Имирэ, подкравшись неожиданно сзади. - Ишь, ползут, что сонные мухи!
   Больше не отвлекаясь на всяких разных индивидов, понеслась вперёд, догонять рванувших парней. Сзади подгоняемые руганью магистра бежали остальные ребята. Леония догнала меня на втором круге, ей явно хотелось высказаться, но дабы не терять правильное дыхание, она стиснула зубы и лишь блестела глазами. Третий круг до конца пробежали не все, кто-то сошёл на полпути, кому-то не хватило сил на последний рывок. Ох, каким 'добрым' взглядом одарил этих товарищей айн Имирэ. Чую, ждёт их на следующем занятии много интересного.
   А пока мы поплелись в свои комнаты переодеться и приготовиться к следующим предметам.
   - Вот ведь зверь! - пыхтела Леония.
   - Да ладно тебе, - рассмеялась, глядя на пышущую негодованием девушку, - не так уж он и строг. Видела, как над травниками измываются? Так что, считай, нам повезло.
   - Это да! Только опаздывать к айну Имирэ я поостерегусь.
   С каждым днём нагрузка на нас становилась всё больше. Лекций по смежным предметам было меньше, чем в первые дни, зато количество практических занятий по артефакторике увеличилось. Куратор с помощниками в течении месяца выявлял наши способности, предрасположенность к тому или иному направлению работы, разбивал нас на разные группы и подгруппы. В результате все мы двадцать пять разделились на пятёрки. Айн Риминнан даже придумал каждой подгруппе прозвища: 'каменщики', 'деревщики', 'кожники', 'плетуны' и 'умники'. Думаю, понятно, у кого к чему способность проявилась. Только умники равнозначно могли работать с любым материалом. Леония попала, к её вящей радости, к каменщикам, ведь теперь её ненаглядный горак будет всегда рядом. Я, в чём и не сомневалась, вошла в группу 'умников'. Поначалу даже гордилась этим, пока не поняла, что нам, пятерым, придётся знать в пять раз больше остальных.
   Каждому из 'умников' назначили индивидуальные занятия уже с первого года в отличие от остальных. Стало понятно, что на личное время этого самого времени и не остаётся. Посетовав немного, окунулась с головой в учёбу, запретив себе даже думать и о Шаэле, и о... впрочем, неважно о ком.
   Чаще всего меня теперь можно было застать в мастерской или в библиотеке артефакторов. Вечером Леония рассказывала о своих прогулках, выходах в город с ребятами, и я понимала, что жизнь опять проходит мимо меня. Вот только на данный момент менять ничего не хотела. Наша пятёрка 'умников', к сожалению, не стала сплочённой, и в этом не было моей вины. Попытки наладить дружеское общение предпринимала несколько раз, но всё без толку. Парни снисходительно отмахивались, а Ония, вторая девушка в нашей пятёрке, кстати, имург, как и я, вообще фыркнула и заявила, что с конкуренткой общаться не имеет смысла. Всё так бы и продолжалось, если бы куратор, долго наблюдающий за нами, не высказался по этому поводу.
   - А как же вы, голубы мои, собираетесь сдавать зачёты? Там задание для команды, а вы - каждый за себя.
   - Но отец говорил, что свои секреты надо беречь, - пробурчала Ония. - Талант артефактора - только его талант!
   - Да? А скажи-ка мне, милая девушка, как был создан первый портал?
   - Эмм... Ну, там двое друзей решили сократить путь до дома, тогда как раз случилось очередное нападение крагенов, а тут ещё весна и половодье... Вот они и соединили свои давние задумки...
   - Двое, - уточнил айн Риминнан. - Да большинство лучших амулетов и артефактов было изобретено именно в сотрудничестве нескольких мастеров. Вот ты, Ония, вчера сплела отличный кожаный ремешок, соединив его со своей магией, получилась отличная основа для крепления на оружии защиты. Виан, ты вырезал из древесины фэйвеля рукоятку, закрепив на ней рунную магию от повреждения. Матианн соединил металл с кожей, получив основу под ножны, Иннан и Иллиа вот-вот закончат сплав для меча, а Сэминн почти завершила магогранку голубого самоцвета. Если бы вы работали сообща, уже сегодня на моём столе лежал отличный меч-артефакт, а так... Подумайте над этим.
   О, конечно, после слов куратора до всех дошло! А когда я пыталась сказать то же самое, никто и ухом не повёл. Нет, вряд ли мы сработаемся. Так и случилось. Все попытки хоть как-то взаимодействовать, сводились к тому, что каждый из них гнул свою линию, кичась своим талантом. Я огорчалась, но сделать ничего не могла.
   К этому же выводу пришёл и айн Риминнан. Мы учились всё так же, пятёркой, но вот на практические занятия нас разделили. Не знаю, что там придумали для остальных, а меня айн Риминнан, спустя ещё месяц мучений в пятёрке, отвёл ко второму курсу. Теоретических знаний по сравнению с ними у меня было на порядок меньше, зато жажды деятельности и практических навыков хоть отбавляй. 'Умников' в новой группе насчитала с десяток, все парни, и, как нарочно, все имурги. Пятеро Чёрных, двое Золотых, пара Белых и один Серый, и я - мелкая Золотая.
   Айн Риминнан подтолкнул меня вперёд, под заинтересованные взгляды парней.
   - Вот! Принимайте в команду! Девочка толковая. Обидите, уши надеру и подумаю, принять ли у вас зачёт...
   Куратор вышел, а я всё стояла, смущённо переминаясь с ноги на ногу, думая, что после такого напутствия радости у ребят не прибавится. Как оказалось зря. Парни только вначале окружили меня, принюхиваясь, а потом дружно предложили познакомиться. Как-то ненавязчиво расспросили, как попала в академию, где училась до этого.
   - Так ты знаешь ани Фауллу? - воскликнул Серый.
   - Да. Она - глава школы, замечательная женщина, - ответила ему. - А ты её тоже знаешь?
   - Она моя тётка по линии отца. И я ведь даже был в прошлом году у вас в школе, как раз успел на игру в ленты. Команда там сильная подобралась, особенно одна девчонка талантливая жару всем давала. Здорово тогда приложила одного из Белых! Еле из лент выпутали!
   - Так это я была, - рассмеялась, разведя руками.
   - А и точно! - хлопнул себя по лбу парень. - Ну, братва, повезло нам! Мелкая точно для нас находка.
   Оказалось, что ребята тоже любители игры в ленты, их команда уже была сформирована, но для полноценной игры необходим хороший запасной. Меня, правда, тут же уверили, что центральные игроки быстро выбывают, так что уже в следующей игре смогу показать себя во всей красе.
   - Жаль, что моего друга с нами нет, он отличный нападающий, - посетовала я.
   - Так у тебя уже есть парень? - с сожалением в голосе спросил Серый, хотя, пора бы уже его называть по имени - Аинни.
   - Давайте сразу договоримся, что приставать ко мне в этом плане вы не будете. И жених у меня есть уже давно.
   - Вот так всегда, всех хорошеньких девчонок разбирают, не успеешь с ними познакомиться, - посетовал Белый Киррек.
   - Зато у меня есть замечательная подружка, и она вполне может приехать навестить меня.
   - Она хорошенькая?
   - Какой расы?
   - Точно свободная?
   Ооо, заглотили наживку! Придётся писать Имани, кто знает, может она найдёт здесь свою любовь.
   После знакомства парни объяснили, как у них что устроено, над чем в данный момент работают и в какое время. Как-то незаметно влилась в обсуждения. Ребята уважительно восприняли мои идеи, спросили про готовые наработки.
   - А у вас в роду не отметился кто-нибудь из гораков? Уж больно лихо ты разбираешься в камнях.
   - Подобной информацией не владею, - смеясь, развела руками.
   В этой команде, в отличие от своей бывшей пятёрки, я чувствовала себя комфортно, видимо, и ребята тоже, иначе зачем они предложили совместное принятие трапез.
   С этого дня я радостно неслась после общих занятий в мастерскую к парням. Леония поздравила с тем, что мне теперь завидуют все девчонки нашего курса, и не только.
   В очередное общее построение меня поставили на границе первогодок и второгодок, и оказалось, что моя десятка стоит рядом. Мы переглядывались и улыбались друг другу, настроение было преотличным, пока я зачем-то вновь не глянула в сторону боевиков.
   Опять этот раздражающий своей привлекательностью магистр. Смотрит на артефакторов безразличным взглядом, словно на нечто не стоящее внимания. А нашими работами, небось, с удовольствием пользуется. Хоть бы какая эмоция промелькнула на лице, а то стоит, как каменюка, аж, руки чешутся от желания стукнуть чем-нибудь тяжёлым.
   Зеленющие глаза неожиданно уставились на меня. В груди бухнуло то ли от страха, то ли от неожиданности. Сглотнула, не в силах отвести взгляд. Магистр криво усмехнулся. Уж лучше бы стоял камнем, а так... раздражает!
   На общем сборе нам поведали о том, что академию посетят представители других академий. Будут проводиться ежегодные состязания, и этот год честь принимать гостей выпала академии Воинов. Каждому факультету, кроме того, нужно было приготовить нечто особенное, дабы показать, что мы ничем не хуже других, а то и лучше.
   После построения были собрания и самих факультетов, где решалось, что представить на суд зрителя. Магистры, которые были в курсе наших наработок, давали ценные советы и конкретно указывали, кто покажет свою работу. Мне 'свезло' со своей десяткой попасть в круг 'избранных'. Но, похоже, только я не очень обрадовалась, парни просто сияли.
   - Не понимаешь ты, мелкая, своего счастья. Это же столько возможностей открывает.
   Фыркнула. Ну, нет во мне таких амбиций.
   Зато как я обрадовалась, когда получила известие от Дирака, что он попал в делегацию от своей академии. Да мне в последние дни приготовлений вообще ни до чего не было дела, ведь, наконец-то, за столько времени увижу своего друга!
  
