Бурова Юлия Олеговна: другие произведения.

Быть живым

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 8.56*17  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Хочу пожаловаться. На что? На жизнь, с остальным то у меня все в порядке. Полезла спасать юного идиота, решившего свести счеты с жизнью. Нелепое стечение обстоятельств и судьбы двух миров, давным-давно разделенных могущественными силами, снова переплелись. Что может обычная девушка? Как не стать пешкой, если и в королевы ты не рвешься? Попробовать просто выжить.


Быть живым

И должен ни единой долькой,
Не отступаться от лица,
Но быть живым, живым и только,
Живым и только до конца.

Б. Пастернак

  
   Единственное, что объединяет абсолютно всех - это умение умирать. Возвращаясь поздно вечером с работы, я увидела одного такого, решившего воспользоваться своим, судя по всему, последним, оставшимся умением. Я вполне могла пройти мимо и не заметить, но когда прямо перед твоим носом падает ботинок, невольно посмотришь вверх. Он сидел на краешке карниза пятого этажа, с отсутствующим взглядом смотрел вниз.
   - Простите! - Прокричал он.
   - Ничего страшного. - Промычала я.
   Нужно было что-то делать.
   - Можно я поднимусь, мы поговорим? - Уверенность в голосе отсутствовала напрочь. На месте самоубийцы я бы не согласилась разговаривать с какой-то перепуганной девчонкой.
   Он вяло пожал плечами и неразборчиво пробормотал. Я восприняла это как согласие и рванула к подъезду. К счастью, на двери отсутствовал домофон. На бегу набирая холодными пальцами телефон службы спасения, я неслась вверх, перепрыгивая через ступеньки. Сбивчиво обрисовав ситуацию, я отключилась и, наконец, влетела на площадку пятого этажа. Подойдя к распахнутому настежь окну, я выглянула наружу. Самоубийца оказался юным мальчишкой лет пятнадцати. Что говорят в такой ситуации, я не знала.
   - Привет, а я тебе ботинок принесла.
   Он никак не отреагировал.
   - Тебе плохо, скажи, что случилось? - Попробовала я, взять быка за рога.
   Он посмотрел полными слез глазами.
   - Из-за меня скоро наступит конец света.
   Такого ответа я не ожидала.
   - Почему?
   От истории рассказанной подростком мне стало дурно, а рука дернулась к телефону, но я все равно не знала номер психбольницы, и решила оставить это на спасателей, которые, по моим подсчетам, должны были появиться с минуты на минуту.
   По словам юного, самоубийцы, у него недавно умер дедушка, от которого осталась огромная библиотека. Мать велела сложить все книги в коробки, чтобы позже, отвезти в городскую библиотеку. Занимаясь этой работой, мальчик натолкнулся на старинную книгу, описывающую колдовские обряды и различные магические явления. Книга так увлекла, что он не смог с ней расстаться. Само собой, об интересной находке он рассказал лучшему другу.
   Начитавшись, они решили перейти к практике. Колдовать, так колдовать по крупному. Решено было открыть портал в потусторонний мир, который, как утверждалось в книге, населен магами и волшебными животными. Далее, наверное, планировалась увеселительная прогулка, но все пошло не так как ожидалось. Как требовалось, они принесли жертву в виде размороженной курицы из магазина и произнесли соответствующие слова. По комнате заметался взявшийся ниоткуда поток ветра, сбивая с полок вещи, и расшвыривая все вокруг. Все стихло так же внезапно как началось. На первый взгляд ничего не изменилось, но на второй они заметили в углу комнаты черный провал небольшого диаметра.
   - Нам было страшно, но мы подошли и заглянули. - Из глаз рассказчика потекли слезы. - Женька стоял чуть впереди, и оно схватило его.
   - Что оно?
   - Чудовище. - Мальчишка закрыл лицо руками и разрыдался в голос. - Не знаю, как описать, у него были клыки, и длинные когти передвигалось оно на двух кривых ногах.
   Если упустить рыдания, то суть сводилась к тому, что странное нечто вцепилось в упомянутого Женьку. Из раскрытой пасти вылез раздвоенный язык и двумя остриями уперся в глаза обездвиженной жертвы. Женька изогнулся, как в эпилептическом припадке и из него в пасть монстра потекла зеленая дымка. За тварью из провала вышел человек. Это был мужчина с неряшливо растрепанными волосами, с темными кругами под глазами ярко зеленого цвета. Незнакомец с пренебрежением посмотрел на зверюгу, ударив по морде, он отобрал у нее добычу, пинком ноги отправив чудовище обратно в провал. Прятавшегося под кроватью мальчика он не заметил. Склонившись над телом неудавшегося мага, мужчина приложил два пальца к его шее, нащупывая пульс. Результат его удовлетворил, что было понятно по кривой ухмылке. Подойдя к окну незнакомец, с довольным видом посмотрел на улицу и произнес на чистом русском языке:
   - Наконец!
   Не скрывая довольной улыбки мужчина, захватив бесчувственное, истощенное тело Женьки, спустился обратно в провал, закрыв его за собой.
   - Он просто прикрыл его, я уверен. Теперь эти твари могут, когда захотят приходить к нам. И в этом виноват я! - Мальчик перестал плакать и целеустремленно посмотрел вниз.
   - Постой, но это безответственно, если ты один в курсе всего, ты один можешь что-то рассказать и помочь исправить. - Естественно я понимала, что все это бред больного ребенка, но его нужно было удержать от последнего шага.
   На удивление мои слова достигли цели, в глазах мальчика промелькнула надежда.
   - Мне никто не поверит. - Самоубийца колебался.
   - Я же верю. - Я протянула руку - Вылезай, умереть ты всегда успеешь.
   Мальчик поколебавшись, решил задержаться на этом свете. Карниз был достаточно далеко от окна, пришлось высунуться по пояс, чтобы подать руку страдальцу. Тут случилось необъяснимое, мощный порыв ветра со всей силой ударил меня створкой окна. Я пошатнулась, пытаясь удержать равновесие, но с той стороны, бешено тараща глаза, в меня вцепился мальчишка передумавший умирать. Еще один удар вытолкнул меня наружу. Мы полетели вниз. Он, наконец, выпустил мою руку. Хрупкое тело стремительно приближалось к земле покрытой твердым асфальтом.
  

***

  
   Резко открыв глаза, я увидела кривые ветки плотно сплетенные между собой. "Все, аминь. Умерла, и зарыли меня в лесу, кошмар!" - пронеслась мысль. Приподнявшись, я увидела, что лежу на кровати, моему взору открылась просторная комната без единой прямой линии, стены из веток причудливо изгибались переходя в сводчатый потолок из того же материала. В углу стоял стол на кривых сучковатых деревянных ногах. Оконное отверстие, своими неправильными формами отдаленно напоминала арку, и было затянуто мутной пленкой. На улице кто-то мелодично свистел.
   - Эй, хозяева, есть кто?
   Свист прекратился, что-то брякнуло, и раздались шаги, дверь распахнулась.
   На пороге стояло бревно. У бревна были ноги и руки из толстых веток, на голове, а у него была еще и голова, вместо волос топорщился мох, нос ему заменяла шишка.
   На меня смотрела пара угольно-черных глаз.
   - Добрый день - сказало бревно.
   "Оно еще и говорит!" - было, последней мыслью, перед спасительным обмороком.
   Резкий неприятный запах бесцеремонно выдернул меня из забытья. Увидев, что я открыла глаза, полено убрало у меня из-под носа нечто дурно пахнущее и сочувственно посмотрело. Оно не проявляло агрессии. Я решила повременить с очередным сеансом обморока.
   - Как самочувствие? - Голос у бревна был глубокий, басовитый.
   Как страшно быть сумасшедшей. Я замотала головой, пытаясь разогнать порождения больного разума.
   - В общем, не плохо. Скажите, я умерла и попала на небеса? Вы, наверное, апостол Михаил или Петр?
   Бревно удивленно вздернуло мохнатые брови.
   - Что ты, никакой я не стол, эх неразумное племя людское, - бревно снисходительно вздохнуло, - леший я, зовут меня Моруххх, а ты жива-живехонька. Как звать то тебя?
   - Настя.
   От этих слов мне стало легче, жаль, что я услышала их от бревна.
   Я не понимала где я, что со мной, как избавиться от этого наваждения и как вырваться из этого бредового и столь реалистичного сна. Неужели, безумие мальчишки-самоубийцы передалось мне. Я сильно ущипнула себя, причинив тем самым боль, но проснуться так и не смогла.
   - Теперь, может, уважишь моё любопытство? - леший говорил, растягивая слова. - Откуда ты прилетела?
   - С пятого этажа. - Я растеряно пожала плечами, покачав головой.
   - Хм, ни разу не слышал. Быть может, твой Пятыйтаж по другую сторону грани? - Моруххх задумчиво уставился в потолок.
   - Почему прилетела?! Какая грань?! Где я?! - Я повысила голос, подскочила с постели и рванула к двери, попыталась убежать, но, не вписавшись, треснулась головой о дверной косяк. Это потом до меня дошло, что леший ниже меня ростом и все в его доме сделано с расчетом на это, и передвигаться следует с осторожностью.
   Когда прояснилось в голове, я снова лежала на кровати с влажной тряпкой на лбу, рядом сидел Моруххх и с тревогой заглядывал в глаза.
   - Эх, неразумная торопыга, ты лежи, лежи. - Он заботливо освежил тряпку в воде, его движения были такими же плавными, как и речь. - Ходил я с утра по тропам, вдруг сороки раскричались, подняли гомон, всех переполошили. Пришлось откликнуться на зов. Вижу, висишь ты высоко на дереве, будто мертвая, не порядок. Снял, а ты дышишь.
   Его ответ ни на грамм не прояснил ситуацию.
   - Как насчет того где я и что за грань?
   - Во вселенной множество миров. - Леший поразил меня до глубины души своим знанием понятия вселенная. - Миры, между собой, разделены гранями. Когда-то, давным-давно, когда я был порожден из лона сгоревшего дуба, между мирами была дружба. Грань была зыбкой, и было возможно перемещение, но случилось горе неведомое мне, грань закрылась, миры разделились.
   Я не верила во все происходящее и все еще надеялась проснуться, но сон затягивался, все больше убеждая меня в том, что все это невероятное происходит со мной наяву.
   - Наш край зовется Марвелией, есть на нашей планете и другие прекрасные края, но в Марвелии самые чудесные земли и леса. - Леший говорил о своей земле с нежностью. - Предвижу следующий вопрос, я не знаю, как ты смогла попасть в наш мир и как можешь вернуться обратно, ведь я простой леший - хранитель леса.
   - Что же мне делать? - Я потерла раскалывающуюся голову.
   Ответить Леший не успел, так как мой живот вклинился в наш разговор громким урчанием.
   - Эх, бревно я неотесанное, ты ж голодная, - спохватился Моруххх. - Иди на двор ополоснись в ручье, я пока соберу на стол.
   Двором это сложно было назвать. Кругом лес, густые непроходимые кусты заменяли собой забор. Ручеек петлял тонкой струйкой между деревьев. Умывание ледяной водой взбодрило и немного прояснило мысли. Я повернулась и хотела уже возвращаться, но не смогла понять, где дверь. Дом лешего снаружи представлял собой нагромождение веток. Я бы так и стояла в замешательстве, если бы Моруххх не решил позвать меня и не открыл дверь.
   На столе стояла огромная сковорода с еще скворчащими грибочками. На тарелках дымилась вареная картошечка, посыпанная зеленью. А леший ломал хлеб на большие куски. Мой рот наполнился слюной. И мне было все равно, откуда взялось кушанье, если в домике не было даже печки.
   - Садись.
   Второй раз меня просить не пришлось. Я с жадностью накинулась на еду. Леший с умилением смотрел на меня и улыбался. Сам он ничего не ел. На мой удивленный взгляд пояснил, что человеческая еда ему не подходит. После того, как я одна съела все угощение, хозяин выставил на стол огромный пузатый самовар и вазочку с сушеными ягодами. Сладкие ягоды вполне сошли за конфеты. Голод отступил, а вот проблемы остались на месте.
   - Моруххх, послушай, а больше рядом со мной никого не висело?
   - Нет, одна ты болталась на ветке.
   - Может не рядом, а где-то еще в лесу? - Продолжала допытываться я.
   - Зачем загадками говоришь, не плутай, скажи прямо.
   - Понимаешь, я не одна падала с пятого этажа, со мной еще мальчик летел. - Сердце окатило холодом, неужели он разбился.
   - Нет, не было больше никого, если б кто еще прилетел или забрел чужак, какой, я уж наверняка знал. - Моруххх, снисходительно посмотрел, разжевывая, по его мнению, очевидные вещи. - Быть может, он, где в другом месте выпал.
   - А такое может быть?
   - Может, может.
   Жаль будет если мальчишка погиб, вот выберусь, подумала я, и обязательно разыщу его родных, узнаю его судьбу. От этих мыслей я погрустнела. Не понятно удастся ли мне вообще вернуться.
   - Не печалься. - Моруххх правильно понял мой тоскливый взгляд. - Все не случайно, я схожу на святилище к сгоревшему дубу, спрошу совета, завтра поутру. Как знать, может прародитель подскажет, как тебе быть далее. Нынче поздно, нужно спать ложится.
   За мной осталась кровать, пережившая уже не один мой обморок. Леший принес еловых веток и, свалив их в угол, улегся отдыхать.
   Не смотря на пережитые за день потрясения, уснула я моментально. Ночью сквозь сон, пробивалось шуршание и бормотание Моруххха.
   Утро началось с топота деревянных ножек и запаха яичницы. Я открыла глаза и потянулась. Солнечные лучи пробивались сквозь неплотные переплетения веточных стен и то тут, то там разрезали полумрак комнаты.
   - Вставай, завтрак стынет, - Радушный хозяин накрыл стол, яичница уже манила меня своими желтыми глазами.
   Быстро умывшись в ледяном ручье, я уселась завтракать. На этот раз ела медленно, как подобает порядочной девушке.
   - Да, ты кушай не стесняйся. - Лукаво улыбнулся Моруххх своей фирменной деревянной улыбкой.
   После завтрака, мы отправились в поход к святилищу за советом. Я по-прежнему сомневалась в реальности происходящего, но нацепила нелепый платок в зеленый горошек на голову, по первому требованию лешего.
   Моруххх уверенно шел вперед, шустро огибая деревья. Я продиралась с трудом, постоянно спотыкаясь и не всегда удачно отводя в сторону ветки. Через полчаса моих мучений, мы вышли на поляну, посреди которой стояло невероятных размеров дерево, без единого листочка, ствол и ветки имели приглушенно-фиолетовый цвет.
   Леший остановился на краю поляны, протянув по направлению к фиолетовому гиганту руку. Долгое время ничего не происходило. Я, молча, переменилась с ноги на ногу, но не решалась прервать процесс. Когда мое терпение подходило к концу, от дерева вдруг отделилась ветка, поплыла по воздуху к нам, увеличиваясь по дороге в размерах. К нам подлетела извивающаяся змееподобная лиана, она стремительно обвила нас и понесла по воздуху к прародителю. С перепуга я попыталась вырваться, но леший взглядом успокоил меня.
   Мы облетели вокруг, и лиана принесла нас сквозь дупло внутрь дерева. От внутренней поверхности ствола струился мягкий свет и приятно пахло. Голова закружилась. Я вдруг очутилась на краю скалы, точнее видела себя со стороны, стоящей на огромной высоте. В следующее мгновение, моя копия оттолкнулась и прыгнула вниз, пролетев немного, тело исчезло.
   Проснувшись, открыла глаза и увидела пробуждение Моруххха. Лиана подхватила нас, отнеся обратно на край поляны. Возвращались мы, молча, обдумывая увиденное. Лишь попав в дом, обменялись впечатлениями, из которых я поняла, что Моруххх видел то же самое.
   - Я знаю эту гору, и поведаю, как тебе на нее попасть. - Обрадовал меня леший. - Вершина эта расположилась в крае Тантая, зовется она - Шатка, выше нее нет на свете горы. Эх, думается мне, лишь спрыгнув с нее, ты сможешь пересечь грань обратно.
   - Я должна спрыгнуть со скалы, что бы попасть домой?! Бред! Нет, не верю, это все не со мной. - Я опять ущипнула себя в попытках проснуться, но заработала очередной синяк.
   - Охохонюшки, горе горькое. - Я уже поняла, что леший любит вздыхать. - Коли боишься, оставайся, живи у меня. Всяко твой век короче моего, немного скрасишь мое одиночество.
   Его слова подействовали как холодный душ. В общем, выхода у меня и не было, как довериться фиолетовому гиганту, не коротать же время в лесу с лешаком.
   - Нет, мне нужно использовать этот шанс. - Я решила, что либо пока доберусь до горы, все-таки проснусь, либо мне повезет, и я вернусь домой, был, конечно, и третий вариант, но о нем мне думать не хотелось.
   - Не так просто все. - Вклинился в мои рассуждения Моруххх, - ближайшая станция перемещения находится в трех днях верхом на лошади, отсюда - в Лорене.
   - Стоп, стоп, что такое станция перемещения.
   - Эх, что ж ты не знаешь ничего. Это ворота, в которые заходишь, а выходишь там, где тебе надо, конечно не просто так, а под руководством мага-перемещенца. Так люди путешествуют по стране, но между странами стоит барьер и переместиться можно только из пограничной станции на пограничную станцию, тут нам повезло. Лорена и есть пограничный город. Сегодня я соберу все необходимое тебе в дорогу. Завтра двинешься в путь, до ближайшей деревни, где купишь лошадь и продолжишь путешествие верхом.
   - Все бы ни чего, но я не умею ездить на лошади.
   Моруххх сочувственно уставился на меня.
   - Неужели в вашем мире не ездят верхом? - его голос источал негодование, - как же вы путешествуете.
   - На машинах.
   Теперь Моруххх меня не понял.
   - Что-то вроде металлической коробки с сидениями, в которой скрыты сотни лошадей.
   - Куда спешить так? - поразился леший.
   - Век скоростей. - Только и смогла я ответить.
   - На наших лошадях ездить не сложно, они давно приучены к человеку и уже ни одно поколение магически зачаровано.
   - Что же у вас, не нужно быстро передвигается?
   - Для моментального передвижения есть ворота перемещения, люди побогаче нанимают персональных магов. Беда в том, что рядом нет ни одного города, только деревни, в которых нет постоянного мага - перемещенца или станции. Из деревни в деревню или до ближайшего города ездят на лошадях.
   Целый день ушел на сборы. Моруххх отыскал карту, подробно объяснил, с чем мне придется столкнуться, отмечая ориентиры и ключевые моменты, предстоящего путешествия. Все это он делал, не переставая эхать и вздыхать, поражаясь моему незнанию. Немного беспокоило, что сам Моруххх, кроме своего леса, больше нигде не бывал, и все знания он почерпнул из книг, приносимых местным населением в качестве подарков, но других вариантов не было. Моруххх охотно делился информацией, мне удалось узнать много интересного о мире, в который я попала. Он отличался от нашего тем, что при формировании нашего мира человечество пошло по пути развития техники и все наши паранормальные возможности со временем стали атавизмом, а они все свои проблемы решали путем использования человеческих возможностей. В итоге мы имеем скоростные машины, а они могущественных магов, которые могут перемещаться сквозь пространства. У нас спички и зажигалки, у них каждый человек владеет бытовой магией и может зажечь огонь щелчком пальцев. В нашем мире в человеке только физическая сила, а в их помимо физической силы есть еще и магическая.
   Сборы закончились под вечер. Мы поужинали и легли спать. Уже засыпая, я поняла, что мне очень страшно. Я одна в незнакомом мире, со слабым шансом на возвращение.
  

***

  
   Где-то в доме не закрыты ставни. Ночной ветер открывал их и со всего размаху бил о раму. Молодой мужчина поморщился и положил себе на голову подушку. Через пять минут не вытерпел, резко сел, зло огляделся вокруг. Щелкнул пальцами и по дому заюлил маленький тайфунчик. Тайфунчик прошелся по комнатам, залетел в вентиляционную трубу и выгнал оттуда ойкающего домового.
   - Я тебя, паршивец, за что кормлю, чтобы меня по ночам ветер будил?! - он сурово посмотрел на домашнего духа.
   Под взглядом злых темно-фиалковых глаз домовой занервничал.
   - Я...это, а нечего в дом кого попало водить. - Выпалил, немного помявшись, домашний дух и попытался убежать, но тайфунчик, крутившийся неподалеку, подхватил его и слегка шлепнул об пол.
   - Так ты мстишь? - Мужчина удивленно приподнял брови. - Не твое, дело кого хочу, того вожу.
   - А чего она на еду плюет. - Домовой обижено посмотрел. - Я готовил, готовил, а она плюет.
   - Как, плюнула?! Рассказывай.
   - Вы, стало быть, спали, а она тайком оделась, и уходить собралась, но перед уходом на кухню заглянула. Подошла к кастрюле с картошечкой, и давай в нее плевать и нашептывать.
   Мужчина громко расхохотался.
   - Вот, дура, приворожить захотела. - Молодой маг продолжал улыбаться, на щеке появилась ямочка. - Так, Филармон, обещаю, что этой идиотки ты больше в доме не увидишь. Картошку выкини, ставни закрой. И обещай, что мстить больше не будешь, не нравится, подойди, скажи.
   Домовой, радостно закивал. Все славно разрешилось в его сторону. Тайфунчик хлопнул и испарился.
   Но поспать сегодня магу была не судьба. В дверь громко постучали. Медленно натянув штаны, и засунув ноги в тапки, он потащился открывать.
   В дверь барабанили не переставая. На пороге стоял посыльный Тайной Полиции.
   - Родерик, Вас срочно вызывают.
   - Буду через десять минут.
   - Очень срочно. - Посыльный настаивал.
   - Срочно, ах ну тогда конечно, - Рик испугано вытаращил глаза на посыльного, - буду через десять минут. - Спокойно закончил маг и закрыл дверь.
   Рядом уже стоял Филармон и протягивал чистую выглаженную одежду. Выслуживался. Наскоро умывшись и одевшись, маг телепортировался в кабинет Начальника Тайной Полиции. Тот был там не один. Некто сидел в глубоком кресле и смотрел на камин, видна была только макушка.
   - Добрый вечер, тер-Мартис. - Поздоровался Рик.
   Начальник кивнул в ответ, макушка не пошевелилась, сохраняя анонимность.
   - Добрый вечер, Правитель Рольд. - Поприветствовал незнакомца Рик. Щека начальника нервно дернулась, от дерзости подчиненного.
   Таинственный некто встал с кресла.
   - Мне говорили о Вашей проницательности, агент Кирк. - Садитесь. - Правитель указал на кресла у камина, снова опустившись в одно из них.
   - Вероятно, Ваша проницательность подсказывает, что случилось, нечто из ряда вон выходящее. - Рик молча кивнул, ожидая продолжения. - тер-Мартис введет Вас в курс дела, а я всего лишь, хотел увидеть человека, которому мы доверим судьбу государства.
   - Я тронут и заинтригован.
   Тер-Мартис встал у камина, что бы оказаться лицом к сидящим в креслах. Правитель жестом предложил начать.
   - Час назад, от наших агентов из Мервелии поступила информация. Некие силы прорвали грань с Синим Миром. Прорыв произошел не с нашей стороны. Также была зафиксирована активность, указывающая на то, что маг открывший грань пробрался в наш мир. Его намерения не известны. - Тер-Мартис замолчал, давая возможность оценить полученную информацию.
   - Маловероятно, в Синем Мире нет магов, уже пять веков, а все знания давно позабыты и утеряны. - Казалось, столь шокирующая новость нисколько не обескуражила агента.
   - Да, скорее всего, открывший портал провалился к нам случайно, но, тем не менее, опасность от его нахождения в нашем мире сохраняется. - Продолжил тер- Мартис.
   - Да, конечно, тот, в чьих руках он окажется, сможет в любой момент проникать в Синий мир и черпать запасы магической энергии, которой там никто не использует уже более пяти веков, а это чревато. - Перебил агент начальника. - В чем состоит моя задача и каковы исходные данные.
   - Нам известна, Ваша увлеченность Синим Миром, его культурой историей и прочими особенностями. - Вмешался в разговор правитель. - И, так как, помимо координат района, в котором произошел разрыв грани, нам ничего не известно, Вам, молодой человек, необходимо найти нежелательного пришельца, используя свои знания и присущие Вам магические способности, вывезти его из дружественной Марвелии к нам в Тантаю, по возможности живым. - Правитель переплел пальцы и любезно улыбаясь, посмотрел на агента.
   Пытаясь, сохранят внешнее спокойствие, Рик активно прокручивал варианты отступления. Он понимал, что задание, звучащее на словах как увеселительная прогулка, на самом деле смертельный приговор для него. И, скорее всего, он не единственная надежда, а лишь один из многих "добровольцев", которых отправят на поиски, с расчетом, что хотя бы одному повезет и его не убьют "дружественные" конкуренты, в лице агентов из других стран. Даже если ему удастся вернуться с победой, то зачем сохранять жизнь пешке, сыгравшей свою роль, которая к тому же слишком много знает.
   - Где мне взять координаты и когда отправляться? - не менее любезно улыбнулся Рик в ответ.
  

***

   Утром встали засветло, позавтракали. Моруххх вручил укомплектованный рюкзак, еще раз проинструктировал, хлопнул в ладоши и мы оказались на опушке леса.
   - Ну, береги себя, эх горемыка - Леший смущённо похлопал меня по плечу - Удачи.
   - Спасибо.
   Впереди распростерлось поле с высокой густой травой и никакого намека на тропинку. К тому же трава была мокрая от утренней росы. Так что я получила весь пучок удовольствий, продираясь сквозь нее. Одежда промокла насквозь, рюкзак с каждым шагом становился все тяжелее и тяжелее. Я решила взбодрить себя и стала горланить песни. Мое пение взбодрило не только меня. Вокруг стали взлетать испуганные птицы и разбегаться в панике мелкие грызуны. Так стало намного веселее. Примерно на середине поля, мне под ноги кинулся огромный хомяк, и чуть не сшиб. Он прокатился немного, встал на задние лапки, передние упер в бока и сурово посмотрел на меня. Я опешила.
   - Ты чего орешь? - Строго прошепелявило животное.
   Я почти не удивилась, общение с бревном-лешим меня закалило.
   - Я пою.
   - Зачем? - Хомяк поставил меня в тупик вопросом.
   - Для поднятия боевого духа. Идти сквозь поле тяжело, так мне веселей.
   - Значит так, - раздраженно сказал грызун, - хватит пугать мне живность! Куда тебе надо?
   - Мне нужно в "Каравару" за лошадью, а вообще-то в Лорену...
   - Я Луговик, а не перемещениц,- перебил грызун, - отправлю тебя на край поля, поближе к деревне. Дальше сама доберешься, если пообещаешь, что никогда больше не прейдешь сюда, и если вдруг, случайно окажешься на моем поле никогда, слышишь, никогда не будешь петь. - Хомяк от переизбытка чувств притопывал на месте. - По-хорошему, нужно лишить тебя языка для надежности. - Я испугано вытаращила глаза. - Но ограничимся обещанием, я ведь вроде как добрый дух.
   Конечно, я пообещал все, что требовал от меня грозный хомяк.
   Животное успокоилось и почти добродушно улыбнулось, обнажив два остреньких резца. Он потер лапками, и я оказалась на краю поля.
   Поле-то закончилось, но вокруг были мелкие непроходимые кусты, и отсутствовал мой ориентир, по которому я шла - огромная раздвоенная сосна, от нее, по словам лешего, начиналась тропинка.
   - Эй, Луговик. Ты куда меня, добрый дух, закинул. Отправляй меня сейчас же к раздвоенной сосне, а то щас спою. - Прокричала я во все горло.
   Рядом зашуршало. Значит, мстительный хомяк ошивался неподалеку. Секунда темноты, и я стояла у тропы.
   - Сразу бы так - пробурчала я и продолжила путь.
   Мокрая одежда липла к телу. Ветер неприятно холодил. Через пару часов, с перерывом на обед, тропка влилась в широкую дорогу, нежно розового цвета, шероховатую и абсолютно ровную без единой впадинки или выпуклости. Я даже потрогала ее, материал был мне не знаком, хотела лизнуть, для полного анализа, но решила, что это не гигиенично. По такой дороге идти, одно удовольствие. Через несколько часов, за очередным поворотом показался столб с надписью "Каравара".
   Леший снабдил меня ЦУ о том, как правильно торговаться за лошадь, но вот забыл предупредить с кем. А стоило. Потому что может тогда мне не пришлось бы подбирать отвисшую челюсть и откровенно пялиться на местных жителей. По улицам деревни расхаживали кентавры. Все как написано в книгах: сзади лошадь спереди человек. Моруххх говорил, что жители этой деревни считаются лучшими коневодами Мервелии. Ну, надо же никогда не подумала, что кентавры разводят лошадей, хотя с другой стороны не капусту же им выращивать. Я бы так, наверное, и умерла посреди улицы с вывихнутой челюстью, если бы меня не окликнули.
   - Эй, девушка что ищешь, может помочь? Я повернулась и увидела длинные женские ноги, прикрытые короткой юбочкой, что бы разглядеть лицо собеседнице мне пришлось немного отступить и запрокинуть голову. Где-то с высоты двух с половиной метров на меня смотрели огромные голубые глаза.
   - Э... да, я хочу приобрести лошадь, но не знаю где это можно сделать.
   - Ну, здесь все разводят и продают лошадей, пойдем к моему мужу у него лучшие лошади в деревне, ты обязательно выберешь себе подходящую.
   Вдоль улицы, по которой мы шли, стояли огромные одноэтажные дома. Мы прошли до конца и свернули налево, прошли еще немного и вошли во двор одного из домов, как две капли воды похожего на все остальные.
   - Хорос, ты где? Покупатель пришел. - Закричала во все горло моя провожатая.
   Из-за угла дома выбежал кентавр. Под черной, как уголь шкурой перекатывались мускулы, хвост сиял и развивался на ветру. Его вид меня заворожил. Муж великанши - кентавр, точно, у кентавров нет женщин, и они воруют их у соседнего племени лапифов. Все-таки в увлечении мифологией и фантастикой есть толк, если вы вдруг попадете в параллельный мир, в котором станет бесполезным ваш диплом инженера.
   - Рад приветствовать Вас, милая дама - обратился ко мне прекрасный полуконь получеловек.
   - Добрый день. - Я пропихнула застрявшее в горле восхищение. И посмотрела на его лицо, оно завораживало не меньше чем все остальное. Ярко голубые глаза, густые черные волосы и смуглая кожа. Просто мужчина-мечта.
   - Чем я могу Вам помочь?
   - Я хочу купить лошадь. - Улыбка против моей воли растеклась по лицу.
   - О, это прекрасно, я буду рад помочь Вам в этом, пройдемте со мной. - Он развернулся и пошел вперед, я как зачарованная последовала за ним, любуясь его грацией. Заодно пытаясь вспомнить правила торга за лошадь, которые мне объяснял Морух. Во-первых, я должна понравиться лошади, а затем убедить продавца, что выбранная лошадь это самая лучшая в мире лошадь которую я видела и вообще я о ней мечтала всю жизнь. Вот, от того, насколько лошадь будет мной очарована, а я убедительна, зависит цена.
   Мы подошли к конюшням, их было две, в одной стояли жеребцы, в другой кобылы.
   - Уважаемая, приступим к осмотру?- Хорос открыл двери в конюшню к жеребцам, но со мной не вошел. Я поняла, что очаровывать лошадей мне придется в одиночку.
   - Приступим. - Я шагнула внутрь.
   Все кони были необычной, для земных лошадей расцветки. Один был черный с рыжими как у гепарда пятнами. На шкуре другого, казалось, художник смешивал рыжую и белую краски, да так и не смог перемешать и остались разводы. Были тут и полосатые и в яблоко. Но все жеребцы как-то странно отводили взгляд, а некоторые шарахались в угол стойла. Я поняла, что моя женская привлекательность их не прельщает. Моя самооценка немного пошатнулась. Я дошла до конца конюшни, но так и не смогла понравиться, ни одной из лошади, хотя, может я просто не заметила. Я медленно вернулась обратно, но опять не заметила, ни толики симпатии со стороны животных.
   Красавец Хорос с улыбкой открыл вторую конюшню с кобылами. Ну что ж, если что куплю за полную цену и без любви, подбадривала я себя, идя вдоль стойл. И вдруг я увидела ее. В отличие от всех остальных она была трехцветная. Основная масть гнедая, по бокам шли круглые белые яблоки, а вот уши были серые. Я посмотрела на нее, она на меня. Это была любовь с первого взгляда. Лошадь подалась вперед, обнюхала меня и как кошка стала тереться о плечо. Я не знала, как правильно гладить лошадь, поэтому почесала под подбородком. Трехцветная красавица вытянула шею, давая мне, возможность гладить ее и от удовольствия закрыла глаза. Тут подошел Хорос.
   - Ее зовут Сероушка.
   -Сколько стоит? - Поинтересовалась я.
   - Три монеты. - Не задумываясь, ответил кентавр.
   Ого, а Моруххх выделил мне на покупку десять монет, он явно недооценил моё природное обаяние.
   К лошади по правилам прилагалась упряжь и седло. Седло было вполне обыкновенное, а вот упряжь меня удивила. Она выгладила как ошейник с жесткой ручкой, за которую полагалось держаться наезднику. Управлять же лошадью нужно было ногами. Хорос с радостью проинструктировал меня. Одновременный удар ногами означало "вперед", "быстрее", левой ногой - "поворот на лево" правой, соответственно, - "направо", хлопок по шее рукой - "стоп". Никаких команд голосом подавать не следовало. Я расплатилась с красавцем продавцом за лошадь, попрощалась и выехала со двора.
   На выезде из города ко мне подошла пожилая трехметровая женщина. Она встала перед нами заставив, остановится.
   - Добрый день, позвольте проехать. - Постаралась я быть вежливой.
   Женщина улыбалась, взгляд ее неопределенно блуждал по моей персоне. Она явно была не в себе, или наоборот глубоко в себе. Погладив лошадку по морде, она полезла в карман. Я начала нервничать. Женщина сфокусировалась на мне и, блаженно улыбаясь, протянула руку. На ее ладони лежала небольшая деревянная лошадка.
   - Возьми, девочка, наудачу. - Прошелестела она еле слышно.
   Я хотела отказаться, но рука сама собой схватила игрушку. В гладкой, приятной на ощупь миниатюрной фигурке, была проработана каждая деталь, вплоть до волос гривы. Я не смогла отказаться, поблагодарив дарительницу, засунула презент в рюкзак и отправилась в путь.
   Как я и предполагала, закончилось прохладное утро, и начался знойный день. Хорошо хоть мне не нужно пылить пешком. Лошадка послушно шла по дороге. Мне очень понравилось ехать верхом, седло было невероятно удобным, Сероушка отличалась спокойным и послушным нравом. Мне не приходилось ей управлять, она сама выбирала темп и шла строго по дороге. Дорога пролегала, то через поле, то через лес. Мы ехали уже несколько часов, но так, ни кого и не встретили. Правда, то тут, то там нам попадались отвороты с указателями на деревни. Названия некоторых отбивали всякое желание туда заезжать, такие как "Смертино" "Убейдуру" или "Лихобой". Дорога стала взбираться вверх на пологий холм.
  

***

  
   Нелегальное проникновение на территорию чужого государства, затея не из легких, для этих целей в Тайной Полиции создан целый отдел. Сильнейшие маги-перемещенцы разрабатывают сложные комбинации и схемы зеркальных телепортов, позволяющие обойти пограничную защиту. Группа тур-Патра готовила телепорт для Рика. Схема выглядела слишком безукоризненно, чем и настораживала тур-Патра, но придраться было не к чему, а времени на продумывание другого, менее идеального, но более правдоподобного варианта не было. Пришлось дать одобрение, но что-то продолжало терзать. Все пять членов группы встали в круг, окружив молодого мага, готового к перемещению, тур-Патр влил последний импульс в общий поток силы и агент исчез, переместившись в точку назначения. Проследив цепочку, тур-Патр убедился, что все прошло гладко, но чувство тревоги так и не отпустило.
   Первое что увидел Рик, переместившись, была отвесная стена, прямо перед носом, в следующее мгновение сильный удар сзади припечатал его к камню и оглушил.
   Рик очнулся. Жутко болела голова. Это была нормальная реакция на сдерживающее заклинание. Тишина, ни шороха и звука. Открыл глаза. Серые каменные стены, тусклое освящение и слабое мерцание барьера. Барьер шел по кругу и уходил вверх, накрывая куполом. Мысли в голове ворочались туго, как ржавые шестеренки в часах. Рик вытянулся на холодном полу и закрыл глаза. Любое движение отдавалось острой болью в голове, слегка подташнивало. Тишину разорвал звук шагов.
   - Открывай глаза, я знаю, что ты уже пришел в себя. - Высокий мужской голос резанул слух.
   Претворяться было глупо. Рик медленно поднялся и сел, прислонившись к стене, его мутило.
   - Тебе, наверное, интересно, где ты?
   - Нет.- Рик криво усмехнулся, наслаждаясь секундным замешательством писклявого мага.
   - Тогда, сразу приступим, что тебе известно о пришельце из Синего мира? - Маг взял себя в руки.
   - Ничего.
   - Другого я от тебя не ожидал. То есть, по-хорошему не хочешь?
   - Сам подумай, вы перехватили меня, сразу, как только я прибыл в Марвелию, что я мог успеть узнать?!
   - Не дури мне голову, ваш хитроумный Правитель не мог отправить тебя без информации. Говори, кто это: мужчина, женщина, как выглядит, где переместился? Иначе придется нам говорить по-плохому. - Маг угрожающе пощелкивал пальцами.
   Геройствовать Рику не хотелось, но и сказать было нечего. Сидя на холодном полу, молодой маг пытался найти выход из сложившейся ситуации.
   - Именно все это узнать меня Правитель и отправил. - Рик тянул время, просчитывая возможные варианты.
   - Не ври, он сам притащил этого человека, он должен знать, кого он вызвал.
   Пискля блефовал. Это было очевидно.
   - У тебя неверная информация...
   - Все мне надоело, не хочешь говорить сам, тебя заставят. - Маг разгневано выбежал, бросив за дверью - Приступай.
   Вошел невысокий, поджарый мужчина, одетый в черную облегающую одежду и без разговоров направился в купол.
   На шее чернел обруч от ментального воздействия, любое другое воздействие под куполом было чревато. Заклинание отскакивало от невидимой границы как упругий мячик от стенки и причиняло вред всем, находящимся внутри. Под куполом стал бы колдовать только самоубийца.
   Мужчина подошел к магу и со всей силы ударил. Дальше было методическое избиение в течение часа. Черный бил грамотно, не давая Рику шансов потерять сознание. Иногда заглядывал писклявый маг и интересовался, не появилось ли желание откровенничать. Желание умереть появилось, а говорить нет.
   Рик попытался отключиться, от происходящего, почти получилось, боль стала тупой и ноющей, это было гораздо лучше ее острых постоянных вспышек, появилась возможность подумать. "Очевидно, среди своих был предатель, сливший точку высадки". Хрясь, черный приложил со всей силы об стену и потер лицом. "Как выбраться, как выбраться? Этот писклявый придурок сделал купол, а на сферу или ума, или силенок не хватило". Хрясь, удар ногой в бок. "Черт, ребра сломал, самое поганое, долго сращивать придется. Сферы нет, это хорошо, значит пол не прикрыт. Просто сломать его бесполезно". Хрясь, удар в живот. "Немного повыл от боли и хватит. Можно вызвать агрессию жителей замка, и пока они будут разбираться между собой уйти. Нет, не вариант, тут вообще могут быть только сильные маги, вроде писклявого или придурки в защитных ошейниках, вроде этого". Хрясь, по коленной чашечке. "Как больно, черт, черт, черт! Тогда вызвать агрессию у населения вокруг замка. Уже лучше. Пока они будут отбиваться от внезапной атаки местных, я уйду". Хрясь, опять по ребрам. "Придется взять все силы, какие есть. Опустошить все резервы. Это плохо, потеряю слишком много сил, главное успеть добраться до источника, тогда все будет хорошо. Это шанс". Бум. Тело свалилось как мешок на пол.
   - Все, больше ничего пока не сделать. - Голос у черного был скрипучий, противный.
   Подошел писклявый маг, и со злостью пнул.
   Камень приятно холодил избитое тело. Времени отлеживаться, не было, способности к лекарству отсутствовали.
   Ладони к полу и понеслось. Вокруг были люди, волна ударялась об их сознание, настраивая на злость и агрессию. Народ собирался кучками и шел к замку с камнями и палками. За дверью забегали. Рик довольно улыбнулся разбитыми губами. Телепортироваться из купола нельзя, заклинание исказится и зашвырнет не понятно куда. Нужно разбить пол и убираться из этого милого местечка. Аккуратно не расплескать остатки силы, все обязательно должно уйти в пол, если хоть капля уйдет в сторону, будет смертельный резонанс от купола. Пол стал теплым, пошла трещина. Дверь внезапно распахнулась. На пороге стоял пискля.
   - Гад, так и знал, что это твоих рук дело. - Маг снял купол и кинул огненный шар.
   Готовое заклинание перемещение слетела с кончиков пальцев, шар успел зацепить, жгучая боль пульсировала в боку. Было уже все равно, последние силы уходили. Рик упал на дорогу, где-то недалеко от замка.
  

***

  
   Когда мы достигли вершины, перед нами открылся потрясающий вид на долину, в центре которой стоял замок. Дорога обходила его стороной, поэтому замком я могла полюбоваться только издалека. Приглядевшись, внимательнее я увидела, что вокруг каменного исполина происходит неладное. Толпа людей швыряла камни и тараном пыталась вынести ворота. Сверху замковой стены раздавались удивленные крики.
   - Ого, Сероушка, нам не стоит здесь задерживаться. - Я подстегнула кобылу, которая, впрочем, и без моих намеков поняла, что нужно отсюда убираться скорее, заскакала резвее. Долина почти скрылась из виду, когда лошадь затормозила и остановилась. Впереди лежал труп. Я до жути боюсь покойников, но лошадка наотрез отказалась продолжать путь, и мне пришлось слезть для более близкого общения с телом. Это был мужчина, наверное, молодой, сложно было сказать точно, его лицо было похоже на кровавую кашу, рубашка сбоку сожжена и за ней открывался кусок обожженного тела. Я нащупала у себя пульс, попыталась запомнить, где он находится, и стала исследовать запястье трупа на предмет обнаружения пульса у него. Пульс не нашла, зато труп открыл глаза, темно фиалкового цвета, протянул руку и ухватил меня за грудь. Возмутиться я не успела, потому что мужчина с блаженной улыбкой на лице и словами "Живой" отключился снова.
   У меня появился шанс поиграть в медсестру на фронте. Бросить его я уже не могла, поэтому нужно тащить до ближайшей деревни. Я взяла его под мышки и попыталась сдвинуть с места. Труп оказался тяжелым, но подъемным. Протащив его метров 10, я от всей души посочувствовала нашим героическим бабушкам. Вдруг у меня над ухом что-то фыркнуло, это была Сероушка, она удивленно смотрела на меня.
   - Пойми, я не могу его бросить, он живой. Если не помогу, начнет мне во сне являться. И вообще, совесть замучает. Было не плохо, если бы ты его подвезла, но я не знаю, как заставить тебя присесть. - Попыталась я разъяснить ситуацию кобыле. Та опять пренебрежительно фыркнула, и легла на землю. О, Боже! Мне досталась умная лошадь. Я перетащила тело на Сероушку. Долго думала, как же его закрепить и, в итоге, просто примотала в полусидящем положении к шее лошади. Сероушка с большой осторожностью поднялась и мы, не спеша, пошли вперед. Мы шли долго, я все время прислушивалась к дыханию тела и смачивала его разбитые губы водой. Через час показался очередной столб с надписью "Веленеево". Мы, наконец, свернули в деревню. На улице уже вечерело, и все жители сидели по домам, отдыхая от трудового дня. Я постучала в первый попавшийся.
   - Хозяева, срочно нужна медицинская помощь.- Заорала я, барабаня в дверь. За дверью раздался топот, и она распахнулась. На пороге стоял косматый мужик с ухватом в руках и в одних подштанниках.
   - Чего надо? - Недобро спросил он, направив на меня свое грозное оружие.
   - Человек умирает, нужен врач.
   Мужичек убрал ухват.
   - Зачем умирающему грач? - удивленно спросил он.
   - Да, не грач, а врач. - Мужик продолжал на меня непонимающе таращиться. - Ну, медик, знахарь, повитуха! Хотя нет повитуха это, наверное, что-то другое.
   Наконец до мужика что-то дошло. Он бросил мне "Жди!" и забежал обратно в дом. Выбежал через несколько секунд уже без ухвата и в рубахе.
   - Где умирающий?
   - Там, на лошади - я махнула в сторону Сероушки, которая смерено, стояла на дороге у дома. Мужик подбежал к ним, послушал дыхание у трупа, махнул рукой вглубь деревни со словами: "Идем, к Тасье". Сероушка послушно потрусила за ним. Мне ничего не оставалось делать, как поражаться уму моей лошади и следовать за ними.
   Мы подошли к большому добротному дому. Мужик мимоходом стукнул в висящий на калитке колокол и, не останавливаясь, прошел во двор. На звон из дома выбежала женщина, лет сорока. Волосы цвета вороного крыла, резко контрастировали с льдисто серыми глазами. Смуглая обветренная кожа говорила, о том, что большую часть своего времени она проводит на свежем воздухе.
   - Тасья, тут человек умирает - Мужик снял тело с лошади и занес его в дом. Женщина указала на кровать, туда и уложили привезенного мной больного.
   - Конрат, принеси, пожалуйста, воды и иди домой, а то Маишка заволнуется, ей на сносях это вредно. - Попросила доктор. - Ты проходи, помогать будешь, случай тут тяжелый. - Это уже сказано было мне.
   Конрат выполнил просьбу врача и отправился домой. Тасья осторожно разрезала одежду раненого. Рана в боку слабо кровоточила. Всю грудь покрывали синяки и кровоподтеки. Я непроизвольно ахнула. Нет, крови я не боялась, но выглядело это очень неприятно.
   - Возьми губку и оботри его осторожно - сказала Тасья. - Я пока снадобья подготовлю.
   Превозмогая отвращение, я осторожна, обмыла раны. Как он доехал живой с такими повреждениями.
   Вернулась Тасья и выставила на стол баночки с лекарствами.
   - Ну, все, теперь не мешай мне, сходи на двор займись своей кобылой, заведи ее в стоило к моей и накорми. - Отдала очередное распоряжение Тасья.
   Я так поняла, что о ночлеге мне можно не беспокоиться. Уже окончательно стемнело, пришла ночная прохлада, дышать стало легче. Моя умная лошадь терпеливо стояла во дворе. Интересно, где тут конюшня.
   - Эх, жаль, Сероушка, что нельзя тебе как собаке сказать: "ищи", и ты бы нашла эту дурацкую конюшню. - Сероушка пренебрежительно фыркнула, я явно не пользовалась у нее авторитетом. Пришлось шарить по двору в одиночку.
   Первое попавшееся строение оказалось баней, я споткнулась о ступеньки и головой вперед влетела в нее. Вспомнила много таких слов, что порядочной девушке не то, что вспоминать, знать не надо. Вдруг в бани кто-то завизжал. Я тоже завизжала и вылетела из нее еще быстрее, чем влетела. Следующее строение, на которое я набрела, был сарай, в котором хозяйка хранила свои травы, пахло в нем потрясающе, лучше всяких духов. Конюшню я нашла с третьей попытки, там даже был установлен какой-то хитрый механизм, который при приближении человека зажигал свет. Хотя, может, это был и не механизм, а магия. Конюшню, то я нашла, а вот лошадь осталась где-то там в ночи. Слава Богу, меня хватило ума просто позвать, а вот в ее высоком интеллектуальном развитии я уже не сомневалась. В конюшне уже стояла лошадь немыслимой полосатой расцветки а-ля зебра или Морфлот. Я завела Сероушку в свободное стойло, налила ей воды и отсыпала, из стоящего в углу мешка, овса. Пожелав животным спокойной ночи, я отправилась обратно в дом.
   Тасья держала ладони над раной больного, а из ладоней лился свет. Затем она устало откинулась на стул, и обратилась ко мне.
   - Умеешь перевязывать?
   - Д-да. - нас конечно и в школе, и в универе учили оказывать первую медицинскую помощь, мы даже тренировались накладывать повязки друг на друга. Но я была не уверена, что справлюсь в реальных условиях.
   - Тогда смажь раны вот этим, - она указала на баночку с зеленой массой, - и перевяжи его. Мне нужно отдохнуть. - Тасья встала со стула и, пошатываясь, пошла в соседнюю комнату. Не поворачиваясь, махнула мне рукой, - сама ляжешь там, и не забудь давать ему воды ночью, если очнется.
   Рана в боку выглядела намного лучше, чем когда я ее обмывала и уже не вызывала отвращения. Тасья вправила сломанный нос, и невероятным образом залечила все открытые раны на лице. Теперь нужно его перевязать. Я взяла тряпки заменяющие бинты, немного покрутила их в руках, тяжело вздохнула и приступила к перевязке. Что ж если он не умер, пока я его везла, то мою перевязку и подавно переживет. Во время процедуры, мужчина постанывал, но глаз не открыл и за грудь больше не хватал. Закончив, я аккуратно уложила его и накрыла одеялом. Зачем я отучилась на инженера во мне погиб медицинский работник. Я умылась остатками воды в ведре и завалилась спать. Денек выдался еще тот, так, что уснула я моментально, и даже если больной просыпался ночью, я этого не слышала.
  

