Бурова Юлия: другие произведения.

Нечисть так уязвима

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 7.61*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Читайте продолжение приключений героев книги "Быть живым" во второй части дилогии "Нечисть так уязвима". Я дома! Родной мир, здесь пусть я и не гордо ступаю, но уверенно ползу по жизни. Любимый рядом, а до полного счастья осталось совсем чуть-чуть: помыть посуду, подмести полы, узнать, чем кормить оборотня, решить, как доехать до кладбища посреди ночи, найти мага по объявлению и предотвратить конец света. Сущие пустяки, полшага до счастья.

  ЧАСТЬ 2
  
  НЕЧИСТЬ ТАК УЯЗВИМА
  
  - Не смотри так пристально, ты меня смущаешь, - Рик сидел на моей кухне, с аппетитом поглощал приготовленную наспех яичницу и рассказывал о своих невероятных приключениях по пути ко мне.
  - Ты на это способен? - я, облокотившись на стол, не сводила с него взгляда и млела от счастья, наслаждаясь сказочным зрелищем, как любимый мужчина кушает.
  - Смущаться? Конечно. Рядом с тобой я способен на невероятные вещи, - маг промокнул хлебом остатки яичного желтка на тарелке и забросил последний кусочек в рот, смущённым он при этом точно не выглядел. - Уже за полночь. Пора. Мне ещё на другой конец города ехать,- сообщил Рик, мельком глянув на наручные часы. - Нам завтра на работу, - он поднялся и направился к выходу. - Спасибо за ужин, с меня завтрак.
  Я удивлённо наблюдала как маг, помыв свою тарелку, отправился в прихожую. Где его ждал сюрприз, мой новый домашний питомец подгрёб под себя ботинки гостя. За наглую попытку отобрать часть гардероба силой, Рик был награжден добродушным оскалом и утробным рычанием.
  - Ты куда собрался? - озвучила я наш с медвежутью вопрос.
  - Домой, - с видом невинного агнца сообщил Рик.
  - Ладно, если опустить вопрос о том, откуда у тебя через два месяца пребывания в нашем мире взялся дом, поинтересуюсь: как ты собрался туда добираться, когда общественный транспорт уже давно не ходит? Или намерен пугать людей телепортацией?
  - Я на машине. Завтра заеду за тобой, подброшу до работы, оценишь, - резким едва уловимым движением маг вырвал обувь у Рекса. - Настён, ты славная, добрая умная девочка, наверное, даже слишком хорошая, для такой сволочи как я, - его голос ядом разливался, отравляя горечью слов. - С моей стороны было бы малодушием, воспользоваться твоей добротой, ворваться в твою жизнь, оккупировать территорию, поселиться на коврике и ждать, когда из жалости ты пустишь меня к себе в постель. Будь на твоём месте другая, может я бы и сделал нечто подобное, но не с тобой, тем более твой коврик уже занят, - он грустно улыбнулся и скосил взгляд на наблюдающую за происходящим собаку. - Мне не нужны авансы, я хочу действительно стать тебя достойным.
  На этих словах медвежуть громко вздохнула и ушла в комнату, оставив нас одних в маленькой прихожей выяснять отношения. После его речи эйфория от долгожданной встречи начала сходить и на смену ей пришло недоумение, я вновь наступила на грабли "я тебя не достоин". Меня поставили на пьедестал и собирались завоёвывать, невероятно усложнив совершенно простые вещи. Снова я стала заложником собственной порядочности и интеллекта, и самое ужасное, что примерно через это я уже проходила года три назад. Закончилось всё печально - для меня. Он - так и не достигнув "моих духовных и интеллектуальных высот" - по его мнению, утешился в объятьях девушки попроще, не такой умной и хорошей как я - по его мнению. Хотя, по-моему, все мыслимые и не мыслимые высоты он перелетел и был сцапан моей злейшей подругой на подлёте олимпу, куда, насколько я знаю, он под её чутким руководством долетел и прекрасно чувствует себя в кресле акционера одного небезызвестного в нашем мире ОАО.
  И что мне было сказать этому идиоту, который смотрел сейчас таким серьёзным взглядом, самых красивых темно-фиалковых глаз, в то время как во мне закипала злость от слов "слишком хороша". Что он дурак, и не надо меня завоёвывать - я и так вся его: от кончиков волос до кончиков пальцев на ногах. Что не нужно ничего придумывать и доказывать, а нужно просто остаться. "Слишком хорошая!"
  - Конечно, ты прав, - голос не дрогнул, улыбка вышла вполне натуральной, за последний месяц я хорошо натренировалась. - Спокойной ночи.
  - Почему твоё "ты прав" очень похоже на "я обиделась"?
  - Ничего подобного, - я протиснулась между магом и стеной, открыла дверь. - Жду тебя утром, мне к восьми нужно быть на улице Седова и не забудь, что обещал завтрак.
  Прощальный поцелуй получился холодный и скомканный, в связи с моим упавшим настроением. Жаль, что упало оно, а не я, с пьедестала.
  Когда за Риком закрылась дверь, моя искусственная улыбка сползла с лица, я, еле передвигая ноги, пошаркала к дивану. Благо в квартире в тридцать квадратов идти было не далеко. У моего ложа, ожидала рыжая медвежуть, с печалью во взоре.
  - Вот так, Рекс, хорошие девочки обречены на одиночество, - пес поднялся и ткнулся мокрым носом мне в ладошку. - Хоть ты меня понимаешь, - я опустилась на пол и обняла собаку, зарывшись лицом в его густую рыжую шерсть. От Рекса совершенно не пахло псиной, скорее чем-то молочным или цветочным. Собака терпеливо выдержала мои ласки и, напоследок лизнув в нос, отправилась спать в прихожую. Спрятавшись между диванных подушек, за нашими обниманиями, ревностно наблюдала кошка. Но стоило мне улечься, как пушистая ревнивица всё простила, забравшись на грудь, громко заурчала.
  
  ***
  
  Вечером припарковаться во дворе не удалось, пришлось бросить машину в паре кварталов от дома Насти. Когда он так спешил к ней, это обстоятельство крайне нервировало, теперь же он счёл это за благо. Была возможность пройтись и собраться с мыслями, прежде чем садиться за руль.
  Какую чушь он нёс! Меньше всего ему хотелось уходить. Первым порывом было рвануть обратно, сделав самый эгоистичный поступок в своей жизни. Рик даже остановился на полдороги. Но, собрав волю в кулак, заставил себя идти дальше.
  Вернуться, вывалить на неё свои проблемы. Потом наслаждаться зрелищем, как она переживает, пытается помочь, и от того, что ничего не в силах сделать переживает ещё больше.
  Ни одной ночи, после того как переместился в Синий Мир, маг не спал нормально. Да, дэйва не имела доступ в этот мир, и не могла забрать своего неудачливого должника. Единственное, что могла сделать беспощадная тварь - это проникать во сны заклеймённой жертвы и насылать кошмары. Стоило Рику уснуть, как холодный липкий ужас обволакивал его своими сетями. Дейва глумилась, как могла, вытаскивая из подсознания всё самое плохое, что когда-либо происходило с магом, и давно уже было погребено под ворохом воспоминаний. Каждый раз он пробуждался в холодном поту от собственного крика, пугая тех, кто волей случая оказывался в зоне слышимости.
  Рик забыл о полноценном сне. Когда организм доходил до предела возможностей от постоянного бодрствования, маг отрубался, но не более чем на полчаса, не давая дэйве развернуться в своих мозгах в полную силу.
  - Привет, красавица.
  Машина поприветствовала мага в ответ отблеском фонаря на глянцевом капоте. У них была любовь с первого взгляда. Черная Феррари 1961 года долгое время простояла в гараже одного из новых знакомых Рика среди прочих ретро-автомобилей. Ради неё маг впервые воспользовался в Синем Мире внушением. "Настя бы не одобрила" - Рик усмехнулся своим мыслям. Тем не менее, машина стала его собственностью. И, несмотря на то, что своим видом, посадкой и всего одним креслом, помимо водительского, она плохо вписывалась в российскую действительность: с раздолбанными дорогами и ценами на бензин, Рик ни за что на свете не хотел менять её на что-то более практичное.
  Мотор взревел, набирая скорость, Феррари помчалась по ночным улицам Санкт-Петербурга, обгоняя редкие машины припозднившихся горожан и такси.
  Впереди ещё несколько часов бессонной ночи, которые маг скоротал за просмотром фильмов и брожением в интернете.
  В шесть утра нормальные люди либо спят, либо ещё только просыпаются, поэтому с другого конца города маг добрался без проблем, избежав пробок. Отметив для себя, что стоит поискать жилье поближе. У Рика хватило времени заехать в "Британскую булочную", купить ароматный кофе со свежими, ещё горячими, круассанами.
  - Ты рано, - кутаясь в халатик, Настя открыла дверь.
  Вся такая взъерошенная, заспанная, еще тёплая ото сна. Рику потребовалось время, чтобы совладать с собой и вернутся к намеченному образу идиота, подавив порыв: сгрести её в охапку, затащить обратно в постель, где для начала, выспаться, крепко прижавшись, слушая дыхание и наслаждаясь теплом её тела. А потом... - Маг незаметно ущипнул себя, приводя в чувства.
  - Я завтрак принёс, - выдавил он из себя. Голос звучал хрипло, будто он неделю молчал.
  Впрочем, она вроде не заметила его замешательства, махнув рукой в сторону кухни, бросила: "Я сейчас" - и отправилась одеваться.
  Её гигантская собака, не спуская взгляда, отправилась следом на кухню.
  - Что, контролируешь, чтоб чего не украл? - поинтересовался маг у пса.
  Собака уселась в проходе и пристально буравила глазами.
  - Странный ты, - на этих словах пёс поднялся и два раз мотнул хвостом. - Такой огромный, чем она тебя кормит?
   Пёс громко выдохнул и улёгся на пол.
  - Рекс, мешаешь, - Настя перепрыгнула через собаку и оказалась в кухне, принеся с собой запах мыла. - Где обещанный завтрак?
  Покончив с едой, они вышли на улицу. Выпнув из квартиры Рекса, оставили кошку наслаждаться одиночеством, тишиной и покоем до вечера.
  Машинка всё это время терпеливо ждала, чтобы отвезти на работу, незаконно притулившись одним колесом на газоне и частично перегородив проезд.
  - Ну, как? - маг широким хозяйским жестом указал на свою красавицу.
  Настя опешила, и некоторое время, молча, смотрела на чудо автопрома.
  - Похожа на старую лакированную сумочку моей бабушки: древняя маленькая и нелепая, - наконец высказалась девушка.
  Маг хмыкнул, сдерживая улыбку, изобразил обиду.
  - Между прочим, она ровесница твоей мамы. Маму же ты старой не считаешь? - Рик подошел к машине и с любовью провёл по крыше рукой. - Не слушай её, красавица, ей просто нужно познакомиться с тобой поближе, прежде чем влюбиться.
  - Она ещё, наверное, и дорогая? Кем ты работаешь, если смог позволить себе такую машину? - Настя подошла и заглянула в салон.
  Рик решил умолчать о том, как на самом деле ему досталась Феррари.
  - Я ещё не совсем понял, кем я работаю, но называется это - коммерческий директор, - Рик открыл дверь и подал руку, помогая девушке сесть. - Случайно так вышло, пока тебя бегал, искал. Всего-то и нужно, уметь убеждать людей. Сама понимаешь для меня это проще простого.
  - Ты что пользуешься своими способностями в корыстных целях?! - В голосе девушки сквозило возмущение.
  - Почему бы и нет?
  - Потому, что это не честно! - выпалила Настя. - Не обязательно использовать свои способности, обманывая и манипулируя людьми, можно ведь помогать им, как, ну, не знаю, врач, психолог.
  Рик провернул ключ зажигания, двигатель довольно заурчал.
  - Для начала, это суть понятия "работа" - продавать свои умения, что умею, то и продаю. А во-вторых, что ты предлагаешь? Отказаться мне от своей сущности, отбросить всё и начать с нуля, пойти учится на врача, по системе вашего мира, не поздновато ли в двадцать восемь лет?
  Девушка недовольно поджала губы, нахмурившись.
  - Когда перестанешь дуться и немного подумаешь, ты поймёшь что я прав.
  - О, да я уже поняла, что ты всегда и во всём прав, - Настя закрылась под маской холодности и равнодушия.
  Жизнь удалась, Рик! Любимая девушка презирает и не понимает, ночью мучают кошмары, лучший друг пропал без вести, сестра бродит неизвестно где под внушением потусторонней твари. Что ж, улыбаемся и идем ко дну.
  
  ***
  
  За всей этой агонией ожидания я уже и забыла, каким он может быть непробиваемым и беспринципным. Легко ему живётся с этой абсолютной уверенностью в правильности своих поступков. Я тихо скрежетала зубами, злясь, по большей части на себя. Ну, чего мне стоило, похвалить его машину или не портить утро скандалом по поводу моральных принципов, кто я такая, чтобы осуждать. Тем более что на этот раз он действительно прав.
  Мы подъехали к офису в полвосьмого, так рано на работу никто не приезжал. Стоянка пустовала. Рик припарковался и, обойдя машину по всем правилам, открыл дверь и помог выйти.
  - Спасибо, - примирительно буркнула я и собралась попрощаться до вечера, но маг, поставив машину на сигнализацию, пошёл в сторону офиса.
  - Ты куда?
  - Я здесь работаю.
  Тут, как обухом по голове, до меня дошло. Я вспомнила, как пересказывая мне вчера, всё, что я упустила из жизни любимой компании, подруга Оля из отдела кадров, упомянула о новом коммерческом директоре, неожиданно назначенном лично великим и ужасным собственником всея ООО, Игорем Вениаминовичем Берчатовым. Ожидали новое руководство со дня на день.
  - Шикарно, - выдохнула я, и обречённо побрела вслед за новоиспечённым топ-менеджером. Радовало одно, что за два года работы я ни разу, ни с одним коммерческим директором по работе не пересекалась.
  - Доброе утро, Роман Константинович, - вытянулся по стойке смирно на проходной охранник. - Вы рано, никого ещё нет из Ваших.
  - Привет, Григорий. Вот и посмотрю, как у моих сотрудников обстоят дела с дисциплиной.
  Бог ты мой, когда он успел охранников по именам узнать?!
  - Откуда ты знаешь, как его зовут? - для начала поинтересовалась я, когда мы удалились от проходной.
  - Мысли научился читать.
  Я выпучила глаза.
  - Без паники, я пошутил. Всего лишь прочёл на его бейджике, - успокоил меня маг. - Отлично у вас служба безопасности работает, меня уже и в лицо, и по имени опознают.
  Ах, да теперь об этом.
  - Роман?! - я удивлённо вздёрнула бровь. - Константинович?!
  - Неплохо звучит, правда? - Маг улыбался довольной мальчишеской улыбкой, его явно это всё забавляло.
  - Замечательно, особенно если учесть, что никакого Романа Константиновича я не знаю, так что если случайно увижу его в коридоре, даже здороваться не собираюсь.
  - Злюка. Роман Константинович будет крайне удивлен недружелюбием сотрудников технологического отдела, но как-нибудь переживёт, - наклонившись, он быстро чмокнул меня в нос, пока никто не видит и поспешил удалиться к себе на пятый этаж, в отдельный просторный кабинет, оставив меня в растерянности перед дверью моего, который я делила ещё с семью работниками.
  Что я за человек слабохарактерный, даже позлиться, как следует, не могу. Стоило ему улыбнуться, и я простила этому гаду всё на свете, оправдав его поступки на год вперёд.
  День выдался спокойным. В рабочем режиме перебирая бумажки, я, с деланным равнодушием, выслушивала главную новость дня. В обсуждениях я старалась не участвовать. Информация о том, что новый коммерческий молод, хорош собой и не женат, привела в боевую готовность всю женскую часть коллектива. Особо активные, даже сгоняли по "важным" делам на пятый этаж, чтоб воочию убедиться во всём, и принесли свежие факты: о репрессиях среди менеджеров по продажам, неслыханной проницательности нового руководства и его внешних данных. Сначала, я злилась и хотела пойти сейчас же уволиться, затем, решила - чего это я должна увольняться, я сюда устроилась раньше. Потом подумала, что так даже лучше, хоть буду знать, как моя прелесть развлекаться изволит. Всё спокойней, чем мучиться в неведении, так и до ревности не далеко. Я, например, смогла позлорадствовать, когда услышала, что наш секс-символ Лидочка, которую прошлый руководитель именно из-за символа держал подле себя, рыдает в курилке и пишет по собственному желанию.
  В общем, все было не так уж и плохо, как показалось мне сначала. По работе мы никогда не столкнемся, сидит он далеко от меня, особых усилий для конспирации прилагать не придётся.
  Время уверенно подползло к обеду. Одни сотрудники зашуршали, доставая лоточки с вкуснятиной, принесенной из дома, другие - собирались в столовую. Я страдальчески смотрела на яблоко. В связи с моим трехмесячным отсутствием на работе, зарплата мне в ближайшее время не светила. Я решила жить в режиме экономии, а заодно похудения. Только я откусила сочный фрукт, как чуть не подавилась.
  - Привет, девчонки, - дверь открылась. Очаровательно улыбаясь, собственной персоной, к нам в кабинет явился лично Роман Константинович.
  Все девчонки, включая шестидесятилетнюю Тамару Ивановну, моментально подобрались и выдали свои лучшие улыбки, на какие только были способны.
  - Настён, поехали, пообедаем, - небрежно бросил новый коммерческий директор.
  Мне кажется, у меня покраснели даже кончики волос. Этот гад, как всегда всё сделал по-своему, он мне даже не дал шанса изобразить, что мы не знакомы. Семь пар глаз удивлённо уставились на меня, а проклятое яблоко всё-таки встало поперёк горла. Прокашлявшись, я схватила куртку и вылетела в коридор, где ещё пару минут ждала, пока Роман Константинович попрощается с девчонками и получит семь приглашений заходить почаще.
  Как только он вышел, я с масленой улыбочкой взяла его под руку и сильно ущипнула.
  - Ты чего? - ойкнул Рик.
  - Нет, это ты, чего! - Продолжая улыбаться, я говорила сквозь зубы. - Ты подумал о моей репутации, что теперь эти "девочки" разнесут по всем отделам?
  - Брось, какая репутация, я же не изнасиловал тебя прилюдно в коридоре, - маг задумчиво оглядел холл, по которому мы шли. - Интересная идея, между прочим, - в это время открылась одна из дверей и с папкой наперевес вылетела разгневанная главный бухгалтер. - Хотя нет, здесь слишком людно, - он, прищурившись, с подозрением посмотрел на меня, замедлив ход. - Ты, что ж, планировала скрывать от всех, что мы знакомы?
  - Какая теперь разница что и как я планировала, если ты в очередной раз сделал всё по-своему. Просто обещай, что впредь всегда будешь советоваться.
  - Я не разбрасываюсь заведомо невыполнимыми обещаниями, - как всегда каждый остался при своём.
  Вот как-то так началась наша новая история. Практически идиллия, очень похожая на нормальную жизнь. Мы ссорились, мирились. Рик, хотя нет, теперь Роман Константинович, вполне удачно изображал из себя совершенно нормального человека и наотрез отказывался разговаривать о нерешенных вопросах из нашего прошлого. Я конечно была уверенна, что он ничего не оставил и наверняка мутит воду за моей спиной не желая втягивать. Его право, но и я не собиралась сидеть сложа руки. Мы с Димой организовали своё подпольное расследование по поиску пропавшего Тиена и разгадки моего таинственного предназначения, в котором скажу честно, мало преуспели.
  Каждое утро Рик заезжал и отвозил меня на работу, а каждый вечер привозил обратно, завозя по дороге куда-нибудь, где кормил до отвала. Зная моё плачевное положение, он попытался мне как-то всучить денег, чем крайне разозлил, после этого его помощь и присутствие в моей жизни ограничивалась извозом и кормёжкой. В общем, на личном фронте у меня всё было глухо. Маг вел себя как собака на сене, заявив всему миру, о том что мы вместе, продолжал держать дистанцию. Я бы может и заподозрила его в двуличии и в том, что узнав меня поближе в повседневной, так сказать, жизни он разочаровался и не чаял отделаться от навязанной обстоятельствами подруги. Но нет, разведка в лице "доброжелательных девочек" периодически доносила о неудавшихся подкатах самоуверенных девиц, жадных до состоятельных мужчин. Я ждала, что рано или поздно либо мы сдвинемся с мертвой точки, либо мне всё это надоест до такой степени, что я найду в себе силы послать его на все четыре стороны. И убегу с первым встречным куда-нибудь на Кубу, или, в крайнем случае, под венец.
  Почти месяц всё шло по одному и тому же сценарию. Пока однажды утром я так и не дождалась мага. Я раз, за разом набирала номер его телефона. Прождав до последнего, я отправилась на работу, но Роман Константинович, там не появился. Как на иголках досидев до конца рабочего дня, я рванула в район Электросилы, где Рик снимал квартиру. Я ни разу у него не была, но адрес знала. Чем ближе я подходила к его дому, тем тревожнее мне становилось. Вроде район как район, но люди здесь были странные. Мне попадались только угрюмые мужчины, некоторые даже плакали, утирая скупые мужские слезы. Женщины либо рыдали в голос, либо вот-вот готовились зареветь. Сидящие в песочнице дети бились в истерике. Заплаканные старушки у его подъезда меня добили. Не дожидаясь лифта, я стрелой метнулась вверх по лестнице на четвертый этаж и вдавила кнопку звонка. Долго никто не открывал и, когда я уже почти отчаялась, и собралась вызывать полицию, дверь, наконец, открылась. Зрелище плачущего Рика повергло меня в шок, лишив дара речи.
  - Это ты? - маг шмыгнул носом. - Проходи. Сейчас кино досмотрю и поужинаем.
  Ошарашенная и онемевшая я закрыла за собой дверь, с опаской и с тревогой в сердце вошла в комнату. Маг сидел, обливаясь горючими слезами, смотрел концовку фильма "Хатико". Фильм, несомненно, трогательный, я сама прослезилась, когда смотрела его. Но вот чтобы непробиваемый, циничный Рик, ревел в три ручья над трогательной мелодрамой - это уже чересчур. Здесь явно было что-то не так. Была ещё одна странность, антиэмпатический медальон на моей шее стал тёплым, почти горячим. Наконец, пошли титры, маг, выключив телевизор, обратил взор своих грустных заплаканных глаз на меня.
  - Рик, что с тобой?
  Он какое-то время удивленно смотрел на меня, по нему было видно, как мысль медленно раскручиваясь, бежит по извилинам. Наконец, удивление сменилось растерянностью.
  - По-моему, со мной что-то не так.
  Я облегчённо выдохнула, слава Богу, он ещё был способен на разумные мысли.
  - Мягко сказано, мало того что ты тут слезами уже наверное соседей затопил, так ещё, если я верно понимаю, из-за тебя ревёт вся округа.
  Он долго молчал, а потом скуксился и опять заревел.
  - Похоже, у меня слетели защитные щиты, - удалось мне разобрать сквозь всхлипывания.
  Я подсела к нему на диван и обняла, маг тотчас уткнулся мне в плечо и моментально проплакал футболку насквозь.
  - Не плачь, мой мальчик, - я погладила его по голове. - Лучше скажи, как нам твои щиты восстановить.
  Он ещё долго всхлипывал, щедро орошая мое плечико, я не торопила, понимая, что в таком состоянии ему требуется гораздо больше времени на обдумывание. Наконец, интервал всхлипов увеличился. Маг поднял голову, напугав меня выражением неподдельного страха на лице.
  - Мне нужно уснуть, - его нижняя губа затряслась. - И спать минимум двенадцать часов, - И опять он сорвался на плачь.
  - Это же хорошо, - я говорила мягко, размерено, как с ребенком. - Сейчас ты ляжешь, а завтра мы с тобой обсудим, почему вдруг с тобой это произошло.
  Он отрицательно мотнул головой.
  - Что нет? Нет - ты не ляжешь или нет - ты не хочешь это обсуждать?
  - Не лягу.
  Его ответ и выражение ужаса меня сильно удивили.
  - Так, - я отодвинулась и сказала со всей суровостью, на которую только была способна. - Ты что-то от меня скрываешь?
  Маг утвердительно кивнул. Это уже интересно, похоже, Рик со слетевшими щитами, наконец, перестал утаивать и врать.
  - Рассказывай, - безоговорочным тоном потребовала я.
  Постоянно срываясь на рев, он рассказал всё: и о том, что уже три месяца не спит, и о дейве мучающей его кошмарами. Ещё заодно он выдал мне, что проводил расследование и нашёл Тельфаиза, но так и не нашёл ни Тиена, ни Весты, а ещё, что он уже измучился держаться от меня на расстоянии и строить из себя идиота.
  Первой моей реакцией было стукнуть его по глупой башке. Оберегал он меня, видите ли, дубина. Загнал себя до предела. Я достала свой платочек, аккуратно вытерев заплаканное лицо мага, и поцеловала его. Во-первых, мне надоело, что он плачет, и я хотела его переключить, во вторых мне стало, наконец, понятно, отчего вдруг он воздвиг стену между нами, и очень захотелось еёнемедленно если не сломать, то хотя бы основательно расшатать.
  Не знаю, удался ли мой план до конца, но плакать он точно перестал. Маг взял меня за плечи и нерешительно отодвинул.
  - Стоп, стоп, стоп, - задержав дыхание, выпалил Рик. - Прекращаем, если ты, конечно, не хочешь улучшить демографическую ситуацию в районе.
  Я довольно хмыкнула и встала с дивана.
  - Так ты больше похож на вменяемого человека.
  - Кошмар, - маг нервно потер лицо. - Эмоции просто зашкаливают, у меня такое последний раз лет в пять было.
  - Рик, ты ведь понимаешь, что тебе все-таки придется лечь поспать?
  - Отсутствие сна не могло послужить причиной этому, по крайней мере, не через три месяца. Здесь что-то другое.
  - Даже если и так, для начала нужно восстановить твои щиты, прежде чем искать причину, - я пристально посмотрела на него. - Ложись спать.
  - Да я лягу, только уходи, пожалуйста.
  - И не подумаю.
  Он понуро опустил плечи и с трагичностью посмотрел на меня.
  - Рик, скажи, если бы я была на твоём месте, ты бы ушёл? Отвечай, только честно.
  - Я по-другому сейчас не могу отвечать, - он ещё больше нахмурился и помрачнел. - Нет, не ушёл бы.
  - Что и требовалось доказать. Ты ложишься спать, а я остаюсь охранять твой сон.
  Он еще вяло сопротивлялся какое-то время, но я настойчиво загнала его в спальню и, уложив в кровать, сама отправилась в зал на диван, смотреть телевизор. Там и задремала, пока истошный вопль мага бесцеремонно не ворвался в мой радужный сон. Путаясь в одеяле, я забежала в спальню. Маг отчаянно отмахивался отчего-то невидимого, глубокая вертикальная морщина страдания прочертила лоб.
  - Тихо, тихо, - я схватила его за руку, чтобы успокоить. Рик на удивление сразу затих.
  Из памяти всплыли слова миниатюрной брюнетки, сказанные на вершине Шатки, что-то о том, что пока маг под моей защитой, дейва ничего не сможет сделать. Завтра нужно обязательно сесть и вспомнить, может я ещё что-нибудь важное забыла из сказанного или сделанного, тогда, в пылу борьбы. Сегодня же мне не оставалось ничего, как "пожертвовать" одиноким сном в скрюченном состоянии на неудобном диване перед бубнящим телевизором, ради покоя одного моего знакомого мага, склонного к тайнам и интригам себе во вред.
  - Вот так вот, милый, порядочные девушки не дождавшись, сами залезают в постель, - я хихикнула и устроилась к нему под бочёк. Уже спящий Рик, сгреб меня в охапку, умиротворённо вздохнув, ровно засопел мне в затылок.
  Раз уж решила морально разлагаться, так до конца - с утра на работу я не пошла и с наслаждением выспалась в будний день. В ноябре солнце в Петербурге редкий гость. В это утро оно порадовало своим появлением, проникнув сквозь не плотно задернутые занавески и разбудив меня своими лучами, пробивающимися сквозь преграду век. Я поморщилась, и повернулась на бок, прячась от прямых лучей. Открыла глаза и тотчас натолкнулась на взгляд Рика. Он смотрел слишком серьёзно, слегка приподнявшись на локте и подперев голову. От его взгляда у меня по спине побежали мурашки. Он продолжал смотреть и молчать, а коварные мурашки ускорили бег, с этим надо было срочно что-то делать.
  - Я тут твоим ангелом-хранителем в очередной раз подрабатываю, - я перевернулась и села, подтянув коленки к груди. - Я кое-что забыла тебе рассказать, а вчера, случайно вспомнила.
  Рик вопросительно вздернул бровь, требуя объяснений. Я продолжила монолог, поведав во всех деталях о произошедшем на Шатке, после того, как маг отключился, почти дословно передав, кто, что говорил. Уф, в этот раз вроде точно ничего не упустила, а если и упустила, то уже не вспомню никогда.
  - Значит ты потомок тауров, зря ты мне это рассказала, - голос Рика звучал очень серьёзно, особенно в совокупности с пристальным взглядом вселяя панику в ряды моих и без того испуганных мурашек. - Ты сама подписала себе приговор.
  - В смысле? - я нервно заёрзала и готова была с криком рвануть бежать куда подальше, от этого странного незнакомца с суровым взглядом.
  - Теперь у тебя нет права выбора, даже если ты захочешь уйти, я тебя никуда не отпущу, - вот тут я, наконец, заметила на дне его темно-фиалковых глаз веселящихся от души чёртиков.
  - Кто бы ещё был против, такого приговора, - фыркнула я, и всё-таки попыталась сбежать, но была возвращена обратно коварным приёмом. - Так не честно, ты сильнее! - теперь я изобразила обиду, покусывая при этом нижнюю губу, с трудом сдерживая счастливую улыбку.
  - Я и не обещал, что всё будет честно, - Рик, наконец, улыбнулся, отбросив маску серьёзности, а заодно и мою футболку.
  В общем, завтракать мы отправились намного позже полудня.
  Я забралась с ногами на стул, закутавшись на манер халата в его рубашку.
  - Яичницу будешь? - Рик с недовольством разглядывал содержимое своего холодильника. - Больше у меня всё равно ничего нет.
  - Может, я приготовлю? - меня переполняла жажда кипучей деятельности.
  - Цыц, - строго глянул на меня маг, вытащив, помимо яиц, ещё обветренный кусочек сыра и огрызок копченой колбасы. - Ты у меня в гостях или точнее в плену, - понюхав сыр, он повертел его в руках и выбросил в мусорное ведро, - Своих пленниц я кормлю сам.
  - Ой, как мне не нравится множественное число, - проворковала я.
  - Не цепляйся к словам, - на сковороду отправилась колбаса, и Рик немного отвлекся, чтобы поцеловать меня.
  - Рик, а кто такие тауры? - я решила воспользоваться благодушием мага и раскрутить его на откровенность.
  - Древняя цивилизация, - мой расчет удался, Рик ответил. Как знать, может, со временем я научусь управляться с ним и добиваться всего чего хочу. - Они жили ещё задолго до рождения Тиена, Тельфаиза и Реаны - это, между прочим, та женщина, которая помогла нам на Шатке, а потом передала, через тебя привет Тиену.
  - Он на неё совсем не похож. Наверное, в папу пошел, - сделала предположение я.
  - Наверное, - на сковороду отправились яйца, тут же раздалось аппетитное шкварчание. - Меня ужасно беспокоит, что он до сих пор не объявился.
  - Постой, как насчет твоих слетевших щитов, может у него тоже что-нибудь слетело и он не может дать о себе знать?
  Рик разложил готовую яичницу и, разлив душистый зелёный чай по чашкам, сел рядом со мной, то ли завтракать, то ли обедать.
  - Что-то в этом есть, - маг задумчиво подцепил кусочек яичницы с колбаской на вилку. - У меня такое ощущение, что магия в вашем мире, как будто, не знаю, отравлена что ли. Когда ты используешь её понемногу, особого вреда нет, но стоило мне, как вчера, хватить лишку и, бац, она словно кислота разъела всю мою защиту.
  Я с интересом слушала его рассуждения, не сбивая вопросами.
  - Это ещё у меня есть защита, чтоб отгораживаться от мусора человеческих эмоций. Тиену никакая защита не нужна, он трансформируется, когда хочет и в кого хочет. Он мог поломаться за более короткий срок, - Рик замолчал, задумавшись.
  - Если рассуждать гипотетически, то если отравить Тиену магию, что бы с ним могло произойти? - я решила тоже поучаствовать в мозговом штурме.
  - Не знаю, может он не смог бы трансформироваться и всё, - маг пожал плечами.
  - Либо вернуться в человеческое обличие из трансформации, - озвучила я обратную ситуацию.
  И тут нас одновременно посетила одна и та же догадка, потому что мы вытаращились друг на друга.
  - Рекс! - в один голос выкрикнули мы, и кинулись одеваться.
  Рик выжал из машины всё, на что она была способна. С одного конца города на другой, мы добрались чуть больше чем за час. Пока мы ехали небо заволокло тучами, и пошел первый в этом году снег. Крупные хлопья медленно ложились на грязный асфальт и таяли.
  - Опять всё занято, - ругнулся Рик, как только мы въехали во двор. - У вас в доме живут, наверное, одни авто-коллекционеры, такое впечатление, что у каждого по несколько машин.
  - Останови, я выйду, поищу, пока ты припаркуешься.
  Я выскочила из машины и сразу увидела его. Огромный рыжий пес статуей сидел и ждал у подъездной двери. Нападавший снег, шапкой высился на его голове. Он ждал, терпеливо, не шевелясь, не решаясь уйти, чтоб не пропустить нашего приезда.
  - Тиен! - заорала я и побежала к подъезду.
  Какие мы были слепые, он всё это время был рядом и пытался до нас достучаться.
  Пес вздрогнул, подскочил и в несколько мощных толчков преодолел расстояние между нами. Встав, он положил мне на плечи лапы и лизнул в щеку. Ликование собаки было столь очевидно, что не оставалось никаких сомнений в правильности наших умозаключений.
  - Лапы прочь, от моей девушки, - раздался насмешливый голос Рика за спиной. - И хватит её целовать, а то на шаурму пущу.
  Тиен оскалился, рыкнул, встав на все четыре лапы, боднул остроумного мага в бедро.
  - Пойдем, песик, я попробую тебя расколдовать, - Рик ухмыльнулся, увернувшись от ещё одного толчка рыжего пса, пошёл в сторону дома.
  После апартаментов Рика, моя квартирка показалась крошечной коморкой. Разместившись в единственной комнате, так как на кухне все не поместились, мы приступили к детрансформации Тиена.
  - Твои щиты снова не слетят? - беспокоилась я.
  - Могут, - Рик опустился на пол и сел перед псом. - Я ведь не знаю наверняка, почему он не может перевоплотиться и сколько энергии потребуется, чтобы помочь.
  Тиен, в собачьем обличии, и Рик, замерли, глядя друг другу в глаза. Я думала, маг начнёт читать заклинания, но нет, они сидели и на протяжении десяти минут играли в гляделки, до тех пор, пока у Рика не пошла кровь из носа. Маг заметил боковым зрением мою панику и предупредительно помахал пальцем, чтоб я не мешала, не отрывая при этом взгляда от Тиена. Ещё через несколько бесконечных минут от собаки заструился оранжевый свет и после короткой яркой вспышки перед нами предстал Тиен в человеческом обличии.
  - Ненавижу, когда так происходит, - Рик запрокинул голову, останавливая кровь.
  - Держи, - я протянула полотенце.
  - Наконец, я умею говорить и ходить на двух ногах, - Тиен поднялся и на радостях обошёл мою комнатку по кругу три раза.
  - После твоих слов чувствую себя Иисусом Христом, - Рику удалось остановить кровотечение, он со своей фирменной усмешкой смотрел на вернувшегося друга.
  - Кем? - не понял Тиен.
  - Серость, ты что, за всё это время ничего не узнал об этом мире? - Рик жмурился, будто свет лампочки для него был слишком резким.
  - Знаешь ли, собак в библиотеки не пускают, - не злобно огрызнулся Тиен. - Ты сам-то как?
  - Выключи свет, - оставив без ответа заботу о себе, попросил маг.
  Уличный свет, спрятанного за облаками осеннего солнца, проникая сквозь окно, тускло освещал комнату.
  - Хватит уже носиться как обезумевший щенок, - Рик перестал щуриться. - Садись и рассказывай, как ты докатился до жизни собачей.
  - Очень смешные эпитеты, - скривился Тиен, но всё же, сел на стул. - Ты что теперь все время будешь подкалывать?
  - Имею полное право, - расплылся в довольной улыбке маг. - Я из-за тебя ещё целый вечер буду головной болью мучиться, должна же у меня быть компенсация за страдания. Так что хватит тявкать и рассказывай.
  Тиен закатил глаза, покачав головой, тяжело вздохнул, но препираться больше не стал, а приступил к повествованию.
  
  ***
  
  Когда Тиен очнулся, лес приветствовал его скрипом веток, раскаченных расшалившимся ветром. Последнее воспоминание о битве на Шатке никак не вязалось с настоящим его местопребыванием. Лес, самый обыкновенный, таких мест тысячи на планете. Нужно было выбираться к людям. Самый быстрый способ - это трансформироваться в волка и по запаху найти верный путь. Претворив в жизнь свой план, Тиен сразу же учуял километрах в трёх к северу запах человеческого жилья. Волчьи инстинкты привели мага к маленькой полузаброшенной деревеньке, большая часть домов которой была необитаема. Среди ветхих покосившихся избушек ярким пятном выделялись пять крепких свежевыкрашенных домов. В один из них маг, постучался. Открыла пожилая, уродливая женщина с длинной жёлтой мочалкой распущенных волос.
  Её голова слегка покачивалась в вечном знаке отрицания, а руки мелко дрожали. Из-под тяжелых век на Тиена вопросительно смотрели выцветшие льдисто-серые глаза.
  - Здравствуйте, - вежливо поприветствовал хозяйку маг. - Я заблудился, не подскажите, как мне добраться до ближайшего города?
  - До ближайшего города километров триста, - на удивление звонким молодым голосом ответила старуха. - Тебе повезло, завтра ко мне внук приехать должен, продуктов привезти, он тебя подбросит на обратном пути, до города. Можешь переночевать у меня.
  Тиену не оставалось ничего, как воспользоваться приглашением. Оказавшись в доме, маг сразу понял, что и лес, и деревня, и вообще все, что его сейчас окружало, не имеет никакого отношения к его миру, а значит, вероятно, он упал со скалы и переместился в Синий Мир.
  Старуха, пугая беззубой улыбкой, накрыла на стол и сбегала, затопила баню, чтоб путник мог помыться. Такое навязчивое гостеприимство настораживало. При всей своей кажущейся дряхлости, старуха ловко справлялась по хозяйству, отказавшись от помощи. После плотного ужина хозяйка постелила гостю в отдельной комнате, пожелав крепких снов, отправилась отдыхать.
  Тревога терзала Тиена не давая уснуть, как выяснилось, неожиданно проснувшаяся паранойя сослужила добрую службу. Через полчаса маг почувствовал острую боль скрутившую живот, руки и ноги онемели, в глазах стало двоиться. Верный признак, того, что добрая старушка его отравила. Её коварный план удался бы, не будь он магом огня. Не смотря на то, что лечение не его специализация, вылечить себя он может. Маги огня обладают очень сильной способностью к регенерации, в связи с этим их бессмысленно ранить, любая рана быстро заживает, по этой же причине их бесполезно травить, организм выводит яд и восстанавливается. Если задумали убить мага огня, бить нужно наверняка.
  Не теряя времени, маг высунулся в окно, сунув два пальца в рот, освободил желудок. Будь на его месте другой, вряд ли он смог вообще подняться. Дальше, Тиен передислоцировался, сев у двери и приготовился ждать продолжения представления, одновременно активировав все силы организма на восстановление. Знобило и бросало в пот, но живот перестал болеть и, в общем, чувствовал он себя несравненно лучше.
  Старуха пришла не одна, её сопровождали еще четыре не менее уродливые товарки. Обманутые, разложенными под одеялом подушками на подобии человеческого тела, они тихо подошли к кровати.
  - Не дышит.
  - Готов, вкусненький, - довольно захихикав, одна из старух вынула из волос острую длинную шпильку, её примеру последовали остальные. Приготовившись к кровавому обряду, женщины были неприятно удивлены отсутствием жертвы.
  Дождавшись подходящего момента, когда внимание старух будет отвлечено, маг выбросил заготовленное связующее заклинание. Обездвиженные старухи повалились на пол. Они таращили злобные глаза и шипели, как змеи.
  Под пытками к албастам вернулась человеческая речь. Они охотно поведали Тиену много интересных вещей. Одной, из которых было то, что ни о каких магах или колдунах они слыхом не слыхивали, тоже касалось потусторонних тварей и нечестии. Живут эти несчастные демонические женщины в глуши, по заветам матерей и питаются крайне редко заблудшими путниками или украденными детьми. Узнав направление до ближайшего большого города, маг поджёг проклятую деревню, вместе с её потусторонними жительницами, и ушёл, перекинувшись волком.
  Город назывался Барнаул. Его жители не очень хорошо относились к разгуливающему по улицам волку. Тогда Тиен впервые перевернулся в рыжую собаку, чтобы незаметно вникнуть в жизнь Синего Мира, не вызывая своим внешним видом лишних вопросов. Ему несказанно повезло, когда в витрине одного из магазинов бытовой техники и электроники он увидел выставленный в качестве рекламы телевизор. Крутили новости. В одном из роликов рассказали историю о мальчике из Санкт-Петербурга, который потерялся и был найден через месяц, висящим на шпиле адмиралтейства. Мальчик ничего не помнил из того, что произошло с ним за время отсутствия.
  Добираться до Петербурга без денег и документов оказалось крайне проблематично, но возможность трансформации значительно облегчала путь и поиски пропитания. Путешествие растянулось на месяц. Постоянно меняя обличие, Тиен преодолевал расстояние от Барнаула до Санкт-Петербурга. Мир был заполнен магической энергией и Тиен мог в любой момент пользоваться своей силой, не задумываясь об экономии ресурсов. Беспокоило одно, от трансформации к трансформации магу требовалось на превращение всё больше и больше энергии. В конце концов, когда цель была достигнута, Тиен вдруг осознал, что не может принять человеческое обличие. Создавалось впечатление, что теперь магу для трансформации требуется настолько большое количество энергии, что его внутренний резервуар не способен столько вместить. Тиен застрял в образе собаки, до тех пор, пока Рик не провел обряд объединения и не предоставил ему часть своего внутреннего резерва для размещения энергии.
  Рассказ занял достаточно много времени, не смотря на то, что жалея психику Насти, Тиен упустил кровавые подробности своего пребывания в деревне албаст и прочие нелицеприятные детали путешествия, которые могли её шокировать. За окном стремительно темнело.
  