   ***
  
   В день прибытия гостей кругом царила волнующая атмосфера, все куда-то неслись, спешили, открыто перебрасывались шуточками, что не свойственно в академии в обычные дни. Магистры принарядились, нас тоже заставили принять чистенько-аккуратный вид.
   И, да, я сейчас тоже неслась сломя голову, спеша поскорее сменить зияющую мелкими дырами форму. А всё бывшая пятёрка, им, видите ли, приспичило испытать один из своих амулетов защиты от огня. И как я умудрилась оказаться в это время рядом?! Амулет был что надо! Только вместо того, чтобы защищать от огненной стихии, он эту самую стихию выпустил наружу в виде мелких искр. Хорошо ещё открытые участки тела не пострадали, ну, если не считать пару точечных ожогов на руках. Одно радует, инициаторы 'испытаний' тоже побежали менять одежду, и, если мою ещё можно залатать, у них она пришла в полнейшую негодность. Особенно досталось Иллиа, не зря же так ржали встречные ребята, когда он прикрывая тылы спешил в общежитие. Леония была в комнате при всём параде, в данный момент, пытаясь переплести косу.
   - О, Сэминн, наконец-то! Помоги, никак не получается сделать всё ровно... Ой, а что это с тобой?
   - Да наши недоумки фортель выкинули, испытания очередные проводили. А мне вот не посчастливилось оказаться рядом, сейчас переоденусь и помогу тебе...
   Через полчаса, оглядев друг друга, остались довольны, а что, две довольно симпатичные девушки получились. Хихикнули и кинулись на выход.
   Гости уже начали прибывать. У ворот стройными шеренгами стояли боевики, как бы создавая гостям коридор до самой академии. Ну, да, иначе наша любопытствующая толпа быстро смела всё и всех. И вот как я рассмотрю из-за этих верзил Дирака?! Найдя мало-мальски просвет между боевиками, вытянула шею и подалась вперёд. И тут какой-то идиот подтолкнул меня в спину. Вытянув руки вперёд, попыталась хоть за что-то ухватиться, чтобы позорно не шлёпнуться, и буквально чуть не 'поцеловала' чей-то упругий зад. Руками обхватила мощные бёдра, упершись лбом в чужие полушария. Над головой недовольно зашипели, ухватили меня за шкирку и, чуть встряхнув, приподняли.
   - Что вы себе позволяете, студентка?!
   Взглянув вверх, чуть не застонала. Ну, почему из всех боевиков я налетела именно на этого?!
   Сглотнула.
   - Ппппрроститее...
   И чего он на меня так смотрит, будто я ему, как минимум, обязана отдать всё своё имущество?! Разозлилась, кое-как вывернулась из захвата своего воротничка, резко развернулась, так что коса резко взмыла вверх и, кажется, припечатала магистра по лицу. Я бы и порадовалась сему факту, но гад оказался быстрым, схватил кончик косы, чуть дёрнув назад. Не удержалась и начала теперь уже спиной заваливаться назад, как раз в руки боевика. Мои плечи стиснули и прорычали:
   - Укушу!
   - А? - переспросила, подумав, что послышалось.
   - Зайдёте завтра за наказанием!
   - Но я... Я не боевик! И вы не можете...
   - Хорошо. Риминнан придумает своё наказание. Я ему передам.
   Меня чуть подтолкнули в спину для ускорения. Понеслась, не оглядываясь. Леония как раз нашла удобное местечко для наблюдения, удачно заметила её.
   - Где ты бродишь? И почему такая красная?
   - Да так, - отмахнулась от вопросов. - Кого уже видела?
   - Так почти все вошли в ворота. Но, кажется, вот-вот появятся артефакторы.
   - Откуда знаешь?
   - Нашего брата где угодно увидишь - узнаешь. Тем более звёздные нашивки у артефакторов везде одинаковые. Смотри, вон и они!
   И точно, полтора десятка улыбающихся парней и девушек вошли в ворота, с интересом оглядываясь вокруг.
   - Леония, смотри, вон Дирак! Тот, что идёт с правого края во втором ряду!
   - Тот приятный красавчик?
   - Да, только ты губу не раскатывай, у него уже есть пара.
   - Да это я так, своего горака ни на кого не променяю.
   - Ну-ну! Бежим к нашему крылу, ребят, наверняка, приведут туда!
   К Дираку удалось пробиться не скоро, сначала гостей приветствовали, показывали академию, сводили в столовую и только потом повели устраиваться на проживание. Я выхватила друга из толпы недалеко от полигона. Взвизгнув, понеслась прямо в расставленные для объятий руки. Меня долго кружили, вызывая счастливый смех. Подпортил идиллию от встречи ехидно заданный вопрос.
   - Вижу, падать в мужские объятья вам не в первой?!
   Опять этот задавака-боевик. Сдержалась, ничего не ответив, даже не посмотрев на магистра, схватила Дирака за руку и потащила к общежитию.
   - Это кто был? - поинтересовался друг.
   - Да так, ходят тут всякие, делать нечего. Лучше расскажи, как у тебя дела, как Амина, учёба?
   Как же хорошо с таким родным Дираком!
   До самого позднего вечера мы болтали, наслаждаясь общением, жаль, что потом всех быстренько разогнали по своим комнатам, но всё равно, спалось в эту ночь, наверное, более сладко, чем обычно. Если бы всё не портили вновь и вновь грезящиеся зелёные озёра глаз.
   Утром начались первые состязания. Показывать себя должны были травники, их выпустили, так сказать, для затравки. Они должны были выполнить четыре задания: собрать необходимые травы, специально выращенные для соревнования на площадке травников, сварить из них два вида зелий (заживляющее и противоядное), разобрать по лекарственным видам сваленные в кучу и жутко перемешанные травы и попробовать с помощью своих зелий вылечить больных, роль которых согласились сыграть жители близлежащих поселений. А что, замечательный способ бесплатно получить помощь, при этом немного заработать.
   На первом задании все шли вровень. На втором наметились лидеры: естественно травники из соответствующей академии и мы, то есть академия Воинов. Как ни странно, на третьем этапе мы опять отстали, сравнявшись с остальными командами. На последнем академия Жизни, что совершенно естественно, догнала лидеров, и в итоге в первый день первое место разделили академия Жизни и академия Травников. Мы отставали от них всего на пару очков. Это не помешало всем активно общаться, делиться впечатлениями, подмечать талантливых ребят.
   Чтобы ещё больше усилить дружескую атмосферу, на полигоне травников вечером устроили уличные танцы. Приглашённые из тех самых близлежащих поселений музыканты весело бренчали на своих инструментах. Парни и девчонки весело отплясывали народные танцы.
   Дирак нашёл меня сидящей на скамейке.
   - Что, Сэми, так и не научилась танцевать? - подколол он меня.
   - А вот и нет! Просто кавалера подходящего нет.
   - А как же я?!
   - Ну, не знаю... - протянула, насмешливо поглядывая на друга. - Вдруг все ноги мне оттопчешь?
   - Ах, так!
   Дирак дёрнул меня за руку, втянув в круг танцующих, и понеслось веселье. Задорно хохоча, мы прыгали, вертелись, хлопали в ладоши, ныряли под поднятые руки танцующих, то и дело образующих арки из рук.
   Разогнали всех почти в сумерки. Завтра предстояло блеснуть талантами нам артефакторам, а потому здоровый сон никому не помешает.
   Я предвкушала, как буду соревноваться с другом, тем более, мы знали сильные и слабые стороны друг друга. Правда, теперь у каждого из нас была ещё команда, и от сплочённых действий каждого зависел исход дела.
   Едва позавтракав, понеслась к своей десятке. Сегодня мы, наконец, покажем свою разработку. Любовно глядя на лёгкий изящный меч, помещённый в ножны, мы переглядывались. Молчание прервал Серый.
   - Так, мелкая, а где же твоя красавица-подруга? Ты говорила, что она собиралась приехать на соревнования?!
   Напряжение, сковавшее нас в преддверии конкурса, схлынуло, сменившись на лёгкий мандраж и какую-то бесшабашную удаль.
   - Что, всё же решил поразить её своими лучшими сторонами? - ехидно спросила 'умника'.
   - А то! У меня их столько, не перечесть!
   - Честно говоря, я её не видела. Наверное, что-то случилось, и она не смогла приехать. Дирак тоже ничего про неё не говорил.
   - Это твой друг, с которым вы вчера так зажигали?
   - Да. Вечером познакомлю вас. Он очень талантливый и умный, однажды спас меня о крагена.
   Рассказала парням тот случай несколько лет назад. Парни поцокали языками и решили, что с таким имургом стоил завести знакомство.
   Завернув в тряпицу своё 'сокровище', отправились на наш полигон.
   От каждой академии было по восемь команд артефакторов, каждая насчитывала разное количество участников, и наша не была самой большой. Перед командами поставили столы, куда мы могли положить свою поделку. Справа от нас оказалась команда Дирака, друг помахал мне, ласково улыбаясь, ответила ему тем же.
   - Твой друг? - спросил Киррек.
   - Ага. И он очень талантливый. Интересно, что его ребята покажут?
   Все без утайки смотрели на столы ближайших команд, пытаясь догадаться, чем они будут удивлять конкурсную комиссию, но 'сокровища' были, как и у нас, прикрыты тряпицами. Ещё вчера разыграли, кто за кем будет 'выступать', мы оказались пятыми, как и по списку академий, так и в очереди своей академии. Дирак, соответственно, четвёртым.
   Чего только не представили конкурсанты. Были и амулеты быстрого заживления ран, и кольца для мгновенной связи, камни с расширенными накопителями, и браслеты с различными видами щитов, и, конечно же, как и у нас оружие. Команда Дирака удивила малоёмкими мгновенного перехода амулетами телепортации. А ведь этой идеей друг грезил ещё года два назад. Зато и наш меч удостоился особого внимания, а то, ведь кроме того, что он был супер острым, мог полыхать огнём, что просто замечательно против нежити. Естественно после комиссии, к столам ринулись магистры, надо де всё потрогать, испытать.
   О, и этот припёрся! Чтобы лишний раз не попадаться этому имургу на глаза, спряталась за спины десятки, только вот эти гады почти тут же вытолкнули меня вперёд после просьбы магистра, показать того, кто сумел вложить силу огня в меч.
   - Значит, мы не только в мужские объятья умеем падать? Похвально! Надеюсь, следующая подобная разработка не станет секретом от факультета боевиков?
   Даже не стала отвечать, зато ребята довольно закивали головой.
   Ушёл, гад. Только нервы поднял. Смотрела ему вслед, чуть ли не скрипя зубами.
   - Да ладно тебе, Сэминн, - тихонько толкнул в плечо Аинни. - Всё же здорово прошло. А хорошая оценка Чёрного демона - это вообще за гранью.
   - Это его так зовут? - переспросила парня.
   - Это прозвище. Но не вздумай при нём его произнести, накажет, мало не покажется. А зовут его айн Шиэль.
   - Как-как? - ахнула я.
   - Шиэль.
   Нет! Ну, не может быть, чтобы имя этого гада было так похоже, на имя моего Шаэля! Что за несправедливость! Теперь он мне ещё больше не нравится!
   - Что ж, - озвучила я мысль, - просто не буду с ним сталкиваться. Где мы, и где боевики.
   - Не, Сэми, он тебя заметил, теперь будет наведываться в наше крыло, вдруг ещё что интересное придумаешь.
   - У одной меня ничего бы не получилось.
   - На то мы и команда, - ответил Аинни.
   По итогам второго дня наша академия оказалась на втором месте вместе с академией Дирака. Завершить этот день нам предложили самостоятельно, поэтому все предпочли либо отсыпаться, либо прогуливаться по территории академии. Я потащила Дирака знакомиться со своей десяткой. Ребята тут же принялись обсуждать свои придумки, так и сыпля разными выкладками и формулами, и, если вначале я хоть что-то понимала, потом бросила пытаться понять ту абракадабру, что они несли. А вот Дирак даже пытался спорить с ними, приводя свои аргументы. Вот такой он у меня умный! Думаю, между ним и парнями дружба завяжется ни на один год.
  
   ***
  
   Остальные дни состязаний проходили в том же режиме. Всем было интересно и весело, тем более, что большую часть занятий в честь этого отменили. Так что большинство незадействованных в состязании ребят попросту филонили. Ха, это они ещё не знали, что их ждёт в последний день конкурса.
   Магистры всё примечали, а утром вывесили списки тех, на ком лекари и боевики будут оттачивать своё мастерство. Замечательная получилась массовка! Мы ухохатывались, наблюдая, как 'филонщики' носятся по полигону боевиков, пытаясь увернуться от магических разрядов. Когда 'разминка' закончилась, 'раненых' отправили на 'истязания' к лекарям. И, если от боевиков иногда удавалось увернуться, от лекарей так легко было не избавиться. Волна смеха понеслась по новой, стоило увидеть перевязанных неумелыми руками первогодок больных.
   На этой весёлой волне начался второй тур состязания боевиков. О, здесь было на что посмотреть, недаром все девчонки глазели на сильных накаченных воинов, их ловкие движения в спаррингах. Да, это было, действительно, высокое воинское искусство! А мне в голову закралась предательская мысль, посмотреть на то, как бы в подобном сражении выглядел айн... эээ... Чёрный демон...
   Через день гости стали разъезжаться. Все были довольны результатами состязаний, особенно две академии: наша и академия Артефакторов, разделившие первое место. Особо отличившихся ребят наградили неделей выходных. И, о, да,да,да! Мы с Дираком прямо сегодня едем домой! Вот будет сюрприз родным!
   Пока собирала вещи и мелкие подарки, что мастерила для близких между основными занятиями, прибежала Леония, передав, что айн Риминнан просил зайти к нему перед отъездом.
   Даже не задумываясь, что могло понадобиться от меня куратору, понеслась в его приёмную, но там его не оказалось. Секретарь (один из старшекурсников) махнул рукой в сторону мастерской.
   - Там ищи!
   Пришлось спускаться в наш полуподвал. Магистр нашёлся в своей лаборатории в компании... Чёрного демона. Мужчины сидели, уютно устроившись за столом, попивая отвар коры чёрного дерева.
   - А, Сэминн, проходи, - махнул мне рукой айн Риминнан. - Прости, что не встретил тебя в приёмной. Да и удобнее будет поговорить здесь.
   Помялась у порога. Ну, а что?! Не очень то хочется, чтобы на тебя глазели всякие Чёрные демоны. Имурн, видимо, почувствовал моё настроение, не даром же криво усмехнулся, хоть и не повернулся, чтобы на меня взглянуть. Не больно то и надо!
   - Ты проходи, проходи, - снова махнул рукой куратор.
   - Да я... здесь...
   - Ну, как хочешь. Так вот я о чём. Ваша группа показала очень хорошие результаты, и айн Шиэль предложил объединить вас со своей группой. Парни там - знатоки оружия и задумки интересные иногда выдают, а вот воплощать вам придётся. С остальными ребятами я уже переговорил, а тебя вот напоследок оставил. Как приедешь из дома, будем знакомиться с десяткой айна Шиэля.
   Боги, за что?!
  