***

   Рик открыл глаза. Его знобило от слабости. Тем не менее, он лежал не в темнице и даже не на дороге, что не могло ни радовать. Комната тонула в предрассветном полумраке. Кто-то посапывал у противоположной стены. Одежда валялась рядом, на полу. Штаны были еще ничего, а вот рубашка только на выброс. Кое-как одевшись, он встал. Зачерпнув нагревшуюся за ночь теплую воду, из ведра, стоявшего у двери, маг с жадностью напился.
   Пошатываясь, он вышел во двор, от утренней прохлады озноб усилился.
   - Утро доброе. - От калитки шел худощавый мужчина, с тоненькими усиками под носом.
   - Доброе утро. - Ответил маг.
   Мужчина подошел, добродушно улыбаясь.
   - Я вот, с ночной охоты возвращаюсь, не повезло сегодня. - Мужчина пожал плечами, показывая пустые руки. - Вы новый больной Тасьи?
   - Так и есть. - Рик, приветливо улыбнулся в ответ. - Это у меня на лице написано?
   - Неважно выглядите, ведать совсем припекло? - незнакомец неловко переминался.
   - Ты же понимаешь, что я и в таком состоянии способен тебя убить? - Маг продолжал лучезарно улыбаться.
   Мужчина нервно дернулся.
   - Что меня выдало?
   - Как знать, может твои нелепые усы, или вульгарное кольцо, а быть может капелька крови на твоем рукаве и отсутствие оружия.
   - Хм. - Незнакомец отступил на шаг. - Учту на следующий раз.
   - Ты еще не понял, у тебя не будет следующего раза?
   В следующее мгновение, сорвав кольцо, незнакомец подпрыгнул и перевернулся в прыжке, Рик отскочил в сторону, вместо щуплого мужичка, извивался огромный змей.
   Рика всегда удивляла эта уверенность людей, обладающих физическим превосходством, он придерживался мнения, что никогда силе не победить ум. Да он ослаблен, да он еле стоит на ногах, но мозги-то никуда не делись.
   Змиулан был гораздо сильнее и проворнее, но, как и его сородич - обыкновенная змея, мог видеть лишь движущиеся объекты. У монстра было гораздо больше шансов, справится с магом в человеческом обличии. Сильное змеиное тело сделало бросок в сторону, где до обращения стоял маг. Свирепо шипя, в бессильной ярости, голова монстра покачивалась в метре от неподвижного мага.
   Хорошо бы телепортироваться за спину животного и прикончить его, но сил не было даже на такой маневр, оставалось выжидать. Случай подвернулся, вдоль забора пробежала собака, змей повернулся на движение. В следующее мгновение маг выдернул серебряную струну, спрятанную в шов штанов и, хорошо отточенным движением, сделал петлю на шее чудовища. Не теряя ни секунды, стянул удавку и обезглавил тварь.
   Странная особенность перевертышей после смерти принимать свое человеческое обличие. Во дворе валялось обезглавленное щуплое тело, в стороне от него голова с тоненькими усиками.
   Более пятисот лет назад на земле обитало огромное количество колдунов. Свою силу колдуны черпают из людских страданий, страхов и черных помыслов. Сам по себе колдун не так всемогущ и силен, но каждому из них подчиняется зверь-нечисть, при помощи которого колдунам удавалось в страхе держать население и получать больше силы и могущества.
   Неисчерпаемый ресурс силы был доступен колдунам, пока была открыта грань в Синий мир, никто им не мог противостоять.
   На их беду, на земле жили маги, каждому из которых была подвластна сила одной из природных стихий. Магов было гораздо меньше и благодаря усилиям колдунов доступа к ресурсам Синего Мира у них не было. Но каким-то образом им удалось переломить ситуацию и закрыть грань с Синим Миром, лишив тем самым врага преимущества. Дальше, маги методично убивали их приспешников - оборотней, перевертышей и прочую нечисть. Вели пропаганду среди местного населения, объясняя, что все колдовские обряды несут смерть и горе людям. Началась страшная война. Маги одержали победу, встав у власти, большинство колдунов погибло, а те, что остались и подписали перемирие, были поставлены на учет. Каждый из них и далее все их потомки, клеймились знаком, ограничивавшим силу, так же им было запрещено приручать нечисть, под страхом смерти. Нечисть истреблялась без разбору, маги разработали заклинание заставляющее оборачиваться тварей, тем самым вычисляли их. Монстров становилось все меньше и меньше, но при этом они становились хитрее. В помощь им колдуны сделали амулеты, в виде колец, кулонов браслетов и прочих аксессуаров. В каждый амулет была заключена магия стихии, противоположной стихии животного, так монстра огня сдерживала водная магия, монстра земли воздушная, монстра воды земная.
   Пошатываясь, маг подошел и поднял кольцо, положив на ладонь, вытянул энергию воздушной стихии, заключенную в нем и сдерживающую хозяина от обращения.
   Сзади раздался приглушенный всхлип. На пороге стояла смуглая темноволосая женщина, зажимая рот рукой, пыталась не расплакаться. Рик подошел к ней и угрожающе склонился.
   - Послушай, колдунья, я не убью тебя в благодарность за помощь, если ты, конечно, не дашь мне повод. - Уточнил маг. Тасья нервно мотнула головой. - Можешь даже похоронить свою зверушку, по правилам, но если ты заведешь еще одну, то я вернусь и убью тебя. - Маг улыбнулся, излучая доброту, и если бы не его слова, то можно было решить, что ближе колдуньи у него друга нет. - Теперь дай мне что-нибудь обезболивающее, покорми, найди рубашку и я уеду.
   Кивнув, колдунья вынула из кармана склянку с темно зеленой жидкостью.
   - Вот выпей, тебе станет легче.
   Неотрывно глядя на Тасью, маг открыл, понюхал жидкость.
   - То, что надо.
   Рик отступил, давая колдунье пройти. Она кинулась к мертвому змиулану.
   Примостившись на лавку у дома, маг вытащил мутное стеклышко. Активировав приемник, он приступил к просмотру новостей. Требовался план.
   Любое перемещение это всплеск энергии. Перемещение из другого мира - это колоссальный всплеск и обязательно должны быть внешние проявления в виде аномалий. Рассуждая так, Рик приступил к анализу всего произошедшего вчера. Выделяя все, что подпадало под понятия необычное.
   Отбросив мор скота на юге Марвелии, который начался с конца весны и военный переворот в провинции Сахша, им самим вызванный. Оставил деревню, жители которой в полном составе умерли от обморожения, и это в середине лета. Так же насторожил внезапный ураган в горном ущелье Тог, снесший башню ретранслятора, и это в местности похожей на каменный мешок, куда никогда не пробирался даже самый слабый ветерок. Напоследок, вдруг, откуда-то появившаяся просека в самом густом и большом лесу Марвелии, проходящая насквозь. Деревья аккуратно упали в одну сторону.
   Все три события произошли в местности обозначенной как район проникновения, но все они находились на значительном расстоянии, было сомнительно, что одно проникновение может вызвать три мощных точечных удара. Либо что-то из этого выдумка, либо имеет вполне прозаичное объяснение, либо проникновений было три.
  

***

   Рассвело. Луч солнца пробрался между занавесок и бил мне прямо в глаза, досаждая сквозь сомкнутые веки. Пришлось вставать. У соседней кровати валялась грязная рубашка, подпаленная с одной стороны, кровать пустовала.
   Я заглянула в соседнюю комнату в поисках хозяйки, но там никого не оказалось. Я вышла во двор. На лавке у дома сидел красавец мужчина, зеленоватый оттенок кожи, синие круги под глазами, рассеченная бровь и красивая тугая повязка на боку. Я мысленно поздравила себя с первым медицинским успехом - повязка до сих пор держалась.
   Перед ним в воздухе летали изображения с текстом, пальцем он их переставлял и некоторые соединял красными линиями.
   - Привет. - Мужчина заметил меня, поднял с земли мутную стекляшку, картинки исчезли, он сунул ее в карман. - Я так понимаю ты моя спасительница. - Он мило улыбнулся, на щеке заиграла ямочка. - Что ж спасибо.
   - Да не за что. Где хозяйка?
   - Занята сельхоз работами. - Он махнул рукой в сторону. Там вдалеке была видна фигурка темноволосой женщины, роющей яму посреди поля, рядом что-то догорало на костре. - Она скоро закончит и покормит нас, может, пока познакомимся? Меня зовут Рик, я странствующий торговец. Вчера мне не повезло, меня ограбили и бросили умирать, но судьба сжалилась и послала мне тебя.
   Вот брехло, если его просто ограбили, то зачем сделали из него отбивную, да еще поджарили напоследок.
   - Меня зовут Анастасия, я странствующий супергерой, езжу по дорогам и спасаю умирающих.
   - Куда же ты едешь дальше? - продолжал допытываться Рик.
   Милая улыбка, добрый взгляд темно-фиалковых глаз, но что-то подсказывало мне, что пушистым зайчиком тут и не пахнет. Тем не менее, неожиданно для себя я сказала правду.
   - В Лорену, у меня там дела.
   - Откуда? - Он просто излучал надежность и искреннее любопытство.
   - Из леса. - Моя откровенность была для меня неожиданностью.
   Наконец, вернулась хозяйка, а то еще Бог знает, сколько секретов я успела бы выдать. Мы отправились завтракать. После, я выскочила, наспех попрощавшись, отправилась дальше. Не чисто что-то с этим Риком.
  

***

  
   Полуденное солнце играло на листьях деревьев в яблоневом саду, изредка добираясь до земли. Запах яблок, нагретых на солнце, легким дурманом расползался по округе. Мужчина задумчиво ходил между деревьев, он явно был расстроен. Солнце играло проседью в его темных волосах, тени усталости залегли под глазами.
   - Послушай, ты не спал уже несколько дней. - Девушка догнала его и схватила за рукав, привлекая внимание.
   - Отстань. - Глаза ярко-зеленого цвета гневно сверкнули в ее сторону. - Не пойму как я не заметил еще двоих, я был уверен, что маг был один. Этот мир вообще не использует магию, откуда там еще два?! - Он запустил руку и еще больше взъерошил волосы.
   - У нас же есть один. Иди, отдохни, все равно ничего уже не исправишь.
   В этот раз он посмотрел на нее снисходительно, как на блаженную.
   - Не пытайся рассуждать о том, о чем не понимаешь. Все можно и нужно исправлять. Что ж воспользуемся запасным вариантом.- Не говоря больше ни слова, он направился к дому в глубине сада.
  

***

  
   Когда я была маленькой, меня укусила собака, причем не какая - то чужая, а своя собственная, хорошо знакомая. Она сидела на цепи у нас во дворе и, увидев меня, замахала хвостом, а потом вдруг бросилась и укусила за руку чуть выше локтя. Чем я ей не угодила, до сих пор осталось загадкой. Может, я нечаянно наступила ей на лапу или она охраняла еду, или захотела меня проучить, я не помню. Но, наверняка, не просто так. Дальше были слезы. Отец с дедом которые, были рядом, так испугались за меня, что готовы были убить эту собаку, но мама и бабушка помешали устроить суд Линча. Странно, по всем законам психологии, детская травма и все такое, я должна была начать бояться всех собак, но я боялась только эту, свою собственную, которую я еще недавно любила.
   Поэтому когда нам с Сероушкой наперерез из леса выбежал огромный пес и преградил дорогу, я, сначала несильно испугалась, а вот моя лошадка трусливо стала пятиться назад. Милый песик уставился на нас желтым немигающим взглядом, шерсть на загривке у него взъерошилась. Он пошел на нас, улыбаясь свирепой улыбкой. И тут я поняла, что собак я как не боялась, так и не боюсь, а вот волков очень даже опасаюсь.
   Я лихорадочно стала соображать, что же делать. Для начала решила задобрить зверька подарком, швырнув ему в морду со всей силы рюкзак. Но волчара подарком побрезговал, без особых усилий увернувшись от него. Сероушка продолжала грациозно пятиться. Так, швырять больше нечего. В голову пришла шальная мысль: "Попытаться убежать", но здравые мысли вытолкали ее прочь.
   Моей лошади пришла та же мысль, она, предательски взбрыкнув, скинула меня и унеслась в неведомую даль, оставив меня, беспомощную, валяться на дороге.
   Оставалось только одно - принять бой. Неотрывно глядя на наступающего зверя, я встала посреди дороги, широко расставив ноги, для пущей устойчивости и устрашения. Надеюсь, волки хоть немного похожи на собак, а значит, главное не дать вцепится ему мне в шею и постараться рубануть ребром ладони по переносице, я где-то слышала, что этот прием очень действенен против напавшей собаки. Волк на несколько секунд опешил, просчитывая, чего от меня ждать. Так и не поняв, он решил атаковать. Слегка присев на задние лапы он приготовился к прыжку, его хвост нервно дернулся и зверь полетел на меня. Я вжала шею в плечи, наивно оберегая ее от укуса, но он даже не попытался до нее добраться. Мощный удар в грудь и я уже лежу на земле, а тяжелая волчья туша распласталась на мне. Что-то теплое потекло по бедру. Волк продолжал лежать и не шевелиться. Может в полете он умер от инфаркта? Животное было настолько тяжелым, что под его весом я могла только слабо шевелить, не придавленной рукой. Грудная клетка, казалось, была вмята в землю, дышать было уже практически нечем. Не умерла от зубов, так умру от нехватки воздуха. Туша зашевелилась, я завизжала от страха и спихнула ее. Пришло чувство невероятной легкости во всем теле, что казалось еще чуть-чуть и улечу, как воздушный шарик, который забыли привязать. Надо мной показалось взволнованное девчачье личико и морда Сероушки.
   - Жива, ну слава, Богам. Еле успела.
   Моим спасителем был тощая девчонка, лет двенадцати. Ее светло-пшеничного цвета волосы были коротко подстрижены, а на лице торчал маленький заостренный носик.
   Я попыталась ответить, но смогла только прошипеть, что-то невразумительное. Девочка помогла мне сесть и протянула фляжку с водой.
   - Уф, спасибо. Что с волком произошло? - Наконец заговорила я.
   - Я ехала по дороге, - девочка смущенно отвел взгляд - и увидела, что зверюга хочет напасть на Вас, ну и метнула нож. Еле успела прицелиться. Я вообще-то лучший метатель в деревне.
   Я посмотрела на тушу, в боку зверя торчал нож с резной ручкой. Мои джинсы насквозь пропитались кровью. Стало понятно, что такое тепленькое текло. Меня передернуло от отвращения.
   - Огромное спасибо. Даже не знаю, как тебя благодарить.
   Моя спасительница опять смущенно потупилась.
   - Вообще мне ничего не надо.
   Такой ответ меня очень порадовал, потому что у меня ничего и не было.
   - Но, вы ведь путешественница?
   - Э... Да, что то в этом роде. - Ее вопрос меня насторожил. Я поднялась с земли. И попыталась отыскать рюкзак, который не понравился волку.
   - Куда вы идете? - продолжал гнуть свою линию девочка. Она вытащила нож из волчьего бока и вытерла о траву острие.
   - В Лорену. - Не стала отпираться я. Девочку обрадовал мой ответ.
   - Это просто здорово. Возьмите меня с собой. - Ее глаза синего цвета надежды смотрели на меня.
   Мне не совсем было понятно, что значит "возьмите меня с собой" и не значит ли это, что мне может грозить срок за киднепинг. И вроде как, отказать неудобно, спасительница же.
   Девочка, увидев мое замешательство, попыталась объяснить.
   - Понимаете, я сирота, точнее не совсем, - девочка начал заикаться и комкать слова, - родители когда-то у меня были, но умерли. Потом я жила у тети, но она была старенькая, часто болела и постоянно говорила, что ей со мной не справится. Когда я подросла, и мне было пять лет, она отправила меня в приют и должна была забрать через пять лет учебы, но, наверное, не смогла из-за здоровья. Мне очень надо к ней, она совсем старенькая и я смогла бы за ней ухаживать. Я решила поехать к ней, но у нас ведь в стране детям нельзя путешествовать одним, если поймают, отправят в Приют Темных Пустошей. - Она зловеще произнесла это название, со значением посмотрев на меня, будто я должна была сразу проникнуться, и все понять.
   - Как же я тебя возьму, у меня одна лошадь, ты ведь не будешь бежать рядом. - Продолжала недоумевать я.
   - У меня есть лошадь.
   Она кинулась в ближайшие кусты и вывела от туда нечто. Лошадью эту тощую, как хозяйка, клячу, назвать язык не поворачивался. Расцветки она была необычной, как и все местные лошадки, зеленой с белыми кляксами по всему крупу.
   - Возьмете? Я Вас спасла. - Последнее девчонка тихо пробурчал себе под нос.
   - То есть ты сбежала из приюта, украла... э - э - э - э...лошадь и хочешь, что бы я взяла тебя с собой. - Резюмировала я.
   - Я не вернусь обратно. С Вами или без, я все равно доберусь до Лорены. - Насупилась девочка.
   Деваться мне было некуда.
   - Как зовут тебя, попутчик? - Сдалась я.
   - Мельва. Можно просто Мел. - Худенькое личико озарила улыбка.
   - Меня Настя. Что ж Мел, поехали. Скажи, тут где-нибудь поблизости есть речка? Мне бы одежду от крови ополоснуть?
   - Есть, впереди Истринка, как раз по дороге. - Мел, ловко заскочила на лошадь. Я с завистью посмотрела на ее прыть и полезла на свою Сероушку с грацией беременной коровы.
   Вскоре мы выехали к небольшой реке с сильным течением. Я смогла кое-как оттереть штаны от волчьей крови, да и сама освежилась, два дня пути по жаре не прошли даром, от меня пахло совсем не "Шанель". Мы наполнили фляжки прозрачной речной водой и вброд переправились на другой берег.
   Несмотря на мои опасения, Кася, лошадь моей попутчицы, шла бодро весь день и не выказывала признаков усталости. Мел оказалась интересным собеседником, на протяжении всего дня развлекала меня байками из своей приютской жизни. Мы пару раз устраивали привал. Мел мастерски разводила костер и устраивала стоянку. Ни разу не заставила меня пожалеть о том, что я взяла ее с собой.
   - Шукушатовка. - По слогам прочитала Мел на табличке перед въездом в село.
   - Да уж не название, а мечта логопеда.
   - Чья мечта? - Не поняла меня девочка.
   - Не важно. Нам нужно пополнить запасы съестного. Ищем продуктовую лавку.
   - Чего ее искать, вот же она. - Мел указала на неприметное здание, стоящее прямо у дороги, на двери была прибита кованая свастика.
   - Кошмар! - Вырвалось у меня.
   Что этот знак делает на продуктовом магазине! Вот это нравы у народа. Это, что-то типа "еда - враг нашим фигурам" или "продукты - фашистские захватчики желудка"
   - Да, неказистая лавочка. - По-своему поняла мое возмущение Мел.
   Мы привязали лошадей к коновязи у магазина, и пошли знакомиться с местным ассортиментом.
   Пока отоваривались, вокруг лошадок собралась деревенская детвора. Сероушка с любопытством тыкала влажным носом в протянутые детские ладошки и слизывала с них лакомство, затем довольно пофыркивала. Кася брала угощение с видом аристократки из вежливости, принимающей подношения.
   Вдруг, в глубине деревни раздался истошный крик, а через мгновение колокольный звон. Детвора побежала туда. Мы отвязали лошадей и поспешили за ними. Из изб стали выбегать люди с ведрами и бежали к центру деревни. Горел овин. Народ передавал по цепочки наполненные водой ведра от колодца. Сначала лили на овин, а когда поняли что пожар не остановить стали поливать вокруг и на близь лежащие дома. Вокруг горящей постройки, путаясь у всех под ногами, бегал маленький человечек и причитал: "Погорел...погорел. Что делать, все пропало... все добро". Человечек был весь перемазан в саже, он постоянно утирал слезы, оставляя грязные разводы на личике.
   - Это кто такой? - Поинтересовалась я.
   - Так это Овинник. Он как домовой, только следит не за домом, а за овином, - просветила меня Мел, - это его овин сгорел. Теперь может и умереть без пристанища, а может, приютит кто, если есть в деревне овин не занятый, хотя это вряд ли.
   Мы немного поучаствовали в тушении пожара, потаскав со всеми ведра. И уже собрались уезжать, когда маленький заплаканный овинник подбежал ко мне и дернул за штанину.
   - С тобой в город поеду. - Заявил он.
   - Вот еще. - Возмутилась я, и аккуратно отцепила его от своей одежды.
   - Мне...это...надо. - Овинник высоко подпрыгнул и уцепился за хвост Сероушки - В город поеду, там жилья много.
   - Слезь с моей лошади! - Я попыталась поймать овинника. Он вывернулся и исчез в хвосте.
   - Ничего не выйдет, он маскируется и глаза отводит, паскудник. - Мел с интересом наблюдала нашу перепалку, сидя на Касе.
   - Мне надо! - на секунду из хвоста показалась наглая мордашка.
   - Вот же невезение. Отловлю по дороге и выброшу в лесу. Пожалеешь еще. - Пригрозила я, взбираясь на лошадь. Её, кстати, совсем не беспокоило, что в хвосте завелись паразиты.
   - Дура. - Раздался вредный голос из хвоста.
   - Выброшу!
   Сначала мы ехали молча. Только скрежет моих зубов периодически прерывал тишину. Надо же, я всего четвертый день в этом мире и уже обросла попутчиками. Да еще какими, маленькая сопливая девчонка и противный дворовый дух, который еще и обзывается.
   - Да, ладно, ты не злись. - Прервала молчание Мел. - Овинник по сути полезный дух, если с ним дружить он поможет за лошадьми приглядеть, и черную работу сделает, его только покорми и похвали.
   - Вот именно - покорми! Еще немного и мне придется телегу покупать, что б еду для всяких иждивенцев возить.
   Мел насупилась, хотела обидеться, но, так и не поняв, что такое иждивенцы, решила не обижаться.
   - Он ведь должен быть привязан к одному месту. И погибнет, если будет с нами путешествовать.
   - Овиннику нужно человеческое жилье или другая постройка, где он может хозяйничать и питаться магией, человечьих эмоций. Дней десять он сможет прожить без жилья, но рядом с людьми. До Лорены мы доберемся через пару дней.
   - Так этот хам будет еще и сосать из меня эмоции?! Вот упырь.
   Мел рассмеялась.
  

***

  
   Для начала Рик решил посетить замороженную деревню. С первого взгляда было понятно, что деревню постигло огромное горе. На каждом заборе висели красные ленты - символ траура. Из глубины поселения доносились погребальные песнопения. Справа раздался пронзительный женский крик. Он был наполнен горем и страданием.
   Рику, в общем, не нужно было все это слышать и видеть. Как маг воздушной стихии, он обладал способностью к эмпатии, собственно говоря, именно она и была его специализацией. Прочие способности присущие магии этой стихии, такие как полеты, визуализации, проекции и перемещения были у него слабо развиты. В мире вообще не так много эмпатов, а двусторонних еще меньше. Рик мог не только читать чужие эмоции, но и с легкостью внушал их.
   Деревню, как густым туманом окутало горе, оно лилось от каждого дома. Попади в такое место маг лет пятнадцать назад, умер бы от разрыва сердца, к счастью годы тренировок и он может закрыться от чужых чувств.
   Пройдясь по улицам, Рик зашел в таверну. В углу сидели трое бородатых мужиков и молча пили, не закусывая. За стойкой разложив бумаги, что-то пересчитывала женщина с угрюмым лицом и засаленными волосами, убранными в неаккуратный хвост, она вскользь взглянула на мага и продолжила свое занятие.
   Из подсобки вышла девушка и вымучено улыбнулась.
   - Простите, мы не работаем.
   - Как же? - Рик удивленно взглянул на мужиков.
   - Вы в курсе случившегося? - ответила она вопросом на вопрос и подсела рядом.
   - Да, резкое похолодание и обморожение жителей.
   - Не просто обморожение. - Девушка провела ладонью по лицу, пытаясь не расплакаться. - Все жители умерли замерзнув. Эта таверна моей старшей сестры и ее мужа, и мы с мамой приехали похоронить их и принять дела.
   - Что же совсем никто не выжил?
   - Говорят, вроде в ближайшем лесу нашли живого мальчика, которого никто не знает. Сам он молчит и всего боится.
   - Где же этот мальчик? - Рик взял девушку за руку. Она вздрогнула, но не отдернула.
   - Не знаю. - Она задумалась на секунду. - Титос знает. - Она встала и подозвала одного из пьющей бородатой троицы.
   - Че те надо? - Титос не отличался дружелюбием.
   - Расскажи мне дружище, что случилось с мальчиком, которого нашли живым.
   Угрюмая гримаса на лице, сменилась на глуповатое выражение.
   - Скока любопытных развелось. Тык, нашелся его родственник. Отдали мы мальчонка.
   Выпытав описание родственника и прочих любопытных, Рик покинул скорбящую деревню и отправился в ущелье с поломанным ретранслятором.
   Вышку уже отремонтировали и теле-маги могли беспрепятственно передавать новости и прочую информацию в близь лежащие районы.
   О поломке свидетельствовали только неубранные куски старого ретранслятора. Походив вокруг, Рик обнаружил пару капель крови и след от когтистой лапы на выходе из ущелья. След был странный и не принадлежал ни одному известному существу.
   Третьей точкой на очереди был лес. Ощущение, упущенного терзало мага. Внезапная догадка озарила его. Девушка, притащившая его полумертвого к колдунье, сказала, что ехала из леса. Эта ее странная таинственность, растерянность после его вопроса о том кто она. Все сложилось. Это была невероятная удача, и был еще шанс найти ее. К счастью он знал, куда она направлялась, прикинув в уме время, скорость ее передвижения он телепортировался.
  

***

  
   Солнце клонилось к закату, мы ехали не спеша, Мел чуть позади. Во время любых поездок меня укачивало, выражалось это не в тошноте, а в том, что меня нещадно клонило в сон. Вот и сейчас мерное покачивание на Сероушке усыпило меня. Лошадь внезапно остановилась и пренебрежительно фыркнула. Пришлось проснуться. На дороге лежал труп.
   - Везет же мне. У кого-то путь усеян розами, а у меня мужскими телами.
   Мы слезли с лошадей, и подошли к телу на дороге.
   - Привет. - На меня смотрели фиалковые глаза.
   Невероятно, у меня дежавю.
   - Как ты здесь оказался?
   - Поспешил, не рассчитал силы, вывалился из телепорта. - Помоги мне еще немного. - Он с трудом сел. - Ну, хотя бы помоги спрятаться в лесу, я переночую, силы появятся. Наверное.
   Я колебалась, Мел недовольно сопела над ухом.
   - Я заплачу. - Был последний аргумент Рика.
   Что-то новенькое, еще одна обуза, но платная.
   - Хорошо, уже все равно темнеет, мы переночуем вместе, а завтра решим, как дальше быть.
   Рик облегченно вздохнул.
   Багряное солнце скатилось за горизонт, предвещая на завтра ветреную погоду.
   Мы помогли магу подняться и переместились на опушку леса. Рик немного возмущался выбором места для ночлега, но угрозы бросить его ночевать на дороге возымели должное и он замолчал.
   Мел нарубила, умело орудуя ножом, еловых веток и устроила три лежака у костра. Я в это время занялась ужином. Из рюкзака были извлечены оставшиеся четыре картофелины и кусочек вяленого мяса. Одна картофелина пошли на суп, остальные запечены на углях. Мел притащила каких-то травок и один большой гриб, очень похожий на боровик, хотя в грибах я не сильна, пришлось поверить девчонке на слово, что гриб съедобный. Суп получился славный. Травки дали потрясающий аромат и придали янтарный цвет грибному бульону.
   Пока мы трудились, маг уснул, но к ужину поднялся и сам подполз к костру. Поужинали мы по-королевски, правда, без хлеба. Ну, и ладно, от него говорят фигура портится, а мне все равно нужно сбросить пару-тройку лишних килограммчиков.
   Сытно поев, мы улеглись спать у костра. Какой чудесный мир, в нем совсем нет комаров. В нашем лесу меня бы уже давно выпили до капли. Я долго не могла уснуть, мешал шум леса, подстилка неприятно кололась. Ворочалась, нервно вздрагивала на любой шорох. Маг зашевелился и встал. Поднял, с земли палку и обошел лагерь. За палкой оставался слабый тусклый свет на земле. Когда круг замкнулся, светящаяся полоска вспыхнула и погасла. Маг отбросил палку и подошел ко мне.
   - Спи спокойно, никто не сможет подойти к нам. - Он сказал это очень тихо, чтоб не разбудить мирно сопящую Мел. - Только не выходи за круг, на сложное заклинание у меня нет сил, а это легко разрушить, выйдя изнутри. Надеюсь, ты, наконец, дашь мне выспаться.
   - Постараюсь. - Я демонстративно отвернулась.
   На душе действительно стало спокойнее, я притихла, уже начала засыпать, но через некоторое время поняла, что ужасно хочу в туалет. Что глупому магу стоило сделать круг побольше и захватить ближайшие кусты.
   Мои спутники мирно спали, а я готовилась умереть смертью храбрых от разрыва мочевого пузыря. Ничего плохого не случится, если я разорву охранный круг. Я решилась и тихо прокралась к кустам.
   Испытав облегчение, я наконец смогла уснуть.
  

***

  
   Костер давно погас. Грело утреннее солнце. Кто-то выходил за круг, маг не чувствовал его излучения. Хрустнула ветка под чьей-то ногой.
   - Берем девчонку и уходим.
   - А, эти двое?
   - Если не проснутся, пусть живут. Нет, так убьем.
   - Может, их тоже захватим, за троих больше заплатят. - Первый продолжал шепотом допытываться.
   - Да, кому они нужны, сказано одну девчонку, так и берем. - Второй был тверд.
   Рик слегка приоткрыл глаза. Два лысых амбала склонились над Настей. Один схватил и зажал ей рот. Девчонка даже не пискнула. Профи. Посмотрим, на что хватит сил.
   Амбалы потащили девушку вглубь леса, но резко застыли. Навстречу шел огромный волк, размером с медведя. С клыков капала слюна. Он ступал тихо, ни одна веточка не шевельнулась под лапами. Зверь угрожающе рычал: "Брррррррроссссссссь еду".
   - Держи, свою еду. - Бандит положил девушку на землю. Та застыла, испугано таращась на огромного мутанта.
   - Только не ешь нас. - Амбалы стали пятится назад.
   - Пррррррррочччь. - Прорычал волк, свирепо клацнув зубами. Бандиты побежали врассыпную.
   Девушка вжалась в землю. Волк сел рядом на задние лапы и внимательно проследил за бандитами, пока те не скрылись из вида. Наклонился к перепуганной Насте.
   - Чего разлеглась, иди завтрак готовь. - Волк нежно говорил голосом молодого мага.
   Настя уставилась ошарашено на зверя. Тот стал таять, и напоследок издав хлопок, исчез.
   Рик доковылял и склонился над бывшей пленницей.
   - Серьезно, долго ты еще вылеживаться собираешься. - Маг ухмылялся.
   Девушка, как глухонемая тыкала в сторону, где только что был волк и мычала.
   - Успокойся, это была иллюзия, максимум, на что я сподобился. Но помогло же.
   - Так это ты! - У Насти прорезался голос. - Я чуть не умерла от страха! Я..я..
   - Все обошлось, могло быть хуже. Кто это вообще такие были? У тебя по пятам гонятся враги? - Маг попытался отвлечь девушку от переживаний конструктивными вопросами.
   - Нет, у меня нет врагов. - Прием сработал, Настя стала успокаиваться.
   - Тогда у тебя странные друзья. - Рик добродушно улыбнулся, а на щеке опять заиграла ямочка.
   - Ты меня ужасно напугал. Не мог выбрать другого зверя, два нападения волка за два дня, даже для меня, с моим везеньем, перебор.
   - Какие на тебя волки еще нападали? - Рик удивленно вздернул бровь.
   - Мы так с Мел познакомились. - Пояснила Настя. - На меня накинулся волк, а она его убила, в последний момент, метнув нож.
   - Какие волки, что за бред? Ты, наверное, шутишь?
   - Самый настоящий, я потом еще одежду от его крови отстирывала.
   - Странно. - Рик криво ухмыльнулся. - Буди свою метательницу, нужно двигаться дальше.
  

***

  
   Вокруг меня происходит странное. Какие-то типы пытались меня украсть, причем именно меня. Зачем? Кто вообще знает о моем существовании в этом мире. Нужно спешить, быстрее возвращаться домой.
   Маг был совсем плох, с ним до Лорены мы будем двигаться намного медленнее, но и бросить его в лесу я не могла. Немного подумав, мы сели с Мелом на Сероушку вдвоем, а Рика усадили на Касю. Сероушка с укоризной покосилась на меня, но покорно пошла вперед. Мы потеряли в скорости, но моя совесть была чиста.
   Вдвоем на лошади ехать было не удобно и тесно, поэтому я с завистью смотрела на спящего Рика, который ехал, полулежа, обняв Касю за шею и умудряясь при этом не упасть.
   Я же постоянно соскальзывала, чем жутко нервировала Сероушку, в знак протеста она шлепала меня по спине хвостом.
   Смеркалось, до Лорены мы так и не доехали. К тому же начал накрапывать дождик. Маг выспался, а я окончательно измучилась от такой езды.
   - Ты случайно не вампир? - Со злостью поинтересовалась я у довольного мага.
   - С чего ты взяла?
   - Целый день спишь, а как солнце зашло, так сразу проснулся, да и твоя естественная зелень лица наводит на подозрения, не поужинаешь ли ты нами сегодня ночью.
   - Вот от поужинать я точно не отказался бы, но девчонка слишком тощая, а в тебе желчи много, боюсь не вкусно будет.
   - Знаешь ли, я его подобрала на дороге, везу на лошади, сама мучаюсь. И я же еще не вкусная.
   Маг рассмеялся.
   - Странная логика у тебя, Настена. Шутки шутками, но ужинать, то мы будем или как?
   - Кушать хочется. - Поддакнула Мел.
   - Странные вы люди. Съели все мои запасы на одного, на три дня, а теперь требуете кушать.
   - Тогда, стоп. - Рик, остановился и спрыгнул с лошади, немного поморщившись при этом и погладив ладонью ребра, успокаивая их. - Пока не стемнело, пойдем добывать еду. - Он озорно подмигнул Мел.
   Я с облегчением сползла с лошади, заработав от Сероушки на прощание шлепок хвостом по лицу.
   В этот раз маг долго и тщательно выбирал место сам, и на наши возмущенные вопли внимания не обращал. В итоги мы расположились под раскидистой сосной, дождик не смог пробиться через ее густую хвою и внизу было сухо. Мы перетащили скудные пожитки и привязали лошадей. Сероушка недовольно косилась на меня и искала удобного случая погромче фыркнуть в ухо. Мне досталось умное, но мстительное животное.
   Рик растер ладони, скрестил пальцы и вытянул руки вперед, разминая их.
   - Что ж, Мел, пойдем на охоту, а Настя пока разведет огонь и приготовит место для ночлега.
   Интересно, как я это буду делать? Спичек нет, вышибать пальцами искры я не умею. Есть еще один вариант, две сухие палочки и море терпение, но чего нет, того нет.
   - Можно, я пойду на охоту, а Мел займется костром и лагерем?
   Спутники удивленно посмотрели на меня.
   - Ты будешь бегать, лазать по кустам и доставать убитых животных? - Уточнил Рик.
   Перспектива еще та, но лучше, чем тереть палочки, а потом сознаться, что я не умею разводить костры и вообще из другого мира.
   - Да, а что, такого? Я люблю гулять по лесу и искать убитых животных. - Я развела руками. - Я же странная Настя.
   Рик хмыкнул.
   - Хорошо, пойдем, интересно будет посмотреть.
   Мы пошли вглубь леса. Мел осталась, удивленно глядя нам в след.
   Интересно как он собрался убивать животных. Ни ружья, ни лука. Моя фантазия быстренько предложила пару вариантов. Рик крадется, подбегает и душит несчастного зайчика или кровожадно разрывает его пополам и громко зловеще смеется.
   - Тсс. - Рик обернулся и приложил палец к губам. - Ты так сопишь и топочешь, что распугаешь всех зверей в округе. Смотри. - Он показал наверх.
   На одной из веток сидела птица, она очень походила на курицу. Пернатая красотка беззаботно чистила перья и особо не смотрела по сторонам.
   - Сейчас я убью ее, а ты смотри, куда она упадет и бегом туда.
   Маг щелкнул несколько раз пальцами и на них завертелся маленький вихрь. Рик распрямил ладонь, и вихрь стал кружиться на ней, постепенно увеличиваясь в размерах. Маг поднес ладонь к лицу и дунул. Вихрь сорвался и быстро подлетел к курице на ветке, та даже не успела ничего понять, когда ветер скрутил ей шею. Она упала замертво. Я остолбенела.
   - Чего стоишь? Мы же договаривались. - Маг вопросительно посмотрел.
   Я сорвалась с места и побежала к кустам, куда свалилась птица. Она лежала там со сломанной шеей. Вся в перьях, как живая. Совсем не походила на вкусные тушки, в магазине, завернутые в полиэтилен. Дотрагиваться до нее совершенно не хотелось. Уж лучше бы я осталась, тереть палочки, вызывая огонь. Ее нужно взять. Протянув руку я уже почти дотронулась, но почувствовала тепло исходящее от еще минуту назад живого тела. Как бы ее взять, чтобы не дотрагиваться? Я вытянула край футболки, спрятав руку внутрь. Набрав побольше воздуха, взяла птицу за шею. Не хватало звука фанфар! Я это сделала! В лесу стало совсем плохо видно. Повернувшись, я осознала, что не знаю куда идти, приступ топографического кретинизма цвел буйным цветом. Что же делать? Может опять попеть песни и какой-нибудь разозленный леший выведет меня или попутчики найдут.
   - Ау. - Робко, почти шепотом прокричала я.
   - Ты чего? - Раздалось совсем рядом.
   Я подпрыгнула от неожиданности.
   - Давно ты тут стоишь?
   - Ты очень мило общаешься с дичью. Представляю, как ты ее чистить будешь. - В темноте глаза Рика озорно блестели.
   - Нет, такого удовольствия я тебе не доставлю. Моя часть работы выполнена. - Уверенно выбравшись из кустов, я пошла широким шагом.
   - Эй, охотница, лагерь в другой стороне. - Сзади раздался смех. - Или ты отправилась хоронить птицу, вы с ней так сроднились.
   Я развернулась и пошла следом за развеселившимся магом, громко насвистывавшем что-то. Мне уже не было жалко птицу, я с удовольствием съем эту проклятую дичь, заставившую пережить столько ужасных моментов.
   Костер горел, а рядом с Мелом суетился маленький бородатый овинник сооружая нам лежаки.
   - Это что за чудо? - Рик увидел еще одного члена нашей команды.
   Пришлось рассказать ему как я пошла на поводу у духа и потащила его с собой. Пока я рассказывала, Мел ловко почистила птичку, избавив меня от неприятной обязанности.
   Поужинав жесткой вареной птицей, мы улеглись спать. Маг перед сном опять обошел лагерь с прутиком, установив защитный контур.
   Дождик прекратился, но в лесу было зябко, к тому же поднялся ветер.
   Погодка не лучшая, для ночевки на свежем воздухе. Костер погас, а я так и не уснула, только еще больше замерзла. Свернулась в калачик, но спину при этом нещадно продувало. Я перевернулась на спину, открыв глаза и заорала от страха. Надо мной склонились две головы, поблескивая глазами в темноте.
   - Не спится? - Спросила одна голова голосом Мел.
   - Холодно. - Подтвердила я.
   - Нам тоже холодно. Нужно лечь вместе, так теплее будет. - Сказала вторая голова, голосом Рика. - Мел, подтаскивай лежак к Насте.
   В темноте зашуршало и вскоре с двух сторон ко мне прижалось два теплых тела.
   - Спокойной ночи. - Пожелал Рик и уткнулся холодным носом мне в шею.
   - Спокойной ночи.- Попка Мел уперлась мне в живот.
   Хотела возмутиться для приличия, но стало так тепло и хорошо, что я мгновенно уснула.
   С утра я еле продрала глаза, ощущение было, что в них насыпали песка. Дождя уже не было, но с веток еще срывались капли. В лесу было сыро и промозгло, костер давно потух и не грел. Мел ходила неподалеку и собирала ветки, Рик рылся в моем рюкзаке.
   - Что ты делаешь?! - От такой наглости я подскочила и вырвала свою собственность из его рук.
   - Успокойся, я просто искал что-нибудь поесть.
   - Так сходи и придуши еще одно несъедобное животное. Добытчик.
   Он встал, держась за ребра и поморщившись. Мне сразу стало стыдно, парню и так досталось, а я тут заставляю его ходить еду добывать, срываюсь ни за что.
   - Нет там уже никакой еды. - Пробурчала я в знак примирения.
   - Ты права, конечно, я схожу, поохочусь. - Он направился в сторону леса.
   Мне стало еще более неловко.
   - Постой я с тобой.
   - Нет спасибо, толку от тебя мало, а шуму много. Займитесь костром.
  

***

   Отойдя подальше от лагеря, Рик обошел по кругу и затаился с другой стороны. Было хорошо видно, как Настя и Мел собирают хворост и переговариваются, у кострища суетился овинник.
   Ждать пришлось не долго. Из леса вышли трое. Два крепких мужика и хрупкая блондинка с большими голубыми глазами. Они незаметно подошли к девчонкам со спины. Овинник шмыгнул в кусты.
   Блондинка резко взмахнула рукой. Желтое облако окутало девушек, и они упали. Один из мужиков взял пленниц, взвалив каждую на плечи. Второй подобрал вещи и схватил лошадей за повода. Голубоглазая сделала пас руками и вся компания исчезла в зеленоватой дымке портала.
   Рик довольно ухмыляясь, вышел из укрытия. Не могло не радовать, что похитители прихватили лошадей. Максимум, что мог переместить Рик - это себя, а бросать единственное средство передвижение в лесу, было не желательно.
   Маг аккуратно вытянул за шкирку зареванного Овинника. Тот сначала взвизгнул от неожиданности, но признав старого знакомого, чуть не захлебнулся от радости.
   - Я думал все. Ик. Тут и помру. Ик. - Овинник на радостях попытался обнять Рика, но тот брезгливо отдернул его.
   - Пойдем, познакомимся с конкурентами.
   Овинник непонимающе таращил глаза, но молчал.
   Уловив сигнал маячка, оставленного еще ночью в волосах Насти, внеся коррективы, маг телепортировался.
   Кладбище днем выглядело убого, с полуразвалившимися памятниками и истлевшими крестами, оно вплотную подходило к замковой стене.
   Стена была отвесная, без единой дверцы. Окна начинались в метрах пяти над землей. Добраться до них было не реально. Рик пошел вдоль стены и вскоре нашел небольшую деревянную дверцу, за которой раздавался богатырский храп. Маг довольно усмехнулся и, сняв тонкое кольцо с пальца, обратился к овиннику.
   - Значит так, я тебя спас от гибели в лесу?
   Овинник согласно закивал.
   - Ты мне должен.
   Еще один неуверенный кивок.
   - Скажи это вслух.
   Овинник попытался вырваться, но безрезультатно.
   - Я твой должник. - Сознался он убитым голосом.
   - Вот и хорошо. Держи кольцо, как только откроется дверь, проберешься в замок и найдешь Настю. Когда рядом с ней никого не будет, отдашь кольцо, скажешь, чтоб надела. Понял?
   - Понял, хозяин.
   - Молодец. - Рик опустил овинника на землю. - Готовься прошмыгнуть.
   Маг начал перебирать пальцами. Закончив плетение заклинания, он подошел и со всей силы ударил ногой по двери. Храп по ту сторону прекратился, раздался грохот и ругань. Дверь начала открываться. Охранник вышел и гневно огляделся. Никого не было.
   - Приснится же. - Мужчина запер дверь и продолжил свою вахту.
   Рик размашистой походкой удалялся обратно на кладбище, покров невидимости быстро таял. Ловко лавируя между надгробий, маг направился в запримеченный ранее склеп. Ухватившись за два кольца и приложив массу усилий, Рику удалось немного раскрыть тяжелые двери склепа Внутри он был вполне зауряден, представляя собой небольшое пыльное помещение с пятью гробницами, одна из которых была меньше остальных. В углу, приложив два пальца к виску, стояла статуя крылатого мужика. Статуя укоризненно смотрела на небольшой каменный столик с двумя лавками, предназначавшийся для скорбящих посетителей. На него маг и примостился, слегка сбив предварительно пыль. В ожидании, Рик задремал. Последнее время ему постоянно хотелось спать и есть. Больной, вымотанный организм требовал свое. Через некоторое время он проснулся от легкого покалывания в висок - кольцо сработало.
  

***

  
   Маленький запуганный Овинник, таинственно вращая глазами, потребовал от меня надеть кольцо. Оно болталось на пальце, и было велико размеров на пять.
   - И зачем это все? - поинтересовалась я.
   Но того уже и след простыл. Зато передо мной начал сгущаться воздух. Вскоре предстала полупрозрачная фигура моего знакомого мага. Я ойкнула, плюхнувшись на стул. Немного не попала и свалилась на пол, здорово приложившись головой о верткий предмет мебели.
   - Чур, меня. - Я попыталась перекрестится, но забыла какой рукой это делается, поэтому просто скрутила фигу и показала призраку.
   - Я так спешил, думал, ты обрадуешься, а тут такой прием. - Призрак разочаровано огляделся. - Да и вообще смотрю зря пришел, тебя явно не держат в плену.
   Действительно, меня поместили в хорошо обставленную комнату с мягким диваном, на небольшом столике с витыми ножками стояла ваза с фруктами, а по стенам были развешаны картинки фривольного содержания, единственным недостатком комнаты была запертая дверь.
   - Подожди, Рик, как ты погиб? Неужели в неравном бою с зайцем на охоте? - Я поднялась и потерла ушибленное мягкое место.
   - Эй, я возможно мертв, пришел к тебе, а ты издеваешься? - Маг даже прервался от просмотра картинок.
   - Я скорблю, надеюсь, ты умер как мужчина и зайцу тоже досталось.
   Призрак всплеснул руками и недоуменно закатил глаза.
   - Все, прекратили, теперь серьезно. Я не умер. Это проекция, и она будет в замке, пока моя вещь, - он указал на кольцо, - подпитывается человеческой энергией.- Прошу тебя не снимай его, мне нужно оглядеться и я вытащу тебя.
   Ответить я не успела, так как призрачная фигура растаяла.
   В одиночестве я оставалась не долго, прошло всего пол вазы фруктов, когда массивная дверь отворилась.
   Миниатюрная блондинка, с голубыми, в пол-лица глазами, приветливо улыбалась с порога.
   - Приветствую тебя, Анастасия. - Красотка вошла в комнату и прикрыла дверь.
   - Ну, здравствуйте.
   Блондинка села на диван и предложила мне расположиться рядом.
   - Меня зовут Корринта. - Представилась она. - Сразу, хочу извиниться, за нерадивых слуг, в такой грубой форме доставивших тебя сюда.
   Она посмотрела на меня, ожидая принятия извинений, но я молчала. Блондинке не оставалось ничего, как продолжать.
   - Мы спешили, за тобой шла погоня. Требовались радикальные меры, времени на объяснения не было.
   - Зато оно есть сейчас. - Я скрестила руки на груди.
   - Мы знаем кто ты и откуда.
   Это было уже интересно.
   - Ты волшебница из другого мира открывшая грань, и теперь за тобой идет охота. Есть люди, которые хотят твоей смерти, они уверены, что убив тебя, они снова закроют грань. Мы нашли тебя раньше и спасли.
   - Спасибо, я ваша должница, до гроба. - Разуверять ее в моих сверхспособностях я не стала.
   Блондинка довольно улыбнулась, не уловив сарказма в моих словах.
   - Мы хотим помочь тебе вернуться и закрыть за тобой грань.
   - С чего бы это?
   - Скажи, есть ли в вашем мире нечто, что одинаково ценится всеми?
   Я прикинула, отбросив нематериальные ценности, остановилась на золоте.
   - Допустим, золото.
   - У нас такой ценностью является магическая энергия. В твоем мире ее не используют уже много веков. За это время ее скопилось невероятное количество. Теперь представь, что кто-то получит неограниченный доступ к неисчерпаемой энергии.
   - Он поработит весь мир. - Закончила я за нее. - Не пойму, какова моя роль во всем этом? - Ее слова произвели на меня впечатление.
   - Ты должна помочь закрыть грань. Но есть трудности. Ты открыла грань не одна, значит, и закрывать ее нужно всем вместе. Расскажи кто твои друзья и где они? - Красотка с надеждой воззрилась на меня.
   Вот тут я немного не поняла, когда и с кем я эту грань успела распечатать, но решила пока не терять репутации великой волшебницы.
   - Обряд был тайным, мы не видели друг друга.
   - Жаль, тогда тебе придется подождать, пока мы найдем остальных, чтобы вернуть вас вместе и закрыть грань. - Она мне не верила, я это чувствовала. - Будем надеяться, что никто не успеет воспользоваться открытой гранью.
   - Как интересно. - В углу стояла полупрозрачная фигура Рика. - Я тут конечно человек посторонний, но хочу прояснить, откуда такая филантропия, почему это Правителю Мервелии, советником которого, ты Корринта являешься, ну совершенно не хочется получить безграничный источник энергии и поработить мир? - Он свел брови, всем своим видом выражая неподдельное любопытство.
   - Кто ты? - Корринта на мгновение опешила.
   - Я, так случайный прохожий. - Полупрозрачная фигура откровенно издевалась. - И знаешь, что я заметил, случайно проходя?
   Госпожа советник, начала злится, кончики ее пальцев заискрились. Рик, казалось, не замечал этого, продолжал умышленно беспечным тоном издеваться.
   - Оказывается, что, не смотря на все конвенции, Правитель Мервели, пригрел колдуна и парочку зверюшек.
   Мне показалось, что я увидела промелькнувший страх в ее глазах, но в следующее мгновение огненный пульсар сорвался с кончиков ее пальцев и метнулся в сторону Рика. Но его там уже не было.
   - Ты такая предсказуемая. - Он стоял уже у противоположной стены. - Даже не интересно. Так вот, продолжу рассказ по своим заметкам. Настя, представляешь, с одной из зверюшек тебя даже познакомили. Хотя нет - он поморщился. - Тебя познакомили с обеими.
   Золотистая сеть спланировала с потолка на мага, но он снова успел выскочить из-под нее.
   - Уже интереснее, Корринта, но нет, тебе снова не повезло. Так вот, о чем это я. Мел заходи. - Он торжественно указал на дверь. Мы все напряженно уставились в ту сторону.
   Вошла Мел. Она замерла посреди комнаты, глядя перед собой стеклянными глазами.
   - Обратись. - Приказал Рик. - Эрмальтус.
   - Нет, ублюдок. - Корринта кинула в мага облако зеленого дыма, но ничего не смогла сделать, только вызвала легкую усмешку.
   В это время я неотрывно смотрела на девочку. Та изогнулась и сделала сальто назад. Все происходило как при замедленной съемке. Казалось, воздух загустел, и маленькое гибкое тело медленно переворачивается в нем, постепенно меняя облик. Когда девочка приземлилась, то девочкой она уже не была. Красными глазами на меня смотрела уродливая собака. Огромные когти прочертили борозды на деревянном полу. Клыки не помещались и торчали из пасти, пугая своим красным цветом. Шерсть торчала клоками, а кое-где отсутствовала, обнажая гниющую кожу.
   - Давно не ела, поистрепалась, начала гнить. Это Бист Вилах - нападает на людей и высасывает кровь - Пояснил, не обращая внимание на взбешенную советницу Рик. - Есть еще один сказочный зверек, который напал на тебя в лесу, а эта, - он указал на собаку, бывшую Мел, - Тебя якобы спасла.
   На арене появилось еще одно действующее лицо. В открытую дверь вошёл невысокий мужчина.
   - Когда собеседник намеренно злит тебя, - Голос его был высоковат для мужчины. - Он пытается отключить твою рациональную часть. Корринта, - Пискля подошел ко мне. - Зачем пытаться поймать проекцию, в одиночку это сделать крайне трудно. - Он внимательно разглядывал меня. - Проекция может существовать, только если его вещь в замке и питается человеческой энергией. - Он схватил меня за руку и сорвал кольцо. - Пока, пока. - Он положил кольцо на ладонь и оно, вспыхнув, превратилось в щепотку пепла.
   Рика не стало.
   Пискля выглянул в коридор.
   - Вел, найди, где прячется маг и убей. - Приказал он кому-то за дверью. - Корринта, думаю, тебе лучше присоединится, а я побеседую с девушкой. - Он приветливо улыбнулся мне, но глаза оставались холодными.
   Все вышли, и мы остались вдвоем с мужчиной. Он взял стул и, поставив его напротив меня, сел.
   - Ты знаешь кто твой знакомый? - Начал он вкрадчиво.
   - Нет, никогда не интересовалась.
   - Он агент тайной полиции Тантаи. Его задача была найти тебя и привести своему Правителю или убить.
   От обилия неприятных новостей мне стало плохо, причем физически, скрутило живот, и тошнота встала комом.
   - В любом случае, ты в безопасности, несмотря на обстоятельства нашего знакомства, мы на твоей стороне и хотим помочь, а все эти звери, колдуны, пусть тебя не волнуют - это все наши внутренние разборки. - Он снова улыбнулся, всем своим видом источая надежность и добродушие, но его холодный взгляд говорил об обратном. - Я оставлю тебя, отдыхай, прими ванну и не переживай, все будет хорошо.
   Он щелкнул пальцами, и в комнату вошла девушка, принесла чистую одежду. Незнакомец кивнул на прощание и удалился.
  