  ***
  
  - Мне нужно вернуться домой, - безоговорочно заявил Тиен, услышав о том, что мать жива.
  - Попутного ветра тебе в спину, - съязвил Рик. - Бряклю на шею и начинай прыгать, вот для начала можешь попробовать с этого стула.
  Я подавила желание отвесить этому злыдню подзатыльник, удержало только то, что его голове и так досталось, маг весь вечер периодически растирал виски, а значит, мигрень не отпускала.
  - Я понимаю, что не смогу сделать этого сейчас, к тому же, вы грань закрыли, - терпеливо пояснил Тиен. - Решим все проблемы с Баалхамом и тогда я займусь своими.
  - Вот и чудненько, - Рик встал, - займёмся делом. Этот мир явно не так прост. Уверен, если здесь есть нечисть, вроде албаст, должны быть маги и колдуны, просто их очень мало или они очень хорошо научились скрываться, раз даже не знают о существовании друг друга. К тому же, кто-то отравил магию, мне крайне интересно с ним познакомится.
  - Что ты хочешь сделать?
  - Устроим большой бум, диверсию, фейерверк, засунем палку в муравейник и пошевелим, вынудим их к активным действиям и посмотрим, кто вылезет.
  - Тебе не кажется, что это, - Тиен задумался, подбирая слова, - немного безрассудно? Не лучше ли аккуратно прощупать почву и подкрасться к ним не заметно, тем более что этот кто-то может оказаться нам не по зубам и в таком случае с ним лучше будет договориться, чем воевать.
  - Я уже месяц сижу, только тем и занимаюсь, что щупаю почву, - Рик упёрся. - Все впустую, зато этот некто уже основательно усложнил мне жизнь, снеся щиты и превратив тебя в собаку, страшно подумать, что стало с Вестой при её тяге к играм со временем.
  - Тиен прав, хватит уже ворошить муравейники, - я присоединилась к аппозиции. - Мы не успеваем тебя спасать и лечить: то сломанные ребра, то руки, то ты умираешь, то сносятся твои щиты. Тебе не кажется, что пора сменить тактику, пока голова ещё на плечах?
  - Вот ведь. Рассказал вам как нормальным людям о том, что действительно собираюсь сделать, - Рик едко улыбнулся, - и что я получаю взамен за свою откровенность? Праведный гнев. Ладно, пусть будет так, как вы хотите, - Маг вышел в прихожую и надел куртку. - Я домой, этот спичечный коробок, который ты зовешь квартирой, меня угнетает. Все пока, увидимся завтра, - на этих словах он хлопнул дверью и ушел.
  - Не переживай, он успокоится и вернётся, - Попытался сгладить ситуацию Тиен.
  - Конечно, вернётся, - я повернулась и загадочно улыбнулась. - Я же вытащила у него ключи, - насладившись удивлением и одобрительным кивком Тиена я, вращая связку на пальце, вернулась на диван и включила телевизор. - Кстати, думаю, он не особенно и взволновался, как обычно, разыграл спектакль, чтобы все вокруг чувствовали себя виноватыми и пошёл делать всё по своему. С ним всё ясно, но вот ты, - я с обличительным прищуром посмотрела на Тиена, - знаешь его с детства, и не верю, что не просчитал его. Почему ты не попытался его остановить? Или считаешь, что он прав? Отвечай и не смей мне врать.
  Тиен стушевался.
  - Понимаешь, я действительно слишком хорошо знаю его. Если он принял решение, значит, взвесил все риски. И сбить его с намеченного, равносильно, что встать на пути у бегущего разъяренного носорога - бессмысленно и травмоопасно, - Тиен сел рядом со мной на диван. - Как показала практика, он редко ошибается, - маг выглядел виноватым, говоря мне всё это, как будто извинялся и за себя и за друга.
  - Редко, это не значит никогда. Хуже всего, он сам думает, что его мнение единственное правильное, а все вокруг дураки. Рано или поздно это закончится роковой ошибкой, и если не сдерживать его в страсти к риску, то мы его все-таки похороним, - отрезала я, прекратив наш разговор, и взялась за пульт, переключая каналы. - Хороший ужастик, как раз только начался, - я отложила пульт и с интересом уставилась на экран.
  Раздался звонок в дверь.
  - О, вернулся, - я не спешила открывать.
  - Аплодирую стоя, Вашей проницательности, мадам, - Тиен, откинулся на спинку дивана и включился в просмотр ночного кино.
  К сожалению Рик не был бы Риком, если бы его можно было вычислить во всем. Пару раз, для порядка стукнув в дверь, он просто открыл её невесть откуда взявшимся у него ключом.
  - Предусмотрительный, - негромко сказал Тиен.
  - Наглый, самовлюбленный придурок, - дала всему происходящему оценку я. - Будем перевоспитывать, а то он так и не будет считаться с мнением окружающих, - я говорила всё это громко, не скрываясь от стоящего в дверном проеме виновника тирады.
  - Ну, если вы так просите, я, конечно, могу остаться, - наглый Рик, как ни в чём ни бывало, очаровательно улыбался, подтачивая стену злости которой я намеревалась отгородиться от него. - В тесноте, как говориться, зато все у всех под надзором.
  Мы продолжали увлеченно следить за событиями на экране и напрочь его игнорировать.
  Разувшись и повесив куртку обратно, Рик нахально втиснулся между нами. И испортил остаток фильма едкими комментариями: о том, что они совершенно не правильно убивают монстров, что главный злодей идиот и что, если бы главный герой не был ещё большим идиотом, то злодей давно уже был бы мертв. Первый сдался Тиен, поддержав его обсуждения, своими замечаниями по сюжету и умственному развитию героев. Сначала я ещё пыталась сдерживать смех, чтоб маг не думал, что ему всё так просто сошло с рук, но под конец не выдержала и захохотала. Вот может же быть нормальным человеком, когда хочет.
  Фильм закончился, нужно было ложиться спать. Я достала с антресоли раскладушку.
  - Второй у меня нет, кому-то придется спать на полу. - Тиен, забрал раскладушку, чётко обозначив намерения и ушёл на кухню, устроив там небольшую перестановку, чтоб разместить спальное место в крошечном пространстве.
  - Насть, не хочешь и мне дать тот график, по каким ночам мне можно спать с тобой в одной постели, а по каким нет? - Рик всем своим видом выражал искреннее любопытство, не скрывая при этом сарказма. - Серьёзно, я тоже хочу его иметь, заламинирую и повешу на стенку, буду сверяться, чтоб не промахнуться.
  Этот день оказался невероятно длинным и насыщенным событиями, мне безумно хотелось спать, а не придумывать достойные ответы и разбираться кто прав. Поэтому я махнула рукой и завалилась на диван.
  - Ложись куда хочешь, - проворчала я, отвернувшись к стенке и закутавшись в одеяло.
  Старенький диванчик скрипнул под тяжестью его тела. Выдернув из-под меня кусок одеяла, маг лёг спать. Отличное развитие отношений, обиженные, спина к спине, так мы и проспали до утра.
  За окном ещё темно, до официального подъёма больше часа, меня разбудило шевеление рядом.
  - Куда собрался? - поинтересовалась я, приоткрыв один глаз.
  - На пробежку. Ключи верни, - Рик уже был одет.
  - Зачем на пробежке ключи, - проворчала я, из последних сил держась, чтоб не провалится обратно в сон.
  - Хватит с меня того, что я согласился жить в конуре, - Рик обвел комнату пренебрежительным взглядом, - так ты ещё хочешь меня на цепь посадить.
  - Ты со своим хамством ходишь по краю, я уже на гране убийства, - я открыла второй глаз.
  - У меня в машине сумка с одеждой, мне нужно будет переодеться, - сбавил обороты маг. - Тем более я возьму с собой надсмотрщика.
  Я просунула руку между диваном и стеной, вытащила связку ключей и с взглядом удава протянула их магу.
  - Спасибо, - сквозь зубы процедил он и вышел.
  Тотчас раздался свист.
  - Подъем, щеночек, пора тебя выгулять! - за бесцеремонным возгласом Рика, послышался хлопок и неразборчивое бурчание Тиена. - Пойдем, пойдем, нужно же тебе возвращать нормальный человеческий вид, а то скоро на второй этаж без отдышки не сможешь подняться.
  Они немного попрепирались, затем хлопнула дверь и наступила блаженная тишина. Ещё целый час до звонка будильника, а сон как рукой сняло. Я успела одеться и умыться до прихода мужчин. Они вернулись потные и раскрасневшиеся после бега. Подрезав на повороте Тиена, Рик первый оккупировал душ.
  - Доброе утро, - приветствовал меня Тиен. - Как настроение?
  - Привет, настроение такое, что есть острая потребность кого-нибудь убить, чтоб оно стало лучше. Кофе будешь?
  - Лучше чай. Ты всегда такая кровожадная с утра?
  - С трех до шести я привыкла убивать людей, и их спасало, только то, что обычно в это время я сплю.
  Тиен посмотрел на висящие на стене часы и хмыкнул. Они показывали без пятнадцати шесть.
  - Все ясно, еще пятнадцать минут от тебя лучше держаться на расстоянии. Щелкнул замок в душе и Тиен ретировался, с кухни.
  Зашел Рик и натолкнулся на мой убийственный взгляд. Он подошёл, забрав из рук чашку, отставил ее в сторону и поцеловал меня.
  - Я не хочу ругаться, - от таких простых слов, мою злость моментально сдуло. - Прости, меня иногда заносит, мне ещё нужно привыкнуть, что я теперь не один, - он по-мальчишески улыбнулся.
  - Я тоже не хочу ругаться. Прости, я немного перегибаю, но я не хочу ещё раз пережить твою смерть.
  - Понимаю, поэтому вернулся, - на его губах заиграла лукавая улыбка. - Ты ведь, не думаешь, что твоя выходка с ключами могла меня остановить?
  - Нет? - помотала я головой с видом наивной девочки.
  - Нет, - он передразнил меня, продолжая улыбаться. - Насть, я тоже очень ценю свою жизнь и не хочу подставляться. Но ситуация такова, что сидеть и ждать гораздо опаснее. Нельзя давать таинственным силам время подготовиться и подобраться к нам незаметно, намного безопаснее обескуражить и заставить действовать опрометчиво.
  - Значит, мы выходим на тропу войны, - я выскользнула из его объятий. - Нужно обновить аптечку и запастись бинтами.
  - Это да, но для начала следует основательно подкрепиться, что у нас на завтрак?
  Я открыла холодильник, Рик заглянул через плечо и жалобно протянул:
  - Умоляю, скажи, что это будет не яичница. Я чувствую, что ещё одно жареное яйцо и я закукарекаю.
  - В таком случае, пусть будут сырники, - с тяжелым вздохом я потянулась, за сиротливо притаившимся на нижней полке, обезжиренным творогом. Готовить завтраки для меня всегда было каторгой.
  - Звучит интригующе, ни разу не ел, - маг уселся на стул, в предвкушении моего кулинарного триумфа, потягивал недопитый Тиеном чай.
  
  ***
  
  Вера стремительно наносила утреннюю боевую раскраску, времени катастрофически не хватало.
  - Дима, хватит в тарелке ковырять, доедай быстро, я из-за тебя на работу опоздаю, - Вера нанесла последний штрих тушью и оценила результат.
  Бледная кожа лет десять не видевшая южного солнца. Глаза с кругами усталости и уже не первыми морщинками. Тоску, её не замаскируешь никакой косметикой. Муж бросил с маленьким ребенком на руках, с учебой не вышло, карьера не задалась. Из года в год крутилась Вера как белка в колесе, работая на трех работах, чтоб обеспечить себя и сына. Времени на личную жизнь не было, и задуматься об этом было некогда. В общем, зеркало не радовало.
  - Это что такое?! - проворчала Вера и наклонилась ближе к зеркалу, чтоб рассмотреть.
  Сначала, как будто поплыла одна щека, по-старушечьи оттягиваясь вниз, затем лоб прочертила глубокая горизонтальная морщина, за ней другая. Всё наращивая темп, мелкая сетка морщинок побежала по всему лицу, превращая тридцати пяти летнюю женщину в старуху. Ошарашенная Вера хотела закричать, но неожиданный разряд тока, молнией вырвался из зеркала и ударил в лоб. Сознание покинуло тело.
  - Мам, ты чего? - Дима нерешительно похлопал прислонившуюся к зеркалу и застывшую в одной позе мать. - Мам я готов, поехали.
  Женщина медленно распрямилась и повернулась к сыну. Ее глаза были сплошного фиолетового цвета, белки отсутствовали. Дима нервно сглотнул и, отступив на шаг назад, уперся в стену.
  - Меня зовут Баалхам, - из уст женщины вырвался утробный, не человеческий голос. - Ты, Дмитрий, удостоен великой чести. Выполнишь мое поручение, и твоя мать будет жива, мало того, я верну твоего друга.
  - Женьку? - заикаясь, спросил Дима, продолжая вжиматься в стену.
  - Да.
  - Какое поручение?
  - Запомни мое имя - Баалхам. Ты должен в полночь на надгробной плите невинной души начертить сей знак, - на этих словах Вера повернулась, взяла с туалетного столика маникюрный набор, вынула ножницы и проткнула себе палец. Кровоточащим пальцем она провела по зеркалу и нарисовала знак. - После этого, плита станет алтарем. На него ты принесешь мне жертву, лучше человеческую.
  - Если я откажусь?
  - Я убью тебя, твою мать и моего пленника - Евгения.
  - Я....я не смогу убить человека.
  - Принесешь в жертву животное, - тело женщины изогнулось как в рвотном позыве. - Мне пора, - пророкотал Баалхам, когда тело перестало трясти. - Учти, если ты кому-либо расскажешь о своей миссии, я убью твою мать.
  Тело снова содрогнулось, изо рта женщины вырвался поток черных мух, который был поглощен зеркалом.
  Вера закашлялась.
  - С давлением что ли что-то? - она помотала головой. - Такое ощущение, что отрубалась на несколько секунд.
  - Мамочка, может воды? - Дима рванул на кухню.
  - Бог ты мой, мы ужасно опаздываем, - Вера отхлебнув пару глотков, схватила пальто с вешалки. - Бегом, Димка, поторопись.
  
  ***
  
  "Невероятное явление могли наблюдать жители Санкт-Петербурга сегодня в утреннем небе" - вещала молодая диктор первого канала. Далее шел видео ряд: поверх облаков в небе над Смольным полыхало северное сияние. Показали какого-то именитого ученого, рассуждающего о природе происходящего и несколько интервью взятых у людей на улице.
  - Какие дела творятся в нашем городе, - Тамара Ивановна мечтательно устремила взор в потолок. - Сияния. А мы тут без продыху сидим, работаем, света белого не видим. Вот ты, Настя, - на этих словах я вздрогнула и оторвавшись от монитора, приготовилась выслушать очередную порцию наставлений от старшего поколения, - молодая девчонка, тебе развиваться надо, новую работу искать. Или ты думаешь, что кавалер твой тебе поможет, так не надейся на него, мужики они вообще ненадежные, надо самой себе путь в жизни выгрызать.
  - Я ни на кого не надеюсь, - вяло отнекивалась я.
  - Да ты не обижайся, я ж тебе добра желаю, - Тамара Ивановна во чтобы то ни стало, решила научить меня уму разуму. - Я таких пройдох как он на своем пути повидала. Очарует, голову задурит, а потом наиграется и смоется к другой, сказки рассказывать, а ты хорошо, если только с сердцем разбитым останешься, так еще может и с ребеночком на шее. Права я, Ниночка? - житейская мудрость, в лице Тамары Ивановны, перекинулась на следующую жертву.
  Вот так вот каждый день, эта "света белого не видящая" работница трудилась в поте лица, передавая жизненный опыт. Оставленная в покое, я вернулась обратно к написанию технологического процесса на новое изделие, производство, которого планировалось в начале декабря.
  Поработать мне не дали, завибрировал мобильный.
  - Да, Дим, привет, - как можно тише ответила я, чтоб не привлекать внимание, но чуткое ухо Тамары Ивановны уловило мужское имя, она бросила на меня хищный взгляд. Похоже, в скором времени мне грозила ещё одна лекция.
  - Насть, помнишь, ты рассказывала про Баалхама, - мальчик запинался на каждом слове.
  - Конечно, - прижимая телефон к уху, я надела куртку и вышла на улицу.
  - Скажи, вам удалось узнать о нём что-нибудь, кто он такой, насколько опасен?
  - Кроме того, что он нечто вроде кровавого Бога в своем мире, где живет всякая нечисть больше ничего. Но я об этом тебе уже говорила. Дим к чему эти расспросы? У тебя что-то случилось?
  - То есть он опасный кровожадный монстр с возможностями Бога? - Дима, казалось, не слышал моих вопросов.
  - Дим, у тебя все в порядке?
  - У меня все хорошо, - на заднем фоне раздалась трель. - Всё, пока, мне пора на урок, - протороторил мальчик и бросил трубку.
  Я растеряно покрутила телефон в руках и убрала в карман. Хотела идти обратно, когда заметила на другом конце парковки Рика. Мне хорошо было видно выражение насмешливого пренебрежения на его лице. Выражение предназначалось Тиену, которого я легко узнала со спины, он что-то достаточно громко и эмоционально говорил. Они явно ругались. Внимательно выслушав, не меняя выражения лица, Рик отрицательно покачал головой, вызвав ещё большую вспышку гнева у Тиена. Пока я раздумывала, стоит ли мне влезать в их разговор или хоть как-то обозначить свое присутствие, Рик отмахнулся от Тиена как от назойливой мухи и, сев в машину, уехал, оставив друга со злостью сжимать кулаки.
  - Что он опять вытворил? - я подошла к Тиену.
  - Что? - маг был погружен в свою злость и не сразу сообразил, о чём это я.
  - Я видела, как вы ругались.
  - Мы не ругались, - Тиен моментально взял себя в руки. - Дело в том, что у Рика есть несколько принципов, которыми он никогда не поступается. Я попросил сделать исключение ради меня. Он отказался.
  - Что за принцип?
  - Пока я бегал в образе собаки я потерял защитный медальон от эмпатического воздействия, попросил его сделать еще один.
  - Он, значит, не делает их из принципа? - я скользнула руками по шее и сняла свой амулет. - Держи мой. Мне скрывать не чего, пусть если ему так хочется, знает как он периодически меня бесит.
  - Спасибо, не надо, - Тиен мягко улыбнулся, в его взгляде промелькнула грусть. - Если я возьму твой амулет, Рик его взломает из вредности, а на тебе он его трогать не будет. Так что оставь себе.
  - Взломает?!
  - По-настоящему непреступной защитой от мага эмпата может быть только медальон, сделанный им самим, все остальное защита общего действия, которую он, при необходимости, может сломать.
  - Интересная информация, - задумчиво протянула я. Тут снова зазвонил телефон. Звонил Рик. - Привет.
  - Настён, тут такое дело, там на стоянке стоит зарёванный Тиен, забери его и езжайте домой, у меня очень важные дела, я приеду позже.
  - Провокация удалась?
  - Не то слово. Всё, пока, - и бросил трубку.
  Я посмотрела на часы и осознала, что еще одни рабочий день незаметно подполз к концу.
  Метро. Маг меня избаловал ежедневным извозом на личном авто, и толпа вызывала непроизвольное раздражение. Орущие, вечно недовольные тетки, мужчины, прокладывающие себе дорогу локтями.
  - Как много людей! - Тиен вцепился в перила эскалатора и смотрел на окружающих с выражением неприкрытого ужаса.
  - Эй, ты чего? - я насторожено посмотрела на его побелевшие пальцы и прогнувшуюся резину перил. - Ты что еще ни разу не был в метро?
  - Нет, - Тиен нервно сглотнул. - Почему их так много?!
  - Час-пик, все домой с работы едут, - да уж, поездочка предстояла еще та.
  Народу в вагон набилось уйма. Под давлением толпы через пару станций нас прибило к стенке. Тиен как мог, огораживал меня от натиска окружающих, мужественно прикрывая своим телом.
  - Я еще никогда не был так близок с мужчиной, - с выражением страдания на лице простонал Тиен. Сзади на него напирал тучный отдышливый дядька.
  - Не переживай, друг, если он не сбежит раньше чём мы выйдем, то я заставлю его на тебе жениться.
  На следующей станции в вагон впорхнула стайка студенток, привнеся в общую атмосферу сладкий аромат духов и щебет девичьих голосов.
  - Уже лучше, - прокомментировал Тиен.
  - Не сильно радуйся нам выходить через одну. Начинаем продвигаться к двери.
  Рассекая на манер ледокола толпу, Тиен уверенно шёл к выходу, а я пристроилась сзади маленьким баркасом, под прикрытием, следовала за ним. Прошло бесконечных семь минут, прежде чем мы вывалились на перрон. Уже на эскалаторе, Тиен облегченно выдохнул.
  - Столько девушек я за всю свою жизнь не щупал, - при этом радость в его голосе отсутствовала напрочь.
  - Это же здорово, ты за один вечер получил столько новых впечатлений, - вид ошарашенного мага меня веселил.
  - Как?! Как можно ездить так каждый день!
  - Да, я тоже в шоке, - поддержала я его. - Вот на что уходят мои налоги, если до сих пор не изобретена ни одна телепортационная кабина? - я не выдержала и засмеялась.
  Нам всем повезло, что я жила недалеко от метро, и мы обошлись без поездки в наземном транспорте, которую маг мог не пережить. Под дверью в квартиру, на коврике, подложив под попу рюкзак, сидел Димка. При нашем приближении он выключил игру на телефоне и поднялся.
  - Привет, ты в гости пришёл или по делу? - поинтересовалась я.
  - Привет. Наконец нашёлся? - Дима махнул рукой, стоящему у меня за спиной Тиену. Выглядел он при этом крайне расстроенным.
  - Дим, ты меня своим похоронным видом пугаешь, - я с тревогой заглянула мальчику в глаза, в которых стояли слезы. - Господи, что случилось?!
  На первом этаже хлопнула подъездная дверь, через пару секунд на площадку влетел Рик, со спортивной сумкой на плече.
  - Чего столпились перед дверью, кошка домой не пускает? - он протиснулся ближе оттерев друга. - Тиен, ты чего такой помятый? - поморщился маг.
  - А ты чего такой бодрый? - Тиен пригладил, взъерошенные после поездки на общественном транспорте волосы.
  - О, грустный Дмитрий, привет, - Рик, добрался к двери и встал рядом со мной. - Что, пришёл нас порадовать очередным открытым порталом в параллельный мир?
  Дима насупился ещё больше и, как будто защищаясь, прижал рюкзак к груди.
  - Только не говори, что я угадал, - Рик состроил испуганную гримасу. - Настен, открывай апартаменты, будем Димкину исповедь слушать.
  - Сам открывай, у тебя же есть ключ, - не удержалась я от шпильки.
  - Ключ? Какой ключ? - искренне удивился Рик.
  - Ну-ну, - я достала свою связку и впустила всю компанию внутрь.
  Исповедаться сразу не получилось. Натыкаясь друг на друга, мы вымыли руки, разлили чай, соорудили бутербродов, так как Рик отказался выслушивать плохие новости на голодный желудок. Мы переместились в комнату, расположившись на полу на восточный манер. Кошка, забравшись на шкаф, пристально за всеми следила не добрым взглядом. Сердце подсказывало мне, что не все уйдут в сухой обуви.
  Когда мы, наконец, расселись, Дима поведал нам о своем утреннем госте и о его угрозах.
  - И, что? Ты нашел могилу невинной души? - спросил Рик, откусив огромный кусок от бутерброда. - Какая паршивая колбаса, - прокомментировал маг свои впечатления.
  - Для тебя это всё не серьёзно! - вскипел Димка. - Только и знаешь, что подкалывать, а на кону, между прочим, жизнь моей мамы.
  - Эй, спокойнее, - Рик отложил недоеденный бутерброд и вытер руки о полотенце. - Я серьёзен как никогда. Баалхам Бог, и как любому Богу ему нужна паства и почитание, чтобы набрать силу. Пока, он может лишь тенью являться сквозь зеркала и, ненадолго, облачаться в тела людей. Но как только в вашем мире появится его алтарь, он с каждой жертвой будет все сильнее и сильнее. Судя по всему, так произошло в нашем мире, сначала он мог являться только ночью, а затем уже и днем чувствовал себя вольготно, перебираясь из тела в тело.
  - Зачем тебе в таком случае могила невинной души? Если мы принесем ему жертву, мы же своими руками сделаем его сильнее? - я дотянулась до своей, брошенной на полу, сумки и вытащила кулечек с полюбившимися Рику конфетами "Белочка".
  - Мммм, допинг для мозга, - маг, не медля, съел одну. - Если проигнорировать просьбу иномирного товарища, то он попросит о жертве ещё кого-нибудь и, обретя силу, придет и выполнит все угрозы, которыми пугал. Я хочу решить проблему кардинально, чтоб он ещё долго не мог высунуть нос из своего прогнившего мирка.
  - А как же Женька? Он же у него.
  - Нет у него никакого Женьки, - сообщил печальную новость Тиен. - Мальчик умер еще в плену у Тельфаиза, я видел его тело, колдун был тогда в жутком расстройстве.
  - Запомни, Дима, - Рик развернул еще одну конфету, - потусторонние твари врут, ещё больше чем люди.
  - Рик, что там с твоей провокацией? - перевела я разговор в другое русло.
  - Видели сегодня с утра красоту на небе?
  - Черт, так это твоих рук дело! - Тиен вытаращился на мага, как на умалишенного. - Совсем с ума сошел, ты что, запустил нудитейт малефиц?! Откуда он у тебя?!
  - Уже второй раз за вечер меня в чем-то обвиняют, - Рик расстроено покачал головой. - Нет, все с моим рассудком в порядке. Даже если бы жезл у меня был, то запустить я бы его не смог, не сорвав опять щиты. Так что я создал иллюзию активации артефакта. Поясню, для тех, кто не в курсе, - он подмигнул мне, - нудитейт малефиц мощнейшее заклинание, накладывается на хитрую такую палочку, сделанную из кости фаланги пальца дракона. И выявляет всех магов и колдунов в радиусе двести километров, чьи способности превышают бытовую магию. То есть, для того, кто запустил заклинание все маги и колдуны выглядят в течение суток как люди с разноцветным нимбом над головой. По-цвету нимба можно определить стихию мага, у колдунов нимбы красные.
  - Очень энергозатратное и трудоемкое заклинание, - уточнил Тиен. - И что, на это кто-то клюнул?
  - Представь себе да. Прилетели три перепуганные девицы и щелчком пальцев разнесли косточку несчастного теленка. Вот теперь у нас дилемма, кто-то - идет знакомиться с девушками, которые планировали зависать, судя по разговору, в клубе "Лимонлайм", а кто-то - запасается кровищей, зеркалами и топает на кладбище устраивать теплую встречу Баалхаму. Тиен ты что выбираешь, громкую музыку, потных пьяных женщин или свежий воздух и ночную прогулку на кладбище?
  У меня аж челюсть отпала, он что, собирается при мне, при живой идти снимать каких-то ведьмочек?! Нет, я конечно не ревнивая, но мог хотя бы моим мнением поинтересоваться!
  - Судя по всему, ты хочешь идти в клуб, - Тиен сощурился и подозрительно посмотрел на Рика. - В таком случае, раз ты предоставил мне право выбора, я так уж и быть, пожертвую собой и пойду втираться в доверие к новому врагу, а ты уж сам как-нибудь разбирайся со старым другом Баалхамом.
  Рик разочаровано вздохнул.
  - Как скажешь.
  - Стой, а может они страшные как смертный грех и ты умышленно все перевернул, чтоб идти не в клуб, а на кладбище?
  - Не исключено, - маг лукаво улыбнулся. - Решай сам.
  Этот их диалог уже начина меня нервировать. Неужели ни один из них не понимает, что мне это всё может не понравиться. В это время, не заметно для остальных Рик накрыл мою ладонь своей, и легонько сжал.
  - Кладбище или клуб? - продолжал взвешивать за и против Тиен. - Поход в клуб, ты спонсируешь?
  - Как иначе, я здесь один работящий парень.
  - Тогда решено, я в клуб ты на кладбище. Машину дашь?
  - Совсем с дуба рухнул? - возмутился Рик. - То, что я дал тебе посидеть за рулем заглушенной машины не значит, что я дам тебе ездить на ней, без опыта и без прав, - секунду подумал и добавил. - Даже с опытом и правами не дам.
  - Жаль, ладно, такси закажу. Как я их узнаю?
  - Легко. Три штуки: сивая, рыжая и с зелеными волосами, у всех ноги от ушей и внушительные бюсты. Ростом, с тебя, - маг выставил руку вперед. - Учти, ты уже сделал выбор.
  - Зеленые, они у нее, что на самом деле зеленые? - удивился Дима.
  - Как трава.
  - Шикарно, - Тиен н сник. - Может я все-таки на кладбище, а ты как-нибудь сам?
  - Поздно, - отрезал Рик и поднялся, выпустив мою руку. - Я тут кое-что тебе на вечер прикупил, - маг достал из спортивной сумки фирменные джинсы, замшевый пиджак и модную жатую рубашку, причем все это было явно предназначено для похода в клуб и явно размера Тиена, так как на Рике с его высоким ростом это все было бы слишком коротко.
  - Все-таки ты не хотел идти в клуб, - тяжело вздохнул Тиен, - и я прогадал.
  - Ты так расстроен, будто на заклание собираешься, - из сумки показались дорогущие кожаные ботинки известной марки. - Отдохнешь, развлечешься, добудешь для нас информации у девочек. Одевайся.
  - Так, - Рик развернулся и указал на Диму, - ты отправляешься домой, пока не слишком поздно. Завешиваешь все зеркала и под любым предлогам не подпускаешь к ним мать. Ясно?
  - Ясно, - подтвердил Димка и кинулся зашнуровывать кроссовки, торопясь домой.
  Следующим этапом был вызов такси и отправка Тиена на темное дело, покорения женских сердец.
  Когда суматоха улеглась, мы остались вдвоем.
  - Проходной двор, - Рик устало сполз на пол и вытянулся. - Может, переедем ко мне? Места больше и адрес никто не знает. Здесь пусть Тиен хозяйничает.
  - А кошка? - я улеглась рядом и разглядывала потолок. Он отчаянно требовал побелки.
  - Если дело только в этом, я согласен и на довесок из кошки.
  - Нет, не только, - я замолчала, не зная как словами объяснить, свою неуверенность в себе, в нём и вообще во всем, что между нами и что на своей территории я чувствую себя уверенней. Он и не настаивал на объяснениях. Странно, почему-то вспомнился, самый счастливый момент моей жизни, показанный озером. Вдруг это был не Рик, может, мы оба увлечены друг другом, под влиянием обстоятельств. Мы ведь совершенно друг друга не знаем. У него, оказывается, есть странная потребность контролировать людей, в связи с чем, он не делает защитных амулетов. Он, отчего, то посчитал, что я спокойно отпущу его в клуб обольщать девушек, пожертвовав личным ради дела. Может он сторонник так называемых свободных отношений. Как у закоренелой собственницы и консерваторши всё эти новопридуманные штучки вызывали у меня зубовный скрежет. Хотя, может, это все глупые бредни моего воспаленного влюбленностью мозга и на самом деле я накручиваю лишнее, видя проблемы там, где их нет.
  - У тебя есть фонарик? - прервал молчание Рик.
  - Нет, есть керосиновая лампа.
  - Что это?
  - Сейчас, - я поднялась и полезла в антресоль, заодно отрыв бутылку со специальной жидкостью, заливаемой нынче в лампы вместо вонючего керосина.
  - Беру свои слова обратно, твоя квартира не конура, - Рик стоял рядом и помог спуститься со стула вместе с раритетом, - это сундук.
  - Зато, мой собственный, а не съемный как у некоторых. Кстати, я не хочу сидеть дома, я иду с тобой.
  - На кладбище? - удивился моему решению Рик.
  - Именно.
  - Там же ночью страшно.
  - Вот, что б тебе не было страшно, я с тобой и пойду, - поставила я точку в обсуждении. - Что ещё нужно, помимо осветительного прибора, ты вроде говорил зеркало. Большое или маленькое?
  - Среднее. Еще лопата нужна.
  - Тогда сними зеркало в ванной, а лопату ищи в кладовке, где швабра стоит, - не давая магу шансов придумать повод оставить меня дома, я отправилась к шкафу и зарылась в поисках подходящей для похода на кладбище одежды.
  Когда мы устанавливали зеркало и лопату между сидений, я с трудом удержалась от комментариев по поводу практичности машины без багажника. Покончив с погрузкой, мы на крейсерской скорости отправились на Смоленское кладбище. К тому моменту на улице окончательно стемнело.
  Рик взял в одну руку зеркало, в другую лопату, мне выпала честь нести зажженную керосинку. Мы пролезли через дыру в заборе и оказались на зловещем ночном кладбище.
  - Ты будешь магическим зрением искать нужную могилу? - шепотом спросила я.
  - Ты чего шепчешь, разбудить боишься? Поверь, они крепко спят, громким звуком их точно не разбудишь. Посвети, сюда, - маг наклонился над одной из могил. - Нет никакого магического зрения. Просто читаем надписи и ищем ту, где захоронен ребёнок, чтоб наверняка невинная душа была.
  Бум-бум-бум. Гулко разнеслось в темноте. Страшно мне не было, было как-то не по себе.
  - Это там, - Рик махнул рукой вглубь кладбища. Он перекинул зеркало под мышку, в ту же руку взял лопату. - Потуши лампу.
  Я закрутила фитиль, и тут же была дезориентирована темнотой. Маг взял меня за руку и повел в сторону зловещих звуков. Вскоре зрение привыкло к темноте, я стала различать силуэты могильных плит и крестов. Вдалеке мелькнул огонек, к нему мы и направились, при приближении огоньков стало больше. Свечи. Вокруг разрытой могилы стояли в круг пять фигур, неподалеку в клетке за всем наблюдала ворона, изредка комментируя происходящее карканьем. Шестой сатанист стоял в стороне и ударял в бубен.
  - О, Люцифер, повелитель преисподнии взываем к тебе....
  - Кто ж так Люцифера вызывает, - не громко возмутился Рик, - дилетанты.
  - Подонки, они ему птичку в жертву приготовили, - расстроилась я.
  - Птичку в обиду не дадим, - Рик защелкал пальцами, тонкая струйка золотистого тумана закрутилась вокруг меня. - Сейчас мы им явим кой кого, - струйка растаяла. - Оцени, - маг протянул мне зеркало.
  Оттуда на меня смотрела я сама, только с миленькими рожками, очаровательным хвостом, раздвоенным на конце и острыми удлиненными клыками. Я провела рукой по голове, но никаких рожек там не нашла.
  - Иллюзия, - пояснил Рик. - Причем слабенькая, так что лучше не трогать.
  Я еще раз глянула в зеркало и хищно улыбнулась. Хороша, чертовка. Подумав, я распустила волосы, для пущего эффекта и немного их взлохматила. Последний раз я была в парикмахерской полгода назад, и они основательно успели отрасти. Оторвавшись от зеркала, я натолкнулась на восторженный взгляд мага.
  - Насть, может ну его, этого Баалхама, вернемся домой пока никого нет, доломаем твой диван?
  Я пренебрежительно скривила губы и со всем презрением, на какое была способна, прошипела:
  - Как ты, смертный, смеешь, делать мне, повелительнице ада, подобные предложения.
  Рик закашлялся, маскируя смех.
  - Прости. Секундочку, - он снова защелкал пальцами и золотистая струйка закружилась на этот раз вокруг него. Как только она растаяла передо мной стоял по меньшей мере архангел воплоти. С туманными развивающимися крыльями и самым настоящим нимбом.
  - Чего это я черт, а ты ангел?! - возмутилась я. - Я, может, не согласна.
  - Цыц, женщина, - пригрозил Рик. - Кто из нас маг ты или я?
  - Зато я потомок, как там их, тауру.
  - Не аргумент, по крайней мере, пока мы не знаем, что это и с чем их едят, образы буду выбирать я. Если будешь дальше спорить, птичка не доживет до счастливого спасения.
  - Ладно, но только ради птички.
  Тем временем, у могилы события развивались, готичная молодежь пустила по кругу чашу, в которую каждый, проткнув палец, капал кровь.
  Выйдя из тени, я как можно строже поинтересовалась.
  - Кто тут меня вызывал? - вокруг клубился красный туман, и пару раз промелькнула молния, в общем, явление Люцифера пастве удалось.
  Молодежь подавилась последними словами своего черного обряда. Самым умным оказался бубнист, отбросив инструмент, он со всех ног припусти, как заправский атлет, перепрыгивая через надгробья, скрылся в неизвестном направлении.
  Оставшиеся пятеро оказались преданными фанатиками, бухнувшись на колени, запричитали хвалебные молитвы в мою честь.
  - Я решила лично за жертвой явиться. Эй, ты в черной бейсболке, неси мне ворону, - продолжила развлекаться я, все больше вживаясь в роль.
  Вжавшись в землю, не решаясь поднять взгляд, юный сатанист на ощупь нашел клетку и ползком подтащил ее мне. Я открыла и выпустила пленницу на волю. Ворона, решив досмотреть представление до конца, уселась на ветку неподалеку и нервно чистила перья, кося на происходящее угольно черным глазом.
  Следующим аккордом в нашей сюите было явление противоборствующей стороны. Я аж, залюбовалась сошедшем с небес посланником Бога. Плавно опустившись (когда только успел забраться на дерево), архангел взмахнул туманным подобием крыльев и щелчком пальцев зажег нимб желтым тусклым светом, еще, готова поклясться, этот любитель спецэффектов добавил едва уловимые звуки арфы.
  Детки, открыв рты, пялились на новое действующее лицо, позабыв о страхе передо мной.
  - Чего приперся? Тебя не звали, это мои поклонники, - через губу возмутилась я.
  Посмотрев на меня чистым не замутненным взглядом ребенка Рик, поинтересовался вкрадчивым голосом у паствы:
  - Вы уверены в своем выборе, заблудшие овечки? - честно говоря, от такого голоса, даже у меня пошли мурашки. - Одумайтесь, дети мои и вернитесь к истинной вере.
  Заблудшие овечки, покосившись на меня, переползли на коленях к новому кумиру под опеку.
  - Вот, так всегда! - всплеснула я руками и обижено надула губки. - Только попробуйте передумать и вернуться, сдохнете предатели в канаве как подзаборные псы! - зло скалясь, закончила я свою гневную речь.
  Снова невинный взор небесного посланника переместился на меня.
  - Зачем же так грубо?
  Я мило улыбнулась и поспешила исправиться.
  - Сдохнете, как подзаборные щеночки.
  - Идите, несите веру в массы и помните, ваш Бог любит вас, - архангел милостиво взмахнул рукой, указуя верное направление. Новообращенные продолжали с обожанием и святым трепетом взирать на посланника отца небесного. - По домам я сказал, - немного выйдя из образа, шикнул на деток Рик. Со второго раза молодежь поняла, что пора уносить ноги и поспешила скрыться с глаз долой. Паства неслась, не оборачиваясь и не могла видеть как наглый архангел коварно улыбаясь схватил не особо сопротивляющуюся чертовку и поцеловал.
  Меня всегда поражала его способность моментально перетекать из одного состояния в другое, вот и сейчас мгновенно собравшись, откинув веселье, он был сосредоточен и серьезен.
  - Что ж, приступим к торжественной встречи великого и ужасного. Хорошо, хоть копать могилу не придется, детки все сделали.
  Я заглянула в яму, там, на дне виднелись почерневшие доски старого маленького гробика.
  - Что ты хочешь сделать? Чем мне помочь?
  - Держи пока зеркало, - Рик вытащил нож, поморщившись, проткнул палец, начертал кривой знак на покосившейся от несанкционированных раскопок надгробной плите. - Мы сделаем алтарь, принесем жертву, - на этих словах Рик достал из кармана свой недоеденный бутерброд, аккуратно завернутый в пакетик, в последний раз откусив, положил его рядом с плитой на землю. - От такой жертвы он сможет явить нам лишь проекцию, ее то мы и поймаем, лишив тем самым Баалхама возможности ходить бесплотной тенью по мирам, без этой возможности он не сможет никого запугать и требовать жертв в свою честь, а следовательно, воплоти явиться не сможет. Поймаем в зеркало и зароем в могиле невинной души, из нее он ни за что самостоятельно выбраться не сможет, - Рик внимательно осмотрел нарисованную сатанистами пентаграмму, подправив ее немного, забрал у меня зеркало. - Главное не заходи в пентаграмму и не нарушь случайно ее целостность.
  Я кивнула.
  - Баалхам, прими жертву.
  Так просто, что мало похоже на правду. Будь я на месте Баалхама проигнорировала бы подобное пренебрежительное отношение к своей божественной персоне, мало того что жертва имеет очень косвенное отношение к животному, так тебе никаких молитв или пиетета. Но кровавый Бог был не гордый или решил довольствоваться малым. Знак, начертанный кровью на плите, вспыхнул алым светом, подул сильный ветер, в центре пентаграммы разлилась маслянистая черная лужа, она вытекала из земли, медленно увеличиваясь в размерах, пока не заполнила весь контур. По гладкой черной поверхности пошла рябь и в центре начал расти пузырь. Он вытягивался, приобретя, в конце концов, контуры человеческого тела, длинные руки как пуповина связывали нечто с лужей породившей его. Существо сделало резкий бросок в нашу сторону и растеклось, натолкнувшись на невидимую преграду защитного контура пентаграммы. Вновь по центру из пузыря вырос безликий длиннорукий манекен. В этот раз он разорвал связи и, оторвав руки, протянул их к небу. Ветер усилился.
  - Смотри! - крикнула я, с ужасом заметив, как под натиском ветра тонкая полоска нарисованного контура истончается, грозя разорвать пентаграмму и выпустить чудовище.
  - Вижу, - Рик, выставив перед собой зеркало, сделал шаг и одним движением ноги стер часть линии.
  Почуяв слабину, безликое чудовище ринулось, но первое на что оно натолкнулось, было, зеркало. Странно изогнувшись, монстр хотел отступить, но зеркало как магнит притянуло его обратно, с громким свистом поглощая внутрь себя. Монстр рвался наружу, изгибая зеркальную гладь кошмарной мордой. Рик провел ладонью, произнеся: "Процер", зеркальная поверхность тут же стала статичной. Маг бережно опустил зеркало в могилу и, взяв лопату, быстро закидал ее. Приведя захоронение в божеский вид, стер знак с надгробья и пентаграмму с земли, наложил защитные чары оберегая захоронение от возможного вандализма.
  - А ты сомневалась, - Рик приобнял меня за плечи и мы как влюбленная парочка пошли не спеша к машине, огибая могилы, у него - в руке лопата, у меня - зажженная керосиновая лампа. Романтика. Для пущего антуража не хватало воя волков вдалеке, но чего нет в центре Петербурга того нет.
  - Устала? - поинтересовался Рик, когда мы сели в машину.
  - Не очень.
  - Может, заедем в клуб, проверим как там дела у Тиена? - предложил маг.
  Опять этот клуб, любое упоминание о нем действовало на меня как красная тряпка, разумом, конечно, понимаю, что не права, но ничего с собой поделать не могу, злюсь и ревную на пустом месте и все тут.
  - Я неподходяще одета, - как можно спокойнее ответила я, стараясь не выдать раздражения и не смотреть на него.
  - Ерунда, ты в своих потертых джинсиках в сто раз привлекательней всех этих акул на каблуках, - Рик повернул ключ зажигания, мы тронулись с места. - Тиен конечно взрослый мальчик, но я беспокоюсь за него.
  Я крутанула ручку громкости на радио, салон несущейся по ночным улицам машины заполнился музыкой и голосом Земфиры, которая задыхалась от нежности.
  Клуб. Честно сказать я не хотела вылезать из машины вообще. Огромное пафосное здание все в огнях, с собственной парковкой, уставленной дорогущими авто. Рик обошел машину, открыв дверь с моей стороны, подал руку.
  - Не пойду, - уперлась я. - Я там буду как белая ворона, мало того что одета как замухрышка, так я по длине ногтей не пройду фейс - контроль.
  - У-у-у, кое у кого явные комплексы, - протянул маг, наклонившись, подхватил меня под мышки, рывком вытащил из укромного салона. - Будем лечить. Идем, идем, - Рик потянул, я продолжала упираться, цепляясь за спасительную дверцу машины.
  - В такое место в кроссовках не пустят.
  Маг нажал на какую-то точку на моем запястье и пальцы сами собой разжались.
  - Какая разница как ты одета и как выглядишь, если я говорю, что ты самая лучшая и красивая. Или ты собралась, кого-то соблазнять? Так знай, я такого не потерплю, - вывернул все на изнанку Рик, уверенно утягивая меня в сторону входа в мой персональный ад. - Мы идем контролировать работу нашего тайного агента, а не производить впечатление на людей, на которых, откровенно говоря, мне наплевать.
  Стоило нам приблизится к воротам в преисподнею, как откуда-то материализовался цербер в лице интеллигентного вида охранника. За доли секунды оценив наш внешний вид, он вежливо улыбнулся и вопросительно посмотрел на моего спутника. Рик протянул ему руку для пожатия, и, судя по всему, всучил нехилую сумму за вход. Цербер открыл нам дверь, впуская внутрь.
  Легко Рику рассуждать о внешнем виде и о наплевательстве на мнение окружающих. Он мужчина. Ему можно выглядеть как угодно, особенно при наличии дорогущей машины и толстого кошелька он мог явиться хоть в драной фуфайке. Контингент в пафосном клубе был соответствующий. Женщина, в подобном заведении, чтоб наплевать на свой внешний вид и остаться при этом желанной, должна для начала перегрызть не одну глотку и, лишь забравшись на олимп, восседать на куче золота, как дракон и с презрением наплевав на всех наслаждаться заслуженным восхищением. Были в этом клубе и такие матроны с тяжелым взглядом очковой кобры, окруженные мужчинами в два раза младше их. Остальные молодые "папочкины дочки" и длинноногие "гламурные барби-охотницы". Я: в джинсах, кроссовках, без яркого макияжа, среднего роста с несколькими лишними кило - смотрелась как инородное тело во всем этом море ярких красок и ослепительных красоток. Рик же совершенно этого не замечал, равнодушно скользя взглядом в поисках нашего агента 007. Его уверенность передалась мне, я перестала взирать на всех как загнанная в угол крыса, задрала повыше подбородок, отбивала с чувством собственного достоинства взгляды гламурных девочек. У мужчин я отчего-то вызывала любопытство, судя опять же по взглядам, наверное, их привлекал мой внешний диссонанс с окружающей обстановкой.
  - Вон он, похоже, у него получилось. - Рик повел меня к свободному столику.
  Уютный диванчик в нише, полумрак скрывает от окружающих, а главное Тиен в поле зрения. Поставив локти на стол, слегка наклонив голову на бок, он держал платиновую блондинку за руку и о чем-то ей говорил. Она одаривала его в ответ улыбками и томными взглядами.
  - Смотри, вон остальные, - Рик показал мне, еще двух уже хорошо перебравших веселящихся девиц. Волосы одной из них имели мерзкий зеленый цвет. - Странно я думал он выберет рыжую.
  - Тебе нравятся рыжие?
  - Мне нравишься ты, - не отрываясь от рекогносцировки, ответил не задумываясь Рик. - Вот Тиену, всю жизнь нравились рыжие. Ясно, - он криво ухмыльнулся, - она маг огня, решил, что с коллегой будет легче.
  - Как ты это определил? - я абсолютно ничего необычного в поведении девушки не заметила.
  - Смотри за ее волосами, внимательно. Она хочет казаться красивее, для этого вошла в частичную трансформацию, отрастила волосы, но, то ли алкоголь мешает, то ли отсутствие опыта все время сбивает настройку.
  Если бы я не смотрела пристально, то и не заметила, как на долю секунды ее волосы мигнули и стали короче на добрых двадцать сантиметров.
  - А вот это мне не нравится, - Рик нахмурился, - она его в чем-то подозревает.
  Заиграла, медленная музыка и Тиен повел барышню на танцпол.
  - Идем, - Рик встал и галантно протянул мне руку.
  - Что ты задумал?! Ты хочешь ей что-то внушить. Это...это... - я не могла подобрать правильного слова, что б охарактеризовать подлость внушения женщине ради обольщения, кем бы она ни была.
  - Я просто хочу пригласить тебя на танец. И все, честно.
  - Я не умею.
  - Достаточно того, что я умею.
  Я удивленно вздернула бровь и вложила свою ладошку в протянутую руку.
  - До этого места я в собранном на тебя Геринаром досье не дошла. Но про игру на фортепиано помню. Крестиком вышивать не умеешь?
  Он поморщился с отвращением.
  - Родители любили поиздеваться в детстве надо мной, но до вышивки, слава Богу, не дошло.
  Я лукавила, танцевать я любила и умела. На протяжении всей жизни моя страсть к танцам боролась с моей природной ленью. Несчетное количество раз я записывалась в танцевальные секции в школе и бросала их. Последний раз лень отступила год назад, я целых полгода ходила на уроки стрип-денса. В общем, с таким не серьезным отношением к занятиям танцовщицы из меня не получилось, но вот для клуба моих умений точно более чем достаточно.
  Клубная музыка не подразумевает чего-то особенного в плане танца, это не вальс или танго. Несколько не сложных движений, но их хватило, что бы полностью растворится в музыке, я, наконец, начала получать удовольствие от этого вечера. Легкое касание, чьего-то плеча и знакомый прищур болотного цвета глаз. Партнерша Тиена в затейливом па полетела на расстояние вытянутых рук.
  - Ври лучше, она тебе не верит, - небрежно бросил Рик, улыбаясь при этом мне, не глядя на Тиена.
  Партнерша вернулась, счастливо скалясь во все тридцать два зуба, звезда, она привлекала внимание, она была счастлива.
  - Просто потанцуем?! - раз, и я лежу на его руке, чуть запрокинув голову назад.
  - Совмещаем приятное с полезным, - легкое касание губ и невинная улыбка.
  Вновь блондинка отправлена вне зоны слышимости.
  - Ключи, от квартиры и адрес, - Тиен в ритме танца протягивает руку.
  Поворот, мои волосы от резкого движении раскинулись веером.
  - Перебьешься. Гостиница тебе в помощь, - отчего-то укоряющий взгляд достался мне.
  Шаг в сторону, поворот и мы на другом краю танцзоны, мелькнул расстроенный взгляд болотных глаз и поджатые губы, перетекающие в улыбку. Музыка набирает обороты и переходит в другой более быстрый ритм. Так, легкий изгиб, скользящее движение, повести плечами и покачивание бедер. Отлично полгода стрип-дэнса не прошли даром, мы тоже кое-что можем. Хватит, хорошего по немножко. Прильнув, я дотянулась до его уха:
  - Все, миссия выполнена. Агент предупрежден, - шаг назад. Впервые я видела, как выглядит растерянный Рик. - Сваливаем из этого вертепа, - как там в известном фильме: "пошла свободной походкой, шаг от бедра". Не оборачиваясь.
  - Это называется, "я не умею танцевать"?! - догнал меня Рик, подхватив под руку.
  - Разве ж это "умею", - пожала я плечами.
  - Дома разберемся, какие еще ты от меня таланты скрыла.
  