   ***
  
   Всю дорогу до дома гневно пыхтела. Дирак пытался хоть как-то успокоить и даже приводил вполне интересные доводы.
   - Да бесит меня этот Чёрный демон! - наконец, выпалила я.
   - Сэми, он же один из лучших воинов не только в своём клане. Да тебе завидовать все станут! Я и сам бы не отказался от такого наставника.
   Кое-как успокоившись, решила перевести разговор на другую тему.
   - А ты Амину когда с родителями знакомиться повезёшь?
   Дирак вздохнул, грустно уставившись на стволы мелькающих с боку деревьев.
   - Она стесняется. Боится, что мои её не примут. Глупая, если ещё промедлит, они сами, всей семьёй в академию примчатся. Представляешь эту картину?! Вот-вот. Моя красавица совсем засмущается... Попробую отговорить мать, пусть ещё годик подождут, а там, глядишь, и сама Амина созреет для поездки в гости.
   - Повезло тебе, Амина замечательная.
   - Действительно повезло, что нашёл свою половинку так скоро. Погоди, и тебе повезёт.
   Кивнула. А сама подумала, когда же я, наконец, снова увижу Шаэля? Теперь, когда я подросла и стала хоть немного похожа на девушку, он, наконец, начнёт за мной ухаживать? Мы же связаны моим плетением, он уже почти мой супруг. Наверное. Эх, жаль, что так и не удалось найти вторую часть рукописи! Знала бы всё наверняка. Можно, конечно, спросит у бабули или тётки Матри, только вот заподозрят ещё чего, начнутся расспросы. А мне вот только теперь стало стыдно от того, что натворила тогда. Хорошо ещё близнецы не распространяются о нашем 'деле', хоть и они не до конца знают, чем я занималась тогда в гостевой.
   Прибытие домой удивило родных и очень обрадовало. Отец буквально не отходил от меня, всё время то держал за руку, то ласково прикасался к щёчкам, мама долго обнимала, поглаживая по голове, бабуля с тёткой Матри всплакнули.
   - Ну, вы чего?!
   - Ай, и красавица выросла! Ай, и умница! - всплёскивала руками тётка Матри.
   - Ох, и уведут у нас девочку скоро! - вторила бабушка.
   - Э, нет! Я своё сокровище не каждому отдам! - лукаво приподняв бровь, сказал отец.
   Я только смеялась над ними. А вот мама вечером стала расспрашивать, не нашла ли я себе в академии кого.
   - Мам, и ты туда же?! - притворно возмутилась. - Всё равно ведь рано...
   - Поклонники - это приятно. А там, глядишь, и половинку свою встретишь.
   - А если я уже её встретила? - ляпнула, не подумав.
   - Что?! Когда? Где? Почему сразу не сказала? - всплеснула руками родительница.
   - Эээ... это я так... для примера...
   - Дочь, не пытайся увильнуть! Выкладывай!
   - Ладно, - глубоко вздохнула. - Только пообещай, что никому больше не расскажешь.
   - Али натворила что?
   - Ну... Мам, я ж тогда ещё совсем глупая была, - протянула, опустив голову.
   - Постой, ты встретила свою половинку не теперь?
   - Да, тогда, когда к нам из чёрного клана воины приезжали. Ну, тогда, когда нападения крагенов и нежити были...
   - И кто он? - Эммм, Шаэль...
   - Тот, о котором ты не уставала болтать днём и ночью? А он что?
   - Не знаю...
   - Как это не знаешь?! Самец свою половинку коли найдёт, уж точно от себя не отпустит. Может ты ошиблась? Просто понравился тебе красивый парень, да в детское сердечко запал.
   - Мам, я ему косичку брачную тогда заплела. Видела, как ты такую отцу плетёшь и... вот.
   Мама прикрыла ладошками рот, расширенными глазами взирая на меня. Потом отмерла.
   - И камни, небось, родовые вплела? - строго спросила она.
   Покаянно кивнула.
   - И ни разу плетение не распалось? И пальцы не путались?
   - Нет. Только я... Мам, у меня почему-то семь прядей в руке оказалось.
   Осторожно глянула на родительницу, снова поражённо замершую.
   - Что ты сделала?! Ох, и зря я тебя по заднице не стегала! Может, хоть ума прибавилось! Как же нашим то сказать, что девочка наша не только суженого нашла, но и фактически замуж за него вышла...
   - А, может, не надо всем? - заискивающе спросила, ближе подвигаясь под родительское крыло.
   - Так делать же что-то надо. Отыскать этого твоего, понять, что к чему. Небось, не сладко теперь бедному. Это ты пока девчонкой босоногой бегала, он более-менее вольным крыланом был, а теперь, когда девой становишься, ни на кого ж другого и не взглянет.
   - Это же хорошо! Только моим будет...
   - Глупая девчонка! Что ты знаешь про свойство родовых камней?! Тем более тех, что в брачную косу вплетаются?! Думаешь, ты одна половину свою так рано встретила да обручение провела? До поры до времени камни не видны никому, даже самим жениху с невестой. Вот и представь, какой сюрприз твой Шаэль обнаружит однажды, если уже не обнаружил. Думаешь, помнит он девчонку сопливую?
   - Помнит, мам. Я ж его в нашей школе встречала, мы даже разговаривали, немного, правда.
   - Так что ж ты ему во всём не призналась? Испугалась? А теперь, коли встретишь, сразу расскажешь? Не так-то это просто, огорошить ТАКИМ.
   Помолчали вдвоём, мама что-то прикидывая в уме, я вопросительно глядя на неё.
   - Эх, придётся подключать бабушку и тётку Матри, - наконец, подвала итог своим размышлениям родительница.
   Сказано сделано. Через полчаса все три старшие женщины дома поглядывали в мою сторону, хмуря брови. Это только тётка Матри сначала всплеснула руками и довольно выдала:
   - Ай, и молодец, девка!
   А теперь вот сидят, думают, на меня пялятся, головами качают. Наконец, бабушка не выдержала, разогнала всех по койкам, сказав, что с утреца на свежую голову мысли светлые и придут.
   Общим итогом размышлений стало решение понемногу собирать так называемый гардероб невесты, а ещё надо было найти способ встретиться с Шаэлем и повиниться перед ним. Мама предложила разузнать всё об этом имурге, таким образом, определив лучший момент для встречи и разговора.
   - А ты как раз спокойно сможешь учиться, - закончила её речь бабушка. - Деду твоему поручу весточки в академию доставлять о нашем деле.
   Потом зашёл разговор о моей животной половине. Узнав, что я давно не выгуливала свою крылатую, родственницы чуть не побили меня.
   - Думаешь, как твои крылья вырастут, если держать их всё время в неволе?! - пыхтела бабуля. - Крыльям простор нужен, воздух! Сверстницы твои давно в небо поднялись.
   - Но я же...
   - Чем ты их хуже? Самочка твоя просто изящнее. Вот увидишь, местные дурищи ещё завидовать будут. А и молодец, внучка, даже с женихами их обставила!
   С этого дня все четверо под ехидными взглядами мужчин дома мы уходили на поляну, расположившуюся за поселением, ту самую, где я впервые обернулась, и тренировали бедную меня. Обернувшись, прохаживалась перед взглядами родственниц, разворачивала во всю ширь крылья, затем следовали уроки правильных махов, попытки взлететь, и много чего ещё. Возвращалась взмыленная и уставшая, в академии так не уставала, зато и радости прибавлялось. Тем более что перед самым отъездом назад в академию впервые удалось на несколько метров оторваться от земли!
   Едва приземлившись, понеслась к Дираку, похвастаться. Он почти тут же ухватил меня за руку и потащил назад на поляну, заставив показать всё на деле. Сам тоже обернулся и тихим полаиванием и порыкиванием пытался приободрить. Рядом с ним и оборот и взлёт прошёл легче, мы смогли даже немного пролететь до конца поляны. Я радовалась, что друг гордится мной, любуется. Может, и Шаэлю я такой понравлюсь?
   Дираку ещё пришлось дать моим наседкам-родственницам обещание, что по дороге он тоже будет меня тренировать в полёте, что и проделывал успешно до момента нашего расставания.
   На перепутье дорог, уводивших нас в разные стороны, Дирак вручил мне в подарок амулет перемещения.
   - Он, правда, пока может перенести тебя только поближе ко мне, - словно бы извиняясь, сказал друг. - Это всё-таки экспериментальный образец, хоть и доработанный мной только недавно. Так что, если что случится, используешь его.
   Чмокнула Дирака в щёку, парень покраснел.
   - Сэми, ну, ты чего?
   - Эх, не умеешь ты благодарность принимать, - хихикнула в ответ.
  