***

  
   Маг чертыхнувшись, свалился с каменной скамейки. Всегда, после путешествий астральным телом, при возвращении терялась координация.
   - Святой угодник, не хочешь мне помочь? - Поинтересовался Рик у статуи лежа на полу и приходя в норму.
   Каменный мужик продолжал молчать, приложив пальцы к виску.
   Этот склеп Рик выбрал не случайно. Одна из гробниц отличалась меньшим размером, там был похоронен младенец, а это - невинная душа. Ни одна нечисть не может подойти к такому месту захоронения.
   Навалившись на тяжелые створки, он слегка приоткрыл дверь. Немного постоял, послушал. Приоткрыл шире и, протиснувшись, вышел на улицу.
   Солнце находилось в зените. Нужно было спешить, пока не наступила темнота, и нежить не вошла в полную силу.
   Рик вытащил из шва штанов длинную металлическую струну, и хлестнув ею по ладони, рассек. Капельки крови брызнули и разлетелись по ветру. Он отступил обратно в склеп, прикрыв дверь. Оставалось ждать.
   Осторожно, бесшумно, к склепу подкрался волк. Запах крови будоражил и лишал его остатков разума. Желтый глаз смотрел в щель. Невидимое излучение текло изнутри и обжигало оборотня, но голод и жажда живой человеческой крови была сильнее. Морщась и дергая лапами от неприятного жжения, волк продолжал смотреть в щель на добычу. Маг продолжал ждать. Волк отскочил и зарычал. Секунду ничего не было видно. Затем, в щель показался красный голодный глаз.
   - Вот и еще один претендент на вкусненькое. - Рик довольно улыбался, еще раз махнув рукой, брызнул кровью в собачью морду.
   Волк не вытерпел и оттащил собаку. Сшибая ветхие надгробия, сотрясая землю, порождения тьмы, сцепившись, катались по кладбищу. Еда, такая вожделенная, была рядом, источая ароматы свежей крови. Никто из зверей не хотел делиться. Голод. Вечный голод, что может быть сильнее желания, хоть на мгновение его притупить. Слишком давно им запрещали есть. Бист Вилах вцепился в глотку, но коварный волк вывернулся, высоко подпрыгнув, перевернулся. На мгновение гибкое мужское тело изогнулось и в полете сорвало с одного из надгробий серебряную звезду. Желтые глаза горели торжеством. Собаку пронзила острая боль. Обернуться она уже не могла, оставалось только корчится пригвожденной к земле и пытаться избавится от серебра в плече. Волк издал торжествующий рык. Довольный изогнулся, в попытках сделать кувырок назад, для обращения. Но сильный удар ногой в спину помешал. В пылу битвы волкодлак не заметил вышедшего из убежища мага.
   - Так даже легче. - Рик отработанным движением накинул струну на шею монстра и обезглавил.
   Запах гнилой плоти шибанул в нос. Маг поморщился и подошел ко второму.
   - Прощай Мел. - Еще одна голова отлетела в сторону.
   В красных глазах не было ничего человеческого, только разочарование, от неудавшейся трапезы, умирать приходится голодной. Шерсть Бист Вилаха задымилась. Запах горелой тухлятины был еще омерзительнее сырой. Маг поспешил убраться.
   Струна была бережно вытерта и спрятана обратно в шов. Легкой пружинистой походкой маг шел к центральным воротам замка. Подошел, приложил ладонь к шершавой стене и, довольно хмыкнув, сел на землю облокотившись о стену.
   - Эй, великие вояки, выходите, разговор есть. - Насмешливым голосом прокричал Рик.
   Холодное дуновение обдало мага, возникла Корринта, ее красивое лицо было искажено злостью, щеки раскраснелись, будто от долгого бега, волосы растрепались. Она выхватила из-за пояса жезл с круглым набалдашником.
   - Ты уверена? - Ни один мускул не дрогнул на лице Рика. Темно-фиалковые глаза смотрели спокойно.
   - Корринта, нет. - Высокий противный голос остановил ее, старый знакомый возник рядом из неоткуда и перехватил руку с жезлом, не давая закончить заклинание.
   - Почему!? - Красавица сорвалась на крик. - Я хочу убить его!
   - Потому что стена заговоренная. - Начал пискля спокойным голосом. - Все старые замки заговорены от магических атак. Любое заклинание отразится от стены и поразит тебя. Даже если ты его убьешь, все равно погибнешь на месте.
   - Так оттащи его!
   - Есть идея получше. - Тонкие губы пренебрежительно искривились. Мужчина достал из кармана трубочку и задул.
   Рик услышал зов. Протяжный призыв, обволакивал и манил. Неопасный для человека, он был невыносим для зверя. Уверенность на лице мужчины сменила растерянность. Зов усилился и оборвался на самой высокой ноте.
   - Он убил их. - Спокойно сообщил Корринте пискля. Только подергивающееся веко выдавало его внутреннее напряжение. - Что ж, поговорим, маг. Чего ты хочешь?
   - Мне наплевать на все ваши разборки, мне наплевать, кто откроет-закроет, опечатает-запечатает грань, мне наплевать на Вашего Правителя, да и на своего тоже. - Пискля пытался сохранять спокойствие, но было заметно, что слова мага не оставили его равнодушным. - Я сам за себя и кроме своей жизни меня ничего не интересует. Я знаю, что двое уже у вас, а я знаю, у кого третий и помогу его получить. При условии, что вы возьмете меня в команду. - Рик задорно улыбнулся. - Хочу быть на стороне победителя.
   - Откуда тебе может быть известно местонахождение третьего?
   - Я наблюдательный.
   Пискля сомневался, но убивать мага передумал. Если тот действительно обладает информацией, то разбрасываться такой удачей как минимум беспечно.
   - Хм...Интересно. Но я не могу принять решения один. Думаю, ты это понимаешь. Вставай, пойдем, ты отдохнешь, а я посовещаюсь.
   Рика рассмеяться.
   - Отличная шутка. Неужели я еще не убедил тебя, что я не умственно отсталый. Теперь серьезно, мне нужно зеркало. От вас обоих.
   Пискля задумался. Его веко задергалось сильней.
   Зеркало - древнейшее заклинание, придуманное во время столетней войны, незаменимое при ведении переговоров. Парламентеры обменивались заговоренными амулетами и становились неуязвимы для магии противника, на определенное время.
   - Подумай, вы ничем не рискуете, в отличие от меня.
   Маг колебался.
   - Хорошо, я сделаю зеркало на сутки, этого времени вполне хватит для принятия решения. Но ты, тоже сделаешь зеркала для нас.- Пискля огляделся и поднял два небольших камушка. Один протянул Корринте.
   Синхронно плюнув на камушки, они начали нашептывать. Шепот убыстрялся и становился громче. Под конец заклинание перешло в монотонный гул и резко оборвалось. Два зеркала были готовы.
   Рик тоже осмотрелся. Неподалеку у стены лежал довольно крупный булыжник. Идея зачаровать его была заманчивая. Поменьше камней рядом не лежало, отсутствовали ветки и шишки, за неимением вблизи деревьев. Пришлось выдрать кусок мха из-под стены, сделав из него два комочка, Рик по очереди подкинул их вверх, одновременно дунув, создав два зеркала.
   - Мы подходим. - Предупредил пискля и маги медленно пошли к Рику, держа на вытянутых руках камушки.
   Произведя обмен, маг поднялся, сунув "зеркало" во внутренний карман. И вся троица направилась в замок.
   - Я надеюсь, ты не думаешь, что мы позволим тебе перемещается беспрепятственно по замку? - уточнил пискля.
   - Даже не мечтал об этом.- Усмехнулся Рик.
  

***

  
   Я зашла в ванную. Половину комнаты занимала, неглубокая кубическая конструкция в полу, салатового цвета, без единого отверстия, крана тоже не наблюдалось, но стоило мне подойти и коснуться ее краев, как она начала наполняться теплой водой, которая сочилась прямо из стенок. Теплые бархатистые стенки были приятны на ощупь, материал ванны мне был не знаком, правда, на тот момент меня это мало интересовало.
   Вот уже минут пятнадцать я сидела и отчаянно терлась мочалкой. Хотелось смыть всю грязь лжи и предательства. Моя совершенно нормальная, в меру заурядная жизнь, перевернулась с ног на голову. Я среднестатистическая девушка, без сверхспособностей, понятия не имею, как выпутаться из всех этих интриг. Все лгали, преследуя свои цели, что-то подсказывало мне, что моя жизнь стала разменной монетой. Я разревелась от отчаянья. Что делать дальше не понятно. Ясно одно, верить нельзя никому, а помощи ждать неоткуда. Где-то там за неведомой гранью осталась моя семья. Бедные мама с папой, сходят с ума, а я даже не знаю, увижу ли их еще когда-нибудь. Как там моя несчастная кошка, кто ее кормит?
   Потом еще с большим ожесточением я терла джинсы и футболку, ревя от жалости к себе.
   Закончив с водными процедурами и истерикой, я переоделась в предложенную одежду и завалилась на диван, где благополучно уснула.
   Снился незапоминающийся бред, когда настойчивый стук выдернул меня из грез. Продрав глаза я некоторое время таращилась в темноту, прислушиваясь. Комната хранила молчание, только я решила, что все это мне приснилось, как стук повторился. Поднявшись, я подошла к двери и приложила ухо. Еще один тихий удар с другого конца комнаты, и тут до меня дошло, что стучат в окно. Прихватив по дороге стул, как оружие я прокралась к окну. На узком подоконнике с трудом, балансируя на одной ноге, стоял Рик. "Открой" прочитала я по губам. Не знаю почему, при виде него я испытала облегчение. Отбросив стул, дернула окно, но оно открывалось наружу. Тогда я не задумываясь толкнула его, сначала оно не поддавалось. Странно, почему меня не насторожили вытаращенные глаза мага по ту сторону стекла? Не остановилась, я налегла на створку посильнее. Она резко распахнулась, сбив Рика с узкого выступа. Я смогла насладиться гримасой ужаса и акробатическим трюком. Маг схватился за раму, секунду повис, бормоча под нос ругательства, а потом качнулся всем телом и влетел ногами вперед в комнату, прищемив пальцы закрывающейся вслед рамой.
   Прежде чем подняться скривился, схватившись за ребра, три раза выдохнул.
   - Что тебе надо? - В моем голосе не было и капли приветливости.
   Он удивленно вздернул бровь
   - Думал, ты хочешь отсюда выбраться.
   - Зачем? Чтобы поменять один плен на другой.
   Рик сел на диван, я продолжала стоять и буравить его взглядом.
   - Я так понимаю, назрел серьезный разговор.
   Я неуверенно кивнула.
   - Что ж, поговорим. - Он тяжело вздохнул. - Больше всего в жизни я хотел бы никогда тебя не встречать, чтобы ни ты, ни кто-либо другой, не открывал эту проклятую грань. Но она открыта и началась грызня. Мне безразлична вся эта возня, но этот мир мой дом и он катится к чертям, я не хочу, чтобы кто-то получил безграничную силу и разрушил весь уклад, к которому я привык, я хочу выжить. Так что я ни на чьей стороне я сам по себе.
   Он говорил вполне правдоподобно. Они все говорили правдоподобно. Мне нужна была помощь, этот, по крайней мере, не насылал на меня оборотней и не похищал.
   Глядя на меня, он чему-то улыбнулся, как будто понял, что убедил меня, неужели у меня все мои мысли написаны на лице, надо контролировать свои эмоции.
   - Какой у тебя план? - Сказала я после минутного молчания.
   - Мой план как можно больше подпортить планы другим. Для начала скажи, этот человек тебе знаком? - Он достал уже виденное мной мутное стеклышко, положил на пол. В воздухе сгустился туман, и из него возникло четкое изображение грустного подростка. Он ни капли не изменился после нашей последней встречи в окне пятого этажа.
   - Да, мы с ним вместе выпали из окна, перед тем как я очнулась в лесу.
   - Так и знал. - Обрадовался маг. - Я нашел его запертым в одной из комнат, пока ходил астральным телом. - Пояснил он.
   Маг достал из кармана уголек и стал чертить на полу звезду и незнакомые мне символы. Затем произнес абракадабру из слов, после глухого хлопка в центре звезды материализовался мой юный знакомый. Он испугано таращился и потирал заспанные глаза.
   - Я тебя помню. - Сказал мальчик, сфокусировавшись на мне.
   - Увы, но я тебя тоже.
   - Оставьте приветственные лобзания на потом. - Перебил нас Рик. - Пора сматываться.
   Он подошел к окну, широко распахнув его, сделал приглашающий жест. Мы с пацаном непонимающе смотрели на мага.
   - Я долго ждать буду?! - Возмутился Рик.
   - Объясни, как мы будем выбираться.
   - Очень просто, мы возьмемся за руки и вылетим из окна.
   - Ты с ума сошел?! - Возмутилась я.
   - Я не прыгну! - Перепугался мальчик.
   Маг подошел и, схватив нас за руки, подтащил к окну.
   - Сейчас, аккуратно залезаем на подоконник, очень крепко держимся за меня и летим. - Ошарашено глядя на него мы продолжали стоять. - Хватит уже, и так столько времени на болтовню потеряли!
   Парнишка, расправил плечи, страх ушел с его лица и он бесстрашно залез на подоконник. Меня отчего-то тоже обуяло безрассудная смелость и я, схватив выстиранные вещи и связав их узлом, полезла за ним. Маг встал между нами, обхватив руками за талию. Следующее, что я помню - это толчок и несколько секунд свободного падения. Затем резкий рывок вверх и падение замедлилось
   Рик подмигнул.
   - Молиться умеете?
   Мы дружно кивнули.
   - Тогда молись, чтобы моих сил хватило до земли.
   Я вцепилась в него со всей силы, мы медленно приближались к земле, ногами вперед, слегка вращаясь.
   - Когда ты говорил, что мы полетим, я представляла это несколько иначе. Мы же просто медленно падаем.
   - Невозможно все делать хорошо.
   - Ты посредственно телепортируешься, раз вывалился на дорогу. Ты делаешь слабые проекции, а полет у тебя это замедленное падение. Что же ты делаешь хорошо?
   - Можно критику оставить на потом?!
   Наверное, сил ему не хватило, под конец скорость падения увеличилась, и мы чувствительно шлепнулись о землю.
   Из-за сломанных ребер, магу досталось больше всех, он даже прикусил кулак, чтобы не закричать. Я хотела помочь, но меня грубо отпихнули.
   - Уходим. - Шепнул очухавшийся Рик и потащил нас в сторону ближайшего лесочка.
   Мы немного углубились и вышли к озеру, у которого на полянке мирно паслась Сероушка и незнакомый конь на белой шкуре которого, будто агрессивными мазками нанесена черная краска, рядом бегал взволнованный овинник. Увидев нас он облегченно вздохнув подбежал к Рику.
   - Я вернул свой долг? - Спросил дух, пристально глядя, снизу вверх.
   - Вернул. - Подтвердил маг.
   Овинник отбежал и скрылся в хвосте у Сероушки.
   - Тебя как звать, парень? - Обратился Рик к мальчику.
   - Дима. - Парнишка растеряно смотрел на все происходящее.
   - Тебя нашли у замерзшей деревни, так ведь?
   - Да.
   - Хватит прохлаждаться, мы все еще болтаемся у замка, нужно сматываться отсюда. - Маг занял единолично коня, по сравнению с которым моя Сероушка выглядела пони.
   - Что это за зверюга вообще? - Я в недоумении смотрела на коня желтые глаза которого пристально меня рассматривали. - Где Кася.
   - Подумай немного, если Мел была Бист Виллахом, то какое нормальное животное захочет возить на себе нечисть?
   - Почему нет?
   - Потому, хватит рассуждений, если не можешь сложить два и два, просто поверь на слово умному человеку и поехали уже.
   -Так что Кася тоже оборотень? - Продолжала допытываться я.
   - Да, Кася - брег. - Маг слез с коня. - Достаточно проказливый и злобный оборотень, может так же оборачиваться теленком, ослом и безголовым обнаженным юношей, так что тебе повезло. - Он бесцеремонно развернул меня к лошади и практически закинул, скривившись от боли при этом. - Все, надеюсь, выяснили, может уже поедем?! - Рик сделал приглашающий жест Димке.
   Тот довольно споро залез и уселся позади меня.
   - Готовы? Держитесь крепче, нам нужно как можно дальше удалиться от этого места.
   Я схватилась за ручку на ошейнике, а Дима обнял меня сзади. Лошади понеслись. Причем я свою даже не подстегивала. Они скакали так, будто за ними гонится стая волков. Мы неслись по дороге, потом по каким-то тропам, иногда вообще по лесу, без остановки. Руки затекли, попа была отбита, и, наверняка, превратилась в сплошной синяк. Я уговаривала себя еще чуть-чуть потерпеть, потом еще чуть-чуть. Маг все гнал и гнал. Замок остался далеко позади, когда мы, наконец, остановились. Не ожидая разрешения, я сползла с лошади и без сил растянулась на земле, Димка плюхнулся рядом. Маг косо посмотрел, хмыкнув, ничего не сказав пошел пошатывающейся походкой в глубину леса. Его не было очень долго, я даже успела отлежаться и почувствовать, как гудят, отходя, онемевшие руки.
   Светало, прохладный ветерок заставил меня подняться. Дима, блаженно уснул, прямо на земле. Отгоняя мысли, что маг вообще может не вернуться я стала собирать ветки для костра. Напевая под нос, что мне все равно, пусть я и боюсь волка и сову. Я натаскала внушительную кучу с себя ростом.
   - Ого. - Присвистнул, вышедший из леса маг. - Куда столько, ты здесь жить собралась? - Он нес в руке по зайцу.
   - Нет, тебя долго не было, я решила собрать погребальный костер. - Я хищно улыбнулась. Рик подавился очередной шуточкой.
   Дима зашевелился и свернулся калачиком.
   - Нам всем нужно отдохнуть. - Маг отложил немного веток из моей кучи и разжег костер, я села к огню, а он снова удалился в лес, пригревшись, задремала, сквозь сон я видела, как Рик принес еловых веток и устроил лежаки, растолкал Диму и заставил перелечь с холодной земли. Я, в полудреме, почувствовала, как сильные руки подхватили меня.
   - Зачем? У тебя же ребра сломаны, я тяжелая. - Пробормотала я, не открывая глаз и не препятствуя транспортировке, сил ни на что не осталось.
   - Спи. - Коротко хмыкнув, маг опустил меня на, приготовленное спальное место.
   Проснулась я от урчания собственного желудка и запаха жареного мяса. У кострища негромко разговаривали Рик и Дима. На вертеле, над углями готовилась заячья тушка, источая аппетитный аромат.
   За несколько дней путешествия на лошади я смирилась с натертым и отбитым задом, но новые ощущения не шли, ни в какое сравнение. Болели все мышцы разом, даже те, о существовании которых я не подозревала.
   Постанывая, я подошла к костру.
   - Слушай ты же маг, вылечи меня. - Взмолилась я.
   Рик криво улыбнулся, приподняв один уголок губ.
   - Я же не лекарь, думаешь, если бы я мог лечить, я бы ходил со сломанными ребрами?! - Он снял с вертела кролика и протянул мне кусок, завернув его предварительно в лопух, чтоб не обжигал.
   - Да, что ты вообще умеешь? - Буркнула я под нос, и впилась зубами в сочный кусок. - Димка, нам достался бракованный маг.
   - Я умею готовить. - Развел руками Рик.
   Дима согласно замычал с набитым ртом.
   Что правда то правда, в отличие от прошлой трапезы, приготовленной нами с Мел из дичи, эта не шла ни в какое сравнение. Мягкое сочное мясо таяло во рту, даже отсутствие соли не испортило впечатления от него.
   Я наелась и с содроганием думала о предстоящем продолжении путешествия верхом. Но Рик не спешил в дорогу.
   - Нам разве не нужно ехать дальше? - Не выдержала я. - Эти, достаточно быстро меня нашли, что им помешает это сделать снова.
   - Нашли они тебя, потому что знали где искать, из-за аномалии в лесу. Ты переломала много деревьев. - Уточнил он. - И кого искать, так как Дмитрий им очень подробно тебя описал.
   - Я же не знал. - Промямлил мальчик.
   - Диму я уже выслушал, теперь прежде чем мы что-то будем делать, поведай мне, зачем ты так целенаправленно ехала в Лорену?
   Рассказ о моих злоключениях не занял много времени.
   - Я бы не стал так безоговорочно верить какому-то древнему пеньку, вызывающему галлюцинации. - Высказался Рик, дослушав мой рассказ.
   - Это был не пень, а сгоревший дуб!
   - Тем более. Думаю, нам стоит для начала разобраться, почему никто вас просто не выкинул за грань или не начал выкачивать энергию, зачем пытаются собрать вас всех вместе и где болтается третий идиот.
   На идиотов мы с Димой возмутились, нет, конечно, я считала, что они с неизвестным мне Женькой идиоты, но я-то жертва обстоятельств.
   - Ясно одно, у нас на хвосте вся секретная служба Мервелии, из-под носа которой я вас умыкнул. Нам необходимо убираться из этой страны, как можно быстрее.
  

***

  
   Служба закончилась, можно отправляться домой. Тев-Катан вступил в круг общего телепорта и вышел на каменную мостовую, небольшого городка Мемис. Еще пару кварталов пешей прогулки и он окажется дома. Стемнело, моросил дождик, камни мостовой поблескивали в тусклом свете фонарей. Из-за плохой погоды улицы были пустынны, звук шагов гулко отражался от стен.
   День сегодня выдался не из легких, из замка сбежали пленники, и тев-Катан, как один из членов оперативной группы, по крупицам восстанавливал обстоятельства происшествия, начальство как всегда утаивало львиную долю информации. Было ясно одно, что без мага воздушной стихии здесь не обошлось.
   Он свернул в подворотню, в окнах его квартиры горел свет. Дома ждала жена и маленькая четырехлетняя дочка. Наверняка, уже разогрет ужин, а рыжий хулиганистый кот, пытается умыкнуть со стола что-нибудь вкусненькое. Катан непроизвольно улыбнулся.
   Открыв дверь он вступил в полумрак парадной. Свет не горел.
   - Вот блин, опять детвора выкачала энергию из лампы. - Выругался Катан, и стал на ощупь подниматься по лестнице.
   Он уловил неясный шорох за спиной, но сделать ничего не успел. С невероятной силой его припечатали к стене, заломив руку за спину.
   - Тшшш. Не дергайся и останешься жить. - Голос нападавшего был тихим и вкрадчивым. - Расскажи мне о пленнике.
   - О котором? - Простонал тев-Катан.
   Нападавший на секунду задумался.
   - Сколько их всего?
   - Иди к черту. - Тев-Катан попытался вырваться, но железная хватка напавшего была слишком сильной.
   - Не хочешь по-хорошему. - От голоса незнакомца у Катана пробежали по телу холодные мурашки.
   В следующее мгновение боль скрутила его живот, казалось, адские раскаленные ножницы кромсают его внутренности. Боль была невыносимой, но голос пропал и Катан мог только беззвучно раскрывать рот. Прошла вечность, прежде чем это прекратилось.
   - Готов говорить?
   Тев-Катан рассказал все, что знал.
   - Значит, говоришь уже убежали. Интересно... - Незнакомец задумчиво растягивал слова, и слегка ослабил хватку.
   Тев-Катан воспользовался и сделал резкий разворот, взмах рукой и незнакомец отлетел к стене, ярко зажглась лампа освещения, ослепив на мгновение, еще взмах и золотая сеть опустилась на то место, где еще секунду назад лежал незнакомец. Сбоку метнулась тень, последнее, что видел тев-Катан, перед тем как упал на пол со сломанной шеей, был холодный взгляд глаз болотного цвета.
   Переступив через безжизненное тело, мужчина вышел из подъезда, тихо притворив дверь.
  

***

  
   Пытка ездой на лошади продолжалась уже третий день, я была вымотана до предела периодическим дождем и вечным недосыпом. Мой природный оптимизм упал до критической точки. Я готова была сорваться.
   - Куда ты нас тащишь? - Мне не удалось скрыть раздражение.
   - Какая разница, тебе название все равно ничего не скажет. - В очередной раз ушел от ответа Рик. - Будешь разговаривать со мной в таком тоне, брошу в лесу.
   Я презрительно поджала губы, но больше не пыталась говорить.
   - Хочешь? - Дима сидящий за мной на лошади, протянул горстку орехов.
   - Спасибо. - Мне стало неловко, за то, что меня успокаивает подросток. Мальчик, вел себя по-взрослому, стойко перенося невзгоды путешествия, хотя ему было не легче чем мне, а я старше его лет эдак на десять, ною и психую как капризная девчонка.
   За очередным поворотом перед нами раскинулся город.
   - Нельзя было сказать, что мы уже почти приехали. - Кинула я язвительное замечание в сторону мага.
   - Зачем? Ты так очаровательна когда психуешь. - Рик ухмыльнулся.
   Маг выбрал шикарную гостиницу в центре. Как он за нее расплатился, оставалось загадкой, но мне было наплевать, главное, я, наконец, смогла помыться и вытянутся на мягкой кровати. Натертая седлом кожа саднила, мышцы ныли, но я оказалась в нормальной постели, в комнате со стенами, а не на еловой подстилке, продуваемой со всех сторон. Дрема накатывала волнами, когда до меня донесся тихий топот и шорох. От злости я заскрежетала зубами. Ненавижу мышей и крыс. Неужели даже в такой шикарной гостинице есть эти паразиты. Я заткнула уши, и плотнее закрыла глаза, но шорох продолжался. Пришлось встать. Шуршали в шкафу. Я постучала по стенке, шорох прекратился, дверь шкафа заскрипела и сама собой открылась.
   Овинник с прищуром смотрел на меня.
   - Есть хочу. - Выдал он.
   - Я тут причем?
   - Покорми, а то буду шуметь. - Маленький шантажист указал невесть откуда взявшийся ворох бумаги и опилок.
   Я безнадежно махнула рукой, припираться не было сил, и побрела вниз на поиски пищеблока. Нашла недешевый ресторан, и потратила последние гроши на еду для вредного духа. Только после всего этого я смогла блаженно провалиться в сон.
   Холодно. Я поежилась. Открыв глаза, я убедилась, что створки окна плотно сомкнуты.
   - Морозильник. - Изо рта шел пар.
   Это уже точно было ненормальным. Я подскочила с кровати. Из угла шло тусклое свечение. Полупрозрачная фигура девушки склонилась над маленьким овинником, забившимся в угол. Она протянула ладонь, задержала ее в сантиметре от его окаменевшего лица. От овинника потянулось зеленое марево, втягиваемое в пальцы призрака. Я заорала. Призрак взглянул на меня пустыми глазницами и продолжил свое занятие.
   В дверь громко постучали.
   - Что случилось? - Встревожено спросил Рик с той стороны.
   Кое-как совладав с собой, я смогла отодвинуть задвижку и впустить его. Не задавая лишних вопросов, маг выдернул из шва штанов металлическую струну и накинул наподобие лассо на призрака, отсекая его от уже бесчувственного тельца овинника. На лице девушки не отразилось ни одной эмоции, но она волчком завертелась в круге, созданном струной.
   Рик свел ладони и на распев начал произносить непонятные слова, в конце он резко развел ладони и громко хлопнул. Девушка исчезла, растворившись в воздухе.
   Маг склонился над бездыханным телом овинника и, направив ему два пальца в грудь, стал щелкать пальцами. Золотистый туман тонкой струйкой полился от пальцев Рика в полумертвое тело.
   Овинник изогнулся, и с хрипом, втянув воздух, очнулся.
   - Что, маленький дух, ты снова мой должник. - Маг придавил ожившего духа к полу.
   - Да-да, господин, я твой должник. - Заверещал овинник.
   Маг убрал руку, овинник скрылся в шкафу. Рик, как ни в чем не бывало, направился на выход.
   - Что, черт возьми, все это было, не хочешь объяснить?! - Я все еще была в шоке.
   Он притормозил у двери и повернулся.
   - Злобный враг, мелких домашних духов это неприкаянные души самоубийц, которых не принимает ни небо, ни земля. Наверное, в твоем номере какая-то впечатлительная мадам покончила жизнь самоубийством, а ты привела к ней в дом заклятого врага, вот она и напала на овинника. - Сказав это, он вышел.
   Я догнала его в коридоре, схватила за рукав.
   - Я не хочу жить в номере, где кто-то умер.
   - Слушай, мне некогда заниматься твоими мелкими проблемами. - Он пренебрежительно скривился. - Не хочешь жить в этом номере, так спустись вниз и договорись, чтобы тебя переселили. Хотя это глупо, призрака больше нет, а вот в другом номере, может быть есть.
   Сказав это, он открыл дверь в свой номер. Я продолжала растеряно стоять.
   - Хочешь переночевать у меня? - Он сделал приглашающий жест рукой. - Но учти, у меня одна кровать и выспаться тебе не удастся.
   - Придурок. - Фыркнула я и быстро удалилась к себе.
  

***

  
   Рик поежился, в комнате было холодно. Резкое понижение температуры при появлении призраков являлось известным фактом.
   - Ты доволен? - Голос призрачной девушки был скорее похож на шелест листьев.
   - Вполне.
   - Теперь помоги мне, ожить. - Лицо без эмоций смотрело черными провалами глазниц на мага.
   - Знаешь, я передумал, я не веду переговоров с нечистью.
   - Лжец. Тогда ты умрешь. - Призрак бросился в сторону мага, но натолкнулся на невидимую стену.
   - В общем-то, я окажу тебе услугу, отправив, наконец, на тот свет. - Маг подошел к столу и взял поднос, на котором были рассыпаны соль, сахар и стоял стакан со святой водой.
   Верно оценив его намерения, призрак попытался смыться, но его окружала невидимая стена. Маг указал глазами на потолок, на котором в замкнутом круге был нарисован корявый знак. Этот символ служил для удержания бестелесных, призрачных созданий потустороннего мира.
   - За что? Я же помогла тебе.
   - Зайка, мертвым место среди мертвых. - Он прошел в угол, бросил по щепотке сахара и соли, окропил водой из стакана.
   - Мне одиноко, я хочу вернуться в мир, я не хочу умирать.
   - Ты и так мертва.- Маг повторил процедуру в каждом углу. - Скоро рассвет.
   Он опустился в кресло и стал бесстрастно наблюдать за метаниями призрака, он был глух к ее мольбам. Лишь только первый луч солнца проник в окно, как она безвозвратно растворилась, покинув мир теперь уже навсегда.
   Прибрав в комнате, Рик постучался к Диме.
   - Что, уже выезжаем? - Мальчик заспанно потирал глаза.
   - Пока нет, но на сегодня у тебя запланирован один подвиг.
  

***

   Из-за крепкого сна я пропустила все стадии пробуждения города и застала, только ту, когда он уже гудел как потревоженный улей. Гостиница стояла в центре, вокруг кипела жизнь. Раскрытые двери магазинов манили, то яркими вывесками, то приятными запахами. Дома были из того же непонятного материала, что и дороги, идеально ровные стены, преимущественно круглые окна и яркие цвета. Несмотря на пасмурную погоду, разноцветные стены домов делали город солнечным и радостным.
   Я с любопытством взирала на все вокруг, Дима же был угрюм и немногословен, удивительно, но он не проявлял ни малейшего интереса.
   Мода, казалось, отсутствовала напрочь, каждый носил то, что нравилось или было удобно. Встретились мне женщины и в длинных в пол платьях, из легкого материала, развивающегося при ходьбе, и в коротких сарафанах, были дамы в штанах и рубашках с интересной шнуровкой сзади. Мужчины предпочитали разнообразные брюки, начиная от широких шароваров и заканчивая узкими укороченными капри, сверху обычно были размахаистые рубашки. Единственное что объединяло, это натуральные ткани, так как в этом мире совершенно отсутствовала химическая промышленность. На мои джинсы, футболку и кроссовки никто не обращал внимания. Одежду, которой разжилась в замке, я припрятала в новенький рюкзак.
   Забрав лошадей, мы шли на встречу с очень важным человеком, по словам Рика, который должен нас переправить в Тантаю. Человек этот был, чем-то вроде связного и должен был построить для нас какое-то зеркало, я не все поняла из объяснений мага, а уточнять не стала, так как немного злилась на него за ночную грубость.
   Мы подошли к сооружению из трех арок. В первые две входили люди, но с обратной стороны никто уже не выходил, а вот из третьей выходили непонятно откуда взявшиеся пешеходы.
   Рик, пояснил, что это общие порталы перемещения. Я так поняла местный общественный транспорт.
   Мы вошли в одну из арок и оказались на окраине города, в отличие от центра с его домиками не выше трех этажей, здесь преобладали многоэтажные дома, похоже, что многоквартирные. Ни одного угла, цилиндрические конструкции уходили вверх постепенно сужаясь, пронзали небо. Сначала я не поняла, что мне кажется необычным, но потом дошло, было очень тихо. Редкие прохожие и полное отсутствие машин, любые шумы гасли, натыкаясь на стены высотных домов. Вот уж действительно спальный район. Мы поплутали дворами, надо отметить - уютными и зелеными. Рядом с одним из гигантских домов-карандашей притулилась маленькая церквушка. Ее остроконечную крышу венчал равносторонний крест, вписанный в треугольник, опущенный вершиной вниз, крест сверху продолжала овальная петля. Ее двери были открыты настежь. Внутри приятно пахло вишней и немного миндалем. По стенам небольшого квадратного помещения вились причудливые узоры, складывающиеся в непонятные символы. По центру стояла статуя юной девушки, ее взгляд был устремлен вдаль, а на устах играла легкая улыбка.
   В стене открылась неприметная дверь, к нам вышла пожилая женщина и угрюмо посмотрела.
   - Забирайте лошадей и идите на задний двор. - Ее голос скрежетал, как старые автомобильные колодки.
   Вокруг церкви шел забор. В одном месте проход сузился настолько, что пришлось идти друг за другом. Стоило нам пройти, как сзади раздался скрежет. Обратный путь преградил огромный камень.
   - Неужели, ты думал, что мы не знаем о ваших агентах и точках перемещения. - Знакомый высокий голос разорвал тишину двора.
   - Была такая надежда. - Маг ухмыльнулся и оттеснил нас к стене, загораживая от старых знакомых.
   - На что ты рассчитываешь? Сдайся и умрешь быстро. - Рядом с писклявым магом стояли пять человек крепкого телосложения.
   - Хочу поторговаться. - В голосе Рика не было и грамма страха
   - Ты не в том положении. Что ты можешь предложить?
   - Девушка вам не нужна, она не открывала грань, а лишь случайный попутчик, а вот парнишка, то, что надо. Предлагаю я забираю девушку и везу к своему правителю. И я на коне, и вы при своих.
   - Что ты несешь, я заберу обоих. - Пискля недоуменно развел руками.
   В следующую секунду Рик дернул за руку Димку и вытащив вперед, накинул ему на шею металлическую струну. Я никогда не забуду полные ужаса глаза мальчишки.
   - Так как, согласитесь на одного или я убью их обоих и дело с концом? - Рик добавил в голос металла.
   Я вжалась в стену, ноги подкосились, и я сползла на землю, бледнея от страха.
   - Ты блефуешь. - Писклявый маг был обескуражен не меньше моего, но быстро совладал с собой, его лицо опять стало равнодушной маской.
   Следующая сцена еще долго преследовала меня в кошмарах, Рик стянул петлю, кровавая нитка рассекла шею Димки, Рик отпустил мальчика, его тело глухо упало на землю к ногам мага, медленно истекая кровью. Я вскрикнула от ужаса.
   Пискля дернулся, но тут, сильный рывок поднял меня с земли и холодный металл коснулся уже моей шеи.
   - Так, что, поторгуемся? - Спокойный голос Рика вымораживал меня изнутри. - У вас еще есть шанс откачать этого, либо у вас будут два мертвых пришельца.
   Мои руки похолодели, сердце гулко ухало в груди. Время тянулось медленно, словно сироп. Я мысленно попрощалась с жизнью, прежде чем пискля наконец сказал:
   - Забирай ее и уходи. - Его левый глаз слегка подергивался, выдавая нервное напряжение.
   Один из пяти крепышей свиты пискли притащил из церкви старуху. Та очертила контур вокруг нас, плеская из ведра воду, затем завела плавную песню, в которой не было ни одного понятного слова, все это время мою шею как змея обвивала металлическая струна. Перед глазами все поплыло, песня становилась все тише и тише, постепенно сошла на нет. Когда контуры приобрели четкость, я увидела, что мы стоим на песчаной полосе, тянущейся вдоль моря.
   - Тантая. - Рик снял с моей шеи удавку и спокойно стал ее убирать обратно в шов брюк.
   - Ты...ты...ты чудовище! - Я залепила ему пощечину. Я уже ничего не боялась. - Я тебя ненавижу. - Я снова замахнулась, но маг поймал мою руку и отвел в сторону. - Зачем ты его убил?! Я хочу что б ты сдох! - Меня душили слезы.
   - Выслушай меня для начала. - Он говорил спокойно и выглядел грустным.
   - Я не хочу тебя слушать, я вообще не хочу иметь с тобой ничего общего, лучше убей меня сразу, или я убью тебя при первом же удобном случае! - Меня накрыла истерика.
   - Какая храбрая и самонадеянная. Ладно, - он слегка оттолкнул меня, - у меня нет времени вести с тобой душещипательные беседы и выслушивать маниакальные планы.
   После этих слов, на меня навалилась глухая апатия, я без сил опустилась на песок и осоловелыми глазами наблюдала, за тем как маг подошел к Сероушке, вытащил овинника из ее хвоста и опустил его на землю. Дальше они взялись за руки и пристально посмотрели в глаза друг друга, мощный поток золотистого марева хлынул из груди мага в тело овинника. Овинник стал увеличиваться в размерах, но при этом его очертания становились все более размытыми. Поток прекратился и раздался хлопок, на месте овинника сидел Димка.
   Он перепугано огляделся вокруг и схватился за свою шею, проверяя ее целостность. Я подскочила и бросилась к нему, обняв, прижала посильнее.
   - Живой. - Тяжелый камень свалился с души.
   - Ты, козел! - Димка накинулся на мага. - Мог бы и предупредить, что убьешь меня.
   Я растеряно смотрела на них обоих.
   - Вот еще, мне нужна была настоящая реакция, реальный ужас. - Рик был неестественно бледен, но на его изнеможенном лице играла довольная ухмылка.
   - Как это возможно? - Вмешалась я.
   Маг опрокинулся на спину и растянулся на песке.
   - Я догадывался, что нас просто так не выпустят, и немного подстраховался. - Маг раскинул руки и смотрел в небо на плывущие кучевые облака. - Я связал овинника и Диму, затем поменял их местами.
   - Ага, только забыл предупредить, что убьешь меня. - Дима успокоился, но продолжил по инерции возмущаться.
   - Они могли догадаться. Ты бы убил меня и не вытянул Диму? - Я повысила голос.
   - Идеальных планов не бывает. Вряд ли они могли догадаться, что я свяжу Диму. Слишком сложно изловить мелкого духа, к тому же обязать его. Без его согласия такой обмен не возможен.
   - Постой, так тот призрак это твоих рук дело? - Смутная догадка посетила меня. - Что стало с овинником, если ты поменял их местами, то он теперь лежит с перерезанным горлом в Мервелии.
   - Брось, мелкого духа не убить, перерезав шею. - Маг проигнорировал первую часть вопроса. - Очухался, да сбежал. Главное Дима жив и мы в Тантае.
   - Ты рисковал нашими жизнями, и даже не посчитал нужным, поставить в известность, дать право выбора, в конце концов! - Свирепо глядя, я склонилась над магом.
   -Так и знал, что я сволочь. - Рик ни капли не сожалел, и это раздражало меня еще больше. - Отойди, солнышко загораживаешь.
   - Долго ты собираешься лежать? - Упрямо продолжала буравить его взглядом.
   - Пока силы не появятся. Думаешь так просто связать две жизни и поменять их местами, я обессилен. - Он сощурился и потер нос с озорством во взгляде. - Если ты все еще хочешь меня убить, то сейчас твои шансы как никогда велики.
   Он был не пробиваем, на него было бесполезно злится, это то же самое как злится на камень, за то что он серый.
   - Здесь можно купаться? - Подал голос Дима.
   - Вполне, только не заплывай далеко, русалки утащить могут. - Солнце вновь скрылось за облаками, и Рик открыл глаза.
   - Здесь водятся русалки? - Огонек любопытства загорелся в Димкиных глазах.
   - Не, я наврал, русалки это миф, но заплывать далеко не советую, если начнешь тонуть, спасать будет некому. - Он покосился на меня.
   Я проигнорировала его подколку.
   - Жаль. - Димка стал раздеваться. - Ну, в смысле, что русалок не существует, интересно было бы посмотреть. - Раздевшись, он разбежался и плюхнулся в теплую морскую воду. Брызги разлетелись во все стороны, несколько из них долетели и до меня. Немного подумав, я тоже полезла в воду. Сто лет не была на море.
  

***

   - Бегите! Хватайте детей и уходите! Если они достанут вас, то в живых не останется никто! - Муж оттолкнул Реану.
   В маленькой комнате собрались остатки ополчения, хотя никого ополчения уже не было, Тиг Дамин и остатки его армии спасали свои семьи и семьи погибших соратников.
   - Я создам коридор, пока мы будем прикрывать уходите в горы. - Отдавал приказания Тиг. - Реана, - он протянул жене сферу, - держи, ты знаешь что делать.
   - А как же, - Реана запнулась, она хотела сказать "ты", но увидев искаженные горем лица других жен, высказала и их безмолвный вопрос, - вы?
   - Я приготовил им сюрприз, и если все получится, то мы еще увидимся. - Тиг притянул жену и сухо поцеловал в губы.
   Небо заволокло сизой дымкой, сквозь которую проглядывало мутное пятно солнца. Шел пятый год войны.
   Мать сильно сжимала руку Тиена и тянула за собой, было больно, но мальчик молчал. Семь храбрых женщин уводили детей в горы. Никто из детей не плакал, даже трехмесячная Виа по взрослому серьезно глядя, молчала.
   Раздался оглушительный грохот, все не сговариваясь, обернулись, где-то на горизонте полыхнула молния. Реана еще крепче сжала руку сына и ускорила шаг, задавая темп всему отряду. Маленький домик сиротливо стоящий на окраине поля, с каждым шагом становился все дальше и дальше. Еще один раскат грома прокатился по тревожному небу, вспышка молнии и, как продолжение протяжный звериный вой, но никто уже не оборачивался.
   Хорошей погоды не было уже давно - грозы, ураганы, землетрясения и цунами лихорадили планету через год после начала войны, что не удивительно. Маги черпали природную энергию, разбрасывали ее в боевые заклинания, перераспределяя, бездумно тратили природные ресурсы. Планету лихорадило, она пыталась сбросить с себя проказу в виде людей.
   Тиен споткнулся, сильно ударившись ногой о камень.
   - Потерпи, - Реана рывком подняла сына и потащила за собой дальше, - немного осталось.
   Чем выше они поднимались, тем холоднее становилось. И без того редкие деревья исчезли совсем, потоки холодного ветра бросались на людей, обжигая открытые руки и лицо колючими иголками холода.
   Кто-то из детей упал и расплакался.
   - Немного, совсем немного. - Продолжая идти, успокаивала Реана.
   Полил дождь. Сухой серый горный камень намок, и превратился в красновато-коричневый. Поскальзываясь теперь падали и взрослые, разбивая колени и сдирая ладони, молча вставали, шли дальше за своей предводительницей.
   Земля содрогнулась от мощного взрыва, толчок взрывной волны в спину свалил с ног всех. Ставший уже маленькой точкой домик превратился в огромный столб огня, поднимающийся высоко в небо и раскрывающийся на конце как зонт.
   Реана встала, подняла Тиена и пошла дальше, на ее лице капли дождя смешивались с каплями слез.
   Обессиленные, они добрались до пещеры. Реана запретила разводить костер, опасаясь погони. Обняв детей и прижавшись друг к другу, они клацали зубами не в силах согреться в стенах холодной пещеры. Ночь была не только снаружи, она холодными черными щупальцами залезла в душу и прочно поселилась там после смерти мужа. Реана прислушивалась к шорохам снаружи, нужно было дожить до утра, а дальше она приведет план в исполнение, она найдет силы и решится. То и дело звериный вой разрывал тишину ночи, заставляя вздрагивать и прислушиваться, не приблизился ли он.
   Рассвело. Ни лучика солнца, все тот же пасмурный полумрак дня и дымчатое небо.
   Реана вышла из пещеры и посмотрела вниз. Огненный зонт опал и расстелился густым туманом по земле. Там внизу ходили люди, они, не таясь, разбирали завалы, неподалеку крутились звероподобные твари. Слез уже не было, сзади раздался шорох, Тиен подошел, взяв маму за руку, тоже посмотрел вниз.
   - Папы, больше нет? - В его голосе не было страха, лишь недетская тоска.
   - Не знаю. - Честно ответила Реана. - Но он обещал, что мы еще увидимся.
   - Он никогда не врал, мам, значит он вернется. - Мальчик посмотрел снизу вверх. - Нам нужно немного подождать.
   Эти слова были решающими. Реана печально улыбнулась и чмокнула сына в темную макушку взъерошенных волос.
   - Будем ждать.
   Они вернулись в пещеру и разбудили остальных.
   - Мой муж обещал, что не даст погибнуть тем, кто до последнего оставался верен. - Реана вынула из внутреннего кармана сферу и показала всем. - Это сфера Соупор, она может погрузить нас в летаргический сон, на время, необходимое нашим мужьям, чтобы вернуться и найти нас. Ни один зверь не учует нас.
   - Реана, они мертвы. - Подала голос мать Вии. - Мы все видели, как их уничтожили.
   - У Тига был план, и если он обещал выжить, значит, он выжил и вернется. - Она была полна решимости. - В любом случае это ваш выбор не верить, уйти и попытаться выжить в новом мире, или уснуть со мной и ждать.
   Женщины зароптали, слишком сложное решение нужно было принять.
   - Я скорблю по мужу, но не хочу заживо хоронить себя. - Подхватив на руки маленькую Вию, женщина вышла из пещеры.
   - Она права. - Нерешительно оглядев всех, как бы ища поддержки Сита, взяла за руки двух своих девчонок-близняшек. - Я не хочу уснуть навсегда, а мои дочери еще и жизни не видели. - Она тоже ушла.
   - Постойте, мы с вами. - Еще две женщины покинули пещеру, уводя своих детей.
   Снаружи война, и они на стороне проигравших, но там жизнь и какая судьба им не была бы уготовлена, они хотели прожить ее до конца, ощутив все горе и радость которые им предначертаны.
   - Вы уверены? - Реана посмотрела в глаза оставшихся Мирты и Кло.
   - Я верю тебе, я верю Тигу, я верю, что Санктус жив, и я хочу его дождаться. - Мирта обняла за плечи дочь и уверенно посмотрела на Реану.
   - Нам некуда идти, кроме Чара у меня никого нет, и если есть шанс, что он ко мне вернется я его дождусь. - Двухлетний малыш на руках Кло, старательно вытирал ее щеки мокрые от слез.
   - Тогда идемте, в глубине пещеры есть грот. - Реана зажгла огненный шар. - Мы спрячемся и уснем.
   - Как же они найдут нас? - Поинтересовалась Мирта идущая следом.
   Реана остановилась и сняла с шеи кулон. Это маяк, второй у Тига, он найдет нас по его сигналу. Реана дала рассмотреть украшение и надела его на шею сыну.
   Петляя по переходам пещеры они, наконец, вышли в грот. Реана велела всем взяться за руки и встать вокруг нее. Подняв над головой сферу, и прочтя заклинание, она со всей силы бросила ее. Сфера разлетелась вдребезги, выпустив изнутри вязкий голубоватый туман. Он ватой обволок тела, усыпляя их, затем медленно осел. Шесть бездыханных тел, с застывшими восковыми масками лиц лежали на полу. Время для них остановилось.
  