  ***
  
  Каждый шаг отдавался простреливающей болью в пояснице. Она посмотрел на свои морщинистые руки с узловатыми суставами. Пальцы не слушались, отказываясь сжимать пистолет, он так и норовил выскользнуть. Отекшие ноги с вздутыми расширенными венами стали не подъемными. Ходьба превратилась в медленное шарканье. Несколько недель подготовки, все зря. Она как разбитое дряхлое корыто. Мозг молодой девушки, заключенный в тело старухи, отдавал сигналы и не в силах добиться от тела послушания, грозил погрузиться в сумасшествие. Она чувствовала, как стареет с каждой секундой на год. Пути назад нет. Превозмогая ноющую боль и старческое бессилие, она вошла под арку во внутренний дворик Эрмитажа.
  В этот час посетителей уже не было, музей давно закрыт. Она доковыляла до нужной двери и активировала заклинание наложенное неделю назад, когда силы еще не покинули ее. Хорошо, что она подготовилась заранее. Дверь открылась. Охрана делает обход раз в полчаса, успеть бы, добраться до нужного места. Передохнуть, наложить заклятие статиса на камеры и вперед - на второй этаж. В боку нехорошо покалывало. Не обращая внимания на произведения искусства, полностью сосредоточившись на передвижении ног, она шаркающей походкой доползла до лестниц, на это ушло целых десять минут. Нужно увеличивать темп. Но как это сделать, если тебя предало собственное тело? Пистолет в очередной раз чуть не выпал из дряблых рук. Допустить этого никак нельзя, потому, что наклонится и поднять она его уже не сможет.
  Придерживаясь за перила, она подтягивалась и лезла вверх от ступеньки к ступеньке. На лестнице потеряно еще десять минут. Снова зигзаги коридора. Капля пота стекла по иссеченному морщинами лицу, тяжелая отдышка и бешено колошматит сердце в груди. Вперед. В коленях дрожь и слабость. Бежать, надо бежать, времени нет. Шарк-шарк-шарк.
  Цель в следующем зале, третий стеллаж слева от прохода. Сзади окрик охранника, луч фонаря скользнул по стене и заплясал по ее одежде. Интересно, спал статис или закончилось отведенное время? Не важно. Она повернулась, сжимая ноющими артритными пальцами пистолет и выстрелила. Отдача гулкой болью отдалась во всем теле, оружие упало, глухо ударившись об пол. В ее выцветших глазах с пожелтевшим белком стояли слезы. Промахнулась.
  
  ***
  
  Тиен явился ближе к обеду, хмурый и помятый.
  Рик повел носом, втягивая воздух.
  - Чую запах женских духов, алкоголя и похоти.
  - Отвали, - огрызнулся Тиен, держась за голову пробаражировал в ванну, где сунул ее под струю холодной воды.
  - Кое-кто не в духе, - Рик не отставал, продолжая изводить друга. - Ты меня чем-нибудь еще порадуешь кроме опустошенного кошелька и похмелья?
  Тиен захлопнул дверь перед носом у Рика.
  - Думала он может сам себя лечить, - поинтересовалась я, протискиваясь на кухню мимо засады организованной Риком у ванны.
  - Похмелье связано с обезвоживанием - воду он генерировать не может. И отмиранием клеток мозга, а они хуже всего поддаются восстановлению, - пояснил маг и стукнул в дверь. - Солнышко, не томи, выходи мне не терпится узнать, ради чего я оплачивал твои сексуальные утехи.
  Дверь резко распахнулась, от свирепого взгляда друга Рик шарахнулся. Спасая положение, я выглянула из кухни и протянула Тиену стакан с рассолом.
  - Выпей, говорят помогает.
  - Спасибо, - маг залпом влил в себя предложенный напиток.
  - А ты, съешь огурчик и отстань от него, - я протянула темно зеленое пупырчатое произведение искусства моей бабушки Рику, - дай человеку прийти в себя.
  Не смотря на провокационное предложение Рика - проваляться выходные в постели, я все-таки вылезла, немного позанималась домашним хозяйством и приготовила полноценный обед. Стрелки часов уверенно подползали к часу. Я усадила всех обедать, даже сопротивляющегося Тиена. После тарелки супа похмельный маг стал похож на человека. Когда дело дошло до второго, он уже был готов к тому, чтобы удовлетворить всеобщее любопытство и рассказать все, что удалось узнать.
  - Для начала, я подловил ее на трансформации.
  - Волосы?
  - Если бы только волосы, - Тиен негодующе покачал головой. - Сначала, глаза поменяли цвет и из ультра-зеленых превратились в карие. Затем, нос прибавил в размере, а губы наоборот сдулись.
  - А грудь? - уточнил, несомненно, важную деталь Рик.
  - Она осталась. Честно говоря, после детрансформации, она хоть на человека стала похожа. Короче, я удивился, восхитился. Она растаяла и созналась, что является великой волшебницей.
  Рик хмыкнул и закатил глаза.
  - На вопрос много ли таких как она, Марина замялась. Пришлось сознаться, что последнее время я стал замечать за собой странности и до встречи с ней думал, что схожу с ума. Я взглядом поджег салфетку. Что тут началось! Она кинулась звонить и взахлеб рассказывать, что выявила еще одного мага. В итоге, сегодня, еще более великий волшебник назначил мне аудиенцию в шесть часов на литейном 39, кабинет 230. Еще, так как я уже почти свой, Марина рассказала, что существует некая тайная организация, в состав которой она входит, они защищают простых смертных от черных сил зла. Думаю, она рядовая пешка и большего просто не знает.
  - Малыш, ты окупил все мои вложения, - Рик влюбленным взглядом смотрел на Тиена.
  - Не стоит оваций. Как ваши дела?
  Рик в двух словах описал наш поход на кладбище. Закончив с едой, мы налили чай и перебрались в комнату. Рик упорно смотрел все выпуски новостей, какие мог, надеясь высмотреть что-нибудь полезное для нашего общего дела.
  "... Сегодня утром в гостинице "Адель" найден труп Сытниковой Марины Николаевны тридцати двухлетней жительницы Санкт-Петербурга. Задушенную девушку обнаружила горничная, придя делать уборку. Благодаря установленным в фойе камерам, удалось установить, как выглядел предполагаемый убийца. Все кто знает, что либо об этом человеке или месте его нахождении, просим сообщить по телефонам...". С экрана несколько секунд на нас смотрела плохая размытая фотография Тиена.
  - Поздравляю друг, ты звезда экрана, - Рик не глядя на Тиена, продолжал с равнодушием смотреть новости.
  - Я ее не убивал, - Тиен похолодел и напрягся.
  - Знаю, - Рик, прикрыл глаза и растер виски. - Хватит Тиен, я понял, что ты не причем, - Рик раздосадовано скривился. - Ты знал ее несколько часов, прекрати так убиваться. Чувством вины ты ничего не добьешься.
  Я поняла, что Рик читает Тиена и общение сейчас идет не на уровне слов. От того что и как говорил Рик меня перекосило. Циник и бесчувственная сволочь.
  - Не обязательно, что удар нацелен на тебя, девушку могли убрать по причинам не связанным с тобой, - тем временем продолжил холодные размышления маг.
  - Ты сам веришь в то, что говоришь?! - Тиен осунулся, плотно сжатые губы и колючий взгляд выдавали внутреннее напряжение.
  - Баалхама мы обезвредили, - я поддержала участливым взглядом Тиена. - Мстить и строить нам козни больше некому, кроме Тельфаиза. Рик ты говорил, что знаешь где он, - уголок губ Тиена дернулся, он кивнул, принимая мою поддержку.
  - Это не может быть Тельфаиз, он сидит в тюрьме, - Рик шикнул, требуя всех замолчать.
  "... Еще одна новость из криминального мира. Вчера была предпринята попытка ограбления Эрмитажа. Казус заключается в том, что вором оказалась пожилая больная женщина. Ей таинственным образом удалось проникнуть в здание и даже обойти камеры. Престарелую грабительницу обнаружил охранник, производя очередной обход. Женщина несколько раз выстрелила, прежде чем ее свалил сердечный приступ. Личность грабительницы установить не удалось, так же остается загадкой как ей удалось обойти охранную систему музея, а главное зачем. Сама виновница, ссылаясь на потерю памяти, ничего объяснить не может. По версии полиции: женщина страдает тяжелым психическим заболеванием и вся эта история, чей-то злой розыгрыш".
  - Кто бы сомневался, что все так будет, - скривившись, Рик подорвался с дивана как ужаленный.
  Маг схватил свой телефон и выбежал в коридор.
  - Танюша, привет, - Рик снял куртку с вешалки. - И я тебя. Мне бы Берчатова услышать, - маг просунул руку и перекинул телефон к другому уху. - Игорь привет. Во-первых, увольняй к чертям собачим своего генерального, он ворует по-страшному. Нет, спасибо. Во-вторых, у тебя есть свой человек в полиции, желательно повыше? Нет, нашел, это другое. Да хорошо, диктуй, я запомню. Спасибо. Обязательно. Пока.
  Стало, немного понятнее как Рик получил столь высокий пост в достаточно крупной фирме, еще бы он его не получил общаясь на "ты" с собственником этой самой фирмы. Хм, да и дорогую машинку, походу с той же стороны навеяло. Я вспомнила об увлечении нашего великого и ужасного собственника компании Игоря Вениаминовича Берчатова - коллекционирование ретро авто. То, что маг от меня утаил эти незначительные детальки своего путешествия, наводило на не хорошие мысли. Так, запомним и проясним это чуть позже, а пока...
  - Ты придумал, как исправить положение?
  - Исправить вряд ли получится, а вот окончательно испортить еще можно, - Рик наклонился и зашнуровал ботинки. - Тиен подойди ко мне.
  Тиен подозрительно посмотрел на друга, ожидая подвоха, но, тем не менее, подошел. Рик взял его за руку чуть выше запястья и, по-доброму глядя в глаза, произнес "Эст трансформарум". Оранжевая вспышка света и в моей прихожей вновь сидел Рекс. Пес зарычал и хотел укусить Рика.
  - Заткнись, ты мне еще спасибо скажешь, - маг с силой сжал в своих руках морду собаки, не давая ей вырваться. - Я трачу время на объяснение очевидных вещей в последний раз. Находясь в человеческом обличии, ты подвергаешь опасности не только себя, тебя видела уйма соседей и рано или поздно, какая-нибудь добрая баба Маша донесет, что Настя скрывает опасного преступника. И я не хочу, что бы когда они придут, эта информация подтвердилась, - Рик с холодной жестокостью выговаривал каждое слово. - Если ты не справишься со своими переживаниями и не начнешь думать, то я тебя оставлю собакой.
  Маг отпустил морду псу и посмотрел на меня с вызовом, кажется, он приготовился потратить еще немного своего драгоценного времени на выслушивание упреков от меня.
  - Иди, я прослежу, чтобы он не убежал, - Кажется, я начала понимать его немного лучше. Не смотря на манеру реализации, он был прав.
  
  ***
  
  Тусклая лампочка, зарешеченные окна, узкая пружинная кровать. Всех повели на прогулку, она сидела одна в пустой комнате, заставленной кроватями, смотрела на свои руки, покрытые пигментными пятнами, и готовилась умереть. Страшно умирать от старости в двадцать девять лет.
  - Пациентка, на выход, за Вами пришли.
  Опять, наверное, следователь пришел, не было сил двигаться, не было сил бороться и вытерпеть еще один допрос. Она продолжила сидеть и созерцать свои руки, изображая глухоту. Медсестра подошла ближе и помахала рукой перед лицом.
  - Ау, бабуля, оглохла что ли, вставай, выписывают тебя, внук за тобой приехал.
  Ослышалась? Она подняла взгляд на медсестру, непонимающе уставилась.
  - Вставай, бабуля, вставай, чего таращишься. Внучек тебя нашел и залог внес, радуйся, ты еще кому-то нужна, - медсестра помогла подняться, и, придерживая под руку, повела на выход. - Может ты богачка какая, не даром музей грабить полезла, то-то он и прискакал? Если чего, может, ты и мне пару золотых слитков завещаешь? А, бабуль? Я вон как с тобой по-доброму.
  Поддерживаемая медсестрой она преодолела длинный коридор и вышла в холл психиатрической больницы. Нервы, оказывается, тоже стареют, она не смогла удержаться, губы задрожали, из глаз потекли слезы. Она никогда не думала, что когда-нибудь будет так радоваться встречи с ненавистным младшим братом.
  - Ты, чего, бабулечка? - Рик, принял с рук на руки Весту. - Совсем сентиментальная стала под старость, - очаровательно улыбнувшись, пояснил он медсестре.
  - Чего она у вас в грабители подалась-то? - не сдержала женщина любопытства.
  - Кто ж ее знает? Молодость, наверное, решила вспомнить, она у меня знаете, какая сорвиголова была. Так и норовила в дурную компанию ввязаться. Слишком внушаемая, знаете ли, была, любой монстр ее уговорить мог на грязные делишки.
  Веста хотела ущипнуть разговорившегося братца, но пальцы не слушались, тогда она склонила голову и укусила.
  Маг дернулся.
  - Кусается, кушать, наверное, хочет, простите нам пора.
  - Придурок, - еле слышно прошамкала Веста.
  Он помог ей залезть в машину. Тут же благодушная улыбочка сползла с его лица.
  - Доигралась? - он вдавил педаль газа, машина взвизгнула и рванула с места.
  - Ты мне поможешь? - голос Весты стал сиплым и скрипучим.
  - Чего ради? Чтоб ты мне нож в спину воткнула, как только сможешь его держать. Или нет, ты как я слышал, имеешь пристрастие к огнестрельному оружию.
  - Рик, я умираю, мне и так страшно.
  - Я знаю, как страшно умирать, радость моя, благодаря тебе, - Рик мельком глянул на часы и увеличил скорость, проскочив на мигающий желтый. Достав мобильный, набрал номер.
  - Как дела? - из голоса ушли все металлически нотки. - Отлично, у тебя есть деловой костюм? Неважно, нужно что-нибудь построже. Хорошо, я буду через пятнадцать минут, будь готова. Постарайся, все пока.
  Веста с мольбой смотрела на брата, он, казалось, забыл о ней, сосредоточившись на вождении и собственных мыслях.
  - Ты ведь можешь, снят внушение. Я клянусь, я буду помогать, - опять потекли предательские слезы, Веста была готова пообещать все что угодно. Она стянула с морщинистой руки амулет-браслет и протянула брату. - Я не вру, пожалуйста, помоги.
  С кривой ухмылкой он забрал амулет. Подрезав на перекрестке "лексус", Рик резко вывернул руль и въехал во двор, затормозил у подъезда. Открыв дверцу, он выволок престарелую сестру и практически затащил ее на второй этаж, ноги отказали окончательно.
  
  ***
  
  Настя открыла дверь при полном параде. Строгая юбка карандаш, приталенный пиджак, волосы убраны назад, на носу очки в тонкой элегантной оправе, которые невероятно ей шли.
  - У тебя вроде со зрением все в порядке? - удивился Рик, проталкивая старушку в квартиру.
  - Они без диоптрий, компьютерные, защитные, - пояснила девушка. - Ты же сказал построже.
  - Умница.
  Настя поддержала бабушку под руку и провела в комнату, усадив на стул.
  Рыжий пес исподлобья зло смотрел на мага, оголив зубы.
  - Пойдем, песик, - маг запустил собаку в комнату и встал в проходе. - Настен, одевайся нам пора.
  Он вытолкнул девушку в прихожую, продолжая перегораживать проход.
  - Рик, а это кто? - девушка влезла в сапоги и заглянула через плечо мага в комнату.
  - Куртку надела? - уточнил маг.
  - Да, - вжикнул замок молнии.
  - Тогда, знакомьтесь, - он указал на старуху, - Веста, - он указал на собаку, - Веста это Тиен.
  На последних словах Рик захлопнул дверь в комнату. С той стороны раздался удар, злобное рычание и старушечье крик больше похожий на клекот.
  - Быстрей, выходим, - поторопил он, опешившую Настю выталкивая в коридор. - Он тебе дверь поцарапал.
  Закрыв дверь, маг провел ладонью вдоль дверной щели, она засветилась золотистым светом и погасла.
  - Надеюсь, мне не придется кровь со стен оттирать, - Настя обреченно покачала головой, спускаясь вниз по лестнице.
  - Вполне возможно, - обнадежил маг, сбегая по ступенькам следом.
  Плечи расправлены, подбородок слегка приподнят, легкое покачивание бедер, узкие сапоги на тонком каблучке подчеркивают стройность ног. Рик загляделся и чуть не споткнулся, но вовремя удержался за перила.
  - Почему ты так на работу не одеваешься? Вечные джинсы и кроссовки, - прозвучало как упрек. За что маг разозлился сам на себя, нет, что б сделать комплимент, вместо этого брюзжит.
  Не оборачиваясь, Настя равнодушно дернула плечиком.
  - Это мой костюм деловой женщины, я в нем несказанно хорошо выгляжу, - она нажала кнопку домофона и, не дожидаясь помощи, налегла на тяжелую металлическую дверь всем телом, открывая ее, - я сижу с одними тетками, для них мой чересчур хороший вид будет как красная тряпка, они мне тебя простить до сих пор не могут, представь если я еще выглядеть начну лучше их.
  - Стратег, - Рик снял машину с сигнализации. Из-за спешки, маг бросил любимицу перед подъездом и перегородил проезд. Позади уже стаяла шестерка с раскрасневшимся от ярости водителем. Завидев хозяина ненавистной иномарки, мешающей проезду, мужик дернулся выйти и высказать все накопившееся за минуты ожидания. Рик пресек попытку, отправив импульс спокойствия и безразличия. Времени на разбирательства не было.
  - Моя очередь задавать вопросы, - Настя пристегнулась и села в пол оборота лицом к нему. - У меня их уйма.
  - У меня на вопросы аллергия. Ты же не хочешь, что бы у меня случился за рулем анафилактический шок? - маг посмотрел на девушку молящим взглядом и завел машину.
  - Я осторожно, если увижу, что ты задыхаешься или покрываешься сыпью, сразу прекращу, - Настя ответила коварной улыбкой, не обещающей никаких поблажек. - Так с чего бы начать. О том, куда мы едем, и какая роль в твоем плане отведена мне ты и так расскажешь, - Настя задумалась. - Откуда ты знаешь Берчатова?
  - Я предотвратил покушение на него.
  - Угу, наверное, сам же его и организовал?
  - Кажется, мне становится тяжело дышать, - маг закашлялся, изображая удушье.
  - Пока ты еще не посинел, поторопись с ответом.
  - Злая ты, - Рик тяжело вздохнул. - Мне нужен был влиятельный покровитель, который был бы мне обязан и готов помогать. После спасения я заслужил его доверие, дальше было легче. В итоге я нашел тебя и заодно получил работу и машину, - он любовно провел ладонью по рулю.
  - Аферист, - подытожила рассказ девушка. - Следующий вопрос...
  - Только не это! Еще и следующий есть?! - Рик страдальчески свел брови.
  - Что по твоему означает "уйма"? Это точно больше одного.
  - Нет, все с меня хватит, - отрезал маг. - Мы скоро будем на месте, а я так и не ввел тебя в курс дела. Открой бардачок.
  Поверх документов и бумажек неизвестного происхождения лежало удостоверение: "Следователь по особо важным делам. Аверьянова Виктория Геннадьевна" - значилось в нем справа от ее собственной фотографии, такой же, как в паспорте.
  - Ты в курсе, что подделка документов у нас уголовно наказуема? - Настя внимательно разглядывала документ.
  - Статься 327 УК РФ, лишение свободы сроком до двух лет, - отчеканил маг. - Ваш уголовный кодекс, был первой книгой, которую я прочитал и выучил. Так что не переживай, я все продумал и взвесил, риск минимальный.
  - Учти, если меня поймают с этим, - она помахала ксивой, - я сразу тебя сдам.
  - Я знал, что не ошибся в выборе подельника, - они въехали на Литейный мост, с зеленого металлического плетения опоры перил призывно улыбались русалки. - В любом случае, если не захочешь, можешь отказаться.
  - Вот еще, когда мне в следующий раз выпадет шанс побыть следователем по особо важным делам.
  - Тогда запоминай. Я хочу, что бы ты донесла кое какую информацию до того, кто сейчас находится в 230 кабинете. Марина Николаевна Сытникова была убита странным способом. Кто-то сделал прокол в грудной клетке длинным острым предметом и неизвестным способом, через это небольшое отверстие вынул сердце. Еще я хочу, что бы ты обвинила хозяина кабинета в смерти девушки.
  - Продолжаем ворошить муравейник. Почему ты сам туда не сходишь?
  - Потому, что есть два варианта либо они замешаны в смерти девушки и тогда с радостью повесят все это на Тиена, либо нет, и тогда, опять же с радостью, отомстят, в обоих этих вариантах они готовы к приему мага. Я не знаю их возможностей и не вижу особого смысла лезть в расставленные магические ловушки, из которых могу не выбраться. Рассчитывать на помощь заколдованного принца, престарелой сестрицы и малолетнего недоучки, не приходится. Других знакомых магов в этом мире у меня нет. Я ответил на твой вопрос? - девушка кивнула. Развернувшись на перекрестке, машина остановилась неподалеку от здания, над входом которого нависал балкон, поддерживаемый кариатидами.
  - Отлично, если что я буду рядом и помогу, - Рик снял с пальца тонкое кольцо. - Держи, если что-то пойдет не так, наденешь его, я тебя вытащу оттуда. И еще, - он наклонился и прицепил на лацкан серебряную брошку в виде ромашки.
  - Ты меня балуешь, кольцо на пять размеров больше, страшненькая брошка, - Настя поправила брошь и застегнула куртку.
  - Значит, тебе не жалко будет ее случайно обронить. Там микрофон, и никакой магии, - Рик бегло глянул на часы. - Все пора.
  