   ***
  
   Расставшись с другом, дальше добиралась сама, благо что, путников до городка, расположившегося невдалеке от академии, всегда было навалом.
   В общежитии стояла тишина, ребята сидели на занятиях, и я могла спокойно отдохнуть с дороги и разложить вещи. К возвращению Леонии успела согреть отвара и выложить на стол домашних пирогов.
   - Это всё мне? - с порога обрадовалась соседка, цапнула пирожок и, плюхнувшись на стул, вопросительно посмотрела на меня. - Ну, рассказывай!
   Проболтали до полуночи. И только я собралась отойти ко сну, сладко зевнув и завернувшись по самый нос в одеяло, Леония поделилась новостью.
   - Представляешь, к нам приезжал элитный отряд воинов! Все Чёрные демоны в одном месте!
   - А он, разве не один? Этот магистр из боевиков? - приподнявшись на локте, посмотрела на подругу.
   - Ну, ты совсем от жизни отсталая! Это ж целый отряд в двадцать воинов! Чёрные, потому что все из клана чёрных имургов, - разъяснила большинству известный факт Леония. - Демоны - потому как отважные и отчаянные. А какие красавцы! Все как на подбор! Весь женский состав академии на них облизывался. Кстати, этот магистр, который тебя так бесит, на время из академии уехал вместе с отрядом, так что бесить тебя пока будет некому.
   Вот не поняла, обрадовало меня это известие или нет.
   Дальше дни полетели за днями, да так быстро, что незаметно окончился первый учебный год. Особо отличившихся в учёбе освободили от сдачи большого количества зачётов и экзаменов, что не могло не радовать. 'Моя' десятка в полном составе вошла в число этих счастливчиков, впрочем, как и я. Можно было, конечно, уже и домой отправиться, но хотелось дождаться братьев. Эти оболтусы завалили один из зачётов и теперь готовились к пересдаче. Ну, что сказать, сами виноваты! Обрадовались, что Чёрного демона долго не было, и к тренировкам относились наплевательски, думая, что без проблем всё сдадут. А тут, вот 'сюрприз!', магистр и вернулся, аккурат к зачётам! Взвыли красавцы! Вот сейчас закончим с ребятами расчёты очередной нашей задумки, и побегу 'утешу' близнецов.
   Надеясь не столкнуться с айном Шиэлем, весело шагала к полигону боевиков. Хм, ребята их группы были на месте, а вот мои братики нигде не наблюдались. Спросила парней, призывно скалившихся в мою сторону, где могу найти Тамирра и Намирра.
   - Так они в душевую собирались. Там ищи.
   Ну, да! Дура я, однако, соваться в мужскую душевую?!
   - Да нет там никого, - закатил глаза черноглазый парень. - Все ребята здесь. Тамирру и Намирру повезло, закончили тренировку, вот их и отпустили.
   Пришлось поверить. Понеслась догонять близнецов, надо было договориться, в какой день отправимся домой, тем более отец просил кое-что прикупить в городе, и не мне же все эти тяжести таскать.
   Прежде чем войти в пристройку душевой, прислушалась. Водичка шумела, значит, братья там, а вон, кажется и их одежда. Подшутить что ли? Пока не поймали, стала подкрадываться к стопке вещей, но тут ноги неожиданно заскользили на разлитой кем-то мыльной воде, удивительно скользкой. Видно кто-то решил подшутить над близнецами, а попалась я. Отчаянно махая руками, пыталась сохранить равновесие. Гады, ведь и искру магии не пожалели! Меня выгнуло и наклонило вперёд. Ну, всё сейчас с полом поцелуюсь!
   - Ииии! - взвизгнула, расставив широко руки, пытаясь хоть за что-то ухватиться, со страху даже глаза прикрыла.
   Руки (о радость!) наткнулись на что-то, но это почти не задержало моё падение, так как это что-то вместе со мной заскользило вниз. Распахнула глаза, и под чей-то гневный вскрик плюхнулась на колени. В руках осталось чуть влажное полотенце, а перед глазами маячило чьё-то приличных размеров мужское достоинство.
   От входной двери грянул дружный ржач, а затем топот уносящих ноги шутников.
   - Прибью, поганцев! - бухнуло над головой.
   Вскинула взгляд вверх. О, нет!!!
   - Может уже хватит любоваться на чужие прелести?! - рыкнул Чёрный демон. - Поднимитесь и потрудитесь объяснить, что вы делаете в мужской душевой!
   - Я... я... - попыталась хоть что-то выдавить из себя.
   Попробовала встать, но ноги снова стали предательски разъезжаться, и я буквально ткнулась носом в то самое, что и видеть было не положено.
   - Да что за!.. - снова рыкнуло над головой, и одним движением, подхватив за шкирку, меня подняли на ноги.
   Со страху снова зажмурилась, ну, и чтобы снова не увидеть ЭТО. Зато почувствовала, как меня практически выпихнули на улицу и захлопнули дверь. Только тогда открыла глаза, оглядываться не стала, во избежание, так сказать. Вот же угораздило! Хотя что значит угораздило? Просто кто-то слишком 'умный' ПОМОГ! Я девушка добрая, и память у меня ОТЛИЧНАЯ! К тому же надо ОТБЛАГОДАРИТЬ весельчаков! У меня как раз где-то завалялся один интересный сбор травок, наконец-то, найду ему применение. А как хорошо он прочищает мозги! Вместе с кое-чем ещё!
   Уже вечером все те, кто был на тренировочной площадке боевиков, дружным строем штурмовали туалеты, а так как количество этих замечательных 'комнаток' было всё же ограниченным... Над незадачливыми боевиками ухохатывались все те, кто ещё задержался в академии. Особенно веселилась моя десятка, которой я, впрочем, без особых подробностей поведала об утреннем происшествии.
   - Опасная ты девушка! - сделал вывод Аинни.
   - А то! - ухмыльнулась я.
   Довольной была вплоть до следующего утра, пока меня настойчиво не пригласили в кабинет айна Реминнана.
   Скромненько стоя посреди кабинета, пыталась придумать нужные слова, чтобы оправдаться. Ясно же, что отчитывать будут за 'туалетные' дела.
   'Похоже не только', - быстро мелькнула мысль, когда в кабинет прошествовал ещё один мужчина.
   Щёки тут же окрасились румянцем под насмешливыми взглядами двух магистров.
   - Похоже, ошиблась комиссия, определив вас, Сэминн, к артефакторам. У вас просто талант к диверсионной работе, - начал 'издалека' куратор. - Может, расскажете, чем угостили наших дорогих боевиков, что они до сих пор... мммм... практически ночуют рядом с отхожими местами?
   Магистр боевиков хмыкнул. Я, не понимая глаз от пола, пожала плечами.
   - Конечно, - весело сказал Чёрный демон, - за 'шутку' их надо было наказать, но не таким же жестоким способом?! Тем более, кое-кто пострадал и безвинно.
   Магистры переглянулись и захохотали. Может, пронесёт, и меня не накажут? Робко взглянула на мужчин, стараясь не встречаться взглядом с чёрным имургом.
   - В целом я ваши действия одобряю, - отсмеявшись, выдал магистр боевиков. - Вот только на этих шутников у меня были определённые планы, а вы, выведя их из строя, эти самые планы порушили. А потому мы с вашим куратором переговорили и решили, что в наказание вам придётся не только излечить оболтусов, но и научить самим находить и делать лекарства от... кхм... 'туалетной' болезни.
   - Но я же артефактор, а не целитель... - пискнула я.
   - А это не важно, - прервал меня айн Риминнан. - А на каникулы и от меня задание получите.
   - Какое? - вздохнула, зыркнув на веселящегося Чёрного демона.
   - Придумаете амулет против подобных... отравлений.
   - Но мы же ещё не проходили... - попыталась возразить, но кто б меня слушал.
   - Уж исхитритесь! Надо же дать вашим талантам развиваться.
   Выпорхнув в приёмную, остановилась, чтобы отдышаться и остудить щёки. Тут же услышала из-за закрытой дверью дикий ржач. Гады! Веселятся за мой счёт. Я не я буду, если хотя бы одному паскость не устрою, лучше всего гадкому имургу!
  
   ***
  
   Домой отправились только спустя пару дней, успев и боевиков из интересного состояния вывести и помочь собраться братьям.
   Близнецы полдороги сидели с кислыми лицами, дома их Тимрин долго позорить будет, что простейшие зачёты с первого раза сдать не смогли. Сами виноваты, расслабились, посчитав себя лучше других, а вышло наоборот. Их вздохи мне настолько надоели, что решила хоть как-то приободрить братиков.
   - Ну, и чего носы повесили? Ведь не бездари, руки-ноги есть. Глупость из головы выветрится за каникулы, и, я уверена, в следующем году будете лучшими на курсе.
   Близнецы переглянулись, вздохнули.
   - Сэми, - наконец, подал голос Намирр, - мы тебе клянёмся, ты будешь нами гордиться!
   - Вот и хорошо, - улыбнулась я, братья тут же приобняли меня с двух сторон.
   Своё обещание они сдержали, так как едва успели приехать домой, занялись с Тимрином усиленными тренировками, часто убегая для этого в близлежащие лес и поле. Изредка и я с ними отправлялась тренироваться. Тимрин мной был доволен, а так как физической силой я не обладала, упор продолжал делать на ловкость и выносливость.
   Вечерами с женщинами дома решали, теперь уже нашу общую, 'проблему'. О Шаэле удалось мало что узнать, да и как это сделать, не особо отсвечивая перед чужаками. Мой позорный поступок тоже решили не афишировать, пусть и совершён он был в малом возрасте. Семья Шаэля была дружной и достаточно большой, у самого Шаэля насчитывалось помимо него ещё три брата, и все они входили в элитный отряд Чёрных демонов. Имена этих братьев выяснить не удалось, зато узнали, что все они в данный момент преподают в разных академиях нашего государства.
   - Что, и в нашей? - спросила я, внутренне надеясь, что моя догадка не подтвердится.
   - Пока не ясно, - ответила бабуля. - Этих Чёрных демонов тьма, а кто из них кто - гадать долго можно. Ты, раз уж знаешь одного, и поспрошай у него о своём Шаэле.
   - Да ни за что! - выпалила я, буквально подскочив на месте. - Этот... демон только смеётся надо мной да подначивает...
   Осеклась, увидев, как все переглянулись.
   - Ну-ка, ну-ка, поподробнее, - попросила, ехидненько улыбаясь, бабуля.
   Рассказала им всё без утайки. Хохот стоял чуть не на весь дом.
   - Вот и вы туда же! - возмутилась я.
   - Да ладно, Сэми, - отмахнулась тётка Матри, - и не такое бывает. Скажи-ка лучше, не имеет ли на тебя виды этот самый красавчик?
   - Да он меня в упор не видит. Вернее видит, только ляпы и курьёзы, веселиться за мой счёт!
   - Эх, посмотреть бы на этого магистрика! - мечтательно продолжила тётка Матри, за что получила по плечу полотенцем от бабули. - А что, я ещё ничего!
   Мы переглянулись и рассмеялись, тётка Матри громче всех.
   - Ладно, - успокоившись, взяла слово мама, - будем продолжать выяснять про твоего Шаэля, всё что можно. А ты уж постарайся никуда больше не влипать. А со своим заданием от куратора попроси помочь ани Фаррин, она твоими успехами всегда интересуется, вот и будет повод навестить её.
   - Ох, да! Я же ей в подарок пару амулетов привезла. Сама делала!
   Ани Фаррин на следующий день нашлась не сразу, знахарка в очередной раз отправилась на поиски редких трав. Искать её отправилась во второй ипостаси, тем более мне необходимо было тренировать оборот и полёт, который пока ещё не очень получался. Нюх в животной форме был во много раз лучше, поэтому найти знахарку по следам не составило труда.
   - Сэми, девочка моя! - обрадовалась ани Фаррин, едва моя мордочка показалась из-за кустов. - Всё взрослее и красивее становишься! А это что?! Когда успела?
   - Что? Где? - непонимающе спросила, пытаясь рассмотреть на себе то, что видела женщина.
   - Как что?! Брачная метка! И кого же осчастливила? Дружок твой, слышала, свою пару нашёл, и это не ты.
   - Эмм, я... А что, эту метку всем видно? - испуганно глянула на знахарку.
   - А что так испуганно? Поди, родители не знают?
   - Нууу... - протянула, смущённо опустив глаза.
   - Эх, уши тебе надрать! Рано ещё тебе шуры-муры с муженьком заводить. Мала ещё.
   - Так я же... Я только...
   Рассказала о своей детской 'шалости', куда деваться. Знала, ани Фаррин никому ничего не расскажет.
   - Мда, дела. А насчёт того, почему метку твою увидела. Дар у меня такой, бесполезный по-моему, ну, не суть... А вот 'муженька' твоего, действительно пора найти, да побеседовать с ним. Зная, какие мужчины в клане Чёрных... непросто тебе будет. И пусть ты ему парой оказалась, иначе бы камни родовые его не приняли и тебе косу заплести не дали, всё равно вот такого 'принуждения' чёрный не потерпит. А если планы у него были и не на тебя? А тут раз - и не мужчина как-бы, сила мужская на других почти не откликается, а потом и вовсе... Сам начнёт искать, кто ж его так 'пометил', если уже искать не начал. А как камешки проявятся, сыскать труда не составит.
   - Что ж делать то? - всхлипнула я.
   - Поди, всё ещё любишь его? Хотя... Ладно, совет мой прими: встретиться срочно надо с тем имургом, да объяснить всё, чай, простит дурочку малолетнюю.
   - Не можем мы найти его, - вздохнула я. - Как сквозь землю провалился, а к родне его не пойдёшь с таким, стыдно...
   - Да уж, вот как твоя глупость детская откликается. Ну, ничего, камни твои всё одно к нему притягивать будут...
   Разговор со знахаркой совершенно не успокоил. Что делать и как поступать, совершенно перемешалось в голове.
   Все каникулы мы пытались хоть что-то выяснить о местонахождении Шаэля, но мало что удалось узнать. Выяснилось только одно, что Шаэль и ещё несколько Чёрных демонов отправились куда-то на задание. Это дед расстарался, совершенно невероятным образом ему удалось оказаться в гостях в Чёрном клане и, не выдавая своего интереса, узнать нужную информацию.
   - Деда, ты у меня герой! - благодарно обнимала любимого родича.
   - Так, нежли, любимицу свою в беде оставлю?!
  