***

   Я перебирала волосы, высушивая на солнце, Димка развалился рядом, подставив пузо солнышку, маг продолжал маскироваться под бревно. В метре от меня воздух начал густеть и превратился в голубую вертикальную воронку. Я толкнула лежащего рядом мага и молча, указала на аномалию. Он вскочил легко и плавно, в одно мгновение переместился к воронке, встав позади. Через некоторое время показался силуэт, он шел изнутри, быстро приближаясь и увеличиваясь в размерах. Передо мной стоял молодой привлекательный мужчина. Было в его лице что-то аристократическое: высокий лоб, прямой нос, губы идеально правильной формы и притягательные кошачьи глаза, необычного цвета, темно-зеленого с желтым. Он заинтересовано посмотрел на нас с Димой, но сказать ничего не успел, упав от подсечки сделанной Риком. Вывернувшись, незнакомец приземлился на спину. Рик навалился сверху, получив ощутимый удар по сломанным ребрам. Я была уверена, что он взвоет от боли, но Рик лишь слегка дернулся и двумя пальцами сдавил основание шеи противника. Незнакомец замер в неестественной позе и уже не сопротивлялся. Рик встал, оставив поверженного противника лежать.
   - Плюс бал за идею неожиданного появления и минус бал за реализацию. - Маг криво усмехнулся.
   - В следующий раз буду лучше стараться. - Незнакомец говорил через силу, выдавливая слова. - Разблокируй меня, я уже рук не чувствую.
   Рик подошел и нажал точку на затылке скрюченного соперника, тот облегченно вздохнув, распрямился, растерев руки, поднялся.
   - Привет, Тиен. - Рик миролюбиво улыбнулся. - Что ты тут делаешь?
   - В группе тур-Патра, которая тебя переправляла, был мирвелийский шпион. - Тиен пригладил густые темные волосы, растрепавшиеся при потасовке. - Патр его вывел на чистую воду, но было поздно, ты уже вляпался. Никого тебе на выручку отправлять, конечно, не стали и Патр очень переживал, считал, что ты влип из-за него и выболтал мне это все, по-дружески, за стаканчиком крепкого напитка. Я решил, что ты нуждаешься в друзьях и рванул в Мервелию, а дальше было делом техники вычислить тебя.
   - Спасибо конечно, Тиен, но как видишь, я прекрасно справляюсь, мы в Тантае, скоро все закончится.
   - Рик, я слишком хорошо тебя знаю, ты не поведешь их к Правителю Рольду. - Они обменялись многозначительными взглядами. - Нам надо держаться вместе.
   - Ага, прижмемся друг к другу и перезимуем. Тиен, не лезь ты во все это.
   - Нет, лезь. - Встрял в разговор Дима. Мы все удивленно уставились на него.- Зачем отказываться от помощи, он ведь все равно не может бросить просто так тебя. - Мальчик указал на Тиена. - раз уж пришел, а ты - Теперь пришла очередь Рика. - Ты убил меня. Я хочу, что бы в следующий раз, такие решения ты принимал как минимум не в одиночку. К тому же, мы тут уже полдня жаримся на солнце и ждем, когда ты восстановишь силы, нас в любой момент могут поймать, а я хочу домой к маме. - Закончив тираду, Димка стал с остервенением надевать штаны, ни на кого не глядя. Он, казалось, сам был в шоке от своей речи.
   Повисла тишина, мужчины удивленно переглянулись.
   - Да ты крут, парень. - Рик расхохотался.
   - Распустил ты своих бойцов, странно не похоже на тебя. - Тиен поддержал Рика сдержанной улыбкой. - Как тебя зовут, воин? - Обратился он к мальчику.
   - Дима. - Буркнул тот.
   Взгляд кошачьих глаз переместился на меня, он протянул руку, помогая подняться.
   - Как твое имя?
   - Анастасия. - Я одарила его в ответ своей самой очаровательной улыбкой.
   Больше Рик не выгонял Тиена из команды, и удивительно мирно общался, в свойственной ему ироничной манере. Несмотря на Димину речь, Рик по-прежнему ни с кем не советуясь и ничего не объясняя, выбрал направление, взяв своего коня за повод, повел нас вдоль береговой линии в сторону мыса, далеко выступающего в море. Тиен пояснил, что мы находимся в резервации народца трау, миролюбивого днем, но в ночное время им лучше не попадаться.
   - Еще бы они же днем миролюбиво дрыхнут под землей. - Вставил свои пять копеек Рик. - Выползают, мерзкие твари, ночью. Думаю это все от сексуального неудовлетворения, женщин то у них в племени нет.
   - С нами же дама. - Поморщился Тиен. - Деликатность не твой конек.
   - Должен же у меня быть хоть один недостаток. - Рик пожал плечами.
   Он вообще выглядел гораздо лучше, чем с утра, кожа приобрела вполне естественный оттенок, перестав отливать зеленью.
   Рик с Тиеном внешне были противоположностью друг друга. Рик выше среднего роста, светло-русые слегка вьющиеся волосы были коротко подстрижены. Взгляд его темных глаз, отливающих на свету фиолетовым, был по мальчишески мягким, но стоило обмануться их мнимой наивностью и добротой, как вы тут же получали кривую ухмылку. Если же вы велись на добрую улыбку с очаровательной ямочкой на щеке, то через мгновение вас жалил холод насмешливого взгляда. Он весь перетекал из одного состояния в другое. Его движения по-кошачьи мягкие плавные.
   Тиен - чуть ниже ростом, темные прямые волосы слегка прикрывали уши. Прямой открытый взгляд, четкие отточенные, выверенные движения, манера держаться прямо и слегка задирать подбородок. Немного наносной холодности, но при этом, в отличие от Рика, деликатность и открытость.
   - Как они размножаются? - Дама, в моем лице, не смутилась, а наоборот, заинтересовалась рассказом о подземном народце.
   - Они похищают из ближайших селений женщин, те рожают им потомство, но при родах умирают. - Об ужасных вещах Рик говорил совершенно обыденным голосом. - Еще любят поужинать человеческими детьми. - Он зловеще посмотрел на Димку.
   - Мне повезло, что я уже не ребенок. - Мальчишка дал отпор подколкам и был собой доволен.
   - Жуть, почему мы тогда не сядем на лошадей и не уберемся отсюда подальше? - Я с тревогой посмотрела на солнце, которое уже опустила один свой краешек за горизонт.
   - Мы все равно не успеем. - Рик нашел круглый камень и пинал его перед собой. - Отдадим тебя в жертву, а сами смоемся с утра.
   - Ты вообще можешь быть серьезным, неужели так сложно хоть раз просто ответить. - Я поджала губы, и зло на него посмотрела.
   - Думаю, Рик ведет нас к старому замку. - Вмешался Тиен. - Трау не могут зайти в жилище человека без приглашения, и не важно, дом это или шалаш, постоянное жилье или временное пристанище.
   Камень отлетел от ноги Рика и ударился о ботинок Тиена, тот отдал пас обратно и вот они уже шли, и пинали его друг другу.
   - Переночуем в замке, а утром уедем. - Закончил Тиен.
   За мысом, перед нами открылась долина, ее пологие склоны были покрыты травой, с редкими вкраплениями полевых ромашек и васильков. В низине, залитые светом заходящего солнца, стояли развалины замка. Одна из башен совсем обвалилась, две остальные сохраняли видимость целостности. В стенах зияли провалы, ворота обветшали и покосились. Все это былое великолепие было обвито плющом и затянуто мхом.
   - Он же в любой момент может обрушиться? - Дима остановился и явно не хотел заходить в аварийное здание. Мне, честно говоря, этого тоже делать не хотелось, и я взвешивала, что страшнее заночевать на улице и попасть в плен к трау или в допотопном замке с риском быть раздавленной обвалившейся крышей.
   - Брось, ты уже умирал, это же не страшно. - Рик подтолкнул мальчика к входу.
   - Не смешно. - Огрызнулся Дима, переступая порог.
   Внутри было темно. Тиен вытянул ладонь вперед, и маленький огонек разгорелся в огненный шар, осветив помещение. Истлевшие портьеры, изгнившая деревянная мебель и толстый слой пыли, грязи и плесени наводили тоску. Неприятно пахло сыростью. Мы завели лошадей и привязали их за каменный столб, бывший, когда то частью лестницы.
   - Идемте, здесь на первом этаже должна быть гостиная. - Тиен повел нас вглубь.
   В темноте раздавались шорохи, я поежилась. Ненавижу мышей. Вскоре мы вышли в небольшое помещение с угловым камином, освещенное тусклым светом из небольшого окна. Тиен аккуратно опустился и огонь с его руки соскочил в камин, сполохи заплясали по стенам. Огонек горел без дров и без дыма.
   От каменных стен тянуло сыростью и холодом. Несмотря на лето снаружи, в замке поселился холод, его единственный вечный постоялец.
   - Как здесь ночевать? Мне уже холодно. - Я зябко передернула плечами.
   - Рик, как ты себя чувствуешь? - Тиен пристально посмотрел на мага.
   - Кажется, я догадываюсь, к чему ты клонишь, но нет, пожалуй, я не буду тратить силы на телепортацию, только ради вашего комфорта.
   - У меня есть кольцо перемещения, я его растратил на портал из Мервелии сюда и мне на еще одно перемещение не хватит, а вот тебе вполне. - Тиен продолжал настаивать. - Рик, тебе не кажется, что одного больного нам вполне достаточно.
   Маг задумчиво посмотрел на меня съежившуюся и пытающуюся согреться.
   - Не уверен, но ладно, сделаем, для разнообразия, как вы хотите. - Он взял протянутое Тиеном кольцо, и, надев на указательный палец, исчез.
   - Я хочу, осмотреть замок, пока еще есть свет от солнца. - Дима уже выглядывал в коридор.
   Тиен взял его за руку и сбросил со своей ладони маленький огонек.
   - Ой, щекочет. - Димка восхищенно смотрел на чудо в своей руке.
   - Можешь идти на экскурсию, только осторожно, замок ветхий, если что кричи. - Дал наставление маг. - Может, тоже хочешь прогуляться. - Обратился он ко мне.
   Отрицательно мотнув головой, я обняла себя и попыталась согреться, наверное, мне было особенно холодно, еще и от голода.
   Дима, вытянув руку с огоньком вперед, с довольным видом отправился на исследование. Тиен подошел к камину и, опустившись рядом, приложил ладони к полу. Приглашая, мотнул головой.
   - Садись.
   Недоверчиво глядя, я подошла и, предварительно потрогав каменный пол, он был теплый, села.
   - Думаю, ты маг стихии огня, угадала?
   - Приятно удивлен твоей сообразительностью.
   Я стала согреваться, слабое тепло шло не только от пола, но и от камина.
   - Будет большой бестактностью, если я спрошу, что ты еще умеешь, помимо управления теплом и фокуса с огнями?
   - Нисколько. - От его улыбки мне стало еще теплее. - Буду рад заполнить пробелы в твоих знаниях, думаю, Рик не стал себя утруждать объяснениями. Маги стихии огня, в отличие от магов других стихий и, в частности, от магов воздуха, с одним из которых ты уже знакома, обладают способностями к трансформации, регенерации, медицине. Не знаю, известно ли тебе, но, ни один маг не может владеть всеми направлениями в совершенстве, зачастую есть какое-то более развитое. У меня - это трансформация.
   - Ты как оборотень, получается?
   - Нет, оборотень ограничен в образах, в основном одним, скажем волком или лошадью, редко большим количеством, двумя, тремя. - Он объяснял просто, в его голосе не было ни грамма снисходительности к моему незнанию. - Я же могу принять любой виденный мной образ, и не важно, будет это животное, человек или неодушевленный предмет.
   - Фантастика.
   - Есть правда ограничения, вес всегда сохраняется.
   - То есть тараканом ты быть не можешь?
   - Могу, но это будет стая тараканов, обладающая коллективным разумом. А что бы мне обернуться лошадью, нужно взять пару мешков с камнями, для компенсации недостатка веса.
   Солнце окончательно скрылось, за окном стемнело, огонек в камине стал гореть чуть ярче, поддерживая освещенность комнаты на том же уровне.
   - Если я правильно все поняла, то телепортироваться могут только маги воздуха.
   - Верно. - Подтвердил мои догадки Тиен.
   - Почему тогда Рик не перенесет нас в нужное место.
   - Потому что он не может, телепортация не его специализация, так я не могу вылечить никого кроме себя, а он не может никого кроме себя переместить. - Голос у Тиена, был мягким и вкрадчивым от него у меня по спине иногда пробегали мурашки.
   - Тогда я не понимаю, он же ничего не умеет, ни перемещаться, ни летать.
   От моих слов Тиен помрачнел.
   - Замечательно, вы меня отправили, что бы спокойно перемыть кости. - В дверной проем вошел Рик, с большой сумкой на плече.
   - Как ты можешь? - Тиен осуждающе смотрела на мага. - Рик, это же подло, манипулировать ими и ничего не сказать.
   - С чего ты взял, что я кем-то манипулировал? - Маг кинул сумку на грязный пол.
   - О чем вы? - Я непонимающе смотрела на развивающийся конфликт.
   - Ты скажешь или я? - Тиен смотрел, слегка сощурив глаза, от чего взгляд его кошачьих глаз стал похож на тигриный.
   - Валяй, раз уж ты сегодня открыл вечер разоблачений. - Рик, спокойно опустился к сумке и с равнодушным видом стал ее распаковывать.
   - Рик двусторонний эмпат. - Тиен повернулся, следя за моей реакцией на информацию. - Он с одинаковой легкостью как читает чужие эмоции, так и внушает. Он легко манипулирует людьми, заставляя их чувствовать, то, что надо ему.
   - Боже, от твоих слов мне самому стало страшно. - Рик криво усмехался, казалось, его ни грамма не смущало разоблачение.
   - Ты чудовище. - Я была ошарашена, впервые почувствовав себя куклой в чужих руках. - От этого можно как то защититься?
   - Да, он может сделать тебе амулет. - Тиен буравил Рика взглядом.
   - Стоп, почему у меня только два нападающих, где мальчишка? - Рик окинул комнату и выглянул в коридор.
   - У него есть имя - Дима. - Я была взбешена.
   - Меня не интересует, как его зовут, мне интересно, где он. - Теперь пришла очередь Рика для грозных взглядов.
   - Он ушел прогуляться по замку. - Мне показалось, что за холодными интонациями Тиена скрывалась тревога.
   - И ты его отпустил?! - Рик махнул рукой. - Так и знал. - Маг выбежал в темный провал двери, но через секунду вернулся. - Идем, посветишь мне.
   Тиен покорно вышел следом, я не видела смысла оставаться одной и рванула за ними. Тиен поднял руки вверх и из сведенных ладоней разгорелся яркий факел, осветивший все помещение.
   - Всем стоять на месте. - Распорядился Рик, и внимательно глядя на грязный пол, стал ходить по замку, закончив осмотр у входной двери. - Он вышел на улицу. - Маг, взглядом лаборанта на мышь перед препарированием, смотрел на Тиена. - Они выманили его. - Его взгляд переместился на меня. - Тебе придется послужить приманкой.
   - Нет, это опасно. - Тиен вышел вперед, загородив меня спиной.
   - Опасно было выпускать из виду подростка возомнившего себя героем, а вот взрослую рассудительную девушку под присмотром двух магов делать приманкой это всего лишь рискованно. Хотя, вы же хотите, наверное, подумать, порассуждать о морали, не спешите, наверняка трау еще не приступили к трапезе.
   - Что нужно делать? - Я вышла вперед.
   Тиен удивленно посмотрел, но ничего не сказал.
   - Идем. - Рик взял меня за руку и вывел в ночь. - К нам они выйти побоятся, а вот мимо тебя не пройдут, мне нужно увидеть, где вход в их нору. - Он развернул меня за плечи и, склонился, посмотрев прямо в глаза. - Главное не бойся и постарайся не кричать, это может раззадорить трау.
   Оказывается, у него по лицу, замаскированные загаром, рассыпаны еле заметные веснушки.
   Ночная темнота разразилась коротким, нечеловеческим визгом. Я нервно сглотнула, легко сказать не бойся. Он развернул меня и подтолкнул вперед. Волна спокойствия прокатилась и вымыла дрожь из коленок.
   - Прекрати внушать, я и так справлюсь. - Почему-то шепотом сказала я. Но честно, немного внушенной храбрости мне не помешало.
   Глаза уже привыкли к темноте, ночной сумрак не казался сплошным, я могла различить впереди контуры деревьев и пологий склон долины. Тишина ночи не была абсолютной, она была живой, суетливой массой, наполненной какофонией из еле слышных звуков: стрекотание насекомых, взмах крыльев ночных птиц, шуршание травы при легком дуновении ветра и трепетание листьев. Однородный клубок ночных звуков разорвал резкий свист, где то совсем рядом пронеслась черная едва уловимая взглядом тень. Боковым зрением я поймала движение, но повернув голову - ничего не увидела, секунда и вот опять на краю видимости, что-то промелькнуло, поворот головы и опять ничего. Ситуация изменилась, уже через мгновение, не таясь, рой теней заметался вокруг меня образуя, черный кокон. Из массы мечущейся вокруг вырвалось множество когтистых лапок и, схватив меня за одежду, потащило куда-то. Я не удержалась и взвизгнула. Кокон разразился свистом, в котором мне послышалось ликование. Я сжала челюсти и старалась не издать больше ни звука. Меня тащили в сторону моря, от которого мы пришли. Движение немного замедлилось, резкий рывок выдернул меня из кокона, и я уже стояла за спиной Тиена. В темную массу теней, притащившую меня, ударил огненный поток. Масса распалась на маленькие части, при рассмотрении оказавшимися шустрыми безобразными существами, окружившими нас. Мы стояли у подножья холма, в котором зияла черная дыра, окруженные монстрами с огромными клыкастыми головами и непропорционально маленькими скрюченными телами, длинные когтистые лапки устремились в нашу сторону. Тиен сделал пас руками и радужный купол, отбросив тварей назад, окружил нас, переливаясь разными цветами как мыльный пузырь. По ту сторону пузыря я увидела Рика, незамеченный увлеченными тварями, он беззвучно нырнул в нору.
   - Будем выбираться. Главное, не отходи от меня.
   Трау прилипли к пузырю, из их пастей текла слюна, она обволакивала наш купол и делала его матово белым.
   - Как же Рик и Дима?
   - Рик выберется, он сказал вывести тебя, сейчас для трау, ты главная добыча. - Он, схватил меня за руку и хотел увести.
   - Нет. - Я уперлась. - Он же ослаблен, он не справится с трау один, мы должны остаться.
   Весь купол стал белым, один из трау отлетел и со всей силы ударился о нашу защиту, по пузырю пошла мелкая паутинка и он треснул.
   Тиен хлопнул в ладоши. Брызги раскаленных добела, острых каменных осколков вырвался из земли, вонзаясь в тела трау, откинули их в сторону. Раненые твари засвистели на гране ультразвука.
   - Идем же, глупая, нет времени они сейчас очухаются. - Тиен снова попытаться увести меня.
   - Мы должны им помочь. - Я была полна решимости.
   Он странно посмотрел на меня и, засветившись изнутри оранжевым светом, распался на десяток сов. Ночные хищники накинулись на приходивших в себя после обстрела трау, и стали рвать когтями. Трау было больше, но на стороне сов было физическое преимущество. Я отступила, прижавшись к стволу дерева, сверху к моим ногам упало истерзанное тело монстра. Сложно сказать, сколько продолжался бой, когда из норы показался Дима, он был бледный с окровавленной щекой, я бросилась к нему. Сверху на меня спикировал трау и, вцепившись в волосы, победно засвистели. Я заорала дурным голосом. Со всех сторон его поддержали свистом, сверху на меня полетели монстры.
   - Спускайся. - Со стороны раздался крик Рика.
   Видеть я ничего не могла, так как прижалась к земле, прикрывая голову, пыталась оградиться от нападавших тварей. Они вцепились в меня и поволокли к норе. Через мгновение вокруг поднялся ураган и трау уже не тащили меня, а цеплялись, в попытке удержаться.
   Наконец, кто-то отцепил от меня монстров и поднял с земли. Это был Тиен, уже в человеческом обличии.
   - Пошли вон! Быстро! - Рядом стоял Рик. Он сосредоточено смотрел наверх, выставив при этом ладони вперед. По небу метались трау разбрасываемые потоками ветра.
   - Не успеем. - Тиен тяжело дышал и держался за окровавленное плечо. Он взглядом указал на нору, из которой повалили трау.
   - Молодежь подтянулась. - Рик ухмыльнулся побелевшими губами.
   Эти были еще более мелкие, они, безошибочно вычленив источник опасности, кинулись на Рика, часть из мелюзги отделилась и попыталась вцепиться в Димку и утащить упущенную добычу обратно, но тот перепугано вытаращив глаза, вцепился в Рика. В следующий момент тело мага изогнулось, как под ударом тока, и из его рук полился голубоватый свет, вплетаясь в поток воздуха, он превращался в тучи, окутавшие все вокруг, разряды молний хаотично метались, разя обезумевших трау. Обугленные тельца падали с неба. Уже не осталось ни одной живой твари, а тучи продолжали метать молнии.
   - Отпусти его. - Тиен подошел к перепуганному Диме, продолжающему держаться за Рика, тело которого все еще было сведено судорогой.
   Дима разжал руку, Рик осел на землю, хватая ртом воздух, в попытках отдышаться.
   - Уходим. - Магу удалось выровнять дыхание и подняться, Тиен хотел его взять под руку и помочь идти, но Рик оттолкнул.
   В напряженном молчании мы добрались до замка.
   - Я услышал плачь на улице. Такой жалобный. - Рассказывал Дима. - Я не знал, что это они.
   Рик был необычно молчалив и не вставил ни единого комментария. Он, молча, достал из сумки хлеб с мясом и раздал всем по кусочку. Разлил по кружкам воду, бросив по странному листику, протянул Тиену. Тот, зажав между ладоней, подогрел напиток и протянул нам. Рик, не обращая ни на кого внимание, нарисовал небольшой круг вокруг Димы.
   - Что ты делаешь? - Мальчик недоверчиво покосился на происходящее.
   Маг, ничего не ответив, начертил в круге четыре символа. На один отлил из кружки воды, на другой бросил горстку земли, которая на полу была в изобилии. Приподнял рубашку, мазнул с расцарапанного бока своей крови и вытер ее об третий символ. От камина поджег прутик и положил его на четвертый символ.
   - Тармантис - Негромко сказал Рик, предварительно отойдя в угол комнаты.
   Тлеющая веточка вспыхнула и разрослась в огонь, капля крови взвилась воронкой вихря, комочек земли пророс гибкой мощной лианой, а капля воды растеклась, обвивая ошарашенного Димку потоком. Она льнула к нему, окутывала, не причиняя вреда.
   - Вертас. - Произнес Тиен, прекратив шоу. Все вернулось к первозданному виду, поток сжался до капли, ветка опять тлела.
   - Как такое может быть? - Тиен вопросительно смотрел на Рика.
   - Понятия не имею. В их мире нет магов уже очень давно.
   - Не хотите нас посвятить в происходящее. - Мы с Димой потребовали разъяснений от Рика, но тот уселся и начал жевать свой бутерброд, запивая уже остывшим напитком, не собираясь никому ничего объяснять.
   - Когда Рик отгонял трау, а Дима коснулся его, то произошло объединение двух стихий. - Тяжело вздохнув, начал объяснять Тиен. - Это было очень неожиданно, - на эти слова Рик хмыкнул, но ничего не сказал, - но, тем не менее, благодаря этому мы смогли выбраться. Сейчас Рик провел обряд, на выявление стихийности мага и мы теперь знаем наверняка, что Дима маг водной стихии.
   - Я?! - Диму переполнял восторг.
   - Вот только не надо бросаться на подвиги, хватит на сегодня. - Наконец заговорил с нами Рик. - Сейчас ты как бомба замедленного действия, взорвешься и навредишь и себе, и окружающим.
   - Мы же спаслись благодаря мне.
   - Еще мы вляпались, благодаря тебе. - Голос его был полон ехидства. - Тиен, твоя честность и открытость нас как всегда привела к очередной катастрофе. - Рик печально смотрел на друга. - Скажи, что нам теперь делать с новоявленным героем переходного возраста? Может усыпить его? - Он задумчиво посмотрел на Диму.
   - Только попробуй. - Тот вскочил, сжав кулаки.
   Над магом мгновенно начало сгущаться облако, он попытался отскочить, но не успел, вывалившийся из таинственного облака, огромный снежный ком оглушил его.
  

***

   Голова раскалывалась, нещадно подташнивало, но он все еще был жив. Рик приподнялся и огляделся. Была глубокая ночь, все спали, его заботливо укрыли одним из одеял. Очень хотелось пить. Наверняка, сломанные ребра сместились, и придется заново ломать и сращивать. Поднявшись с трудом, он добрался до сумки, вынув бутыль, жадно стал пить.
   - Как ты? - раздался шепот Насти за спиной.
   Рик натянул улыбку и повернулся.
   - Отлично, еще никогда себя так хорошо не чувствовал после удара по голове.
   - К чему этот постоянный сарказм, неужели я не могу просто побеспокоиться о тебе. - Она вздохнула и покачала головой.
   - Что от этого изменится?
   - Странный ты, неужели тебе неважно, что ты кому-то небезразличен.
   Он вполне по-человечески улыбнулся, и посмотрел, теплым мальчишеским взглядом, девушка вспыхнула краской, осознав, насколько двусмысленно прозвучали ее слова, но объяснять и оправдываться не стала.
   - Тогда конечно спасибо за заботу, мне сразу полегчало. Теперь давай ложиться спать, завтра нас ждут великие дела, а ты не выспишься и не сможешь по достоинству оценить все веселье.
   - Удивительно как с тобой вообще кто-то дружит. - Пробормотала Настя, укладываясь.
   - Эй, тебе не холодно? - Поинтересовался Рик шепотом.
   - Сейчас завернусь в одеяло как в лаваш и согреюсь. Что это вдруг за вопросы? - Насторожилась она.
   - Ты сама себе противоречишь, только что втирала, о заботе, вот я и забочусь, может мне тоже не все равно. - В темноте по голосу было слышно, что он улыбается.
   - Дурак.
   - И тебе спокойно ночи.
   Мысли роились в его голове, он осмысливал все произошедшее за день, но ослабленный организм требовал отдыха, и сон настиг его в лабиринте размышлений.
   Вокруг все ходили на цыпочках, боясь потревожить раньше времени.
   - Тиши, не шумите, пусть еще поспит. - Шипел Дима, он особо старался, чувствуя вину за состояние мага.
   - Ты своим шепотом пол округи перебудил. - Рик поднялся и, свернув одеяло, запихал его в сумку.
   - Прости. - Дима виновато протянул кружку с горячим напитком и бутерброд.
   Проигнорировав извинения, маг взял завтрак.
   - Наш командир, какие на сегодня подвиги по плану? - Подал голос Тиен.
   Обращение Рику понравилось, и он довольно ухмыльнулся.
   - Сегодня мы отправляемся на поиски истины. - Он торжествующе обвел нас взглядом. - Для этого нам предстоит немного прогуляться и вломиться в дом одного сумасшедшего, но крайне могущественного мага.
   - Ты случайно не в хоромы Геренара собрался вломиться. - Тиен удивленно вздернул бровь. - Он же ненавидит всю твою семью и тебя в частности.
   - Так точно. Этот старый хрыч владеет раритетными гремуарами еще времен войны с колдунами. Если где-то и есть правдивая информация, по нашим милым пришельцам, то только у него. - Он одарил теплым взором Настю с Димой. - Тем более он живет здесь, неподалеку. По поводу его ненависти, то думаю, он такой старый, что либо помер, либо уже нам не конкурент. С нами же великий маг - метатель снежков. - Удостоился комплимента Димка, от которого покрылся красными пятнами.
   - Я же извинился. - Прогундел мальчишка.
   - Нет, дружок, тебе придется заслужить прощение. - Продолжал развлекаться маг.
   - Рик, не надо, он же ребенок. - Вступилась Настя. - Он и так переживает.
   -Ладно, отложим на потом. - Маг прикончил бутерброд и, сделав последний глоток, направился к выходу. - Чего прохлаждаемся, в путь.
  

***

  
   На четверых всадников у нас было всего две лошади, при этом Рик наотрез отказался ехать с кем-нибудь, а Сероушка наотрез отказалась везти троих.
   - Ты прибился к нашему отряду, тебя никто не звал, так что можешь либо бежать рядом, либо трансформируйся, выбирай наездника и вперед - Рик растолковывал ситуацию Тиену, но тот отказывался. - Без вариантов, я не делюсь средством передвижения. - Закончил маг и взобрался на своего свирепого коня, косящегося на все происходящее желтым глазом.
   Не найдя других вариантов, Тиен огляделся, обняв замшелый валун, трансформировался в небольшую лошадь или в большую пони, вызвав кривую усмешку друга. Я влезла на Сероушку, не оставляя Диме выбора, мне было не по себе, от перспективы езды на живом человеке, даже в обличии коня, тем более без седла. Подстелив одно из одеял, Дима уселся на предварительно опустившегося Тиена. Мы отправились в путь.
   Погода сегодня радовала солнышком и прохладным ветром. Поднявшись из долины мы вскоре выехали на старую дорогу, она была все из того же неизвестного мне розового материала, но потрескавшегося от времени и заросшего травой.
   Проведя в пути около часа, мы свернули в лесок и сбавили скорость.
   - Что за семейная ненависть у вас с этим могущественным магом? - Прервала я молчание.
   - Старая история, кто-то у кого-то то ли девушку отбил, то ли коня увел. - Рик пригибался уворачиваясь от веток. - Во имя мести было столько гадости друг другу сделано, что та первоначальная уже и забылась, так как появились более свежие причины для ненависти. - Рик соскользнул с коня. - Все дальше идем пешком, немного осталось.
   Мы послушно спешились, а Тиен и камень трансформировались обратно. Идти действительно было немного, в глубине леса, одиноко стояла усадьба. Она крайне инородно смотрелась посреди дикой природы со своими ухоженными клумбами и античными колоннами, подпирающими покатую крышу, с каменными чашами, наполненными искусно вырезанными фруктами, у высоких ступеней, ведущих к массивной входной двери с цветным витражом. Все вокруг было вычищено и имело ухоженный вид.
   - Думаю, твои надежды не оправдались и старик жив. - Тиен встал у выметенной дорожки, выложенной из разноцветных каменных плит с неровными краями. - Может, ты подождешь, а я попробую добыть то, что нужно. Сомневаюсь, что он забыл тебя.
   Было крайне интересно, чем же наш Рик, так не угодил старику, но я решила позже расспросить Тиена. Рик явно не намерен был делиться историями из прошлого.
   Рик внимательно следил, за чем-то в стороне дома.
   - Похоже, мне, наконец, повезло. - Он победно развел руками. - Смотрите, возле дома прыгает птичка.
   Мы дружно повернули головы в указанном направлении. У крыльца копошилась маленькая пичужка, выискивая насекомых в траве.
   - И что? - Дима озвучил общий вопрос.
   - Смотрите внимательно. - Отмахнулся Рик.
   Птичка, покончив с поисками, вспорхнула, но по воздуху прошлась легкая едва уловимая рябь и птаха снова на том же месте копошится в траве.
   - Ого, как это так? - Дима заворожено продолжал следить за странной птицей.
   - Временная петля, оригинальное применение. - Тиен внимательна глядя на птичку, после очередного витка начал считать, - раз, два... - Он успел досчитать до тридцати, когда прошла рябь. - У нас будет тридцать секунд, чтобы добежать до дома.
   - Двор живет в нашем времени тридцать секунд, а потом возвращается к одному и тому же моменту времени. - Рик вдруг снизошел до объяснений. - Это не просто способ уборки, если мы не успеем пройти зачарованное пространство за тридцать секунд, то можем попасть в петлю, как эта птица и будем всю оставшуюся жизнь бегать по дорожке.
   - С чего ты взял, что петля не распространяется на дом? - Я решила воспользоваться разговорчивостью мага.
   - Смотри, - он указал в сторону дома, - пока мы стоим за оконную раму зацепился листик, и он все еще там, он не летает по кругу и не цепляется, а спокойно висит. Я бы оставил вас здесь, но боюсь выпускать из виду. Так что сейчас по очереди с интервалом в тридцать секунд бежим по моей отмашке к дому. Тиен первый.
   Я не успела уловить движения, он просто в мгновение ока оказался у крыльца дома, еще секунд двадцать провозившись с замком, открыл его, распахнув для нас двери. Дальше была моя очередь. Я боялась споткнуться, но этого не случилось, и я гордая собой влетела в дом, за мной последовал Дима. Замыкал Рик. Он не бежал, а вразвалочку спокойно шествовал по дорожке, вертя головой по сторонам, рассматривая внимательно двор. Он не боялся не успеть или споткнуться. Я же на это тридцатисекундное издевательство смотрела со сжатыми кулаками, затаив дыхание, боясь его чрезмерной самонадеянности, того, что что-то пойдет не так и он навсегда застрянет. Все обошлось, и я смогла выдохнуть.
   - Позер. - Не сдержалась я.
   Он непонимающе посмотрел на меня, воздержавшись от комментариев, прошел внутрь.
   Дом давно стоял в запустении, девственно-нетронутый слой пыли на полу, без единого следа говорил о том, что нога человека уже давно не ступал по паркету.
   Димка чихнул.
   - Ну и пылищи. - Он потер расчесавшийся нос и снова чихнул.
   - Думаю надо разделиться и обыскать. - Предложил Тиен.
   - Чего искать? - Дима продолжал тереть нос.
   - Старые книги, вообще все, на чем хоть что-нибудь написано - Рик уже раскрыл один из шкафов и углубился в его исследование.
   Мы разбрелись по дому. Мне для осмотра досталась кухня. На полках тянущихся вдоль стен стояли баночки и коробочки, под слоем пыли было сложно разглядеть содержание, но есть я бы это точно не стала. У окна стоял массивный стол и два стула с резными спинками. Я наклонилась и изучила нижнюю сторону столешницы на предмет тайника, но ничего не нашла. Подошла к комоду в углу и распахнула дверцы, внутри зацепившись мохнатыми лапками за паутину, висел огромный паук.
   - Смотри, что нашел.
   От неожиданности я вздрогнула. Дима протянул небольшой ножичек с костяной ручкой и металлическим набалдашником в виде головы медведя.
   - Как думаешь можно мне это взять? - Мальчика совсем замучила аллергия, его нос от постоянного чесания стал красным.
   - Думаю, не стоит брать чужие вещи.
   - Но хозяин умер.
   - Какая разница.
   - Пойду у Рика спрошу. - Дима ушел, не добившись у меня разрешения на кражу.
   Я продолжила осмотр, поочередно открывая многочисленные ящички стола. Один не поддавался, я дернула посильнее, безрезультатно. Может это ерунда, но я решила сообщить о находке и вышла из кухни на поиски кого-нибудь из магов.
   В безлюдном холле все было перевернуто, вероятно, Рик закончил осмотр. Я поднялась вверх по лестнице и зашла в первую попавшуюся комнату. Тиен аккуратно перебирал стопку бумаг на письменном столе кабинета.
   - У меня там один ящик не открывается, может ерунда, а может что значит.
   - Пойдем, посмотрим. - Он прекратил свое занятие и последовал за мной. - Знаешь, я кое-что для тебя нашел.
   Я обернулась, Тиен протянул цепочку с кулоном в виде ограненного сиреневого камня.
   - Геринар недолюбливал Рика, не удивительно, что в его вещах я нашел амулет от эмпатического воздействия.
   Зажав между пальцами цепочку, я покрутила и полюбовалась переливами граней камня на свету.
   - За что он его так ненавидел. - Я не спешила надевать украшение.
   - Во время учебы Рик очень увлекся историей Синего Мира и даже опубликовал одну работу по этой теме, вызвавшую фурор в научных кругах. - Мы вошли на кухню, и я указала на неподдающийся ящик. - Но случился скандал, Геринар, являющийся признанным специалистом по Синему Миру, обвинил Рика в краже его исследований, доказать ничего не удалось, но осадок остался.
   - Думаешь, он действительно украл?
   - Уверен, что нет. - Тиен осмотрел ящик и указательным пальцем провел по соединительной линии, она загорелась оранжевым, но больше ничего не произошло. - Похоже, здесь что-то есть.
   - Помочь надеть? - Сегодня меня все пугали, подкрадываясь сзади. Рик взял мою руку, в которой я продолжала вертеть кулон.
   - Будь любезен. - Я разжала ладонь. И не отводя взгляда, отдала амулет.
   Он убрал мои волосы и застегнул на шее цепочку, мимолетно коснувшись теплыми пальцами.
   - Не пожалей. - Он наклонился к неподдающемуся ящику. - Похоже на что-то интересное. - Рик повторил процедуру, но на этот раз края засветились золотистым светом.
   - Постой я, кажется, знаю. - Тиен отодвинул Рика и держась за ручку ящика провел по задней стенке стола. Раздался щелчок и приятная музыка. Часть противоположной кухонной стены, вместе с полками отъехала чуть внутрь и в сторону, открыв нам небольшое помещение заполненное книгами.
   - Тадам. - Рик без раздумий вошел в него и тут же был подхвачен невидимыми силами и прилеплен к потолку.
   - Как тебя. - В кухне появился Димка и с интересом заглянул в тайную комнату.
   - Стой! - Тиен попытался удержать мальчика, но тот уже сделал шаг внутрь, задрав голову, смотрел на потолок и прилипшего Рика.
   С Димой ничего не произошло.
   - Тиен сделай что-нибудь. - Потребовал маг.
   - Дима, мне не хотелось бы проверять, подействует на меня ловушка или нет, но раз уж ты все равно там, выноси нам книги, будем искать ответы в них.
   Проникшись своей значимостью и понукаемый вредным магом, попавшим в неприятное положение, Димка развил немалую скорость при выносе старинных фолиантов. Мы с Тиеном, как можно быстрее, просматривали старые записи. В попытках сократить зону поиска мы отложили в сторону книгу рецептов вкусной и полезной пищи, классификатор ядовитых грибов, и прочее в этом же духе. Но все равно осталось довольно много. Первому повезло Тиену, хотя, наверное, он просто гораздо быстрее определил, в каком издании может быть нужное нам заклинание. Проблема состояла в том, что для открытия ловушки требовалось пять листиков черники и одна бледная поганка. Тиен немедленно отправился на поиски требуемого, а мы с Димой, который к тому моменту вынес уже все книги, не спеша продолжили просмотр фолиантов, тщательно изучая каждую страницу.
   - Ты знал? Хотя если бы ты знал, то не вляпался. - Я с интересом просматривала небольшую папку с разношерстными страницами. - Старик сделал специально для тебя ловушку, если ты вдруг захочешь прикарманить его драгоценные книги. Как в воду глядел.
   - Если бы, вы не свалились на мою голову, сдались мне эти пылесборники.
   - Еще у него на тебя целое дело. - Я перелистала страницу. - Ух, ты, никогда бы не подумала, что ты играешь на фортепиано.
   - Да уж, грешен, не лучшие воспоминания детства. - Прокомментировал маг. - Думаю в этой папке ты точно не найдешь как вернутся домой.
   - Может и не найду, зато узнаю все твои слабые и сильные места.
   - Только попроси я сам их с радостью покажу.
   Проигнорировав сарказм, я все же отложила интересную папочку и преступила к просмотру другой литературы.
   - Глянь, это тот мужик, который утащил Женьку. - Дима показал на рисунок в маленькой рукописной книжечке, больше похожей на дневник.
   Дядечке было за сорок, упрямый взгляд и взъерошенные волосы, придавали ему вид безумца. Художник нарисовал ему неестественные ярко-зеленые глаза. Я забрала книгу и пролистала несколько страниц.
   - Что там написано? - Поинтересовался весящий маг.
   Я зачитала описание военных действий, в которых изображенный субъект играл не последнюю роль и стремительно вел к победе войска колдунов, пока не исчез в самый переломный момент. Источник сообщал, что предводитель колдунов был обманом хитрого мага по имени Тиг Дамин, похищен и увлечен за грань, которая была закрыта, преграждая путь обратно. Маг, пожертвовав собой, так же исчез, но писавший считал, что Тигу удалось проскочить в Синий Мир, закрыв грань с той стороны, оставив колдуна запертым в межгранном пространстве в одиночестве. Все грани были запечатаны, открыть их мог только сам Тиг или его потомок, со стороны Синего Мира.
   - Это прям учебник истории какой-то. - Высказался Дима. - Скучно. Вот лучше посмотри, здесь описаны всякие заклинания. И вот в этом про Синий Мир говориться.
   Я отложила в сторону книгу и забрала у Димы гремуар, с пожелтевшими страницами, кое-где заляпанными темными пятнами неизвестного происхождения. Мое внимание привлекло изображение медальона с полостью внутри, в которую предполагалось что-то положить, но прочесть я не успела, так как вернулся Тиен с поганкой и веткой черники.
   - Как ты там? - Тиен разложил в требуемом порядке листочки и придавил один из них поганкой.
   - По сравнению с тем, что вчера мне по голове шарахнули комом снега, быть распятым под потолком - мелкие неприятности.
   Тиен взял книгу с найденным заклинанием и стал нараспев читать. Его бархатистый голос завораживал. Думаю, если у него есть музыкальный слух, то поет он восхитительно. В конце он слегка топнул ногой и Рик отлепился от потолка, но не шлепнулся, а плавно приземлился на обе ноги.
   Встряхнув затекшие конечности, он бесцеремонно отобрал у меня книгу с заклинанием о Синем Мире.
   - Что-то нашли? - Тиен заглянул к Рику через плечо.
   - Так и думал, что твой сгоревший пенек хотел тебя убить. - Он победно посмотрел на меня.
   - Это был сгоревший дуб. - Вяло возразила я. - Что там говорится?
   Я разнервничалась и старалась это скрыть. Почему-то именно сейчас я осознала насколько зыбки мои шансы на возвращение. Я была не одинока, Дима подошел и сжал мою руку, мы похоже испытывали в тот момент одно и то же.
   - Что бы вернуться вам действительно нужно спрыгнуть с вершины горы Шатка, но на вас должны быть надеты вот эти медальоны. - Мы все заглядывали ему через плечо в книгу.
   - А что там в них нужно положить? - Димин голос немного дрогнул, выдавая напряжения.
   - Нет, ничего, это уже другой обряд. - Маг захлопнул фолиант.
   - Где нам взять медальоны? - Задала я главный вопрос.
   - Об этом написана ахинея. - Он протянул книгу Тиену и тот зачитал вслух.
   "Брякли выковали фейри, преподнеся и разделив поровну между Синими и Зелеными. Каждый из правящих получил по брякле и было их множество, не обделен был ни высоколобый, ни узколобый. Коль захочешь оградить границу от прочих, требо выгнать всех инородцев объединившись, надев брякли пред. Но ежели кто вложит в брякли частичку себя, тот замкнет грань на себе и детищах своих до тех пор покуда все не пройдет по кругу"
   - Интересно, что значит замкнет на себе. - уточнил Дима.
   - Значит, только он сможет брать энергию из вашего мира и перемещаться между гранями. - Пояснил Тиен, его голос как всегда звучал спокойно и дружелюбно. - Думаю, эти брякли, были розданы всем власть имущим тех времен в вашем и в нашем мире.
   В тот момент мне показалось, что рухнули последние надежды на возвращения, где искать эти доисторические брякли, сколько мы еще будем их искать, если даже предположить что они до сих пор хранятся и передаются из поколения в поколение среди правителей, кто нам их просто так отдаст. Похоже, лучший вариант сдаться кому-нибудь из тех, кто гонится за нами, у них, похоже, есть план, и есть брякли, но до сих пор нет нас. С другой стороны, что значит, моя жизнь и жизни еще двух мальчишек по сравнению с той катастрофой, которая настигнет оба мира, когда кто-то замкнет грань на себя. Я смотрела в пол, пытаясь не расплакаться от отчаянья. Справившись и приняв для себя решение, я, наконец, смогла оторваться от созерцания паркета, и сразу же натолкнулась на пристальный взгляд непривычно серьезных фиалковых глаз.
   - Я знаю, где точно должна быть одна из бряклей. - Удивил нас Тиен. - После победы магов в войне, они уничтожили непокорных колдунов, сдавшихся клеймили. Но был один колдун, которого не смогли, ни убить, ни покорить, так как тот окружил свои владения защитным контуром, через который не мог пройти, ни один маг. Тогда маги пошли на хитрость, окружили его защиту своим вечным контуром, не позволяющим колдуну выйти за его пределы. Так этот колдун был во время войны Правителем.
   - Замечательно, только информация о том, где находится сей замок, вместе с уже почившим колдуном, была засекречена. - Рик поднял маленькую книжку по истории и начал листать.
   - Жаль, думал, может тебе удалось узнать чуть больше чем известно остальным.
   - Мне это было не интересно, а вот сейчас интересно и я знаю, кто точно должен знать. - При этом он опять посмотрел на меня. - К тому же думаю смогу достать еще одну бряклю. - Он закрыл книжицу и припрятал в карман.
   Вдруг самодовольная улыбка сползла с лица Рика, он, скривившись, смотрел на что-то за нашими спинами.
   - Нет, только не это! - Он подбежал к окну. - Тиен, почему ты не привязал лошадей?!
   Выглянув в окно, мы смогли наблюдать милую картину, наши лошадки паслись на лужайке у дома, через тридцать секунд начиная щипать все с того же места.
   - Ты должен был их привязать - Возмутился Тиен.
   - Вот еще, я тебя попросил.
   - Ничего ты не просил.
   - Значит, трансформируешься и повезешь нас на себе, раз по твоей вине мы лишились транспорта.
   - Ты знаешь, что я не вынесу всех.
   Безнадега. Мы везучие как утопленники, снова на меня накатила тоска.
   - Чего нос повесила? - Окликнул меня Рик, закончив припираться. - Дима где та комната в которой ты ножик нашел, идем покажешь? - Рик направился к лестнице на второй этаж. - И вытащи его немедленно, я не разрешил тебе его брать.
   - Как ты...
   - Не умеешь воровать, не берись, рукоятка из кармана торчит.
   Дима вытащил ножик и, оставив на столике в холе, поспешив за скрывшимся на втором этаже магом.
   - Кастан. - Тиен хлопнул ладонью по гремуару и тот уменьшился в размерах до записной книжки. - Думаю, он нам еще пригодится.
   - Они, по сути, теперь мертвы? - Я с горечью смотрела на Сероушку щиплющую траву.
   - Отнюдь, они теперь бессмертны. - Тиен став позади меня так же выглянул в окно.
   - Почему петля до сих пор работает, если маг умер, может ее можно разрушить и вызволить лошадок?
   - Как знать, может Геринар не успел снять заклятье, может уже лишился рассудка и не сделал это специально.
   - Надеюсь, они не осознают, что проживают одно и то же.
   - Думаю, нет. - Тиен положил мне руку на плечо. - Тебя кто-то ждет дома?
   - Да, мама, папа и кошка. - В носу защипало, и мне стоило больших усилий сдержать слезы.
   - Уверен, ты скоро с ними встретишься. И когда придет время, сделаешь правильный выбор.
   Не совсем поняла, что он имел в виду насчет правильного выбора, неужели он понял все мои терзания. Но спросить не успела, вернулись Дима с Риком. Рука Тиена соскользнула с моего плеча, забрав ощущение поддержки.
   Димка тащил трехлитровый сосуд, наполненный перламутровым золотистым сиропом. Перебросив через плечо, Рик нес мешок, который брякал содержимым при каждом шаге, он опустил его на пыльный пол и извлек четыре бронзовые чаши, два канделябра на шесть свечей и, непосредственно, сами свечи.
   - Справишься? - Тиен помог расставить по кругу аксессуары.
   - Есть другие идеи? - Рик отлил сиропа в каждую чашу.
   - Пойдем пешком, до ближайшей деревни, там купим лошадей. - Предложил Тиен.
   - Пешком по лесу до ближайшей деревни километров двадцать, к тому же разве у нас есть деньги на покупку? - Рик вставил в подсвечники свечи. - Нет. - Ответил он сам себе. - Так что это не идея, а идиотизм.
   Тиен щелчком пальцев поджег фитили.
   Проколов палец полюбившимся Димке ножом, Рик капнул в каждую чашку с сиропом по капле своей крови.
   - Если нет других предложений, встаем поближе ко мне, будем телепортироваться. Надеюсь не по частям.
  

***

   - Мам, смотри как я могу.
   Шестилетний малыш оттолкнулся и понесся с горы, согнувшись, прижал лыжные палки, как учил отец. Испугавшись развитой скорости он потерял координацию и шлепнулся. Палки, закрепленные на запястье как лучи раскинулись в разные стороны, одна лыжа отцепилась и медленно поползла вниз. Ноги неудобно разъехались. Елана хотела бежать на помощь сыну, но муж ее остановил.
   - Сам справится.
   Мальчишка зашевелился, неловко раскорячившись, попытался встать на коленки, но оставшаяся лыжа цеплялась за снег. Пришлось дотянуться и отцепить ее. Проваливаясь то одной, то другой рукой в снег, удалось подняться. Осторожно ступая, он догнал вторую лыжу и, надев их, продолжил спуск. В конце, при попытке затормозить, окатил сестру брызгами снега, за что получил оплеуху.
   - Пап, я правильно спускаюсь. - На морозе его щеки раскраснелись, пар изо рта застыл инеем на детских ресничках.
   - Прекрасно, еще лучше ты падаешь.
   - Рик, пойдем в дом, отдохнешь, немного согреешься. - Елана улыбалась, глядя на своего мальчика.
   - Не, мам, я не замерз, можно еще.
   - Валяй. - Разрешил отец.
   Семья Кирк каждую зиму на неделю уезжала в горы, жила там, в домике друзей, наслаждаясь чистым воздухом, долгими прогулками и катанием на лыжах. Этот год не был исключением.
   Веста обогнала брата на склоне, обдав в отместку снегом, тот не удержался и опять упал.
   - Все я больше не могу на это смотреть, он себе все переломает. - Как только Рик спустился, Елана затащила его в дом.
   - Не дуйся. - Отец потрепал его по волосам. - Здесь есть неподалеку фантастическая пещера, после обеда мы в нее спустимся.
   - Я тоже хочу. - Веста оббивала у порога снег с сапожек.
   - Мы все пойдем. - Мать забрала у дочери вымокшие рукавицы, положила сушиться на печь.
   Пообедав, все семейство отправилось в поход. Пещера не разочаровала детей, и действительно оказалась фантастической. Пришлось долго спускаться вглубь. Отец нес световой шар, лучи, попадая, на изгибы застывшего камня играл во впадинах и на выступах, вырисовывая страшные морды и загадочные фигуры. Вскоре они вошли в зал, полный застывшей воды. Свет от шара падал, сверкая изнутри кристаллов льда, росших по стенам, придавая пещере вид сокровищницы наполненной драгоценными камнями. Из каменных складок свисали странные, похожие на пряди волос, ледяные локоны. В глубине пещеры, воды древней реки навеки скованные льдом, покрывали свод и стены голубым бугристым слоем.
   - Смотрите рыбка. - Веста восхищенно смотрела на застывшего во льду зубастого малька.
   - Как живой. - Рик провел по ледяной стене теплой рукой, оставив подтаявший след. - Там есть кто-то живой. - Мальчик указал в направлении сужения пещеры. - Только спит.
   - Река застыла слишком давно, чтобы в ней сохранились живые организмы. - Отец развернулся и хотел двигаться обратно.
   - Пойдем, посмотрим, ну пожалуйста. - Рик схватил его за край куртки и потянул.
   Отец поддался на уговоры.
   - Мне дальше не пролезть. - Ход сузился и стал недоступным для взрослого человека.
   - Он там, пап.
   - Ладно, лезь дальше, до тех пор, пока я тебя вижу.
   Малыш дальше последовал один. Сзади горел шар на руке отца, освещая путь.
   - Я нашел его. - Детский голос звонко отразился от стен пещеры.
   - Врет он все. - Не поверила Веста. - И пролезла в узкий лаз следом за братом. - Не врет, мам, пап здесь ребенок во льду, жуть.
   Елана переглянулась с Касом.
   - Рик, ты уверен, что он жив?
   - Да, мам, я слышу как он боится во сне.
   - Выходите оттуда. - Отец позвал детей обратно. - Мы его вытащим.
   Елана коснулась ледяной стены и та завибрировала.
   - Осторожно, не обрушь здесь все. - Кас отвел детей в сторону, прижав к себе для надежности.
   Дрожь прекратилась, часть стены рассыпалась на мелкие кусочки, расширив лаз. Все переместились и смогли увидеть скрытого под толщей льда ребенка, примерно ровесника Рика. Во льду образовался воздушный карман, в котором лежало бездыханное тело. Рик прижался ладонями и лбом к ледяной стене в попытках лучше разглядеть пленника ледяной темницы. Вдруг мальчик открыл глаза и с усилием втянул воздух. Вероятно, кислорода в полости было совсем мало или не было вовсе, но мальчик стал биться о ледяные стенки, беззвучно раскрывая рот. Кас сделал пас руками, направив поток огня сквозь лед. Оставленную небольшую стенку, чтобы не обжечь ребенка он пробил рукой и вытянул перепуганного мальчишку.
   - С чего он вдруг очнулся? - Веста с опаской смотрела на найденыша, вцепившегося в Каса, и перепугано озирающегося.
   - Я его позвал. - Сознался Рик.
   - Сначала думай, а потом делай. - Неодобрительно бросил отец, спешащий покинуть пещеру, с ребенком на руках. - Зачем ты его пробудил до того как мы вытащили, он мог и умереть.
   Найденыша увезли с собой и первое время он жил у Кирков. Он несколько дней молчал, только каждый раз в его глазах загоралась надежда, когда он слышал шаги за дверью. Мальчик явно кого-то ждал. Потом он заговорил, но сначала общался только с Риком. Ему он поведал, что зовут его Тиен, ему семь лет, и что они уснули вместе с мамой и еще с двумя женщинами с детьми, чтобы дождаться папу. Папа должен был найти их по кулону, который он предъявил в доказательство своих слов.
   Несмотря на невероятность истории, взрослые проверили всю пещеру, исследовали ближайшую округу, но больше замороженных не нашли. Когда ребенок стал разговаривать со всеми, взрослые сделали еще одно невероятное открытие, формально мальчику было более пятисот лет, так как, судя по описанным событиям, уснул он во время войны колдунов и магов.
  