  ***
  
  На здании, висела табличка, выпуклые буквы которой заявляли, что внутри находится "Департамент федеральной службы по надзору в сфере природопользования (росприроднадзора) по северо-западному федеральному округу". Массивная деревянная дверь поддалась с трудом. Справа от входа, спрятавшись за высокой стойкой, сидел охранник с умным видом пялился в компьютер. Бегло взглянув на меня поверх очков, он буркнул "К кому?", и, не дожидаясь ответа, вновь вернулся к компьютеру, всем видом показывая, что я его отвлекаю от крайне важного дела. Отражение игральных карт в линзах очков, говорило, что дело действительно важное.
  - В 230, - сжав сурово губы в тонкую линию, я окатила его холодным взглядом и показала в раскрытом виде мои новенькие документы. Главное делать это уверенно и чтоб руки не дрожали.
  Охранник соизволил оторваться от пасьянса и нажать кнопку, на турникете зажглась зеленая стрелка, разрешающая проходить. Здание когда-то было, по меньшей мере, чьим-то дворцом. Высокие потолки, широкая белокаменная лестница, по бокам от которой стояли две статуи зубров в натуральную величину. Один из них со спокойным величием смотрел вдаль, намереваясь вот-вот сойти со своего постамента и продолжить неспешный путь. Второй, изогнув шею, застыл в позе призывного рёва. Поднявшись на второй этаж, я, поплутав по коридорам, подошла к обшарпанной двери. Под рисунком перечеркнутого мобильного, значилось: "Яров Александр Иванович". Ни должности, ни чина. Стараясь не поддаваться страху, я громко постучала в дверь и, не дожидаясь ответа, распахнула ее.
  В кабинете сизой завесой висел сигаретный дым. Напротив, зажав в уголке рта, зажженную сигарету за столом сидел мужчина. Рыхлое красное лицо и рыбьи глаза навыкате создавали неприятное сочетание.
  - Следователь по особо важным делам. Аверьянова Виктория Геннадьевна, - справившись с оцепенением я выпалила заготовленную фразу и, чеканя шаг, промаршировав к нему помахала перед лицом курильщика документом. - Яров Александр Иванович, у меня к Вам несколько вопросов.
  Мужчина небрежно затушил сигарету в вульгарную стеклянную пепельницу и встал.
  - Присаживайтесь, - предложил мужчина, указывая на кожаное кресло и, поднявшись, открыл форточку. - Буду рад помочь доблестной полиции.
  Сразу же пахнуло свежим воздухом и стало гораздо легче дышать. Я огляделась и, выбрав обыкновенный стул, вместо предложенного Александром Ивановичем мягкого кресла, в котором я бы утонула, а мои голые коленки - выплыли выше носа.
  - Вам знакома Сытникова Мария Николаевна? - Дождавшись пока Яров сядет обратно, я взяла быка за рога, пристально следя за его реакцией.
  - Нет, - слишком поспешно ответил он. - А кто это?
  - Странно, - я продолжила сверлить его взглядом, заставляя Александра Ивановича нервничать, он схватился за пачку и, достав сигарету, вертел ее между пальцев. - Прошлой ночью, незадолго до своей смерти, она звонила Вам.
  - Мне многие звонят, людям постоянно требуется консультация.
  Кто он такой? Почему Рик этого не сказал? Может сам не знал?
  - Даже после полуночи?
  - Сумасшедших хватает, - продолжал он гнуть свою линию. - Я, вероятно, просто не взял трубку.
  - Судя по распечатке, ваш разговор, продолжался несколько минут, - я сочиняла на ходу, выходя из имеющихся фактов. - Так же нам стало известно, что Вами была назначена встреча с предполагаемым убийцей, - я посмотрела на висящие за его спиной часы. - Именно на это время.
  Краснота на рыхлом лице Ярова перешла в стадию рваных пятен, перемешавшись с бледностью.
  Я поднялась и, подойдя к Александру Ивановичу, склонилась сверху, припечатав его к стулу всезнающим взглядом.
  - Как Вам удалось убить ее, вынув сердце через несоизмеримо маленькое отверстие в груди?
  Сразу после растерянности в его глазах промелькнула догадка.
  - Что? Вынул сердце через отверстие? А там не было случайно на одежде рядом с отверстием желтых капель с запахом йода?
  - Уточняете не оставили ли следов? - усилила я напор.
  - Я никого не убивал, - Александр Иванович упрямо сжал челюсть. - Если у Вас больше нет ко мне вопросов, то думаю, нам стоит попрощаться, у меня еще есть важные дела на сегодня.
  Не прощаясь, я резко развернулась и пошла к двери, на ходу отцепив брошь, взявшись за ручку, обернулась, и незаметным движением швырнула украшение в сторону стола, пока Яров смотрел на меня как на ненормальную.
  - Советую не затягивать с чистосердечным признанием, пока оно не потеряло своей актуальности.
  - Приму к сведению, - щелкнула зажигалка, сизый дымок вновь принялся оплетать пространство кабинета.
  Я вылетела из здания, напоследок обличительно посмотрев на охранника, тот вытянулся по стойке смирно. Очень хотелось уйти подальше с места преступления, ненавижу врать и притворяться, всегда чувствую себя виноватой. Стоило мне завернуть за угол, как ко мне подъехала черная Феррари.
  - Что скажешь? - поинтересовалась я у мага впечатлением о моем дебюте.
  - Ты великолепна, - одобрил Рик. - После твоего ухода он позвонил и назначил общий сбор.
  - Где?
  - Не сказал.
  - Тогда почему мы уезжаем, за ним надо проследить! - меня обуял азарт, как я вообще еще несколько месяцев назад жила без всего этого.
  Рик снисходительно улыбнулся.
  - Остынь, во-первых, следить на моей машине незаметно невозможно в принципе, а во-вторых, он переместился из своего кабинета, у него был какой-то мощный артефакт перемещения, ты разве не заметила, что когда ты вышла из здания, поднялся ветер.
  - Это Питер, здесь всегда ветер, - возмутилась я на его снисхождение, что за манера заставлять всех вокруг чувствовать себя глупыми.
  - Теплый порыв ветра в ноябре, если я не ошибаюсь не совсем обычное явление для Петербурга.
  - Как насчет его вопроса по поводу желтых пятен йода? Очевидно, он заподозрил в убийстве какую-нибудь сверхъестественную тварь, - мне жутко хотелось, чтобы у моего подвига лицедейства был хоть один реальный результат, например разгадка тайны смерти девушки.
  - Ни одна из известных мне тварей так не убивает.
  Интересно опять врет, чтоб не пугать меня или действительно не знает. В любом случае, пока сам не пожелает рассказать, из него все равно правды не выбьешь. Настаивать не буду, тем более у меня дома есть еще целых два источника информации по потусторонним тварям. Домой мы добрались достаточно быстро.
  Рик провел ладонью вдоль дверной щели, заставив ее вновь вспыхнуть золотистым светом. Я прислушалась. Тишина.
  - Может они поубивали друг друга? - шепотом предположила я.
  - Оптимальный вариант, сколькими проблемами сразу меньше стало бы, - Рик забрал у меня ключ, сам провернул его в замке и вошел первый. - Увы, все живы.
  Когда я попала внутрь, смогла наблюдать идиллическую картину. Старушка сидит за столом, перед ней шахматная доска, а напротив рыжий пес делает очередной ход. Доска сто лет назад досталась мне в наследство от деда, играть я не умела и хранила ее как память.
  - Эй, вы двое, что никто из вас не попытается меня убить? - изображая недоумение, поинтересовался Рик.
  Пес фыркнул, старушка даже не повернула головы.
  - Кто-то приходил, - прошамкала Веста и сделала ход ладьей. - Очень настойчиво звонил, рыжему он не понравился, - она мотнула в сторону, показавшего в оскале клыки, Тиена.
  - Решено, раз информация есть у Тиена его сегодня и расколдуем, тебя красавица, оставим на завтра.
  Бросив партию не законченной, старуха тяжело поднялась и посмотрела на Рика.
  - Хватит измываться. Ты же видишь, я умираю, мне все тяжелее дышать.
  - Придется потерпеть, Тиен мне сейчас интереснее тебя, а на двоих меня не хватит, - Рик был непреклонен, он двумя пальцами поманил Тиена.
  - Скажи ему, - Веста повернула голову в мою сторону, в порыве отчаянья. - Ты добрая, не дай мне умереть.
  Очень сложно было воспринимать эту ветхую разваливающуюся старуху как ту стерву, желавшую смерти собственному брату и чуть не погубившую нас с Димой, только благодаря эффекту неожиданности и открывшимся магическим способностям мальчика нам удалось остановить ее. Может, потом, когда она станет самой собой, я вновь испытаю ненависть, но сейчас, кроме жалости она у меня ничего не вызывала. Не знаю, имею ли я права просить Рика помочь ей.
  - Рик, помоги ей, - прося, я морально готовилась получить отказ. И как то пережить это, оправдывая его заранее, что он откажет не потому, что моя просьба для него ничего не значит, а потому, что для него ничего не значит сестра. - Пожалуйста, - я с опаской посмотрела на мага.
  Темно-фиалковый взгляд неопределенно блуждал по моему лицу. О чем он думал, может о том, что я пытаюсь им манипулировать или, опять о сорока восьми кошках, которые все-таки поселятся в моей квартире благодаря гипертрофированному чувству жалости ко всем и ко всему.
  - Хорошо, - выдав обычную кривую ухмылку, он потрепал Тиена по холке. - Прости дружок, придется тебе походить на четвереньках еще немного. Завтра расскажешь, чем тебе не понравился незваный гость, - он скрестил пальцы в замок и вытянул руки, разминая. - Что бабуля, тебе тоже не хватает резерва, для обуздания времени?
  На старческом лицу Весты читалось облегчение. А я подумала, что еще горько поплачусь за свою жалость, так как стервозность неискоренима и я еще нахлебаюсь сполна меда общения с родственницей моего возлюбленного.
  - Да, - еле переставляя ноги, она прошоркала к брату и села рядом на диван. - У рыжего та же проблема?
  Рик проигнорировал ее вопрос. Глаза в глаза. В этот раз обошлось без кровотечений. Голубая дымка окутала пожилую женщину, фонтан неосязаемых брызг разлетелся в стороны, перед нами сидела в стареньком потрепанном больничном халате, на пару размеров больше молодая и счастливо улыбающаяся Веста. Рик вытянул руку вперед и расстроено посмотрел на свою трясущуюся ладонь.
  Веста радостная подскочила с дивана, пританцовывая, вернулась к столу и передвинула одну шахматную фигуру.
  - Шах и мат, щеночек.
  На этой радостной ноте раздался звонок в дверь. Тиен бесшумной тенью метнулся и утробно зарычал, привлекая наше внимание и ярко выражая свое отрицательное отношение к тому, кто стоит за дверью. Рик поднялся, жестом пресек мою попытку открыть дверь. Неровной походкой он подошел и посмотрел в глазок.
  - Ты его знаешь? - отступив, маг предложил мне посмотреть на посетителя.
  По ту сторону двери стоял мужчина. Тапки на босу ногу, говорили о том, что он живет в моем доме и скорее всего даже в моем подъезде. Ношеная футболка грязно синего цвета и плотные темно-серые, спортивные штаны, на ком-то другом смотрелись бы убого, но крепкое мускулистое тело все эти отрепья переводило в ранг стильного винтажа. Ежик темно-русых волос и резковатые, рубленые черты лица, были смутно знакомы.
  - Где-то я его видела, - я продолжала разглядывать незнакомца, он наклонился к глазку с той стороны и еще раз нажал на кнопку. - Вспомнила, это же мой одноклассник Серега Фелесов, он очень изменился со школы, - наконец вспомнила я и потянулась открывать, но Тиен, сжал свою челюсть на моем запястье.
  - Открывай, я слышу, что ты дома, - донеслось приглушенное дверью восклицание.
  - Тиен, прекрати, - я попыталась вырвать руку, но пес категорически не отпускал. - Рик, - взмолилась я.
  - Фу, Тиен, - вмешался маг. - Я понял, что он тебе не нравится, мы будем осторожны. Шагом марш, оба в комнату, - прикрикнул Рик на пса и не в меру активную сестрицу, которая оттеснила меня от глазка и разглядывала Серегу.
  - Какие интересные у тебя одноклассники, - прокомментировала Веста, неохотно направляясь в комнату, походу отвесив, пинка Тиену, отказывающемуся покидать прихожую. Рычание, клацанье челюсти и девичий возглас: "Бешеное, животное".
  Рик немного сильнее, чем следовало, захлопнул дверь.
  - Дурдом, - маг снова посмотрел на свою руку, я не успела заметить, но судя по недовольному мотку головой и поджатым губам, она все еще продолжала трястись. - Открывай.
  - Тебе плохо, - я переживала за него, выглядел он гораздо хуже, чем в прошлый раз после детрансформации Тиена.
  Снова раздалась трель дверного замка, Рик поморщился как от зубной боли.
  - Открывай, быстрее, - он отступил в сторону кухни и облокотился о стену. - Он уже нервничает, собирается дверь выносить.
  Повернув ручку замка, я открыла дверь и натянула дружелюбную улыбку.
  - Простите, собаку успокаивала, - я решила изобразить, что не узнаю бывшего одноклассника.
  - Привет, а чего на Вы, Настя это ж я Серега Фелисов. Не узнаешь?
  Изобразив секундное замешательство, переходящее в радостное узнавание я всплеснула руками.
  - Серега, как ты изменился. Какими судьбами?
  Из памяти выплыло, что Сережа после школы никуда не поступил и чуть ли ни единственный отправился в армию.
  - Я, это, ваш новый участковый, живу тут на пару этажей выше.
  - Это у полицейских такая новая форма? - я кивнула на пузырящиеся, на коленях штаны. - Или ты с неофициальным визитом?
  Сережка хохотнул.
  - Ты все та же, - он с намеком заглянул мне за плечо, надеясь, наверное, на приглашение. - Сигнал поступил от соседа твоего, что ты опасного преступника укрываешь. Я, это, так зашел поздороваться и вроде как отреагировать на сигнал.
  - Обыскивать будешь? - с серьезным видом поинтересовалась я, чем расстроила однокашника.
  - Нет, ну что ты, так думал, на чай напросится, - он достал из кармана плитку шоколада. - У меня, это, армейский контракт закончился, я неделю как вернулся, меня отчим и пристроил к себе участковым, - Серега неловко оправдывался передо мной. - Тут как сигнал поступил, я смотрю, имя знакомое и по возрасту подходит, честно даже обрадовался, что с тобой в одном доме, мы ж за одной партой сидели, ты классная была.
  Мне стало неловко за свою холодность перед ним, но пускать его в дом полный заколдованных подозреваемых, расколдованных стерв и возлюбленных умеющих читать эмоции очень не хотелось.
  - Настен, ты чего гостя на пороге держишь? - рука мага по-хозяйски легла на мое бедро. - Проходите, чайник уже закипел.
  Я напряглась. Рик что-то задумал. В то, что он вдруг воспылал добрососедскими чувствами, я верить отказывалась.
  Серега, несколько секунд удивленно смотрел на образовавшегося за моей спиной мужчину, еще секунда потребовалась, чтобы оценить месторасположение его руки и вернуть взгляд обратно, на меня.
  - По документам ты одна живешь, - вырвалось у Сереги.
  Именно вырвалось, потому что он смущенно сглотнул и попытался тотчас оправдаться, что не то имел в виду. В итоге он так и не смог придумать, что же он имел в виду, еще больше запутался в оправдательной речи, особенно, под искренне внимательным взглядом Рика. Я решила немного помочь, пихнув стоящего позади и крайне заинтересованно слушавшего оправдательный монолог, мага, оттеснила его, освободив вход.
  - У тебя устаревшие сведения, - я жестом пригласила смущенного участкового в квартиру. - У меня тут полный дом гостей и животных, так что заходи, будем пить чай и обновлять сведения. Так ты служил? - перевела я тему, подталкивая старого приятеля в сторону кухни.
  - Ага, остался после срочной службы по контракту, - Сергей сел на свободное место. - Кстати мы так и не познакомились, - однокашник протянул руку магу. - Сергей.
  - Да, точно, - Рик охотно ответил на рукопожатие, - Роман.
  Маг действительно успел вскипятить чайник, мне оставалось разлить его по чашкам и, как радушной, хозяйке выставить угощение на стол. С этим, как выяснилось, были проблемы. Конфеты у нас не залеживались, в связи со странной слабостью Рика к ним, а печенья я не покупала из-за их отрицательного влияния на мою фигуру. Пришлось извлечь на свет божий позапрошлогоднее варенье.
  - Я помогу, - Рик отобрал у меня банку и открыл ее, заодно заменив зачем-то приготовленные мной повседневные ложечки, на праздничные серебренные. При этом он поддерживал беседу с Сергеем.
  - Доводилось учувствовать в военных действиях?
  - Официально мы ни с кем не воюем, - Сергей снисходительно улыбнулся, уходя от ответа. - Ты чем занимаешься?
  - Бумажки в офисе перебираю, - не менее уклончиво ответил Рик.
  Я закончила накрывать на стол, и мы приступили к чаепитию.
  Серега протянулся к сахарнице. Рик очень внимательно следил за его действиями, чем еще больше насторожил меня. Я силилась понять, что такого необычного происходит, что ввело моего ненаглядного в боевую стойку. Тем временем Серега кинул три ложки сахара и придвинул к себе поближе вазочку с вареньем.
  - Ой, - Сергей перестал помешивать чай и выдернул ложечку из кружки. - Так быстро нагрелась. Обжёгся.
  - Бывает, - Рик задумчиво посмотрел на меня, потом на Серегу, который уже приступил к варенью, не поднимая глаз уплетал его со скоростью изголодавшегося волка. - Она серебряная, - выдал Рик, следя за реакцией.
  - Вроде не должна так нагреваться, - Серега смолотил целую вазочку и с тоской шкрябая по дну. - Насть варенье супер. Ничего, что я его тут все съел?
  - Сейчас еще положу, - я вылила остатки из банки.
  - Насть, ты с кем-нибудь из наших еще общаешься? - Серега, счастливо жмурясь, приступил к добавке.
  - Нет, - я напряглась, заранее ожидая следующего вопроса, затрагивающего крайне неприятную тему, о которой я в принципе не хотела бы говорить, а тем более в присутствии Рика.
  - То есть, то, что вы со Светкой разругались в пух и прах это правда? - все-таки Сережа сама "деликатность".
  - Да, - я уставилась в чашку, от души надеясь, что бывшему однокласснику хватит такта уйти от скользкой темы.
  - Они со Светкой не разлей вода, были, - зачем-то решил поведать Серега Рику. Я скрипнула зубами, все-таки он решил удариться в ностальгию. - Чего они только не вытворяли. Зачем поссорились?
  - Затем, - продолжала я односложные ответы, все больше злясь.
  - Я ее, кстати, видел недавно, - Сережа ничего, не замечая, нашел свободные уши, изливал всё подряд внимательно слушавшему Рику. - Такая вся в бриллиантах, на дорогущей машине с личным шофером. Замуж говорят удачно вышла.
  - Вышла, - подтвердила я, не отрываясь от кружки и готовясь к неприятному мне разговору вечером, уверена, что въедливый маг не оставит без внимания эту недосказанную историю.
  - Не зазналась, поздоровалась со мной, тоже как ты правда, не сразу узнала. Она как узнала, что я только из армейки и еще не знаю, как жить дальше, сразу предложила помощь. Говорит муж у нее большая шишка, предлагала к нему охранником пристроить.
  - Отчего же отказался? Неужели участковым интереснее? - наконец включился Рик.
  - Я уже навоевался, не хочу больше под пули.
  К счастью разговор отстал от меня и перекинулся на другую тему, я поставила уже давно допитую чашку, за которую цеплялась как за щит и немного расслабилась, всегда неприятно, когда кто-то бесцеремонно лезет в душу.
  - Разве участковым безопаснее? - Рик был само дружелюбие и участие. - Вот к нам пришел опасного преступника искать. Тоже, возможно, под пулю мог попасть.
  Серега рассмеялся и отмахнулся.
  - Какие пули. Бред старых параноиков и все. Сидят, целый день, пялятся в телевизор, а потом мерещатся им кругом, в лучшем случае - преступники, в худшем - инопланетяне.
  - А ты веришь в колдунов? - неожиданно выдал Рик.
  Мы с Сережей изумленно на него посмотрели.
  - Чего? - переспросил однокашник.
  - Я имею в виду, не случалось ли чего-то действительно необычного в твоей жизни? - совершенно невпопад перефразировал свой вопрос маг. - Чего-нибудь этакого, сверхъестественного?
  - Даже не знаю, - Серега призадумался, искренне пытаясь ответить на бредовый, для людей из нашего антимагичного мира, вопрос. - Ребята рассказывали всякие небылицы. Сам я никогда ни с чем таким не сталкивался.
  У Сергея в кармане завибрировал телефон. Коротко переговорив с кем-то, он с недовольным видом отключился.
  - Так не охота, от вас уходить. Давно я так по-простому не разговаривал, - он поднялся, доедая на ходу последнюю ложку варенья. - Но долг зовет, пьяная драка на участке.
  - Да, жаль, - Рик поднялся, собираясь проводить гостя, положил мне руку на плечо. - Было очень приятно, с тобой познакомится, обязательно заходи еще.
  - Может, в следующий раз чего покрепче чая выпьем, - Серега радостно закивал, уже стоя в дверях. Я переводила взгляд с одного на другого. Честное слово, будто лучшие друзья.
  - Отличная идея, - согласился Рик.
  Серега уже вышел в подъезд, но продолжал топтаться у дверей, будь его воля, он бы уже через пять минут притащил и выпивку, и закуску и навечно поселился на моей кухне.
  Дальше я поступила слегка невежливо, но терпеть эту патоку взаимного дружелюбия мужчин у меня уже не было сил, тем более я злилась на Сергея.
  - Пока, - оборвав его на полуслове, я захлопнула дверь, перед носом участкового.
  Заглянула в глазок и полюбовалась вытянутой Серегиной физиономией, а затем удаляющейся спиной.
  - Как ты с ним резко, - Рик смотрел на меня насмешливым взглядом.
  - Он бы еще год прощался, там уже все драки без него закончились, - проворчала я.
  - Ты, чего такая заведенная? - Рик склонился, заглядывая в глаза и тепло улыбаясь при этом. - Не переживай, я не собираюсь затевать неловких разговоров о бывших, - я удивленно посмотрела на него. - Не скажу, что мне совсем неинтересно как вы с неизвестной Светкой не поделили кого-то, но как-нибудь проживу без этой информации.
  Как мне повезло, что тогда Светка увела у меня парня, как мне повезло, что я упала с пятого этажа.
  - Я тебя люблю, - пролепетала я, от переизбытка чувств, обняла и уткнулась где-то в районе его груди, в носу щипало, я готовилась по-бабьи разревется от счастья.
  - Я тебя тоже люблю, - будто говорил это мне уже сотню раз, сообщил Рик, чмокнув в макушку. - Пойдем, у нас два вулкана заперты в одной комнате и там подозрительно тихо.
  Шмыгнув носом, утерев напоследок, все-таки прорвавшуюся слезинку об его свитер, я вздохнула и решительно распахнула дверь.
  Картина маслом. Веста в моем халатике, который из-за нашей разницы в росте был ей чересчур короток, расположилась на диване с книгой. На стуле, привязанный моим шарфом, с кляпом во рту, мычал в человеческом обличии Тиен.
  - Я его расколдовала, - сообщила Веста, не отрываясь от произведения Булгакова "Мастер и Маргарита". - Он мешал читать, пришлось обезвредить, - коротко сообщила она и вновь вернулась к чтению.
  - Тиен, ну что за позор, опять она тебя обставила, - Рик подошел к другу, но не спешил его развязывать, а лишь вытащил кляп. - Скажи, тебе не стыдно, дать девчонке себя связать?
  - Кого ты тут называешь девчонкой, эту гарпию в женском обличии? - на этих словах Тиена, Веста дернула плечиком и пренебрежительно фыркнула, не отрываясь от чтения. - Надеюсь, ты понял, что я учуял - в образе собаки, чего не может учуять человек?
  - Угу, что он оборотень, - Рик наклонился, с интересом разглядывая крученый узел.
  - Вот к чему был это спектакль с ложками! - я сложила два и два. - Ты его проверял серебром.
  - Точно, - Рик одобрительно кивнул. - Но какой-то странный оборотень. Прикосновение к серебру, вызывает у оборотня страшные ожоги, а наш, лишь сказал, что ложечка горячая и даже не отложил ее в сторону. Когда я спросил у него о колдунах и сверхъестественном, не было ни испуга, ни страха разоблачения. Лишь легкое удивление на необычный вопрос и мешанина, говорящая о том, что он что-то пытается припомнить.
  Я обошла привязанного Тиена и с любопытсвом заглянула, Рику через плечо. Таких невероятных узлов я раньше не видела. Рик водил пальцем по переплетению, определяя последовательность вязки, потянул, за одну из петель, путы распались.
  Веста вновь отвлеклась от чтения.
  - Интересно, - она задумалась. - Есть довольно известная история, времен нашего ископаемого Тиенчика.
  - Когда ты уже захлебнешься своей желчью? - Тиен растер затекшие запястья.
  - Продолжай, - пригрозив Тиену тряпкой, которая еще недавно была кляпом, потребовал Рик.
  - Так вот, был один помешенный на экспериментах колдун, который среди прочего поставил занятный опыт. Он взял новорожденного детеныша крысолака. При рождении эти твари ничем не отличатся от человеческих младенцев, - специально для меня пояснила Веста. - Наложил на него заклятье, препятствующее обращению. Этот зачарованный оборотень вырос во вполне нормального человека, вот только крысиная сущность немного подпортила характер. Получился из него знатный вор, на радость создателя. Помимо криминального таланта, его от людей отличала аллергия на серебро, оно ему по большому счету и не вредило, но причиняло дискомфорт вроде сыпи от прикосновения, легкого жжения.
  Я подошла к окну и погладила кошку, свернувшуюся на подоконнике среди цветочных горшков. Во дворе на детской площадке копошилась малышня, под присмотром мам. Из сумрачного затянутого неба мелкой крупой сыпал редкий снежок, перемешенный с каплями дождя.
  - Выходит, что ограничения, наложенные на магию этого мира, действуют не только на магов, - сделал выводы из рассказа Рик. - Оборотни и прочая нечисть не бегает по улицам, не потому, что ее нет, а потому, что ей не хватает мощи для обращения или для чего-то еще.
  - Оборотень, он и есть оборотень, его надо убить, - Тиен сделал свои выводы, до глубины души возмутившие меня. - Сергей потенциально опасен. Если какой-нибудь колдун кинет зов и прикажет напасть, нам может не поздоровиться.
  - Это точно, - глядя на друга, согласился Рик.
  От этого их спокойного диалога на тему убийства моего одноклассника, у меня похолодело в груди, я уже хотела высказать, все что думаю, про двух эти охотничков на нечисть. Заодно прокручивала как мне, слабому хлюпику, защитить нашего нового участкового.
  - С другой стороны он ни разу не обращался, - продолжил Рик свои рассуждения. - Нормальный парень, выплескивавший звериную агрессию на поле боя, воюя против плохих ребят.
  - Что предлагаешь жить с бомбой под боком?
  Я сверлила Рика взглядом, а он упорно делал вид, что не замечает этого. Тут у меня за спиной, раздался звонкий удар по стеклу, обернувшись, я заорала.
  С той стороны, замер каменный сфинкс. Он висел прямо напротив окна. Кошачье тело, намокнув под мокрым снегом, лоснилось серым камнем. Человеческую голову создания венчал высокий головной убор. На женоподобном лице с тонкой длинной бородкой, алым пламенем горели два глаза. Не стоило мне смотреть ему в глаза! Удушливая волна страха растеклась, заполняя каждую частичку сознания. Жгучая боль, разъедала грудь. Липкий, вязкий страх сковал, лишил воли и разума. Я не видела и не осознавала ничего вокруг, кроме двух пылающих костров глаз каменного посланника, разрастающихся в огненную стену. Затем был резкий удар головной, боли и стена распалась на тысячи кусочков. Дальше я отключилась.
  Еще не открывая глаз, почувствовала запах жженой шерсти.
  - Что горит? - поинтересовалась я.
  - Наконец-то очнулась, - облегченно выдохнул Тиен, сидящий на полу рядом с диваном, на котором я лежала. - Ты горела.
  Я оглядела себя и увидела прожженную кофту в районе груди, на том уровне, где еще недавно болтался антиэмпатический медальон, а теперь только пустая веревочка.
  Откуда-то сбоку в мой диапазон видимости выплыла Веста.
  - Реакция зрачков нормальна, - она показала двумя пальцами знак победы. - Сколько пальцев.
  - Пять. Три зажато, - я села. Немного кружилась голова. - Где Рик?
  - Уехал, - Веста села рядом, продолжая проверять мои реакции, стукнула по коленке, ребром ладони. - После того, как отбил тебя у сфинкса ментальным ударом. Как он любит, раздал всем поручений, не спускать с тебя глаз и рванул куда-то.
  - Он и так после твоего омоложения был на гране, - я подскочила. - Как вы его отпустили, он же неадекватный?! Неужели никто из вас не заметил, что ему щиты сорвало?! - я бросилась на поиски мобильного.
  - Точно, - Веста хлопнула себя по лбу. - А я думаю, чего меня вдруг такая тревога на пустом месте обуяла. Свалила это на расшатанные старостью нервы. Ты что скажешь, в свое оправдание? - зыркнула она на Тиена.
  - Как я должен был отличить свои эмоции от его, если я тоже испугался за Настю?
  Телефон был найден в кармане куртки. Набрав номер Рика, я послушала его трель и по звуку нашла аппарат на кухне.
  - Вот где его теперь искать?
  
  ***
  
  Вот он - каменный урод, получеловек полукошка. Столько раз проезжая через центр, Рик обращал внимание на статуи сфинксов у Академии художеств, от которых веяло древностью и холодом. Отлично вписавшись в архитектуру города, они оставались чем-то инородным.
  Его трясло от гнева. В этот раз маг понимал, что его щиты сорваны, но контроль над собой утерян, сложно оценить насколько ты правильно поступаешь. "Нельзя использовать магию, после того как сорваны щиты" - промелькнула здравая мысль. "Нет, нужно покончить с этим раз и навсегда".
  - Что тебе надо от нее? - Рик со злостью смотрел на статую. Нимало не заботясь, как со стороны выглядит его разговор.
  Где-то неподалеку раздался визг тормозов и удар. Столкнулись две машины на перекрестке. Двери помятых БМВ и Мерседеса распахнулись практически одновременно. Выкрикивая обвинения, водители накинулись друг на друга обуреваемые гневом и яростью, несопоставимых с происшедшим размеров.
  Маг дотронулся до камня, тот был на удивление теплым.
  - Ты чуть не убил ее! - выкрикнул Рик, одновременно начиная вплетать в камень заклинание, что бы разрушить статую.
  "Тиен застрял в образе, Веста не справилась со временем и состарилась, что будет со мной?" - равнодушно подумал маг, продолжая черпать магию из себя, вплетая ее в потоки окружающего воздуха. Злость застила разум, не давая трезво оценить опасность поступка, главное уничтожить врага, остальное неважно. Глаза статуи засветились тусклым едва заметным красным цветом и маг отчетливо услышал в своей голове голос.
  - Я хотел предупредить.
  Удивление, испуг, любопытство - мешанина чувств оттеснила гнев и ярость. Оборвав плетение.
  - Ты чуть не убил ее.
  Драка на перекрестке, внезапно прекратилась. Потирая ссадины пострадавшие водители, отчего-то перешли к конструктивному диалогу, упокоившись.
  - Я хотел предупредить, я не знал, что в ней нет магии. Тауру создали меня, они были великими магами. Давно. Вероятно, выродились. Это ничего не меняет, главное она тауру, неважно есть в ней магия или нет.
  - Предупредить о чем?
  - Баалхам послал охотника.
  - Знаю, мою сестру, она больше не опасна.
  - Нет, это мужчина. Он уже взял след.
  На перекрестке, тем временем вновь изменилась обстановка, теперь пострадавших накрыло горькое отчаянье, они с ужасом взирали на покалеченную собственность, перестав замечать, друг друга, прощались с разбитым железом.
  - Почему именно она, что ему надо ты знаешь?
  - Знаю, я много веков охранял покой великого тауру Амена, чей незримый бессмертный дух тысячелетиями присматривал за своими потомками.
  - Может, расскажешь, что там твой Амен насмотрел? - Рик опустился на холодную ступеньку постамента и облокотился о шершавый камень. От переизбытка и постоянной смены чувств его лихорадило, тупая ноющая боль сжала виски, в районе сердца покалывало. Создавалось впечатление, что кровь стала гуще и сердечная мышца замедлила свой ход, все дольше собираясь с силами, для перекачивания вязкой жидкости. "От переизбытка магии я или сойду с ума или сдохну" - отстранено подумал маг, пытаясь, сосредоточится, чтоб не пропустить ответ получеловека полукошки. Легкий толчок чего-то теплого в районе груди и стало немного легче дышать.
  - Постой, воин, скипетр слишком исчерпал тебя. Ты не сможешь передать ей предупреждение.
  Рик поморщился, витиеватые фразы создания тауру с трудом поддавались расшифровке. Скрипя извилинами, он пытался понять, о чем толкует магическое существо, когда сила, как раскаленная сталь, горячим потоком ворвалась, восстанавливая сегменты разломанной защиты. Она заполняла, причиняя боль, но расставляя все по своим местам, возвращая ясность мышления. Он по-прежнему чувствовал себя неважно, но, по крайней мере, его перестало болтать из одной крайности в другую как последнего истерика. Дышать стало значительно легче.
  - Я случайно смыл грязь, оставленную белой девой. Если хочешь, могу вернуть.
  Теперь Рик соображал значительно лучше, кажется, сфинксу удалось сорвать клеймо дэйвы, что не могло не радовать.
  - Спасибо, не надо. Что насчет охотника кто он?
  - Я знаю только что он мужчина.
  - Уже, что-то. Как насчет того, зачем Баалхам послал его за Настей.
  - Я покажу.
  
  ***
  
  Еще одна, казавшаяся неприступной крепость взята. Тельфаиз с отстраненным равнодушием взирал на разгромленный город. Он привык и пресытился победами. Уже не было того яркого ликования и торжества в душе. Все шло как всегда, по намеченному сценарию. Глупая горстка магов, попыталась встать на его пути, но лишь повеселила его, своими наивными потугами обхитрить. Благодаря поддержке тварей из Фиолетового Мира, он был непобедим, благодаря кольцу тауров - бессмертен.
  Его армия грабила город. Тельфаиз не собирался оставлять никого в живых в этом оплоте мужества. Поэтому дал карт-бланш своему войску. Звери брали свой ыртхаш - кормовых людей. Из кого-то вытягивали силу на месте, кого-то забирали, чтобы в дальнейшем переправить к себе на родину в качестве подношения кровавому Богу Баалхаму.
  Это было невероятной удачей, когда он случайно открыл грань с Фиолетовым Миром. Оказывается, тауру запечатали сей чудный мир, наложив заклятье на основе тогда, в доисторические времена, редкого экстракта растения. Если бы эта великая цивилизация знала, что спустя какое-то время редкое растение станет в изобилии произрастать повсеместно и к тому же станет одним из ингредиентов травяного напитка, так любимого жителями Зеленого Мира, особенно по утрам, они бы выбрали для печати что-то другое.
  Одним прекрасным утром, Тельфаиз за завтраком расхаживал по комнате, в раздумьях попивая горячий бодрящий напиток и случайно пролил несколько капель на сувенир из пустыни - кинжал на подставке, украшавший посменный стол. Был большой взрыв, впрочем, никоим образом не навредивший, бессмертному колдуну. Грань, закрытая на протяжении многих тысячелетий, открылась. Дальше, благодаря своему уму и дипломатическим способностям, Тельфаиз смог вынести для себя огромную выгоду из этого открытия.
  С улыбкой вспоминая удачу тех дней, колдун не заметил, как откуда-то со стороны на него налетел человек. Удар в грудь и легкое пощипывание. Колдун инстинктивно оттолкнул нападавшего, оглядев себя. В районе сердца торчала рукоять ножа. Лезвие полностью ушло в грудь. Рассмеявшись, Тельфаиз выдернул орудие неудавшегося покушения и взглянул на валяющегося неподалеку убийцу.
  - Ты? - удивился Тельфаиз.
  Прошло несколько лет и он, несомненно, изменился, став взрослее и превратившись из безумного юноши в сумасшедшего мужчину. Глаза Квата горели диким блеском.
  - Ты обманул меня. Ты говорил, что используешь бессмертие, чтоб приносить людям радость, помогать и передавать опыт! - безумец выкрикивал обвинения продолжая лежать на земле. Из его рта летела слюна, а голос был наполнен ненавистью. - Ты выпустил тварей, сеешь хаос и разруху!
  - Глупец, почему ты до сих пор жив? - Тельфаиз склонился над безумцем и снисходительно улыбнулся. - Я избавил тебя от бремени бессмертия, так чего ты не ушел на тот свет к своим? Зачем пришел меня убивать, если сам отдал мне кольцо бессмертия?
  - Я не имею права умереть, я должен прожить до конца все, что отмерено. - Кват оцепенел. Его лицо исказила боль и он, уткнувшись в землю, разревелся, плечи содрогались из груди рвались стон и рев.
  Тельфаиз окриком подозвал солдата.
  - Выволоки его за пределы города и убей, - распорядился Тельфаиз. - Похорони, как положено, чтоб зверье не растащило, я ему, вроде как, обязан. Прощай, Кват. Я окажу тебе еще одну услугу и воссоединю с родней.
  Солдат подхватил стенающего Квата и потащил, не задавая лишних вопросов. Тельфаиз был доволен собой и своим великодушием.
  Кват безвольно обмяк, став неподъемным тюфяком.
  - Вот еще, тащить его куда-то, тут прикончу, - проворчал солдат и сбросил тяжелую ношу посреди улицы. Он обернулся, удостоверяясь, что никто не видит, как он ослушался прямого указания начальства. Когда вновь посмотрел, на пленника, заготовив мощный электрический заряд для убийства, того уже не было на земле. Солдат, ничего не понимая, завертелся на месте. Пленник исчез. Надеясь, на чудо и на то, что никто не узнает, как он сплоховал, солдат вернулся к разграблению города.
  В это время Кват был уже в ближайшем леске, безумие из его глаз ушло, остался холодный расчетливый взгляд воина.
  - Все, осколок у него в сердце, - Кват взял из рук Тига фляжку с водой. - Он ничего не понял, решил, что я окончательно двинулся умом.
  - Ты и так двинулся, - хмыкнул Тиг. - Уходим.
  - Уходим, - согласился тауру. - Теперь эта паскуда никуда от нас не скроется.
  Поздно ночью камень на рукоятке ножа Квата загорелся зеленым светом.
  - Вставай, - тауру растолкал спящего Тига. - Пора, он рядом с печатью.
  Древний вытворял такие штуки, которые магу и не снились. Он явился однажды, преодолев все выставленные посты и обойдя кордоны. Полный ненависти к колдунам и к тварям, заполонившим их мир за последние несколько лет. Он вывалил на Тига поток информации: о мирах, о наследии его цивилизации, безрассудно подаренной Тельфаизу, о бессмертии, отданном в грязные руки. Этот сумасшедший, умело маскирующий свое безумие, выбрал себе союзником Тига просто пришел, и поставил его в известность, перевернув все с ног на голову, но подарив тем самым надежду на победу.
  - Идем, идем, чертов шизик, - обуваясь, проворчал Тиг. Кват взяв за руку, переместил их, прорвав все охранные заклинания навешанные Тельфаизом. Судя по обстановке - это были личные покои колдуна. В углу стояла кровать, на которой, безмятежно, не ожидая подвоха, спал Тельфаиз. Прикоснувшись двумя пальцами ко лбу Тига, Кват активировал у мага ночное зрение, как всегда без предупреждения, от чего Тиг дернулся и чуть не уронил близстоящий стул. К счастью, все обошлось, и сон колдуна не был потревожен.
  Кват огляделся и сразу увидел печать. Она стояла на каминной полке - резной нож на подставке с необычным орнаментом по лезвию и с распустившимся цветком на рукоятке. Взяв ее в руки, он мотнул головой, сообщая, что пора уходить. Тиг отрицательно покачал головой, и указал на содержимое сундука, которое разглядывал. Кват вновь мотнул головой. Тогда маг собрался с силами и направил мысленный импульс, чертов древний, единственный кто мог читать мысли, невероятно, но факт.
  - Печать, ерунда, нам нужно оружие.
  Тяжело вздохнув Кват, согласно кивнул и подошел к Тигу, взяв его за руку, второй он дотронулся до сундука и переместил их обратно в лагерь.
  - Мы сделали это! - Тиг ликовал, наконец, у них что-то начало получаться и за черной полосой неудач забрезжил белый цвет. - Теперь ты закроешь грань с мерзким миром, и научишь нас пользоваться оружием. Тогда мы победим.
  Кват с нежностью водил пальцам по гладким изгибам украденного кинжала.
  - Как ты собрался победить бессмертного? - задумчиво растягивая слова, протянул Кват.
  - Если его нельзя убить, его можно замуровать. Пусть сидит себе в одиночестве и наслаждается бессмертием.
  - Стены рано или поздно станут прахом. Кандалы съест ржавчина и зло вновь вырвется наружу, - в голосе Квата слышалась печаль.
  - Хорошо, как тебе другая идея, - не сдавался Тиг, - ты закрываешь Фиолетовый Мир, как обещал, лишая колдунов поддержки тварей, а я закрываю Синий Мир, лишая их преимущества силы и забираю Тельфаиза с собой, раз уж благодаря осколку в сердце он у нас на крючке. При удачном раскладе я сброшу его в межгранье.
  - Интересный вариант. Одно "но" - если ты хочешь воспользоваться преимуществом осколка, нужно спешить, он растворится через двенадцать часов. В таком случае возникает другой вопрос. Меня здесь ничего не держит. Я со спокойной душой сделаю все что задумал. У тебя здесь семья, переправить ее в Синий Мир ты не успеешь. Ты осознаешь, что тебе придется расстаться с ними навсегда, ради общего блага.
  - Я что-нибудь придумаю, - Тиг упрямо сжал губы. - Ты так и не рассказал, как собираешься закрыть проклятый мир.
  - Очень просто. Я не допущу той ошибки, что сделали мои предки. Какая глупость завязывать заклинание на седую липу, - Кват горько ухмыльнулся. - Я возьму другую, действительно последнюю каплю жидкости в мире, - в его глазах вновь вспыхнул огонек сумасшествия.
  Тиг с подозрением покосился на древнего, задумавшего очередное безумство.
  - О чем ты?
  - Все тауру погибли, я последний, - вновь горькая улыбка заиграла на его губах.
  - Ты собрался наложить печать на своей крови?! Одумайся сумасшедший. Теперь, когда у нас есть оружие и план, мы победим их, просто закрой грань, хоть на воде, хоть еще на чем-то и все.
  Кват посмотрел долгим тяжелым взглядом на соратника.
  - Это случится на рассвете. И я не больший сумасшедший, чем ты, - сказав это, Кват направился на выход. - Пойду, расскажу Шарсу как пользоваться артефактами, кстати, не все из них оружие.
  
  ***
  
  Рик вернулся в машину и несколько минут сидел, соображая, что делать с новой информацией. Соображалось плохо, в голове шумело море и мутило, сказывалась передозировка силы. Хотел позвонить, чтоб еще раз предупредить, что с Насти нельзя спускать глаз и о том, что он уже возвращается, но не нашел телефона. Часы показывали за полночь, бесконечная перенасыщенная событиями суббота переродилась в воскресную ночь.
  Медленно тронувшись с места, маг направился в сторону дома. Он ехал крайне осторожно, со скоростью сонной черепахи, нервируя остальных участников движения и не смотря на это, чуть не поцарапал свою малышку о стоящий Хюндай, припаркованный на повороте. Пару раз его останавливала дорожная полиция, проверяя на алкоголь.
  Свет фонарей поблескивал на мокром асфальте. Рик выехал на прямой участок дороги, который обычно пролетал на максимальной скорости, в этот раз он не стал рисковать, лишь немного добавив газу. По встречной полосе на всех парах неслась фура, когда с накрытой ночной темнотой обочины внезапно метнулась тень и бросилась под колеса. Затормозить Рик уже не успевал. Резко вывернув руль в сторону обочины, в попытке объехать препятствие. Передние колеса перескочили через бордюр, машину вынесло на тротуар. Крепко вцепившись в руль, Рик притормаживал, надеясь на то, что кроме сумасшедшего, выскочившего на проезжую часть, больше пешеходов не будет. Ремень безопасности, накинутый в целях предосторожности, впился в плечо. Невысокая скорость и выброс адреналина, улучшивший реакцию - позволили обойтись без жертв и остановить машину на газоне. Фура, с разгневанным гудением, проскочила мимо, не останавливаясь. Рик вышел из машины с желанием как следует врезать, чокнутому самоубийце, который до сих пор продолжал стоять посреди проезжей части, вероятно, ожидая следующего поезда на тот свет, огни которого уже, показались из-за поворота. Маг побежал и рывком выдернул на тротуар, оцепеневшую девушку.
  Из-под беретика, выбилась прядь рыжих курчавых волос. Ее хорошенькое личико с задорным курносым носиком и зелеными глазами, сейчас заплаканными, было Рику знакомо. Еще вчера она с двумя своими подружками веселилась в клубе, а сегодня одна из них убита, а она бросилась к нему под колеса и чудом увернулась от смерти.
  Девушка плакала, но продолжала молчать, плотно сжимая губы. Она была напугана и в отчаянье.
  - Идти, можешь? - спросил Рик.
  Ее губы затрясли, но она не издала ни звука. Похоже, не обошлось без внушения или еще какой-то дряни на подобии. Девушка скосила заплаканные глаза на свою грудь.
  - Что, не понимаю? - Рик не заметил ничего особенного, кроме выдающегося размера. - Давай я отвезу тебя в больницу.
  На этих словах поток слез усилился.
  - Ясно, ты не хочешь в больницу.
  Вдалеке, послышался вой сирен.
  - Оперативно, - Рик, подхватил девушку на руки и понес в машину. - Кто-то мало того, что позаботился, что бы ты умерла под колесами именно моей машины, при свидетелях, - он усмехнулся, посмотрев еще раз, на вдруг появившуюся на этом участке камеру, - так еще и полицию вызвал, чтобы я точно поплатился за содеянное.
  Девушка была загружена в машину и пристегнута ремнем безопасности.
  - Интересно, это мои поклонники так стараются или твои? - Рик вывел машину с газона и поспешил убраться, до приезда стражей порядка. Помимо страха у девушки, появилась примесь растерянности и любопытства. Свернув в ближайшую подворотню, Рик заглушил мотор.
  - Давай посмотрим, что за чудо-штука способна заставить женщину замолчать так надолго, - маг повернулся и аккуратно развязал шарфик на шее девушки. Затем, будто обезвреживая бомбу, расстегнул три верхних пуговицы ее пальто. Протыкая розовую шелковую ткань блузки, в грудь уходила тонкая иглоподобная заноза. Маг присвистнул.
  - У тебя тут кол в сердце. Ты часом не вампир? - Рик внимательно разглядывал место прокола. - Даже не знаю вбить эту штуку глубже или вытащить.
  Заплаканные глаза в ужасе вытаращились, маг со всей силы дернул за иглу вытягивая наружу. Спасенная оглушительно заверещала.
  - Тише ты! - поморщился маг - Решила меня в благодарность убить ультразвуком?
  Рыжая прекратила орать и часто задышала, прижимая ладошку к тому месту, где только что торчал инородный предмет. Это был шип то ли растения, то ли животного. Кроме явно сверхъестественного происхождения, большего Рик о нем сказать не мог. Ни с чем (или кем), выпускающим парализующие шипы, маг раньше не сталкивался.
  Девушка тем временем пришла в себя. Рик почувствовал легкий укол в висок. Она использовала магию. Совершенно наглым образом, рыжая пыталась отмотать его воспоминания. Действовала она при этом неумело, топорно.
  Его сестра в десятилетнем возрасте, когда устраивала Рику "день сурка" игралась со временем гораздо профессиональнее. Первым желанием было рассмеяться и сбить спесь с зарвавшейся магички, от которой так и несло чувством превосходства, над глупым обычным человеком. Рик припомнил, как должен выглядеть человек, в чью память вмешался маг воды и часто заморгал, одновременно пряча извлеченный из груди неблагодарной девицы шип.
  "Интересно, подмена памяти будет?" - подумал Рик, легко уклоняясь от магического воздействия на свой многострадальный мозг. Подмена была, но еще более нелепо-кустарная, чем все предыдущие магические потуги.
  Любое вмешательство в сознание должно быть логично и как можно менее навязчиво. Нормальные, профессиональные маги воды, вообще стараются избегать, либо свести к минимуму подобные вмешательства. Проблема внушения в том, что оно не должно противоречить жизненным ориентирам человека, в противном случае оно не сработает, либо сбитый с толку мозг сделает совершенно невероятные выводы, подгоняя внушение под свои принципы. Так, например, если внушить честному человеку, что он украл, внушение не приживется в сознании, либо человек сам додумает, ради чего он совершил эту кражу. Великая рыжеволосая волшебница к профессионалам явно не относилась. Она наворотила сложную цепочку событий, с трудом помещающуюся во временные рамки. Ради интереса Рик пропустил визуальный ряд. Оказывается он ехал и был очарован неземной красотой одинокой путницы, идущей вдоль дороги. Остановился и предложил подвезти. Далее шла какая-то ахинея в розово-сопливых тонах, объясняющая, почему они свернули в подворотню и остановились. Девушка, определенно, перечитала любовных романов.
  - Верни, мне мой шип, - потребовала нахалка.
  - Какой шип? - Рик изобразил искренне удивление.
  Глупышка не смогла логично вплести таинственный предмет, маг со спокойной совестью притворился, что данная информация в мозгу не прижилась.
  Девушка растеряно уставилась на руки мужчины, где еще недавно был шип. Она расстроено поджала губки.
  - Я пошутила, - она натянуто улыбнулась. - Будь, зайчиком, отвези меня домой, - девушка решила использовать глупого человека, который по ее расчетам невероятно ею очарован.
  - К тебе или ко мне? - Рик продолжил развлекаться. - Учти до меня далеко, бензин и все такое, так что я заплачу меньше.
  Рыжая вспыхнула и нервно сглотнула. Она внушала совершенно другое. Теперь с трудом представляла, как выкручиваться из сложившейся ситуации: она одна с незнакомым мужчиной в темной подворотне сидит в его машине, а в результате ее внушения он все вывернул на изнанку и принимает ее за женщину легкого поведения.
  - Ну, так что, зайка, - Рик провернул ключ в замке зажигания. - Решай быстрее, за простой я тоже платить, не намерен.
  - Выпусти меня, - девчонка перепугано дергала заблокированную дверную ручку. - Я не хочу никуда ехать, я не такая.
  - Какая ты? - маг перестал ухмыляться и холодным взглядом осмотрел перепуганную дуреху. - Глупая бестолочь, возомнившая себя могущественной волшебницей.
  - Кто ты? - до рыжей, наконец, начало доходить.
  - Вот с этого и стоило начинать, а не бросаться стирать память, - маг вырулил на проезжую часть. - Для начала, ты знаешь, что оставило занозу в твоей груди?
  - Арахна. Вчера он убил мою подругу, а сегодня подловил меня и, парализовав, вытолкнул к тебе под машину.
  - Ты хочешь сказать, он был там, на обочине?
  Девушка утвердительно кивнула.
  - Называй адрес, куда тебя везти?
  Рыжая не смогла удержать вздох облегчения и поспешила сообщить место своего жительства.
  - Ты колдун? Это ты обратил арахну?
  Полное отсутствие логики начало раздражать Рика, но нужно было выжать из магички как можно больше.
  - Какой ужас, ты колдуна от мага отличить не можешь? У вас, в вашей организации по борьбе с нечестью все такие компетентные? - Рик лукавил, невозможно отличить колдуна от мага или мага одной стихии от мага другой, пока тот не начнет колдовать и использовать силу.
  Расчет был верный, девушка повелась, подтвердив его догадки.
  - Нет, а ты, может, еще умеешь оборотней вычислять?
  Выходило, что маги этого мира растеряли все знание, если таковые вообще имелись и имели слабенькую квалификацию. Вообще картина вырисовывалась печальная: некто, скорее всего колдун, при помощи неизвестного Рику существа - под названием арахна, методично уничтожает местных "воинов света", при этом взял за правило, подстраивать их смерти так, что бы виновным выглядел кто-то из Зеленого Мира. Все это крайне смахивало на месть. Рик знал в этом мире лишь одного колдуна, от которого можно было ждать подобной свиньи, но тот находился в местах не столь отдаленных, попавшись на какой-то ерунде.
  В мозгу щелкнуло, вся полученная за день информация сложилась в единую картину. До этого он все никак не мог понять, как такой тертый калач как Тельфаиз мог так нелепо попасть за решетку. Все просто! Он сделал это специально! Звериная сущность оборотня, заключенная в человеческое тело, всегда будет рваться наружу. Логично предположить, что большая часть оборотней этого мира, в отличие от Сергея, пошла по криминальной дорожке, реализовав там все свои скрытые таланты. А где больше всего асоциальных элементов? В тюрьме.
  - Гад, зверинец себе набирает, - выругался Рик.
  - Ты чего? Молчишь, потом ругаешься, - девушка опять испугано моргала глазами.
  - Быстро отвечай, что ограничивает использование магии и мешает обращаться оборотням?
  - Сроишь тут из себя не весть знает что, а сам элементарных вещей не знаешь, - рыжая снисходительно фыркнула, но натолкнувшись на суровый взгляд мага, поумерила спесь. - Много веков назад, в Англии во времена расцвета инквизиции великий охотник на ведьм - Тиг Дамин, организовал тайную Унию Магов, в чьем распоряжении было оружие огромной силы, способствующее выявлению и уничтожению колдунов, - девушка, говорила четко, как по написанному. - Тиг и его товарищи основательно проредили бесовское племя, но уничтожить окончательно коварных тварей не удавалось. То тут, то там они вновь и вновь выползали на свет божий. И тогда, Тиг Дамин явил миру великий артефакт. Это был Жезл Мира. Он установил его в источнике скопления сил, чтобы Жезл всегда имел неограниченный запас энергии. Его сила куполом накрыла всю планету, на веки вечные ограничив возможность использования Третьей энергии. Потомки Тига и прочих членов Унии Магов из века в век охраняют Жезл от посягательств колдунов и их тварей, среди которых иногда рождаются уникумы, способные обратиться, используя тот минимум энергии, который дает в распоряжение Жезл.
  - Где этот Жезл?
  - Так я тебе и сказала.
  - Наплевать. Передай своим остальным членам, что появился колдун, который вознамерился: перерезать вас по одному, как цыплят, добраться до Жезла, снять все ограничения и установить в мире новые порядки, - Рик затормозил на углу многоэтажного дома в спальном районе юго-западной части города. - Это не я, - устало ответил маг, когда девушка вновь перепугано вытаращилась на него. - Но я его хорошо знаю. Советую усилить посты у Жезла, и ходить по парам, - он оценивающе задумчиво посмотрел на девушку. - Хотя нет, если все настолько же хорошо как ты пользуются магией, лучше сбивайтесь в стайки человек по пять, может, выживите.
  Рыжая растерянно раскрыла рот, чтобы что-то сказать, но захлопнула его обратно. Рик разблокировал дверь и вышел из машины, девушка продолжала сидеть с напряженным выражением лица. Пришлось обойти автомобиль и открыть дверь с ее стороны.
  - Если ты намерена поселиться в моей машине, тебе придется платить арендную плату.
  - У меня дома родители, - зачем-то сообщила рыжая вылезая из авто и с подозрением косясь на мага. - Папа спецназовец.
  - Я рад за тебя и всю твою родню, - машина мелодичным пиликаньем сообщила, что встала на сигнализацию. - Пошевеливайся, папа, наверное, уже нервничает, что дочурки до сих пор нет.
  - Зачем ты идешь? Я же сказала, что я не такая и не буду с тобой спать! - выпалила рыжая красотка и свирепо уставилась на мага.
  - Ты совсем дура?! - не выдержал Рик. - Арахна знает, что ты осталась жива. Что ему помешает притаиться у тебя в подъезде и завершить начатое?
  - Я не дура! - обижено возмутилась девушка. - Меня не нужно провожать, я сама справлюсь с этой тварью, если она нападет. В первый раз он застал врасплох, теперь я готова. Я уже убивала нечисть и знаю, как это делать, - высказывая все это магу, она, тем не менее, позволила довести себя до подъезда.
  - Круто, - Рик не мог для себя определить, от чего он устал больше, от непроходимой глупости девушки или от затянувшегося дня.
  - В прошлом году мы отловили слетевшего с катушек рэткина, - Рыжая не уловила сарказма в похвале и продолжила хвастаться, поднимаясь по ступенькам. - Представляешь, он обворовывал пенсионеров.
  - Шикарно.
  Оправдались наихудшие предположения Рика. Рэткины - мелкие воришки, нападают на людей, лишь, когда чувствуют смертельную опасность и другого выхода у них нет, так как бойцы аховые и во всех остальных ситуациях предпочитают убежать. Магичка же, говорила, что на эту неагрессивную нечисть они охотились во множественном числе. Наконец они поднялись на четвертый этаж, и рыжая вставила ключ в замочную скважину, продолжая в красках описывать полную опасностей прошлогоднюю охоту на безобидного рэткина.
  - Зайдешь?
  Похоже, у девушки, в мозгу были хрупкие картонные перегородки - мысль, разогнавшись пробивала их, лишая ее поступки и слова какой либо последовательности.
  - Нет спасибо, я, знаешь ли, как-то не очень готов к общению с папой спецназовцем.
  - Я одна живу, - она гостеприимно открыла дверь. - Могу предложить чашечку чая или кофе, в благодарность за спасение.
  - За спасение я беру исключительно натурой, - Рик выдал одну из своих скабрезных улыбочек, вогнав девушку в краску. - Но ты мне уже не раз сообщила, что не такая, так что я пожалуй откажусь от благодарности совсем, - убедившись, что сверхъестественная тварь не устроила засады, не дожидаясь очередного "логичного" ответа, маг поспешил удалиться.
  