   ***
  
   Возвращались в академию с некоторым запозданием, а всё близнецы, им, видите ли, приспичило на охоту отправиться в последний день каникул. И эти умники 'совершенно случайно' вместо охоты в соседний клан в гости попали. Ну, да! А то мы не знали, что оболтусы ради новых девчонок туда вот уже неделю как наведываются. Своих-то мало, разнообразия подавай! Вот и "подали" тумаков тамошние парни, когда эти два молодца на чужих невест губу раскатали. Пришлось дома ещё два дня выхаживать. Зато от души наслушались нотаций от каждого члена семьи, и чертыханий от меня, зато что по их вине к назначенному времени не поспею.
   - Ну, Сэми, - недовольно заныл Намирр, пытаясь надавить на жалость, - это ж ты у нас пару нашла, не больно для этого стараясь, а нам тоже любви хочется.
   Эх, неудачно он это ляпнул!
   - Мало вам наподдали! - рявкнула я. - Таким, недалёкого ума, имургам, думаю, вообще не светит свою пару найти. Кто ж с вами водиться будет, если вы за каждой юбкой бегаете?! И только попробуйте в академии хоть что-то про меня вякнуть, всем тогда расскажу, как вас соседи сделали! Даже в красках распишу!
   Обиделись. Вот всю дорогу до академии со мной и не разговаривали. Так им и надо! Меня вот их молчание ни сколько не гнетёт, наоборот, есть возможность помечтать о Шаэле.
   В конце концов, братья оттаяли и почти перед самым прибытием даже подлизываться стали, а как иначе, если денежки на разные нужды в этот раз все мне отдали, сказав, что оболтусам они лишние. Теперь будут весь год ходить клянчить то на одно, то на другое. Знают, что люблю их, вот и пользуются моей добротой.
   - Опаздываем?! - раздалось откуда-то сбоку, едва мы вошли в ворота академии.
   Да что ж за невезение?! Почему именно сегодня именно он встречает опоздавших?!
   Промолчала, дав отбрехаться братьям. Но где там?! Мы же тут же язык проглотили, чуть ли не ножкой шаркаем, в глазки зеленющие виновато-заискивающе заглядываем.
   - Эмм, как-то так получилось, - ответила за этих молчунов. И тут же с вызовом спросила: - Но ведь занятия ещё не начались?
   - Дерзим? - усмехнулся Чёрный демон. - Ай-яй-яй! Может кто-то забыл, что ему придётся на дополнительные занятия ко мне приходить?
   Близнецы навострили уши, вопросительно поглядывая на меня.
   - Я помню, - буркнула, недовольно глядя куда-то в район груди магистра. - Так мы можем идти?
   - Идите, - махнули на нас царственно рукой.
   Едва мы удалились на достаточное расстояние, Тамирр спросил:
   - Ты что, правда, к нему на дополнительные занятия будешь ходить?
   Дождавшись моего кивка, переглянулся с братом.
   - Везёт же некоторым! И ведь не боевик!
   - Как же, повезло, - фыркнула я.
   - Да ты знаешь, что все с нашего факультета об этом мечтают?! Он же - Чёрный демон!
   - Тихо ты! - осадил его Намирр. - Услышит ещё, и тогда будет измываться весь год. Но, Сэми, это правда, он легендарный воин! Столько приёмов знает, нам и не снилось! А тут ты...
   - Ты вот, Тамирр, правильно сказал - не боевик я. И занимаемся мы не боёвкой, а созданием артефактов для вас. Словно у меня нет других дел?!
   Вот так, ворча, добралась до общежития. Леония уже была на месте, сидела на подоконнике и высматривала кого-то, поедая пирожок.
   - Ну, наконец-то! - вскрикнула она, соскакивая на пол. - Я второй день тут одна скучаю! Рассказывай, давай, как отдохнула.
   Занятия пошли по накатанной, новых предметов пока не было, поэтому влиться в новый учебный год было не сложно. Одно не радовало, а скорее даже раздражало, что именно на этой неделе, а конкретно сегодня, мне с десяткой предстояло идти на дополнительное занятие к чёрному имургу. Вот сижу, битый час уговариваю себя не злиться и не нервничать. А спрашивается, чего психую?! Всё же не одна там буду, и эти свои придирки магистр вряд ли при всех демонстрировать будет.
   Вообще, я первый раз шла именно на территорию сектора боевиков для работы с амулетами, раньше магистр сам к нам заглядывал, а теперь вот приспичило организовать занятие у себя. И ребята, поганцы, меня не дождались, унеслись раньше, теперь приходится, недовольно пыхтя, идти одной.
   Как нарочно на пути попадались прошлогодние знакомцы, по чьей вине я чуть не поцеловала 'прелести' Чёрного демона. Улыбаются заразы, мало я им очистительные процедуры устроила.
  - Каким ветром к нам такую красоту занесло? - скалил зубы кудрявый темноглазый парень.
  - Попутным! - огрызнулась я.
  - Может, он сдует тебя чуть левее, как раз к мужскому общежитию? - радостно предложил второй.
  - Облезешь! - зашипела в ответ.
   Заржали, гады. В общем, дошла весело. Ребята уже что-то активно обсуждали, рассматривая какие-то схемы. Магистра видно не было.
  - Сэминн, что так долго? Давай быстрее, глянешь свежим взглядом, у нас что-то не вяжется!
   Вот ведь! Вздохнула и, выбросив всё лишнее из головы, протиснулась к столу. Долго рассматривала линии чертежа, теребя выбившийся из косы локон, ребята молча смотрели на меня, знали, что сейчас меня лучше не дёргать.
  - Где то, к чему будем это крепить? - наконец, сказала я.
   Тут же под нос сунули нечто, больше похожее на двусторонний топор. Ну, а что, я не воин, чтобы знать название этого оружия. Тяжёлый, зараза. И это тоже надо учесть. А что если закрепить на рукояти пару элементов воздуха? А нашу заготовку вложить не в навершие, а в пластины внутри? Поделилась идеей с десяткой.
  - Ну, Сэми, ну, голова! - обрадовался Аинни.
  - Только схему придётся корректировать, - остудил его пыл Ниил, почёсывая затылок. - Или, вообще переделывать.
  - Да нет же! - успокоила его. - Просто немного удлинить и переплести часть линий. Эх, места на столе мало!
  - Сейчас! - одновременно вскрикнули ребята, стащили чертёж на пол, предварительно освободив побольше места.
   Стол отодвинули два крепких боевика. Как-то я их сразу не заметила. Наверное, это те, что являются экспертами по оружию, на мой взгляд, слишком молодые для этого, но кто их, боевиков, знает. На меня, в отличие от тех, уличных, они смотрели с явным уважением.
   Ниил увеличил размер чертежа, являвшегося ни чем иным, а созданным им своеобразным артефактом, захотел - увеличивай, хоть без конца, и материал, больше похожий на кожу крагена, износу не знает. Принялись ползать по полу, вычерчивая дополнительные элементы, то и дело приходилось подлезать под руку то одного, то другого парня.
  - Совсем сума сошли?! - раздалось где-то над головами.
  - Отстань! - чуть ли не гаркнула я, как раз всё стало так удачно укладываться, а тут кто-то лезет, мешает.
   Меня тут же за шкирку оторвали от пола и развернули к себе.
  - Вас сюда для дела пригласили, а не кувыркаться со всеми по полу! - рыкнул айн Шиэль. - Знал бы, что работаете в подобном... стиле, ни за что не взял в свою группу!
  - А я и не напрашивалась, - буркнула, пытаясь вывернуться из захвата. - Могу хоть сейчас уйти.
  - Сэми, ты чего?! - подхватились с пола ребята. - Магистр, мы...
   Принялись объяснять, что да как так получилось, даже те два боевика встряли. Я ехидно поглядывала на Чёрного демона, который продолжал удерживать меня в захвате. Думаете, ему стало стыдно? Только бровь дугой выгнул, хмыкнул и, наконец, разжал руку.
  - Ладно, показывайте, что у вас там...
   Вот уж теперь меня к чертежу насильно не затащить, пусть ребята ему всё объясняют, а я, вон, на стульчике посижу, сверху погляжу.
   Обсуждения понеслись по новой, но я не вникала, потому как взгляд зацепился за то, что как сигнальный флажок то и дело мелькало перед глазами. И вот почему я пялюсь на зад магистра?! Парни, вон, ничем не хуже! И ведь помню почему-то насколько там всё упруго... Сглотнула. Эх, куда-то не туда мысли лезут. Зажмурилась.
  - Сэминн, вы что там, спите? - громко задал вопрос магистр.
   Зачем я тут же посмотрела в его сторону?! Да за что же тебя боги наградили такими глазищами?! Взглядом, словно молнией приложило, даже ощутимо дёрнулась.
  - Идите сюда! Объясните, как собираетесь крепить свой амулет. Мне кажется, это будет непросто.
   Пошла, куда деваться. Старалась, правда, не оказываться ближе, чем надо, к магистру, он это заметил, но ничего не сказал, только усмехнулся криво. Нет, что ни говори, он умный, интересный собеседник, в нашем артефакторском деле много чего понимает. А всё одно бесит!
   Вернувшись в комнату, опять не застала Леонию. Вот вроде мы ровесницы, нам обеим по семнадцать лет, а парням глазки строит да по свиданиям бегает только она. Ну, как бегает, надеется ревность в своём гораке вызвать, а тот и в ус не дует, смотрит на Леонию, как на букашку. А та не расстраивается, упорно за своим красавцем бегает. Опять, небось, пытается под его окна пробраться. Зря, там такая защита стоит, магистры свою личную жизнь от студентов и чужаков, ого как, оберегают.
   Явилась Леония спустя пару часов, я уже в кровать улеглась.
   - Вот не понимаю я тебя, - выдала подружка с порога, - этот магистр боевиков - красавец, каких мало, мужчина-мечта, а ты в комнате киснешь.
   - Да зачем он нужен мне? Ничего, кроме раздражения, рядом с ним не ощущаю...
   - Ой, ли?! - фыркнула Леония. - У тебя такая возможность часто находиться рядом с ним, а ты себя ведёшь, словно он тебя против шерсти гладит. Если б мой Риминнан на дополнительные занятия звал, я б... ух!
   - Отстань!
   - Неужели всё о своём женихе мифическом вздыхаешь? Сэми, любовь прекрасна! - подружка принялась кружиться по комнате, счастливо улыбаясь.
   - Остынь уже, любвиобильная, нам всё одно ещё рано...
   - Ну, целоваться-то уже можно!
   - Это ты меня на что толкаешь? С этим вредным имургом целоваться? - возмутилась, чуть привстав на постели.
   - А вдруг понравится?
   Рассмеялась, бросив в Леонию подушку.
   Вот так весело проходили наши вечера. Дни были заполнены учёбой и дополнительными занятиями. К боевикам мы ходили ещё пару месяцев, а потом айн Шиэль куда-то исчез, и стало как-то спокойнее. Наш куратор только сообщил, что у магистра срочные неотложные дела, а мы в освободившееся время можем найти себе занятие по душе. Вот я радовалась!
   Счастье продлилось до конца года. Ребята, правда, расстраивались, им понравилось работать с боевиком, я, чтобы не раздражать свою десятку, тоже изображала сожаление. Только близнецы видели мою довольную улыбку. Братья не понимали моей радости, пальцем у виска крутили. Знали бы, как бесил меня этот имург, своими глазищами зелёными, мощным тренированным телом, красивыми кистями рук, бархатистым голосом... Ну, и многим чем ещё. А так, тихо, спокойно. Теперь ничто не помешает мечтать о Шаэле.
   По приезду домой нам устроили праздник. Близнецы порадовали всех успехами, мне и без того всегда были рады, а старший братик, наконец, привёз домой свою суженую для знакомства с семьёй. Замечательная девушка, надо сказать, всем по сердцу пришлась. Свадьбу решили на следующий год справлять, хоть братик, хи-хи, и не доволен был. Видели мы, как он на свою любимую облизывался. Небось, уже вкусил прелести ночных удовольствий. Это не я, это Намирр ляпнул, едва Ирман с невестой в сад ушли. Ох, бабуля его с тёткой Матри по кухне полотенцами и погоняли! Нам на развлечение.