***

  
   Нам почти повезло. Мы добрались до места назначения в целом состоянии, но вывалились из телепорта с трехметровой высоты. Димка заехал мне коленкой по лбу. Рик получил от меня локтем по подбородку, аж зубы клацнули, а Тиен приложился затылком об бревно, но к счастью все остались живы. Пару синяков, несколько шишек и ссадин можно смело назвать везением.
   - Как это понимать? - Тиен удивленно смотрел вперед. - Я думал, Тамайс будет последнее место, куда ты захочешь переместиться.
   - Люблю удивлять.
   - Что за Тамайс? - Дима, как и я, напряженно всматривался в окружающий пейзаж.
   Мы стояли у подножья горы, склоны ее покрывали плешивые островки травы и редкие деревца, кругом торчали острые каменные обломки, последствия обвалов.
   - Тамайс - столица Тантаи. - Пояснил Тиен.
   - Не понимаю, здесь нет ничего. - Я еще раз внимательно огляделась.
   - Тамайс вырублен в глубине горного массива. Попасть в него можно только пройдя сквозь ворота. Видите два камня, похожие на пальцы? - Он указал по направлению к горе.
   - Вижу. Это ворота? - Димка направился к каменным пальцам, но был бесцеремонно остановлен Риком, рывком за шиворот.
   - Тебя не учили, что старших нужно пропускать вперед?
   - Отстань. - Димка выкрутился, освободившись от захвата. - Я не собирался проходить, просто посмотреть хотел.
   - Рик, у нас нет денег на гостиницы, где ты собираешься жить? Не к себе же домой всех приведешь? - Тиен остановил Рика, вычерчивавшего символы на одном из камне ворот.
   - Нет, ко мне мы не пойдем, у меня не прибрано, да и живу я слишком близко к дому Правителя, мы пойдем к тебе. Никто не знает, что ты мне помогаешь, значит, и искать не будут.
   Тиен попытался придумать доводы против, но не смог, и мы все, переступив ворота, оказались на крыльце небольшого домика окруженного садом.
   - Все равно не похоже на столичный город. - Димка сорвал яблоко с ближайшего дерева и впился в него зубами.
   - Я живу на окраине, мне здесь больше нравится. - Пояснил Тиен, прикладывая большой палец к центру двери.
   На деревянной поверхности вспыхнул оранжевый символ и дверь бесшумно отварилась.
   - Прошу. - Хозяин гостеприимно распахнул перед незваными гостями дверь своего жилища.
   У меня в квартире никогда не было особого беспорядка, но при виде дома Тиена, я почувствовала себя последней неряхой. Ни одной небрежно брошенной вещи, все аккуратно расставлено и развешено. Все вычищено до блеска, ни пылинки. Немногочисленные книги на полке расставлены ровно корешок к корешку. В ванной полотенца белоснежные и развешены, как по линейке. Вообще у хозяина белый цвет был в почете, от его переизбытка мне показалось, что мы находимся в сугробе. Всего в доме было три спальни, и как единственной девушке мне досталась отдельная жилплощадь. Еще одну единолично, не слушая протестов, занял Рик. Хозяину пришлось поделиться спальней с Димкой.
   Моя кровать была застелена атласным покрывалом, идеально ровно, без единой складочки. Я прошлась по комнате, стараясь ни до чего не дотрагиваться, чтобы не нарушить идеального порядка. Ни картинки, ни статуэтки, только нужные функциональные вещи. Мне было немного неуютно и неловко. Закончив осмотр, я плюхнулась на кровать, не раздеваясь, нарушив тем самым стерильную гармонию комнаты. Подушка, промявшись, захрустела накрахмаленной тканью.
   Снимая на ходу и разбрасывая одежду, я отправилась в ванную. Наплескавшись вволю, закуталась в полотенце и, выйдя, чуть не взвизгнула. Все мои вещи, так старательно разбросанные в творческом беспорядке, были аккуратно собраны и ровной стопочкой сложены на стул. При ближайшем рассмотрении, они оказались выстираны и выглажены, на коврике перед дверью сияли чистотой мои вычищенные кроссовки, еще они сияли дырой сбоку и позорными потертостями, тщательно прятавшимися, раньше, под грязью. Дверь при этом оставалась заперта изнутри на щеколду.
   Я оделась в свежее белье, прихватив развалившуюся обувь, отправилась за разъяснениями. Стукнув для приличия, но, не дожидаясь ответа, я открыла первую попавшуюся дверь.
   Рик стоял без рубашки перед зеркалом и сосредоточено разматывал повязку с торса, морщась при этом.
   - Что случилось? - спросил он, не прекращая своего занятия и не глядя на меня.
   Я немного растерялась. Сквозь повязку просочилась и запеклась кровь, он уже размотал половину, стали видны начавшие желтеть синяки. Как он все это время улыбался, скакал на лошади, воевал с нечистью. Будь у меня такие побои, я бы ныла и требовала внимания и заботы.
   - Давай помогу. - Бросив дырявую обувь у порога, я подошла ближе и протянула руку, приготовившись высказать все о мужчинах, отказывающихся от помощи, но Рик не сопротивляясь, отдал мне бинт.
   - Уверен, у тебя с твоим гипертрофированным чувством жалости дома живет сорок восемь кошек, подобранных на помойке, а по вечерам ты кормишь голубей.
   У меня за все время общения с этим мужчиной выработался иммунитет на хамство, я даже не возмутилась навешанному на меня ярлыку.
   - Из чего, интересно, ты сделал такие выводы? - Я, как ни в чем не бывало, продолжила разматывать повязку, которую сама намотала несколько дней назад.
   - Во-первых, Дима, которого ты, не будучи врачом или спасателем полезла спасать от суицида. Во-вторых, подобрала меня на дороге, хотя нормальный человек позвал бы на помощь, или проехал мимо, ну уж никак не вез бы черте куда к лекарю. В-третьих, погорелец овинник, который рванул за помощью именно к тебе, так как, наверняка, почувствовал, что ты не сможешь ему отказать. Ну, и сейчас, я вижу эту приторную жалость, которую ты источаешь.
   - Странно, тебе природой дано чувствовать людей, но стоит лишить тебя возможности читать человека, и ты ничего не увидишь. - Ближе к телу бинт сильнее пропитался кровью, и ссохся, я старалась действовать аккуратно, чтобы не причинить боль. - Чего мне тебя жалеть, ты взрослый мужчина, все эти травмы ты получил выполняя свою работу, которую ты сам себе выбрал, думаю, знал на что идешь. Знаешь, я не умею швыряться огненными шарами, летать, лечить людей, вообще мои способности, как и мои познания, крайне ограничены. И, если я вижу, что человеку нужна помощь, а моих скромных сил хватит, чтобы хоть чем-то помочь ему, то я не смогу пройти мимо. И жалость тут ни причем, просто я человек и мне не все равно. - Я закончила разматывать, остался последний кусочек бинта, присохший к ране, я резко сдернула его.
   - Буду рад, если я ошибаюсь. - Его голос звучал непривычно серьезно.
   Я подняла глаза и натолкнулась на теплый взгляд его фиалковых глаз. Мы стояли близко друг к другу, я даже чувствовала тепло, исходящее от его тела. На секунду мне показалось, что он меня поцелует, еще на секунду мне даже захотелось этого. Что бы этот красивый сильный мужчина, проявил слабость, и этой слабостью стала я. Но прошла еще одна секунда, он отступил, взяв со стула рубашку.
   - Если ты все еще играешь в ангела милосердия, то задержись немного, я ополоснусь, поможешь мне снова забинтоваться. - Рик скрылся в ванной, оставив меня ненадолго наедине с моими мыслями.
   Вскоре он вышил вымытый и довольный с неизменной кривой ухмылкой.
   - Ты вообще-то, зачем пришла? - Поинтересовался маг, когда я его забинтовывала.
   - У меня кроссовки развалились, ходить не в чем. - Я кивнула на сиротливо приютившуюся у порога обувь.
   - Этой ерундой мне некогда заниматься, попроси Тиена, он отведет тебя на базар.
   - Я его и искала, да вот попала на перевязку. - Я затянула повязку и закрепила ее милым бантиком. - Кстати, мне кто-то постирал все вещи, пока я мылась, и испортил мой тщательно наведенный бардак.
   - У Тиена, целая свора вышколенных домашних духов и огромный пунктик на порядке, так что даже не пытайся в этом доме наводить хаос, ничего не выйдет, поверь, я пробовал. Бесполезно.
   - Буду иметь в виду. - Я направилась к выходу, подобрав по пути кроссовки.- Счастливо оставаться, пойду донимать Тиена своими ерундовыми проблемами.
   Хозяина я нашла на кухне, занятого приготовлением нехитрого обеда, как и ожидалось, от моей проблемы он не отмахнулся, а охотно согласился сводить и проспонсировать покупку новой обуви. Димка пожелал к нам присоединиться. Рик, сказал, что крайне от нас всех устал и пока у него есть время он будет отдыхать.
   Тамайс - фантастический город. Куда ни глянь, на горизонте горы. Их склоны, густо покрытые зеленой растительностью, создавали иллюзию плодородной земли, но при ближайшем рассмотрении биомасса состояла из жестких камнеломок и колючих суккулентов, с толстыми листьями, плотно оплетающих каменную поверхность. Человек любит соревноваться с природой, этот мир не был исключением. Вокруг города были разбиты многочисленные сады, густая зеленая листва играла солнечными лучами, а фруктовые запахи окружали город ароматным шлейфом. Среди деревьев, то тут, то там, проглядывались яркие крыши небольших уютных домиков. Димка постоянно жевал, срывая с попутных деревьев сочные плоды.
   - Ты поосторожнее, они же грязные, диарея замучает. - Посчитала нужным предупредить я.
   - Фигня, у меня желудок крепкий.
   - Тиен, давно хочу спросить, что это за чудо материал, из которого у вас построено практически все, и дороги, и дома? - Я решила не терять время заполнить пробелы в знаниях.
   - Это ланксон. Материал созданный магами земли, первые признаки разрушения показывает через триста лет. Выглядит изначально, как маленькие гладкие шарики, но при соприкосновении с водой становится пластичной, однородной массой и принимает любую форму, застывает через пару часов и не уступает по прочности камню.
   В этом они нас точно переплюнули, нам до таких технологий еще далеко. Сады закончились, мы подошли к старому городу, перед которым расположился базар. Множество лавочек, у которых стояли зазывалы, расхваливающие свой товар, смешение запахов, не все из которых были приятные и громкий гул голосов. Все это поначалу ошарашило, но природное любопытство и женская любовь к походам по магазинам пересилили, и я приступила к осмотру местных товаров. Тиен не торопил нас, давая насладится ассортиментом и местным колоритом. Димку заинтересовала больше всего лавка с магическими штучками, а я отвела душу в цветочном магазине перенюхав и пересмотрев огромное количество интересных растений для дома и сада, а так же невероятных аксессуаров к ним. Тиен терпеливо следовал за нами от одного магазинчика к другому. Я разжилась ботами из мягкой кожи, с плотной подошвой, повторяющей анатомию ступни, в которые сразу же переобулась. Возвращаться совсем не хотелось, наверное, впервые за последнее время я получала удовольствие от пребывания в чужом мире. Думаю, Тиен понял меня, и не настаивал на возвращении, несмотря на то, что уже стало темнеть.
   - Ничего себе, смотри. - Я потянула мага к лавочке с украшениями и сувенирами. - Точно такую же мне подарила старуха в деревне кентавров. Она мне нравилась.
   На прилавке лежала точь-в-точь моя деревянная лошадка, которая осталась где-то в замке Мервелии вместе с моим рюкзаком.
   - Хорошая работа. Можно взглянуть? - Обратился Тиен к торговцу.
   - Великолепный выбор - Смуглый седовласый торговец бережно достал и протянул фигурку магу. - Это образец древнего кентаврийского искусства - фигурка Богини Фисы, считается, что она помогает найти истинную любовь.
   - Ерунда, вот если бы она клады помогала искать. - Димка не впечатлился древним артефактом.
   - Вы так заблуждаетесь, в силу своей молодости, но вскоре, думаю, поймете всю ценность этого амулета. - Снисходительно ответил торговец. - Эта фигурка будет вашей всего за каких-то пятьсот люмов.
   Я прикинула в уме и ужаснулась, моя новая обувь стоила три люма.
   - Спасибо, думаю, мы пока поищем любовь без посторонней помощи. - Тиен вернул фигурку погрустневшему продавцу.
   Мы отошли от прилавка и Димка, восторженно сверкая глазами, потянул Тиена к магазину с оружием, засыпая вопросами. Меня все это убийственное великолепие не заинтересовало и я стала пялится по сторонам. Вдруг мое внимание привлекла мелькнувшая в толпе знакомая фигура. Я пригляделась, и уже наверняка разглядела знакомый профиль. Вот значит, как он отдыхает. Решив не отвлекать мужчин от военных игрушек, я нырнула в толпу, направившись в ту же сторону, в которую следовал Рик. Мне удалось его нагнать у каменной стены отгораживающей старый город. Он вошел в арочный проем. Я не нашла ничего лучше, как последовать за ним. Даже будучи увлеченной слежкой, я не могла не отметить сказочность старого Тамайса. Его дома были вырублены из цельного горного массива, по серым сглаженным временем каменным стенам вился орнамент, перетекающий с одного здания на другой. Рисунок постоянно менялся: то бабочки порхали с цветка на цветок, то свора собак гнала оленя, то плющ вился змейкой. Мягкий приглушенный свет лился из-под крыш домов и из окон, подсвечивая старые стены, улицы тонули в полумраке, сохраняя инкогнито немногочисленных прохожих. Рик свернул в узкий переулок, заканчивающийся тупиком, я притормозила. Это было, наверное, самое темное место в городе. В близко стоящих друг к другу зданиях не светилось ни одно окно.
   Рик прислонился к стене и явно чего-то или кого-то ждал. Если кого-то, то находится у единственного входа в тупик опасно. Я отступила назад и внезапно натолкнулась на мягкое теплое препятствие. В то же мгновение мне зажали рот, не давая возможности закричать. Не ослабляя хватки незнакомец, легким толчком открыв ближайшую дверь в одно из необитаемых зданий, затащил меня внутрь. Я могла только мелко перебирать ногами, следуя за увлекающей меня силой.
   - Я отпущу руку, а ты не издаешь ни звука. - Это был даже не шепот, а еле различимые колебания воздуха.
   Я согласно кивнула. Хватка ослабла, меня действительно отпустили. Я смогла повернуться и опознать своего похитителя. Тиен приложил указательный палец к губам, напоминая о том, что я должна соблюдать тишину, но это не запрещало мне сделать недоуменную гримасу и вопросительно развести руками, требуя разъяснений. Он, отрицательно покачав головой, показал глазами на провал окна, бесшумно переместился в его направлении. Стараясь не издать ни звука, я очень осторожно последовала за ним, мы сели по бокам от окна и затаились. С улицы послышались негромкие голоса.
   - Правитель недоволен Вами. Нам до сих пор не известно насколько Вы преуспели в выполнении миссии? - Голос звучал сухо и безэмоционально.
   - Из Синего Мира к нам проникло три человека, двух из них мне удалось найти и доставить в Тантаю.
   - Что ж, в таком случае нам не понятно, почему пришельцы до сих пор не доставлены Правителю?
   - Неужели вы вычислили всех шпионов и купленных сотрудников? - Вопросом на вопрос ответил маг.
   - Проведены чистки, но нет ничего абсолютного, мы осознаем, что вполне вероятно остались тайные агенты, находящиеся в заморозке, никак не проявлявшие себя, но их возможности сведены к минимуму, им не удастся выкрасть пришельцев из-под охраны и тем более вывезти из страны.
   - А убить пришельцев, скажем ценой собственной жизни? - Вопрос Рика вызвал секундную паузу.
   - Данный поступок лишен смысла.
   - Отнюдь, имея в распоряжении всех живых пришельцев можно замкнуть грань на одном человеке. Зачем собирать всех троих, если достаточно одного живого, а остальных можно убить. - Голос Рика звучал обыденно, как будто он говорит не о наших жизнях, а о походе в магазин за хлебом.
   - Разумно, каково Ваше предложение.
   - Пришельцы остаются со мной, мы постоянно передвигаемся и наше местоположение достаточно сложно вычислить, так гораздо больше шансов, что хоть один из них останется жив. Нам нужно найти третьего, для этого мне нужна информация, где находится имение Тельхафона.
   - Это место закрыто от магов.
   - Поэтому это единственное место, где он может безбоязненно скрываться и прятать мальчика. Собрав всех, мы замкнем грань на Правителя Рольда. Для замыкания мне нужно вот это. - Раздался шелест бумаги. - Он должен быть где-то в хранилище у Правителя.
   - Ваш план кажется разумным. Как вы попадете на территорию Тельхафона?
   - Моя забота.
   - Когда найдете третьего, убейте двоих, нам ни к чему риски в дальнейшем. Ключ должен быть только один.
   - Так и сделаю. - Согласился Рик.
   - Цените высокое доверие оказанное Вам. - Закончил незнакомец. - В ближайшее время в точке "кит" Вы получите требуемое.
   Больше не раздалось ни звука. Судя по всему, разговор был закончен, и они разошлись. Услышанное с трудом поддавалось осмыслению. Чувство того, что меня предали, тяжелым камнем легло на сердце. Тиен приподнялся и аккуратно выглянул в окно.
   - Уходим. - Он протянул мне руку, помогая встать.
   - Тиен...Этого не может быть, не могу поверить, что он нас предал. - Я растеряно смотрела в его болотного цвета глаза, поблескивавшие в темноте, надеясь, что он все объяснит, что я просто все не так поняла.
   - Идем. - Повторил Тиен и направился к выходу. - Я оставил Диму в кабачке под присмотром одного не очень надежного человека, надо спешить. Потом поговорим.
   Мне ничего не оставалось, как следовать за ним.
   На улице окончательно стемнело, но множество огней освещало базарную площадь. Огни пульсировали и переливались, как елочные гирлянды, создавая атмосферу праздника. Я, среди пестрой улыбающейся толпы, с моим угрюмым лицом и поникшими плечами выглядела чуждо. Хотя я и так была здесь чужой. Мое пребывание в этом мире магии и волшебства могло бы быть сказочным, а стало кошмаром наяву. Монстры, похищения, смерть и предательство, казалось, он вывалил на меня все плохое, что было.
   Тиен шел впереди, раздвигая толпу. Он вошел в дверь, над которой сияла и переливалась огнями жареная курица. Это оказался небольшой кабачок, за одним из столиков сидел довольный Дмитрий и беседовал с симпатичной девушкой.
   - Спасибо, Милена, что составила компанию моему другу - Тиен незаметно для Димы протянул девушке деньги. - Нам пора.
   Димка не смог скрыть расстроенного выражения лица, но послушно поднялся.
   Когда мы вернулись, Рик был дома и вел себя, как ни в чем не бывало. Даже наворчал на нас, за затянувшийся шопинг. Я, сославшись на усталость, ушла к себе и, уткнувшись в подушку, от души проревелась, снимая нервное напряжение. Будь я мужиком, то после всего случившегося ушла бы в запой, а так я сидела и ревела. В дверь негромко постучали. Бестолково пытаясь скрыть свою слабость, я вытерла слезы, но глаза припухли, а на щеках растеклись некрасивые красные пятна. Стук повторился. Махнув рукой на свой внешний вид, я открыла дверь. Вошел Тиен, и удивленно вздернув бровь, вопросительно посмотрел на меня.
   - Ты что плакала?
   - Нет. - Сказала я, усевшись на кровать и, от жалости к себе, снова разревелась.
   Он нервно сглотнул, несколько секунд растеряно смотрел на меня, потом немного поколебавшись, сел рядом, неловко притянув к себе, попытался успокоить.
   - Все не так плохо. - Его голос звучал напряженно. - Если кто-то и может найти и достать все брякли, так это только Рик. Я не обладаю, всеми его возможностями, в частности поддержкой правителя. В любом случае, вам с ним по пути, до определенного момента.
   - До Шатки? - Мой рев перешел в стадию нервных всхлипываний.
   - Умница. Проблема лишь в том на ком будет замкнута грань, а это зависит от того, чья частичка будет вложена в медальоны, при вашем переходе. Вот в самом конце, когда Рик отдаст вам медальоны и найдет третьего мальчика, ты заменишь частичку на ту, что дам тебе я.
   Я отстранилась и хмуро посмотрела на него.
   - На кого хочешь ее замкнуть ты?
   - Мы вложим клок шерсти собаки, вы вернетесь, а я убью животное и грань закроется навсегда? - Он мягко улыбнулся.
   Подумав, я снова уткнулась в его грудь, давая возможность продолжить меня успокаивать.
   - Собаку жалко, я люблю собак.
   - Хорошо, пусть это будет корова. Ты же ешь мясо, значит не против убийства коровы?
   - Пусть лучше будет корова. - Согласилась я, окончательно успокоившись. - Если он передумает и убьет нас?
   - Я буду рядом.
   Дверь распахнулась без стука, заставив меня дернуться и отстраниться от Тиена, на пороге стоял Рик, сзади маячил Димка.
   - Простите, что нарушаю вашу идиллию, но у нас гости, причем незваные. - Он прошел через всю комнату к окну, оставляя грязные следы на белоснежном ковре, и отдернул штору.
   Во дворе стоял наш старый знакомый писклявый маг, его блондинистая подруга и еще трое. Двоих мы уже видели у церкви, третьей была высокая женщина, лицо которой скрывал капюшон черной короткой куртки, плотно прилегающей к телу. По воздуху метались белые полупрозрачные фигуры, с черными провалами глаз и безжизненными лицами, издавая леденящий душу вой.
   - Почему они ведут себя так нагло на территории чужого государства, да еще и в столице? - Тиен напряженно всматривался в пейзаж за окном.
   - Ты приглядись. - Рик указал на нечто за их спинами.
   В ночной темноте позади наших врагов изредка пробегали маленькие серебристые искры, обозначая куполообразный контур, судя по характеру их появления, накрывший весь дом и двор его окружавший.
   - Что это значит? - Димка таращился за окно, стараясь принимать активное участие в происходящем.
   - Они накрыли нас пеленой Ситв. Это значит, - Пояснил Тиен, - что со стороны, для окружающих наш дом застыл в одном времени и никто не увидит, что происходит в настоящем, пока пелена не спадет.
   - Получается, что они могут сделать все, что захотят и никто не придет к нам на помощь. - Резюмировала я.
   - Во-первых, мы не нуждаемся ни в чьей помощи, во-вторых, они сильно ошибаются, если думают, что численное преимущество поможет им. Они мне уже надоели. - Рик зловеще улыбнулся.
   - Я могу помочь. - Димка предано смотрел в глаза мага.
   - Обязательно. - Рик одарил его своей любимой кривой усмешкой. - Ты очень поможешь, если не будешь лезть, а закроешься с Настей в комнате и будешь ее охранять.
   - Но я же маг, ты сам это подтвердил. - Продолжал настаивать Дима.
   - Ах, совсем забыл, ты же маг, тогда пойдем. - Рик взял Димку за плечи и приобняв, вывел его из комнаты.
   Недоуменно переглянувшись с Тиеном, мы вышли за ними. Рик спустился с мальчиком по лестнице на первый этаж, с очень серьезным видом инструктируя его.
   - Вот смотри, если что-то пойдет не так, ты должен будешь открыть эту дверь, - Рик подвел Диму к небольшой дверце под лестницей, - там, в самом углу, найдешь банку с красной субстанцией и разобьешь ее. Понял?
   - Понял. Может мне заранее посмотреть, что бы сразу знать, что бить? - Дима проникся всей ответственностью возложенной на его мальчишеские плечи.
   - Молодец, у тебя настоящее аналитическое мышление. - Похвалил Рик и лично открыл дверь, за которой оказалась узкая лестница ведущая вниз. Маг хлопнул по стене, внизу загорелся свет. - Давай иди, отработай все свои действия, от этого зависит наша жизнь.
   Дима спустился по лестнице.
   - Ну как, нашел банку? - Поинтересовался маг.
   - Да. - Раздался голос мальчика из глубины подвального помещения.
   - Если заскучаешь, можешь съесть, это малиновое варенье. - На этих словах Рик захлопнул дверь и, проведя рукой, сделал ее одним целым со стеной.
   Из подвала раздался разгневанный вопль.
   - Тебя надеюсь не надо запирать? - Обратился он ко мне.
   - Разве, похоже, что я спешу умереть? - Ответила я вопросом на вопрос.
   - Тогда, Тиен, одержим очередную победу разума над силой.
  

***

   - Откуда столько призраков нагнали? - Тиен отодвинул занавеску и внимательно рассматривал двор.
   Белые фигуры неистово бились о стенки дома, пытаясь прорвать защиту. Пока безрезультатно.
   - Город в скале вырубить, не поле перейти. - Рик стал по другую сторону окна. - Со всей страны сгоняли толпы народу на стройку, они тут были как расходный материал. У этого милого городка все стены пропитаны потом и кровью строителей.
   - Долго ты сможешь удерживать эту нечисть? - В голосе Тиена проскользнула тревога.
   - Нет, еще минут двадцать, поэтому давай придумаем что-нибудь, пока эти твари не прорвались.
   - Разве призраки опасны, они же бестелесные духи, ну что они могут кроме воя. - Настя тоже подошла к окну.
   В этот момент один из спиритов с воем ударил в стекло, заставив всех отшатнуться.
   - О, милая, поверь озлобленный, лишенный покоя дух очень голоден и опасен. Сначала он тебя обездвижит, а затем будет утолять голод твоими жизненными силами, медленно и болезненно высасывая силу, каплю за каплей, ощущение как будто из тебя клещами вытягивают кишки через глотку, при этом ты находишься в сознании, но ничего не можешь сделать. - Рик склонился над усевшейся на диван девушкой, заставив ее вжаться в спинку.
   - Не надо меня запугивать, мне и так страшно - Настя поджала губы и с вызовом посмотрела прямо в глаза магу.
   Рик отступил.
   - Смотри, они знали, с кем предстоит воевать. - Тиен снова стоял у окна. - Нацепили ментальные амулеты.
   - Плохо, значит, нужно их снять, а затем хорошенько напугать.
   - Желательно до разрыва сердца. - Тиен отошел от окна и сел на стул. - Боюсь нам не одолеть пятерых, да еще под прикрытием призраков.
   - Значит задача номер один, избавиться от призраков, задача номер два, снять амулеты с магов и задача номер три, остаться в живых. - Подвел итоги Рик.
   - Что мы знаем о магах у нас во дворе, кроме того, что один из них воздушный и спец по управлению духами? - Рассуждал вслух Тиен.
   - Духами крутит Корринта, я о ней наслышан, мерзкая баба. С писклявым магом мы сталкивались, не знаю специализацию, но его стихия земля. Два мужика явно оборотни. - Рик скрестил руки на груди и исподлобья наблюдал за происходящим во дворе.
   - Все логично остается одна темная лошадка? - Тиен запустил руку в волосы взъерошив их.
   - Нет, темных лошадок нет, удивлен, что ты ее не узнал. Хотя, тебя может и обманул этот маскарад.- Рик повернулся, потер лицо ладонью, в попытках сбросить абсурдность происходящего. - Это Веста.
   - Твоя сестра?! - Тиен поднялся и подошел к окну, чтобы внимательней разглядеть незнакомку. - Это объясняет, как они нас вычислили, и, следовательно, из-под купола нам не выбраться, так как остановка времени ее специализация, бесполезно пытаться сбросить пелену Ситв.
   Отношения у брата с сестрой не сложились. Почти два года она была единственным ребенком, любимой принцессой. Но появился маленький визжащий пупс с которым родители носились как с бесценным сокровищем. Она с первых минут появления брата всем сердцем возненавидела его. Малыш чувствовал отношение сестры и ревел каждый раз, при ее приближении вызывая недоумение родителей. Отец, из профилактики, наказывал ее за вызванную у брата истерику. Все детство Весты превратилось в борьбу за внимание родителей, ей не нужна была половина ей нужно все. Когда у Рика открылась способность к двухсторонней импатии, он потребовал еще больше внимания, отец таскался с ним к мастерам и наставникам, учившим закрываться от чужих эмоций, чтобы ребенок не сошел с ума. Тогда Веста решила, что чего бы ей этого не стоило она докажет всем, что она лучше брата. Когда он поступил на государственную службу, она сделала то же, сменив при этом государство. К тому моменту она уже ненавидела и родителей, так что без особых переживаний сменила родину, и уже несколько лет служила верой и правдой другой стране.
   - Что если нам стравить твою армию домашних духов с приведениями? - Рик прикусил губу, продолжая интенсивно думать.
   - Это ужасно. - Настя от возмущения подскочила с дивана и нависла над сидящем на стуле Риком. - Они погибнут. Разве можно посылать на верную смерть ни в чем неповинных существ. Это не их война.
   - Есть другие предложения? - Он поднялся со стула и снисходительно посмотрел сверху вниз на разгневанную девушку. - Мне плевать на жизни горстки низших домашних духов, для которых смерть всего лишь перерождение, когда моя личная шкура в опасности.
   - Насть, к сожалению, он прав. - Тиен встал между ними. - У нас нет других вариантов. К тому же мы увеличим их шансы амулетами.
   Девушка поджала губы, и злобно глядя, уселась обратно на диван.
   - Вот это уже рациональное предложение. - Рик одобрительно кивнул. - Зови.
   Тиен подумав несколько секунд, громко свистнул. Со всех щелей полезли маленькие лохматые человечки. Они копошились у его ног, предано глядя в глаза, пока маги раздавали наспех заговоренные предметы. Заговаривали всю собранную по дому мелочь, начиная от бумажек, заканчивая столовыми ложками. Без амулета не остался ни один. Делая автоматически заговоры, маги не прекращали мозговой штурм.
   - Это ужасный план. - Высказалась Настя.
   - Другого нет. - Рик протянул девушке столовый нож. - Держи, он серебряный, если вдруг призрак прорвется, отмахивайся со всех сил и ори. Серебро отпугнет ненадолго, а на крик может кто-нибудь из нас прибежит, если будет кому бежать.
   - Оптимист. - Настя продолжала бросать в него злобные взгляды, но нож взяла.
   Они приступили к реализации своего рискованного плана.
   Призракам, под руководством Корринты почти удалось пробить защиту, когда внезапно дверь дома открылась. Пытаясь воспользоваться шансом приведения кинулись к проходу сливаясь в единый туманный поток. Но навстречу повалил другой поток, состоящий из визжащих лохматых домовых. Сплоченные маленькие домашние духи, отчаянно вереща, бросались на призраков, стараясь дотянуться до провалов глаз, тем кому это удавалось, запускали ручки в глазницы и вытягивали, белые нити из призрачных тел, заставляя привидения корчиться и отчаянно выть.
   В руке одного из домовых вспыхнул и сгорел бумажный амулет, в то же мгновение он обездвиженный свалился и уже призрак потянул из домовенка зеленоватое марево жизненной силы. Маги Мервелии, помогая призракам, уничтожали амулеты домашних духов - сжигая, расплавляя, кроша.
   В это время из дома вышло новое действующее лицо. Девушка Настя пришелиц из Синего мира приветливо помахала осаждающим дом, приведя тех в легкое замешательство, следом за ней вышла ее точная копия и так же беспечно поприветствовала гостей. Через мгновение девушки сорвались с места и побежали в разные стороны вокруг дома. Писклявый маг махнул рукой, давая распоряжения. Двое стоящих рядом с ним мужчин одновременно сняли кольца. Сделав синхронно кувырок назад, обернувшись звероподобными тварями, ринулись в погоню, за девушками.
   Одна тварь напоминала быка, который уже пару месяцев как умер и начал разлагаться, при этом имел острые акульи зубы и налитые кровью глаза. Вторая была Бист Вилахом, типа Мел, так как представляла собой омерзительную собаку с красными зубами.
   Ноздри быка раздувались, шумно вдыхая воздух. Взгляд маленьких, налитых кровью глаз сверлил спину убегающей девушки. Дистанция сокращалась. Он чуял запах человеческого тела, слышал ускоряющийся от бега стук сердца и шум крови несущейся по венам. Выставив вперед острые рога, оборотень кинулся в последнем прыжке на жертву. Проявив невероятную, ловкость девушка подпрыгнула и, оттолкнувшись от стены дома, сделала кувырок, оказавшись за спиной у монстра. Тварь не успела опомниться и развернуться, девушка одним отточенным движением набросила серебряную струну на шею. И с несвойственной девичьей силой стяну петлю. Заговоренный металл, легко, словно масло разрезал звериную плоть, отделив рогатую голову от разлагающегося тела. Омерзительный запах тлена заставил девушку поморщиться. Она негромко стукнула в окно, то отворилось, и из него выпрыгнул Рик, а за ним рыжий лохматый пес.
   - Тиен, тебе надо больше кушать, а то с твоим весом, толковых трансформаций не создашь, даже на двух Насть не хватило. - Съязвил Рик.
   Собака прыгнула на девушку, и после вспышки оранжевого света на их месте стоял Тиен.
   - Договорились, к следующему разу отъемся до медведя. - Тиен вспыхнул еще раз, приняв облик человеческой ипостаси, убитого быка, он мазнул заранее заготовленной кровью по щеке и уверенным шагом отправился обратно вокруг дома.
   Рик отступил в темноту садовых деревьев. Ждать пришлось не долго. Гонимый усилившимся, не без помощи мага, чувством голода, Бист Вилах яростно преследовал девушку. Она петляла между деревьев, иногда ветки проходили сквозь нее, но распаленный погоней и жаждой человеческой плоти монстр не замечал этого. Он разъяренно порыкивал, когда жертва от него ускользала в очередной раз. Девушка неожиданно споткнулась, вызвав победный вой твари. Бист Вилах прыгнул, разинув пасть в попытках вцепится в горло жертвы. Его лапы прошли сквозь тело девушки, не ощутив препятствия, а зубы клацнули, так и не познав сладостный миг насыщения. Вжик, и уродливая собачья голова откатилась в сторону, тело еще несколько раз дернулось в предсмертных судорогах.
   Маг вновь открыл окно и, подтянувшись на руках, вернулся обратно в дом.
   Корринта недовольно морщилась, призраки переключились на своих заклятых врагов, перестав штурмовать дом.
   Вернулся Тур.
   - Ты что убил девушку? - Пискля резким движением провел пальцем по перемазанной кровью щеке монстра и понюхал.
   - Нет, это был маг в трансформации. - Пробасил оборотень. - Я убил его.
   - Отлично. - Пискля довольно заулыбался. - Что он сможет один?
   - Не стоит его недооценивать. - Веста поправила капюшон и продолжила внимательно следить за домом. - Загнанный в угол и обозленный смертью Тиена он способен на многое.
   - Что-то не так. - Корринта указала в направлении битвы развернувшейся между призраками и домашними духами. - Призраков стало больше, но я никого не поднимала.
   В это мгновение часть туманных порождений тьмы устремилась в направлении группы магов и с воем спикировала на них, заставив пригнуться. Веста осталась стоять, никак не прореагировав на атаку взбесившихся призраков.
   - Это иллюзии. - Она следила за приведениями, сделавшими разворот и идущими на второй заход. - Не пойму, зачем он тратит силы на нелепые попытки испугать нас.
   Пискля взмахнул рукой и развеял спикировавшие миражи.
   - Если только, - Веста резко повернулась и отскочила в тот момент, когда рука Тура уже почти схватила ее за цепочку, на которой висел антиментальный медальон. - Это отвлекающий маневр.
   Вторая рука псевдооборотня успела сдернуть защиту с писклявого мага. Вспышка оранжевого света и тело Тура распалось на стаю мышей, одна из которых уносила амулет в лабиринт подземных ходов. Маг вытаращил глаза и, прикрыв голову руками упал на землю. Он поскуливал, в попытке отползти и спрятаться. Его, в приступе панического страха, сотрясала дрожь. Взрослый, уравновешенный мужчина, ныл и всхлипывал как щенок, не в силах совладать с захлестнувшей эмоцией.
   - Отдай ему свой медальон. - Потребовала Веста от Корринты.
   - Сама отдай. - Магичка вцепилась в голубоватый камушек, на своей груди и отступила на шаг.
   - Если я отдам, вы не удержите пелену. - Она пренебрежительно ухмыльнулась. - От тебя с твоими призраками все равно нет сейчас толку. А он боевой маг. - Веста наступала.
   - Нет. - Корринта с ужасом смотрела на распластанного в корчах мужчину. - Если я отдам, то призраки разлетятся.
   Веста, резким движением руки, сдавила плечо Корринты. Судорога свела конечность, заставив ладонь раскрыться. Веста не обращая внимания на полные отчаянья глаза Корринты, сняла с нее медальон и надела на писклявого мага.
   Лицо мага покрывала испарина, он тяжело дышал. Корринта сжавшись в комок, визжала как ненормальная.
   - Заткни ее. - Веста презрительно скривила губы. - Или я успокою ее навсегда.
   Маг приложил ладонь ко лбу Корринты, и та затихла, погрузившись в глубокий сон. Внезапно бой между призраками и домовыми прекратился, домашние духи встревожено оглядывались по сторонам, не веря в удачное разрешение. Призрачные фигуры, лишившись поддержки на этом свете, таяли в воздухе, возвращаясь к покою в загробном мире.
   - Ну, что красавица, приступим к финальному аккорду? - Маг с нежностью посмотрел на Весту и, опустившись, приложил ладонь к земле.
   По всей поверхности прошла мелкая дрожь.
   - Попробуй глубже.
   Дрожь усилилась. Садовая земля местами вспучилась. Маг усилил колебания, и бугры прорвались, разбрызгивая в стороны камни и комья земли. Раздирая земную твердь костлявыми пальцами, на поверхность выбрались скелеты.
   - Дай им жизни. - Приказал маг.
   Веста закрутилась на месте, разведя руки в стороны. Она возвращала время назад, для этих существ, некогда бывших людьми. Желтые кости стали обрастать плотью.
   - Эрмаритос вердес. - Высокий голос мага заставил армию зомби повиноваться. - Татос мор эхом.
   Человекоподобные существа двинулись по направлению к дому, наводя ужас одним своим видом. Тела были покрыты язвами тлена, пустые безжизненные глаза затянула пелена холодного безразличия. Они не боятся умереть, так как уже давно мертвы, им неведомы чувства, так как в поднятых телах давно нет души. Идеальные солдаты, тупо исполняющие приказы, не знающие ни боли, ни страха.
   - Что это такое? - Настя ошарашено смотрела в окно.
   - Оригинальное применение омолаживающего заклинания. Твоя сестренка гений. - Тиен следил за происходящим во дворе с тревогой. - Ты сможешь защитить дом?
   - Вряд ли, я слишком потратился на защиту от призраков. - Рик задумчиво тер лоб.
   - Против этих тварей серебро помогает? - Настя с сомнением смотрела на свой столовый прибор.
   - Нет. - Рик продолжал тереть лоб и смотреть в пол. - Самое ужасное, что тварей мы еще как то сможем раскидать, но вот на магов сил не останется.
   В это время дверь содрогнулась под натиском потусторонних существ.
   - В прошлый раз, там, в лесу с трау, - подала голос девушка, - все тоже казалось безнадежным, но Дима объединил свою силу с Риком, и все получилось, почему сейчас вам не объединиться?
   По взглядам мужчин, Настя поняла, что сморозила что то не то.
   - Это было не объединение. - Тиен как всегда взялся разъяснить. - Это было усиление силы. Дима пропустил свою энергию через Рика, усилив тем самым его. Но ты помнишь, что было с Риком потом?
   - Ему было немного плохо. - Неуверенно ответила девушка
   - Немного?! - Возмутился Рик.
   - Дима очень слабенький маг, и энергии в нем мало, так что, пройдя через Рика, она не нанесла большого вреда. Если кто-то из нас пропустит через себя энергию другого, то, скорее всего, умрет.
   На этом все разъяснения пришлось прервать, так как дверь, не выдержав натиска, поддалась, треснув пополам. И в дом повалили твари.
   - Беги, спрячься. - Рик подтолкнул девушку к лестнице.
   Она побежала наверх, не выпуская бесполезного ножа из рук. Он придавал ей уверенности. В общем-то, прятаться было бессмысленно, если мужчины не устоят, то ее все равно найдут, как бы хорошо она не скрывалась, но вот уйти из под огня стоило, чтобы ненароком не попасть под руку магам и не скончаться от шального фаербола.
   Она закрылась в своей комнате, поставив перед дверью стул, уселась на него и приготовилась ждать, зажав в руке нож. Она еще не решила, как его применит, если в комнату войдет писклявый маг или сестрица Рика, кинется ли она на врага который заведомо сильнее или вонзит в себя, чтобы не даться живой и не стать причиной катастрофы, грозящей захлебнуть два мира. Снизу доносились звуки борьбы: грохот, шипение огня, завывание ветра и еще много других, не поддающихся идентификации. В какой-то момент до нее донесся запах жженого мяса и паленой шерсти. Сложно сказать, как долго длилась битва, девушке казалось, что прошел не один день, когда раздался страшный взрыв, сотрясший весь дом и наступила тишина. Настя сверлила взглядом закрытую дверь, надеясь и одновременно страшась, того, что она вот-вот откроется. Время шло, но никто не спешил сообщить ей об исходе битвы. Приняв единственно верное решение, как ей казалось, Настя осторожно открыла дверь и выглянула в коридор.
   Лестница отсутствовала, о ее существовании свидетельствовали только кусок обгоревших перил и две тлеющие ступени основания. Девушка с ужасом смотрела на выгоревший первый этаж. Под обломками мебели сами по себе копошились оторванные конечности. Разбросанные головы зомби моргали безумными глазами. Не осталось ни одного целого монстра, порубленные на куски они продолжали хаотичное движение, не представляющее никакой опасности. У стены, придавленный обрушавшейся балкой лежал Тиен, из раны на голове сочилась кровь. Сложно было разглядеть, умер он или только оглушен. Неподалеку лежал Рик. Над ним победно улыбаясь, склонился писклявый маг, он наступил на горло Рика, заставив захрипеть от боли.
   Маг открыл глаза и с трудом сфокусировался на писклявом.
   - Я все-таки оказался умнее тебя?
   - Мы что играли в викторину, и ты победил? - Просипел Рик, при этом его разбитые губы исказились в подобии усмешки. - Не припомню такого.
   - Издеваешься. - Писклявый чувствовал себя победителем и наслаждался моментом.
   - А как же. - Выдавил из себя Рик.
   Настя смотрела на происходящее, затаив дыхание, она зажала ладонью рот, чтобы не закричать. Рука Рика незаметно для писклявого поползла в сторону, медленно перебирая разбитыми пальцами.
   - Ты такой веселый парень, и за что тебя сестренка не любит.
   Настя следила за рукой мага, затаив надежду, что он что-то придумал и выйдет из ситуации.
   - Не знаю, как меня вообще можно не любить. - Взгляд Рика натолкнулся на перепуганный взгляд девушки. Маг что-то прошептал одними губами.
   Настя отчаянно пыталась разобрать, что, но разбитые губы исказили мимику, скрыв послание. В это мгновение рука мага, наконец, достигла цели и дотронулась до Тиена.
   - Лучше бы ты меня сразу убил.
   Пискля только и успел удивленно посмотреть на распластанного ослабленного мага, когда огненный столб пронзил его, моментально превратив в кучку пепла. Врага уже не стало, а тело Рика продолжало перекачивать энергию не в силах разорвать связь. Оно изогнулось как в эпилептическом припадке и исторгало поток огня прямо из груди.
   Не раздумывая, Настя спрыгнула со второго этажа, подвернув ногу при падении, но, не осознавая этого пока, бросилась к связанным неведомой силой магам. Она попыталась оттянуть Рика, но не смогла до него дотронуться, он весь пылал как доменная печь. Тогда она кинулась к Тиену и со всей силы дернула, адреналин в крови помог сдвинуть балку и оттащить мага. Из Рика перестал хлестать огонь, но признаков жизни он не подавал. Губы его посинели, под глазами пролегли глубокие синие круги, кожа стала мертвецки белой. Настя прижала ухо к его груди, в попытках расслышать стук сердца.
   - Не умирай, пожалуйста. Слышишь? - Она трясла его за плечи. Пыталась делать массаж сердца.
   - Надеюсь, он сдох. - Веста стояла рядом и улыбалась.
   - Как ты можешь, он же твой брат. - Настя сорвалась на крик.
   Брат с сестрой были поразительно похожи. Те же фиалковые глаза, правильные черты лица и ямочка на щеке. Только волосы у Весты были темно каштановые и прямые.
   - Поэтому и могу. Хватит уже. - Она бесцеремонно оттолкнула девушку от брата. - Говори где мальчишка, и идем.
   - Гори в аду! - Настя плюнула в сторону магички.
   - Да мне все равно, я и так его найду. - Она на секунду застыла, а затем безошибочно направилась к двери в подвал, замаскированной под стену.
   Провела рукой, сделав проход явным, открыла его.
   - Пацан выходи.
   Дима не спешил выполнять ее требования.
   - Вот к чему это упрямство. - Она всплеснула руками и стала спускаться.
   Дальше помог только эффект неожиданности. Веста безбоязненно шла за пятнадцатилетним мальчишкой, пришельцем из мира, в котором нет ни одного мага, а получила серьезный удар снежным комом в голову. Не теряя времени даром, Настя метнулась к окну и сорвала занавески. Разрезав их, они с Димой связали находящуюся без сознания Весту. Перестраховавшись, они спеленали ее как мумию, для надежности воткнули кляп и завязали глаза.
   - Снежный ком становится твоей визитной карточкой - Похвалила Настя мальчика, покончив с путами.
   - Я так злился на него. - Дима опустился на колени перед Риком и пытался нащупать пульс. - Насть, он же маг, он не мог так просто умереть.
   - Я тоже на это надеюсь.
   Сердцебиение Тиена хорошо прослушивалось, дыхание было четким и равномерным. Оставалось ждать, когда он придет в себя.
   - Что мы будем делать с этой? - Мальчик мотнул голову в сторону мумии.
   Настя посмотрела на валяющийся неподалеку так и не пригодившийся нож, тяжело вздохнув, покачала головой. Убить она точно не сможет.
   - Подождем пока Тиен очнется, он наверняка знает что делать.
   Девушка подошла к Рику и опустилась рядом. Она провела рукой по его бледной щеке. Та была мягкой и теплой.
   - Дим, подай мне, пожалуйста, осколочек зеркала.
   Мальчик огляделся, выбрав кусок побольше.
   - Не знаю, как быстро трупы коченеть должны, но он теплый как живой. - Она поднесла зеркало к лицу мага.
   - Руки у него холодные. - Высказался Дима.
   Немного подождав, Настя перевернула и посмотрела. Зеркальная поверхность, чуть заметно запотела.
   - Слава Богу, живой.
  