  ***
  
  Ближе к четырем утра заскрежетал замок. Я согнала кошку, полночи успокаивающую меня своим урчанием, с колен и поспешила в прихожую. Рик выглядел уставшим, но главное он был живой и никаких переломанных конечностей или прочих травм не наблюдалось. Не передать, какое облегчение я испытала. Весь вечер я дергалась на каждый звук: подъезжающей машины, грохот лифта и стук шагов. Подскакивала, выбегала на улицу и смотрела, выглядывая знакомый силуэт. Далеко за полночь, бешеная тревога, не дававшая покоя, сменилась скулящим муторным ожиданием, с тяжестью придавившим меня к стулу.
  Хотелось забросать его вопросами, но выглядел, он таким вымотанным, что делать этого я не стала. Только подошла и вцепилась как в самую большую ценность. Хотелось врасти в него, чтобы он больше никогда не смог убежать, чтобы мне больше никогда не пришлось умирать от тревоги за него.
  Он нашел мои губы своими. Узел, скручивавший весь вечер, распался, наружу прорвались незваные слезы. Что поделаешь, вот такая я плакса.
  - Глупенькая, чего ты плачешь, я в порядке, - Рик прижался, к моей щеке, своей щетинистой щекой, крепко сжимая в объятьях. - Сходил, потолковал с твоим обидчиком, - чувствовалось, что деланная бодрость дается ему с трудом. - Он оказался своим в доску, снял с меня клеймо дэйвы, рассказал массу интересного: про твоих предков, Баалхама, Тельфаиза и папашу Тиена. Напоследок восстановил щиты.
  Такой любимый, ставший уже родным запах Рика, перебивал назойливый аромат женских духов.
  - На обратном пути, после беседы со сфинксом, ты ограбил парфюмерную лавку? - я дернула носом, пытаясь избавиться от навязчивого запаха.
  Рик, выпустил меня из объятий, снял куртку, принюхавшись, сморщился и поспешил ее повесить на вешалку.
  - Нет, это я девиц пустоголовых спасал.
  - Удачно?
  - Для девицы, да, а вот мой мозг основательно поимели.
  - Бедненький мой, притомился геройствовать, наверное, пойдем спать, - я потянула его в комнату. - Завтра я обязательно закачу тебе сцену ревности.
  - Ты не перестаешь меня радовать, - Рик улыбнулся. - Я не понял, где все?
  - Тиен принял частичную трансформацию: отрастил нос и сменил цвет волос. В таком виде я его отправила, поджидать тебя на твоей квартире. Веста вызвалась поездить поискать по городу, но так и не вернулась, - я плюхнулась на расправленный диван.
  - Два идиота! Я же им сказал не спускать с тебя глаз, - Рик разозлился. - Им повезло, что с тобой ничего не случилось.
  - Они не идиоты, они слишком тебя любят, даже твоя стервозная сестренка, не смотря на то, что сама себе пока в этом не признается, - после того, как спало тревожное напряжение ожидания, я вдруг поняла, что безумно хочу спать. Язык сонно ворочался, и все это я бормотала, сладко обнимая подушку. - Вот они и кинулись на поиски, наплевав на все твои указания по моей безопасности, тем более, что я этому очень даже способствовала. Кстати, позвони им, сообщи, что нашелся, - договаривала я, наполовину погрузившись в сон и уже не разобрала, что там говорил Рик в ответ. Хотя, то, что он записал меня третьей идиоткой к предыдущим двум, было не сложно догадаться. Вроде бы, прежде чем лечь он все-таки позвонил Тиену и Весте, судя по недовольному бурчанию, долго звучащему на границе моего сна, высказал им много лестного.
  Сквозь сон прорвалась назойливая трель дверного звонка. Я натянула одеяло на голову, и локтем пихнула спящего рядом Рика.
  - Я никого не жду, - проворчал он и скрылся от звука под подушкой.
  Я последовала его примеру. Звук стал глуше и больше не впивался в сонный мозг децибелами, вскоре совсем прекратился. Зато завибрировал мой телефон. Вытянув руку, я нащупала его на тумбочке. На экране высветилось: "Тиен". Тогда я коварно подсунула вибрирующее исчадье ада под подушку к Рику, со словами: "Твой друг, ты и отвечай" - отвернулась к стенке и продолжила блаженно нежиться в полудреме.
  - Да, - рявкнул Рик в трубку, вылезая из укрытия. - Мне наплевать, что уже одиннадцать, - маг сел.- Гори ты в аду вместе со своими часами и проблемами, чертов жаворонок, - раздались шлепающие шаги босых ног, клацанье проворачивающегося замка и сдавленный смешок Рика. - Кто ты, таинственный незнакомец? Судя по гигантской морковке вместо носа - снеговик. Белобрысый снеговик.
  - Придурок.
  - Нет, только не убирай его, - заныл Рик. - Ты же ходячее напоминание, что скоро зима. Я люблю зиму, - мечтательно протянул маг. - Собачьи какашки припорошит, люди начнут поскальзываться и забавно шмякаться.
  Голоса удалились на кухню и вскоре оттуда донесся запах кофе, он меня и поднял окончательно, ну еще, и то что я не могла разобрать ни слова из того о чем они говорили. Я уже натянула мои любимые, заношенные домашние штанишки и кралась к кухне, чтобы, если повезет, услышать, что-нибудь интересное не предназначенное для моих ушей, когда в дверь вновь позвонили, нарушив все мои коварные планы и разоблачив. Первое, что я увидела, был огромный букет, нет, точнее сказать - букетище, желтых гигантских хризантем. За букетом скрывалась Веста.
  - Привет, - девушка вошла и принесла с собой пряный аромат цветов и прелых осенних листьев. Вчера вечером она уходила, одевшись в мои вещи, теперь же на ней было элегантное пальто, сапоги на высоком каблуке и обтягивающие джинсы, подчеркивающие стройность ног. Она протянула мне пакет с моими вещами и даже поблагодарила. В общем, вела себя вполне по-человечески.
  - Где ты переоделась?
  - Я в вашем мире уже несколько месяцев, естественно я позаботилась о жилье и смене белья. Кстати, Настя, скажи, Веста ведь слишком экзотичное имя для вашего мира?
  - Не то чтобы.
  - Не хочу привлекать к себе лишнее внимание, - она отправилась на кухню, не выпуская букета из рук. - Зовите меня Маргарита, - сообщила девушка всем.
  Я заглянула в пакет. Между вещами, как и ожидала, нашла книгу "Мастер и Маргарита". Сразу стал понятен выбор псевдонима и неожиданный желтый букет. Судя по его невероятным размерам, девушка решила перестраховаться, чтобы Мастер уж точно ее заметил, даже если будет пролетать над Питером на самолете или на ракете по орбите Земли. Еще я утвердилась в своем мнении, что она не безнадежная дрянь.
  - Что такие кислые? - Веста, не обращая на меня внимания, стала открывать и закрывать кухонные шкафчики, пока не нашла вазу. - Какие новости?
  - У Тиена съехала крыша, - сообщил Рик, протягивая мне чашку кофе.
  - Какая ж это новость, - Веста водрузила вазу с цветами по центру стола.
  - Тогда скажу по-другому, - со странным выражением настороженности, Рик разглядывал огромные шары хризантем, повисшие на уровне его лица. - Крыша неожиданно вернулась и с размаху треснула его по башке.
  - Я, между прочим, все слышу, - возмутился Тиен. - И я абсолютно нормален. Они действительно следят за нами.
  - О чем он? - Веста села на свободный стул.
  - Тиен считает, что за ним следят пауки.
  - Не за мной, а за нами, - спокойно уточнил маг. - Я везде на них натыкаюсь, маленькие снующие твари, даже сейчас, когда я проходил мимо, одна из них грелась на солнышке сидя на капоте твоей машины. Еще парочка поджидала на твоей квартире.
  - Здесь их нет? - я обвела взглядом кухню.
  - Теперь нет, но вчера я лично убил трех штук. Четвертый скрылся в воздуховоде.
  - Инсектосекта, - заговорщицким шепотом выдал Рик. - Тайное общество насекомых, готовит переворот.
  - Или чья-то фобия переросла в паранойю, - вставила ремарку Веста.
  - Они мерзкие и противные, но я их не боюсь.
  - Да, я помню, как ты бесстрашно верещал, как девчонка, при виде пауков, - съязвил Рик.
  - Мне было десять, и один из них залез мне за шиворот. Может, вы перестанете уже издеваться надо мной и посмотрите вокруг.
  Повисла напряженная тишина, Рик глядя исподлобья, обвел тяжелым взглядом помещение и остановил его на несчастных хризантемах.
  - Вам не кажется, что они подозрительно большие? - протянул задумчиво маг. - Мне не по себе, такое ощущение, что они вот-вот оживут и сожрут меня.
  Веста фыркнула. Я подавила смешок, из солидарности с насупившимся Тиеном.
  - Так здорово, над тобой издеваться, но хорошего понемножку, - Рик моментально собрался, отставив веселье. - Если серьезно, то, скорее всего, ты прав.
  Дальше маг нам рассказал, о своих ночных приключениях. Скорее всего, выдал сухую выжимку и кое-где слукавил, но суть была ясна. Тельфаиз задумал глобальный переворот, и месть нам от всех щедрот своей темной души. Вторая проблема - Баалхам, перехитрил нас всех, отправив помимо Весты некоего охотника. Который, судя по всему, намерен притащить меня своему хозяину на блюдечку с воткнутым в рот яблоком, полностью готовую в употребление, а именно к ритуалу открытия печати, в котором никак не обойтись без моей крови. Что-то мне подсказывает, что парой капель будет не отделаться.
  Рик принес вынутую из груди "пустоголовой" - по его словам - "курицы", иглоподобную занозу. Он так откровенно плевался, рассказывая о событиях связанных с девушкой, что у меня закралось подозрение, будто он специально для меня преувеличивает ее интеллектуальную ущербность.
  - Я видела такое раньше, - Веста, держа двумя пальчиками, брезгливо оглядела иглу. - Если бы ты не прогуливал занятия, то тоже мог опознать ее, - укор был адресован Тиену.
  Вот так новость - эти двое учились вместе.
  - У меня были занятия интереснее, чем дышать пылью в допотопных музеях, - парировал Тиен.
  - Если вы не прекратите собачиться, - вкрадчивым голосом вмешался Рик, - я вас заставлю жить мирно. Поверьте, вам это не понравится. Не забывайте, что вы оба без медальонов, - Рик ответил кривой улыбочкой на недобрые взгляды магов. - Где ты это видела? - он вернул сестру к повествованию.
  - В музее естественной истории, - Веста не скрывала раздражения. - В одном из залов, где были представлены чучела, скелеты и просто рисунки вымершей нечисти. Тварь, в арсенале которой были эти шипы, в разных регионах называлась по-разному: кумо, ананси, шепчущая, ткач. Представляла собой - оборотня, способного стать не только огромным пауком, но и распасться на кучу маленьких паучков. Нахождение во множественной форме длительное время было для нее опасно. Каждый из паучков обретал собственное сознание и оборотень уже не мог вернуться в первозданный облик. По сути это смерть для него. Собственно говоря, благодаря этой слабости весь их род и уничтожили, переродив в безмозглых насекомых.
  - Чем они опасны?
  - Садисты. Парализуют жертву отравленным шипом, оставляя в сознании. Иногда, издеваются, наслаждаясь страхом. Иногда внушают делать ужасные, противоестественные вещи. Опять же, наслаждаясь. Наигравшись вволю, тварь пробивала грудную клетку жертвы особым хоботком, впрыскивала кислоту, растворяющую внутренние органы до состояния киселя. Дальше, зверюшка как через соломинку все это высасывала. Деликатесом у пауков считалось человеческое сердце.
  От описания гастрономических пристрастий монстра у меня встал комок тошноты в горле.
  - Думаешь, он над ней еще и издевался, прежде чем высосать сердце? - чайная ложечка в руках Тиена согнулась под нажимом пальцев. Лицо его представляло застывшую каменную маску, а губы сложились в бледно-розовую линию.
  - Думаю, тебе лучше спросить это у него, - холодный, равнодушный ответ Рика, покоробил меня. Опять он ведет себя как бесчувственная свинья.
  Едва уловимая метаморфоза и зеленые кошачьи глаза Тиена, начали излучать тигриную опасность. Похоже, ответ друга его более чем удовлетворил и эти двое без лишних слов поняли друг друга.
  - Паук кого-то убил? - отчего-то именно у меня спросила Веста.
  Я кивнула.
  - Значит, разбирайтесь с паучьим заговором, как хотите, - Рик встал. - У меня на сегодня запланировано свидание, - на этих словах, он взял меня за руку, выдернув со стула, не церемонясь, потянул в комнату.
  - Что значит разбирайтесь? - полетел нам в спину вопрос.
  Маг на секунду притормозил и обернулся, снисходительно посмотрев поверх меня на друга с сестрой.
  - Нет, я, конечно, могу все делать сам, но тогда вы двое будете бесполезным балластом, и заработаете комплекс неполноценности. Этого я допустить не могу, - он продолжил бесцеремонно меня тянуть. - Тем более ты обещала помогать, - втолкнув меня в комнату, кинул он сестре и громко захлопнул дверь.
  Это же кошмар какой-то как я вообще умудрилась в него влюбится, таких как он не любить, таких отстреливать надо. Хамит и грубит всем вокруг, вечные, двусмысленные и провокационные фразы.
  - С кем этот ты на свидание собрался? - больше всего я была возмущена бесцеремонным перетаскиванием меня по квартире.
  - Что значит с кем?! - Рик поспешно натягивал штаны. - С тобой конечно. Одевайся быстрее.
  Замечательно, меня, оказывается, пригласили на свидание! Продолжая ничего не понимать и злиться, я открыла шкаф, и уставилась на развешенную одежду. Хоть убейте, но я отказывалась верить, что в моем возлюбленном на пустом месте проснулся романтизм, тем более, когда вокруг ходят пауки-садисты и дьявольские охотники.
  - Куда мы идем?
  - В музей, - последняя пуговица на рубашке застегнута.
  Вот все и стало на свои места.
  - Дай угадаю в какой, - я вытащила из нутра шкафа ни разу не надетый брючный костюм, привезенный мамой из Италии. - Эрмитаж?
  - В точку.
  Как с ним все-таки тяжело, ни слова в простоте, у каждого действия второе дно. Если подумать, мы действительно ни разу не были на свидании. Все ни как у людей: то монстров убиваем, то колдунов разоблачаем, то огонь, то вода, то медные трубы.
  Одевшись, я покрутилась у зеркала. Мамуля, как заправский модельер, умела безошибочно, без примерки подбирать для меня шикарные вещи. Сзади в отражении нарисовался Рик. Он отвел в сторону мои волосы и, глядя через зеркало в глаза надел цепочку с золотым кулоном в виде дракончика расправившего перепончатые крылышки.
  - Ты злишься, я чувствую себя виноватым, - ответил он на мой немой вопрос. - С амулетом я этого не буду знать и могу дальше без угрызений совести оставаться сволочью.
  Я расплылась в улыбке, повернулась и повисла на его шее. Вот опять второе дно! Нет, чтобы просто сказать: "Милая, я тебя так люблю, что готов поступиться принципами, от которых я не отступился даже ради лучшего друга". Если подумать еще, оно мне надо, что бы было как у людей?
  Когда мы вышли из комнаты, в квартире был один Тиен, терпеливо ожидавший нас, одетый и готовы уходить.
  - Держи, - он протянул Рику покалеченную чайную ложку. - Я заговорил ее. Чем ближе оборотень, тем она будет сильнее нагреваться.
  - Нужная вещь в хозяйстве, - Рик сунул ложку в карман.
  Тиен продолжал стоять, напряженно глядя на Рика.
  - Прошу тебя не лезь в пекло один. Будь осторожен.
  - Какая трогательная забота, - Рик закатил глаза. - Может мне стоит заплакать и кинуться к тебе с объятьями?
  - Придурок, - Тиен беззлобно улыбнулся и ушел, на ходу отращивая нос и меняя цвет волос.
  Не понимаю, как он может столько лет терпеть Рика, да еще и дружить с ним?
  
  ***
  
  У подъезда никого не было. "Вот, зараза, просил же подождать" - выругался про себя Тиен и заспешил в сторону проезжей части. Обогнув дом он, как и предполагал, увидел знакомый силуэт. Девушка успела уйти далеко, пришлось добавить шагу, чтобы догнать.
  - Ты так целенаправленно несешься, - Тиен поравнялся с Вестой. - Неужели знаешь, как выследить арахну?
  - Истинное лицо вырвалось наружу? - бегло мазнув по магу взглядом, она брезгливо скривилась. - К чему этот маскарад?
  - Арахна убил девушку, - ни грамма обиды или раздражения в голосе, мелкими щипками Тиена не пронять, - меня ищут по подозрению в убийстве, так как если судить по записям с камер наблюдения, установленным в гостиничном коридоре, я последний кто с ней общался.
  - Так может, ты, как самка богомола, после общения, - Веста особо выделила последнее слово, - ее и прикончил? - металлические набойки каблуков чеканили об асфальт. Она вся такая резкая и звонкая, источала яд и независимость. - Хотя нет, ты бы не стал заморачиваться с высасыванием сердца, просто свернул девушке шею, - Веста остановилась на обочине.
  - Еще более остроумной ты не можешь быть? - почему, она думает, что может дразнить его до бесконечности? Что это безграничная уверенность в себе или бесконечная глупость? - Как насчет охоты на арахну?
  Девушка дождалась потока машин и махнула рукой. Из крайнего ряда подрезая прочий транспорт, вырулила и остановилась раздолбаная шестерка.
  - Я не собираюсь помогать тебе, - Веста с усилием дернула дверцу. - Мне обуза не нужна, - сев в машину, она язвительно улыбнулась и помахала рукой.
  Тиен отсалютовал вслед источающему ароматы выхлопных газов и звуков, не совместимых с жизнью, автомобилю. Если бы Веста обернулась, то могла увидеть довольную ухмылку на его лице. Засунув руки поглубже в карманы, он зашагал в сторону ненавистного метро. Накрапывал мелкий промозглый дождик. Яркие пятна зонтов раскрывались на сером поле асфальта, украшая разноцветьем серое воскресное утро.
  Заносчивая стерва, с завышенным самомнением. Пока она дышала книжной пылью, он на своей шкуре испытал: как рвут плоть зубы нувиши. Она ранила пальчики острыми бумажными краями учебников и заучивала монстров по картинкам. Он в это время уже залечивал раны от когтей бастетов.
  Они вместе учились на историческом факультете, но в отличие от Весты - прилежной ученицы, Тиен к занятиям относился халатно. Его с головой увлекла другая страсть - поиск кладов. Поначалу, это носило полукриминальный характер, и могло очень плохо кончится, если бы не вмешался отец Рика, заставивший закончить образование и пристроивший Тиена в группу археологов. Та же опасность, тот же азарт, но по правильную сторону закона.
  Его способности к трансформации оказались востребованы, как для поиска исторических артефактов, так и для их добычи. Маленькая стайка грызунов легко проникала по подземным ходам и указывала на точное место захоронения, облегчая и сокращая время поиска. Зачастую, исторически важные объекты находились в опасных, труднодоступных местах, населенных разной степени кровожадности монстрами. Нередко можно было встретить на развалинах замка дантеров - духов людей принесенных в жертву, при строительстве. Или напороться на гнездо вампиров, обосновавшихся в подземном бункере. За несколько лет работы, маг накопил собственный багаж опыта, с лихвой компенсировавший недостаток академических знаний.
  Потусторонние твари страшны своей противоестественностью и инородностью. Они вытаскивают из глубин сознания первородный страх перед не поддающемуся рациональному объяснению. Если отбросить трепет и посмотреть на них взглядом, не затуманенным паникой, то это всего лишь разумные звери. Они так же оставляют следы, их поведение подчиняется законам некой извращенной садисткой логики. Их можно выследить.
  Арахна наследил основательно. Он оставил шип - частичку себя. Значит, можно сделать компас. Один Тиен отдал Рику, другой сделал для себя. Маленький кусок металлической ложки, реагирующий нагревом при приближении конкретной твари, на которую он запрограммирован. Один значительный недостаток у этого амулета - маленький радиус действия. Следовательно, нужно сократить радиус поисков. Для начала, вернемся на место преступления.
  Многоэтажная трехзвездочная гостиница в северной части города. Тиен уверенной походкой прошел мимо ресепшена, улыбнувшись миленькой девочке администратору, как старой знакомой. Она даже не дернулась остановить его, приняв за постояльца. Поднялся по лестнице на третий этаж, прошел по коридору мимо ряда комнатных дверей. Нужная была опечатана, он подошел к следующей, изобразив на камеры, что возится с замком.
  Камер три штуки. Дверь попадает в диапазон одной. Если вывести из строя только ее, охрана может заподозрить неладное, но если на несколько секунд перестанут работать все, то это будет похоже на сбой в системе. Местное изобретение - интернет, аналог их "Улия", незаменимый кладезь информации. Предвидя возвращение в отель, маг выжал из всемирной паутины о камерах слежения все, что мог. Проанализировав информацию, Тиен пришел к выводу, что единственная возможность обойти их, при помощи доступных средств, это направить мощное тепловое излучение в объективы, ослепив тем самым на некоторое время.
  На ладони мага собрался сгусток энергии, направленный импульс и три луча зеленого цвета впились в объективы камер. Быстрый шаг в сторону, к нужной двери, свободной рукой, дотронувшись до электронного замка, он подогрел его изнутри. Электронные мозги замкнуло, щелчок и путь открыт. Камеры вновь заработали в прежнем режиме, показывая пустой коридор.
  Номер представлял жуткое зрелище. Запертое помещение не проветривали, сохраняя место преступления в неизменном виде. Пахло смертью. Девушка оборонялась, о чем свидетельствовало выжженное пятно на стене и запах гари. Она пыталась убежать, но была остановлена сильным ударом о зеркало. Капли крови засохли на стеклянных осколках. Скомканное на кровати одеяло сохранило следы пыток и страха, приглядевшись, Тиен различил в складках промятый контур девичьего тела. Ее смерть пахла гарью, аммиаком и горьким запахом ужаса. От разъедавшего как кислота сожаления стало тяжело дышать. Тиен глубоко вздохнул, в попытках вернуть ясность мысли. Думать получилось, но запах вместе с втянутым воздухом, через легкие проник внутрь, грозя остаться там навсегда немым укором: "если бы остался, она была бы жива"
  Тиен встал по центру комнаты и медленно обвел взглядом окружающую обстановку. Тварь пришла либо в образе человека, либо огромного паука. Так как будь он во множественной форме, парочка обугленных трупиков паучков осталось бы. В номер арахна попала не через дверь. Тогда как? Ответ нашелся в ванной. За решеткой в стене скрывалась широкая труба воздуховода. Проклиная жезлы, скипетры и прочие магические предметы, не дающие спокойно перевоплотиться в змею, Тиен полез в вентиляционную трубу. Изрядно намучившись, перепугав до сердечного приступа всех местных крыс, маг вылез в туалете для обслуги, сжимая в кулаке находку - результат мучений. Маленький смятый билетик на электричку до станции "Всеволожск", как раз на ту дату, когда была убита девушка. Диапазон поиска сужался.
  Он вышел так же беспрепятственно, как и вошел. Солнце разорвав тучи, игралось с каплями, щедро развешенными дождем бусинками на желтых листьях. Погода как капризная девчонка в очередной раз сменила настроение.
  - Привет, как у вас дела? - для уточнения маршрута, маг решил позвонить Насте.
  - В общем, неплохо, но Рик заблудился в музейных залах, - на заднем фоне раздалось недовольное ворчание.
  - Это невозможно, - Тиен не произвольно улыбнулся.
  - Значит, он заделался поклонником Рембрандта. Мы уже третий раз проходим мимо "Данаи", и он опять завис перед картиной.
  Непонятный набор слов, шутливые интонации звонкого девичьего голоса и деланное недовольство друга - ударили по щупальцам осмелевшей черной горечи вылезшей из темного уголка души. Выяснив как добраться до Всеволожска, Тиен отключился. Все в порядке, он не остался наедине сам с собой.
  Повезло, не пришлось долго ждать электрички. Народу набилось немало, но стоять никому не пришлось. Мерно покачиваясь, состав тронулся, отбивая ритм колесами. Минут через двадцать маг сошел на нужной станции, купив в пристанционном газетном киоске карту города. Широкое шоссе рассекало город пополам, еще три значимые улицы отсекали по кусочку. Для начала Тиен выбрал центральную. Как и положено, по закону подлости компас сработал на другом конце города, когда маг уже собирался поворачивать. На П-образном здании значилось "Центральная больница". С другого торца висела табличка "Поликлиника". Был и третий вход "Судмедэкспертиза". Отложив проверку более проблематичных вариантов, Тиен отправился прогуляться по коридорам поликлиники. На этот раз везение сжалилось, компас разгорячился у кабинета терапевта девятого участка. Маг попытался сунуться внутрь, но барьер из очереди болящих старушек оказался непреодолимым препятствием. Пожилая женщина, решившая, что ее права ущемляют - похлещи разъяренной ругару, Тиен счел за благо не связываться и расположился на лавочке напротив входа. Прием заканчивался в три час дня, ждать пришлось сорок минут, прежде чем компас среагировал на выходящего мужчину: лет сорок, посеребренные седые виски, в строгом черном пальто с солидным портфелем в руке.
  "В таком большом чемодане очень удобно выносить сердца украденные из морга" - размышлял Тиен, следуя за мужчиной на расстоянии, ища удобного случая накинуть монстру серебряную струну и отсечь голову.
  Мужчина скрылся за углом желтого кирпичного здания. Завернув через некоторое время следом, маг никого не обнаружил. Прямая пустая дорога ни единого человека. Подъезды располагались с другой стороны. Мужик как испарился. Белые царапины на асфальте рядом с люком, указали на то, что крышку недавно отодвигали. Еще раз, помянув недобрым словом артефакт, установленный папочкой, Тиен полез в канализацию. Поверх старой кирпичной кладки, висели трубы, в которых гудела вода. Маг крался, стараясь издавать как можно меньше звуков, подсвечивая себе путь слабым огоньком. К легкому гулу воды примешался инородный звук скрежета металла о металл, противно ударивший по нервам. Свернув на звук в одно из ответвлений, маг погасил огонек и, прижавшись к стене, приставными шагами последовал на тусклое свечение.
  За решетчатой дверью располагалось помещение, предназначенное под нужды обслуживающего персонала. На потолке, скрытая за мутным стеклом, горела лампочка, еле-еле освещая центр комнаты. Углы тонули в темноте. Тиен отметил шевеление на границе тени, в кругу света мелькнула мохнатая лапка и исчезла, переместившись в угол, где едва различимо что-то белело под потолком.
  "Очень плохо - тварь обратилась" - расстроился Тиен. Справиться с неизвестным монстром, швыряющимся парализующими шипами в его зверином обличии, не имея при этом возможность использовать свои магические способности в полную силу - проблематично. Маг скорректировал свои планы и неслышно начал отступать.
  Потрескивание за спиной и, последовавший за ним истошный девичий крик, в очередной заставили мага изменить намерения. Вытаскивая из памяти все известное о пауках, Тиен сбросил маску частичной трансформации, отнимающую крохи доступной силы.
  Тварь орудовала в полумраке, значит, она относится к той категории, что ориентируется не на зрение, а на слух, точнее вибрацию. Приложив руку к стене, Тиен направил поток силы. Маленькое персональное землетрясение для монстра, призванное отвлечь. Резкий рывок двери и прыжок в сторону. Плохое освещение не позволяло прицелиться, маг боялся зацепить пленницу. Резкая вспышка боли пронзила левое плечо, шип прошел навылет. Тиен переместился, отмечая по ходу, что либо он просчитался, и отвлекающий маневр не сработал, либо тварь быстро очухалась. Если второе, то противник еще более опасен, чем маг себе представлял. Тело на автомате залечило рану, потратив силу, так необходимую для атаки, Тиен выставил защитный купол, засверкавший радужной оболочкой вокруг. Хлопок и разлившийся свет вымыл сумрак из помещения. В углу висело три белых кокона, монстр исчез. Ухо уловило легкий шорох, прыжок в сторону, оттолкнувшись от стены подпрыгнув, хлестко ударил по спине серебряной струной, спикировавшего с потолка паука. Прочный материал хитина выдержал удар. Оборотень, издав стрекочущий звук, атаковал в прыжке, одновременно выпуская липкую паутину. Купол отбросил монстра за пределы комнаты. Разумная тварь закрыла решетку, отгородившись от соперника и лишив мага возможности использовать струну. Паучий стрекот усилился, из выпуклых глаз брызнули яркие лучи. Купол дрогнул, но устоял. Сила утекала на поддержание защиты, противостояние вот-вот могло закончиться безоговорочной победой монстра. Маг решил пойти ва-банк. Из ладоней Тиена вырвался мощный огненный поток, одновременно спал защитный купол, пропуская луч. Острый режущий свет ударил по глазам, для мага наступила кромешная темнота.
  Разошлись на ничьей. Маг свалился, корчась от боли. Обожженная тварь, еле передвигаясь, отползла в темноту, то ли умирать, то ли зализывать раны.
  Глаза нещадно жгло. Оставшейся капельки сил, хватило, чтобы свести боль от острой к тупому ноющему подергиванию. Зрение не вернулось. Поднявшись, Тиен по стенке, на ощупь добрался до коконов, с трудом справляясь с тошнотой.
  Под плотной вязью паутины чувствовалось тепло человеческого тела. Жесткие витки стальной проволокой удерживали пленниц, не поддаваясь на разрыв. Головокружение и тошнота плохо способствуют мыслительному процессу, Тиен успел содрать кожу на пальцах, прежде чем сообрази применить серебряную нить. От одного касания металла кокон распался. Глухой удар падающего тела, и тишина. Дурной знак.
  - Эй, ты жива? - маг наклонился, нащупывая ткань одежды, провел рукой дальше в поисках любой части тела, на которой можно нащупать пульс.
  В районе груди натолкнулся на торчащий шип, объяснявший неподвижность жертвы. Резкое рывок и инородной тело удалено.
  - Прекрати меня лапать, идиот! - Тиен одернул руку, и отступил на шаг назад, стена удержала от нелепого падения.
  - Веста?! Как ты умудрилась попасться арахне?
  - Я не попадалась - это была часть плана, который ты испортил! Где кстати труп?
  - Не знаю, может я его и не убил, - касаясь ладонью, шершавой поверхности стены, маг пошел в сторону выхода, мечтая как можно скорее выбраться, избавив себя от неприятного общения. - Остальных освободи, там где-то должна валятся моя струна.
  - Что за бестолочь! Зачем было лезть, если даже не смог убить! - последовал незаслуженный упрек.
  На секунду Тиену показалось, что за всей этой бравадой и упреками скрывается страх. Мысль промелькнула и ушла, как маловероятная. Ватная слабость в ногах и болтанка в голове, заставили мага действовать быстрее, брякнуться в обморок перед острой на язык стервой не хотелось. Судя по звукам, Веста освободила еще двух пленниц и они обе были живы. Пальцы натолкнулись на холодный металл прутьев решетчатой двери. На нажим она не реагировала и стояла как влитая. Маг почувствовал легкое беспокойство и подозрение, что неприятности на слепоте не закончились.
  Тактильный анализ показал, что в результате воздействия высокой температуры - произошла деформация металла. Дверь мало того, что изогнулась, замок оплавился, так вся эта конструкция намертво приварилась к рамке.
  "Замечательно! По собственной дурости влез в драку с заведомо сильным соперником, не добил его, ослеп, так еще и сам себя замуровал в клетке с самой язвительной стервой в мире!" - Тиен сполз по стенке на пол и приложил холодные ладони к воспаленным векам. Глаза жгло и выкручивало, будто кто-то засунули туда раскаленый прут и проворачивали, раз, за разом заставляя мага чувствовать боль.
  - Тиен, что с тобой? - прозвучал совсем близко голос Весты с нотками беспокойства, так для него не свойственными.
  - Ничего себе, ты помнишь, как меня зовут!? Я думал так и буду слышать от тебя: "эй, ты", идиот, придурок и кретин, - маг бодрился из последних сил, не желая показывать насколько ему плохо.
  - Дурак,- беспокойство из голоса не ушло, отчего оскорбление прозвучало не обидно. - Дай посмотрю, - она отвела его руки, наступила напряженная тишина. - Я так понимаю, ты ослеп и не можешь вылечиться, потому что всю силу потратил на паука?
  - Да, - неохотно сознался Тиен, вновь прижимая холодные подушечки пальцев к глазам. И приготовился выслушать беспочвенные обвинения от вредной дамочки в своей бестолковости, на которые у него даже не будет сил ответить.
  - Эй вы, клуши, есть из вас маг огня? - Тиен услышал привычные властные интонации.
  - Нет, - раздалось робко в ответ, дальше последовал шепот. - Это же он, ну помнишь тогда в клубе, его еще в Маринкиной смерти обвинили.
  - Точно.
  - Кто вам разрешал трепаться, - шикнула на осмелевших девушек Веста. - Ты держись, мы сейчас выберемся и отвезем тебя в больницу, - мир перевернулся, Веста пытается его успокоить и подбодрить.
  - Ты дверь видела? Сможешь открыть? - показная бодрость не вышла, голос звучал все слабее, сохранять рассудок было все сложнее.
  Шаги, гулкий удар, вероятно ногой, по железной решетке.
  - Пустоголовые, есть идеи как ее открыть?
  - Я могу попробовать обрушить часть стены, - голос девушки нерешительно дрожал.
  - Ага, а заодно и часть потолка, - съязвила Веста. - Видела я, какая ты ловкая и умелая волшебница. Есть идеи без разрушений?
  Больше предложений не последовало.
  - Звони, Рику, - попросил Тиен. - Он быстрее приедет, чем я восстановлюсь.
  - В этом подземелье не ловит телефон, - огрызнулась Веста, скорее по инерции, злясь на ситуацию, а не на него.
  - Ты больше не восстановишься никогда, - опять робко подала голос незнакомка. - Ты исчерпал весь лимит, Жезл заблокировал тебя и не даст больше использовать энергию.
  - Не расстраивайся, наша медицина очень далеко шагнула вперед, возможно, врачам удастся восстановить зрение, - присоединилась к жалостливым увещеваниям ее подружка. - Будешь жить как нормальный человек - не маг.
  Он думал, что хуже уже быть не может. Оказалось, может.
  - Милые дамы, - Тиен натянул улыбку, продолжая держать марку, и изображать видимость спокойствия, - кто-то из вас может объяснить, почему артефакт заблокировал меня, не дав на полную катушку воспользоваться силой, а вот мерзкая потусторонняя тварь беспрепятственно обращается, выпускает парализующие шипи и лучи-смерти из глаз. Такое впечатление, что Жезл начал подыгрывать нечисти, - Тиен задвинул ненужные переживания.
  - Иногда рождаются уникумы, которым для обращения нужно совсем мало энергии, - решилась на ответ, после непродолжительного молчания одна из пленниц. - Но этот был еще более уникальный, чем те, с которыми нам приходилось сталкиваться раньше. Он обращался когда хотел, знал и умел пользоваться всем своим арсеналом. Нам удалось выяснить, что откуда-то, возможно вообще из другого мира, появился сильный колдун, желающий захватить власть. Думаем, он набирает армию из оборотней, усиливает их возможности неизвестными нам амулетами и учит пользоваться силой.
  - Сколько вас?
  - Не...
  - Много. Нас очень много, - оборвала разговорчивую подружку вторая пленница. - А вот кто вы такие? Откуда взялись?
  - Что голос прорезался?! - рявкнула на осмелевшую девушку Веста. - Баранов в стаде тоже много, но хватит одного матерого волка перерезать их всех.
  - Не знаю, откуда вы такие могучие и великие взялись, - девочка попыталась отбить подавляющий и сносящий все на своем пути напор Весты, - но толку от вашего могущества. Не можем мы многого, и, слава Богу, нет искушения черпнуть лишнего и выгореть, навсегда оставшись без силы.
  Тиен получил еще пару ложек масла в тлеющий костер тревоги за свое будущее, который он усиленно пытался игнорировать.
  - Маленькая глупая головешка, продолжай находить положительные моменты своего скудоумия и слабости, - Веста не оставила без ответа дерзкую терраду. - Вы мне надоели, заткнитесь, пожалуйста, обе, пока полноценные маги придумают выход из безвыходной ситуации.
  Как и предполагал, девочка не устояла, сдав позиции, обиженно засопела. . Тиен усмехнувшись про себя, засчитал безоговорочную моральную победу Весте. Шелест и легкое касание - Веста села рядом
  - Не слушай их. Для начала мы выберемся отсюда, а затем вылечим тебя, мы ведь уже обходили их чертов Жезл.
  - Я и не слушаю, - Тиен, сглотнул, подавив тошноту. - Но вот мой лимит прочности на сегодня похоже исчерпан.
  Спасительный обморок, наконец, отключил мага от боли и печальных дум.
  Тиен очнулся и, открыв глаза, по-прежнему ничего не увидел. Судя по ощущениям, он лежал на полу, а голова покоилась на чьих-то коленях.
  - Как ты? - Вполне по-человечески, проявила заботу Веста.
  - Лучше, - маг приподнялся и сел. Голова пошла кругом, но вскоре стабилизировалась. Так ничего и не придумала?
  - Придумала, - из ее голоса ушла обычная злость. - Как твои силы, не возвращаются? Ты довольно долго провалялся.
  - Кроме черноты я ничего не вижу, но в обморок падать больше не собираюсь, я отлично выспался на твоих коленях, - боль отступила, свернувшись клубочком и выпуская коготки, причиняла небольшой дискомфорт, с которым можно было смириться. - Магии во мне абсолютный ноль. Если знаешь как выбраться, давай выбираться?
  - Я тоже сильно потратилась, сижу, жду когда энергия восстановится, чтобы состарить метал решетки и разрушить его ржавчиной.
  Вот и подтвердилось маловероятное предположение мага. Не было у Весты никакого плана, она по какой-то причине попалась арахне, если бы не его вмешательство, могла погибнуть. Теперь, по крайней мере, собственная глупость приобрела смысл - он спас три жизни. Прокрутив информацию в голове, Тиен оставил все свои выводы при себе, не спеша уличать девушку во лжи.
  - Сначала я сильно потратилась на заклинание поиска, но оно того стоило я вычислила тварь. Мне бы удалось его убить, если бы не влезли две безмозглые курицы. Они тоже вышли на его след. Не понимаю как, с их мозгами по чайной ложке на каждую. Вместо того чтобы объединить со мной усилия, отчего-то решили, что я колдун, управляющий нечистью и напали, выдав тем самым и себя, и меня. Пока я отбивалась от этих бестолочей, арахна - хитрая тварь, обратился и сцапал нас всех. Я оказалась в компании двух идиоток в плену у нечисти, без сил и возможности шевелится, издавать звуки и видеть. Потом бац, я лежу на полу, а ты выдергиваешь у меня из груди шип. Как тебе удалось нас найти?
  Ни слов благодарности или извинений за грубость, Тиен не дождался, хотя, по правде говоря, не сильно и ожидал, не тот Веста человек. Спасибо и на том, что рассказала, как было на самом деле. Тиен не стал упрямиться, поведав о своем методе дедукции. Судя по тихому шушуканью, раздающемуся из угла, две виновницы сложившейся ситуации внимательно слушали рассказ и активно его обсуждали, имея на происходящее свое мнение.
  - Тсс... - прошипел маг, прекращая разговоры. - Шаги.
  - Я вас уже слышал, можете продолжать вашу задушевную беседу. - Раздался издалека знакомый насмешливый голос Рика.
  Тиен не мог видеть, как из темноты коридора выступила знакомая фигура, он только слышал, как Рик дернул запаянную решетку. Отчего-то одна из пленниц томно вздохнула и ринулась к двери.
  - Ты опять пришел, чтобы спасти меня?
  - О, да, я здесь исключительно из-за тебя, ты мне так запала в душу, - Тиен не видел выражение лица друга, но воображение живо дорисовало, какой гримасой он мог сопроводить полное сарказма высказывание.
  - Рик, осторожнее, мне кажется, я не добил арахну, - Тиен поднялся, опираясь о стену.
  - Если ты о голом мужике, чудно прожаренном до хрустящей корочки, что валяется тут неподалеку, то он уже не опасен. Что с тобой?
  - Он потерял все силы и ослеп, - подала голос Веста. - Еще, он случайно нас всех здесь запер.
  Тиен напрягся. Если Рик, начнет отвечать серьезно - дело швах и вряд ли есть шанс исправить положение.
  - Вот, что-то я сомневаюсь в том, что ты случайно заперся с тремя девчонками, прикинувшись больным, может я рано и мне зайти попозже? - голос действительно начал удаляться, как будто маг уходил.
  Девчонки заверещали, требуя их выпустить.
  - Да, заткнитесь вы, - оборвала Веста. - Вернется он. Сходит, возьмет, чем можно нас открыть и вернется. Его он точно здесь не бросит. Всего несколько часов не выходил на связь, а этот все бросил и кинулся на поиски, - вновь в ее голос вернулась желчь и въевшаяся закоренелая обида. - Как еще так быстро нашел? Может он на тебя колокольчик повесил, для ускорения поисков?
  - Ты как всегда преисполнена благодарности за спасение сестренка, - вернулся Рик, точнее для начала его голос. - Во-первых, я какой никакой профессиональный сыщик, - раздался скрежет неподдающейся натиску решетки, - искать моя работа. Во-вторых, - треск и пара ударов сломили противостояние сваренного металла, - Тиен, в отличие от тебя, моя родная, позвонил и предупредил о том куда направляется. Когда я ни до одного из вас не смог дозвонится ни в двенадцать, ни в час ночи, то понял, что вы умудрились вляпаться и завалить доверенное дело, - еще один удар и скрип открывающейся решетки.
  - В машине у меня только одно место, - предупредил Рик, обращаясь к сестре. Он взял Тиена чуть выше локтя и повел на выход.
  - Мне не надо, мы на машине, - влезла все та же романтически настроенная девица. - Можем кстати довести.
  - Спасибо, такси возьму, - сквозь зубы процедила Веста.
  - Деньги на извоз есть? - небрежно, в свойственной ему манере, проявил заботу Рик.
  - Не строй из себя благодетеля.
  Они остановились. Что-то мягкое прильнуло к плечу, чужая рука скользнула к нагрудному карману Тиена, вложив кусочек бумажки. "Позвони мне, когда придешь в себя" - раздался над ухом девичий шепот. Голос принадлежал одной из пленниц.
  - Вперед, - Рик положил руку Тиена на одну из металлических скоб, вбитых в стену вместо лестницы.
  Руководствуясь исключительно тактильными ощущениями, маг поднялся. В лицо пахнуло холодным воздухом. Тиен услышал удаляющийся стук каблуков, Веста не посчитала нужным попрощаться. Интенсивность чеканки набоек об асфальт выражала крайнюю степень раздражения.
  - Жду тебя завтра для очередной отработки долга за спасение, - полетело девушке в спину братское напутствие. - Этот раз тебе не засчитывается.
  Ответа не последовало.
  - По-отдельности вы нормальные люди, но рядом друг с другом...-Тиен покачал головой.
  - Не сочиняй, - последовал скрежет закрывающегося люка. - Я и сам по себе сволочь. И тебе еще предстоит выслушать от меня море гадких вещей по поводу неосмотрительности и слепоты.
  - Даже не сомневался.
  - Ребят, а вы разве нас не проводите до машины. Вдруг там тварь поджидает, - в голосе девушки было больше кокетства, чем страха перед ночными монстрами.
  - Я же говорил - пустоголовая курица. Ее чуть не убили, а она заигрывает, - процедил едва слышно Рик. И уже громче ответил. - Идите не бойтесь, я уничтожил всю нечисть в радиусе километра.
  - Ого! - девицы безоговорочно поверили чуши выдуманной Риком, подтвердив его мнение об их умственных способностях. - Я же говорила, что он крутой маг, а ты не верила, - голоса удалялись. - Заходите в гости, если что ты знаешь, где я живу, - проорала одна из девушек, отойдя на значительное расстояние.
  - Зачем ты влез и не дал поужинать ими арахне? - Рик открыл дверь, направляя, помог сесть Тиену в машину.
  - Не будь ханжой, обыкновенные девочки, не самые глупые из твоих знакомых, между прочим.
  - Не лезли бы эти девочки на передовую, воевать с нечестью, цены бы им не было, - щелкнула устанавливаемая панелька радио. - Ну, вещай, слепой менестрель, как ты в очередное дерьмо вляпался.
  