   Мама вечером в комнату ко мне зашла, посекретничать. Сказала, что деду удалось выяснить, что весь отряд Чёрных демонов на задание в Дикие земли отправился. Что случилось да как неведомо, но то, что на благо всем этот поход, точно известно, недаром снаряжали отряд почитай все имурги. dd>   - Мам, но ведь Дикие земли так далеко?! dd>   - Далеко, - согласилась она, присев рядом и приобняв. - Придётся тебе суженого своего подождать ещё. Зато и подрастёшь, и спокойно год отучишься. dd>   - Год? dd>   - Так ведь не на гулянье отправились. Дорог там отродясь не было, к тому же зверьё разное да нежить. Чего загрустила? Вернётся твой Шаэль, никуда не денется! Недаром чёрные - самые лучшие воины. А тебе вот пора бы узнать кое-что о том, что происходит между возлюбленными. dd>   Уши и щёки у меня ещё долго горели после услышанного. Мама ушла, а я всё заснуть не могла, пытаясь себе представить, как возможно то, что описала родительница. Тем более когда у мужчин там всё такое большое. Что-что, а в тот раз у противного магистра боевиков я ТО САМОЕ разглядеть успела, хоть и постаралась побыстрее забыть. А теперь вот стоило представить, как оно всё происходит, память чуть ли не в подробностях подкинула образ ЭТОГО... орудия... dd>   Накрывшись с головой одеялом, мысленно простонала. И тут гадский имург меня достал, сам незнамо где, а в мысли всё одно пролез. dd>   До самого начала учебного года тренировалась с оборотом и полётами. Моя животная половина подросла и уже не походила на милого щенка. Я была пусть и мельче, но гораздо изящнее других самочек клана. Это оценили и парни поселения, как-то застав мой полёт. Рты пораскрывали да слюнями пол поляны закапали. Теперь то никто из них меня недолётком не назовёт. Ха-ха, даже попытались клинья ко мне подбивать! А оно мне надо? Тем более что свежи ещё воспоминания об их неприязни да мерзких словах, что преследовали меня всё детство. Пытались извинения просить, я как бы простила, да общаться всё одно не захотела, не интересны они мне. dd>   Каникулы пролетели как-то незаметно, наш с братьями восемнадцатый день рождения запомнился 'взрослыми' подарками. Тамирру и Намирру отец с дедом парные клинки из стали гораков подарили, а мне ожерелье из родовых камней. Красотища! Близнецы потом в академии перед друзьями новым оружием долго хвалились, а я свою красоту бережно в сундучок специальный убрала, одену ожерелье на встречу с Шаэлем теперь. dd>   Учёба снова не доставила каких-либо трудностей. Так что всё бы ничего, только всё чаще какая-то тоска накатывала, сердце и душа звали куда-то. Я в такие моменты старалась одна не оставаться, тяжело было. Убегала к своей десятке, за делом мысли лишние исчезали. Леония всё на шалости разные подбивала, вот только мне того не хотелось. Зато вскоре я была включена в команду по игре в ленты. dd>   Раз в месяц проводили соревнования между первым и вторым составом, побеждали с переменным успехом, но никто не расстраивался, ведь удовольствие от игры того стоило. Мы даже съездили к соседям в Иллинин, провели пару игр, выиграли, естественно. За победу нас наградили поездкой в главное поселение Чёрных имургов, где нас должны были отвести в одно из главных святилищ имургов - Озеру Духов.
   На радость мою десятку тоже направили туда же, поэтому ехать было не скучно. Ребята сыпали шутками, рассказывали разные истории, поэтому нашу повозку то и дело сотрясали взрывы хохота. Айн Реминнан косился на нас, качал головой, но не вмешивался. Вообще нас, награждённых, было чуть больше тридцати, так что толпа собралась приличная. А если учитывать, что девушек в этой толпе было всего четверо, повышенное внимание нам было обеспечено. И не только от наших парней, но и от всех встречающихся мужчин. Смешно было смотреть, как пыжились ребята и грудью вставали на нашу защиту, словно нас украсть собираются.
   В дороге были всего пару дней, так как в основном передвигались порталами. У самых ворот главного поселения нас разделили на три группы, и как мне не хотелось остаться со своей десяткой, пришлось топать дальше вместе с девчонками и айном Реминнаном.
   Сначала нас отвели в гостевой дом, где мы освежились и немного отдохнули, а затем вкусно и плотно накормили. Всё бы ничего, но нам, девушкам, уделяли слишком много внимания. Это, конечно, понятно, ведь свободных самочек не так много, но зачем же пялиться так пристально?! Какие-то два ненормальных попросили показать им наших животных половинок, мы на это лишь фыркнули, зато наши ребята, тут же оттеснили чужих самцов, окружив наш стол стеной. Айн Реминнан только ухмылялся, зная, что нас просто испытывают, проверяют на умение сдерживать себя. Дурацкая, если честно, проверка, но кто их этих Чёрных знает. Может, у них так принято.
   В конце обеда молодняк разогнали старейшины, стало не в пример спокойнее.
   - Приветствуем вас на землях Чёрного клана! - с доброй улыбкой сказал самый представительный из старейшин. - С вашей академией у нас давняя и крепкая связь, почти каждый из нас когда-то являлся её учеником, так что нам вдвойне приятно видеть вас здесь. Сегодня вы отдыхаете, знакомитесь с поселением, а завтра мы отведём вас к Озеру Духов.
   - Есть ряд определённых правил, - продолжил речь ещё одни старейшина, - которые необходимо соблюдать в святилище. Девушкам и юношам выдадут специальную одежду, только в ней вы можете посетить Озеро Духов. У входа вы оставите обувь. И, ещё одно, волосы необходимо распустить, так духам легче общаться с вами.
   Выслушав наставления, пару часов побродили по поселению. Мне здесь нравилось. Красиво, чисто, по-домашнему уютно, несмотря на большую численность поселения. Интересно, а здесь ли дом Шаэля? Очень на это надеюсь, и, пожалуй, завтра поинтересуюсь, а сегодня жутко устала.
   Спалось на новом месте удивительно сладко, даже ставшая уже привычной тоска растаяла. Поэтому утром встала бодрее, чем обычно и, умывшись, одела предложенный наряд и распустила косу.
   - Ох, Сэминн, какие же у тебя красивые волосы! - всплеснула руками Миннари.
   Улыбнулась в ответ. Дирак об этом мне не раз говорил, как и родственники, ведь только они могли видеть полностью распущенную косу. А теперь вот почти весь клан Чёрных будет любоваться...
   Едва мы вышли, со всех стороны послышался восторженный присвист. Так, смущаясь от каждого восхищённого взгляда, добрались до лестницы, ведущей вверх к площадке перед входом в пещеру. Если б мы не были тренированы, то к концу подъёма пыхтели бы, как толстопопые пушистики, а так только выдохнули облегчённо и с любопытством огляделись.
   Площадка перед входом была довольно внушительной и отполирована ногами до блеска. Ещё бы, ведь обувь оставляли у первой ступени лестницы, а далее шли босыми.
   - Они тут что, танцуют? Слишком уж гладенько, - высказался Аинни.
   - Танцуют, - ответил Миррек, сам являющийся одним из имургов чёрного клана, - обряды проводят, обручения. Это нам сегодня повезло, что народа мало.
   - Ты считаешь, что наша группа это мало? - усмехнулся Фаиль.
   За разговорами дошли до арки входа. Сама арка была увита густым плющом, толстые стебли украшали бело-розовые цветки, аромат которых разносился по округе, приятно щекоча обоняние.
   - Вам повезло оказаться здесь в период цветения, - пояснил Миррек. - Так бывает только два раза в году, поэтому и вас пригласили сейчас, чтобы показать святилище во всей красе.
   Стены пещеры внутри светились синеватым светом за счёт того, что были пронизаны пластами породы кристаллита Аллуна. Этот кристаллит ещё называли камнем душ или, чаще всего, магическим кристаллом. В этом магическом свете ярким пятном выделялся алтарь, словно бы горящий алым пламенем, а дальше отливая лунным серебром мерцали воды озерца. К нему с двух сторон от алтаря вели ступени, по краям которых зелёной лентой вился ещё один вид плюща, его ещё называли 'наземником'. 'Наземник' никогда не цвёл, зато его листья могли одновременно иметь несколько оттенков зелени, от светлого, почти прозрачного, больше отдающего в желтизну, до цвета тёмного изумруда. Всё вместе создавало просто невозможную красоту.
   Мы стояли, в немом восторге обозревая святилище. В тишине вдруг стала слышна нежная мелодия, проникающая прямо в душу, уносящая весь негатив, взамен наполняя силой, радостью.
   - Поющие камни... - потрясённо прошептал Аинни.
   Миррек только ухмыльнулся, глядя на наши потрясённые мордахи.
   - Ну, кто говорил, что не стоило сюда идти? - спросил он, ни один из нас больше не издал ни звука.
   К алтарю нас не подпустили, сказав, что для этого нам надо взять себе в пару кого-то из Чёрного клана и только затем провести у алтаря свадебный обряд, зато позволили приблизиться к озерцу. Только теперь стало понятно, зачем мы одели свои наряды и распустили волосы. Нужно было войти в воды озера, окунуться в него с головой, чтобы магия, содержащаяся в каплях воды, проникла в нас, соединилась с нашей магией, усилив и укрепив её, заодно очищая нас от болезней.
   Выйдя из озерца, поняла, что чувствую необыкновенный подъём и бодрость, удивилась, что одежда тут же высохла, не позволив увидеть остальным очертания практически обнажённого тела. Шагая мимо алтаря, почувствовала, что и волосы мои больше не висят мокрыми прядями. Скосив глаза на алтарь, чуть не споткнулась, увидев, как из полыхающего красным маревом света на меня с улыбкой смотрит женское лицо.
   - Кто это? - спросила в никуда, но мне ответил один из старейшин, каким-то образом оказавшийся рядом.
   - А кого ты увидела? - спросил он.
   - Женщину, красивую... она улыбается...
   - Хм, значит твой суженый один из нас? И он где-то рядом... Богиня благосклонна к вам, раз духом показала тебе свой образ. Ну, не стой, беги вперёд, догоняй своего любимого!
   Я сморгнула, огляделась. Ребята уже выходили из всятилища. Оглянулась ещё раз на алтарь, женское лицо всё ещё было там, но на этот раз дух подмигнул мне и лишь затем исчез. И что бы это значило?
   Подходя к арке выхода, услышала голоса, радостно кого-то приветствующие. Сделав пару шагов вперёд, застыла, сердце забилось пойманной птицей.
   Среди веселящейся толпы огромных мужчин, только-только вступивших на площадку перед входом в святилище, стоял Шаэль. Как же давно мы не виделись! Я, наконец-то, смогу поговорить с ним, расскажу о своих чувствах, ну, или попытаюсь это сделать, к тому же ему надо узнать о том, что нас связывает. Мама сказала, что косичка, что я ему заплела, уже должна бы стать видна, тем более сейчас его коса, как и у всех перед святилищем, была распущена.
   Прижав руки к груди, сделала шаг вперёд, но меня остановили на следующем шаге слова Шаэля сказанные друзьям.
   - А это моя Тиаминн! Моя пара!
   Из-за плеча Шаэля выскользнула смущённая блондинка, имург тут же прижал её к себе, счастливо улыбаясь.
   'Как же так? А я? Разве может так быть? Ну, вот же моя косичка!..' - пронеслось молнией в голове, глаза нашли плетение и камни перевивающие её, но... Это было не моё плетение! И не мои родовые камни! Мои - цвета солнца, золотичто-жёлтые, а эти - алые, словно капли крови...
   Сердце кольнуло, словно расплавленной иглой. Дыхание спёрло от боли. Глаза бегали с одного имурга на другого, пытаясь хоть как-то удержать меня на краю сознания, и вдруг зацепились за что-то до боли знакомое. Моё семипрядье... мои камни... Но почему они (сглотнула)... почему украшают голову ЕГО?! Чёрного демона, айна Шиэля?! Ненавижу!!!
   В глазах резко потемнело, и сознание, наконец, покинуло меня.
  