***

   Дима, начал разбирать завалы. Он безбоязненно хватал шевелящиеся куски зомби и выносил во двор, сваливая в кучу.
   - Как ты можешь до них дотрагиваться? - Я передернула плечами. Один вид этой мерзости вызывал у меня рвотные позывы.
   - Что такого, я же мужчина. - Он снисходительно улыбнулся и продолжил свое занятие.
   Хорошо, что Рик запер Димку в подвале на время битвы, иначе с его тягой к мужским поступкам он бы лежал вперемешку с этими зомби.
   Я с тоской посмотрела на Рика, у него по-прежнему не прослушивалось сердцебиение. Его состояние походило на летаргический сон. Я попыталась вспомнить все, что мне известно о нем и главное как из него выводят, но ничего, кроме байки о том, что Гоголь был похоронен заживо, когда якобы уснул, не вспомнила.
   - Насть, там, на улице кто-то спит. - Прервал мои размышления Дима.
   Под деревом мирно посапывала Корринта. Мы ее так же замумифицировали и перетащили в дом. Она даже не заметила этого. Дима продолжил уборку, а я вернулась к заботе о мужчинах. Окончательно разодрав занавески, я перевязала Тиену голову, в процессе он один раз застонал, внушив тем самым надежду, на то, что скоро придет в себя. Чем помочь Рику я не знала, поэтому я просто сидела рядом.
   Очухалась Веста и замычала, извиваясь как гусеница. Мы старались не обращать на нее внимание.
   В помощь Димке из укромных уголков дома выползли мохнатые человечки, их осталось всего семь из пяти десятков. Они вынесли останки и вычистили все, что могли до стерильной чистоты, жаль лестницу не отстроили заново. По распоряжению Димы один из домашних духов поджог копошащуюся кучу из кусков тел. Все тот же запах жженого мяса и паленой шерсти. Мы подняли расколотую пополам дверь и прикрыли проем, создавая хоть какое-то препятствие сквозняку.
   Под утро Дима задремал. Угомонилась и наша пленница. Я сидела на полу между двумя мужчинами, уставившись отсутствующим взглядом в стену, без единой мысли в голове. А ладони у Рика были действительно очень холодные.
   При моем героическом прыжке со второго этажа я подвернула ногу, теперь она нехорошо ныла, грозясь опухнуть. Еще и защитный амулет потерялся во время моих трюков, но какая разница, если защищаться уже не от кого. Я забывала моргать, вспоминала только когда, глаза начинали жечь от сухости. Как бы не забыть дышать.
   - Где Рик? - Было первое, о чем спросил Тиен очнувшись.
   Я вяло повернула голову в его сторону. Мой мозг закрылся от всех переживаний стеной апатии, поэтому радости от того, что хоть один ожил, я не испытала.
   - Здесь. - Я подняла зажатую в ладони руку Рика.
   Тиен с трудом поднялся и, перешагнув через меня, опустился рядом с телом друга. Он приложил ладонь к его груди и замер.
   - Живой. Он успел забрать "бряклю"? - Спросил у меня маг, но я туго соображала и не могла понять, о чем это он. - Рик отдал тебе "бряклю"? - Переформулировал вопрос Тиен.
   Я отрицательно мотнула головой.
   - Черт. - Он обыскал Рика. - Он же мог просто переместиться и спастись, нет же, надо геройствовать.
   Тиен с невероятной скоростью регенерировал, рана на лбу затянулась.
   Маг явно нервничал. Он оттянул веко Рика и посмотрел реакцию зрачков.
   - Только не это. - Его губы плотно сжались, он злился.
   Всегда добродушный и спокойный Тиен злился и психовал, чем немного напугал меня.
   - Ты очнулся. - Радостный Дима подал голос, проснувшись.
   Тиен повернулся и молча тяжелым взглядом, посмотрел на него. Улыбка сползла с лица мальчишки. Затем взгляд болотных глаз переполз на меня, навалившись тяжестью на мои и без того перегруженные мозги. Я силилась понять, что происходит, но никак не могла, казалось, он решает в этот момент, что-то важное для себя и для нас тоже.
   Тишину прервало отчаянное мычание очнувшейся Корринты, она наверняка была напугана и не понимала, что с ней произошло, почему она ничего не видит и не может пошевелиться.
   Тиен в одно мгновение переместился к ней, и, легким движением подняв с пола, сорвав повязку с глаз. Оглядевшись, Корринта замычала еще громче, моля о пощаде.
   - Думаешь разжалобить меня? - Тиен пренебрежительно хмыкнул - Я не прощаю тех, кто встает у меня на пути.
   Раздался хруст ломающихся позвонков, Тиен с гримасой пренебрежения на лице, как мешок мусора отбросил мертвое тело девушки.
   "Это не со мной, это сон. Страшный ужасный сон. Скоро прозвенит будильник, и я проснусь". - Я повторяла эти слова как заклинание, надеясь прервать череду кошмарных событий, преследующих меня одно за другим.
   Кошмар и не думал заканчиваться, я сильнее вцепилась в руку полумертвого мага. Тиен же носком ноги пнул Весту, которая благоразумно не издавала ни звука. Наклонившись, он снял повязку с ее глаз, они источали всю гамму презрения и ненависти. Ни грамма страха или мольбы о пощаде. Она была готова вцепиться в глотку врага, если представиться такая возможность.
   - Переговоров не будет. - Маг, казалось, знал все ее мысли.
   Ситуация изменилась в одно мгновение. Тиен схватился за голову и, скорчившись со стоном, свалился на пол.
   - Развяжи ее. - Услышала я рядом слабый голос.
   Рик приподнялся и еле шевелил посиневшими губами.
   Не задавая лишних вопросов, я освободила Весту от пут. Первое, что она сделала, это пнула ногой в живот корчившегося на полу Тиен. Бросив взгляд в сторону брата, девушка повернула кольцо на пальце и растаяла в воздухе. Рик без сил опустился, но все еще продолжал находиться в сознании.
   - Зачем? - Тиен, потирая вески, смог подняться. - Она бы тебя не пожалела.
   - Брось. - На лбу мага выступила испарина, слова давались с трудом. - Он все равно моя сестра, как я после этого смотрел бы в глаза родителям.
   - Если ты считаешь, что так правильно. - С Тиена сошла вся его злость и агрессия. Рядом с Риком он снова выглядел спокойным и уравновешенным, правда, очень грустным. - Ты достал бряклю?
   Он не ответил, а только скривил в подобие улыбки.
   - Я хочу, что бы ты забрал мальчика и ушел ненадолго, мне нужно поговорить с Настей. - Рик прикрыл глаза и сморщился, с трудом справляясь с болью.
   - Ты не ответил на мой вопрос. - Настаивал Тиен.
   - Не тяни время, у меня не так много сил осталось, чтобы держаться. - Он открыл глаза. Холодная сталь во взгляде обожгла Тиена, заставив повиноваться.
   Они с Димой вышли, прихватив тело мертвой девушки и оставили меня наедине с умирающим магом. Опираясь о стену, он попытался сесть. Пришлось подойти и помочь.
   Некоторое время мы сидели и молчали.
   - Послушай. - Рик, наконец, заговорил. - Думаю, мне уже не удастся довести это дело до конца.
   - Ты очнулся, значит еще не все потеряно, у вас целый мир полный магии, неужели никто не в состоянии помочь тебе - Я лелеяла в себе надежду, на чудо.
   - Я, уже расположился на том свете под теплым солнышком, - он ухмыльнулся, - надеюсь, я ничего не перепутал и это не был жар адских костров, но ты так орала от страха, что пришлось вернуться.
   - Я не орала. - Попыталась я возмутиться, но тут до меня дошло, и я сделала непроизвольное движение рукой, к шее, на которой еще недавно висел амулет.
   - Не важно. - Он закашлялся. - Пока я здесь, хочу дать совет. Во-первых, не доверяй никому. - Маг сделал паузу. - Даже Тиену, он хороший парень, но у него свои гонки в голове.
   - Успела заметить.
   - Когда вас все-таки притащат на эту проклятую гору и нацепят брякли, сделай все возможное, что бы вложить в них частичку себя, если я не ошибаюсь, это закроет грань.
   - Рик я не смогу. - Я из всех сил старалась не заплакать. - Не бросай меня.
   - Опять эта проклятая жалость. - Он повернулся и грустно посмотрел. - Печально, что именно она провожает меня на тот свет.
   - Снова ты все перепутал. - Я попыталась улыбнуться.
   - Жаль, что мы не встретились при других обстоятельствах. - Он накрыл ладонью мою руку.
   - При других обстоятельствах, ты бы не обратил на меня внимание. - Улыбка давалась все сложнее.
   - Глупая, даже не представляешь какая ты замечательная. - Он закрыл глаза.
   Наклонившись, я нежно поцеловала разбитые губы, но он не ответил.
   Я вышла на улицу и некоторое время металась по саду, не понимая, что делать, куда бежать. Пока не натолкнулась на Диму, одиноко сидящего на лавке.
   - Он умер. - Сообщила я совершенно будничным голосом. - Где Тиен? Надо что-то делать,...наверное.
   Ни слез, ни стенаний не было. Я до конца не верила, что все это происходит на самом деле. Что все это происходит со мной.
   - Не знаю, он ушел, велел оставаться здесь и ждать тебя. Сказал: "Я знаю что делать". - Дима тревожно заглядывал мне в лицо. - Этот мир полный чудес и магии, может все еще будет хорошо?
   - Фантастический идиотизм! - Я зло огрызнулась - Разве ты еще не понял, не было ничего хорошего и уже не будет. Рика не вернешь, а нас используют и убьют.
   - Не смей сдаваться. - Он говорил твердо и уверенно. - Я все это время держался и шел, только потому, что ты шла рядом. Не знаю, что было, если бы ты не полезла тогда меня спасать, и я оказался здесь совсем один. А теперь ты говоришь, что все зря и надежды не было, и нет.- Он замолчал и тяжело вздохнул, глядя на меня в ожидании ответа или реакции. - Если ты скажешь, что бороться дальше нет смысла, то я поверю. Мы выроем яму и похороним себя заживо, но сделаем это вместе. Либо мы попробуем дойти до конца и вместе прыгнем со скалы.
   Что на это было сказать. Так получилось, что я: слабая, вечно ревущая по поводу и без, жалеющая себя, совершающая глупости и постоянно рефлексирующая стала опорой для пятнадцатилетнего мальчишки. Я со своей-то жизнью справляюсь с трудом, но бросить его я уже точно не могу.
   - Идем домой. - Я вяло махнула рукой, - Будем надеяться на чудо.
   Расколотая дверь валялась перед домом, небрежно отброшенная за ненадобностью. Я замерла перед входом не решаясь войти. Вдруг внутри дома раздался заливистый детский смех.
   - Что за... - Дима переступил порог первый и замер.
   Я последовала за ним и так же остолбенела. Стены гостиной были увиты плющом, с вкраплениями крупных разноцветных цветов, пол покрывал белый жесткий мох. В центре комнаты на каменном возвышении лежало тело Рика. Рядом стоял Тиен и маленькая девочка заливающаяся смехом. Лиц их нам было не видно, но судя по попущенным плечам Тиену было не до смеха. Вдруг девочка исчезла и через мгновение материализовалась перед нами и исподлобья посмотрела абсолютно белыми глазами, с двумя маленькими черными точками зрачков.
   - Вы тоже пришли поиграть? - Она капризно поджала губки.
   Тиен за ее спиной кивнул головой, подсказывая правильный ответ.
   - Да. - Выдавила я.
   Девчушка довольно захохотала, обнажив при этом заостренные зубки.
   - Тогда идемте - Она снова исчезла и появилась рядом с Тиеном.
   Маленькая ладошка дотронулась до щеки Рика.
   - Хорошенький. - Она ловко подпрыгнула и уселась рядом с мертвым магом на постамент. - Ты ведь понимаешь, что ему там лучше, и он может не захотеть вернуться? - Девочка свела брови, придавая своему лицу серьезный вид, но через секунду прыснула смехом.
   - Он вернется. - Тиен оставался серьезным.
   - Посмотрим, захочет ли он поиграть.
   Она обхватила ладошками голову мага, по его телу прошла дрожь, как будто пропустили мощный заряд электрического тока.
   - Тиен, что все это значит? - Я с ужасом смотрела, как из ушей мертвого мага потекла тонкая струйка крови.
   - Потом объясню. - Он отмахнулся от вопроса, продолжая напряженно следить за происходящим.
   Рик резко открыл глаза и, не мигая, уставился в страшные глаза девочки. Она стала таять в воздухе, медленной струйкой тумана втекая в мага. И наконец, совсем исчезла, в это же мгновение тело Рика перестало трясти, и он медленно стал подниматься над постаментом, зависнув в воздухе на метровой высоте. При этом его безжизненный взгляд смотрел в никуда.
   - Мамочки. - Простонал рядом Дима.
   - Что это за некромантия. - Накинулась я на Тиена. - Сейчас же отвечай.
   - Дэйвы единственные существа, способные проникать в потусторонний мир, в верхнюю его часть, - пояснил неохотно Тиен, - и возвращаться. Они, по сути, живут и здесь и там. Дэйва вернет Рика на границу миров и если он захочет вернуться, то будет жить.
   - В чем подвох.
   Тиен, следил за парящим телом друга, игнорируя меня.
   - Отвечай, какой этой дэйве интерес. - Я толкнула его в плечо, привлекая внимание.
   - Не знаю, она еще не назвала цену. - Он, наконец, посмотрел на меня.
   У меня похолодело внутри, от осознания того, что и это чудо ничем хорошим не закончится. Я очень хотела, чтобы Рик жил, но каким он вернется с того света, и какова будет расплата. Вероятно, на моем лице хорошо проглядывались все мои мысли, потому что Тиен, наконец, оторвался от страшного зрелища и повернулся. Он попытался положить руку мне на плече, но я увернулась.
   - Поверь, это не имеет значение. Нет кары страшнее одиночества. - Он говорил как всегда спокойно. - Не станет Рика и на этом свете у меня никого не останется.
   - Что стало с остальной родней? - Задал вопрос Дима.
   - Формально мне более пятисот лет. В возрасте шести лет я, вместе с матерью и еще несколькими людьми, спасаясь от врагов, был погружен в анабиоз. За нами должны были прийти, после того как минует опасность. Но что-то пошло не так. Я пролежал в заморозке, пока Рик не нашел меня. За столь большой срок многое изменилось на земле, включая ландшафт, не вдаваясь в подробности - меня унесло от первоначального места в неизвестном направлении. Где это место я не помню, может, и нет смысла его искать, так как тело мамы тоже могло переместиться. Меня навязали условным родственникам, для которых я был обузой. Повезло только в одном, жили они неподалеку от семьи Рика. Всю жизнь он был единственным, кто понимал и поддерживал. Думаю, цена дэйвы будет не больше одиночества до конца жизни, а с остальным я справлюсь.
   Тело Рика начало плавно опускаться. Из его глаз полилось белое марево, оно сгущалось, приобретая человеческие черты, начал проступать цвет, и вот вновь перед нами сидела дейва. Она отпустила голову мага, и тот сразу закрыл глаза, вновь став лишь безжизненной оболочкой.
   - Все. - Девчонка соскочила и улыбнулась, кокетливо шаркнув ножкой. - Спасибо за игру, мне пора.
   - Ты так и не назвала цену. - Тиен старался скрыть за холодными нотками голоса внутреннее напряжение.
   - Я назвала. - Она снова начала смеяться. Не думала, что детский смех будет меня когда-нибудь раздражать. - Это его жизнь, ему и платить, согласиться с ценой вернется. Но если не сможет расплатиться в срок, - Она в момент состроила грустную гримасу, - будет играть со мной вечно.
   Ударив по перепонкам смехом, она растворилась в воздухе. С ее исчезновением вся зелень начала рассыпаться и превратившись в пыль, вылетела в дверной проем, оставляя запах прелой травы.
   - Сука. - Тиен со всей силы ударил кулаком в стену.
  

***

   Солнце показало макушку из-за горизонта. Вокруг еще тишина, какая-то суетливая тишина пробуждения. В воздухе пахнет лесом и росой. Неописуемо нежный утренний ветерок легонько коснулся моего мертвого лица и запутался в опущенных ресницах. Желтое солнце еще немного выползло и скользнуло лучиком по деревянному гробу. Алый отблеск зари на секунду прикоснулся к сложенным на груди рукам. Трава не сочная и не шелковистая, она просто живая. Ткань, которой оббит гроб, пропиталась росой, и утренняя свежесть немного дольше задержалась рядом со мной, как будто до последнего прощаясь. Зашептал лес. Где-то бессмысленно прокуковала кукушка, а ее никто не спросил о жизни и она ни кому не ответила.
   Мне уже все равно.
   Над головой плывут не маленькие облачка, а огромные как в детстве. И они невероятно похожи на горы, с лавинами и водопадами. Огромный облачный орел парит над горой, сбивая крылом камни. Облака плывут медленно, что, кажется, будто они замерли, давая напоследок полюбоваться собой. Но они опоздали.
   Мне уже все равно.
   Голубое, голубое небо, огромное желтое солнце, прекрасные облака. Впереди знойный летний день.
   Это все не важно. Но, Господи, как прекрасно!
   Хотя, мне уже все равно.
   Все. Я умер.
   Мне тоскливо.
   Тоскливо и тревожно.
   Что-то, еле заметное, настойчиво терзает. Полуреальный образ маячит на грани восприятия, нарушая гармонию окружающего мира.
   Это что-то или очень плохое или очень хорошее. Нечто крайне важное.
   Пока я не разберусь, я так и не смогу окончательно провалится в безмятежный покой.
   Может мне не все равно?
  

***

  
   - Он не вернется. - Дима в очередной раз за последние три дня проверил пульс. - Надо хоронить.
   - Нет. - Выкрикнули мы с Тиеном одновременно.- Подождем еще день. - Уже более спокойно закончил маг. Я согласно кивнула.
   - Как знаете. - Пожал плечами мальчик. - Но я думаю, что если бы он хотел, то уже вернулся. Я тоже скорблю о нем, но такими темпами вы превратите дом в мавзолей и оставите его лежать здесь навечно.
   - Не будем впадать в крайности. - Отрезала я. - Ждем еще день. А дальше, - тут я запнулась.
   - Мы его похороним. - Закончил за меня Тиен.
   - Ну-ну. - Пробурчал мальчик, выходя из комнаты.
   После того как Тиен отстроил лестницу на второй этаж из ланксона, я нашла потерянный амулет, он валялся в моей комнате.
   Каждый вечер я приходила и садилась у кровати Рика, снимала амулет и просила его вернуться.
   Вот еще один день подошел к концу, а он таки и не очнулся. Я села у изголовья, но в этот раз не просила о возвращении. Я просто прощалась, я говорила с ним, так будто он слышит меня. Я сказала, что мне очень жаль, что в моей жизни так мало было его. Может, если бы в нашем будущем не маячило столь явное расставания, и не было столько недомолвок и конфликтов интересов, я бы позволила себе привязаться к нему. Как знать, может, что-то из этого вышло. Но он ушел из жизни, не воспользовавшись шансом вернуться. Как бы нам не было горько, нужно попрощаться окончательно и идти дальше.
   - Спасибо что ты был. - Я дотронулась до его холодной руки и встала, направившись на выход.
   Тут открылась дверь, и вошел Тиен.
   - Ну, Что?
   Я отрицательно покачала головой. Он тяжело вздохнул. Последние три дня мы общались односложными предложениями и жестами. Я вообще старалась избегать его.
   - Послушай, за последнее время на нас всех слишком многое свалилось. - Я удивленно посмотрела на него, так как Тиен говорил это все с плохо скрываемым смущением. - Я вижу, что ты вроде как избегаешь меня, наверное, я напугал тебя своим поведением тогда, после боя.
   Я внимательно слушала не перебивая, было крайне интересно, чем это все закончится.
   - Мне жаль, но я был не в себе, после смерти Рика, к тому же, если бы я не убил ее, - он старался говорить обтекаемо, безлично, - то она так просто не отстала и гуманность вышла бы нам боком. Ты сможешь простить мне эту вспышку?
   - Допустим. - Сказала я вслух, а про себя подумала, что он явно преуменьшает кошмар всего произошедшего, сглаживая углы.
   - Я хочу, чтобы мы вновь стали друзьями. - Продолжал настаивать он.
   - Не думаю, что мы ими были. - Мой голос по-прежнему звучал отстраненно.
   - Понимаю. - Тиен огорченно отвел глаза. - Может я смогу немного сгладить горькое впечатление от последних событий, да и вообще от твоего пребывания в нашем мире.
   - Как?
   - Тебе нужно развеяться, я приглашаю тебя на прогулку.
   - Чуть меньше месяца я только этим и занимаюсь, как-то не сильно это развеивает. - Недовольно пробурчала я, пытаясь обойти его и выйти из комнаты.
   - Нет, это совсем другое. - Он схватил меня за плечо, но натолкнувшись на разгневанный взгляд, отдернул руку. - Мы все вместе прогуляемся до одного из чудеснейших мест на земле, и ты увидишь лучшую сторону нашего мира.
   - Я не в состоянии сейчас наслаждаться красотой. - Мне удалось обойти его.
   - Подожди. - Окликнул меня Тиен. - Последний аргумент, в этом месте ты сможешь заглянуть в водную гладь, которая покажет самый счастливый момент в твоей жизни, так как ты молода, то момент вполне может быть из будущего.
   Я на секунду задумалась. Заманчиво конечно, но что если водная гладь покажет пустоту, что если самый счастливый момент в моей жизни не наступит никогда.
   Тиен воспользовался моей задумчивостью и обошел, взяв за плечи, посмотрел прямо в глаза.
   - Я понимаю, что тебе сейчас тяжело, но думаю, что это поможет найти силы бороться дальше.
   - Ладно. - Сдалась я, чтобы отвязаться.
   Тиен поднял нас засветло, но мужественно выдержал мое недовольное ворчание, приветливо улыбаясь, накормил завтраком. Он старался изо всех сил, и, не смотря на то, что мне было до тошноты противно, я снизошла до ответной улыбки. Дима в отличие от меня радовался предстоящей прогулке как мальчишка, хотя он ведь и есть мальчишка, так что все вполне закономерно.
   После завтрака мы получили кольца перемещения и краткий инструктаж по их использованию. Тиен выдал странного вида потрепанные куртки и настоятельно потребовал надеть, не смотря на мои протесты, что такая одежда совсем не по сезону, и мы взопреем. Разобравшись с обмундированием, мы надели кольца, повернули против часовой стрелке согласно инструкции и оказались на берегу озера. Вокруг стояла глухая ночь, и сыпал бодрящий мокрый снежок.
   - И что из этого прекрасно? - Изо рта на каждом слове шел парок.
   - У нас такая "красота" поздней осенью на каждом шагу. - Поддержал мой скепсис Дима.
   - Идемте. - Тиен улыбнулся и пошел прямо в озеро.
   Он сделал шаг, другой и пошел по воде. От каждого его касания расходились радужные круги, освещая водную гладь. Достигая берега, круги ударялись о землю, и раздавался мелодичный звук, напоминающий звон маленьких колокольчиков. Мы с Димой смотрели, разинув рты, на развитие действа. К звону добавился тягучий звук, издаваемый на разной тональности, он сливался в хаотичную мелодию, а из травы стали подниматься маленькие светящиеся огоньки. Один из них подлетел достаточно близко, и я смогла разглядеть нечто лохматое, размером с ладонь, с вытянутым трубочкой носом, расширяющемся на конце, его крылья, больше похожие на стрекозиные, интенсивно работали, создавая гудящий звук. Снег повалил крупными хлопьями, смешавшись с мохнатыми светлячками, заполнил все воздушное пространство, вокруг не было ничего видно, кроме светящейся снежной мешанины. Стараясь не касаться, светлячки огибали нас стороной.
   - Чего вы там стоите? - Раздался голос Тиена из-за светящейся завесы.
   Взявшись с Димой за руку, мы пошли в сторону озера. И вот уже наши шаги приводили в движение радужные круги, заставившие ожить светящуюся братию. Броуновское движение было только на берегу, над водой стояло непоколебимое спокойствие, даже снег огибал водную гладь в своем безумном танце. Маг, дойдя до середины озера, остановился, ожидая нас. Когда мы подошли, то заметили, что он стоит на краю воронки. Она медленно вращалась, переливаясь всеми цветами радуги.
   - Если хотите увидеть самый счастливый момент в своей жизни, нужно войти в нее. - Тиен указал на воронку.
   Дима безбоязненно сделал шаг и исчез. Я дернулась за ним, но Тиен меня остановил.
   - Все будет хорошо.
   Я решила на этот раз поверить ему и стала терпеливо ждать, любуясь на творящуюся вокруг феерию. Прошло не больше минуты, когда Дима возник на том же месте, сияя как пятиалтынный.
   - Фантастика. - Он улыбался и выглядел счастливым. - Настя, твоя очередь.
   Я сделала нерешительный шаг в водоворот и в ту же секунду оказалась под водой. Было совершенно не страшно. Вода накрывала куполом, вообще это больше походило на океанариум, чем на что-то сверхъестественное. Водная гладь вокруг пошла рябью и мне предстала сцена из будущего. Там была я. Почти в том же возрасте, что и сейчас, может немного, почти не заметно, старше. Я шла по улице, шурша осенней листвой, и улыбалась. Впереди неловко переставляя ногами в болоньевом шуршащем комбинезоне, шел маленький ребенок, едва научившийся ходить. Он обернулся и, показав на суетливо снующих воробьев, пролепетал: "Мама, гу". Я рассмеялась и, подбежав, схватила его, начала целовать в розовые щечки. Ребенок залился смехом. Вдруг он увидел, что-то за моей спиной и восторженно взвизгнул: "Папа". Мужчина подошел сзади, крепко обняв, поцеловал. Я стояла, замерев, надеясь, что незнакомец повернется, и я увижу его лицо, но кроме светло-русого затылка и высокого роста мне ничего разглядеть не удалось. Вновь прошла рябь, все исчезло, я снова стояла на середине сказочного озера и как дура улыбалась. Теперь я знала наверняка, что мне, так или иначе удастся вернуться домой, потому что пейзаж был мне знаком, и он не принадлежал этому миру. Маг-маньяк оказался прав, во мне как будто открылось второе дыхание, вновь проснулось желание жить и действовать. Теперь, когда я знала, что все будет хорошо, меня перестала давить тяжесть обреченности.
   Тиен, сославшись, на то что он здесь уже был, спускаться под воду отказался. Мы отправились обратно, немного постояв на берегу и подождав пока все успокоится, переместились домой.
   - Тшш. - Тиен настороженно прислушивался, призвав нас к тишине.
   В доме кто-то был и этот незваный гость, не таясь, хозяйничал на кухне, гремя посудой.
   Показав знаками, чтобы мы оставались на месте, Тиен аккуратно стал перемещаться к кухонной двери, стараясь не издавать ни звука.
   - Что, за люди, даже пожрать не оставили. - Раздался за дверью недовольный возглас и хлопок дверцей шкафчика.
   Не дожидаясь от мага разрешения, я рванула, подрезав его у двери, и влетела на кухню. Там, в полуголом виде, лишь с полотенцем на бедрах производил обыск Рик. Он был явно только из душа и явно крайне голоден, с недовольным видом грыз засохший кусочек хлеба, не оставляя при этом попыток найти что-нибудь вкуснее.
   Сзади в меня врезался Димка. Похоже, мальчишка переживал не меньше нашего, он кинулся на радостях к Рику, раскинув руки для объятий.
   - Живой! Мы так боялись за тебя.
   - Полегче пацан. Прибереги свою нежность для девушек. - В привычной манере съязвил Рик, ловко отскочив в сторону.
   - Скотина. - Дима отстранился, но на его физиономии расплылась улыбка, так что ругательство больше походило на комплимент.
   - Ты все-таки вернулся. - Тиен улыбался.
   - Я то вернулся, но вы меня, походу, не ждали. - Он криво ухмыльнулся. - Где праздничный обед, или что там у нас сейчас завтрак, ужин? Я голодный, как будто несколько дней не ел. Хотя о чем это я. - Он догрыз, наконец, свой сухарик. - На том свете не кормили.
   - Сейчас все будет. - Тиен пулей вылетел из дома.
   - Рик, какую цену назвала дэйва? - Задала я самый главный, мучительный вопрос.
   - О, чем это ты? - Маг выглядел искренне удивленно.
   - Ты вернулся с того света благодаря дэйве, значит ты согласился на ее цену. Скажи, что вообще с тобой было после того, как ты умер? - Подключился Дима
   - Я ничего не помню и совершенно не понимаю, как я вернулся. - Он развел руками в искреннем недоумении. - Я вернулся, страшно голодный и без единой травмы, даже старых шрамов не стало. Эй, прекрати на меня пялится. - Пригрозил он Димке. - Пойду я оденусь, что ли.
   - Врет. - Высказалась я, как только он вышел.
   - Не, не похоже, он говорил вполне правдоподобно. - Усомнился Дима.
   - Еще бы он не был правдоподобен, он же профессиональный лгун. - Я была уверена в своей правоте. - Врет, как дышит.
   Вскоре вернулся Тиен с невероятным количеством еды, которую практически всю в одно лицо приговорил Рик.
   Утолив голод и выслушав обо всех событиях, произошедших после его смерти, Рик обозвал нас всех придурками, за то, что мы все это время сидели без дела и не продвинулись ни на шаг.
   Мы потратили полдня на крайне интенсивные сборы. Воскресший маг, даже поделился с нами планом проникновения во владения Тельхафона. Рик считал, что контур реагирует на любого носителя стихийной магии, и если в человеке ее нет, то защита не сработает. Для этого мы все, кроме меня естественно, так как во мне этой гадости нет совсем, должны добровольно слить всю магическую силу, в специальный сосуд и пройти. Но чтобы не быть беспомощной жертвой на территории свободной от магии, но не свободной от колдовства, мы заготовили оружие: соль, сахар, серебро, лук с деревянными стрелами, гранаты со святой водой, амулеты в виде странных символов и подобное немагическое барахло опасное для сверхъестественных созданий.
   - Так ты уже знаешь координаты? - Тиен заполнял банку острыми серебряными кусочками.
   - Ага. - Рик затачивал деревянный кол, умело орудуя тесаком.
   - Но скажешь только перед самым перемещением? - Продолжал допытываться Тиен.
   - Не-а. Дай сюда - Рик отобрал кривое безобразие, получившееся вместо кола у Димы. - Этим ты упыря только рассмешить сможешь, но никак не убить. - Он несколькими движениями исправил оружие.
   - Рик не дури, скажи координаты. - Тиен не оставлял попыток выпытать информацию. - Как мы перемещаться будем?
   - Я сам запрограммирую кольца. Осторожнее. - Рик аккуратно забрал у меня самораскрывающуюся звездочку. - Одно неловкое движение и останешься без пальцев. - Он сам упаковал ее в рюкзак.- Хватит болтать, работайте быстрее. - Хлопнув себя по лбу, словно что-то вспомнив, он выбежал из комнаты.
   - Удара хлыста не хватает. - Проворчал, Димка, принявшись за очередное деревянное уродство. - Зачем нам вообще столько кольев, вы ведь даже не знаете, что там.
   - Колья не только от упырей. - Пояснил Тиен, протянув мне зафаршированную банку с привинченным детонатором. - Это довольно универсальное оружие ближнего боя, да и пользоваться им легче, чем скажем струной, об которую можно самому по неопытности пораниться.
   - Ну что, мои трудолюбивые гномики, ваши кривые ручонки уже все оружие перепортили? - Вернулся Рик с деревянной коробкой в руках. - Положишь сверху в рюкзак. - Он бережно протянул ее мне. - Пора заканчивать и отправляться.
   - Попридержи коней. Мы ждали, пока ты прохлаждался на том свете, а теперь ты гонишь как на пожар, если мы немного задержимся ничего уже не измениться. - Осекла я не в меру разошедшегося мага, все эта его деловитость и собранность меня жутко раздражала. - К тому же на улице ночь.
   Готова поклясться, что слышала злобный скрежет его зубов. Но когда он заговорил, то голос его звучал спокойно.
   - Разве не ты так стремилась домой? - Он выдавил из себя ехидную улыбочку. - Вам не кажется, что вы оба загостились. - Он вздернул бровь. - К тому же по вашему у меня что, нет своей жизни и кроме как решением ваших проблем мне заняться нечем?
   Вот уж точно могу сказать что в тот момент я не испытывала к этому хаму никакой симпатии. Ненависть и раздражение волнами растекалось, поглощая меня.
   - Отлично. - Я демонстративно застегнула рюкзак. - Пора сваливать из вашего дружелюбного мирка. - Я схватила одно из колец перемещения лежащих на столе. - И? Чего ждем?
   - Блин, прям как-то не по себе. - Дима изумленно посмотрел на Тиена. - Такое ощущение, как будто родаки ссорятся. Дежавю, черт побери. - Мальчик надел кольцо.
   - Тиен. - Рик протянул другу последнее средство передвижения. - Перемещаемся.
   Мы повернули кольца и оказались в глухом лесу. Видимости никакой, сквозь ночной сумрак еле проглядывали силуэты деревьев. Рядом чертыхнулся Димка, оцарапавшись о ветку.
   - За мной. - Раздался сбоку голос Рика.
   - Я тебе, что кошка, чтобы в темноте видеть. - Зло прошипела я.
   - Но ты же и не курица, что б совсем не видеть. - Парировал маг, тем не менее, взяв за руку, потянул вперед, я еле успела схватить замешкавшегося Дмитрия.
   Пару раз я была близка от падения, но всякий раз Рик рывком удерживал меня. У всех за спиной был рюкзак, не знаю как у остальных, но мой с каждым шагом становился тяжелее. Неожиданно из темноты проступил силуэт дома, причем пока мы не подошли к нему вплотную я его не замечала. Маг дотронулся ладонью до двери, понятия не имею, как он нашел ее в такой темноте, на деревянной поверхности вспыхнул символ, раздался щелчок, и мы смогли войти внутрь. Рик хлопнул по стене, и медленно набирая силу, с потолка полился мягкий желтый свет.
   - Где Тиен? - Оглядевшись, я поняла, что нас всего трое.
   - Опровергает мои догадки. Располагайтесь, отдыхайте. - Жестом радушного хозяина Рик указал на деревянные лавки вдоль стен.
   - Не понял, мы, что дальше никуда не идем?
   - Нет. - Маг вытащил из угла тюфяк и встряхнул, создав облако пыли.
   - Зачем было уходить на ночь глядя из чистого комфортного дома, что бы заночевать в непонятной хибаре. - Вскипела я.
   - Затем. - Рик бросил немного посвежевший тюфяк на лавку. - Еще слово, особенно таким тоном и я уйду, а вы сможете идти куда хотите.
   Я набрала побольше воздуха и выдохнула, попытавшись утихомирить раздражение. Вдруг меня посетила догадка - ведь он нарочно меня злит. Мысль побежала по извилинам. Нечто подобное он уже проворачивал. В первый раз, в гостинице, он явно нахамил отказавшись помочь со сменой комнаты, практически в открытую послав меня и что ж, пока я сидела и негодовала в комнате он провернул аферу с подменой домового и Димы. Второй раз, он послал меня, отказавшись помочь с покупкой обуви, причем откровенно по-хамски отделался и отправился на встречу с незнакомцем. Теперь он в открытую и через меру издевается, и это явно не к добру, похоже он куда то намылился и ищет повод свалить, но оставив нас в достаточно безопасном, по его мнению, месте. Провернув всю информацию в голове, я подошла и взяла еще один пыльный тюфяк.
   - Как скажешь. - Я попыталась выбить пыль, но моих сил на это не хватило. - Дима помоги.
   Мальчик в замешательстве взял мой тюфяк и встряхнул.
   - Спасибо. - Я улеглась на одну из лавок.
   - Мне, что одному это кажется бредом? - Не выдержал Димка.
   - Если Рик говорит, что будем спать здесь, то значит, будем спать здесь. - Рассудительным тоном высказалась я.
   Мальчику ничего не оставалось, как расположиться на ночлег, тем более что день выдался суматошный, со всеми этими сборами мы порядком вымотались.
   Маг подозрительно хмыкнул и нехотя, как мне показалось, улегся отдыхать, погасив предварительно хлопком свет.
   Уверенная в правильности своих выводов я таращилась в темноту и ждала следующего шага коварного мага. Прошло не меньше часа, уверенности немного поубавилось. Димка уже вовсю сопел видя десятый сон. Неужели я ошиблась и его грубость, исключительно показатель дрянного характера, а не коварства. Чуть слышно скрипнула половица. Я прикрыла глаза, наблюдая за происходящим из-под ресниц. Маг крадучись, подошел и прислушался, я старалась дышать ровно, имитируя дыхание спящего. Мне удалось его обдурить, он, предаваемый скрипучими половицами, выскользнул на улицу. Я поспешила следом, но неожиданно столкнулась с очередным препятствием, ночь стала еще более темной, а лучше видеть в темноте за последний час я не стала. Не успела я огорчиться, как заприметила маленький огонек, удаляющийся от дома. Настолько кромешная тьма была не подвластна даже натренированному зрению Рика. Двигаясь на ощупь, я следовала за удаляющимся огоньком, постоянно натыкаясь на ветки и рискуя остаться без глаза, а то и без обоих. Через некоторое время огонек исчез, я расстроилась, но кое-как добралась до того места где видела его в последний раз. Оказалось, Рик не исчез, а вошел в пещеру. Оттуда пахнуло сыростью, но это меня не остановило, перекрестившись я вошла внутрь. Немного продвинувшись по извивающемуся каменному жерлу, я вышла на прямой отрезок, в глубине горел свет. Причем его источник во много раз превышал тот, что использовал маг. Я старалась быть как можно тише и слиться со стеной. В конце проход резко расширялся, превращаясь в большую комнату. Это была именно комната, так как в ней присутствовали все атрибуты. На каменном полу лежал пушистый ковер, стояла вычурная мебель в одной из стен каменного мешка был вырублен камин, свет от которого освещал все помещение. В широком кресле сидел, закинув нога на ногу, пижонского вида мужчина.
   - И какое у тебя дело ко мне, - он в пренебрежении скривил губы, - маг?
   - Сними проклятье дэйвы. - Голос Рика гулко отразился от стен пещеры.
   - Сколько ты дашь взамен? - Маг провел пальчиками по волосам, поправляя и без того безупречную прическу.
   - Пять лет.
   - Шутишь. - Мужчина, по-девчоночьи хихикнул. - Двадцать лет твоей жизни и еще пять этой юной девушки. - Он легко поднялся, расплетя ноги. - Прошу, леди, будьте моей гостьей.
   Все это он говорил, глядя в мою сторону, похоже, как я не старалась слиться со стеной, хамелеон из меня не вышел. Набравшись смелости, я вышла на свет. Рик выразил свое недовольство покачиванием головы.
   - Присаживайтесь. - Мужчина галантно пододвинул мне стул и уселся обратно в кресло. - Согласен, маг?
   - Я не распоряжаюсь ее жизнью. На двадцать лет согласен.
   - Про ее года, это я так. - Он кокетливо подмигнул мне. - Вдруг бы прокатило. Твоих двадцать меня устроят. Давай руку.
   - Разбежался. - Рик криво усмехнулся. - Для начала сними проклятье, а потом рассчитаемся.
   - Хорошо. - Моментально согласился пижон.
   Мужчина закрыл глаза и хлопнул в ладоши. Огонь в камине полыхнул и разгорелся. Тени устроили безумную пляску на каменной поверхности стен. Мужчина хлопнул еще раз, и языки пламени потянулись к Рику, облизав его ботинки. Запахло серой. Поленья в камине задорно потрескивали пожираемые неистовым огнем. Мужчина хлопнул в третий раз и удивленно открыл глаза. Запах серы был бесцеремонно перебит сладковатым цветочным ароматом, смешавшись, они наполнили пещеру тошнотворной вонью. Я зажала нос, стараясь дышать как можно реже. Мужчина подскочил с кресла и испугано за озирался. Огонь сжался до своих привычных размеров, и мы отчетливо услышали стрекотание сверчка, а затем заливистый детский смех. Мужчина оглядывался вокруг, стараясь определить, откуда идет звук. Но стоило ему отвернуться, как за его спиной возникала маленькая девочка с белыми глазами, она хохотала, хлопая ручкой по его руке, и в тоже мгновение исчезала, чтобы появится за спиной. Вскоре ей надоела эта игра, она взлетела на уровень его лица, дав себя разглядеть. Мужчина перепугано раскрывал рот, не в силах произнести ни звука.
   - Глупенький. - Девочка коснулась ладошками его щек, смотря по-детски наивным взглядом. - Не тебе в такие игры со мной играть.
   Он стоял как парализованный с застывшей гримасой ужаса, а из его глаз, в глаза девочки полился голубой поток. Мужчина стал усыхать и в конце превратился в мумию. В ужасе я подскочила со стула, не понимая куда бежать.
   - Не бойся. - Рик взял меня крепко за руку. - Закрой глаза не смотри.
   Я вцепилась в него как в спасательный круг, уткнувшись в грудь и крепко зажмурившись. Так что остального кошмара я не видела, а только слышала. Глухой удар и треск огня в камине, а затем мерзкий запах гари. Насытившись, дэйва выбросила ненужную оболочку в камин.
   - Так не честно, Рик. - Раздался совсем близко голос девочки. - За попытку играть не честно я сокращу срок расплаты с семи дней до трех. - Она канючила, растягивая слова. - Но, за оригинальность, я засчитаю тебе этого вкусненького - И снова ненавистный детский смех гулко раскатился по пещере. - Пока, милый, надеюсь, ты не расплатишься и останешься моим навечно. Нам будет весело.
   Воцарилась тишина, а я все еще стояла, крепко прижавшись к Рику, не решаясь повернуться, но и он меня не отстранял.
   - Жаль, не вышло. - Вздохнул Рик. - Но попытаться стоило.
   - Она ушла, можно глаза открыть?
   - Да, конечно. - Он как, то чересчур резко отстранился, как будто до этого совсем забыл, что я скрываюсь от опасности на его груди.
   Не знаю, что на меня нашло. Я свалила это на состояние стресса. Но его пренебрежительное отталкивание стало последней каплей, я взорвалась.
   - Какого черта, ты после возвращения ведешь себя как последний засранец? Врешь, хамишь, обращаешься со всеми как с последними идиотами, которым не то что ничего доверить нельзя, так еще и наплевать на них можно, они все равно ничего не поймут. - Все это я говорила спокойным ледяным тоном, не позволяя себе срываться до банального бабского визга. - Возомнил себя самым умным. Почему ты соврал, что ничего не помнешь из того, что было после смерти?
   Такого маг от меня не ожидал, он на несколько секунд опешил и даже с тоской посмотрел на проход. Но смыться не посмел.
   - У нас и так хватает проблем с вашим возвращением, не хотел загружать еще и своими. - Наконец разговорился Рик.
   - Какую цену назначила дэйва? - Я вложила в голос всю суровость, на которую была способна. На мой взгляд, получилось не очень, я была уверена, что маг не будет откровенничать.
   - За семь дней я должен убить для нее трех человек. - Произнося это, он мрачнел на глазах. - Хотя теперь двух, за три дня.
   - В чем проблема?
   Если бы я пристально не смотрела на него, то могла и не заметить, то, как на долю секунды он дернулся от моих слов как от пощечины, но еще через мгновение натянул свою саркастическую улыбку.
   - Ого, это или ты стала кровожадной или у тебя обо мне мнение как о садисте с маниакальными наклонностями. Боюсь упасть в твоих глазах еще ниже, но я не убиваю людей. - Он развел руки, пожав плечами. - Исключительно нечисть. А писклявый маг не оставил мне выбора. Его кровь единственная на моих руках.
   - Что будет, если ты не убьешь? - До меня начал доходить весь ужас случившегося.
   - Я всего лишь опять вернусь в мир мертвых, точнее, в этот раз навсегда застряну на его границе и буду развлекать дэйву, где-то примерно вечность. - От его слов с меня сошел весь пыл. - Не бойся я не буду к вам являться призраком по ночам, если только совсем заскучаю.
   - Тогда чего мы теряем время. - Я резво выбежала из пещеры, с намерением немедленно победить всех и все. Но была подло остановлена непроглядной теменью и коварно притаившейся корягой, о которую запнулась, пропахав коленками по каменистой земле.
   - Живая? - Над ухом раздался встревоженный голос мага.
   - Не знаю. - Я со стоном вытянула ноги вперед, для оценки масштабов бедствия.
   Штанины на коленках прорвались, просвечивая ободранной кожей.
   - Ты как, идти сможешь? - Маг хмуро смотрел на результаты моего падения, подсвечивая фонариком.
   - Смогу. - Я попыталась встать. - Оу, оу. - Заголосила я дурным голосом, испытывая острую боль в районе правой лодыжки.
   - Ясно. - Рик тяжко вздохнув, подхватил меня на руки.
   - Ты меня уронишь, ничего же не видно - Для приличия посопротивлялась я.
   - Чего уже бояться, после того как ты сама себя уронила. - Хмыкнул Рик. - Возьми у меня фонарь и свети.
   Я обхватила его за шею и с комфортом устроилась, подсвечивая нам путь. Было странно, с какой легкостью он меня нес. Несмотря на то, что за последнее время я немного потеряла в весе, благодаря прогулкам на свежем воздухе и стрессам, но назвать худой меня было никак нельзя.
   - Кстати, куда и главное, зачем ты зашвырнул Тиена. - Решила я воспользоваться моментом.
   - Так и знал, что добро наказуемо. - Рик скривил расстроенную гримасу. - Ты слишком близко к моему уху и донимаешь вопросами.
   - Лучше если ты будешь на них отвечать, иначе я сама начну добывать ответы. - Пригрозила я. - И тебе это не понравится.
   - То есть разбитые коленки тебя ничему не научили? - Съязвил маг, получив за это щипок за плечо. - Ладно, ладно сдаюсь. Тиен в данный момент находится в чудном месте южного побережья Тантаи. Завтра станет ясно, ошибаюсь я или прав, подозревая его в предательстве.
   - О чем ты?! Тиен был готов пожертвовать чем угодно ради твоего спасения.
   - Думаю, до сих пор он деликатничал, осторожничал и делал все по-моему, чтобы не предавать меня. Может он рассчитывал отделаться меньшей кровью. Но уверен, что все это время Тиен гнул свою линию и его цели далеки от наших.
   - Я правильно понимаю, ты не уверен до конца. - Попыталась я прояснить ситуацию.
   - Мне не ясны его мотивы, поэтому я оставляю вероятность, что все это недоразумение.
   - Как то, что ты забросил его черте знает куда, сможет прояснить ситуацию?
   - Если завтра он появится в ущелье для перехода на территорию Тельхафона, значит, он и без меня знал координаты, а, следовательно, намеренно заманил нас по чьей-то указке.
   - Ты знаешь по чьей?
   - Тебе не кажется подозрительным, что до сих пор мы ни разу не столкнулись с таинственным колдуном из межгранья? - Ответил вопросом на вопрос Рик. - Он знает о замыкании грани больше нашего, он вернулся из заточения, но до сих пор с его стороны не было никаких активных действий.
   - Как я поняла, колдун был в заточении достаточно долго, и расстановка сил у вас кардинально изменилась. Может мы не получали от него вестей, потому что он забился в угол и боится высунуться, чтоб не попасть в очередной плен. - Предположила я.
   - Не похоже на него. - Мы подошли к дому и Рик опустил меня, бережно усадив на крыльцо. - Я тут изучил фолиант Геринара. - Он ушел в темноту двора, продолжая говорить. - Этот колдун в свое время организовал великую империю, подмяв полмира. Крайне деятельный товарищ. Когда он триумфально шествовал, подчиняя одно государство за другим, маги, уличив момент, развязали войну, надеясь на то, что измученные военным действами и озабоченные междоусобными интригами колдуны будут наиболее уязвимы. Но они просчитались, наш колдун был готов к удару в спину и достойно ответил, разгромив магов в пух и прах. И когда восстание уже было практически подавленно, великий предводитель колдунов исчезает. Пришедший после него к власти младший брат - Тельхафон, оказался никудышным лидером, в конце концов, проиграв войну с магами и растеряв все завоеванные земли, закрылся от врагов в своем поместье.
   - Допустим, ты прав и такой человек ни за что не будет прятаться и бездействовать, но какое отношение к нему имеет Тиен?
   Рик вернулся с ведром воды и опустился рядом со мной, двумя резким движениями разорвал мои штаны, сделав из них шорты.
   - Единственная их связь, это то, что именно отец Тиена заточил колдуна в межгранье.
   Рик распустил куски штанин на тряпки, смочив одну из них в ведре.
   - Будет больно. - Предупредил маг и аккуратно протер мою разбитую коленку.
   Я зашипела от жгучей боли, тут же прохладный ветерок его дыхания свел боль к легкому пощипыванию. Он повторил процедуру со второй ногой, и наложил повязки.
   - Так теперь посмотрим, что с твоей лодыжкой. - Не делая резких движений, он повращал мою стопу, спрашивая больно или нет. - Небольшое растяжение. - Сделал он выводы. - Жить будешь.
   - Рик, может нам не стоит идти на территорию Тельхафона, вдруг это ловушка? - Я была искренне рада, что этот вредина сейчас рядом, можно задавать глупые вопросы, а не искать на них ответы самой.
   - Это не то, что вдруг, это точно ловушка. - Он отпустил мою ногу и сел рядом. - Мы обязательно туда пойдем, но сделаем все по-своему.
   - У тебя снова есть гениальный план. - Насторожилась я.
   - Точно.
   - Он такой же гениальный, как убить Диму и поменять его местами с овинником?
   - Еще гениальнее.
   - Не хочешь поделиться?
   - Не-а. - Он встал и как пушинку взял меня на руки, заставив охнуть от неожиданности. - Хватит с меня на сегодня добрых дел и откровенности, нужно хоть немного поспать.
   Я, то проваливалась в полудрему, то вновь пробуждалась. Множество мыслей роилось в голове не давая уснуть. Видимо, мне все-таки удалось погрузиться в царство морфея, так как когда я в очередной раз открыла глаза, в единственное узенькое окно уже просочился солнечный свет, а Рика в доме не было. Чтоб не будить Диму раньше времени, я тихонько поскрипывая половицами вышла на улицу. Маг сидел на крыльце и печальным взглядом смотрел на восходящее солнце.
   - Ты чего подскочила ни свет ни заря. - Повернулся он, услышав, как скрипнула дверь.
   - А ты? - Я уселась рядом.
   Маг неопределенно помотал головой.
   - Не переживай, убьешь кого-нибудь. - Попыталась я подбодрить его. - Не обязательно ведь убивать хороших людей, есть еще бандиты.
   Маг захохотал.
   - Я уже говорил тебе, что ты замечательная? - Сказал он отсмеявшись.
   - Вообще-то, да и я даже тебя за это поцеловала.
   - Серьезно? - Он удивленно вздернул бровь. - Я все пропустил, не хочешь повторить?
   - Не-а. - Довольная собой и тем, что смогла поднять Рику настроение я встала. - Я целую только умирающих.
   - Значит, мои шансы велики. - Он тоже поднялся. - Ладно, буди мальчишку, отправляемся ломать ловушки.
  

***

   Мир ясный и яркий приветствовал путников лучами солнца и легким ветерком, приносящим с каждым дуновением запах моря. С одной стороны тропы устрашающе нависала скала. С другой - манил резкий обрыв, приглашая прыгнуть, расправить крылья и улететь, рассекая струи воздуха. Парить над зеленым маревом леса, вдыхать свежий аромат цветов, обогнуть гору и насладится солеными морскими брызгами и рокотом волн переставляющими по дну каменные глыбы в одном им понятном порядке.
   Горный морской воздух вдыхался легко и бодрил, несмотря на пройденный путь, усталость практически не ощущалась, разве что немного гудели ноги. Тропа, наконец, вывела их к ущелью, по которому когда-то протекала река.
   - Шатка. - Настя остановилась и как зачарованная смотрела на гору со срезанной вершиной.
   Именно с этого плато она прыгала в своем видении, для того, чтобы вернуться домой, какой-то десяток километров отделяли ее от желанного возвращения.
   Настя сделала несколько шагов по направлению к столь желанной цели, не отрывая полного тоски взора.
   - Скоро, если все будет хорошо, мы доберемся и до нее. - Подбодрил ее Рик.
   - Странно. - Она с интересом посмотрела под ноги. - Откуда взялся этот туман.
   - Какой туман? - Маг моментально собрался и стал серьезным. Сделав шаг, он больно ударился о невидимую преграду. - Сейчас же назад. - Выкрикнул он.
   Но Настя как будто растворилась в воздухе. Сбросив рюкзак с плеч, Рик вытащил деревянную коробку. Маг действовал быстро, но в его движениях не было суеты.
   - Клади руку внутрь. - Он приоткрыл шкатулку и протянул ее Диме. - Быстро, сбрасываем энергию.
   Мальчик колебался, но, не посмев ослушаться, протянул руку, опустив ее внутрь.
   - Щекотно. - Дима передернул плечами. - Когда вытащить можно?
   - Уже можно. - Скомандовал маг, не тратя времени, опустил свою ладонь внутрь коробочки, стиснув зубы.
   Энергия тонкой струйкой полилась, медленно набирая силу. Поток разогнался и легкое щекотание переросло в тянущую боль. Скорость увеличивалась, а с ней усиливалась боль, вызывая тошноту. Последние капли вырвались, заставив мага пошатнуться. Потребовалось несколько секунд, для восстановления. С трудом сдержав рвотный позыв, маг спрятал магический артефакт обратно, выудив из рюкзака моток веревки.
   - Привяжи ее конец к ремню. - Рик чувствовал, как теряет время, но лезть в колдовское логово сломя голову, не спешил. - Держись рядом, и не смей отступать от меня ни на шаг. Понял.
   Дима послушно кивнул, они сделали шаг в нужном направлении, на этот раз невидимая преграда пропустила их.
   Тут же ниоткуда появился серый туман, сначала он робко стелился по земле, пеленой закрыв их ботинки.
   - Настя. - Не громко позвал маг.
   Эхо подхватило и разнесло его зов, заставив туман колебаться. Серая субстанция заплескалась и поднялась выше колена.
   - Мне страшно. - Простонал Димка и вцепился в руку мага. - Рик мне действительно жутко страшно.
   - Это всего лишь спецэффекты. - Шикнул на него маг и выдернул руку. - Не висни на мне.
   Сейчас ему нужна была свобода действий, а мальчик своей паникой только мешал. Девушки нигде не было видно. Вдруг в стороне раздался крик, полный страха и отчаянья.
   - Не отставай. - Скомандовал Рик и побежал по направлению звука.
   Туман забурлил как сумасшедший и поглотил все вокруг, видимость пропала, осталась лишь серовато-белая дымка вокруг, она влажными маслянистыми каплями оседала на одежде.
   - Настя. - Повторил Рик. - Обманка, что ли? - Он напряженно вглядывался в туман и прислушивался. - Ты как?
   Маг повернулся, но мальчика рядом не было, конец веревки уходил в туман, теряясь в его вязком теле. Маг потянул за веревку, она легко подалась, и вскоре в его руках оказался оборванный конец. Мальчика пропал.
   Тиен вытянул руку, она тот час скрылась в тумане.
   - Чертовщина какая-то. - Он повернулся вокруг себя, интенсивно вглядываясь в непроглядную серость. Обреченно махнув рукой, он побрел, рассекая молочно-серую массу, в надежде выйти из загадочной зоны. Через какое-то время туман начал редеть и вскоре Тиен мог различить контуры собственных ботинок. Внезапно впереди показался человеческий силуэт.
   - Эй. - Окликнул незнакомца маг.
   Фигура повернула голову и зашагала навстречу Тиену. С каждым его шагом, туман таял. Солнечный луч прорвался и, разорвав дымку, ослепил мага. Прослезившись от яркого резкого света, Тиен открыл глаза. Перед ним стоял Рик, хмуро буравя взглядом.
   - Я надеялся, не увидеть тебя здесь. - От загробного голоса Рика у Тиена пробежали мурашки. - Как ты во всем этом умудрился изваляться?
   - Пойми, у меня не было выбора, но я не хотел, никому зла. - Тиен с горечью смотрел на друга, пытаясь достучаться до тех простых человеческих отношений связывавших их. - Колдун из межгранья - Тельфаиз, нашел мою маму, он знал то место, где мы уснули, еще у него был медальон, который он выкрал у моего отца и нашел при помощи него меня. Если я помогу запечатать грань, то он отдаст тело матери.
   Рик слушал, молча, не перебивая, его тяжелый взгляд источал столько презрения, что Тиен нутром ощущал всю желчь, исходящую от человека еще вчера бывшего его другом.
   - Я не хотел никому зла. Тельфаиз желал оставить лишь одного пришельца, так как у него есть только одна брякля, а его пленник погиб, но я не позволил никого убивать. - Тиен не оставлял надежды достучаться, объяснить. - Рик, она единственно, что осталось от моей семьи. Я устал от одиночества. - В конце Тиен почти сорвался на крик. - Я думал, ты поймешь меня.
   - Ты великолепен, в своем эгоизме. - Рик криво усмехнулся. - Оживить меня, наплевав на последствия, лишь бы тебе было не одиноко, теперь пустить под откос два мира, все ради воссоединения семьи. Уверен, твоя мать возненавидит тебя после пробуждения, не меньше, чем ненавижу тебя я! - От таких слов Тиена перекосила гримаса отчаянья. - Как думаешь, каково ей будет проснуться и оказаться виновницей катаклизма еще большего, чем тот от которого она бежала? С той дырой, что у тебя в голове, ты вечно будешь одинок. Я ненавижу тебя и никогда не прощу.
   Эти слова припечатали своей тяжестью Тиена, он опустился на колени, зажав ладонями лицо. Его душа разрывалась от горя и отчаянья, выла обреченная на вечное одиночество. Оставалось последнее, спрыгнуть с обрыва, сбросив вместе со своим смертным телом в пропасть тяжесть одиночества. Тиен с трудом поднялся, еле переставляя ноги, побрел в сторону обрыва. Рик шел следом с довольной улыбкой на губах.
   - Единственный здравый поступок за последнее время. - Прокомментировал Рик, когда Тиен с последней надеждой на оправдательный приговор посмотрел на друга, стоя на краю пропасти.
   - Прощай. - Тяжело вздохнув, Тиен повернулся и посмотрел на кажущиеся совсем маленькими деревья далеко внизу.
   - Будь ты проклят! - Каждое слово было пропитано ненавистью .
   Тиен сделал шаг, разрывая последнюю нить, связывающую его с жизнью. Резкий рывок и его с силой затащило обратно.
   - Ты чего творишь, придурок! - Рик оттащил самоубийцу подальше от пропасти.
   Тиен ошалело посмотрел на спасителя, а затем перевел взгляд за его спиной стоял еще один Рик и укоризненно грозил пальцем.
   - Слабак, ты ничего не можешь довести до конца, даже смерть. - Первый Рик продолжал говорить гадости. - Не думал, что ты разочаруешь меня еще больше.
   - Тиен очнись. - Второй Рик тряс друга за плечи. - Не слушай его, это всего лишь морок. - Маг вытащил из кармана горсть соли и швырнул в свою ухмыляющуюся копию. Та, со зловещим хохотом, растаяла.
   Тиен замотал головой, сбрасывая остатки наваждения.
   - Все, все я в порядке. - Еле увернулся от пощечины Тиен
   - Наконец. - Рик встал и протянул руку, помогая подняться другу - Я тут, как сумасшедший прыгаю вокруг тебя, а ты ничего не слышишь, только с мороком болтаешь. Я на него уже килограмм соли извел, а ему хоть бы хны.
   - То есть ты все слышал? - Тиен отвел взгляд, не решаясь посмотреть на друга.
   - Слышал. - Он ухмыльнулся, но, ни в улыбке, ни в голосе не было призрения или злобы.
   - Что скажешь. - Тиен, наконец, посмотрел прямо.
   - Скажу, что ты идиот. - Рик пожал плечами. - Надо было все с самого начала рассказать, как есть.
   Тиен не мог сдержать вздоха облегчения.
   - Хватит трепаться, в этом чертовом тумане еще Дима с Настей бродят. Он и их может до самоубийства довести. Выходи вдоль кромки. - Рик махнул рукой, указывая нужное направление.
   - Вот еще, я пойду с тобой. - Возразил Тиен
   - На меня эта дрянь почему-то не действует, а отвлекаться на вытягивание тебя из пропасти у меня больше нет времени.
   Не слушая больше протестов, Рик нырнул в туманное марево.
   Сначала Дима пытался кричать, зовя Рика на помощь, но все издаваемые звуки вязли в серой жиже, беспомощно стекая под ноги. Мальчик отвязал и бросил бесполезную веревку, начав лихорадочно метаться, не видя ничего дальше своего носа. Тишина вокруг перестала быть абсолютной. Тихая протяжная мелодия, раскачиваясь на туманных волнах, долетела до его ушей. Было в ней что-то до боли знакомое. Ведомый приятным женским голосом Дима шел сквозь туманную мглу. Вот он уже мог различить слова, и наконец, вспомнить. Ноги сами собой радостно понесли быстрее.
  