  ***
  
  Когда черный Феррари въехал во двор в шестом часу утра, ложиться спать было бессмысленно. Но я клятвенно обещала Рику, что усну, а не буду волноваться и ждать, поэтому бросилась на диван, укрывшись одеялом и отвернувшись к стенке, прикинулась глубоко спящим человеком. Хлопнула дверь.
  - Можешь не притворятся, я видел, как дергались занавески, - прервал мою великолепную актерскую игру Рик. - Кто приходил?
  - Никто, - я вылезла из-под одеяла и, выйдя в прихожую, ужаснулась состоянию Тиена. Его глаза затянула мутная, белесая пленка, а вокруг обрисовал контур красный воспаленный ободок век. Рик отрицательно мотнул головой, предостерегая меня от высказываний.
  - Кто-то наследил, в первом слое защиты, - Рик взял у Тиена снятую куртку.
  - Где Веста? - какая-то мифическая опасность меня мало сейчас волновала.
  - Домой уехала, с ней все в порядке, - ответил Тиен. - Насть, скажи, все действительно ужасно выглядит? - он слабо улыбнулся. - У вас такое лечат?
  Я вопросительно вытаращилась на Рика. Что значит "у вас такое лечат?" он что, не может вылечиться сам?!
  - Выглядит совсем не страшно, прикладывание подорожника вряд ли поможет, но вот профессиональный врач должен справиться, - я поспешила перевести стрелки со скользкой темы, как выяснилось на еще более скользкую. -Почему ты не привез Весту? Уверена она тоже пережила немало неприятных моментов и ей нужна поддержка близких,
  - Я и так для нее слишком много сделал, обойдемся без трепетного держания за руку и успокоительного поглаживания по голове, - Рик развернул Тиена и направил на кухню. - Вот от нее я никакой пользы пока не увидел, один вред.
  - Она не виновата, - вмешался Тиен. - Если бы не две магички, влезшие не к месту, она бы и без меня справилась с монстром.
  - Я в шоке. За какие конфетки она тебя купила, что ты ее оправдываешь, - съязвил маг. И продолжил более серьезно. - Я сказал вам работать вместе, а она как последняя дура угодила в лапы к монстру, вместо того что бы прикрывать твою спину, толкнула на рискованную, непродуманную атаку, которая плачевно закончилась, к сожалению не для нее.
  Рик искренне переживал за друга, но как всегда не говорил этого на прямую, выплеснув все свои эмоции в злость на сестру. Не знаю, что там произошло в действительности, но если даже пострадавший Тиен не сваливает ответственность за случившееся на Весту, то она, очевидно, не заслуживала, такого пренебрежительного отношения от родного брата.
  - Зря ты так на нее взъелся, - не смогла промолчать я. - Может, она и не все сделала правильно, но ведь и твои планы не всегда срабатывают, ты тоже ошибался.
  - Я при этом никого не подставлял под удар.
  - Кроме себя. И никто тебя не бросал, мы лечили, помогали, - я настаивала, пытаясь донести до упершегося мага мысль о том, что он должен более снисходительно относиться к сестре, так как сам не идеален, да никто в этом мире не идеален. Я глянула на часы, уже можно было спокойно собираться на работу, встала и включила кофеварку.
  Челюсти любимого плотно сжались, но через секунду злой взгляд смягчился, обсуждать эту тему дальше он не собирался.
  - Из-за чего бы нам еще поругаться как не из-за моей ненаглядной сестренки, - Рик надавил на свисающий желтый бутон хризантемы пальцем и отпустил. Цветок закивал, соглашаясь со всем, что говорит маг. - Давайте лучше поругаемся из-за того, что я сейчас поступлю как последний деспот и потребую, чтобы ты сидела дома и ни на какую работу не ходила.
  - Можешь требовать все что угодно, - я тоже заставила цветок согласиться со мной. - Но изображать из себя перепуганную жертву я не собираюсь. Я не хочу провести остаток жизни, сколько бы мне там не было отмерено, прячась и трясясь от страха. Я за разумную осторожность. Если хочешь, навесь на меня амулетов, охранных, защитных, боевых - каких угодно, но менять свою жизнь из-за козней потусторонних тварей я не собираюсь. И я тебе об этом уже говорила.
  - А если я попрошу тебя помочь и поухаживать за Тиеном, пока я попробую найти способ вернуть ему силы и зрение?
  Он четко и верно надавил на мои слабые точки. Естественно я не могла бросить ослепшего Тиена - беспомощно бродить по квартире. Стоп, а действительно ли Рик, так уж и разобижен на сестру, может это очередной ловкий ход, после которого я осталась единственным человеком, у которого он может попросить посидеть с другом, ну и совершенно случайно, заодно оставить меня дома взаперти обмотав колючей проволокой из заклинаний. Хотя, может, я ошибаюсь и приписываю ему излишнее коварство, которого на самом деле нет. Или есть?
  - Если мне нужно будет, сходить, например, в магазин, я смогу беспрепятственно выйти, не натолкнувшись на какую-нибудь невидимую стену воздвигнутую тобой? - решила я прояснить ситуацию.
  - Куда угодно, когда угодно, но лучше позвони мне, я привезу, все что нужно, чтобы тебе не таскать сумки, - все равно выкрутил Рик по своему, фактически посадив меня под домашний арест, завуалировав все под благородным предлогом.
  Естественно не согласится, я не могла. Тиену действительно нужна помощь, но где-то в глубине осталось гадкое чувство, что мною манипулировали. Раньше он выводил меня из себя, теперь узнал лучше и сменил тактику на более изощренные методы.
  - Рик, - подал голос молчавший до этого Тиен, - я хочу умыться, помоги мне, - маг поднялся и без чьей бы то помощи отправился в ванну вполне себе вписываясь в повороты, лишь для порядка затормозив у двери. Я почти не обиделась на них, за столь топорный способ избавиться от моих лишних ушек и поговорить наедине, а просто тихонько поднялась и открыла створку скрытого вентиляционного отверстия, улучшив тем самым слышимость всего происходящего в ванной. Фоном зажурчала вода.
  - Ну? - это был Рик.
  Слышно было не очень хорошо, помимо шума воды они еще и шептали.
  - Силу мне можно вернуть, только сняв ограничения с охраняемого Жезла, делать этого нельзя, иначе мы сразу же получим восстание оборотней под предводительством Тельфаиза.
  - Ну? - Рик был сама краткость.
  - Умоляю, не лезь в это. Не сейчас, когда даже я не могу тебя прикрыть. Я в порядке, зрение восстановится, ты сам всегда говорил, что сила не главное, - Тиен говорил торопливо, старался высказать как можно больше, пока Рик еще слушает его. - Дай мне время вернуться в строй. Ты один не сможешь уберечь Настю от охотника, помочь мне и остановить Тельфаиза. Весте ты не доверяешь, просто обожди, займи оборонительную позицию, не переоценивай свои силы. Добром это не кончится.
  - Хорошо. Я тебя услышал.
  - Что хорошо! - шепот перерос в шипение. - Ты думаешь я не замечаю, что после возвращения с того света ты изменился! Ты ведешь себя, будто уже пожил свое и живешь сверхположенного не боясь умереть. Прекрати пугать ее, - это было сказано обо мне, - и меня своим безрассудством. Я сделал все, чтобы вернуть тебя, не для того, чтобы сделать живым щитом. Прекрати кидаться в пекло, просто живи, решай вопросы как раньше без резких телодвижений.
  Оставив тираду друга без ответа, Рик поспешно вышел из ванны, я еле успела закрыть свое подслушивающее устройство и отвернуться к раковине, схватив губку для мытья посуды, изображая приступ Золушки.
  - Тиен переутомился, уложи его спать и сама отдохни, всю ночь опять из-за меня не отдыхала. - Я отложила губку и повернулась.
  - Что намерен делать ты?
  - Съезжу, раздобуду не очень принципиального врача, который согласится осмотреть находящегося в розыске подозреваемого в убийстве.
  - И сразу вернешься?
  - Конечно, поэтому очень прошу проявить разумную осторожность и никуда не выходить до моего возвращения.
  - Постараюсь, но ничего не могу обещать, если тебя долго не будет, могу не усидеть и рвануть на поиски приключений. Уж будь любезен вернуться быстрее.
  Рик хмыкнул и пошел одеваться, бросив на ходу: "Между прочим, подслушивать не хорошо. И шантажировать тоже".
  - Кто бы говорил, - я натолкнулась на вышедшего из ванны Тиена, мокрого, после вполне самостоятельного умывания. - Идем, я уложу тебя на диван, я все равно не усну.
  - Как будто я усну, - Тиен неплохо самостоятельно передвигался, выставив руку чуть вперед и вправо, адаптируясь к полной темноте сопровождавшей его.
  - Помни о разумной безопасности. Я скоро вернусь, - Рик бегло поцеловал меня и вышел.
  - Попробуй только вернуться нескоро, - пригрозила я уже закрытой двери.
  Расположив больного мага на диване, я устроилась в кресле перед телевизором и, не смотря на собственные уверения, вскоре задремала, под бубнящие диалоги героев утренних сериалов. Во сне я отрывалась на концерте прыгая под любимую музыку, пока до меня не дошло, что "100 monkeys", настойчиво проигрывают одну и туже мелодию, требуя ответить на телефонный звонок. Находясь одним полушарием мозга во сне, я приложила телефон к уху.
  - Алло.
  - Васильева Татьяна Сергеевна и Васильев Георгий Викторович, проспект Юрия Гагарина. Дальше продолжать? - поинтересовался мужской голос с хрипотцой, назвав по именам моих родителей и адрес их проживания.
  - Кто Вы?
  - Можно на ты, - выжидающая пауза.
  - Охотник?
  - Я не хочу их убивать и не в моих интересах вредить тебе. Вынужденная мера, для привлечения твоего внимания. Нужно поговорить.
  Теперь молчала я, выдерживая паузу, чтобы успокоить колошматящее сердце и восстановить возможность говорить нормальным уверенным голосом.
  - Я бы пришел сам, но думаю, твоя охрана меня так просто не подпустит и придется их убить. Боюсь, после этого разговор у нас может не заладиться.
  - Куда приходить?
  - В отчий дом. Надеюсь, ты понимаешь, что если хочешь еще поесть когда-нибудь маминых пирожков нужно прийти одной?
  - Я скоро.
  - Не спеши, я подожду, - звонок прервался.
  Я не сводя глаз с Тиена, слезла с кресла и тихо ступая начала красться в коридор.
  - Не ходи, звони Рику немедленно, - Тиен сел, развеяв мою надежду на то, что он спал и ничего не слышал.
  - У него в заложниках мои родители. Он обещал их убить, если я не приду одна, - я перестала скрываться и начала поспешно одеваться. - Он хочет только поговорить.
  - Ты не позвонишь, я позвоню, - его рука зашарила по тумбочке, где лежал телефон до того, как я его оттуда умыкнула.
  - Прости, Тиен, - я хлопнула дверью, закрыв замок, побежала в сторону метро. На такси вышло бы дольше.
  Пока ехала через весь город нервно дергала ногой, уговаривая себя успокоится и убеждая, что все обойдется мы поговорим и все будут живы. Если охотник нечисть, он ничего не сможет мне сделать, согласно нашей теории я неуязвима для потусторонних тварей. В кармане для уверенности я сжимала серебреный ножик из столового набора. Сомневаюсь, что смогу им воспользоваться, но точно попытаюсь.
  Запыхавшись от бега вверх по эскалатору, я отдышалась и стремительно пошла через парк, перескакивая через лужи и пугая прохожих перекошенным, полным холодной решительности лицом.
  - Девушка не подскажете, как пройти на Новоизмайловский проспект?
   Передо мной нарисовался холеный мужчина лет тридцати пяти, о таких говорят породистый. Уверенность в собственной неотразимости так и прет. Хорошо одет, темные волосы смуглая кожа, то ли от дорогого южного загара, то ли сам по себе таким уродился, ярко голубые глаза. Немного подпортил идеальные черты шрам рассекший правую бровь.
  - Нет, - я была на взводе и даже не пыталась быть вежливой.
  - Может, вместе поищем? - незнакомец сделал со мной синхронно шаг в сторону, не давая пройти.
  Телефон исказил его голос, но хрипотца осталась.
  - Где мои родители? - выпалила я, сжав сильнее нож.
  - На работе, где же им быть, - он подставил мне локоть, приглашая на прогулку. - Идем, поговорим. Можешь расслабиться и оставить в покое свою серебряную игрушку, я не нечисть.
  - Кто ты?
  - Идем, - он вновь предложил взять его под руку. - Я отвечу на все твои вопросы и верну домой в целости и сохранности.
  Расслабляться я конечно не стала, но вот упрямится и строить из себя бесстрашную воительницу было глупо, раз уж прибежала как миленькая по первому его зову, поэтому послушно пошла рядом по аллее.
  - Для начала проясню ситуацию, я не собираюсь тебя убивать, - хорошо, что я не успела сильно обрадоваться, а то после следующей его фразы мне пришлось бы сильно огорчиться. - Бессмысленное кровопролитие ничего не откроет. Грань была закрыта добровольной жертвой, она же ее и откроет. Ты сама вскроешь вены на алтаре, - на его губах заиграла улыбочка психопата. - Или вспорешь живот. Как тебе больше нравится.
  - Отличный план, - я храбрилась. - Одна маленькая загвоздка, я крайне отрицательно отношусь к ритуальным самоубийствам. И не собираюсь сама себе добровольно пускать кровь.
  - Существует масса способов уговорить тебя, - снова от его добродушного оскала, меня передернуло. - Шантаж. Сегодня я испытал его, вытащив тебя из-под охраны без особых усилий. Разве ты не согласилась бы, умереть ради спасения родных или друзей? Примитивно, но действенно.
  - Почему же ты им не воспользуешься? - вопрос, больше походил на вызов, и я сама испугалась своей храбрости.
  - Я охотник, а не браконьер. Все удовольствие - выследить добычу узнать все, даже то, чего она сама о себе не знает, и загнать ее не оставив шанса уйти.
  Этот псих говорил обо мне как о животном, как о какой-то дичи. Было страшно, мерзко и противно с какой легкостью он вываливал на меня информацию. Будто все предрешено и у меня уже нет выхода.
  - Я оставлю безотказные способы на крайний случай. А пока, позволь пригласить тебя на экскурсию по мирам. Дай руку, - он протянул ко мне свою ладонь. - Не упрямься, не заставляй меня опускаться до браконьерства.
  Я вложила свою, дрожащую от нервного напряжения, руку в его ладонь и мир вокруг закружился, слившись в разноцветные полосы, полосы смешивались и таяли в общей массе, теряя свою индивидуальность и стекаясь в сплошной белый цвет. Взрыв и мир обрел краски, а затем и очертания.
  Изумрудно зеленое поле, холмистыми волнами растекалась во все стороны, перетекая за горизонт. Все происходило как в ускоренной съемке. На моих глазах из земли прорастали цветы, они увядали и на их месте расцветали новые. Через несколько минут поле переродилось в лес, его населили звери. Я видела все происходящее, одновременно являясь частью действа. Изящная тонконогая птица села на ветку, задержавшись на мгновение, камнем кинулась вниз, перевернувшись в падении, на землю опустился обнаженный человек - самый обыкновенный. Он огляделся и, убедившись, что вокруг нет опасности, издал клёкочущий звук. Небо ему ответило тем же звуком и тут же из облаков вынырнуло три точки спикировавшие, как и он сначала на ветку, а затем кульбитом на землю, обратившись в стройную женщину и двух девочек близняшек, лет пяти. Семейство скрылось между деревьев.
  Охотник показал мне идиллию мира населенного человекозверьми. Мы заглядывали в окна их домов, смотрели за тем, как они радовались и ругались, так же как и мы и их звериное обличие не походило на то истлевшее и обветшалое уродство, что довелось видеть мне.
  - Так выглядел Фиолетовый Мир изначально, когда не было, ни магов, ни колдунов, а все грани были открыты.
  - Что случилось?
  - Сначала пришли колдуны. Хотя не вижу особой разницы между сущностью колдунов и магов.
  - Как же?! Маги управляют стихией, а колдуны паразитируют на человеческих эмоциях, - природное любопытство пересилило страх перед охотником и я перестала ограждаться холодным молчанием.
  - Человек такая же стихия, как и огонь, вода, воздух и земля. И маги ничем не управляют, а так же паразитируют, как и колдуны. Вот только природа бессловесна, и ее крик гораздо проще игнорировать, чем человеческие вопли и страдания, она умирает долго и мучительно, моля о пощаде, но магам не выгодно слышать ее стоны, ведь тогда придется признать, что они такие же садисты, как и колдуны. Маги притворяются глухими, продолжая высасывать столько из окружающего мира, сколько им нужно. Глухота позволяет их совести оставаться белой и чистой, - в его словах чувствовалась неприкрытая горечь, человека потерявшего самое дорогое, что у него было.
  - Что сделали колдуны?
  Время усилило бег. К небольшой деревеньке у опушки леса населенной людьми, оборачивающимися в волков, вышел пошатывающийся оборванный путник. Он был истощен тяжелой и долгой дорогой, на ногах кровоточили незатягивающиеся раны. Волки приняли путника и вылечили. Через некоторое время, точно сказать не могу, так как вокруг происходила круговерть смен времен года, время то замедлялось, давая мне разглядеть сцены из жизни, то ускорялось, проматывая малозначительные события. Путник, который ни в кого не обращался, привел еще таких же, как он.
  - Что они делают?! - я не удержалась от возгласа.
  Пришлые люди, проникали в дома к принявшим их оборотней по ночам. Встав у изголовья кроватей спящих, прикосновением к голове вытягивали оранжевое марево. На следующий день оборотни вели себя как наркоманы под кайфом, с каждым разом все больше теряя человеческое обличие.
  - Колдуны не умеют жить иначе, без силы. Они пришли в чужой мир и начали пополнять свою силу, путем выкачивания человеческой энергии из местных жителей. Вот только в оборотнях две сущности, всегда стремящиеся к балансу. Звери одичали, лишившись полноценного разума, теперь вечный голод преследовал их, звериная сущность требовала восстановления баланса единственным доступным путем. Твари начали нападать на жителей других миров, выкачивая их человеческую силу. Убивали. Тауру, чертовы мизантропы, стоящие, на тот момент, у власти, - охотник окатил меня холодной ненавистью, - вместо того, чтобы дать оборотням шанс на выживание, скормить им проклятых колдунов и магов, позволив восстановить баланс, отсекли, как они считали опасность и закрыли Фиолетовый мир, приговорив его жителей к неминуемой смерти. Чужие ошибки их ничему не научили, тауру пропустили заразу прокравшуюся к нам в мир - магов. Они явились так же как колдуны, раздавленные и обездоленные, попросили помощи и ополчили наш дом против нас. Стихии бунтовали против укрощения, земля дрожала, вода проглатывала наши города, огонь выжигал все на своем пути. Мы были глупы и поэтому погибли, а маги получили то, за чем пришли - новый мир, с огромным запасом энергии.
  - Ты хочешь сказать, что Зеленый Мир изначально населял кто-то другой, а не маги. Кто ты? - я повторила вопрос, который уже задавала.
  - Я человек, - уголок его губ дернулся вверх в подобии улыбки. - Элементалий - порождение чистой магии. Я такой же, как ты.
  - Тауру?
  Охотник рассмеялся хриплым грустным смехом.
  - Нет. Человек. - Повторил он. - Тауру - это, если провести не совсем буквальную аналогию - династия. Группа людей которая поддержала магов из убогого гуманизма, стала виновницей гибели миллионов коренных жителей и сама погибла в конце концов, за небольшим исключением, - Он учтиво поклонился указывая на мою персону.
  - Во мне нет магии.
  - Ты и есть магия. Ты одна из тех простых людей, из кого как вампиры кровь, колдуны высасывают магию.
  - Я ничего не умею, я даже не смогла услышать магическое создание - сфинкса, - новые знания ошарашили, я не могла поверить в реальность сказанного.
  - Все знания потерялись и забылись, растворились во времени. Ты не можешь и, наверное, никогда не сможешь пользоваться своими силами. Как и миллиарды людей живущих в вашем мире, вы все утратили уже навсегда, - охотник вздохнул. - Жаль, паразиты колдуны и маги, пустышки, не имеющие ни капли собственной магической силы сохранили знания и умения, передавая их. А мы - могущественная раса сильная сама по себе, по вине твоих предков вымерли.
  - Ты хочешь сказать, что в нашем мире живут остатки некогда великой цивилизации?
  - Нет. У вас живет всякий сброд, среди которых есть и беженцы Зеленого мира, оборотни, немного магов, колдунов жители других миров, по той или иной причине застрявшие в Синем Мире и, конечно, коренные жители, растворившиеся среди общей массы. Большинство из них забыло, кто они на самом деле, живут и не используют того, что заложено в них изначально.
  - Где живешь ты?
  - Я потомок ликвидаторов, оставленных в Фиолетовом Мире. Предвижу твой следующий вопрос - зачем мне помогать Баалхаму? - охотник смотрел открыто глаза в глаза. - Я живу там. Я вижу живых существ, чей мир разрушили. Баалхам великий лидер, он возродил народ, вернув им часть человечности и надежду. Они достойны жить нормальной жизнью не меньше, чем экспроприаторы маги, разрушившие мой мир и их заклятые враги - колдуны, которых, как я слышал, маги вполне благополучно прижали к ногтю, - он подошел ко мне, взяв за подбородок, насильно заставил смотреть в его глаза горящие синим пламенем. - Если не открыть Фиолетовый Мир и не дать им восстановить баланс, они погибнут окончательно. Твои предки сделали ошибку, ты можешь ее исправить.
  - Те, кто сейчас населяет миры, не виновны в ошибках предков, - я не отводила взгляда, выдерживая напор леденящей душу ненависти исходивший от охотника. - Если открыть Фиолетовый Мир, погибнет огромное количество ни в чем не повинных людей.
  - Если его не открыть погибнет не меньшее количество людей. Миллион таких же, как твой одноклассник Сергей, которому повезло чуть больше, его предки переселились в Синий Мир, - у него была своя правда, в которую он верил. - Почувствуй себя Богом, выбери, кому жить, кому умирать, - он отпустил мой подбородок, но я продолжала смотреть в упор, плотно сжав губы.
  Мир вокруг вновь закружился, поплыл, мы вернулись в парк. Странно, но уже стемнело, хотя по моим ощущениям прошло не больше часа.
  - Как и обещал, возвращаю в целости и сохранности. Подумай обо всем, что узнала.
  Оставив меня в ночном безлюдном парке, охотник пошел прочь, ничего не сказав о том, когда придет за ответом.
  Я достала телефон, часы показывали третий час ночи. Ветер срывал последние листья с деревьев, а те отмахивались когтистыми руками-ветками и протяжно поскрипывали, умоляя о покое. Я опустилась на лавку, не обращая внимания на то, что она мокрая. Вопросы и противоречия разрывали меня. Почему я? За что? Почему все не может быть просто? Белое белым, а черное черным? Очередной порыв принес звук автомобильного гудка, выдернувший меня в реальность. Я набрала номер на телефоне и поднесла к уху.
  - Где ты? - голос на том конце показался не знакомым. Сухой и без эмоций.
  - На лавке в парке Победы. Я, наверное, лучше выйду к метро.
  - Не надо, сиди там, - Рик отключился.
  Я некоторое время смотрела на телефон, бездумно тыкая в сенсорный экран, выходя то в настройки, то в архив смс, пока не наткнулась на папку с фото. Развалившаяся на подоконнике кошка, мама на работе говорящая одновременно по двум телефонам, отец жарит шашлык, бабуля греется на лавочке у дома, еще одно полу размытое фото. Я перестала перелистывать. Рик, ненавидит фотографироваться. Говорит, что глупо позировать на камеру, и еще глупее сохранять искусственные вымученные гримасы и фальшивые улыбки. Пришлось фотографировать исподтишка, пока он не видел. Мы сидели на кухне, пили чай, разговаривали, а я делала вид, что набираю сообщение. Вспышку пришлось отключить и вышло не четко, но главное он улыбался.
  Вампир пьет кровь. Оборотень поглощает человеческую плоть и силу. Маг вычерпывает природную энергию. Стоит ли между ними знак равенства?
  Я хочу ничего не чувствовать. Почему нет обезболивающего для души? Они так нужны когда ее раздирает на части и корежит от противоположных чувств, как метал от перепада температур.
  Погруженная мыслями я не заметила, откуда взялся Рик, он просто возник в поле моего зрения, опустился рядом, сжатый как пружина, глубокая вертикальная складка между бровей, бережно вытащив телефон из моих ладоней, взял за руки, ощупывая взглядом.
  - Что он с тобой сделал? - все тем же незнакомым безжизненным голосом спросил он, не лицо, а маска ледяного спокойствия. Я поняла, он боится ответа.
  "Знаешь, милый, мне тут рассказали, что маги - чудовища, а твари из Фиолетового Мира никакие не твари, а несчастные люди, обреченные на гибель, если я не вмешаюсь. Теперь, меня раздирают сомнения, и я впервые в жизни подумываю о самоубийстве как о способе ухода от проблем. Чтобы я не сделала, погибнет огромное количество живых существ, а в одном из вариантов я потеряю и тебя, ты мне такого точно не простишь. В любом случае мне придется жить с невыносимым чувством вины, а это не жизнь".
  Внутренний монолог пролетел за доли секунды. Пусть в его глазах я буду сильной, а со своей катастрофой справлюсь как-нибудь сама. Не стану вешать на него еще одну проблему - следить за мной, что б ненароком не влезла в петлю.
  - Со мной все в порядке, - на улыбку, даже вымученную сил не хватило. - Мы просто поговорили. Он угрожал и рассказывал сказки. Так что я немного напугана и расстроена от этого мне плохо, но я переживу.
  Рик выдохнул, складка между бровей разгладилась, пружина. Он крепко обнял меня.
  - Все будет хорошо, - голос его перестал быть сухим и обрел цвет.
  - Знаю, я видела будущее, - моя измотанность вполне сошла за спокойствие, а история с посещением озера после смерти Рика, должна была предать моей безрассудной храбрости смысл, но вместо этого вернула тревожную складку между бровей любимого.
  - Запомни, никому не дано видеть будущее, - Рик вбивал каждое слово будто молотком. - Вокруг этого озера растут цветы, вырабатывающий особый галюцинагенный газ. Тиен обманул вас. Вы видели не будущее, а мечты, под воздействием наркотических испарений. Умоляю, помни, все, что ты там видела, может никогда не случится, если ты не будешь осторожна.
  Я буду сильной. Обязательно. Завтра. Слезы прорвались, унося с собой крохотную толику напряжения.
  
  ***
  
  - Я собираюсь в магазин, - Веста старалась говорить как можно более небрежно. - И, несмотря на то, что мне не оставили ни копейки на твое содержание спрошу: тебе что-нибудь купить?
  - Сколько лишних слов, и все ради того, чтобы тебя не заподозрили в добродушии, - Тиен повернулся на звук. Плотная повязка на глазах не пропускала света и удерживала пропитанные лекарством компрессы. - Нет, спасибо ничего не надо.
  Веста сморщила нос, дурачась, показала язык, чересчур прозорливому магу, тем более он не мог видеть этого подтверждения своих слов.
  - Поменьше обличительных речей, - девушка добавила жесткости в голос, никак не сочетающийся с вполне мирным выражением лица. - Я в любой момент могу отказаться помогать. Выгоню пинком под зад, и еще на одного слепого бомжа в городе станет больше.
  - Я думал, ты уже не напомнишь мне о том, в какой унизительной зависимости от тебя я нахожусь, - как всегда, со слоновьим спокойствием отбил провокацию Тиен. - Знаешь, я передумал, раз уж я все равно на дне и падать дальше некуда. Купи мне плитку горького шоколада.
  Веста расплылась в улыбке. Ее забавляла эта возможность не прятаться за маской. Говорить можно все что угодно, а реагировать так, как хочешь, он все равно не видит.
  - Теперь я передумала. Перебьешься, - она вышла из комнаты.
  - Не больше 65% какао, - донеслось вслед.
  "Интересно, а его можно на самом деле вывести из себя, по-настоящему до крика и нервной дрожи?"
  Отвратительная погода не смогла испортить настроение, а вот младший братик, встреченный на обратном пути запросто. Он проехал мимо и, припарковавшись у подъезда, ждал ее с недовольным видом.
  - Почему ты где-то ходишь, хотя я просил тебя быть дома с Тиеном? - прозвучала претензия вместо приветствия.
  - Ты не просил, - Веста сложила губы в нитку. - Ты свалил на меня своего покалеченного друга, не интересуясь моим мнением, - хотелось ущипнуть больнее. - Паршиво когда любимая девушка тебе не доверяет, сбегает и делает все по-своему. Я ее после этого даже зауважала.
  - Солнышко, паршиво - это когда тебе скоро тридцать, а ты до сих пор одна и большее на что способна, это оплевывать окружающих ядом, - ненавистная сладкая улыбочка. - Не переживай когда ты состаришься и станешь беззубой одинокой старухой, я буду рядом, чтобы напомнить как виртуозно ты своей злобой всех отталкивала.
  Веста глубоко вздохнула, стараясь не вестись. Отец вечно делал её виноватой во всех ссорах. Никогда не вставал на её сторону, утверждая, что Рик всего лишь отражает направленные на него эмоции. Как можно нормально относиться к человеку, который в состоянии вывернуть тебя наизнанку и разглядеть каждый шов?! Мать занемала нейтральную позицию и вместо того, чтобы вмешаться раздавала советы: "Если он видит что ты врешь, он не знает о чем, если он видит, что ты боишься, он не знает чего. Он может узнать о тебе только то, что ты сама пожелаешь. Перестань раздражаться". Чертов засранец, ковыряющийся в чужих мозгах. Как это может не раздражать?! Сохранить равновесие не удалось, застарелая злоба забурлила от одного вида младшего брата.
  - Заряд свеженькой сестринской ненависти с утра, что может быть лучше, - Рик блаженно сожмурился, будто нежился на солнышке. - Все как в старые добрые времена. Разве не здорово?
  - Чего ты приперся, тебе разве не надо на работу или ловить охотника? - настроение испортилось окончательно. - И как ты решился после вчерашнего, выпустить Настю из под своей удушающей опеки?
  - Так мило, что ты переживаешь за мою девушку, - он задумался, будто вспоминая. - Ах, да своей личной жизни у тебя ведь нет. Не переживай, всегда есть запасной вариант попросить меня внушить кому-нибудь симпатию к тебе.
  Веста развернулась и зашагала к подъезду, в мозгу выстраивая невидимую стену, а заодно невидимую кувалду, которую с наслаждением опускала на голову брата.
  - Ладно, прости, - Рик пошел на мировую и даже отобрал тяжелый пакет с продуктами, но преградил при этом вход в подъезд, не давая открыть дверь. - Надо было остановиться, чуть раньше, но ты так великолепна в своей злости. Видела бы ты себя со стороны, глаза горят, скулы играют, - если бы лучи смерти существовали, то Веста испепелила брата взглядом. - Все я заткнулся, - Рик изобразил, что замыкает рот на замок и выбрасывает ключ.
  - Ты не устаешь сам от себя? - очень тяжело поддерживать в себе костер злости, чем она сильнее, тем быстрее выгорает, оставляя налет горького пепла и пустоту.
  - У меня к тебе дело, - подъездная дверь открылась, и зазевавшийся маг получил болезненный толчок.
  - Стоят тут всякие, - вышедшая из дома старушка злобно зыркнула. - Потом в подъезде мочой несет.
  - Я все думал, чего мне еще сегодня с утра не хватало. Вот его - старого доброго хамства, - сообщил Рик громким шепотом, заработав от старушки еще один злобный взгляд.
  - Может, поднимемся? - Весте надоело топтаться на улице, под моросящим дождем.
  - Поднимемся, но сначала поговорим.
  Это было уже интересно. Рику, что-то нужно, причем наверняка, что-то, что никто из его действительно близких людей не одобрит.
  - Слушаю.
  - В знак признательности и благодарности, я решил помочь тебе.
  - Интригующее начало, - Веста усмехнулась про себя: "Ага, как же помочь ты пришел" - Продолжай.
  - Уверен, ты хочешь вернуться домой, но либо не знаешь как, либо тебе не хватает брякли.
  - Допустим, не знаю или не хватает.
  - У меня есть две брякли, Настина и Димкина. Грань была замкнута на Настю. И я почти знаю откуда надо спрыгнуть.
  - Почти? - Веста вопросительно дернула бровью.
  - Этот момент мы уточним у местных магов-недоучек.
  - Конечно, - съязвила девушка, - у них у каждого координаты перехода вытатуированы на плече.
  - Тиг Дамин основатель этого кружка идиотов. Какими бы бездарными олухами они не были кое-какими знаниями они все же обладают, следовательно, Тиг позаботился и оставил потомкам буквари. Уверен, там должно быть написано про точку возврата.
  - Ясно, тебе зачем-то понадобились записи отца Тиена, ты хочешь, чтобы я помогла тебе их достать.
  - Нет, - Рик оскорбился на подозрение в тайном умысле. - Если уж на то пошло я сам достану эти документы и принесу тебе точку перехода на блюдечке.
  - Рик, хватит тянуть, говори, что тебе на самом деле нужно.
  - Я хочу, чтобы ты забрала с собой Тиена. Сам он уходить не захочет. Будет втирать о том, что не может меня бросить в опасной ситуации и бла-бла-бла. Помоги обмануть его, сейчас пока он не в форме,- Рик замолчал, ожидая ответа.
  - Говоришь брякли всего две, - Веста задумчиво посмотрела в сторону. - Ты при помощи Насти возвращаешь нас домой и сам остаешься в закрытом мире без брякли, а, следовательно, шанса на возвращение.
  - Точно, ты меня больше никогда не увидишь.
  - Я согласна, - она мечтательно улыбнулась. - Бальзам на душу. Когда мы переместимся, я скажу твоему дружку, что ты избавился от него как от обузы.
  - Говори, - Рик снисходительно улыбнулся. - Тиен все равно не поверит.
  - Я постараюсь его убедить, а еще, - Веста взахлеб втянула воздух, - здорово будет, если охотник украдет у тебя девушку, а Тельфаиз испортит жизнь. Может старому интригану удастся упечь тебя в тюрьму.
  - Счастлив, что мы нашли взаимопонимание. Зябко тут пойдем, что ли чаю попьем.
  - Идем, - Веста продолжала витать в садистских мечтах, поднимаясь по лестнице. - Интересно, что с тобой будет после того как ты сорвешь щиты и продолжишь травиться местной магией? - Рик закатил глаза и мотнул головой, оставляя рассуждения сестры без ответа. - И не будет рядом верного пса, чтобы помочь. Надеюсь, твой мозг сожрет сам себя и оставшийся крошечный кусочек жизни ты проведешь в психушке пуская слюни.
  - Все, хватит. Ты меня почти запугала, я готов передумать.
  - Нет! - Веста преувеличено испугано вытаращилась на брата. - Это не честно, это как будто отобрать подаренный на день рожденье подарок.
  - Ты невыносима, - Рик остановился перед обшарпанной дверью коммуналки, пропуская сестру вперед.
  Застарелый запах прогорклого масла, узкий заставленный коридор и бубнящие голоса соседей, слышимые через тонкие перегородки стен. Деревянная дверь в комнату, словно старуха, повидавшая многое на своем веку, покрылась морщинами потрескавшейся краски, со скрипучим приветствием впустила в комнату. Маленькое помещение с "бабушкиной" мебелью было тщательно убрано, на столе букет свежих хризантем, суррогат домашнего уюта во временном пристанище.
  - Привет, Ник Паркет, - Рик хлопнул Тиена по плечу.
  - Кто? Мне оскорбиться или поблагодарить за комплимент?
  - Отличный фильм "Слепая ярость", тебе стоит посмотреть, - Рик с грохотом выдвинул стул и уселся. - Или послушать. Про крутого слепого мужика Ника Паркета. Он такие штуки вытворял, тебе нужно у него поучится. Он по запаху определял примеси в бензине. Мне бы такой напарник пригодился, а то моя малышка последнее время чихает от отвратного топлива.
  - Очень смешно.
  Веста выставила чай и подсунула под руку Тиена шоколад. Удивительно, как один и тот же человек может быть отличным другом, но ужасным братом. Безмятежный трёп мужчин, подколки и шпильки, а за их вуалью: "я за тебя переживаю, но знай, я рядом и все будет хорошо", "не волнуйся я в порядке, я ценю твою поддержку". Легкий укол зависти застал Весту врасплох.
  - Вы долго собираетесь оккупировать мое пространство? - раздражение на свою невольную слабость девушка выплеснула наружу.
  Грубость оборвала разговор и возникла небольшая пауза.
  - Тиенчик, скажи тёте спасибо, пойдем домой, - Рик поднялся, мельком коснувшись плеча друга, сообщая, что нужно вставать.
  - Что за гад, никакого сочувствия к больному человеку, - Тиен встал. - Веста, спасибо. До свидания, - сказал и пошел, касаясь пальцами окружающих предметов.
  Два простых слова, окончательно выбившие ее из колеи.
  - Я позвоню, - Рик не соизволил ни поблагодарить, ни попрощаться.
  Она, проводила их, с силой хлопнув вслед дверью. Сжав челюсти, с каменным лицом смотрела в окно за садящимися в машину мужчинами. "Нельзя давать слабину, нужно разозлится" - повторяла Веста, до тех пор, пока машина не отъехала. Она чувствовала, как ее жизнь меняется, события лавиной сносили все, что было стабильно и казалось неизменным. Она свалилась на кровать и уткнулась в подушку, но через секунду со злостью её выдернула, не глядя швырнув в сторону. Мужской запах, незнакомый и ненужный, запутался в наволочке. Как они смеют лезть в ее жизнь!!!
  
  ***
  
  "Ни тени под глазами, ни хилые нервы,
  Ни траурный марш забывших дорогу домой.
  Не ранят навылет как пуля,
  Как дождь над Невой.
  
  И кто-то говорит мне, что я дьявол,
  Кто-то говорит, что я пророк,
  Но я не собираюсь спорить с вами,
  Я просто играю рок.
  