   ***
  
   - Сэминн. Сэминн... Айн Риминнан, что с ней? - спросил кто-то голосом Аинни.
   - Видимо, переволновалась, - ответил магистр. - К тому же я не имург и не знаю, как святилище действует на вас.
   - Так мы что, не пойдём на вечеринку? - недовольно спросил Миррек.
   - Пойдем, только дождёмся, когда девочка придёт в себя.
   - Здорово, что Шаэль женился! Надо же было отправиться за тридевять земель, чтобы встретить там свою пару! - восхищался Миррек. - Вот закончу академию и тоже куда-нибудь отправлюсь...
   Судорожно вздохнула, из глаз тут же покатились слезинки.
   - Вон, и Сэминн прочувствовалась, - продолжил болтовню Миррек. - Небось, тоже о своей паре мечтает.
   - Уберите его, - чуть ли не простонала, открыв, наконец, глаза.
   - Кого? - не понял айн Риминнан.
   - Его, - ткнула пальцем в Миррека.
   - Эй, за что?! - возмутился парень.
   - У меня от тебя голова болит, - прошипела я. - Болтаешь и болтаешь!
   - Да что я такого сказал?!
   - Миррек, выйди, - приказал горак, и, дождавшись, когда он выйдет, посмотрел на меня. - Ну, что, девочка, тебе лучше?
   Кивнула.
   - Но на праздник не пойду!
   - Сэми, но там же будет так весело! - встрял Аинни.
   - Вот и идите, - вздохнув, ответила я. - Мне ещё нужно немного полежать...
   - И то верно, - кивнул айн Риминнан. - Ты ещё до сих пор бледна. Ладно, мы тогда пойдём, ребята тебе сюда угощения принесут.
   Мужчины ушли, а я вспомнила, что стало причиной моего обморока, и заревела. Все мои мечты и надежды рухнули в один миг. Как, ну, как я могла ошибиться и заплести брачную косичку этому... магистру?!!
   Что я помню о том дне? В комнате было двое, один спал, целиком закутавшись в одеяло, второй... Я видела только чудесные шелковистые волосы, такие мог иметь только Шаэль... И, как оказалось, его родные братья! Я... я дура!!! Сама, своими руками, привязала себя к Чёрному демону Шиэлю! Что мне теперь делать? Шаэлю я ещё могла рассказать о том, что произошло в детстве, он бы понял, простил. А магистр боевиков... просто размажет меня по стенке! Я боюсь его, он меня бесит, раздражает, он... Шаэль, ну, почему же всё так?..
   Заслышав приближающиеся шаги, замерла, нырнула с головой под одеяло и затихла.
   - Ну, как она? Пришла в себя?
   О, нет! Только не он! И только не сейчас!
   - Да, всё нормально.
   Хм, айн Риминнан вернулся с праздника.
   - И что с ней было?
   - Обычный обморок. Видимо, переволновалась. Ваше святилище - сильная штука.
   - Вижу, ты всё надеешься туда попасть? - голос Чёрного демона сочился насмешкой. - Для этого тебе надо жениться на одной из нашего клана.
   - Ты, я вижу, уже женился, - так же насмешливо ответил айн Риминнан. - И кто ОНА?
   - Представляешь, я бы тоже это хотел знать...
   - В смысле?
   - В смысле, что женитьба прошла мимо меня. Просто поразительно, не успел вернуться из поездки - проявилось брачное плетение. Сам до сих пор в шоке.
   - Так это поэтому ты перестал захаживать к Тинтель? Или всё же на самом деле решил с ней расстаться?
   - И то и другое. Но всё равно, найду ту, что одарила меня своими родовыми камнями...
   Столько угрозы прозвучало в его голосе, что я не выдержала. Тихонько подбежала к своим вещам, запихала их с рюкзачок, нашла артефакт перемещения, что всегда носила с собой, и мысленно задала себе место перемещения. Дирачек, помоги!
  
   ***
  
   - Сэми, ты - дура!
   Виновато посмотрела на друга и Амину, сидящую рядом со мной.
   - Где были твои мозги, когда ты плела Чёрному демону брачную косу?! Это ж надо было додуматься!
   - Я маленькая была. Глупая, - попыталась оправдаться, хотя, Дирак прав, я - дура!
   - Ты ведь понимаешь, что он тебя всё равно найдёт? - дождавшись моего кивка, почесал затылок. - Может, пойти и сейчас ему во всём признаться?
   В ужасе отрицательно замотала головой.
   - Эх, Сэми, на что ты меня толкаешь?! - устало сказал Дирак, наконец, присаживаясь, Амина тут же вскочила, уселась любимому на колени.
   - Хороший мой, ты же что-нибудь придумаешь? - ласково спросила Амина, успев подмигнуть мне.
   - Куда ж я от вас двоих денусь?! - чмокнув любимую в щёчку, сказал Дирак. - Так, сейчас есть и спать, а я пока буду думать, что делать...
   Дирак ушёл в своё общежитие, Амина тут же потянула меня в небольшую комнатку, устроенную специально для принятия пищи. Я сразу вспомнила, что в Академии воинов подобной роскоши мы были лишены, хочешь есть - шагай в столовую. Дождавшись, пока я наемся, Амина потащила меня назад в комнату. Бросила на соседнюю кровать ночнушку.
   - Переодевайся и рассказывай, какой он.
   - Кто? - чуть не запутавшись от вопроса в одежде, пискнула я.
   - Как кто?! Этот твой Чёрный демон.
   - Ами... - простонала я.
   Так или иначе, но подружка выпытала всё о айне Шиэле, отругала меня по второму кругу.
   - Ну, а может он и ничего. Может, всё сразу у вас сладится.
   - Ами, он всё время раздражает меня, смотрит так, бррр... Красивый, конечно, зараза, но... гад! Всё время словами словно кусает. А тут я ему всё расскажу? Не, не, не, я сама себе ещё дорога, чтобы попасться в его лапы.
   Мы ещё долго мусолили эту тему, но в конце концов всё же выдохлись и заснули.
   Дирак разбудил нас рано, не смотря на наши недовольные стоны.
   - А вот нечего было языками трепать полночи! Живо встаём, умываемся, завтракаем и обсуждаем то, что я придумал.
   Вот уж тут мы с Аминой быстро повскакали. Едва успели заглотить последний глоток взвара, вопросительно уставились на Дирака.
   - Во-первых, тебе сейчас нужно будет вернуться к своим, - начал он.
   - Нет... - простонала я.
   - Да-да, моя хорошая, ты вернёшься, чтобы тебя не стали хоть в чём-то подозревать, особенно этот... демон. Будут спрашивать, где была, скажешь была у родных, покажешь мой амулет...
   - Но разве это не секрет?
   - Я всё равно собирался его на экзамене показывать, а тут, скажешь, испытание проводил, вот и дал тебе по дружбе. Мы с тобой артефакторы, в это поверят сразу, думаю, вас куратор ещё и посмотреть на артефакт попросит. Ты дай, но потом назад забери, ещё пригодится.
   - И что дальше? - спросила уже Амина. - Это проблему Сэми не решает.
   - А вот тут, - продолжил Дирак, - возникает 'во-вторых'. Если ты так боишься своего магистра, значит надо сменить академию. Переведёшься к нам, уж здесь то мы тебя в обиду не дадим.
   - Думаешь, отпустят? Да и как я объясню, что вот так срываюсь в середине обучения?
   - Скажешь, что жених у тебя тут, без него жить больше не можешь.
   - Какой ещё жених?
   - Сэми, - успокаивающе погладила меня по плечу Амина, - Дирак сыграет твоего жениха. Если что и братья твои подтвердят, что у вас давняя связь. О том, что мы с Дираком пара здесь не все знают, так что всё получится.
   - Думаете, такая причина подойдёт?
   - Вполне, - ответил Дирак. - Такое иногда происходит. И, да, иди сразу к главе академии, куратору своему ничего не объясняй. Не забудь домой весточку отправить, раз уж они в курсе твоей глупости, а то ринутся ещё в академию, всю конспирацию погубят.
   Уточнив некоторые детали, стала собираться. Амина расцеловала меня в обе щёчки, словно бы наполняя решимостью, Дирак обнял крепко-крепко и активировал амулет.
   Попала прямо в комнату в поселении чёрного клана.
   - Сэминн! - тут же подскочил ко мне айн Риминнан. - Это что сейчас было? И где тебя носило?! Мы тут все с ног сбились, тебя разыскивая!
   Ну, я и наплела всё то, что мы с ребятами придумали. Куратор тут же вцепился в амулет, практически забыв, причины своего нахождения в моей комнате. Забросал вопросами, что да как работает. Я ему посоветовала, поинтересоваться этим у создателя. Еле-еле забрала вещицу из рук горака, глаза которого горели исследовательским огоньком. Взяв с меня обещание, познакомить со столь талантливым артефактором, куратор, наконец, удалился.
   Выезжать назад в академию мы должны были на следующий день. Я, чтобы случайно не встретиться с айном Шиэлем (ну, да, не могу его пока никак по другому называть), отговорилась, что ещё не очень хорошо себя чувствую, поэтому просидела весь день в комнате. Едва кто-то подходил к моей двери, ныряла под одеяло, притворяясь спящей. Один раз в комнату зашёл Шаэль, но увидев, что я 'сплю', ушёл. Вот зачем? Только разбередил все чувства, из-за чего снова проревела всю ночь.
   Утром всё время держалась за спинами своей десятки, и, слава богам, не встретилась ни с Шаэлем, ни с его братцем. Надеюсь, до моего отбытия в академию Дирака и не встречусь. Плохо, что парни заметили мою нервозность.
   - Сэминн, ты какая-то странная стала после святилища.
   - Вот-вот. Всё время оглядываешься и... грустишь.
   - Да, ну, вас! - натянуто улыбнулась. - Просто плохое настроение.
   Ребята пожали плечами. А я подумала, ну, вот как я скажу им, что перевожусь в другую академию? Они ведь надеются на меня, столько планов совместных строили, и в них столько основывается на моих способностях. А теперь я их подведу?! Из-за того, что когда-то сама наворотила?! А ведь я уже не та глупая девчонка, что бежала со всеми своими проблемами то к отцу, то к старшему брату! Пора самой научиться отвечать за свои поступки. А если так, то... я никуда не побегу! И будь, что будет!
   На одной из остановок отправила послание Дираку с извинениями и объяснениями. Он поймёт, ведь знает меня лучше других.
  
   ***
  
   Вернувшись в академию, сразу же написала и домой, о том, что у меня есть определённые новости, требующие срочного обсуждения. Мама ответила, что с нетерпением ждут меня на каникулы после всех зачётов, там и поговорим.
   Чтобы не забивать себе голову разными 'неудобными' мыслями, всецело отдалась подготовке к зачётам. Поэтому достаточно легко всё сдала, хотя этому способствовало и то, что Чёрный демон до сих пор не вернулся в академию.
   Нет, я его, конечно, увидела издалека, но уже когда вместе с братьями покидала академию.
   Пролетело три года обучения, ещё столько же предстоит. Но чувствую, теперь многое изменится...
   - Ох, ты ж, бедовая моя! - причитала бабуля.
   - Это ж надо было встрять, да ещё так! - качала головой тётка Матри.
   - М-да, судьба любит пошутить, - изрёк дед.
   - Может, всё и к лучшему, - поспешил успокоить отец, прижимая меня к своему боку.
   - Или всё же стоило принять предложение Дирака? - спросила мама.
   - Бежать от проблем - не выход, - нахмурился дед.
   - И то верно, - поддержала его бабуля. - Надо присмотреться к этому магистру. Кто знает, может, как-то само всё и разрешится. Тебе он хоть нравится, Сэми?
   Все уставились на меня. А я... ну, не буду же рассказывать, что уже успела увидеть айна Шиэля чуть ли не во всех подробностях. Уф, даже покраснела. Родственники переглянулись, решив, что магистр мне не просто нравится, раз такие краски украсили мои щечки.
   - Эк, ты, дева, быстро свои пристрастия меняешь! - снова всплеснула руками тётка Матри., на неё тут же шикнули. - Ну, а что?! Эх, вся в меня! Я, помнится, влюбчивая была... dd>   - Вот ещё! - возмутилась бабуля. - Ты, сестра, не больно то ври! Знаю я, за кем ты с детства бегала! dd>   - Ну, и что? Немного хвостом повертела для виду, чтобы мой красавчик, не больно много о себе мнил. Зато до сих пор весь мой! dd>   - Вы мне внучку не портите своими россказнями, - встрял дед. - Она у меня умница, не то что некоторые. А то, что спутала одного с другим, так то ж мелкая была. dd>   - И мы ещё посмотрим, когда отдать малышку этому Чёрному, - согласился с ним отец. - А если девочку мучать начнёт, так хвост и уши обдерём, не посмотрим, что воин великий. dd>   Тут в комнату ввалились близнецы. Уж больно довольные, наверняка снова где-то набедокурили. Вот уж кого время ничему не учит! dd>   Разговоры при этих болтунах вести смысла не было. Влезут, такого насоветуют, что голова кругом. Правда, кое-что эти олухи успели подслушать. dd>   - Ну, сестрёнка! Какого имурга отхватила! - заржал Намирр, плюхаясь на ближайший стул. dd>   - Это ж надо было так удачно тогда к гостевому дому сходить! - брякнул Тамирр. dd>   Во, дурак! Я ж их участие в той истории, как могла, скрывала. Теперь кому-то неслабо перепадёт! dd>   - Ну-ка, ну-ка, поподробнее, молодой человек, - прищурился дед. dd>   Вот тут то братик и понял, что лишнего сболтнул. dd>   - Эээ... ну, мы пойдём... дел столько... - попятился к двери Тамирр, Намирр подхватился и рванул к двери. dd>   - А, ну, стоять! - гаркнул дед и рванул следом за внуками. dd>   Мы ещё долго слышали, как он гоняет их по двору. dd>   - Так что ты надумала, Сэми? Будешь признаваться своему суженому? - спросила мама. dd>   Я сначала пожала плечами. dd>   - Подожду, пожалуй, немного, - ответила, в конце концов. - Может, всё само как-нибудь разрешится... dd>   - Ага, пока твой магистр не сообразит, чьи родовые камни его причёску украшают, - хмыкнула тётка Матри. - Интересно, быстро ли он сообразит, в каком клане нужно искать своё 'сокровище'? dd>   - Да, Сэми, - перебила её бабуля, - а ты точно видела, что его брачное плетение с камнями проявилось? dd>   - Проявилось, - вздохнула я. dd>   - Так, может, это из-за того, что вы оба были рядом со святилищем? - внёс свою лепту отец. - Полностью оно проявится, когда и твои волосы его родовые камни украсят. dd>   - Пожалуй, любимый, ты прав, - согласилась с ним мама, посмотрела ласково на меня. - Если будешь как можно реже оказываться рядом со своим суженым, родовые камни не засветятся, и у тебя будет время подумать и решить, как строить свои отношения с этим имургом. dd>   - Ага, - снова встряла тётка матри, - только долго не думай, а то этот самый имург в ответ такого напридумывает, мало не покажется. dd>   - Ну, вот что ты девочку пугаешь?- пихнула её в бок бабуля. - Сама то в её годы сколько всего творила? Хорошо быть умной задним числом! А потом, это её жизнь, и ей решать, что и когда делать. Мы то посоветуем, да много ли помощи от наших советов? Времена то другие. dd>   - Пожалуй, ты права, - наконец, согласилась с ней тётка Матри. - Лучше учиться на своих ошибках. А мы, поддержим любое решение нашей девочки! dd>   Эх, как же я люблю свою семью!
  