...моя радость, усни!

Усни! Усни!

В доме все стихло давно, 
В погребе, в кухне темно, 
Дверь ни одна не скрипит,
Мышка за печкою спит. 
Кто-то вздохнул за стеной 
Что нам за дело, родной? 
Глазки скорее сомкни, 
Спи, моя радость, усни! 
Усни, усни!

  
   Туман стал отступать, влекомый родным голосом, мальчик выбежал на поляну. Склоняясь над вязанием, сидела женщина.
  

Сладко мой птенчик живет.
Нет ни тревог, ни забот; 
Вдоволь игрушек, сластей,
Вдоволь веселых затей, 
Все-то добыть поспешишь,
Только б не плакал, малыш!
Пусть бы так было все дни! 

   - Мама! - Дима радостно кинулся к ней.
  

Спи, моя радость, усни! 
Усни, усни!

  
   Женщина закончила песню и подняла голову, посмотрев печальным добрым взглядом.
   - Мама, я вернулся. - По щекам мальчика катились слезы. Он попытался ее обнять. Но руки проскочили сквозь, не почувствовав преграды.
   Лицо женщины стало грустным, она отложила вязание и поднялась. Ветер трепал подол белого платья, а на груди расползалось алое пятно крови.
   - Сыночек, тебя слишком долго не было. - Женщина подошла и невесомой рукой провела по голове Димки. - Я умерла из-за тебя.
   Добрый родной голос. Говорил столь страшные слова, от которых у мальчика закружилась голова. Он быстро задышал, пытаясь подавить накатывающую истерику.
   - Как же так, мамочка, я же шел к тебе, я спешил. Почему?
   - Мальчик мой, родненький, не плачь. - Женщина лучилась нежностью и лаской. - Мы еще можем быть вместе. - Она выжидающе смотрела в глаза сына.
   - Как? Не понимаю.
   Женщина провела полупрозрачной рукой по щеке мальчика.
   - Ты все понимаешь, Димочка. - Светлая печаль озарила ее лицо, она, повернувшись, пошла в сторону виднеющихся на краю поля деревьев. Мальчик последовал за ней.
   Она подошла к мощному вековому дубу и, наконец, повернулась.
   - Приди ко мне. - Ее глаза были полны надежды и любви.
   На ветке дерева болталась петля раскачиваемая легкими порывами ветра.
   Мальчик, направляемый матерью, подтащил бревно и, взобравшись, просунул голову в петлю.
   - Димочка, я жду тебя. - Она выжидательно склонила голову.
   Зажмурив глаза, Дима сделал шаг, но тут раздался непонятный свист, и веревка порвалась. Он упал на землю, хорошенько приложившись о бревно головой.
   - Пошла вон отсюда. - Услышал мальчик над ухом голос Рика.
   Взвизгнула струна, не причинив вреда, прошла сквозь призрак матери. Женщина зло посмотрела на мага и растаяла в воздухе.
   - Пацан, ты в порядке? - Маг с беспокойством заглядывал в лицо мальчика
   - Голова болит. - Дима потер быстро набухающую шишку на макушке. - Где мама?
   - Вставай. - Рик рывком поднял мальчика. - Не было никакой мамы, это колдун играет с нами. - Он подтолкнул Диму, задавая направление движения. - Шевели ногами, сваливаем из тумана, пока твой папа не явился до самоубийства доводить.
   - У меня нет папы. - Проворчал мальчик, но, тем не менее, пошел в нужную сторону, держась за ушибленную голову.
   Рик безошибочно вывел Диму за кромку опасной зоны, там расхаживая из стороны в сторону, нервно поджидал Тиен.
   - Принимай, подопечного. - Сдав мальчика с рук на руки, маг вновь скрылся в тумане.
   Рик остановился и прислушался к гнетущей тишине. Два раза ему повезло. Нужно было выбрать направление, ошибиться нельзя, девушка дольше всех находится в смертельно опасном тумане. Загнав вглубь мысль, о том, что уже поздно и ее нет в живых, он сделал шаг.
   Ему повезло и в третий раз, он нашел ее, но можно ли это было назвать везением. Настя стояла бледная как свежевыпавший снег, вокруг на земле валялись изуродованные тела. Среди них он узнал себя, Диму и Тиена. Мужчина лет сорока со вспоротым животом, на губах которого пузырилась кровь, тянулся к девушке, переползая через труп обезглавленной женщины. Заложив руки за спину, среди всего этого хауса вышагивала молодая девушка, ее длинные волосы были убраны в тугой хвост.
   - Это все иллюзия Анастасия. - Она брезгливо перешагнула через, обугленное тельце, когда-то бывшее кошкой. - Но если ты будешь бегать от нас, сопротивляться нашей воле, то все это станет явью. Ты поняла?
   Настя кивнула, осоловело глядя вокруг.
   - Ты оденешь бряклю, которую получишь от Тельфаиза, и не будешь никак сопротивляться, пытаться, что либо изменить.
   Девушка опять кивнула, полностью сломленная, она была готова на все.
   Воспользовавшись эффектом неожиданности, Рик неслышно подошел максимально близко, прикрываясь пологом тумана, внезапно ставшим союзником.
   - Да хрен тебе. - Услышала колдунья сзади и, повернувшись от неожиданности, получила кол в сердце.
   - Ты...как? - Успела вымолвить она, прежде чем свалилась еще одним мертвым телом, но уже не иллюзорным.
   В тот же миг туман стал распадаться на клочки и таять, забирая свои страшные детища. Раздался мелодичный детский смех, тело колдуньи исчезло.
   Маг подошел к девушке.
   - Настя, ты меня слышишь?
   Девушка подняла на него безучастный взгляд.
   - Рик... я не смогу...я не хочу... сделаю что он хочет. - Ее речь была несвязной, в рваных фразах едва улавливался смысл.
   Столько лет дар управления эмоциями приносил неприятности и разочарования, но именно сейчас, когда он так нужен, его нет. Как хорошо было бы забрать все, что она пережила и заменить.
   Рик обнял девушку, крепко прижав.
   - Все, что она показала тебе, никогда не было и никогда не будет. - Он прижался губами к ее макушке, вдохнув аромат волос. - Колдун слаб, единственное, на что он способен это лгать и уговаривать, надеясь сломить нашу волю, лишить рассудка. Ему никогда в жизни не добраться до твоих родных. И поверь, если бы он мог просто так убить меня или Тиена, то уж точно давно сделал это, но это не в его силах.
   - Ты говоришь правду или это только что бы успокоить меня?
   - Ты же умная девушка, смотри все факты на лицо, все живы. - Он немного ослабил объятья, давая ей возможность оглядеться.
   Неподалеку стояли Тиен и Дима. После того как туман развеялся, выяснилось, что они были совсем близко друг от друга, но серое марево невероятно искажало пространственно-временные рамки. Настя облегченно улыбнулась.
   - Тогда, хватит меня прижимать. - Она попыталась отстраниться.
   - Постой. - Маг, коварно улыбнулся. - Ты целуешь только перед смертью, а я целую только спасенных мною девушек.
   Рик склонился и нежно поцеловал девушку. Лишь после этого выпустив ее из своих объятий.
   - Нахал. - Фыркнула, для порядка Настя.
   Маг криво ухмыльнулся в ответ. Он сделал все, что мог без магии, теперь хоть часть ее переживаний и эмоций была перекрыта другими.
   - Почему все классные девчонки достаются тебе. - Прокомментировал Тиен, когда парочка подошла к ним.
   - Какие все? - Бросила подозрительный взгляд на Рика девушка.
   - Никакие. - Нарочито поспешно ответил маг. - Это чистой воды провокация из зависти, я вообще чист и невинен как ангел.
   - Постой-ка, а он разве не предатель? - Настя указала на Тиена.
   - Предатель. - Подтвердил Рик кивком головы. - Но мы его прощаем.
   - Может, уже уйдем отсюда. - Взмолился Дима. - Тумана больше нет, но мне все равно не по себе.
   - Куда мы дальше? - Озвучил общий вопрос Тиен и все повернулись в сторону Рика.
   - На поиски великого кукловода, конечно. - Маг озорно подмигнул попутчикам. - Страшно хочу с ним познакомиться.
   Ущелье, некогда бывшее руслом горной реки, выходило в кратер высохшего озера, по центру которого на гористой возвышенности ощерился в небо острыми пиками башен старый замок.
   Поднявшись по высоким каменным ступеням, путники пробрались в пустой, ничем не прикрытый дверной проем. Несколько столетий выдержала лишь каменная кладка, прочие материалы не устояли под напором лет и истлели, рассыпавшись прахом. Замок, простояв много веков, растерял былое великолепие, но не утратил величия. Его обитатели давным-давно сгнили и проросли цветами, он же продолжал стоять, и играть свою роль, напоминая о событиях прошлого.
   - Есть кто дома? - Выкрикнул Рик.
   -...Дома ....дома...ома...ма. - Эхо пробежалось по комнатам, разнося вопрос.
   - Добрый день. - Неожиданно ответил приятный мужской голос. Вскоре, гости смогли увидеть его обладателя, спускавшегося со второго этажа по широкой каменной лестнице. - Прошу, проходите. - Он вошел в одну из многочисленных дверей на первом этаже, сверкающих новизной, предлагая следовать за ним.
   Рик согласно кивнул, первым приняв приглашение. В комнате уютно горел камин, перед ним на пушистом белоснежном коврике дремала зеленая тварь, с когтистыми лапами. Дима вытаращил глаза, привлекая внимание спутников начал тыкать в нее пальцем, намекая на то, что он ее уже видел.
   - Да, Дмитрий. - Сказал, не оборачиваясь, зеленоглазый колдун. - С тракером вы уже знакомы. К сожалению, мне не удалось вовремя выдрать у него из пасти вашего друга, и Евгений не выжил.
   Дима плотно сжал зубы, молча буравя спину колдуна. Зеленоглазый достал из шкафчика небольшую коробочку, открыв, поставил ее на чайный столик. Она была наполнена сушеными ягодами.
   - Присаживайтесь. - Колдун сел на один из шести мягких стульев, стоящих у столика, начал разливать из чайника янтарный напиток.
   Рик вновь сел первым, показывая пример остальным.
   - Прошу, прощение за мою правнучку, с мороком была ее идея. - Колдун расставил наполненные чашки. - Я ее не одобрил, заранее зная, что вас грубой силой не взять.
   - Не стоит извиняться. - Рик взял горсть ягод и с аппетитом закинул их в рот. - Ваша правнучка сполна искупила вину.
   - Жаль. - Колдун вздернул бровь, но на его приятном лице не отразилось ни грамма сожаления. - Перспективная была девочка.
   - Удовлетворите мое любопытство. - Еще одна горсть ягод исчезла во рту у мага. - Как Вам удалось сломать защиту магов и попасть сюда, в то время как колдовская стена Тельхафона не преступна.
   - Защиту делал не Тельхафон, а я. - Колдун довольно хмыкнул. - Ваши допотопные маги, кучка дилетантов и не утяни меня в межгранье Тиг, я бы сломал их защиту попивая утренний чай. Тельхафон, мой бездарный братец, загубил все начинания и, поджав хвост, спрятался за стеной созданной мной.
   - К счастью, история не знает сослагательного наклонения. - Рик один, как ни в чем не бывало, попивал чай, заедая угощением, в то время как остальные сидели деревянными истуканами. - Теперь Вы забились в нору, потявкивая, исподтишка. Просидев в чулане несколько веков и растеряв всю силу, Вы ведете переговоры, не в состоянии просто устранить противника.
   - Отчасти ты прав. - Тельфаиз снисходительно улыбнулся. - За годы заточения я растерял свои силы и сейчас во мне колдовской энергии не на много больше, чем в тебе магической. Я прекрасно осознаю, что слишком велик шанс поражения при открытом конфликте с молодым, самоуверенным мальчишкой. Но я никогда не делал ставку на силу, я полагался лишь на свой ум и благодаря нему, завоевал почти весь мир.
   - Пока Тиг Дамин не перехитрил тебя. - Рик ехидно усмехнулся.
   - Ирония судьбы, теперь его детки помогают мне вернуть былое величие. - Парировал колдун. - Спасибо Тиен, отличная работа.
   Рик очень натурально изобразил искреннее удивление. Тиен, извиняясь, пожал плечами, подтверждая слова колдуна.
   - Ты подкупил моего лучшего друга? - Маг выглядел расстроенным.
   - И это еще не вся коллизия. - Колдун явно наслаждался произведенным эффектом своей интриги. - Дима тоже потомок Тига. Этот мерзавец, запер меня в межгранье, сорвать печать мог только он или тот в ком течет его кровь, но как я понимаю, из поколения в поколение, передавался священный гремуар и тайна запечатанной грани. Шли года, тайна затерялась в веках, а гремуар стал обыкновенной старой книжкой. Наконец я дождался, когда книга попадет в руки одного из потомков Тига, ничего не подозревающего о ценности артефакта, дальше сыграли роль инстинкты и частичка магии, таящейся в каждом из семьи Дамин. Огромное спасибо Дмитрий, если бы не ты, мне никогда не выбраться.
   - Иди к черту, со своей благодарностью. - Зло выплюнул Дима.
   После этой информации Тиену даже не пришлось разыгрывать удивление, он внимательно разглядывал Диму, пытаясь найти знакомые черты.
   - Это все лирика, Рик. Ты мне нравишься, так как напоминаешь меня самого в молодости. Умные люди большая редкость в любые времена. Поэтому я предлагаю тебе присоединится ко мне, после того как я построю новый мир, ты займешь достойное место подле меня. В противном случае, умрешь.
   - Замечательно, у меня выбор между смертью и позором. - Рик состроил кислую мину. - Не люблю быть подле, предпочитаю оставаться сам по себе, так что еще повоюем.
   - Не будет никакой войны, я отойду и немного подожду. - Колдун наиграно печально вздохнул. - Как думаешь, отчего туман, вытаскивающий потаенные страхи не подействовал на тебя?
   - Может потому, что я ничего не боюсь. - Предположил Рик.
   - Нет. - Колдун счастливо улыбался. - Это от того, что ты наяву переживаешь свой самый страшный кошмар. Ты пытаешься что-то делать, бороться, но в душе смирился. Еще день и ты умрешь, превратившись в одну из тварей, которых всю жизнь уничтожал.
   - Вы перегибаете. - Отмахнулся Рик.
   - Можешь отшутиться. Продолжать обманывать окружающих и самого себя, но мы оба знаем, что в душе ты уже мертв. - Колдун с холодной жестокостью выговаривал каждое слово. - Мое предложение акт доброй воли, а не сделка. Это больше нужно тебе. Я ждал более пятисот лет, я готов подождать еще два дня пока маленькое препятствие в твоем лице самоустранится.
   За столом наступила гнетущая тишина. На лице Рика застыло равнодушие, по магу было сложно понять насколько прав колдун.
   - Вы действительно можете снять проклятье дэйвы? - Наконец прервал тишину Рик, заслужив два растерянных взгляда пришельцев и один одобрительный колдуна.
   - Надеюсь брякля у тебя с собой. - Колдун встал из-за стола, получив утвердительный кивок. - Что ж покончим с этим.
   - Я сделал все, о чем ты просил. - Подал голос Тиен. - Где моя мать?
   - Во избежание неприятных неожиданностей ты получишь плату после запечатывания грани. - Колдун повернулся к Рику. - Пока я не могу доверять тебе, маг, оставь коробочку с силой здесь.
   Рик неохотно вытащил из рюкзака шкатулку и поставил ее на стол.
   - Вот и славно. - Колдун щелкнул пальцами неожиданно для всех, переместив компанию на плоскую площадку, срезанной вершины Шатки.
   Солнце раскалило каменную сковородку, над плато колыхался вязкий горячий воздух.
   - Как в аду, не могли выбрать комфортнее точку перехода, проклятые ферии. - Колдун вытер пот со лба. - Бряклю, быстро!
   - Поласковее, дедуля. - Огрызнулся Рик. - Пока эта брякля тебе в лоб не полетела.
   - Мальчик, я очень добр к тебе, но если ты не перестанешь дерзить, я сверну шею этой милой девушке, явно не безразличной тебе. - Колдун говорил добрым вкрадчивым голосом. - Мне ведь достаточно одного, последнего, пришельца для замыкания грани. Не испытывай мое терпение.
   Сжав зубы Рик, протянул бряклю.
   Колдун довольно ухмыльнулся и нажал на небольшой выступ на чеканке, медальон раскрылся. Выдернув пару волосинок, Тельфаиз вложил их в артефакт, закрыв с легким щелчком.
   - Первая дама. - Колдун надел бряклю Насте.
   Девушка не сопротивлялась, а лишь укоризненно смотрела в глаза магу, так безжалостно предавшему их в самом конце пути.
   Колдун достал второй такой же медальон и сделал шаг по направлению к Диме.
   - Только попробуй. - Зло ощерился мальчик.
   - Либо ты оденешь его и вернешься домой, либо я сброшу тебя с горы без него, и ты превратишься в мясной блин. - Все это колдун говорил мягким, добрым голосом ласково улыбаясь. - Напоминаю, мне наплевать, если один из вас умрет.
   Ненависть клокотала в Диме, злобно сверкая глазами, он позволил одеть на себя бряклю.
   - Ненавижу вас всех, уроды. - Он окатил ненавистью магов.
   - Лети уже, родимый. - Колдун толкнул Диму за край пропасти. Перепуганный мальчишеский крик стремительно удалялся и вдруг резко оборвался. Настя подошла к обрыву, посмотрела вниз.
   - Он исчез. - Подтвердила девушка.
   - Твоя очередь. - Колдун еще одним толчком отправил второго пришельца за грань, окончательно замкнув переход между мирами на себя. - Как долго я этого ждал. - Тельфаиз торжествовал.
   - Может, еще спляшешь, на радостях. - Предложил Рик. - Вон душепродавец ждет расчета - Маг пренебрежительно посмотрел на Тиена. - Я, между прочим, тоже, а Вы тут моментом наслаждаетесь.
   - Наглец. - Колдун поднял руки к небу. - Ты в ногах должен валяться и молить о милости, а не требовать. - Вокруг колдуна заискрился воздух. - Сила целого мира теперь в моем распоряжении.
   - Сейчас, только штанины закатаю, чтоб не испачкать и начну ползать на коленях. - Продолжал дерзить маг.
   - Где моя мать. - Тиен сурово смотрел исподлобья на колдуна окруженного потоками энергии.
   - Я сжёг ее. Мне ни к чему еще один враг за спиной. - По земле поползли темные сгустки теней со всех сторон, натыкаясь одна на другую, огрызались, поднимая облака пыли, кружась в перепалке. - Брошенная, разгневанная женщина, разбуженная, через пять веков, могла основательно испортить мне настроение.
   - Врешь! - Тиен наливался яростью.
   - Представляешь, когда огонь полностью охватил ее тело, она очнулась и так сильно визжала. - Продолжал издеваться колдун.
   - Не делай этого! - Выкрикнул Рик.
   Ослепленный гневом и горечью потери Тиен бросился на колдуна, выхватив изогнутый костяной нож. Колдун, как котенка отшвырнул мага, метнув в след огненную стрелу. Не медля, Рик ударил по груди, разбив спрятанную под одеждой капсулу с запасом энергии, и отбил летящее в Тиена заклинание.
   - Зря. - Колдун сделал пас руками, тени, прекратив разборки, разделившись на две группы, кинулись на магов готовые рвать.
   Тиен, не поднимаясь, хлопнул по земле, яркая вспышка света разогнала потусторонних приспешников колдуна, разметав на несколько километров.
   - Уходим. - Рик оказался рядом с другом.
   Сверху раздался птичий клекот. Стая каменных птиц, созданных напитавшимся силы колдуном, с огромной высоты пикировали на магов, набирая скорость. Рик выбросил руку вверх и птицы ударились о золотистый купол, неистово вонзая каменные клювы в магическую защиту.
   - Нет, я убью его. - Тиен был неумолим. Вытягивая жар накопленный камнями от солнца, маг начал плести сложное, смертельно опасное заклинание, причем опасное и для плетущего.
   - Прекрати, не здесь и не сейчас. - Рик отбивал атаки прорвавшихся каменных монстров. Колдун наслаждался творением своих рук. Подпитывал создания злобой и агрессией, направляя раз за разом атаковать магов.
   Одной твари удалось пробиться сквозь рассыпаемые магом защитные заклинания и мощным ударом размозжить плечевую кости Рика, заставив взвыть от боли. Рик сменил тактику, выпустив в ответ золотую сеть, ее нити опутали птиц, чем больше монстры пытались вырваться, тем сильнее запутывались в ее прочном плетении.
   - Тиен, идиот, я сейчас брошу тебя одного и уйду. - Пригрозил Рик. - Немедленно телепортируйся.
   - Еще немного. Отвлеки его. - Тиен продолжал сложное плетение, вытягивая нити из лучей солнца и прогретого воздуха, вплетая в узор свою магию.
   - Конечно, друг, да я его одной левой. - Съязвил Рик. Правая рука с перерубленными костями болталась как плеть, напоминая о своем существовании жгучей болью.
   Вернулись тени, они вытягивались, поднимаясь с земли, приобретали объем. Сумрачное войско окружило магов, медленно неумолимо сужая круг. За их спинами, питаясь энергией Синего мира, наслаждался возвращенным величием колдун.
   - Тиен, эти не хотят отвлекаться, я вообще не понимаю, что это за дрянь. - Рик взмахнул единственной дееспособной рукой, швырнув в наступающие тени сноп искр. Тени поглотили заклинание, увеличившись в размерах. - Колдун слишком силен, уходим.
   - Готово. - Тиен закончил плетение.
   В его руках переливался и искрил огненный клубок. Легкое движение и клубок полетел вперед, разворачиваясь на лету в длинную, пышущую жаром змею. Она била хвостом направо и налево, превращая тени в мелкие лоскутки. За несколько секунд разбросав потустороннее войско, метнулась к колдуну, устроив бешеные пляски вокруг напитавшегося энергией Тельфаиза. Выставив ладони вперед, не прилагая особых усилий, он держал бешено бьющуюся змею на расстоянии, легко управляя ее танцем.
   - Нам не одолеть его сейчас, уходим. - Настаивал Рик. - Перемещайся, немедленно.
   - Подожди. - Тиен не слушая уговоров, подошел ближе, собрав все остатки собственной энергии, пустил еще одну нить, подпитывая и давая силы змее. Она увеличилась в размере, усилила напор, продвинувшись немного ближе к колдуну.
   Тельфаиз усмехнулся и резко развел руки в стороны. Раздался оглушительный взрыв и яркая ослепительная вспышка. Когда зрение вернулось, Рик увидел последние судороги магической змеи, она хаотично извивалась, приближаясь к краю пропасти, утягивая за собой создателя, связанного с ней тонкой красной нитью энергетической связи. Оглушенный взрывом, Тиен находился без сознания и не мог разорвать связь. Это длилось доли секунды, змея достигла края и сорвалась в пропасть, утащив за собой Тиена.
   Рик дернулся, на помощь к другу, но был остановлен, увязнув в собравшихся в лужу теневых кусочках. Последнее, что он успел увидеть перед телепортацией, был летящий в его сторону огненный метеор направленный колдуном, чтобы убить.
  

***

  
   Прислонившись лбом к оконному стеклу, я вглядывалась в уличную суету. Время, прикинувшись сладким сиропом, протяжно перетекало, растягивая минуты в часы. Там на улице кипела жизнь, каждый был занят своим делом, никто не обращал внимания на меня, запутавшуюся в тревоге и ожидание, прикованную волнением к окну второго этажа маленькой заштатной гостиницы провинциального, ничем не примечательного городка.
   - Все хватит. - Приказала я себе, и отошла вглубь комнаты.
   Хорошо Димке, он уже дома и я немного завидовала, что настоящая брякля досталась ему. Хотя с другой стороны я надеялась, что именно на меня колдун наденет поддельный медальон, сделанный Риком. Я не хотела уходить именно сейчас, пока столько вопросов и проблем еще не решено. Уйти и никогда не узнать, что Рик заплатил дэйв сполна и, вернул ли Тиен маму. Но главный вопрос, комком переживаний застрял в горле. Удалось ли нам обмануть колдуна?
   Рик хотел создать для колдуна полную иллюзию того, что грань замкнута и что Тельфаиз является единственным монополистом энергии Синего мира. Грань замыкается с переходом последнего пришельца, и тот, кому достается поддельная брякля, должен был активировать капсулу перемещения и телепортироваться в номер гостиницы, снятый магом заранее. Колдун видит, что оба пришельца исчезли, он решает, что мы оба вернулись домой и замкнули на нем грань. Далее маги заставляют его использовать энергию и привлечь тем самым внимание служб Тантаи и, наверняка, других стран, следящих за энергобалансом. Они набросятся на колдуна, а тот считающий себя непобедимым, не будет прятаться и вступит в открытый конфликт, переоценивая свои силы, будет разгромлен. Мы же вернемся на Шатку, пока колдун и магические службы заняты разборками друг с другом. Отправим меня домой, уже с настоящей бряклей на шее. Закроем грань навсегда. Ну, или, по крайней мере, до тех пор, пока мои глупые потомки по нелепой случайности не откроют ее вновь.
   Вот уже около часа, я грызла ногти и плавила лбом окно, в ожидании возвращения магов, прокручивая раз за разом события утра, оценивая, насколько удачно нам удалось сыграть каждому свою роль. Дима великолепно изобразил ненависть, хотя узнав о гибели друга, она не стоила ему больших усилий. Я изо всех сил осуждающе смотрела на магов, колдун просто обязан был поверить нам. Тем не менее, маги до сих пор не вернулись, я боялась представить, где же мы прокололись и что сделал с ними за это Тельфаиз, наглотавшись энергии.
   Когда натянутые струны нервов уже готовы были порваться, наконец, раздался стук в дверь.
   Рик стоял на пороге, придерживая безжизненно болтающуюся руку, нетерпеливо заглядывал мне за спину пытаясь разглядеть комнату.
   - Тиена нет?
   - Нет. - Я отошла в сторону, давая ему войти. - Что случилось?
   - Тиен свалился с обрыва. - Рик сел на стул. - Получается, он так и не активировал капсулу перемещения, следовательно, он попал в ваш мир.
   Маг выглядел странно. Он продолжал придерживать руку, лицо приобрело бледный оттенок, а губы отдавали синевой, но при этом довольно спокойно разговаривал, правда, отвечал немного заторможено, как будто на обдумывание требовалось гораздо больше времени, чем обычно.
   - На нем не было брякли, как он мог переместиться? - Я подошла ближе и тревожно его разглядывала, пытаясь понять, что не так. - Что с твоей рукой?
   - Чтобы попасть в чужой мир достаточно просто падения, а вот что бы вернуться в свой, нужен импульс, который придает брякля. - Второй мой вопрос маг проигнорировал.
   - Рик, что с тобой?
   - Все в порядке. - Последовал ответ после небольшой паузы. - Все пошло наперекосяк, Тиен неизвестно где, я понятия не имею что делать дальше. Ты главное не переживай, я что-нибудь придумаю, если успею.
   Ужас состоял в том, что это был не сарказм, в первую очередь его волновала пропажа друга и мои переживания. Он сидел разбитый с нависшим топором смерти, но при этом совершенно не собирался заниматься своими проблемами. Взвалив на себя ответственность за всех, он принимал решения, подставлялся, выворачивался наизнанку. Все воспринимали это как должное, включая его самого.
   - У нас есть более важная проблема, требующая решения. - Я попыталась достучаться до него. - Твой долг дейве.
   - Интересно, если Тиен в вашем мире, можно закрыть грань или нужно сначала его вернуть? - Маг как будто не слышал, или не хотел слышать о собственных проблемах, при этом он смотрел куда-то в пол неподвижным взглядом.
   Странная оторванность, вялый апатичный голос и прижатая, неподвижная рука. У него же шок, как молнией ударила меня догадка!
   - Сними рубашку. - Сурово потребовала я.
   - Чего? - Маг оторвал взгляд от пола и перевел на меня.
   - Я сказала, немедленно сними рубашку.
   Он продолжал смотреть, ничего не понимая.
   - Ясно. - Я подошла и сама раздела его, аккуратно сняв сначала со здоровой руки, а затем с той, что он оберегал. На протяжении всей процедуры Рик оставался безучастным.
   - Матерь божья!- Вырвалось у меня.
   На плече растекся уродливый кровоподтек, а сама кость была неестественно искривлена.
   - Быстро лег в постель. - Продолжила командовать я.
   Удивительно, Рик меня послушался.
   Убедившись, что он не намерен никуда убегать, так как точно был не в состоянии, я ринулась на поиски врача.
   Местный доктор, интеллигентного вида коротышка, в первую очередь предупредил, что кости сращивать не умеет, максимум, на что он способен это поставить все на место и наложить обезболивающее заклинание. При этом он обещал, что маг будет свеж и бодр, но не сможет пользоваться правой рукой. Признаваться ему, что рассчитывала на гораздо меньшее, я не стала, а с умным видом согласилась и на помощь, и на цену, назначенную за нее. Чтобы расплатится, пришлось поступиться принципами и обшарить карманы находящегося к тому моменту без сознания мага. Врач смотрел на меня при этом испуганно и с подозрением, но получив несколько люмов сверх обещанного, почтительно поклонившись, ретировался, дав напоследок бесплатный совет, запастись едой, так как после того, как маг часа через два проснется он будет зверски голоден.
   Персонал в таверне при гостинице работал медленнее сонной мухи. Ждать, пока мне соберут заказ на вынос, пришлось очень долго, за это время я успела пересчитать все трещины в стенах и даже пообщаться с милой старушкой, забредшей в это царство морфея и лени на обед. Она поведала, что в городе последнее время стали пропадать молодые девушки и произошло это аккурат после того как в домике дровосека на окраине поселился странный человек, дровосек при этом бесследно исчез. Странность заключалась в том, что мужчина был нелюдим, выбирался раз в месяц в магазин, но, ни с кем при этом не общался. Все остальное время пропадал неизвестно где. За день до исчезновения очередной девушки данный субъект покупал мешок соли. Буквально вчера, моя собеседница видела, как он затоваривался солью, а значит, согласно ее теории, сегодня еще одна юная жертва женского пола должна исчезнуть.
   Наконец яства были готовы и я, балансируя тарелками на подносе, осторожно переступая, поднялась в номер.
   Маг выглядел значительно лучше, ушла мертвенная бледность и синева губ. Дыхание стало глубоким и ровным. Одеяло сползло, обнажив рельеф хорошо слаженной фигуры. Странно, но длинные густые ресницы и множество едва заметных веснушек не делали его лицо менее мужественным. Этот мужчина соткан из контрастов. Он был умный, сильный, но при этом ему не хватало, ни ума, ни смелости попросить помощи, в которой он сам отчаянно нуждался. Это был самый лучший мужчина, которого я только встречала. Я вдруг поняла ужасную вещь, я обречена на одиночество до конца жизни, потому, что впредь неизбежно буду сравнивать всех встреченных мужчин с ним, но вся проблема в том, что он такой один. Я испытала острый приступ, так ненавидимой Риком жалости, но не к нему, а к себе. Что мне останется после возвращения домой? Воспоминания о недопризнании в любви умирающего человека. Мимолетный поцелуй, призванный отвлечь от шока и вечная тоска по умершему мужчине, обретшему нескончаемые муки после смерти, в которых была часть моей вины.
   Предложи я помощь, он, наверняка, откажется, поэтому я решила не делать этого, а просто взять все в свои руки. Мой план был очень прост, я стану жертвой маньяка, Рик, спасая меня, убьет его и вернет тем самым долг дейве. Отловив в коридоре мальчишку из обслуги, я попросила листок и ручку. Получив желаемое, уселась за стол и крепко задумалась. Вот интересно, я в чужом мире, но прекрасно понимаю их речь и письменность, почему? Они тоже понимают все, что я говорю, неужели весь параллельный мир говорит на русском. Странно. Скорее всего, здесь не обошлось без магии. Но это все второстепенно, по большому счету меня интересовало, сможет ли Рик прочитать, то, что я напишу по-русски. Я вывела печатными буквами: "Ушла искать маньяка", подумала немного и дописала "Осиновая роща, домик дровосека. Не опоздай". Подумав, еще немного решила все это нарисовать. Но так как художник из меня никакой, изобразила все схематично: палка, палка, огуречек. Я нарисовала маньяка с ножом в руках и себя. Для придания драматизма пририсовала лужу крови. С осиновой рощей и домиком дровосека пришлось повозиться. Сложив записку пополам, я поставила ее среди купленной еды и вышла из комнаты.
   Городок был совсем маленьким с ровными прямыми улицами, а жители общительны и добродушны, поэтому я довольно быстро вышла на окраину, почти не заблудившись. Передо мной открылось поле, а за ним искомая осиновая роща, на фоне которой виднелся домик, с заметной ярко-красной крышей.
   Собрав волю в кулак и поддерживая в себе веру, что маг успеет вовремя, я отправилась к таинственному дому.
   Я решительно постучалась. За дверью раздались шаркающие шаги, и она отварилась. Маленький плешивый мужичек с большими глазами навыкате, вопросительно уставился на меня.
   - Добрый день, - Я решила быть вежливой. - Я заблудилась и очень устала, можно у вас немного передохнуть.
   Мужичек удивленно крякнул.
   - Тык, вона же город. - Он махнул в сторону хорошо видных домов с другой стороны поля.
   - А я из другого города. - Продолжала я придерживаться выбранной версии.
   - Тык, тут и нету ничего ближе сотни километров.
   - Говорю же, очень устала, давно блужу. - Я скорчила умоляющую моську и дернула нижней губой, угрожая разреветься.
   - Вона как. - Мужичек почесал макушку и впустил меня внутрь.
   У маньяка было уютненько. Плетеные коврики на полу, лоскутное одеяло на диванчике. Но больше всего меня удивило оставленное вязание на столе. Хозяин смутившись, поспешил убрать, столь не мужские атрибуты.
   Оставив меня в комнате одну, маньяк вышел ненадолго и вернулся с огромным тесаком. Что, так сразу? Я лихорадочно начала продумывать, как мне продержаться чуть больше часа до прихода мага и не умереть. Я же не знала, что маг под действием наложенных лечебных заклинаний проспит гораздо дольше. Мужичек улыбнувшись щербатой улыбкой, оставил нож на столе вновь вышел. "За пилой" - Подумала я. Но он вернулся с румяным пирогом и гордо поставил передо мной.
   - Сам пек. - Похвалился маньяк. - Щас чаек подоспеет.
   - Аппетитно. - Похвалила я.
   Мы уселись пить чай. Мужичек шумно втягивал горячий напиток, а я аккуратно глотала, ожидая нападения.
   Пирог оказался невероятно вкусным. Мягкое воздушное тесто со сладкими кусочками абрикосов, просто таяло во рту. Наслаждаясь произведением кулинарного искусства, я замычала от удовольствия, вызвав довольную улыбку хозяина.
   - Я тута в лесу набрел на дикий априкос, дюже он скусный. - Поделился секретом мужичек.
   - Очень вкусно. - Я облизала пальцы.
   Великолепный пирог на некоторое время растопил мое сердце, заставив позабыть об истинной причине прихода в гости, к этому человеку. Но последний кусок пирога был съеден, а чай выпит, и напряжение между нами вернулось. Он убрал со стола и неловко переминался с ноги на ногу, не зная, что сказать. Я же упрямо сидела на стуле, не собираясь никуда уходить, и гадала когда же, наконец, он проявит свою истинную сущность. Может он конечно и не собирается на меня нападать, может у него как у каждого уважающего себя маньяка свои закидоны. Например, убивать только по средам. Все равно стоило тщательно проверить его жилище и найти доказательства. Уверена, в подвале все заляпано кровью или эти несчастные девушки сидят там, в клетках и ждут, когда же их кто-нибудь спасет.
   - Может, чего покрепче выпьем? - нерешительно предложил хозяин.
   "Решил споить" - подумала я и тяжело вздохнув, согласилась.
   Хозяин аж подпрыгнул, обрадовавшись моему согласию выпить с ним, чем еще больше укрепил мои подозрения в своей виновности.
   На столе моментально оказалась нехитрая закуска из вареного мяса, нарезанного ломтями, квашеной капусты и вареной картошечки. Царствовала над всем этим огромная, литра на три, запотевшая бутылка с красной жидкостью.
   - Наливочка, с рябинки, сам делал. - Хозяин радовался возможности похвалиться достижениями.
   Мы выпили. Наливка оказалась очень приятной на вкус. Терпкий сладковатый вкус с умеренной кислинкой и приятное ягодное послевкусие, алкоголь практически не чувствовался. Рюмке на пятой, у нас завязался разговор и по мере убывания жидкости из бутылки он становился все душевнее. В общем, Ежиш, так звали хозяина дома, оказался не маньяком, а крайне несчастливым, но очень добрым человеком.
   Еще недавно он счастливо жил в домике на побережье вместе со своей горячее любимой женой. Чуть меньше года назад случился пожар и Ежишь потерял и дом, и жену. Жилье не подлежало восстановлению, а строить для себя одного на том же месте, где он в счастье столько лет прожил с женой Ежишь не захотел. Детей им бог не дал, родня вся разбросана по миру, решил он податься к своему брату, одиноко живущему бобылем. Брат принял Ежиша с радостью, вдвоем-то оно не так одиноко. Но не суждено им было встретить старость вместе на второй день после приезда, брата в лесу задрал медведь. Остался Ежишь один одинешенек куковать в хижине на опушке. Природная скромность мешала заводить новые знакомства. Изредка выбирался он за продуктами, и чтоб сдать ягоды, грибы, да шкурки добытых животных. Так и жил, порождая одиноким существованием и нелюдимостью сплетни и слухи о своих преступных замашках.
   Мы всплакнули над тяжелой судьбой Ежиша и выпили еще по одной. За окном давно стемнело, а содержимое бутылки уменьшилось больше чем наполовину. В голове приятно шумело. Ежишь затянул песню, слов ее я естественно не знала, но поддержала мелодичным воем. Когда мы уже почти разучили "Ой, цветет калина", без стука вошел маг. Он встал в дверном проеме облокотившись о косяк и криво усмехаясь, взирал на происходящую попойку.
   - Ты кто? - Ежишь икнул от неожиданности.
   - Это за мной. - Я решительно встала, из всех сил демонстрируя, что я не пьяная. - Его нельзя убивать, он не маньяк, я проверила.
   - Я не маньяк. - Подтвердил мои слова хозяин дома.
   - Уверена, что не хочешь остаться допроверять? - Маг показал на оставшуюся в бутыле наливку.
   - Издеваешься. - Я решительно шагнула в сторону двери, вроде получилось идти ровно. - Я, между прочим, ради тебя старалась. - Я хотела подвинуть мага и выйти, но вспомнив, что не попрощалась с хозяином, а это не вежливо, развернулась.
   Если идти прямо еще худо-бедно получалось, то при развороте ноги меня немного подвели, и я чуть не упала, маг придержал меня за локоть, удержав от окончательного позора.
   - Не трогай меня. - Я дернула локтем и направилась к Ежишу.
   Мы обнялись, как старые приятели.
   - Хорошая ты девка, Настасья. - Ежишь прослезился.
   - А ты, какой славный. У тебя все будет хорошо, главное верь. - Я поцеловала его в щетинистую щеку. - Слышишь, главное никогда не сдавайся.
   На этой ноте мы расстались и я, наконец, вышла на улицу. Раскаленная за день земля отдавала в воздух весь накопленный жар. Было безумно жарко и душно. Похоже, у них в домах есть нечто типа кондиционеров, так как пока мы выпивали никакой жары и духоты я не замечала. Пахло травой, вокруг стрекотали сверчки. Чистое небо, глубокого черного цвета было усеяно звездами.
   - Красота. - Я отошла немного от дома и улеглась посреди поля, наслаждаясь бесконечной красотой ночного неба.
   - Ты чего так наклюкалась? - По голосу было слышно, что маг из последних сил сдерживается, чтобы не рассмеяться.
   - Тебя спасала.
   - Оригинальный способ. - Он навис надо мной протянул руку. - Пойдем, здесь могут быть змеи.
   Я подскочила как ужаленная, но ноги коварно предали меня, пришлось повиснуть на руке у мага.
   - Мне сказали, что здесь живет маньяк, и ты должен был меня спасть, принеся его в жертву дейве.
   - Хм, интересно, и кто этот столь осведомленный человек?
   - Бабушка, обедавшая в таверне. - Не стала отпираться я.
   Маг все-таки не удержался и расхохотался.
   - О, этот неисчерпаемый источник достоверной информации - бабушки! - Съязвил Рик.
   Мы уже шли по улице, в конце которой притаилась наша гостиница. Я резко затормозила, отказавшись идти.
   - Я никуда не пойду.
   - Не дури.
   - Я не вернусь домой, пока ты кого-нибудь не убьешь.
   Проходящий мимо мужчина испугано шарахнулся и ускорил шаг.
   - Если ты немедленно не прекратишь упрямиться, то я убью тебя. - Маг криво усмехнулся и потянул меня за руку.
   - Отлично, уж лучше убей меня, это будет не так мучительно, чем всю жизнь прожить одной и умереть выжившей из ума старухой в окружении сорока восьми кошек. - Я прекрасно понимала, о чем это я говорю, а вот маг не очень.
   - По-моему, ты уже выжила из ума. - Покачал головой Рик. - Давай для начала разберемся с твоими проблемами, а уж потом я займусь своими.
   - Нет, не давай. - Продолжала упрямиться я. - Как ты не понимаешь! Одно дело попрощаться, но знать, что где-то в параллельном мире ты продолжаешь жить, дышать, улыбаться, а каково мне будет жить, с осознанием того, что ты умер, да еще и обречен на вечные муки, причем в этом есть часть моей вины.
   - Откуда в тебе столько дури? - Маг скривился. - Мы знакомы несколько недель, а ты готова жертвовать собой, рвешься помогать, зачем?
   - Кто бы говорил о дури, ты сам перелезаешь из одной передряги в другую, спасая наши жизни. - Парировала я.
   - Не стоит меня идеализировать. Все это моя работа, за которую я получаю деньги, кстати, еще некоторое время назад ты это понимала. К тому же так уж совпало, что спасая свою шкуру я невольно спас и ваши. - Голос Рика холодной струей проникал, сковывая все внутри. - Может тебя ввело в заблуждение то, что я говорил перед смертью, но знаешь, умирая, я делаюсь сентиментальным, будь на твоем месте кто-то другой, я бы все равно сказал нечто подобное. Или вчерашний поцелуй сподвиг на геройство? Тогда тебе следует знать, что мне просто нужно было тебя отвлечь, а сделать это по другому, не представлялось возможным, так как ты носишь амулет.
   Хмель моментально выветрился из головы.
   - Все, что ты говоришь, крайне познавательно. - Я старалась говорить спокойно и размеренно, с легкой улыбкой на губах. - Если бы мои поступки проистекали из романтических чувств, то, наверняка, твои слова ранили, и твой план разозлить унизить или что там у тебя на уме, короче, отвлечь меня от задуманного удался. Но, увы, дело не в тебе лично, прости, наверное, мое поведение ввело тебя в заблуждение. - Я развела руками, и продолжила говорить его же словами. - Ты решил, что я не равнодушна к тебе, знай это не так, будь на твоем месте кто-то другой, я бы делала то же самое. Может колдун прав, ты уже мертв, но я жива, а значит, буду делать, то, что должен делать живой человек. Так что имей ввиду, пока я не буду уверена, что ты больше не должен дейве, я никуда не уйду.
   На этих словах я развернулась и отправилась в гостиницу, не дожидаясь очередной порции гадостей. Как один человек может вызывать такой спектр эмоций, в тот момент я тихо ненавидела его. Он еще горько пожалеет обо всем, что наговорил. Наглец, думает, я попадусь на очередную уловку, засяду в комнате и буду переживать об ущемленном самолюбии. Строит из себя расчетливого эгоиста. Да что бы я в это поверила, не нужно было возвращаться с того света и лезть в пекло. Глупый, глупый маг! Хотел заставить меня возненавидеть его, я что примитивная и безмозглая?!
   Я поднялась во вторую снятую нами комнату, оставив за Риком ту, в которой он проспал полдня. Сначала металась как раненая рысь из угла в угол и скрежетала зубами. Ежишь оказался невиновен в пропаже девушек. Тем не менее, кто-то их похищал. Думать о том, что бабулька насочиняла, и исчезновений не было, не хотелось.
   Выждав время, я открыла дверь, сделала шаг и чуть не споткнулась о вытянутые ноги.
   - Так и знал. - Рик сидел на полу под дверью, облокотившись о стену. Перед ним лежало уже виденное ранее стеклышко, а в воздухе летали картинки и надписи. Еще он улыбался, как ни в чем не бывало. - Неугомонная девчонка.
   - Самодовольный придурок. - Фыркнула я и хотела захлопнуть дверь, но Рик удержал ее.
   - Брось, хватит дуться. - Он поднялся, захватив стеклышко с пола. - Конечно, я был немного груб, но ты тоже поступила глупо. Лезть в логово потенциального маньяка было верхом идиотизма. Оставленная нелепая записка и особенно сумасшедший рисунок взбесившегося огурца и утонувшего треугольника, шедевр глупости.
   - Ты извиняешься или издеваешься? - Прошипела я сквозь зубы.
   - ...ммм..., я не умею извиняться, но прости. - Выдавил из себя маг. - Я полностью осознал свою ошибку, ты слишком умна, чтобы попасться на мою уловку.
   Не знаю, была ли это очередная лесть и ловушка или же Рик говорил искренне, но я решила не давать ему спуска просто так, иначе и впредь он будет проворачивать подобные штучки.
   - В таком случае я не умею прощать, проваливай. - Я попыталась закрыть дверь. Помешала вклинившаяся нога мага.
   - Выслушай меня, пожалуйста.
   - Какие ты слова знаешь, оказывается: "Пожалуйста" - Язвительно протянула я, продолжая тянуть дверь и одновременно пиная его ногу.
   - Мне нужна твоя помощь.
   От неожиданности я даже ослабила напор и маг, дернувший в этот момент дверь на себя, получил по лбу.
   - Больно-то как. - Простонал он, держась за место ушиба единственной здоровой рукой.
   Я прыснула от смеха.
   - Еще немного и на тебе вообще живого места не останется. - Я отступила в комнату. - Заходи уж, калека. Я тебя слушаю, но учти, у меня на остаток ночи есть свои планы.
   Маг уже открыл было рот, чтобы съязвить, по поводу моей двусмысленной фразы, но подавился остротой натолкнувшись на мой суровый прищур.
   - Ладно, тогда сообщу первую новость, никакие девушки в этом городе за последний год не пропадали. - Он вытянул руку и показал стеклышко. - Я проверил, честно.
   - Жаль. - Мой гениальный план разрушился в один момент. - То есть, здорово конечно, что никто не пропадал. - Попыталась исправиться я. - Но все равно жаль идея была хорошая, чтобы ты об этом не думал.
   - Великолепная, потрясающая! - Наигранно восхитился маг. - Но, увы.
   - Надеюсь, у тебя есть своя не менее потрясающая идея. - Я добавила в голос металла. - Все мои угрозы в силе, пока не вернешь долг дейве, я никуда не иду.
   - Да, у меня есть идея, но как я уже говорил, мне нужна твоя помощь.
   - Излагай.
   - Для начала, еще одна не очень хорошая новость. - Маг почувствовав, что завладел, наконец, моим внимание и его больше не выгоняют, по-хозяйски пройдясь по комнате, уселся на стул. - За последние несколько часов не случилось ничего: ни природных аномалий, ни открытых военных действий. Вообще ничего. Не заметить перекачку энергии из Синего мира они не могли, к тому же я подстраховался и слил эту информацию начальству. Случись стычка с колдуном, даже если бы о ней не говорили открыто должны быть косвенные признаки. Но ничего.
   - Значит, твой план не сработал.
   - Мои планы всегда срабатывают. Просто этот сработал не так, как я планировал. Не представляю, что ждет нас завтра, скорее всего, придется импровизировать по факту. Поэтому я хочу, чтобы ты сделала все возможное, чтобы я прыгнул с Шатки раньше тебя.
   - Ты хочешь перейти грань?!
   - Это единственный выход. - Он покачал головой.
   - Рик, это что очередная уловка, чтобы заставить меня прыгнуть?! Я в твоем плане не услышала слов: дэйва, долг, убить. Ты спрыгнешь и улетишь или переместишься, а я отправлюсь домой?! Я сказала, что никуда не пойду пока ты...
   - Да, да, не верну долг дэйве, я понял. - Перебил меня Рик. - Мой план это учитывает. Повторюсь, мы не знаем, что ждет нас на вершине, так что мне вполне может представиться случай убить, но даже если нет, то дэйва не всемогущая и, переместившись в твой мир, я убегу от долга. Она не сможет меня там достать.
   - Ты во всем этом уверен?
   - Более или менее.
   - В нашей ситуации, более или менее не устраивает.
   - Очень, более или менее.
   - Хорошо, но когда ты вернешься, она потребует свое.
   - По крайней мере, у меня будет гораздо больше времени придумать, как отвязаться от этой чертовой дейвы. - Он улыбнулся, на щеке появилась ямочка. - Или же я не буду возвращаться. Надеюсь у вас не под запретом алкоголь и конфеты. - Рик попытался свести все в шутку.
   Не вышло.
   - Насть, не молчи. Ты согласна сделать, как я предложил, и отказаться от идеи поиска маньяков? - Он поднялся и подошел.
   Конечно, я хотела, чтобы он пошел со мной, вот только причина должна была быть другой, а совсем не бегство от дейвы. Естественно я отдавала себе отчет, что это крайне эгоистично, желать, чтобы он бросил семью, дом, друзей и все что дорого, и ушел со мной из-за меня, но ничего не могла поделать с собой.
   - Нет. - Огласила я свое решение и что-то тяжелое камнем легло на грудь, сдавив ее и мешая нормально дышать, мне совершенно не хотелось этого говорить, но так было надо. - Ночь пора воров и убийц, мы с тобой отправимся на поиски человека достойного смерти, а завтра...
   Договорить мне помешали его губы. Этот поцелуй не походил ни на один из тех, что были раньше, ни прощальный предсмертный, ни мимолетный успокаивающий. Зачем он это сделал?! Мне с таким трудом далось сказать то, чего я не хотела, теперь мне нужно сделать, то, что я не хочу и оттолкнуть его. Но, черт возьми, у меня просто нет уже на это сил.
   - Подожди. - Он прервал поцелуй, но не отошел. - Это важно. - Он глубоко вздохнул, как будто собираясь с силами. - Мой план прыгнуть вместе это уловка, чтобы ты отказалась от своей идеи спасать меня, подвергая опасности себя. - Я дернулась, но он не отпустил меня, крепко сжав плечо. - Подожди, это еще не все. Я не хочу потерять тебя навсегда. Если ты этого хочешь, то готов рискнуть и уйти с тобой, так как я знаю точно, чего хочу я. Ты попала в чужой мир, крутишься в водовороте событий и, наверняка, в твоих глазах я выгляжу героем, хотя это не так. Теперь представь, приключения закончились, нет больше повода для геройства. Ты уверена, что я впишусь в твою повседневную жизнь, и ты не взвоешь через неделю, пожалев, что я поперся за тобой? Я хочу, чтобы ты очень хорошо подумала и ответила, чего действительно хочешь ты. - Рик смотрел прямо в глаза, ожидая ответа.
   - Я хочу быть с тобой. - Сказав это, я почувствовала облегчение, может мое несчастное сердечко, наконец, сбросило с себя тяжесть неминуемой разлуки и предчувствие одинокой тоски.
   - Значит рискнем. Теперь ложись и немного поспи, завтра тяжелый день.
   - А ты? - Мне не хотелось его отпускать.
   - Мне кое-что еще нужно сделать.
   - Опять хитришь? - Я насторожено на него посмотрела.
   - Не с тобой. Хочу попытаться раздобыть еще информации о закрытие, открытие и замыкание граней. Может, удастся не просто сбежать, а переломить ситуацию в свою сторону.
   - Ладно, поверю. - Я подавила зевок. Время уже было за полночь, за всеми этими разговорами я не заметила, как устала. - Проваливай куда хочешь. - Я снисходительно махнула рукой.
   - Язва. - Маг рассмеялся и, поцеловав на прощание, ушел.
  