  Это была группа Пилот, на "Нашем" радио, а мы продолжаем..."
  Рик отключил магнитолу и сунул съемную панель во внутренний карман куртки.
  - Приехали. Выходим и поторапливаемся, врач ждать не будет.
  - Что она сказала насчет того как долго продлится курс лечения? - Тиен нащупал ручку на двери и самостоятельно выбрался.
  - Велела тебя привозить на процедуры каждый день до конца недели. - Рик, придерживая чуть выше локтя, направил друга в сторону высокого крыльца городской поликлиники.
  - Четыре дня, жаль.
  - Осторожно ступеньки.
  - У нее такой приятный голос. Скажи она хорошенькая?
  Рик задумался. Татьяна Георгиевна для своих шестидесяти пяти несомненно выглядела очень хорошо, подтянутая ухоженная женщина с короткой аккуратной стрижкой выкрашенных пепельно-русых волос, безупречным маникюром и огромными бездонными голубыми глазами украшенными сеточкой глубоких морщинок.
  - Я бы даже назвал ее красавицей, - выдал, наконец, свою оценку врачу Рик. - Характер у нее правда, ух, я перед ней робею.
  - Зато голос, - Тиен попытался подобрать правильное определение, но так и не смог, - кажется, мне от одного его звука становится легче.
  - Обязательно скажи ей об этом, - Рик старался говорить серьезно. - А еще пригласи на свидание, может она сделает тебе скидку, а то денег дерет за лечение намерено.
  - Между прочем не плохая идея.
  - Я плохого не посоветую. Все пришли, - Рик постучал в дверь и, не дожидаясь ответа, вошел. - Добрый день Татьяна Георгиевна.
  - Здравствуйте, - женщина оторвалась от заполнения документов и из-под очков посмотрела на вошедших. Рик отметил, что голос у нее действительно молодой, бархатистый и небольшое грассирование придает ему свою неповторимую эстетику. - Вы опоздали на три минуты, в следующий раз не приму.
  - Простите, это моя вина, все никак не могу научиться одеваться на ощупь. - Взял удар на себя Тиен.
  - И не надо, - суровые нотки из ее голоса ушли. - Скоро мы вернем боеспособность вашим глазкам, - врач встала, подойдя к Тиену, взяла за руку, уводя за ширму к кушетке. - Деньги на стол и зайдешь через час, - Не оборачиваясь, скомандовала она Рику, продолжая сюсюкать с Тиеном.
  Рик вытащил две голубые банкноты, оставив на углу стола, вышел. Высококлассный специалист, отдавшая всю себя работе, но в итоге оставшаяся у разбитого корыта, ненужная никому, включая собственное государство. Осталось либо умереть, либо переступить через себя. Она выбрала второе и вот теперь сохраняла остатки самоуважения, всеми доступными способами отыгрываясь на свидетелях своего позора, на тех, у кого была вынуждена брать нечестные деньги. Отсюда показная суровость и холодная грубость в контрасте с любезным отношением к пациенту. "Я делаю тебе одолжение! Не думай, что купил меня!" - кричала каждая ее фраза брошенная Рику.
  Час свободного времени Рик решил потратить на работу. Его руководство, сведенное в последнее время к раздаче пинков по телефону, наверняка, расхолодило подчиненных.
  Проходя через пост охраны, Рик заметил краем глаза, как дернулась рука секьюрити к телефонной трубке. Внезапного появления не получится. Удержавшись от того, чтобы не за рулить к Насте он, пронесся мимо ее кабинета и на лифте поднялся на пятый этаж. В общем зале менеджеры все как один сосредоточенно выстукивали на компьютерной клавиатуре и щелкали мышками. На мониторах радовали глаз сложные таблицы и бланки писем. Отрада глаз, а не сотрудники, ни пасьянсов, ни открытого "в контакте" и "одноклассников".
  - Добрый день, - Рик окинул их строгим взглядом.
  Бандерлоги оторвались от симуляции бурной деятельности и уставились на своего Каа.
  - Здравствуйте, Роман Константинович, - раздалось нестройно в ответ.
  "Вот ведь. Как я Вас запугал".
  Одна из дверей открылась, выглянул его зам и молча кивнул, поприветствовав, снова скрылся. Спокойный толковый парень, которого он сам чуть больше месяца назад повысил из рядовых менеджеров за честность и трудолюбие. За честность сей субъект и страдал при бывшем коммерческом директоре, прозябая на низкой должности, в связи с неумением плести интриги и шагать по головам. Рику нужен был грамотный спец, который бы своим опытом компенсировал его собственные пробелы. Если бы еще не закостенелая психология подчиненного, цены бы ему не было.
  Кирилл знал что делать, как делать, но как заставить, чтобы его безоговорочно слушались те, с кем он еще вчера курил и распивал на обеде чай не понимал. Собственно, только функции цербера за Риком и остались. Он наказывал провинившихся и поощрял отличившихся, вызывая своей прозорливостью священный трепет среди подчиненных. Для поддержания авторитета, изредка, выезжал с замом на переговоры с особо важными клиентами, беззастенчиво пользуясь магическими способностями для убеждения.
  Через зал Рик пошел в свой кабинет, но затормозил у одного из столов. Пахнуло нервным срывом и переутомлением. "Как же ее зовут?"
  - Наталья, когда у Вас отпуск?
  - В мае, - прошелестела женщина.
  - Возьмете с завтрашнего дня и чтобы две недели я Вас не видел, - она испуганно расстроено засопела, не решаясь протестовать начальнику самодуру. В мае начнется дачный сезон.
   Не дожидаясь возражений, Рик продолжил свой путь, сделав еще одну остановку.
  - Через пятнадцать минут зайдете ко мне, - имени этого сотрудника он не вспомнил. - Я дам вам шанс сознаться.
  В чем ему должен сознаться менеджер Рик понятия не имел, но страх и угрызения совести чувствовал явственно.
  Добравшись до кабинета, маг погрузился в шикарное кожаное кресло и вызвал зама. Выслушал с умным видом отчет о последних событиях, из которых значимым было только пришествие нового генерального директора, который естественно жаждал знакомства, но очень уж деликатно "когда будет время". Остальное были непонятные показатели и цифры, то растущие, то уменьшающиеся непостижимым для мага образом проценты. Рик похвалил там, где Кирилл этого ждал и расстроено поморщился в нужных местах. Пообещав себе клятвенно, разобраться в этой белиберде сразу, как только разберется с колдуно-мажеско-оборотневой чехардой, если жив останется.
  Затем с замом выслушали исповедь провинившегося менеджера о том, как тот из-за математической ошибки профукал двенадцать миллионов. Дальше последовала экзекуция, и скучное, с массой непонятных терминов, экстренное совещания великих умов о том, как ситуацию исправлять. Спохватился Рик, когда стрелка часов давно проскочила отмеренный час и пошла на еще один вираж. Рик рванул за Тиеном, готовясь оправдываться и пред ним, и перед суровым доктором.
  Заходя в кабинет, чувствовал себя провинившимся мальчишкой.
  - Соизволил явиться, - Татьяна Георгиевна припечатала вошедшего мага тяжелым взглядом.
  "Придется искать нового эскулапа" - обреченно подумал о новых трудностях Рик.
  - Не повезло Вам Тиен с товарищем, - совсем по-другому ласково закончила доктор. - Необязательный и рассеянный.
  - Да, вот так и мучаюсь, - пожал плечами Тиен. - Но не бросишь же его, совсем пропадет без меня.
  Пожилая кокетка понимающе закивала в ответ, с нежностью глядя на пациента.
  - Мы в ответе за тех, кого приручили, - она похлопала Тиена по лежащей на столе руке. - Жду Вас завтра в то же время, - повернулась и уже совсем по-другому рявкнула на Рика: - Постарайся не опаздывать.
  "Ах, значит, так всю жизнь мучаешься" - Злорадно подумал маг открывая перед Тиено дверь.
  - Потрясающая женщина, - поделился впечатлением от времяпрепровождения Тиен. - Невероятно интересный собеседник, такое ощущение, что мы знакомы сто лет, так легко и просто с ней общаться она все знает и понимает.
  - Вот про сто лет, это ты в точку
  - Ты это к чему?
  - Да так ни к чему. Может, заедем по пути в ювелирный? - предложил Рик.
  - Зачем?
  - По обычаям этого мира влюбленный мужчина делает предложение выйти замуж и дарит кольцо, - продолжил развлекаться Рик. - Завтра встанешь на колено и предложишь ей: руку, сердце и романтическое путешествие в другой мир, для знакомства с мамой.
  Тиен серьезно задумался, чем немало удивил Рика.
  - Почему бы и нет, может все, что со мной было до, было не зря, может я попал в этот мир, чтобы встретить ее, - на полном серьезе размышлял Тиен. - Знаешь, я хочу рискнуть. Завтра же сделаю ей предложение. Решено.
  - Сума сошел!? - не выдержал Рик. - Хотя постой, ты же меня дуришь, - дошло до мага. - Ты все знаешь.
  - Всего знать невозможно, - Тиен продолжал сохранять серьезный вид, но уголки губ подрагивали в улыбку. - А вот о том, что я похож на ее внука, живущего во Владивостоке, Татьяна Георгиевна сообщила мне почти сразу. Жизнь длинная, я тебе еще эти издевательства припомню, придурок, - Тиен, все-таки расплылся в довольной улыбке.
  - Прости, это я все от скудоумия, - они сели в машину. - Как насчет небольшого одолжения, пока ты еще свободный и холостой. Позвони, пожалуйста, той милашке, что сунула тебе свой номер телефона после подвигов в канализации.
  - Иногда твоя наблюдательность и осведомленность меня пугает.
  - Ты тут ни при чем, я просто, всегда внимательно слежу за поведением шикарной груди в узком помещении и когда она прильнула к твоему плечу, не мог не заметить и всего остального.
  - Зачем тебе надо, чтобы я ей звонил?
  - Ты герой, ты спас ее, да еще и пострадал при совершении подвига. Жутко романтично. Она не сможет тебе отказать.
  - Отказать в чем? Рик не тяни.
  Они подошли к машине, и у Рика появилась пауза, на правильную формулировку своей просьбы пока они садились.
  - Ознакомиться с записями отца, - Рик зачастил с убеждениями. - Предъявишь ей в доказательство ту штучку, что у тебя на шее всю жизнь болтается. Этот немного женственный кулон-маяк. Представляешь, как высоко ты после этого взлетишь, можешь, если захочешь, возглавить их святое войско инквизиции, на правах наследника.
  - Не пытайся меня отвлечь мнимыми благами, - Тиен прекрасно знал своего друга и давно перестал вестись на отвлекающие маневры, вычленяя из сказанного главное. - Зачем тебе записи? Ты хочешь отключить Жезл?
  - Нет, дружище, ты не так много для меня значишь, что бы рисковать ради тебя судьбой мира, - Рик перешел на свою любимую манеру маскировки смысла за потоком слов и сарказма. - Ты вообще тут не имеешь к этому отношения. Я действительно хочу знать, где зарыт этот идиотский Жезл, чтобы приглядывать за его сохранностью. Надежды на местных магов никакой, а Тельфаиз рано или поздно доберется до артефакта.
  - Складно поешь, - Тиен продолжал сомневаться в искренности сказанного.
  В сторону сарказм и веселость, Рик тяжело вздохнул и посерьезнел.
  - Я чувствую себя как на дырявой лодке. Затыкаю течь, вода прорывается в другом месте, бегу туда, затычка вылетает из старой. Ношусь, суечусь, а смысла никакого, лодка продолжает тонуть, - маг перешел на откровенно доверительный мотив, та же манипуляция, вот только крайне редко используемая им, в связи с этим наиболее эффективная. - Тельфаиз готовит большой взрыв, охотник, на пару с Баалхамом объявили травлю, ты ослеп. Я устал метаться, затыкая пробоины, я хочу хоть где-то быть на шаг впереди. Знать чуть больше, чем Тельфаиз, подготовиться, а не устранять последствия, и если не уничтожить, то дать достойный отпор. В подтверждение своих слов, я готов открыться и повторить, что не собираюсь отключать жезл. Ты сам увидишь, что я не вру.
  Последний довод стал решающей каплей. Предложение пойти на болезненную для мага-эмпата процедуру - открытие, ради подтверждения своих слов, убедило Тиена.
  - Не надо, я верю. Я позвоню ей.
  - Уверен? Ты понял, от чего отказываешься? Для открытия нам бы пришлось крепко обняться, ты бы заглянул во все уголочки моей черной душонки, - Манипуляция удалась, можно вернуться к привычной манере. - Конечно, после этого нашей дружбе пришел бы конец, но как знать, может это стало бы началом чего-то нового.
  - Чучело, - Тиен пошарил во внутреннем кармане куртки и вытащил помятый кусочек бумаги в клетку с номером телефона. - Набирай.
  Рик быстро набрав номер, дождался гудка и вернул аппарат другу.
  - Привет, незнакомка из подземелья, - легкая улыбка на губах и неуловимое изменение в тембре голоса. Моментальное погружение в роль. - Нет, к сожалению, но как только дотянулся до телефона, в первую очередь позвонил тебе, - пауза. - Представляешь, оказывается, невероятно трудно набирать номер на ощупь, пять раз попадал не туда, но я упорный, - пауза. - Хотел пригласить тебя на ужин сегодня, - пауза. - Когда я мог видеть, я заприметил интересный ресторанчик, но не было достойной девушки, которую хотелось бы туда отвести. Не знаю его название, но расположен он на пришвартованном у стрелки Васильевского острова корабле, - Тиену не повезло, он не мог лицезреть перекошенное лицо друга. - Значит, договорились сегодня в семь.
  - Обязательно было выбирать один из самых дорогих ресторанов в городе?! Мог пригласить ее, например, в Макдональдс, - недовольно ворчал Рик, выруливая с парковки поликлиники. - Ты хоть представляешь, во сколько мне это встанет.
  - Будешь знать, как издеваться над несчастным слепым человеком, - невозмутимо парировал Тиен, довольный своей выходкой. - К тому же тебе еще нужно купить мне что-нибудь из одежды, подобающее случаю, в джинсах, уверен, туда не пустят.
  - Детка, ты мне очень дорого обходишься: походы по ресторанам, клубам, новые шмотки. Я начинаю думать, что ты со мной не по любви, а исключительно из корыстных побуждений.
  - Какой же ты балабол.
  - И придурок? - уточнил Рик.
  - И придурок, - подтвердил Тиен.
  Продолжая ворчать и упражняться в остроумии, Рик выполнил все условия слепого шантажиста и к семи часам доставил его к Биржевому мосту. Девушка отличилась пунктуальностью, минута в минуту подкатила на миниатюрном красном Хюндаи. Ее волосы с последней их встречи поменяли цвет с зеленого на менее креативный медный. Она удивленно вздернула тонкой бровкой при виде Рика.
  - Я здесь исключительно в роли собаки поводыря, - поспешил он её успокоить. - Сдаю с рук на руки и отползаю в тень, ждать, пока хозяин призовет и потребует отвезти домой.
  - Можешь спокойно отдыхать, домой я доберусь сам, - Тиен источал уверенность и мужество, раненый в бою, но гордый и не сломленный герой, судя по тону, уготовивший очередную пакость. Рик напрягся. Тиен вытащил руку из кармана пиджака, подбросил и поймал связку ключей от его, Рика, квартиры. - Спасибо, что подвез. Идем? - с видом, по меньшей мере, наследного принца подставил локоть и отправился в сторону ресторана, уже прекрасно ориентируясь и без зрения.
  Рик, чертыхнулся. Он совершенно забыл, что после той ночи, когда сорвало щиты, так и не вернул свои ключи.
  Маг сел в машину, и выдохнул. С лица сползли все эмоции, навалилась усталость. Рик растер лицо ладонями.
  Пару лет назад по делам службы его занесло в лабораторию, где проводили эксперименты. Магов лишали магической энергии и не давали ее пополнять. Чертовы секретные разработки, очередного способа массового убийства.
  Разрушение личности начинается постепенно, если успеть вовремя вернуть магию в организм, можно избежать трагического конца. Точка невозврата для каждого индивидуальна и колеблется от недели до месяца. Дальше необратимые последствия, а в конце - смерть. Жуткая, мерзкая наполненная болью, страшными галлюцинациями и страданиями.
  Гнать прочь поганые предчувствия. Собраться и не ныть о том, что все плохо. Рику невыносимо захотелось бросить машину и просто телепортироваться домой.
  - Алло.
  - Я скоро буду.
  - Мы ждем тебя.
  - Кто это мы? - Рик расстроился, последнее время они редко оставались вдвоем.
  - Я и кошка.
  - Я тебя люблю.
  - Я тебя тоже.
  
  ***
  
  Вж-вж-вж. Телефон елозил по прикроватной тумбочке. Я с трудом разлепила глаза. Вчера до четырех утра, вернее уже сегодня, мы с Риком корпели над записями отца Тиена, которые представляли из себя: помесь шифровок, устаревших, в двух мирах, терминов и географических названий. Официально мы искали все, что связано со Скипетром Жизни, что могли упустить местные маги, сделавшиеся неожиданно нашими союзниками. О том, что нам нужно найти на самом деле, Рик рассказал, через силу выталкивая из себя информацию. Он начинал меняться в лучшую сторону, но откровенность ему давалась хуже всего.
  Узнав правду я, не смотря на скепсис моего возлюбленного, попробовала прощупать почву и поговорить с Тиеном, уверенная, что не обязательно его обманывать, а можно сказать правду о том, что ему грозит скорая смерть в мучениях и он не станет упрямиться и сопротивляться возвращению домой.
  Похоже, Рик своего друга знал гораздо лучше меня. На мои окольные намеки на тему: "Магия не вернется, а вдруг это опасно, может лучше попробовать вернуться домой, где пополнить резервы". Был дан категоричный ответ, что пока проблемы не разрешаться он никуда уходить не собирается, и при этом ему не особо важно выживет он в итоге или нет. Категоричность и особенно наплевательское отношение Тиена к самому себе меня убедил в правильности решения Рика насильно выпихнуть его домой.
  Вж-вж-вж, продолжил требовательное жужжание мобильный. Я осознала, что глубоко задумалась с открытыми глазами и кажется, даже уснула с телефоном в руке. Я мотнула головой, отгоняя дрему и сфокусировалась на экране, определяя, кто жаждет так меня слышать в субботнее утро. Надпись "Мама", немного привела меня в сознание, я, еле сдерживаясь, чтобы не сомкнуть веки ответила.
  - Привет, мамуля, - я наскребла всю бодрость какая была.
  - Дрыхнешь? - мама не купилась.
  - Ага, - не стала отпираться я и улеглась обратно.
  - Дочь наша, ты офигела? - с напускной серьезностью начала мамуля. - Мы с отцом устали ждать, когда у тебя проснется совесть, и ты нам представишь молодого человека, который уже несколько недель живет у тебя.
  Я только и смогла, что сказать: "Кхе" - от неожиданности.
  - Мы соскучились, будем через час. Так, что либо приводи избранника в боеготовность и знакомь, либо экстренно эвакуируй и мы, как интеллигентные люди, обсудим его за его же удирающей спиной.
  Я вновь резко села, окончательно проснувшись.
  - Ага, передай ей, - раздался отцовский веселый бас на заднем фоне, - я намерен проверить его на знание высшей математики. Будем повторять деление члена на многочлен - И хохот, папа был в своем репертуаре.
  - Слышала? - Уточнила мамуля смеющимся голосом.
  Родители изволили развлекаться, вгоняя меня в смятение.
  - Да, приезжайте, - пропищала я и отключилась.
  Сон как рукой сняло. Я посидела, переваривая, и пришла к выводу, что переживать мне не о чем. Мои родители уж точно не будут лезть с классически неуклюжими расспросами: "какие намерения у вас по отношению к нашей дочери". Они у меня адекватные люди с чувством юмора и разумной долей здорового скептицизма. Я сама удивилась, как так получилось, что я до сих пор им не выболтала, про свою новую большую любовь, как поступала раньше. Что ж, проверим моего любимого храброго и отважного борца с нечестью на вшивость.
  - Рик, просыпайся, - я толкнула спящего и не подозревающего о своем счастье мага. - Рик, бегом, хватай вещи прыгай в окно и беги пока не поздно.
  - У тебя нет мужа, так что не издевайся, дай поспать, - проворчал Рик, глубже натягивая одеяло.
  - Хм, запомним и поговорим о твоих ассоциациях позже, - я подавила улыбку и серьезным голосом продолжила. - Вообще-то, через час приедут мои родители, они милостиво дали тебе фору.
  Тишина, как бывает в лесу перед бурей. Все замирает, не шелохнется ни листочек, не чирикнет птичка. Затем одеяло сползло, явив настороженный взгляд заспанных глаз.
  - Ты не врешь, - не понятно, то ли спрашивает, то ли утверждает.
  - Нет, - я подтвердила достоверность своих слов, серьезным выражением лица и мотком головы.
  - Говоришь, будут через час? - Рик задумался. - Значит, есть еще время поспать, перед знакомством, - и вновь укрылся под одеялом.
  - Рик, так не интересно, - не оставляла я его в покое. - Где паника, смятение и растерянность, ты что, каждый день с родителями знакомишься?
  - Никогда в жизни этого не делал, - не открывая глаз, маг пытался урвать остатки сна. - Я безумно напуган и готов бежать, куда глаза глядят, но я так хочу спать, что все равно далеко не убегу и усну где-нибудь на лавке перед подъездом.
  - То есть не побежишь? - расстроено протянула я, радостно ликуя внутри. - Я уже размечталась, как буду над тобой издеваться потом.
  - Люди, воспитавшие такую хорошую, умную интеллигентную дочь наверняка, замечательные и не будут меня сильно мучить, - один его глаз хитро приоткрылся следя за мной.
  - Отлично получается, вот так и будешь им льстить, - я уже не сдерживалась от улыбки, поцеловала любимого мага.
  - Я старался, - Рик сладко потянулся и рывком поднялся. - Можно будет, если я увижу, что совершенно им не нравлюсь, немного сгладить ситуацию внушением?
  - Шутишь? - уточнила я, подозрительно зыркнув на него.
  - Да. Раз ты отрицательно к этому относишься, - Рик сгреб все бумажные последствия нашей вчерашней работы и, открыв ногой шкаф, свалил все в отделение с вешалками. - Потом все заново систематизирую.
  - Ничего страшного не случится, если ты им не понравишься, - я направилась в ванну, приводить себя в порядок. - Подумаешь, выгоню тебя, сменю замки и перестану отвечать на телефон.
  - Шутишь? - Рик, с настороженностью во взгляде заглянул в ванную, по пути на кухню.
  - Да. Раз ты отрицательно к этому относишься, - передразнила я его, показав язык, закрыла дверь. Никакое кофе не помогает проснуться, так как контрастный душ.
  Окна квартиры выходят во двор. Я видела как, Паджеро, цвета шампань, несмотря на свои габариты, ловко втиснулся в плотный ряд припаркованных машин.
  Приятный аромат маминых духов, папин басовитый голос, шелест пакетов, наполненных деликатесами и подарками для меня. Непринужденная беседа, на общие темы, как и ожидалось никакого неловкого допроса в лоб. Всю необходимую информацию об избраннике дочери, ловко направляя беседу родители выуживали и так.
  Любо-дорого было посмотреть на беседу профессионалов, одни маскировали вопросы, а другой сочинял на ходу вплетая полуправду и адаптируя понятия другого мира. Так уже через полчаса родители знали, что познакомились мы, работая вместе. Роман (я решила не усложнять ситуацию, назвав любимого его псевдонимом) из многодетной, по нашим меркам семьи, и помимо старшей сестры у него есть младший брат. Отец врач, а вот с адаптацией профессии мамы вышла заминка. Нет у нас аналога специалиста, занимающегося поддержанием лингвосети, изобретенной лет двадцать назад, благодаря которой мне удавалось понимать любую речь Зеленого Мира. Как рассказал мне Тиен, до сети всем делали "прививки языка", теперь помогающие магам понимать любой язык нашего мира. После секундного раздумья скрытого за глотком из кружки чая, Рик обозвал маму переводчиком.
  Когда вопрос коснулся образования, милый, не моргнув глазом, выдал версию об учебе в МГУ. Самое интересное, что диплом у него действительно был. Когда я об этом узнала, то решила, естественно, что купил он его в метро, и даже потешалась над его завышенными амбициями. Но еще чуть позже случайно выяснилось, что диплом настоящий, как и остальные документы.
  Оказывается, на черном рынке есть такая услуга как покупка личности. На младенца умершего при рождении, сначала, оформляется свидетельство о рождении, затем, его записывают в детский садик, заводят медкнижку, зачисляют в школу, институт, получают паспорт. Так и вышло, что Роман Константинович Коверин прожил тридцать три года, потерял паспорт и явился воплоти за получением нового свидетельства личности с новой фотографией, а Рик стал старше на пять лет.
  Как и следовало ожидать - всё прошло в мирной обстановке, к всеобщему удовлетворению. Рик ни разу не прокололся, а когда я оговорилась и назвала его по привычке настоящим именем, выкрутился, насочиняв о детском прозвище, что даже я поверила в правдоподобность объяснений.
  По завершении встречи, мама утянула Рика проводить до машины, под предлогом донести пару цветов в горшках, которые я отсадила для нее еще месяц назад, а отец замешкался, зашнуровывая ботинки.
  - Что дочь, - пробасил папуля, когда мы остались вдвоем в узкой прихожей, - этот поинтереснее будет твоего бывшего двуликого ануса.
  Когда Дениска ушел к Светке, а я приползла вся из себя несчастная, всласть пострадать в отчем доме. Первое, что услышала: "Мать, тащи утешительный приз, слизняк наконец отстал от нашей дочи". На мой скулеж, почему, если он вам не нравился, не сказали? Был дан ответ: "Зачем? Ты бы подумала, что мы самодуры, а что этот захребетник не удержится с тобой, было ясно с самого начала".
  О Денисе родители никогда ничего не говорили, относились к нему ровно и доброжелательно, пока он не ушел никой оценки моего выбора не давали. Так что даже такое сравнение из уст отца можно было воспринимать как наивысшее признание. Нет, не благословение конечно, но нечто вроде "неплохо, посмотрим".
  Распрощавшись у машины, я пообещала не теряться и звонить чаще, а Рик получил официальное приглашение в гости.
  Впервые за последнее время на душе было спокойно и хорошо, хоть на какое-то время проблемы перестали терзать и затаились, дав насладиться нормальной человеческой жизнью, где есть место знакомству с родителями, искренним улыбкам и любви.
  - Что тебе сказала мама? - поинтересовалась я у Рика, когда мы вернулись домой, но в ответ получила лишь лукавую улыбку и отрицательный моток головой. - Расскажи, мне же интересно, какими наставлениями она тебя снабдила? Или это были угрозы пристрелить, если ты мне сделаешь больно?
  - Фантазерка, - Рик рассмеялся. - Смирись, ты этого никогда не узнаешь.
  - Как насчет пыток?
  - Интересное предложение, - перевел как всегда в двусмысленную плоскость Рик. - Но я бы хотел еще немного поработать. - Подошел к шкафу, выволок кипу бумаг и записей, грустнея на глазах.
  Как бы мне хотелось еще немного погреться в лучах нормальной жизни, но, увы, проблемы никуда не делись. Тиен по-прежнему в опасности. Миры несутся к обрыву как автобусы с отказавшими тормозами, пассажиры которых понятия не имеют, что им осталось немного до падения в бездну.
  - Поработать, так поработать, - я не удержалась от тяжелого вздоха. - Кстати, у меня есть идея, что если выложить вон ту цифровую матрицу в интернете, как головоломку, вдруг кто умнее нас, ее разгадает?
  
  ***
  
  Скука.
  "Бам" - возвестила о своем попадании в банку монетка.
  Скука.
  Чем можно развлечься, когда максимум, что ты видишь это пятна света в мутной темноте, к тому же физические упражнения под запретом, а пустые разговоры с девушкой, некомпенсируемые приятным зрелищем, вызывают всё ту же скуку.
  Вчера было развлечение до позднего вечера расшифровывать записи отца, хотя когда все воспринимаешь только на слух, пользы от тебя мало.
  "Тух" - монетка глухо стукнулась о пол. Промах.
  Под конец, Рик сказал, что его все задолбало, ни черта не получается и всем нужна передышка в один день, так как глаз уже замылился. Бесцеремонно вытолкав Тиена, отправил его на такси с напутственным пожеланием не видеться до воскресенья, а лучше до понедельника.
  Скука.
  Голосовой набор на телефоне находка для незрячего человека. "Рик"
  - Алло, я знаю, что мы сегодня отдыхаем, но может, я приеду, мы поработаем с документами?
  - Прости дружище, ты не вовремя, у меня тут ответственное мероприятие. Я знакомлюсь с Настиными родителями.
  - Ты же никогда не знакомишься с родителями?!
  - Все когда то бывает в первый раз. В общем, пользуйся моментом и отдыхай, - отключился.
  Отдыхай. Тиен никогда в жизни не отдыхал сидя, и ничего не делая. Это не отдых - это мучение. Скулящая маята и скука. Скука. Скука. Скука.
  "Бам".
  Монетки закончились. Тиен встал и, подняв банку, вытряхнул четыре кругляшки, затем снова наклонился и сгреб с пола еще пятнадцать штук, одна куда-то закатилась.
  Скука. А день даже не перевалил за середину. "Дима".
  - Алло, Димка привет, - Тиен чувствовал себя жалким, навязываясь в товарищи, к пятнадцатилетнему мальчишке. - У меня образовалось свободное время, могу поднатаскать тебя в магии.
  - Привет, - просипел в трубку подросток голосом прокуренного грузчика. - Блиииин, я бы приехал, но мама не отпустит, я тут с вчерашнего вечера с температурой валяюсь. Я попробую улизнуть.
  - Даже и не думай, лежи, лечись, - Тиен разочаровано скривился. - В другой раз позанимаемся.
  - Вам вечно некогда, - засопел Димк, громко шмыгая сопливым носом.
  - Обещаю, когда поправишься, найду на тебя время, - Тиен поспешил отключиться, так как по ту сторону Димка зашелся в надрывном, оглушительном кашле.
  "Тух" - вновь полетела монетка.
  Скука.
  Тиен ненавидел оставаться в одиночестве. Исключение составляли моменты, когда он был занят работой и забывал о своей патологической потребности в присутствии хоть кого-нибудь рядом.
  В тишине комнаты отстукивали четкий ритм часы. Сердце подстраивалось под их ход. Тик-так. Тик. Тоска наложила лапу, сжимая сердечную мышцу, мешая ей перекачивать кровь. Так. Натужный толчок. Вдох.
  - Жуть, - Тиен мотнул головой, сбрасывая наваждение, схватился за телефон. - Веста, - пару длинных гудков и сброс. Короткое пиликанье. - Не больно то и хотелось.
  Тиен обреченно вздохнул. "Как ее там звать? Марина? Нет, Марина это та, другая. Эта вроде Маргарита, Марта, Майя? Блин как же ее? Вспомнил, Мария". Набрать не успел, раздался звонок в дверь. Тиен подскочил, не обуваясь, босиком заспешил открывать. Нечисти он не опасался, Рик защитил свое жилище на высшем уровне. Тут и пентаграмма на потолке, видимая только в ультрафиолете, и пропитанный солью коврик, мешочки с высушенными цветками морозника и боярышника, еще, наверняка, много такого, чего Тиену обнаружить не удалось.
  Щелк-щелк, два оборота против часовой стрелки, замок открыт, дверь на распашку.
  - Привет. У тебя футболка наизнанку надета, - Веста, не спрашивая разрешения, вошла, за ней потянулся шлейф легкого цветочного духов. - Зачем названиваешь?
  "Правда, а зачем я ей звонил?" - Тиен закрыл двери, пытаясь вспомнить какой же он сочинил повод. Надуманная причина совершенно вылетела из головы, а сознаваться, что скука довела его до предела, заставив звонить всем подряд, он не собирался.
  - Привет. Зачем пришла, достаточно было ответить на звонок? - вышло грубо и Тиен ругнулся на себя, опасаясь, что опять останется скучать в одиночестве.
  - Я смотрю, ты тут совсем закис, - девушка и не думала обижаться. - Монетки в банку, звонок мне. Значит я вовремя, мне даже не придется уговаривать. Как зрение не вернулось?
  - Нет, не вернулось. Почему тебя так удивляет мой звонок, у меня не так уж много знакомых в этом мире. Отчего бы мне не позвонить тебе?! - Тиен поворачивался на шелестящий звук шагов. Веста постоянно перемещалась, разглядывая обстановку.
  - Эй, да ладно, парень, - девушка остановилась и, судя по звуку, села на стул, - мы учились в одной группе, жили на одной улице и за все время обменялись не большим количеством фраз, чем за последние три минуты. Неважно, - оборвала она сама себя. - Я пришла пригласить тебя на прогулку.
  - Твое предложение еще более нелепое, чем мой звонок, - Тиен пошатнулся от неожиданности. Пятно света в его глазах поплыло, окружающий мир приобрел очертания. Врач говорила, что зрение может вернуться резко и в любой момент. Голова закружилась и подкатила тошнота как при морской качке. Маг, придерживаясь за угол шкафа, опустился на стоящий рядом стул.
  - Что с тобой? - ее голос звучал равнодушно, но вот плывущие и размытые черты лица выражали тревогу.
  - Да так, накатывает иногда, - тошнота отступила, головокружение прекратилось так же резко как началось. Полноценным зрением это нельзя было назвать. - Все в порядке.
  - Раз все в порядке, тогда идем гулять.
  - Для начала выкладывай, что тебе от меня нужно, а затем я подумаю, - Тиен уже знал, лишь бы не сидеть в четырех стенах согласится на любую авантюру, но ей об этом знать не обязательно. Далее Веста совершенно по-человечески улыбнулась.
  - Я знаю, что ты все равно согласишься, так что для разнообразия скажу все как есть, - в ее голосе сквозило ехидство, а на губах играла детская улыбка, от чего Тиен решил, что его мозг на пару с полу вернувшимся зрением играют с ним шутку. - Вчера из следственного изолятора вышел Тельфаиз. С него сняли все обвинения.
  - И что? У тебя есть идеи как его убить? Так я тут не помощник, без магии, без зрения.
  - И без мозгов, - закончила фразу Веста, сморщила носик и показала язык, Тиен прикрыл глаза, избавляясь от галлюцинаций. Когда открыл она уже не кривлялась, но все же, была не такая как обычно, с лица ушла вечная гримаса превосходства и презрения. - Он бессмертный, его нельзя убить. Вчера, когда я приехала полюбоваться на его выход из застенок, то смогла лицезреть торжественную сцену встречи. Тельфаиза забрал тонированный джип, схожий с катафалком. Увы, колдуна отвезли не на кладбище, и даже не в крематорий к моему сожалению, а в шикарный ресторан, где его ждал мордатый дяденька, часто мелькающий по телевизору в рубрике "политические новости".
  - Скверно. Но все равно не понимаю, почему ты рассказываешь это мне.
  - Дурилка, конечно не понимаешь, я же не рассказала главное. Щекастик, при разговоре с колдуном нервничал и постоянно одергивал ворот рубашки, как будто он его душит. Пока я случайно не увидела тонкую красную полоску на его шее.
  - Он его подчинил!
  Полоса ошейника со временем растает, ничто уже не выдаст заклейменного зверя. Оборотень, подвластный колдуну слышит его зов и выполняет любое поручение, не имея возможности ослушаться, даже если выполнение приказа смертельно опасно. Воля хозяина превыше всего. Колдун может держать в подчинении не более трех тварей, в зависимости от своих возможностей.
  - Слава Богу, а то я думала ты настолько тупой, что мне еще и это придется объяснять, - нахамила и внимательно уставилась, следя за реакцией.
  "Что с ней сегодня такое?" - недоумевал Тиен
  - Не сильно радуйся, я все еще не понимаю, чего ты хочешь от меня, - похоже, его спокойствие ее расстроило.
  "Это что за игра такая? "Доведи до крика" или "выбеси и выжми"? Играть это весело. Играть это значит, не будет скучно. Вот во чтобы мне поиграть? Например, в то, что я не скажу тебе, что все вижу".
  - Ладно, поразжевываю для тебя информацию дальше, раз твой мозг не может глотать её большими кусками, - и опять ехидный прищур и азартный блеск в глазах, она вознамерилась, во что бы то ни стало, вывести его из себя.
  - Жуй, жуй. У тебя неплохо получается, - спокойно, ни грамма раздражения. - Можешь немного тембр голоса понизить, я тут выяснил, что мне так больше нравится. Думаю, я так лучше буду информацию воспринимать, - Тиен решил не опускаться до взаимных оскорблений, а пойти другим путём.
  Великолепное зрелище опешившей Весты. Возмущённо вытаращилась и набрала побольше воздуха, чтобы высказать все, что она думает о его пристрастиях, но быстро взяла себя в руки.
  - Обязательно это учту в следующий раз, прежде чем тебе, что-то втолковать, буду неделю вырабатывать томный голос. Сейчас, уж не обессудь, я продолжу тем, что есть, - она изобразила, будто отбивает мяч и беззвучно себе поаплодировала. - И так, колдуна мы убить не можем, в связи с его бессмертием, но его зверюшки не бессмертны. Опаснее всего, это те, кого он подчинил. Они будут сражаться до конца, а не отползут в тенёчек подыхать, как паук.
  - Да, будь он клеймённый, то не стал бы так осторожничать и я не отделался бы одной слепотой, - согласился Тиен. - Ты предлагаешь убить зверя Тельфаиза?
  - Не просто убить. Ты знаешь, что произойдет с клейменным зверем, если его убить и не дать колдуну захоронить тварь по обряду?
  - Оборотень переродится в упыря, восстанет против хозяина и будет преследовать до тех пор, пока не убьёт бывшего хозяина, либо колдун его не упокоит.
  - Не буду больше мучить тыковку, которую ты зовешь головой. Расскажу суть. Зверюшка колдуна в мирской жизни занимает немалый пост и просто так к нему не подобраться. Поэтому ты сыграешь роль приманки. Мой план основывается на том, что Тельфаиз, которому вы основательно подпортили всю малину, дал своим зверюшкам наводку и они знают вас в лицо. Увидев тебя из окон своего кабинета, мирно сидящим на лавочке тварь не сможет удержаться и выйдет поохотиться. Тут-то я его прикончу, а труп припрячу. Оп-ля и мы победили, кровожадный монстр охотится на своего повелителя, если нам повезет, то у бессмертного Тельфаиза, прежде чем он обезвредит тварь, на одну руку или ногу станет меньше.
  - Забыла сказать, что прочитаешь на моей могиле душещипательную речь в благодарность за помощь, проронишь три искренние слезинки.
  - Откуда такая астрономическая цифра? Целых три слезинки! Можешь рассчитывать только на речь, - Тиену стоило усилий продолжать смотреть в одну точку, когда девушка стала пристально его разглядывать с серьезным вниманием. - Вообще-то я хочу предложить более безопасный вариант. Я сделаю твое отражение. Чем ближе ты будешь находиться от своей копии, тем достовернее она будет вплоть до сердцебиения, дыхания и шума крови бегущей по венам.
  - В чем проблема? Отрази себя и сиди в засаде дожидайся, пока зверь нападет на твою копию, - Тиен продолжал по инерции упрямится, желая до конца понимать во что ввязывается. Не выдержав пристальное внимание к своей персоне, маг встал со стула, уходя из под взгляда, подошел к окну, тут же солнечный свет больно ударил по глазам, пришлось отвернуться и опять ежиться под ее изучающим взглядом.
  - Недоучка, отразить себя нельзя. Создание своей копии это уже проекция, а проекция - магия воздуха, но никак не воды. К тому же напоминаю, я Тельфаизу ничего плохого не делала, на меня наводки у зверя может не быть.
  - Отличный план, - искренне похвалил Тиен, прокрутив в голове все вышеизложенное.
  Ответная реакция его удивила. Сначала растерянность, а затем черты обострились и знакомая маска проступила изуродовав милое девичье лицо стервозностью.
  - Если ты все усвоил, переодевайся, я жду внизу, - Веста вылетела из квартиры, громко хлопнув дверью напоследок.
  - Наигралась? - поинтересовался Тиен у пустой комнаты, не утруждаясь блужданием в закоулках женской психологии, стянул футболку.
  Благодаря вернувшемуся зрению процесс переодевания занял не более пяти минут. Больше ушло на поиски солнечных очков. Несмотря на пасмурную погоду за окном, даже той крохи света, пробившегося сквозь плотное серое покрывало туч, хватало, чтобы вызвать раздражение в чувствительных глазах. Очки нашлись за тумбой в прихожей.
  Пока закрывал дверь, на площадку из соседней квартиры выползла, гремя тележкой дряхлая старушка. Притулив чудо инженерной мысли у стены, она вернулась обратно и выволокла набитую до отказа клетчатую сумку, по размерам немногим уступающую самой бабульке.
  - Добрый день, Людмила Полиэвктовна, - Тиен подхватил сумку и с трудом удержал равновесие. Баул был невероятно тяжелым, будто набитый камнями. Тут же в районе правого глаза дернулся нерв.
  - Тя ты это, Тимочка? - старушка закрыла ветхую, оббитую потертым дерматином дверь поочередно на три замка.
  - Я, Людмила Полиэвктовна, - подтвердил Тиен, пошатываясь под тяжестью сумки подошел к лифту и нажал кнопку вызова.
  Соседка сразу, еще при знакомстве, переиначила его имя, как ей было удобнее. Переубеждать и переучивать пожилую женщину маг не стал.
  - Я к внуку собралась, нямного вот гостинцев вязу.
  Грохоча суставами, сверху спустилась кабина лифта, раззявив свои створки. Балансируя с сумкой в одной руке, второй маг удерживал дверцы, пока старушка вползла вместе с тележкой внутрь, и только после вошел сам, с облегчением опустив груз, лифт недовольно заскрипел вниз.
  - Балуете Вы его. Он вроде где-то за городом живет? Как Вы все эти гостинцы довезете? - сумка занимала большую часть лифта, заставляя мага жаться к стенке.
  - Так, он мне какую знатную тялежку купил почто? - старушка гордо погладила металлическую конструкцию на колесиках. - Я докачу до элехтрички, а там Володенька недолече от штанции жавёть. Можа и подмогнет кто, как ты. Мир не без добрых людей.
  Лифт ухнул и остановился на первом этаже, выпуская пассажиров. Выдохнув, как штангист, Тиен взял вес и увлекаемый тяжестью баула вывалился из подъезда, тут же натолкнулся на удивленный взгляд Весты. Людмила Полиэвктовна присеменила следом, споро развернув тележку. После того, как багаж был погружен и обвязан, долго благодарила и требовала обязательно зайти на пирожки вечером, и не отстала, пока Тиен не пообещал быть всенепременно. Только тогда маленькая сгорбленная и высушенная временем женщина поковыляла в сторону железнодорожной станции, утягивая за собой гигантскую клетчатую сумку.
  Правый глаз нещадно дергался.
  - Что с тобой не так? - Веста стояла рядом и смотрела вслед удаляющейся старушки. - Таскать сумки незнакомым бабкам?
  - Почему незнакомым? Она живет со мной на одной площадке, - возразил Тиена.
  - Ты живешь в доме пару дней и знаешь своих соседей по площадке?! - Веста смотрела на него как на сумасшедшего, и Тиен не стал уточнять, что знает еще и всех соседей сверху и снизу.
  - Да, а что такого? Простая вежливость.
  - Нет, это явный комплекс сиротки - "заведу кучу знакомых, вдруг кто полюбит". Ты ненормальный.
  - В твоих словах, что-то есть. Как думаешь, может мне стоит обсудить это с кем-нибудь? - совершенно серьезным тоном поинтересовался Тиен.
  - Обсудить что? - от неожиданного ответа Веста впала в замешательство, у нее была заготовка, на вспышку гнева или ответное хамство, но никак не на это.
  Подъехала машина, таксис поинтересовался - не его ли ждут. Тиен утвердительно кивнул. Не давая девушке опомниться и собраться с мыслями, запихал её на заднее сидение, продолжая вешать лапшу доверительным тоном.
  - Обсудить мои проблемы, - Тиен сел рядом. - Думаю, ты права и всё родом из детства. - Родителей нет, с опекунами отношения не сложились, отчим бил, - маг нес чушь, наслаждаясь производимым эффектом. Веста угодила в собственную ловушку. Она даже не заметила, как ее голос вошел в диссонанс с выражением лица, наружу выбралась человечность, которую она так тщательно все это время скрывала.
  - Тебя бил отчим?
  - Вообще-то нет, но пару раз он мне пригрозил, что отлупит, если я не прекращу хулиганить, - вот тут до неё начало доходить, что маг водит её за нос. - Разница небольшая угрожал или бил, как считаешь? Насилие оно и есть насилие, неважно моральное или физическое.
  Она скривилась и постучала себя три раза кулачком по голове, ругая за доверчивость.
  - Считаю, что зря он тебя не порол, - Веста попыталась прервать словесный поток излюбленным методом.
  - Да, точно нужно им было быть со мной строже, - не тут-то было, Тиен не собирался останавливаться, продолжая с серьезным видом рассуждать о выдуманных проблемах. - Держали бы в ежовых рукавицах, может и вышел бы из меня толк.
  Шофер насторожено косился в зеркало заднего вида. Веста с кислым выражением на лице выслушивала исповедь, не в силах придумать, как заткнуть фонтан слов, льющийся из занудного мага.
  - Еще мне последнее время снятся странные сны, - Тиен решил её добить, отучив раз и навсегда, от привычки ставить диагнозы. - Розовые единороги скачут по ромашковому полю, а я убегаю от них и тут мне на встречу рой фиолетовых стрекоз. Я стою и не знаю куда бежать. Сзади единороги спереди стрекозы, у меня паника и вдруг...
  - Все хватит! - Веста не выдержала. - Давай просто помолчим.
  Она успела, вовремя, фантазия мага начинала иссекать.
  - Как скажешь, можем и помолчать, - Тиен обиженно отвернулся к окну, чтобы она не видела, его довольного выражения лица.
  Таксист не скрывая облегчения, высадил странную парочку у здания современной постройки, на берегу одного из многочисленных каналов Петербурга.
  Напротив цитадели зла, символично расположился храм, сиротливо и неуютно притулившись, на другом берегу, он отгородился узким каналом от современного гиганта нагло оскалившегося прямыми линиями и острыми углами.
  - Что дальше? - Тиен натянул капюшон, прячась от холодного моросящего дождя.
  Веста протянула руку и без предупреждения выдрала клок волос у мага.
  - Для создания отражения, - потрудилась объяснить она, после недовольного возгласа Тиена. - У звереныша обед через полчаса. Как только он выйдет, то не сможет не заметить твою копию, одиноко и незащищено сидящую на лавочке, - на деревянных досках скамьи, стоящей у каменно парапета ограждающего канал, собрались лужицы воды. - Дальше копия невинно, встает и уводит монстра в злачную подворотню, тут неподалеку, там твари приходит конец.
  - Когда ты говорила о скамейке, я понадеялся, что это метафора, - попытался высказать свои сомнения Тиен. - Одиноко сидящий, под дождем, в солнечных очках... - Веста смотрела за спину мага, и складывалось впечатление, что она его совсем не слушает. Тиену захотелось оглянуться, чтобы увидеть, чем она так увлечена, но это значило разоблачить самому себя. - Тебе не кажется, что для монстра это будет сигналом опасности. Он не поверит в случайность встречи и либо приведет с собой толпу соратников, либо никуда не пойдет.
  Сзади приближались шаги, через несколько секунд рядом с магом встала его собственная копия. Было необычно смотреть на себя со стороны, ведь полное объемное отражение, это совсем не то, что видишь в зеркале. Копия не боялась вымокнуть и капюшон не надевала, волосы быстро намокали, прилипнув ко лбу.
  - Значит, устроим персональное улучшение погоды, для этого района, - Веста с удовлетворением рассматривала свою работу, сравнивая с оригиналом. Она махнула рукой, копия послушно сделав шаг в сторону, села на мокрую лавку, не удосужившись смахнуть скопившуюся воду. - Твоя задача, сидеть неподалеку и поддерживать своим присутствием достоверность отражения. Все остальное предоставь профессионалам. Уяснил?
  - Ты хоть знаешь, что он за зверь? - предпринял еще одну попытку достучаться Тиен. - А если он пойдет не один, может среди его охраны есть еще нечисть?
  - Выяснять что он за тварь у меня нет времени, поэтому я не дам монстру возможности обратиться. Охрану я проверила, все из них люди, - она взяла мага чуть выше локтя. - Идем, приманочка, я оставлю тебя в надежном месте и пойду охотиться.
  Надежным местом оказалось подвальное помещение, одного из близь стоящих домов, которое маг не замедлил покинуть, стоило Весте отойти подальше.
  Сжимая в грязных руках жестяную банку, у ступенек храма одинокий калека, как стойкий оловянный солдатик, не взирая на дождь, перманентно перетекающий от состояния взвеси до полноценных капель, опирался на костыль поджидая наполненных благодатью прихожан, готовых облагодетельствовать подаянием несчастного старика.
  Тиен выгреб мелочь из карманов и с грохотом высыпал в банку.
  - Храни тебя Бог, мил человек. - Шепелявя, поблагодарил дедок.
  - Как подают? - Тиен не выпускал из вида здание на противоположном берегу и фигуру, одиноко сидящую на лавке.
  - Ты первый соколик. Дождь. Народ по домам сидит, - ответил нищий, не удивляясь словоохотливости случайного прохожего. - Дождь сильнее веры.
  Продолжая поддерживать с дедком ни к чему не обязывающую беседу, Тиен отметил, что небо начало проясняться. Сплошное серое марево над городом стало рваться. Пробился лучик солнца, дождь при этом отказывался сдавать позиции и продолжал лить.
  - Хороший знак, - старик указал куда-то вверх.
  Над куполом храма явилась предвестником удачи, двойная радуга.
  - Веста уверена в успехе, теперь еще и радуга, - маг тяжело вздохнул. - Отчего же у меня нехорошее предчувствие, что добром это не кончится.
  - Предчувствие оно такое, может и сбудется, а может так, пустая маята, - философски заметил дедок, с равнодушием принимая смену темы.
  Автоматические двери в здании на том берегу разъехались, на улицу вышел плечистый парень в черном костюме, окинул взглядом пустую улицу и что-то передал по рации. Копия поднялась со скамейки, не спеша направилась вдоль набережной. К входу подкатил мощный квадратный джип, терпеливо ожидая хозяина порыкивал мотором. Двери снова открылись, вышел брат-близнец первого охранника, за ним невысокий, лысоватый мужичек. Прижав к уху мобильный, он, эмоционально размахивая свободной рукой, разговаривал, не обращая внимания ни на что вокруг. "Не заметит". От того, что план провалится Тиен испытал облегчение. Чем больше он прокручивал в голове затею Весты, тем меньше она ему нравилась.
  Противно каркнув, над деловой компанией пролетела крупная ворона, справила нужду прямо на лысину политика. От неожиданности он остановился и потянулся к голове, затем брезгливо одернул руку и возмущенно посмотрел на небо, все это не прекращая разговора. Далее его запрокинутая голова опускается, взгляд скользит и натыкается на человека, идущего по другой стороне улицы, еще несколько секунд, мозг мужчины обрабатывает информацию полученную глазами. Тиен замер, все еще надеясь на провал. Вдруг не заметил, вдруг Тельфаиз не давал наводку.
  Лысый толстячек, поспешно сворачивает разговор, гаркнув отсылает охрану, подходит к машине, обменявшись парой фраз с водителем, тает в воздухе.
  - Вот и оправдались дурные предчувствия. Охрану она проверила,- Тиен досадливо мотнул головой. - Спасибо за компанию дед. Прощай.
  - Бог в помощь, - флегматично попрощался старик.
  Тиен быстро нагнал свою копию и продолжил двигаться с ней параллельно вдоль канала. Ни квадратного автомобиля с монстром водителем, ни тельфаизовской шавки не было видно. До мостика на другую сторону оставалось метром двести, когда отражение свернуло в подворотню.
  Магу стоило больших усилий не сорваться на бег, чтобы не привлекать внимание. На небе стремительно начали сгущаться тучи, вновь сплетаясь в единое однородное полотно. Когда боишься опоздать, жалких двести метров назло растягиваются в бесконечные километры. Наконец, под ногами асфальт сменяют деревянные мостки. Сегодня удача взяла выходной, а закон подлости разыгрался в полную силу. Машины одна за другой замельтешили, не давая перейти дорогу. Среди общего потока, квадратный черный гигант, не мигая поворотником, свернул все в ту же подворотню. Выждав момент, Тиен перебежал дорогу, чуть не угодив под колеса скорой помощи.
  Арка, ведущая во двор, пропахла человеческими испражнениями и сыростью. Словно вход в другой мир. То ли доисторический, где нет канализации, и все продукты жизнедеятельности сливают прямо из окон, то ли мир будущего, после техногенной катастрофы. Жители домов как будто специально не мыли окна, пытаясь, отгородится от убогой действительности тонким слоем городской гари. Четыре пятиэтажки образовывали закрытый колодец двора. В трех домах за закопченными стеклами кипела жизнь, кое-где пробивался тусклый размытый свет лампочек. Четвертый равнодушно взирал на окружающий развал, мертвыми пустыми глазами окон. Перегородив выход из нежилого дома, раскорячился джип. Водительское место пустовало. Тиен прислушался, никаких звуков борьбы или криков о помощи не было. Идти напрямую было опасно, один из монстров мог поджидать на выходе. Легкий шорох в районе третьего этажа, обнадежил, что представление еще не подошло к концу.
  На стыке двух домов висела старая водосточная труба, оборванная на уровне второго этажа.
  - Говорите, физические нагрузки запрещены, - пробормотал Тиен, собираясь с силами. - Что ж будем считать это легкой разминкой.
  Разбежавшись, маг подпрыгнул и, оттолкнувшись от подоконника, ухватился за трубу. Жестянка противно скрипнула и пригрозила, что немедленно развалится. Тиен подтянулся, стараясь распределять нагрузку между трубой и подоконника второго этажа, до которого с трудом дотянулся. Слегка качнувшись, забросил себя в окно пустого дома, умоляя старую трубу повисеть еще немного, а не валится с грохотом на землю, привлекая внимание. Водосток недовольно заскрежетал, но удержался.
  Тиен замер, прислушиваясь. На этаж выше кто-то прошелся, осыпав на голову мага штукатурку. Тиен снял ненужные в темном помещении очки и потер дергающийся глаз. Тихо ступая, он направился к лестнице, едва различимой в темноте.
  Жутко смотреть со стороны как тебе отрывают голову. Точнее, голова сама сворачивается по часовой стрелке. Как в замедленной съемке, ее поворот превышает предельно возможный, трещат шейные позвонки, под воздействием невидимой силы вращение продолжается и вот уже эластичность кожи на пределе, еще немного в сторону и вверх. Кровь, много крови. Голова летит прочь. Из темноты коротким броском черный пес перехватывает кровоточащую часть тела. Второй монстр продолжает терзать туловище, оставаясь невидимым.
  Все действие длится не более десяти секунд, но время в периметре комнаты, под действие магии замедлило бег. Маг наблюдал через узкую щель в стене, за вандализмом над своим телом, надеясь на благоразумие девушки. Надежды не оправдались, откуда-то с противоположной стороны в полет отправлен нож. За доли секунды он долетает до невидимой границы и увязает в вате временного замедления.
  Хогуй, один из самых свирепых монстров современности. Он одинаково не уязвим для простого оружия, как в человеческом обличии, так и в своем зверином облике собаки или лисицы, умеет внезапно становится невидимым.
  С подобным монстром Тиен сталкивался раз в жизни и предпочел спастись бегством. Уничтожить тварь можно только мечем, омытым кровью семи человек. Тогда монстр орудовал в одиночку и был смертельно опасен, умен и коварен, сейчас их было двое, а это означало катастрофу.
  Нож, слегка вращаясь, рассекает пространство по направлению к черному псу, увлеченному добычей, он еще слишком далеко, когда до твари доходит, что кровь иллюзорна и поддельное тепло, уходящее из растерзанного тела лишь магический обман. Пес успевает отскочить в сторону и нож бесполезной железкой втыкается в деревянную доску пола. Судя по отсутствию конвульсий туловища, невидимка так же оставил бессмысленное обмусоливание обманки.
  Рука Тиена дернулась в рефлекторном жесте, для выброса заклинания. Маг досадливо поморщился. Самый лучший вариант убежать, но для начала убедиться, что Веста пришла к тому же выводу. Она должна понимать, что как только твари выйдут за периметр, они перестанут быть медлительными увальнями, нужно пользоваться небольшим преимуществом, созданным замедлением и бежать.
  Ей определенно надоело жить. Тиен увидел едва заметное движение в темноте, похоже, она вошла в зону замедления. "Зачем?!"
  Тонкая светящаяся нитка магического лассо заструилась, прояснив действия Весты. Для захвата ей нужно было сократить расстояние. Петля аркана взвилась и опустилась, стягиваясь вокруг черного пса. Тварь взвизгнула и, дернувшись, сорвала девушку с места, сослужив добрую службу. Удар второго, невидимого монстра прошел вскользь, лишь оставив царапины на кожаной куртке.
  Она выбросила вторую руку. Удар магической плети прошел вхолостую, хитрая тварь сменила место дислокации. Секундное промедление и черный пес уже почти вывернулся из удерживающей петли, намеревался кинуться в атаку. Неплохой план, рассчитанный на одного монстра, сыпался на глазах. Пришло время вмешаться. Коротко выдохнув, Тиен, повторяя про себя как заклинание: "Магия не главное, сила не важна" - вошел в гущу событий, замедлившись со всеми.
   Серебряная струн удавкой стянула шею пса, заставив отказаться от броска на девушку.
  - Намочи невидимку, - выкрикнул Тиен, уворачиваясь от зубов разгневанной твари, маг перекинул струну через потолочную балку и подвесил пса.
  Девушка, может, и удивилась неожиданному появлению союзника, но отвлекаться на прояснения ситуации не стала, чем несказанно порадовала. Она подпрыгнула, одновременно вращаясь вокруг своей оси, руки чуть расставлены. Во все стороны полетели крупные капли воды.
  Черный пес дергался, обрызгивая слюной, струна врезалась в руку.
  - Левый угол от окна, - коротко сообщил Тиен.
  Вода, попадая на кожу невидимки, обволакивала, делая его видимым. Тварь кинулась на девушку, но была остановлена ударом ледяных иголок выпушенных из ладони. Попытавшись воспользоваться моментом, Веста прыгнула в сторону ножа торчащего в полу, но еле успела одернуть руку, иначе саблеобразные клыки перерубили бы ее запястье. Чудище не давало шанса подойти к оружию.
  Его нужно отвлечь. Все силы Тиена уходили на удержание пса в подвешенном состоянии, а отсутствие магии ограничивало в возможностях. "Магия не главное, сила не важна. Думай! Чего боится хогуй?"
  - Намо Ратнатрая Я, - нараспев начал Тиен. - Намо Арья Авалокитешвара Я, - пес заскулил, прижав уши. - Бодхисатва Я, Махасаттва, - секундного замешательства полупрозрачного монстра хватило Весте, что бы завладеть ножом. - Я, Махакар...Махакркр...Мах... - маг запнулся, дальше слова древнего манускрипта он не помнил. Почувствовав слабину, черный пес дернулся с еще большим остервенением, чуть не вырвавшись. Обозленный невидимка, решил избавиться, для начала от чрезмерно умного мага. Тиен видел как, гибкое могучее тело, переливаясь полупрозрачными мышцами, в мощном прыжке понеслось на него, раскрывая пасть для смертельного укуса. Он замер, продолжая удерживать пса, понимая, что ничего сделать, не сможет.
  - Махакаруника Я Ом Сарва Абхаях Сундхас Я, - показавшийся незнакомым, женский голос прервал уверенный прыжок твари. Монстра свело судорогой, он упал, не долетев считанные сантиметры до Тиена. Удар ножа в невидимое сердце прекратил его конвульсии. - Намо Сукритвемама Арья Авалотешвара Гарбах, - еще один удар ножа прервал скулеж собаки.
  Из тварей утекала жизнь, вместе с ней уходили звериные черты. На замусоренном полу аварийного дома лежали: толстеньки лысоватый политик и его худощавый носатый водитель.
  - Эх, ты недоучка, - девушка отерла окровавленный нож об одежду водителя и сунула за пояс, довольно улыбаясь. - Даже текст Сутры до конца выучить не смог, - веселое подтрунивание вместо благодарности, очень для нее типичное проявление эмоций.
  - Ты о ней вообще не вспомнила, - как всегда после боя сердце колошматило, подстегиваемое адреналином.
  - Я понятия не имела, что хогуи боятся прочтения Сутры, - не стала отпираться Веста. - Зато ты оценил мой меч? - она похлопала по боку, на котором под курткой скрывался нож, я вчера его на станции переливании крови помыла в донорских подачках, - в ней тоже гулял адреналин, развязав язык.
  - Здорово, - похвалил Тиен. - Значит, ты наврала, что не знаешь, с кем предстоит иметь дело? - он наклонился, обыскав карманы оборотней, разжился пачкой зеленых банкнот.
  - Ты лгал, что ничего не видишь, я тоже кое-что утаила, - девушка бесцеремонно выдернула у мага из рук деньги, отсчитав, половину вернула. - По-честному, - то ли о деньгах, то ли о вранье сказала она. - Вот с количеством тварей у меня вышел промах. Давай спрячем трупы и сваливаем отсюда.
  Они запихали два тела в оставленный прошлыми обитателями стальной короб. Из-за этого короба, некогда бывшего сейфом для оружия, Веста устроила засаду именно на третьем этаже.
  Маги вышли из подъезда и натолкнулись на новую проблему: черную, блестящую, на мощных шиповатых колесах, с тонированными стеклами.
  - Этот, чертов тарантас, как сигнальный огонь, - Веста со злостью пнула колесо. - "Ищите здесь!"
  Тиен дернул за ручку, дверца бесшумно открылась, в замке зажигания болтались ключи.
  - Как насчет поездки за город? - маг сделал приглашающий жест.
  - Отличная идея! - Веста язвительно скривилась, выставив большие пальцы на обеих руках. - Давай еще для полной остроты ощущений запихаем трупы в багажник.
  - Неплохой вариант, - вполне серьезно согласился Тиен. - Вывезем их и проследим за превращением.
  - Ты вообще знаешь такое слово "сарказм", идиот! - Веста сама не заметила, как завелась с пол оборота, спокойствие Тиена сбивало ее с толку, заставляя самой терять контроль. - Ни один из нас не умеет водить! И учиться на краденой машине у меня нет никакого желания.
  - Хорошо, как хочешь, - коротко кивнул Тиен и направился обратно в дом. - Подержи еще немного временную завесу, чтобы никто не видел, как я трупы выношу, и можешь уходить.
  - Сумасшедший, - проворчала девушка в спину мага, подпитывая завесу статиса времени. Для случайных зрителей, вдруг решивших выглянуть в окно или заглянуть с улицы, двор выглядел так, как полчаса назад - пустым.
  В два захода Тиен перенес тела и сгрузил во вместительный багажник, будто специально предназначенный для перевозки подобных грузов.
  Тиен вынул из кармана солнечные очки, надев их сел в салон и внимательно рассмотрел панель. Огромное количество примочек, отсутствующие в машине Рика. Так, для начала повернуть ключ зажигания. Машина заурчала и одновременно запиликала, мигая перечеркнутым креслом, требуя пристегнуться. Тиен подчинился. Открылась дверь со стороны пассажира и Веста села, с вызовом посмотрев, ожидая острот в свой адрес. Но дождалась лишь довольной улыбки и беглого взгляда. Найдя знакомый знак, Тиен нажал на кнопку, включая фары.
  - Боятся нам нечего, - заговорил Тиен, успокаивая скорее себя. - Никто нас на этой машине с крутыми номерами не остановит.
  - Ну, да. Если охрана уже не подняла панику по поводу исчезновения большого босса, - Подлила дегтя в мед Веста.
  - Ты можешь не ехать, - тут же предложил маг.
  - Отпустить тебя, недоучка, одного? Чтобы ты все испортил и растерял упырей? Нет уж, я предпочитаю держать все под контролем, - Веста пристегнулась и с недовольно поджатыми губами уставилась вперед, всем видом показывая, что дебаты окончены.
  - Тогда поехали, я еще в образе собаки присмотрел в ближайшем пригороде замечательное злачное место, - Тиен, переключил ручку автоматической коробки передачи на движение прямо и нажал педаль газа. Машина плавно тронулась.
  Пару недель назад Рик со скрипом после уговоров, дал разок объехать на своей машине вокруг района. По завершении поездки долго плевался и наконец, всучив тонкую книжку "Правила Дорожного Движения", сказал, чтобы Тиен обходил его малышку за километр пока не выучит правила от корки до корки.
  Практиковавшийся аж целых пятнадцать минут в вождении и выучивший две трети правил, маг вырулил со двора на чужой машине с двумя трупами в багажнике. Скука? Ею уже и не пахло!
  