   ***
  
   Братья, поганцы, всю дорогу подкалывали меня. Нет, я знала, что дальше нашей семьи история с брачной косичкой не пойдёт, но ничто не могло помешать этим паразитам наедине доставать меня. Ничего, вот встретят братцы свою единственную, тогда и я повеселюсь.
   У самых ворот в академию вжала голову в плечи, боясь, что среди встречающих прибывающих студентов снова окажется Чёрный демон. Но, к моей великой радости, сегодня была очередь айна Риминнана, вот уж кому я обрадовалась. Невдалеке от него прогуливалась Леония, вот же ж, всё надеется завоевать горака. Хотя... или мне показалось, или магистр то и дело довольно косится на неё. Хм, похоже лёд тронулся!
   - Сэминн, прибыли, наконец, - поприветствовал меня куратор, едва братья унеслись к своим друзьям. - Хорошо отдохнули? Что ж бегите отдохнуть с дороги. И... прихватите свою подругу, становится прохладно, а она в излишне лёгком платье.
   Сцапав Леонию за руку, потащила её в комнату. Там поделилась своими наблюдениями с подругой, она сначала довольно раскраснелась, затем зависла, задумавшись, и, наконец, выдала:
   - Что ж, пора приступать ко второму пункту плана!
   - Что ещё три года будешь этот второй пункт в жизнь претворять?
   - Нет, самое главное произошло, - растянув губы в улыбку, ответила Леония. - Он заинтересовался.
   - И что же второй пункт?
   - Заставить ревновать! - усмехнулась подруга. - Это усилит интерес. Разбудит инстинкт охотника, а я, так уж и быть, выступлю в роли дичи.
   - Думаешь, выйдет?
   - А то! Меня этому бабушка научила, она так деда в свои сети заманила, до сих пор душа в душу живут, деток, огого, сколько наплодили.
   - А ты, никак, тоже об этом мечтаешь? - хихикнула я.
   - Об этом все женщины мечтают. Представляешь, я сижу в саду, а рядом бегают маленькие гораки и имурги. Тут как повезёт: либо моя кровь сильнее окажется, либо Рими. Что хохочешь?! Вот найдётся у тебя суженый, и как начнёте себе потомство делать! Да хватит ржать!
   Настроение стало преотличным и продержалось до начала учебных дней. Четвёртый год обучения обещал быть как никогда трудным. Моя десятка уже в начале года должна была отправиться на полевую практику, а это значит, общаться придётся в основном со своей группой, с которой у нас отношения, не то чтобы не заладились, просто были прохладными. За эти годы мало кто из группы понял, что легче и правильнее работать в группе, и знаний, и опыта больше получишь. И, если парни общались со мной спокойно и доброжелательно, девушки воротили носы. Один из ребят тихонько поведал, что они просто завидуют моим отношениям со старшей десяткой, даже выскочкой называли. Я только усмехнулась на это, подобных разговоров и в своём поселении наслушалась, давно научилась не обращать на это внимания.
   Первую неделю наши красавицы ещё пытались 'жалить', высмеивая мои, так называемые, недостатки. И коса-то у меня, как бревно, и глаза, как плошки, и фигура ни то, ни сё. Меня, например, всё устраивало. Я уже давно не напоминала худую палку, нужные округлости появились как-то незаметно, уже ничто не напоминало о тонюсеньких ручках-веточках, волосы стали густыми и шелковистыми, а глаза... Папа называл их глубокими озёрами. Пусть не оглушительная красавица, но я себе нравлюсь.
   Чем злее становились 'умницы-красавицы', тем веселее было мне. Нет, до 'комплиментов' моих 'подруг' из клана они явно не дотягивали, ну, никакого воображения. Ух, как их бесили мои снисходительные улыбочки. Думают, задеть, а получается, что выставляют себя в не лучшем свете, не зря же наши однокурсники сначала с недоумением, а потом и с разочарованием поглядывают на как бы своих подружек.
   Где-то спустя пару недель, когда друзья покинули академию, айн Риминнан вызвал меня к себе в кабинет.
   - Сэминн, пора вновь возобновить твои дополнительные занятия с айном Шиэлем.
   - Но, разве... ребята же уехали... как я без них? - мямлила, потому как сердце забилось слишком сильно.
   - Я знаю, задумок интересных у тебя много, и некоторые ты уже обсудила с десяткой. Вот и разовьёшь свои мысли, а айн Шиэль проконтролирует.
   - Может, всё же лучше дождаться ребят? - с надеждой спросила куратора.
   - Ждать почти полгода? Нет, девочка, у них своя задача, у тебя - своя, тем более будет, что представить на очередной конкурс. Ты ещё не в курсе, но в этом году он снова проводится у нас.
   - Тогда, может, кто-то другой блеснёт талантами?
   - Вот ещё! Ты видела набор этого года? Сплошное разочарование. Есть парочка ребят, но им до тебя далеко, так что без разговоров начинаешь завтра заниматься с айном Шиэлем. Я проверю!
   До самой комнаты ругала куратора на все лады. Ишь, ты, нашёл крайнюю! Можно подумать, я одна что-то придумываю?! Да и это ещё куда ни шло. Зачем меня снова сталкивают с Чёрным демоном? Мне же надо как можно дальше находиться от него!
  
   ***
  
   Ну, зачем настало это пресловутое 'завтра'? Из-за предстоящего занятия с как бы 'мужем' целый день была рассеянной, за что неоднократно получила замечания от магистров. А что я могу с собой поделать, если мысли вертелись вокруг этой темы, заставляя жутко нервничать. А ведь предстоит собраться и ни в коем случае не показать Чёрному демону волнение, дабы не натолкнуть его на определённые мысли.
   Вот так, шумно выдохнув, открыла дверь в кабинет, где мы обычно занимались.
   - А, Сэминн, ты уже пришла? - рассеянно спросил магистр, стало очевидно, что последние минуты он о чём-то усиленно размышлял. - Проходи. Я сейчас...
   Подошла к столу, выкладывая из сумки заготовки амулетов, скосила глаза на ту дверь, куда скрылся магистр. Вышел он оттуда спустя несколько минут с чуть влажными волосами, закреплёнными в невысокий хвост. Уселся по другую сторону стола.
   - Ну, показывай, что уже надумала.
   Я, замирая от страха быть раскрытой, стала объяснять, что к чему, магистр по нескольку раз переспрашивал, задавая уточняющие вопросы, причём, некоторые вопросы повторялись, словно мои ответы с первого раза не доходили до мужчины, или же он в них просто не вслушивался. Ну, вот и зачем я притащила большую часть своих заготовок?!
   Пытаясь чётко разъяснить этапы работы и технологичность процесса, бросила взгляд на то место в причёске Чёрного демона, где должна была находиться 'моя' косичка, и чуть не поперхнулась, заметив, как приветливо блеснули родовые камни. Чем дольше мы находились вместе, тем ярче они становились, я даже стала зависать прямо в процессе беседы.
   - Что-то не так? - неожиданно спросил магистр, видимо, заметив моё состояние.
   - А? - что ж я делаю?! - Нет-нет, всё хорошо, просто идея одна пришла, вот и...
   - Поделитесь?
   - Ну... - вот ещё! - думаю... эээ... поменять место крепления... этих двух камней.
   Ткнула в первые, попавшиеся на глаза, заготовки.
   - Сэминн, вы что?! Они же разнополярные! Тут не только вашу заготовку разорвёт, нас разметает!
   - Ой, и правда! - вспыхнула я. - Не тот камень... да, идея глупая...
   - У вас что-то случилось? Вы сегодня невнимательны.
   Кто бы говорил!
   - Эммм, просто привыкла... вместе с ребятами...
   - Вы - талантливая девушка, так что привыкайте эти свои таланты показывать самостоятельно. Не факт, что дальше будете работать со своей десяткой. Покажите, чего вы стоите. Или может у вас и другие причины отвлекаться есть?
   - Какие причины? - недоумённо переспросила, зачем-то посмотрев прямо в глаза магистра.
   - Ну, как же? В вашем возрасте появляются сердечные привязанности, - насмешливо и в то же время тихо ответил мужчина, в этот момент он поймал мой взгляд, тут же нахмурился, словно что-то не очень приятное пришло ему в голову, и добавил у же несколько жестко, - впрочем, лучше усерднее занимайтесь учёбой. Вертеть хвостом всегда успеете.
   Это было настолько возмутительно, что я могла только запыхтеть от злости.
Оценка: 8.65*166  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  К.Огинская "Касимора. Не дареный подарок" (Юмористическое фэнтези) | | У.Гринь "Швабра и шампанское, или Танцуют все!" (Женский роман) | | А.Минаева "Дыхание магии" (Приключенческое фэнтези) | | Д.Рымарь "Притворись, что любишь" (Современный любовный роман) | | Л.Ангель "Серая мышка и стриптизер" (Современный любовный роман) | | А.Эванс "Сбежавшая игрушка" (Любовное фэнтези) | | К.Воронцова "Найти себя" (Фэнтези) | | О.Гринберга "Свобода Выбора" (Юмористическое фэнтези) | | А.Максимова "Ангел для Демона" (Попаданцы в другие миры) | | Н.Кофф "Забавы ради... " (Короткий любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Котова "Королевская кровь.Связанные судьбы" В.Чернованова "Пепел погасшей звезды" А.Крут, В.Осенняя "Книжный клуб заблудших душ" С.Бакшеев "Неуловимые тени" Е.Тебнева "Тяжело в учении" А.Медведева "Когда не везет,или Попаданка на выданье" Т.Орлова "Пари на пятьдесят золотых" М.Боталова "Во власти демонов" А.Рай "Любовь-не преступление" А.Сычева "Доказательства вины" Е.Боброва "Ледяная княжна" К.Вран "Восхождение" А.Лис "Путь гейши" А.Лисина "Академия высокого искусства.Адептка" А.Полянская "Магистерия"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"