***

  
   Зной. Солнце - беспощадный инквизитор, пытало которые сутки подряд, выжигая остатки разума, лишая сил и воли. Каждый в отряде уже был готов на что угодно, ради маленького клочка тени. Но на сотни километров вокруг был только песок и солнце.
   Самое таинственное место - пустыня Рхат. Когда-то она была зеленым плодородным краем, населенным людьми древней цивилизации обладающей великими знаниями. И не было им равных, ни в этом мире, ни в каком либо другом. Они стремительно развивались, покоряя пространство и время, пока в один день не случилась катастрофа. В древних записях ее называют карой Богов. Огромный огненный шар, прилетевший с неба, в один миг уничтожил великий народ и все, что он создал, погребя под толстым слоем песка все секреты, оставив лишь смутные воспоминания о былом величии. Пустыня была единственным местом свободным от волшебства. На ее территории были одинаково бесполезны как колдовство, так и магия. Песок - верный страж на протяжении многих веков хранил великие тайны. Еще ни одному смельчаку, отправившемуся на поиски древних артефактов не удалось покорить пустыню, и вернутся обратно.
   - Тельфаиз, люди измучены, запасы еды и воды подходят к концу. Пока не стало слишком поздно нужно возвращаться обратно.
   - Глупый младший брат. Неужели ты до сих пор не понял, что я всегда иду до конца, чего бы мне это не стоило.
   - Зачем? Весь мир и так у твоих ног. Ответь, ради чего ты подвергаешь опасности свою жизнь и жизнь преданных тебе людей. Ради чего ты так рискуешь?
   - Тельхафон, скажи, сколько мне лет?
   - Сорок пять. - Тельхафона удивил странный вопрос брата.
   - Я воюю с пятнадцати лет. Большая часть моей жизни была посвящена одной цели - получить власть. Я почти достиг ее, но как долго я смогу насладится ей, прежде чем стану дряхлым стариком, либо получу нож в спину от кого-нибудь из тех, кому доверяю. - Он с горечью взглянул на брата. - Где-то там, под толщей песка спрятан секрет вечной жизни. И я найду его.
   Закончив разговор, Тельфаиз скомандовал подъем. Отряд отправился дальше.
   Путешествие продолжалось тридцать шесть дней. От отряда в двадцать человек осталось пятеро. Но они дошли. Посреди знойной пустыни раскинулся оазис. Среди тропических деревьев порхали неведомые птицы, сочные крупные плоды сами падали путникам в руки и утоляли голод и жажду. Животные, привлеченные любопытством, безбоязненно подходили знакомиться со странниками. В самом центре сказочного великолепия, окруженный густыми зарослями возвышался дворец. Время было не властно над ним. Все его убранство оставалось в первозданном виде, не тронутое тленом. Путники переходили из залы в залу, обследую каждый сантиметр в поисках артефактов. За одной из дверей их ждал сюрприз. Посреди комнаты стоял накрытый стол, а за ним сидели люди, застывшие в разных позах. Кто-то поднял бокал и собирался сказать тост, кто-то наткнул кусочек мяса на вилку и так и не донес до рта. Их было четырнадцать человек. Четырнадцать застывших фигур, продолжавших на протяжении многих веков свой пир.
   - Что с ними? - Тельхафон дотронулся до руки обездвиженной девушки сидящей среди всех за столом. Ее кожа была холодной.
   - Похоже они мертвы. - Тельфаиз обошел комнату по кругу, внимательно осмотрев. - Но что-то держит их тела и не дает разлагаться. Не смей!
   Солдат одернул руку, оставив попытку снять кольцо с пальца, сидящего за столом мужчины.
   Тельфаиз нутром чувствовал, что именно сейчас его цель близка как никогда. Его размышления прервал полный ужаса вопль одного из солдат. Повернувшись, Тельфаиз увидел соратника, указывающего на одну из фигур, молодого юноши. Фигура встала со стула, на его лице играла улыбка безумца.
   - Гости. - Юноша подошел к перепуганному солдату, не переставая улыбаться, обнял, чуть не доведя до обморока храброго война. - Я вас не звал.
   - Кто ты? - Привлек внимание безумца Тельфаиз.
   Тот выпустил из объятий солдата и повернулся.
   - Кват. - Представился юноша. - А это моя семья. - Он обошел по кругу и назвал по имени всех сидящих. - Что привело вас ко мне?
   - Я ищу одну вещь. - Ответил Тельфаиз.
   Услышав это, юноша рассмеялся гомерическим смехом.
   - Эту? - Безумец поднял руку, растопырив пальцы, показал кольцо с крупным черным камнем.
   Тельфаиз узнал его, именно это кольцо давало вечную жизнь, но его нельзя было просто так снять, лишь добровольно передать человеку, готовому принять сию ношу вечной жизни.
   - Ты отдашь мне его? - Тельфаиз решил играть в открытую.
   - Может быть. - На этих словах юноша расплакался. - Посмотри, это все, что было дорого мне: моя мать, отец, сестра, друзья. Они все погибли, а я остался жить. Я много веков потратил, пытаясь оживить их, подарить им вечную жизнь, но все что смог это сохранить их тела. Вечная жизнь - это проклятье. Если бы я мог, то давно снял кольцо и ушел к ним, в мир мертвых. Но разве я имею права обрекать кого-то еще на эти муки.
   - Почему ты не ушел? Почему не попробовал жить в другом месте, завести другую семью. - Прервал его стенания Тельхафон. - Жить среди людей в другом мире?
   - Мне не нужен другой мир, мне нужен только мой, но он был разрушен. - Юноша перестал плакать. - Пойдемте в другую комнату, не будем портить им аппетит грустными разговорами. - Безумец подошел к пожилой женщине и поцеловал ее в щеку. - Мама я скоро вернусь.
   Кват провел их по коридорам и вывел к сокровищнице полной фантастических артефактов и драгоценностей.
   - Можете взять, все что хотите, занять любые комнаты, жить сколько угодно и уйти, когда посчитаете нужным. - Юноша прикрыл глаза, казалось, что вот-вот и он уснет, тонкая струйка слюны текла из приоткрытого рта. Он стал безучастным и апатичным. - Но кольцо не отдам, это будет слишком жестоко с моей стороны. - Еле волоча ногами, Кват ушел, оставив путникам на разграбление сокровища своей некогда великой цивилизации.
   Каждый вечер на протяжении пяти дней Тельфаиз находил юношу в обеденном зале и вел беседы, убеждая отдать кольцо.
  

***

  
   Рик закрыл фолиант, и устало потер глаза. Одной загадкой стало меньше. Раскрыт секрет долголетия колдуна. К сожалению, оставался главный вопрос, как закрыть грань навсегда, и верна ли его теория о частички последнего иноземца, вложенной в бряклю при прыжке.
   Действие обезболивающего заклинания ослабло, ноющая боль в руке мешала сосредоточиться. Рик подавил желание пойти разбудить Настю. Удивительно, какой терапевтический эффект на него оказывал взгляд ее умных глаз. Вот уже несколько недель он не уставал поражаться самому себе. Столько лет он отгораживался от чужих чувств и проблем, вырабатывая в себе здоровый цинизм. Но стоило в его жизни появиться странной девушке из другого мира, как все перевернулось с ног на голову, собственные интересы отошли на второй план. И вот он носится как не в себе по странам с переломанными ребрами, возвращается с того света, потому, что ему не все равно останется ли она в живых или станет разменной монетой в играх колдуна. В его жизни были другие девушки, не менее привлекательные и интересные, но никогда он не испытывал потребности знать, что на самом деле творится в их душе, он сознательно ставил ментальные щиты отгораживаясь от их эмоций. Зачем знать? Чтобы чувствовать вину, за то, что не можешь ответить с той же силой или разочарование от угасания? Так было проще.
   Но не теперь. По большому счету магу ничего не стоило взломать эмпатическую защиту амулета, рассчитанную на общенаправленный сигнал, а не на конкретный ментальный удар, конкретного мага. Всего лишь небольшое усилие и он может, точно узнать, чем продиктовано ее желание, чтобы он пошел с ней. Жалостью? Желанием помочь? Или все-таки чем-то другим? С нее станется признаться в любви, чтобы спасти, отдать последнее, пожертвовать собой. Маленькая храбрая девчонка с огромным добрым сердцем, честная открытая, глоток свежего воздуха в его жизни эмпата наполненной интригами, ложью и лукавством. Слишком хорошая, чтобы быть настоящей. Проверить ее честность очень просто, но если она такая, какая она есть, и нет никой червоточины и подвоха, а он сломает ее защиту, то навсегда потеряет доверие, вероятно, самой лучшей девушки в нескольких мирах.
   От размышлений мага отвлекло еле слышное поскребывание в дверь. Рик в мгновение переместился и осторожно приоткрыл ее. За порогом стояла Веста и приветливо улыбалась.
   - Привет, братишка.
   Честно сказать от столь наглого появления сестрички маг опешил.
   - Чего надо?- Рик не менее добродушно улыбнулся в ответ, передразнивая сестру, но, не переставая сверлить ее холодным взглядом.
   - Я пришла вернуть долг.
   - Я тебе не занимал.
   - Рик, зайка, не вредничай, ты не дал меня убить своему другу психопату, я пришла, чтобы помочь тебе по родственному, от всего сердца.
   - Веста, солнышко, не надо путать то, что я не дал тебя убить с нормальными родственными отношениями. Проваливай или говори, что на самом деле тебе надо.
   - Хорошо. - Лживая улыбка, наконец, сползла с ее лица. - Мне нужен сообщник, моих ты всех поубивал на пару со своим ненормальным дружком.
   -Не интересует. - Маг попытался захлопнуть дверь.
   - Постой. - Веста ловко обошла его и змеей проникла в комнату. - Пойдем со мной, и ты узнаешь, как закрыть грань.
   Маг на секунду задумался. Сестричка никогда не отличалась честностью и сейчас вполне могла обманывать.
   - Сними амулет и я пойду с тобой. - Выдвинул условие Рик.
   - Придурок. - Веста скорчила недовольную мину. - Совсем крыша поехала, людям окончательно разучился доверять. Нет уж, я сниму, а ты устроишь мне разрыв сердца от страха.
   - Тогда проваливай. - Рик указал на открытую дверь.
   - Подавись. - Девушка со злостью сдернула браслет с руки.
   Маг сразу почувствовал смесь ненависти и страха. Механизм лжи состоит из двух этапов, сокрытия истинных эмоция и имитация ложных. Веста проявляла внешние признаки агрессии и гнева, прикрывая ими страх, улыбка и напускное дружелюбие скрывали ненависть. Когда человек лжет, он подсознательно боится быть разоблаченным, и, естественно, будет испытывать страх. Но также Веста могла бояться отказа в помощи. Каждая эмоция имеет миллион оттенков, распознать чего конкретно боится человек довольно сложно. Ложь зачастую сопровождается примитивным удовольствием или же стыдом за обман, а также превосходство над обманутым. Этот спектр у Весты отсутствовал.
   - Доволен, теперь ты пойдешь? - Веста поджала губы и злобно сверкала глазами.
   - Нет.
   На этих словах страх Весты усилился, подтверждая ее невиновность. Нет, она не лгала, она действительно нуждалась в помощи и самое странное, что хотела помочь, это было чересчур не типично для его сестры.
   - Ты что совсем нюх потерял. - Возмутилась она.
   - Ну, пойдем. - Оставлять Настю без присмотра не хотелось, но и красть у нее целый час сна было не гуманно.
   Сестричка демонстративно надела браслет обратно, правда перед этим Рик успел почувствовать облегчение, которое она испытала после его согласия.
   Они вышли никем не замеченные из гостиницы. Город спал, омытые ночным дождем улицы приветствовали тишиной и утренней прохладой. Веста подвела брата к арке перемещения и ввела координаты. Рик внимательно следил за ее манипуляциями и был ни мало удивлен.
   Пройдя через арку, маг оказался на пороге собственного дома. Веста по-хозяйски подошла и открыла дверь, невесть откуда взявшимся у нее ключом.
   - У мамы взяла. - Ответила она на немой вопрос брата. - Сказала, что ты попросил цветочки полить.
   - У меня нет цветочков. - Рик последовал за сестрой в дом.
   Филармон поддерживал жилище в относительном порядке, но, несмотря на то, что по дому не летали клока пыли, чувствовалось, что хозяина давно не было.
   - Я тут твою почту из ящика достала, а то уже не помещалось. - Веста указала на журнальный столик заваленный бумагами.
   Маг подошел и перебрал накопившуюся за месяц корреспонденцию, не обнаружив ничего интересного.
   - Идем. - Сестра уже поднималась на второй этаж. - Кстати, что с твоей рукой?
   - За обедом слишком активно махал ложкой, вывихнул. - Съязвил маг. - Просто семейная идиллия, какая-то. Заботливая сестричка разгуливает по моему дому, как по-своему. Надо замки менять, а лучше переехать.
   Проигнорировав недовольство брата Веста с торжествующим видом открыла дверь в спальню и с удовольствием насладилась столь редкой возможностью полюбоваться на обескураженного Рика.
   Рик даже не пытался скрыть удивления и недоумения. В его кровати лежала женщина. Точнее бездыханное тело женщины. Длинные каштановые волосы разметались по подушке, руки вытянуты вдоль тела, глаза сомкнуты и никаких признаков жизни.
   - Кто это? - Рик подошел ближе продолжая рассматривать незваную гостью в своей постели.
   Не больше тридцати, высокий лоб и отточенные, аристократичные черты лица, ее можно смело назвать красавицей.
   - Никого не напоминает? - Веста стояла рядом торжествующе улыбалась. - Это мамуля твоего шизанутого дружка. Я украла спящую красавицу у Тельфаиза.
   - Чудненько. - Рик задумчиво кивнул головой. - Теперь ясно, почему колдун пошел на конфликт с Тиеном, так как знал, что шантажировать ему больше нечем. Как тебе это удалось?
   - У тебя свои секреты у меня свои. - Отмахнулась от вопроса девушка. - Хватит болтать, лучше оживи ее.
   - Без тебя знаю, что лучше, а что хуже. - Огрызнулся маг.
   Нащупав ментально еле теплящееся сознание женщины, маг потянул за тонкую ниточку - желания жить. Она глубоко вздохнула и открыла глаза.
   - Здравствуйте леди Реана. - Маг учтиво поклонился.
   Девушка сосредоточенным серьезным взглядом посмотрела на мага и на окружающую обстановку.
   - Где Тиен?- Голос у нее был приятный бархатистый, во взгляде читалась не скрываемая тревога.
   - Не хочешь поучаствовать в объяснении - Рик обратился к сестре.
   Та отрицательно мотнув головой, с любопытством пожирая глазами гостью из прошлого, свалив на брата тяжелое бремя объяснений разбуженной женщине, почему муж не пришел за ней и что ее сын угадил непонятно куда.
   Тяжело вздохнув, маг собрался с мыслями.
   - Меня зовут Родерик, сейчас 2012 год, а двадцать два года назад я нашел вашего сына Тиена в ледяной пещере Аталона и случайно вывел из анабиоза. - Леди внимательно слушала не перебивая, от ее серьезного взгляда магу было не по себе. - Тиен вырос, сейчас ему двадцать девять лет и так получилось, - Маг помедлил, подбирая слова. - Что вчера, вступив в схватку с вернувшимся из межгранья Тельфаизом, - услышав имя врага женщина еще больше нахмурилась, - Тиен упал с Шатки и переместился в Синий Мир. Сейчас нам очень нужна Ваша помощь. Скажите, как Тигу удалось закрыть грань, да еще и запереть колдуна?
   Она некоторое время сверлила мага тяжелым взглядом, прежде чем ответить.
   - То есть ты хочешь сказать, что я пролежала больше пятисот лет, мой муж так и не вернулся за мной, а мой сын вырос и даже стал старше меня?
   - Зрите в корень леди. - Развел руками Рик. - Так Вы нам поможете с закрытием грани?
   - Для начала хватит выкать. - Реана поднялась с постели, потянулась, разминая мышцы. - Во-вторых, я вижу вас в первый раз, с чего я должна что-то говорить и помогать, может вы приспешники Тельфаиза.
   - Твоя идея ее оживить, ты и доказывай нашу невиновность, а я пока схожу за Настей. - Бросил Рик к сестре и хотел переместиться.
   - Ее там уже нет. - Веста скорчила виноватую мордашку.
   - ?!
   - Минут через пятнадцать, после того, как я тебя вывела из гостиницы, явилась доблестная группа захвата "ГРОБ" и забрала ее.
   - Дрянь. - Бросил маг сквозь зубы, сдерживаясь с трудом, чтобы не ударить сестру.
   - Ты не понимаешь, у них был приказ не оставлять тебя в живых, я спасла тебе жизнь. - Веста нервно сглотнула и под злым взглядом брата отступила назад. - Сейчас рядом с этой девушкой находиться опасно.
   - Это ты не понимаешь. - Вид абсолютно спокойного Рика, вызывал ужас у сестры. - Сейчас тебе находиться рядом со мной опасно.
   - Послушай меня, Правитель Рольд никогда не оставил бы тебя в живых, он выгреб твоими руками все горячие каштаны: нашел девушку, выманил из убежища Тельфаиза. Ему осталось собрать сливки, а именно заключить сделку с опальным колдуном. - Веста спешила выложить свои доводы пока "абсолютно спокойный" братец ее не прибил в сердцах. - Рольд хочет предложить Тельфаизу девушку в придачу с возможностью перейти в Синий Мир и делать там все что угодно в обмен на кольцо бессмертия. Но у Рольда все равно ничего не получится, ОН не выпустит ее из нашего мира. Слышишь, Рик, с ней ничего не случится, а вот тем, кто будет рядом с ней, не поздоровиться.
   - Кто такой ОН. - Рик вычленил из оправданий сестры основное. Сделал шаг и угрожающе навис над ней, сдерживаясь из последних сил.
   - Я не знаю, ОН называет себя Баалхам. Он может прийти только ночью, в виде отражения в зеркале, иногда он говорит со мной, но иногда как будто вселяется в меня и двигает моим телом, управляет мыслями. Ему нужна была именно девушка, не знаю зачем, но еще ему нужен какой-то нож, который Тельфаиз вывез из пустыни Рхат, для этого Баалхам манипулируя теми, до кого мог дотянуться открыл грань, высвободил колдуна, выманил Настю. Но у Тельфаиза не оказалось ножа, его вместе с остальными артефактами выкрал Тиг. Узнав это, Баалхам управляя мной, выкрал тело Реаны. Ты знаешь, где Тиг спрятал, то, что украл у Тельфаиза? - Веста повернулась к Реане.
   - Знаю. Он забрал их в Синий Мир. - Леди внимательно следила за разговором.
   - Это хорошо. - Рик оставив в стороне гнев начал интенсивно думать. - Значит, таинственному некто для, пока неизвестных нам целей, нужен нож. И нужен он ему не где-то, а именно здесь иначе он не стал бы тащить Настю в наш мир. Таинственный злодей, по твоим словам сестренка, не хочет выпускать Настю обратно, следовательно, нужно во чтобы то ни стало, отправить ее домой и максимально усложнить ему жизнь, желательно еще закрыть грань, что бы сломать планы всем остальным жаждущим власти. - Рик покосился на внимательно следящую за его рассуждениями Реану. - Так, вы дамы делайте, все что хотите, чувствуйте себя как дома, а я вдруг осознал, что сильно соскучился по Тельфаизу.
   И снова Рику не дали переместится, на этот раз его схватила за руку Реана.
   - Я пойду с тобой.
   - Мне обуза не нужна, тем более я могу переместить только себя.
   - Это еще надо посмотреть, кто кому обузой будет. - Реана пренебрежительно хмыкнула. - Я в состоянии сама переместится, к тому же у меня тоже есть острое желание пообщаться со старым знакомым. - Молодая женщина злобно улыбнулась. - Координаты говори.
   Мама Тиена нравилась Рику все больше, чувствовалась в ней какая-то сила и решительность, вызывающие уважение. Ей сложно было отказать, и маг сообщил координаты перемещения.
   - А мне что делать? - Веста была растеряна.
   - Ты все, что могла уже сделала. - Рик выстроил портал, готовясь к перемещению. - Поливай цветочки.
   В этот раз путь к замку занял гораздо меньше времени, не было никакого тумана или иных препятствий.
   Занятый сборами Тельфаиз был немало удивлен нежданными гостями.
   - О, мой неудавшийся союзник и старый враг пришли пожелать мне удачи на новом месте. - Тельфаиз приветственно помахал рукой, не отвлекаясь от сборов.
   - Кто такой Баалхам? - Не разводя церемоний, приступил к главному Рик.
   - Я не ошибся в тебе мальчик. Уже и до этого докопался. А вот ее ты зря оживил - Колдун показал взглядом на Реану. - Вам повезло, у меня есть немного времени, и прекрасное настроение, так что так уж и быть расскажу вам сказочку на прощание. - Вытряхнув в походный рюкзак содержимое резной шкатулки, колдун уселся на диван. - Помимо Синего Мира и нашего Зеленого Мира, существуют еще миры. В свое время, мы, я имею в виду колдунов, тесно сотрудничали с жителями одного из них - Фиолетового Мира, именно оттуда родом наши любимые питомцы: оборотни, упыри, вурдалаки и прочие зверюшки. В Фиолетовом Мире безраздельно правил Баалхам именно с ним у нас был заключен договор. В обмен на нежить он получал часть добытых ими людских предсмертных эманаций. Все бы ничего, но из-за постоянной эмиграции нежити из Фиолетового Мира и все этой перекачки энергии был нарушен энергетический баланс и мир Баалхама начал разрушаться, для поддержания жизни ему требовалось все больше энергии, которую он, естественно требовал от нас. Тогда мы разорвали договор. Повоевали немного. Сильный оказался соперник, кровищи было, жуть. - Колдун весело улыбнулся и передернул плечами. - В общем, заточили Баалхама в темницу, а грань закрыли, от греха подальше, тем более что зверята прекрасно размножались и здесь, так что свежий приток был не особо нужен. Упуская годы моего победоносного шествия по миру и века заточения в межгранье, по вине твоего муженька - Колдун злостно сверкнул глазами в сторону девушки. - Сразу приступлю к рассказу о том, что после того как я наконец выбрался, моему удивлению не было предела, когда я узнал, что благодарить за освобождение я должен Баалхама. Ему, оказывается, удалось выбраться из темницы, и теперь он жаждет открыть грань и переселится вместе со своими подданными в более благополучный мир. Так как грань закрыта, он не может обрушить на нас всю мощь, но может являться бесплотным духом, перемещаясь по зеркалам, и человеческим телам, захватывая и руководя ими, но силен он только ночью. Так как я не последняя скотина и не желаю гибели родному мирку, я хотел отправить Анастасию, которая позарез нужна Баалхаму для открытия грани, домой и заодно набравшись сил сбросить влияние потустороннего негодяя. Второе мне удалось, а вот с первым ты спутал мне все планы. - Колдун укоризненно посмотрел на Рика.
   - Не строй из себя альтруиста, если бы ты просто хотел ее отправить это одно, но ты, сам хотел замкнуть грань и вернуть власть.
   - Не без этого. - Не стал отпираться колдун. - Я должен был получить, что-то взамен спасения этого мира. В любом случае, это уже не имеет значения. Я намерен воспользоваться моментом и свалить отсюда, пока есть возможность, как я понял в Синем Мире Баалхам еще слабее, чем в нашем и там в ближайшем будущем будет поспокойнее. - Колдун поднялся, всем видом показывая, что разговор окончен.
   - Скажи, как Баалхам собирается открыть грань и, причем здесь Настя? Почему он до сих пор не пришел ко мне? Я все это время был к ней гораздо ближе всех.
   - Сколько вопросов. - Колдун поднял рюкзак и забросил за спину. - Я понятия не имею, причем здесь девушка, знаю только, что ему нужен был какой-то нож. К тебе он не пришел, из-за того, что сначала ты играл слишком малозначительную роль, а потом просто не смог, на тебе появилась печать дэйвы. Баалхам не может подчинить ее собственность, тебе повезло мальчик. Хотя... - Тельфаиз помахал на прощание, - счастливо оставаться, - и исчез.
   - Стой, старый интриган. - Выкрикнул маг в пустоту, колдун уже переместился.
   - Ты что должен дэйве?! - Реана искоса смотрела на мага.
   - Ну, да. - Рик схватил оставленную еще вчера, сумку с боеприпасами и сунув стоящую на столе шкатулку со слитой силой, не тратя время на разговоры отправился на выход.
   - Как ты в это угодил?! - Реана ни на шаг не отставала.
   - Всего лишь умер и воскрес. - Маг перешел на бег.
   - Куда мы бежим?
   - На Шатку. Хватит вопросов, не сбивай дыхание. - Его мало волновало, способна ли пролежавшая без сознания более полтысячи лет женщина бежать со скоростью тренированного мужчины. Главное не опоздать.
   Сохранять хладнокровие, становилось все сложнее, но времени на самобичевание и посыпание головы пеплом не было. Как-нибудь потом он обязательно сделает сам себе выговор за то, что оставил ее одну, что не разглядел более сильного противника и главного кукловода, но не теперь. Задвинув подальше тревогу, Рик не тратил время на выбор маршрута и скорости, позволив телу и заложенным в нем инстинктам действовать самим. Сейчас главное перейти за границу территории свободной от магии. Голова оставалась ясной, разум не замутненным, появилось время на обдумывание плана дальнейших действий в связи с открывшимися обстоятельствами.
  

***

   Открыла глаза, мне стоило больших усилий, чтобы не заорать. Засыпала я в гостиничном номере, а проснулась в тюремной камере. Серый каменный мешок с узкой щелью окна, жесткие деревянные нары и массивная запертая дверь.
   Жутко болела голова, и немного двоилось в глазах. Я сглотнула, безумно хотелось пить. С трудом передвигая ватными ногами, я доползла до двери и постучала.
   - Эй, люди. - Вместо крика получилось шипение.
   Мои действия привлекли внимание и вскоре дверь открылась. Бросив пренебрежительный взгляд, охранник поставил поднос с едой на пол, не сказав ни слова, ушел, вновь заперев меня.
   Я жадно припала к воде, выпила всю кружку залпом, на еду не польстилась. Меня подташнивало, голова кружилась. Я легла обратно на нары, пытаясь собрать мысли в кучу. Выходит меня отравили, усыпили и похитили. Надеюсь с Риком все в порядке, он скоро вытащит меня отсюда.
   Прошло не меньше часа, в голове начало проясняться, когда дверь вновь открылась, мое уединение нарушил гость. Это был мужчина средних лет. Я соизволила принять вертикальное положение и приготовилась получить очередной пинок судьбы. Но тот снисходительно улыбнулся.
   - Не стоит меня бояться.
   Я продолжала молча смотреть на него исподлобья.
   - Позвольте представиться, тур-Мартис, начальник Тайной Полиции Тантаии. - Он учтиво кивнул. - Сейчас мы с Вами Анастасия отправляемся на Шатку для завершения Вашего путешествия.
   - Где Рик?
   Тур-Мартис искренне удивился.
   - Агент Кирк? Вероятно дома. - Ответил он после небольшого раздумья. - Отдыхает после удачно выполненного задания.
   Я не поверила ни одному его слову, хотя где-то глубоко внутри, маленький червячок сомнения подгрызал мою уверенность, неужели Рик опять схитрил и сделал по-своему.
   - Вставайте и идемте со мной, Анастасия, не заставляйте применять силу.
   Упрямиться было бесполезно, это могло его только разозлить и меня бы просто поволокли, связав или еще как-то лишив свободы.
   Я встала и последовала за ним. Он шел впереди меня, позади, преграждал пути к отступлению уже знакомый охранник. Мы поднялись по узкой лестнице из подвального помещения. Прошли по коридорам в небольшую комнату без мебели, с нарисованным на полу кругом. Через минуту в комнату вошел еще один мужчина с копной рыжих волос. Он, скользнув по мне взглядом, как по пустому месту, протянул тур-Мартису бряклю, которую начальник полиции незамедлительно надел на меня. Дальше была яркая вспышка света, и мы вчетвером оказались на Шатке, где нас уже ждал довольно ухмыляющийся Тельфаиз.
   - Мы выполнили Ваше условие, достопочтимый Тельфаиз, извольте выполнить мое. - Рыжеволосый сделал шаг по направлению к колдуну и протянул руку.
   - Для начала, Рольд, дай мне бряклю и вырви у нее при мне волос.
   Правитель махнул рукой, давая распоряжение тер-Мартису, тот снял бряклю и выдрал у меня клок волос, заставив взвыть от неожиданности. Все это было отдано Рольду, а через него и колдуну. На губах Тельфаиза играла гаденькая улыбка, когда он заменил содержимое амулета. Я не переставала оглядываться, надеясь, что вот-вот появится Рик. Что все, что сейчас происходит, он давным-давно предугадал, просчитал, и скоро выскочит как чертик из табакерки, прекратит это безобразие.
   - Теперь подходи с девушкой. - Тельфаиз встал на краю обрыва. - Произведем обмен.
   Рольд больно сдавил мое плечо и бесцеремонно потащил к обрыву. Где-то краешком сознания промелькнула мысль: "Синяки останутся". Основная работа моего мозга была направлена, на то, что Рик все не появляется и похоже выкручиваться надо самой. Но как?! Физическое превосходство не на моей стороне, тузов в рукаве никаких нет. Ситуация выглядела крайне странно. Создавалось впечатление, что колдун не собирается замыкать грань, он хочет ее закрыть, переместившись на ПМЖ в наш мир.
   - Я никуда не пойду. - Заорала я, упершись ногами в землю. Это на некоторое время обескуражило моих врагов и замедлило приближение к обрыву.
   - Не дури, девочка. - Тельфаиз снисходительно свел брови домком. - Еще минута и ты окажешься дома.
   - Тебя никто не спрашивает, пойдешь ты или нет. - Правитель еще сильнее сдавил руку и практически волоком потащил к колдуну.
   Не оставалось ничего, как кричать и извиваться, всячески мешая Рольду. Все мои действия вызвали лишь небольшую заминку и ярость правителя, он даже пнул меня пару раз для скорости. Было жутко больно и мерзко. На меня надели бряклю. За одну руку, нещадно сдавливая, держал Рольд, крепко прижимая к себе, в другую вцепился колдун. Я чувствовала себя эстафетной палочкой в момент передачи, но ничего не могла поделать. Маг так и не появился. Тревога прогрызла, наконец, дыру и вырвалась наружу: "Они его убили". Злость придала сил, невероятным образом мне удалось вырваться, оставив в руках врагов оторванные рукава рубашки. Конечно, мне не дали далеко убежать. Охранник, топтавшийся неподалеку, подсечкой свалил меня и рывком за шиворот поднял, чуть не задушив при этом. Я готовилась к борьбе, но произошло странное. Охранник изящным движением руки извлек из кармана, нечто искрящееся, и накинул на меня сверху, обездвижив. Единственное, что я могла, это дышать и моргать. Требование отдать пленницу, охранник проигнорировал.
   - Самонадеянная вошь. - Охранник, сплюнув на землю, щелкнул пальцами и тер-Мартис взорвался изнутри, разлетевшись мясным фаршем.
   Запах теплой человеческой крови и ливера, кажется, несколько кусочков попало на меня, тотчас накатила тошнота.
   - Но как, ты же...только ночью. - Тельфаиз выглядел напуганным, он сделал шаг назад, надеясь на спасительный прыжок, но был остановлен еще одним щелчком, зависнув беспомощно болтая руками и ногами, над пропастью.
   - За то, что пошел против моей воли, - голос охранника мало походил на человеческий, он скорее был схож со звериным рыком, который по стечению обстоятельств сложился в слова, - я обреку тебя на вечные муки, раз не могу убить.
   Правитель Рольд, воспользовавшись, тем, что на него не обращают внимания, потянулся к кольцу перемещения.
   - Ты же лишь, глупец, алчущий вечной жизни. - Глаза охранника стали сплошного сиреневого цвета. - Ты умрешь мгновенно.
   Одержимый охранник вновь щелкнул пальцами. Тело Правителя скрутилось как выжимаемое белье, послышался хруст костей, глаза вылезли из орбит, из носа и ушей потекли струйки крови. Не знаю, наверное, только сдерживающее заклинание удержало меня от рвоты, но сохранять рассудок и сознание станови все труднее.
   - Здравствуй, Настюша. - Монстр обратил на меня свое внимание.
   - Ненавижу, когда меня называют Настюшей. - Я всеми силами старалась не показать как мне страшно.
   - Храбрая. Видно безрассудная смелость у тауров в крови. Наконец, мы встретились, ты заставила меня ждать.
   Договорить он не успел, так как раздался свистящий звук и его сердце пронзил деревянный кол. Гримаса удивления на лице монстра крайне меня порадовала, но не долго. Охранник вытащил кол и, оскалившись, повернулся к источнику неприятностей, получив в тот же миг гранату с серебряными осколками и святой водой в лицо. Его кожа покрылась волдырями, задымилась и стала облезать клоками, но монстр по-прежнему оставался на ногах.
   - Кто, наконец, соизволил явиться?! - Монстр внимательно обвел взглядом окружающий пейзаж.
   Кто-то невидимый провел рукой, едва касаясь спины вдоль позвоночника. Путы, удерживавшие меня, спали.
   - Уходи, пока я его отвлекаю. - Прошептал невидимый Рик, незаметно надев мне на палец кольцо перемещения.
   Мгновение, и уже совершенно с другой стороны в монстра полетел еще один кол, от которого одержимый отмахнулся как от досадливой мухи.
   - Привет, Баалхам. - Маг вновь переместился, сбивая с толку. - Не могу сказать, что приятно познакомиться. - В чудовище полетела граната с кусочками серебра, от которой, он, впрочем, без усилий увернулся.
   Пока Баалхам не смотрел в мою сторону, я повернула кольцо, но перемещения не произошло, вероятно, монстр блокировал эфир.
   - Не трать сил зря, меня не убьешь этими игрушками.
   - Может, поделишься секретом, чем тебя можно убить?
   Баалхам, хлопнул в ладоши, и скрытый пологом невидимости маг предстал воплоти. За спиной монстра я подняла руку и показала магу кольцо, отрицательно помотав головой. Он едва заметно кивнул, обозначая, что понял меня и ободряюще улыбнулся, вселяя надежду на хэпи-энд.
   Рик не спешил сдаваться и запустил в чудовище сноп жалящих, смертельно опасных искр. Они отлетели, не причинив одержимому охраннику особого вреда. В следующее мгновение, монстр в очередной раз щелкнул пальцами. Моя надежда растаяла, а сердце замерло, отказываясь биться от ужаса. Маг повис в метре над землей, без возможности пошевелится.
   - Это, чтобы не досаждал мне. - Монстр смотрел на развешенных врагов тяжелым взглядом. - Не бойся, я не буду тебя убивать, не хочу лишать дэйву удовольствия, а то замучает потом нытьем. Повиси пока.
   Я застыла, продолжая изображать связанную жертву.
   Переплетя пальцы, Баалхам выкрикнул заклинание, воздух рядом с ним начал сгущаться, из образовавшегося портала вышла Веста. Девушка смотрела прямо перед собой мутными ничего невидящими глазами.
   - Иди, найди нож тауров. - Между их глазами пробежала искра, пощечиной ударившая девушку, Веста пошатнулась, но взгляд не отвела. - Если кто-то будет тебе мешать, убей его. - Еще одна искра. - Повтори.
   - Найти нож тауров, убить всех кто мешает. - Монотонно повторила девушка.
   - Иди. - Приказал Баалхам.
   Покорно повинуясь, Веста без страха прыгнула со скалы.
   - Мы пока подождем ее, Настюша. - Монстр подошел ко мне и обдал зловонным дыханием, мертвечины, вызвав тем самым очередной приступ тошноты. - Твой замок, Тельфаиз, вполне сойдет для временного пристанища.
   - Не так скоро. - Бархатистый женский голос, заставил монстра обернуться. - Ваде малум домини дэ. - Выставив обе ладони вперед и зажмурившись, невысокая хрупкая девушка с длинными волосами, заплетенными в косу, читала нараспев заклинание. - Редире эд инфернум тэ генуит...
   Из тела охранника стали вылетать маленькие черные сгустки, напоминающие мух, они клубились вокруг, тело мужчины била мелкая дрожь, оно, то приподнималось, то с силой билось о землю. На последних словах магички сгустки распались и с шелестом ушли в землю, а тело охранника опало безжизненной оболочкой.
   Закончив, девушка открыла глаза и согнулась пополам, глубоко и часто дыша, как после быстрого бега.
   Заклятия, наведенные одержимым охранником, распались. Рик спланировав, аккуратно приземлился на землю, не умеющий летать Тельфаиз, беспомощно вращая руками, улетел вниз. Ему все-таки удалось переместиться в наш мир, вот только на правах туриста, а не единственного хозяина прохода между мирами.
   От пережитого в очередной раз стресса, я, вероятно, на время выпала из реальности. Когда очнулась, рядом стоял Рик и, тревожно, заглядывал в глаза, одновременно проверяя на целостность мои кости. В общем-то, болевые ощущения от прикосновения к плечу вывели меня из ступора.
   - Ты в порядке? Что они тебе сделали?
   - Я в порядке. - Погладив пострадавшее плечо, я выдавила из себя улыбку. - Ерунда, пара синяков. Мы с тобой можем клуб по интересам организовывать, назовем "Однорукие герои".
   - Умница. - Рик не скрывая облегченного вздоха, улыбнулся в ответ, самой моей любимой, из его арсенала, улыбкой. - Потерпи немного, скоро все закончится. Маг крепко держал меня за руку, как будто боялся, что меня снова кто-нибудь умыкнет у него.
   Отдышавшись, подошла миниатюрная брюнетка.
   - Не могла сразу сказать, что так умеешь. - Беззлобно возмутился Рик, не выпуская моей руки.
   - Ты не спрашивал. - Парировала молодая женщина. - Хочу предупредить, что я всего лишь изгнала мерзкую тварь из тела охранника, но он легко может вернуться в любой момент, в другом теле.
   - Жаль, я уже было размечтался, что все так просто закончится.
   - Рик. - Я вмешалась в их обмен любезностями. - Пахнет цветами.
   Приторный сладковатый запах некоторое время терзал мое обоняние, пока я не вспомнила, где и, главное, при каких обстоятельствах мне его доводилось вдыхать.
   - И что? - Втянув воздух аккуратным аристократическим носиком, длинноволосая брюнетка, удивленно вздернув бровкой, вопросительно посмотрела на меня.
   - Что за день то сегодня такой, не счастливый. - Маг разочаровано мотнул головой. - Не везет так во всем. Насть, если я попрошу тебя прыгнуть без меня, ты согласишься. - Рик скептически посмотрел на меня.
   - Нет.
   - Я даже и не надеялся.
   - Мне кто-нибудь объяснит, что происходит? - Брюнетка повысила голос, привлекая внимание.
   - Привет, милый. Далеко собрался? - Очаровательное юное создание возникло из воздуха рядом с нами и с гримасой наивного ребенка смотрело снизу вверх на Рика, своими страшными белыми глазами.
   - Ты рано, детка, у меня еще целый день, вот девушку домой провожу и сразу примусь за раздачу долгов.
   Нижняя губка дэйвы дернулась, личико приобрело расстроенное выражение.
   - У тебя другая?! - Страшная девочка хныкнула. - Я не отпущу тебя.
   Обнажив острые акульи зубки, дэйва перевела взгляд на меня.
   - Ты можешь уходить.
   - Сама проваливай. - Злость к мелкой противной твари душила меня, от бессилья перед потусторонней гадиной, я сжимала кулаки. - Я потянула мага к обрыву. - Мы уходим.
   Растаяв в воздухе, маленькая тварь возникла перед нами, преграждая путь. Честно говоря, я была готова, к тому, что она размажет меня за дерзость, но та лишь злобно сверкая глазами, выпустила в Рика облако зеленого дыма. Маг как подкошенный, рухнул на землю.
   У меня внутри все оборвалось, я лихорадочно искала у него признаки жизни и пыталась услышать дыхание. Дэйва все это время стояла рядом и заливалась беззаботным смехом. Сбоку подскочила брюнетка и, держась за меня одной рукой, как за спасательный круг, другой нащупала пульс на запястье мага.
   - Он живой. - Успокоила она меня. - Забирай его и уходи.
   На этих ловах смех дэйвы оборвался.
   - Не пущу. - Зашипела она, а над нашими головами раздался громовой грохот и яркий всполох, все это лишь немного напугало и заставило сжаться, но не причинило никакого вреда.
   - Не знаю почему, но она ничего не может сделать, ни тебе, ни тому, кто под твоей защитой. - Перекрикивая грохочущий рокот, сообщила брюнетка.
   Не сговариваясь, мы подхватили бесчувственного мага и потащили к обрыву. Вокруг все полыхало и шумело. Мастерица спецэффектов - дэйва, злобно рычала и шипела, мечась вокруг нас и нагнетая обстановку.
   - Ты пойдешь с нами? - Прокричала я, когда мы уже были на краю обрыва.
   - Нет. Останусь здесь и буду держать руку на пульсе. - Брюнетка отрицательно мотнула головой. - Передай, пожалуйста, моему сыну, что я его жду, может он уже и взрослый и я ему по большому счету уже не нужна, но он единственный родной человек, который у меня остался, он мне нужен.
   - Я не знаю твоего сына.
   - Рик знает. - Она с грустью посмотрела на меня. - Все, вам пора. Держи его крепче, иначе он может застрять в межгранье. - Предупредила девушка, не медля, столкнув нас с обрыва.
   Я держала изо всех сил, до ломоты в руках. Падение. Казалось, оно продолжалось вечность. Вопль разочарованной дэйвы, бесконечно долго удалялся, тая. Потоки ураганного ветра наносили удары, пытаясь вырвать у меня Рика. Жалящий холод набрасывался и кусал, требуя ослабить хватку. Зверская жара лишала рассудка, пыталась сделать податливой, и вырвать того, кто дороже всего на свете. Я шептала, держалась, сколько было сил. Пальцы онемели, потеряв чувствительность. "Никогда не отпущу, умру, но удержу" - как заведенная повторяла я.
   Судьба не любит категоричных заявлений. Ты говоришь: "Никогда не уйду". Она выкручивает наизнанку, и ты хлопаешь дверью, давясь слезами. "Никогда не забуду" - время уверенной рукой стирает все, что было значимо когда-то.
   "Никогда не отпущу" - онемевшие пальцы против воли разжались. Как в замедленной съемке Рик, удалялся. Я тянулась, пытаясь схватить. Не вышло.
  

***

   Холодный осенний ветер заставил поежиться. Глубже надвинув капюшон, я спустилась с крыльца и отправилась с работы домой. Сегодня был мой первый рабочий день после трехмесячного перерыва. Месяц я пропадала неизвестно где, по версии следствия была в руках у маньяка. Сама я эту версию ни подтвердить, ни опровергнуть не могла, так как страдала частичной амнезией, последнее, что помнила это как четырнадцатого июля вышла с работы, а дальше полный провал. Состояние, в котором меня нашли, подтверждала версию о маньяке. Синяки, ссадины, огромная шишка на голове.
   Два месяца я просидела дома, спрятавшись среди диванных подушек и неотрывно переключая каналы в поисках выпусков новостей, которые я просматривала с маниакальным упорством изо дня в день. Мама тяжко вздыхала, принося очередную порцию еды, от которой я отказывалась.
   По ночам, когда родные спали, я рыдала в подушку и вела долгие диалоги, с Богом, прося о чуде.
   Походив месяц вокруг меня на цыпочках, родители приняли кардинальные меры, пинками подняли с дивана и вывезли на море. Я очень сильно сопротивлялась, но так как внятно не могла объяснить причины своего нежелания ехать на курорт, вынуждена была подчиниться. Я ведь не могла сказать, что жду мужчину из другого мира, который возможно все-таки не застрял в межгарнье и может прийти в любой момент. Я была уверена, что если он переместился, то обязательно найдет мою маленькую квартирку на окраине огромного города, самой большой страны, третьей от Солнца планеты под названием Земля.
   Отдых пошел мне на пользу, я научилась изображать улыбку, чтобы не пугать близких постоянной страдальческой гримасой. Под чутким надзором родителей, еще через месяц я стала походить на нормального человека. Меня не без опаски, выпустили в люди, а именно отправили на работу и даже разрешили нам с кошкой вернутся в собственную квартирку к привычному существованию.
   Коллеги приветливо улыбались и конечно шушукались за спиной, впрочем, меня это мало трогало, последнее время мне вообще на все было наплевать.
   Кутаясь в шарф, я шла хорошо знакомой дорогой домой, не глядя по сторонам. Где-то на середине пути, уловив боковым зрением, нечто рыжее, огромных размеров несущееся на меня, я повернула голову по направлению к объекту и в ужасе шарахнулась, прижавшись к стене близстоящего дома. Огромный рыжий пес, развив большую скорость, приближался мощными скачками.
   - Мамочки! - Завизжав, я зажмурилась от страха.
   Что-то теплое, мягкое и влажное коснулось моей щеки.
   Нервно сглотнув, я открыла глаза. Собака, встав на задние лапы, передними уперлась о стену и лизнула еще раз в щеку.
   - Рекс, фу. - Звонкий мальчишеский голос отозвал собаку.
   Пес, проигнорировав, ткнулся мне своим носом в нос, продолжив смотреть умными глазами.
   - Собачка, не ешь меня.
   Пес громко фыркнул и сел рядом, открыв обзор. Рядом стоял Димка и счастливо улыбался. Не сдержав эмоций, он кинулся ко мне с объятьями.
   - Я так и знал, что ты рано или поздно здесь пройдешь. - Он вцепился в меня как в родную. - Я каждый день приходил и ждал.
   Только после этих слов до меня дошло, что дом, к стене которого я прижималась, был местом нашего знакомства.
   - Я болела. - Высвободившись из дружеских объятий, я виновато пожала плечами. - Славный у тебя пес, как такая огромная собака может жить в квартире? - Поинтересовалась я, с опаской потрепав рыжего медведя.
   - Не, это не мой. - Дима продолжал счастливо улыбаться. - Он приблудился с месяц назад и ходит за мной везде. Я зову его Рекс и кормлю иногда.
   На этих словах собака опять громко фыркнула.
   Дима и Рекс проводили меня до дома, по дороге я, не утаивая, рассказала мальчику о событиях произошедших после его перемещения. Дима разочаровал меня, сообщив, что прилетевшего за ним Тиена не встречал. Мы обменялись телефонами и договорились встретиться в выходные. Когда попрощались на пороге квартиры, Дима собирался уходить, вдруг выяснилось, что Рекс никуда уходить не собирается. Никакие заверения или угрозы на пса не действовали, он продолжал статуей сидеть на коврике перед дверью, всем видом показывая, что намерен остаться здесь навсегда. Время шло к восьми, Дима поспешил домой, сославшись, на то, что мама будет волноваться, оставил меня наедине с упрямой собакой.
   - Во-первых, у меня кошка, и она очень не любит собак. - Продолжила я объяснять псу, почему он не может остаться. - Во-вторых, ты слишком большой для моего жилища и моей зарплаты.
   Рекс отводил глаза и игнорировал. Но когда я, плюнув на все, решила открыть дверь и войти, оставив его на коврике, пугать соседей, он, мощным движением головы, отодвинул меня и ворвался внутрь.
   - Ну, ты наглец. - Разозлившись, я и схватила стоящий у двери веник. - Уходи сейчас же.
   Пес вжался в пол, закрыв лапами нос, зажмурился, готовый стерпеть любое насилие над собой, но во чтобы то ни стало остаться.
   - Черт с тобой. - Махнула я рукой и отбросила орудие в сторону. - Оставайся, но если нагадишь или сгрызешь что-нибудь, вызову живодеров и они усыпят тебя.
   Пес открыл глаза и так укоризненно посмотрел, что мне стало стыдно.
   - Есть хочешь?
   Собака, тяжело вздохнув, свернулась клубком и засопела, моментально погрузившись в сон.
   - Как хочешь. - Немного злясь на себя за слабохарактерность, я разулась и отправилась разогревать ужин.
   Кошка продефилировала на кухню, с видом венценосной особы изображая, что не замечает храпящего в прихожей медведя и потребовала ежевечерней порции еды и ласки.
   От распития чая и просмотра девятичасовых новостей меня оторвал звонок в дверь. Чуть не споткнувшись о вертящуюся под ногами кошку и перескочив через насторожившее животное, я с трудом добралась к входной двери, не глядя в глазок, распахнула ее.
   - Привет.
   Он очень сильно похудел, за последние два месяца и выглядел изможденным, но самое главное, он был живой. Он пришел! Я смогла, наконец, вздохнуть полной грудью. Безумно хотелось разреветься от счастья, но так не пойдет. Я делано сердито свела брови.
   - Почему так долго?
   - Прости, милая, ты слишком далеко живешь от Японии. - Маг расплылся в улыбке, его темно-фиалковые глаза сияли, на щеке играла ямочка. - Я так соскучился.
   Рик сделал шаг, сломав все условности и недосказанность. Поцеловал крепко обняв. Самый лучший, самый смелый, самый любимый он, наконец, был рядом, значит, все будет хорошо.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   4
  
  
  

Оценка: 8.56*17  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Ю.Иванович "Обладатель-тридесятник" В.Крабов "Рус.Защитник и Освободитель" А.Максимов "Попаданец Сашка" О.Куно "Торнсайдские хроники" М.Васильев "В Африку!" А.Черчень "Разная доля нас ожидает" Г.Гончарова "Средневековая история.Первые уроки" М.Завойчинская "Иржина.Случайное-не случайно" К.Полянская "Береника" Е.Щепетнов "Нед.Свет и Тьма" К.Назимов "Рыскач.Школа истинных магов" Ю.Фирсанова "Работа для рыжих" Н.Трой "Игра Теней" А.Гринь "Забудь мое имя!" Д.Манасыпов "Вселенная Метро 2033:дорога стали и надежды" И.Шевченко "Сказки врут!" Е.Азарова "Охотники за луной" А.Гаврилова "Эмелис.Путь Магии и Сердца" И.Георгиева "Ева.Минус на минус" К.Стрельникова "Принц Темный,принц Светлый..." В.Чиркова "Все тайны проклятой расы"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"