  ***
  
  - Представляешь, черные щеглы живут до 20 лет!
  - Рик, скажи, как ты умудряешься начать читать в интернете про орден тамплиеров, а через пятнадцать минут я слышу от тебя о черном щегле?
  - Мистика, - маг сделал плавное круговое движение руками, загадочно вытаращив глаза. Он устало откинулся на спинку стула. - Я тупая безмозглая бестолочь, я ни черта не могу расшифровать, - простонал он.
  - Ага, - согласилась я, перелистывая пожелтевшую страницу альбома с рисунками всевозможной нечисти, лежа на диване.
  - Нет, - обижено заныл Рик. - Ты должна была ответить, что это не так, я умный и скоро все разгадаю.
  Я отложила альбом.
  - Постой, сейчас исправлюсь,- я встала, и секунды три смотрела на свои носки, выдохнула и придала себе серьезный вид. - Ты острый, мозговитый и толковый, - Не выдержала и улыбнулась.
  - Так лучше, но все равно ты злая.
  Я подошла и, сев к нему на колени, обняла за шею.
  - Уже лучше, - довольно замурлыкал Рик. Его руки заскользили по моей спине.
  - Ты устал, отложи все в сторону, отдохни немного и все получится, - проворковала я ему на ушко.
  И тут в дверь позвонили.
  - Я все думал, что будет телефонный звонок или дверной, - Рик печально рассмеялся, руки опали, а я, чмокнув его в веселящиеся губы, пошла открывать.
  На пороге, кутаясь в толстенный старый свитер, стоял Сергей. На его раскрасневшемся лице, ярко выделялись бледные губы. Сергей подрагивал и выглядел отвратительно.
  - Привет, - постукивая от озноба зубами, поздоровался бывший одноклассник. - У тебя аспирина случайно нет, а то я приболел? - крупная дрожь, конвульсией прошла по его телу и закончилась передергиванием плеч.
  - Тебе, по-моему, не аспирин нужен, а скорая. Заходи, я сейчас поищу, - я раскрыла дверь шире, пропуская больного внутрь.
  Сергей сделал шаг, но будто ударившись о невидимую стену, находящуюся под электрическим напряжением, как подкошенный свалился на пороге моей квартиры.
  - Рик! - заорала я, склоняясь к Сергею.
  - Что? - возник за спиной любимый. - Хм, очередной поклонник у твоих ног.
  - Он пришел весь насквозь больной, за аспирином, я предложила войти, а он свалился, - я оттянула ворот свитера и нащупала пульсирующую вену, - в обморок.
  - Не трогай его! - Рик подхватив меня подмышки, бесцеремонно оттащил от тела в квартиру.
  - Надеюсь, твоему поведению есть логичное объяснение, - я переводила растерянный взгляд с Рика, на находящегося в бессознательном состоянии Сергея.
  - Он не смог войти в квартиру, значит, начала доминировать животная натура, - Рик неотрывно следил за телом Сергея, чего-то ожидая. - Его принудили к обращению.
  - Так сделай что-нибудь! Ему же плохо!
  - Остановить процесс нельзя, он или обратится, или умрет. Так что я могу его только убить. Но такой ответ, я так понимаю, тебя не устроит.
  Сергей зашевелился и открыл глаза, сосуды полопались, его белки стали красными.
  - Чего-то мне совсем хреново, - держась за голову, он попытался встать, но не смог, тяжело плюхнувшись обратно на бетонный пол.
  Я дернулась, но маг крепко сжал мое плечо. Умом я понимала, что Рик не пускает меня и не помогает сам Сергею не из садизма, но смотреть как на твоих глазах мучается человек, пусть даже и оборотень, который совершенно не понимает, что с ним происходит, было невыносимо.
  - Мы не можем его бросить умирать на пороге, - я с мольбой уставилась на мага, надеясь, что он что-нибудь придумает.
  - Я об этом еще пожалею, - Рик посмотрев на меня, покачал головой.
  Движением ноги отодвинул коврик с порога, затем потянулся и вытащил из-под дверного наличника маленький мешочек. - Иди, подстели на пол, что-нибудь ненужное, - он переступил порог и наклонился, помогая участковому подняться.
  Я облегченно вздохнула, поспешив в комнату, кинула на пол одеяло.
  - Если ты меня покусаешь, я тебя достану с того света, - пригрозил Рик, висящему на нем Сергею, и сгрузил его на пол.
  - Я больной, но не на голову, - Сергей удивленно посмотрел на мага, но тут же схватился за живот, скрутившись от боли, застонал и ему стало не до странных фраз окружающих, лоб покрылся испариной.
  - Не подходи близко, - предупредил меня маг и присел рядом с Сергеем. - К тебе приходил сегодня мужик, лет пятидесяти, темные волосы, зеленые глаза, - Рик не спрашивал, он утверждал. - Он что-нибудь просил передать?
  - Откуда ты знаешь? - одноклассник свернулся в позе эмбриона на полу, оставив попытки сесть. Любое движение причиняло боль, и было чревато новым приступом судорог.
  - Что он сказал? - Рик настойчиво повторил свой вопрос.
  - Много, - Сережа тяжело и часто задышал. - Он пришел попросить помочь с регистрацией. Не знаю, как вышло, но он рассказал, что знает и тебя и Настю. Он о вас тепло отзывался. Потом мне стало нехорошо, мужик предположил, что я заболеваю и мне нужно отдохнуть. Он засобирался, напоследок, просил передавать вам привет. Сказал, что если мне станет хуже, то у Насти, наверняка, найдется для меня лекарство.
  - Это все?
  - Не уверен, что слышал это на самом деле, меня на тот момент совсем развезло, - Сергея перестал сотрясать озноб, он немного расслабился, растекаясь по полу. И без того красные щеки стали пылать еще сильнее. - Какая-то туфта о том, что он был деликатен до этого и предпочел бы ограничиться дружескими укусами, но вы его вынуждаете к адекватным ответным действиям. Сказал, что я это первое и последнее предупреждение для вас одуматься, - Сергей закрыл глаза и затих.
  - Ты случайно не отсылала Тельфаизу в СИЗО просроченных сухарей? - Рик поднялся и сел рядом со мной на диван. - И я нет, - ответил он сам, видя мое напряженное состояние и полное нежелание поддерживать его шуточки в подобный момент. Рик вытащил из заднего кармана джинсов телефон и секунду подумав, нажал кнопку вызова. - Привет, Тиен. Как самочувствие? - лилейным голосом начал маг. - Дома сидишь? Скучаешь? - маг преувеличенно сочувственно растягивал слова. - А чего не открываешь? Я вот заехал в гости, стою, трезвоню минут десять, переживаю, аж изжога разыгралась, - он недовольно скривился и закатил глаза, показывая свое отношение к тому, что ему отвечал Тиен. Прикрыл ладонью динамик телефона и прокомментировал мне. - Говорит за хлебом вышел, - убрал руку и вновь сдобным голосом продолжил. - Значит, жду тебя через час вместе с хлебушком. Да мне наплевать, что за час не успеешь, раз успели Тельфаизу отдавить все любимые мозоли, будьте любезны разгрести за собой последствия, - сказал, как отрезал и отключился.
  Сергей лежал на полу, иногда вздрагивая, но глаза больше не открывал.
  - Он весь горит. Может его накрыть? Или и вправду жаропонижающее дать? - я удивилась, как спокойно звучит мой голос.
  - Не поможет.
  - И что, будем вот так сидеть, смотреть как он умирает?
  Еще одна смерть на моем пути. Сколько их еще будет? Миллион, миллиард? Один мир или два, а может сразу все разом? Сколько их там вообще?
  - Жезл производит грандиозный отсев. Он дает обратиться только относительно слабым тварям. Например, таким, как арахна, - вместо ответа начал читать мне лекцию Рик.
  - Да уж, слабая тварь на убийство которой Тиен истратил весь свой потенциал, да еще и ослеп, - вяло прокомментировала я, так как Рик ждал от меня какого-то ответа.
  По еле заметному недовольному мотку головой, я поняла, что с ответом не угадала, от меня ждали чего-то другого, но думать не хотелось. Я смотрела на Сергея и старалась найти в себе силы отгородиться от всего происходящего.
  - Сергей не может обратиться, даже после инициации колдуна, а это значит, что перед нами очень сильный, опасный монстр, обладающий большим потенциалом.
  - Сильный и опасный, - эхом повторила я, согласно кивая. Обхватив себя за плечи, непроизвольно поежилась, несмотря на то, что в комнате не было холодно.
  Маг замолчал, мы некоторое время сидели в тишине, глядя на распластавшегося неподвижного Сергея. То, что он жив, выдавало лишь частое прерывистое дыхание. Сережа задрожал и вновь согнулся пополам, застонав. Я дернулась и отвернулась, уткнувшись в плечо Рика.
  Маг, отстранив меня, посмотрел прямо в глаза и четко выговорил:
  - Я тебе обещал, что все будет хорошо, значит, все будет хорошо.
  Я согласно кивнула, подтверждая, что верю ему.
  - Ну, что посмотрим, какую зверюшку нам под дверь подбросил добрый дядя колдун, - Рик озорно улыбнулся, поднявшись с дивана отправился на кухню греметь дверцами шкафчиков. Вскоре, вернулся, притащив: банку с солью, сахар, перец, воду, две серебряные вилки (одну из которых вручил мне со словами: "Покажешь ему, вдруг испугается и сам воткнет себе в сердце") и три, спрятанные мною на черный день, шоколадные конфеты. Конфеты он съел, пока с задумчивым видом разглядывал сгруженные на диван припасы и размышлял, как лучше воспользоваться подручным оружием.
  Вокруг Сергея был сделан круг из соли, с поперечными штрихами из сахара. Раствор из перца и воды был набрызган по углам комнаты.
  - Может тебе стоит сходить погулять? - предложил Рик. - Это они потом в грациозном сальто, элегантно меняют личину, а первое обращение жутко страшное.
  - Кто тебе, в таком случае, нашатырь принесет, если вдруг ты от страха в обморок брякнешься?
  - Об этом я как-то не подумал, - Рик задумчиво свел брови, улыбаясь одними глазами. - Раз организационные вопросы решены, зрители все на своих местах, приступим к представлению, - маг скрестил пальцы и вытянул руки разминая. - Эрмальтус! - его ладонь прочертила в воздухе знак бесконечности, оставляя золотистый след. Из центра перевернутой восьмерки вырвался луч, ударивший в грудь Сергея. Рик отступил и сел рядом со мной. Знак, висящий в воздухе, растаял, одноклассник продолжил лежать, ничего не происходило.
  - У тебя ничего не вышло? - напряженно прошептала я.
  - Наберись терпения, - прошептал в ответ Рик. - Шоу только начинается. Эх, жаль, попкорна нет, - уже в полный голос закончил маг.
  - Дурак. - Я хлопнула его по руке, за неуместный юмор.
  Тело Сергея изогнулось.
  Умышленно маг вел себя столь беззаботно, или действительно не испытывал никакой тревоги и страха перед происходящим, не знаю, но благодаря его поведению я смогла абстрагироваться и воспринимать разворачивающееся мерзкое зрелище, как что-то нереальное, ненастоящее, будто в кино, происходящее с вымышленными персонажами, а не со мной.
  На протяжении последующего часа Сергея трясло и корежило. Его кости ломались, выгибаясь на манер суставов животных. Сначала начали расти зубы, разрывая и меняя человеческую челюсть. Только после этого изменилась форма черепа. Под конец клочками стала облезать кожа, обнажая мышечный корсет. Приглушенные стоны боли и страдания рвались из груди существа некогда бывшего моим одноклассником. Тонкая склизкая пленка покрыла все его тело, она уплотнялась, распадаясь на короткие ворсинки черного и песочного цветов. На полу моей комнаты сидел крупный ягуар с необычайно длинными клыками. Он смотрел на нас человеческими, карими глазами, последняя метаморфоза растворила их, растянув зрачок в вертикальную линию, а цвет разбавив до терракотового.
  - Теперь я понимаю, почему ты всегда смеешься над фильмами ужасов, - я стоически выдержала зрелище. Не знаю зачем, но для меня было важно увидеть все это и стать чуть сильнее.
  - Ошибаешься. Я всегда смеюсь и много говорю, когда мне страшно. Это нервное.
  Ягуар интенсивно начал скрестись когтистыми лапами, пытаясь сделать подкоп, но кажущаяся хрупкой, преграда из соли и сахара не пускала его из круга.
  - Он нас понимает? - я помахала рукой зверю. - Сережа, привет.
  - Понимает. Да ведь парень?
  Ягуар перестал скрести, сел и, подняв лапу, поводил ее в воздухе, показывая на невидимое препятствие.
  - Даже не проси, - Рик отрицательно перечеркнул рукой. - Я с одним таким как ты уже встречался, он мне знатно спину расписал. Только на том свете и залечили. Больше не хочу.
  - Что дальше? - спросила я, но ответа получить не успела.
  Раздался звонок в дверь, Рик пошел открывать, не доверив мне столь ответственное дело.
  - Какие умнички, а говорили за час не успеете, - Рик нежно поприветствовал прибывших Тиена и Весту.
  - Что случилось? - Тиен пропустил издевки мимо ушей.
  - Вы мне скажите, - Рик привалился к дверному косяку, не давая пройти и заставляя магов топтаться в коридоре.
  - Хватит паясничать! - огрызнулась Веста. - Говори уже, что за проблемы.
  - Смотрю у одного глаза прорезались, у другой зубки.,- Чересчур по-доброму мягко, констатировал Рик. - Дождусь ли, когда совесть проснется.
  - Все ясно, - голос Тиена удалился. - Когда нарезвишься, и наконец, решишь рассказать, что случилось, ищи меня на кухне. Чаю пока попью.
  - Тельфаиз заделался альтруистом, пристраивает бесхозных котят, - сообщил Рик, перестав, упражняется в остроумии, и вошел в комнату, освобождая проход. - Вот одного нам под дверь подбросил. Говорит мы злые, а забота о братьях наших меньших сделает нас мягче и добрее.
  Первой вошла Веста и как вкопанная встала, уставившись на сидящего в кругу соли ягуара.
  - Балам?! - Тиену изменила его хваленая выдержка, он ошарашено вытаращился на чудо-кошку.
  - Он же обалдеть какой мощный зверь, как его колдун смог обратить?! - Веста справилась с шоком, подошла к краю соляного круга и присев на один уровень с оборотнем, с интересом и восхищением его разглядывала. Серега отвечал ей тем же. Тиен повернулся и с подозрением посмотрел на Рика, ожидая от него ответа на поставленный вопрос. Рик неопределенно пожал плечами.
  - Подкаблучник, - негромко высказался Тиен, сделав выводы о том, что здесь произошло.
  Рик повернулся, посмотрел на меня, затем на мои ноги.
  - Неа. Подтапочник, - еле слышно согласился он с обвинениями друга в свой адрес. Затем сел рядом со мной и потребовал рассказать, чем маги так взволновали Тельфаиза, что колдун раздобрился на подарок.
  Отчет о невероятных приключениях магов в подворотнях Петербурга и путешествии на краденой машине с двумя трупами занял много времени. Город накрыла глубокая ночь.
  - Второго могли спокойно сжигать, - зевая, заключил Рик. - Из него выйдет дикий бесполезный упырь, только клейменный имеет установку на убийство хозяина.
  - Перерождаются они сутки, завтра приедем и прикончим одного, а второго направим на вольные хлеба, - согласился Тиен, заразившись зевотой.
  - Он не кинется убивать по пути к Тельфаизу всех подряд? - решила уточнить я, потирая слипающиеся глаза.
  - Я прослежу, чтобы живность не бродила, а сразу шла мстить бывшему, - успокоил меня Рик.
  - Упырь мой проект и я его доведу до конца. Не лезь! - подала голос Веста. - Ты лучше скажи, чего мы так долго держим котенка взаперти и в живых?
  На ее словах, до этого спокойно лежавший ягуар, подскочил на четыре лапы. Его хищный взгляд заскользил с одного на другого из присутствующих в комнате.
  - Заведешь свое домашнее животное и будешь ему кровь пускать, - Рик лениво потянулся. - Я своего намерен отпустить и научить тапочки приносить.
  - Тапочки собаки приносят, - равнодушно уточнил Тиен.
  - Плевать, - махнул рукой Рик. - Значит, будет мышей ловить.
  - Шайка идиотов. Оставлять в живых Балама?! - Веста скривилась. - Вы знаете, на что эта тварь способна?!
  На этих словах Сергей обнажил белоснежные клыки и зашипел.
  - Давай, солнышко, расскажи ему, как он может тебя убить, - Рик ухмылялся своей излюбленной улыбкой. - Он у нас новенький еще не все свои возможности знает. Просвещай!
  - Может, вы ему повесите бантик на шею и в подарочной упаковке вернете Тельфаизу? Его предыдущий питомиц - хогуй, которого мы убили, безобидный одуванчик по сравнению с этим монстром.
  И опять гневное кошачье шипение в ответ на тираду девушки.
  - Тиен, напомни, как одним словом сказать, когда наплевать на мнение кого-либо? - с серьезным видом обратился Рик к другу. - Вспомнил! - он перевел взгляд на Весту. - Мне наплевать, родная.
  Обстановка накалялась и я посчитала за лучшее вмешаться.
  - Брейк. Оба, - я встала и строго посмотрела поочередно на Рика и Весту. - В моем доме ругаться и злиться можно только мне! - я остановила свой взгляд на Весте и как можно спокойно попыталась ей объяснить реальную обстановку дел. - Веста, этот зверь мой одноклассник Сергей. Он жил со мной в одном дворе, ходил в одну школу и сидел за одной партой. Все это время был абсолютно нормальным человеком и если бы не колдун, возможно, никогда и не узнал бы, что он оборотень. Он не стал преступником, а пошел защищать родину. Посмотри на него, он не похож на монстров вашего мира, на нем нет трупного гниения или других уродств указывающих на отсутствие баланса сущностей, - в комнате стояла гробовая тишина и четыре пары глаз внимательно уставились на меня, я на секунду стушевалась от столь пристального внимания и, собравшись, поспешила закончить свой спич. - Его нельзя убивать. Вы умные опытные профессионалы, лучше придумайте, как ему помочь и оградить от влияния колдуна и от убийств.
  Веста оглядела комнату, подойдя к шкафу, молча начала выдвигать ящички. Я удивленно посмотрела на Рика, но тот отрицательно мотнул головой, пожав плечами, Тиен, тоже с интересом следил за ее действиями, не понимая, что происходит. Наконец девушка нашла, то, что искала - шкатулку с нитками. Она взяла первую попавшуюся катушку и отмотала сантиметров сорок. Связав оба конца, зашептала непонятные слова, нитка вспыхнула голубым светом и стала твердой как стальная проволока.
  - Держи, - она протянула тонкий обруч Рику. - Ты ведь поэтому до сих пор не сказал, чтобы я убиралась или, что ты меня вообще не звал.
  Рик насторожено глядя, молча забрал затвердевшую нитку.
  - Пожалуйста. Не за что, - Веста склонилась в шутливом поклоне. - Обращайся еще, братишка, если понадобится помощь, - сопровождаемая нашими озадаченными взглядами девушка вышла в прихожую, не надевая, снятую с вешалки куртку вышла, аккуратно прикрыв дверь.
  - Что это было? - озвучила я вопрос, витавший в воздухе.
  - Аттракцион "я умная и добрая", - ответил Рик. - Тиен, ее по голове сегодня никто не бил?
  - Чего ты ее достаешь? - Тиен, в разрез со своим обычным поведением, не поддержал. - Она же, как лучше хотела, в том числе лучше и для тебя. Живой Балам под боком - это безумие. А ты сразу в штыки и хамить. Вместо того, чтобы объяснить, что задумал и попросить ошейник, - Тиен своим наездом окончательно выбил Рика из колеи, потому что ему, на моей памяти впервые в жизни не нашлось что сказать и он молча, со взглядом сумасшедшего следил, за тем как друг встает и уходит. - Я тут без магии бесполезен, так что, я пошел, завтра позвони, можем вместе съездить упырей проведать. Настен, пока, - Тиен махнул рукой и вышел, хлопнув дверью.
  - Пока, - растеряно попрощалась я.
  Маг повернулся ко мне и настороженно посмотрел.
  - Ты тоже сейчас что-нибудь мне выскажешь, хлопнув дверью, умчишься в ночь?
  - Нет. Это же моя квартира, я отсюда никуда уходить не собираюсь. Но если ты немедленно не объяснишь, что за проволоку сделала Веста и в чем твой план, то в ночь помчишься ты.
  - После всего произошедшего, я сбит с толку и сломлен, готов отвечать на вопросы и пускаться в пространные объяснения, - Рик покорно склонил голову. - Сергей - оборотень огненной стихии, от обращения его можно удержать амулетом воды, - Рик потряс обручем сделанным Вестой и, поднявшись, подошел к Сергею, дальше он говорил с ним. - Сейчас я уберу первый уровень защиты, ты сможешь обратиться в человека, - Сергей басовито мяукнул в ответ, в этом звуке явно слышались вопросительные нотки. - Кошмар, что я делаю? Учу оборотня обращаться, - тяжело вздохнув, он продолжил. - Ты сделаешь кувырок назад, главное начать, дальше тело само все закончит. Понял? - вновь тихий мявк. - Далее, ты добровольно надеваешь ошейник, и произносишь слова добровольной клятвы, - он особо выделил оба слова "добровольно". - После этого ты становишься моим данником, - ответом магу было разгневанное шипение ягуара. - Обещаю, что не буду заставлять приносить тапочки.
  - Рик, не издевайся, - я подошла и опустилась напротив ягуара, так, чтобы наши глаза были на одном уровне. - Сережа, если ты останешься свободным, то тебя насильно подчинит колдун, - опять рык и шипение в ответ.
  - Все, мне надоело. Хватит с меня на сегодня добрых поступков и деликатности, - Рик прошелся вдоль круга и стер штрихи сахара. - Валяй, обращайся в человека. Дальше мне плевать, если не надеваешь ошейник, я тебя убиваю.
  - Рик!
  - Чего я за свою жизнь только не делал странного, но уговаривать нечисть на что-либо, тем более ради ее блага, это перебор даже для меня.
  - Не называй его нечисть, - я стала между магом и Сергеем и почувствовала себя моськой, лающей на слона. - Ты никого убивать не будешь.
  - Ещё какая нечисть и ещё как буду. Даже рука не дрогнет, - Рик как всегда говорил гадости спокойно и с улыбочкой на лице. - Я ему весь расклад дал? У него мозгов оценить мое благодушие не хватило? Мне безмозглый, невероятно сильный монстр за спиной ни к чему. Колдун пальцами щелкнет, он прибежит, перегрызет нам глотки. Уволь, я не самоубийца.
  Я разгневано сопела и не могла придумать ни достойных аргументов, ни угроз.
  - Давай свой ошейник, - раздалось у меня за спиной.
  Кривая ухмылочка Рика перетекла в довольную улыбку, он кинул Сергею обруч.
  - Что там за клятву нужно говорить, - недовольно буркнул Сережа, надев ошейник.
  - Эго спонте конвениюнт ад суббминтере эд Родерик эт сибе, - делая одолжение, выговорил Рик слова заклинания, а Сергей повторил их с интонациями обреченного на повешенье. Проволока на его шее вспыхнула и исчезла, оставив тонкую красную полоску на шее.
  - Тадам! Все живы и счастливы, - заключил Рик, ногой разрывая целостность соляного круга. - Прошу, месье неофит на выход.
  Серега вышел из круга и с потерянным видом застыл на месте.
  - Выпить есть? - не выходя из прострации, поинтересовался он.
  Где-то в холодильнике должна стоять маленькая бутылочка водки, куплена по случаю моей весенней ангины, для приготовления компрессов, чуть меньше года назад.
  - Есть. Идем на кухню, - скомандовала я.
  Я достала из холодильника ополовиненную бутылку, попыталась вспомнить есть ли у меня в хозяйстве хоть одна стопка. Пока соображала, Серега отвинтил крышку и влил в себя содержимое залпом, даже не поморщившись. После этого его взгляд начал приобретать осмысленность.
  - Я оборотень? - с несчастным видом спросил он у Рика.
  - Да.
  - А ты кто?
  - Не оборотень, - ушел от ответа маг.
  - Я теперь буду терять контроль над собой и выть на луну?
  - Выть вряд ли, но если очень хочешь, можешь на нее мяукать, - обнадежил добрый Рик. - Насчет потери контроля миф и бредни.
  - Больше нет? - Сережа с тоской смотрел на пустую бутылку, потом на меня.
  - Нет, - я отрицательно мотнула головой.
  - Что означает эта дрянь на моей шее? - Сергей обреченно опустился на стул. - Я теперь вроде как твоя шестерка?
  - Ээээ, нет, - неохотно выдавил из себя Рик и сел напротив Сергея. Я осталась стоять, прислонившись к стене. - Управлять оборотнем может только колдун. Ну, так по-настоящему с грозными приказами ударами хлыста и раздачей пряников. Вот чтобы никакой такой деятель на тебя ошейничек нацепить не мог, я, вроде как, застолбил место.
  - Не могу поверить! Оборотни, колдуны! Неужели это все по-настоящему?! - Сережа схватился за пустую бутылку, нервно покрутив ее в руках, поставил на место. - Как мне со всем этим жить дальше? Что мне делать?
  - Ничего, - Рик развел руками. - Живи как жил. Ошейник не даст тебе свободно обращаться, по сути, для тебя ничего не изменится. Пей побольше успокоительного, сдай в ломбард все серебро, какое есть в доме, заведи психоаналитика и обсуждай с ним все случаи вспышек гнева.
  - Может мне это снится? - в Серегиных глазах забрезжила надежда. - Я сейчас встану и пойду домой лягу спать, а на утро посмеюсь над бредовым сном.
  Рик одобрительно кивнул и указал на дверь.
  - Точно, точно, точно, - Серега поспешил на выход. - Это всего лишь сон. Дурной сон, - он потянул за дверную ручку, и обернулся. - Пока ребят, увидимся наяву, - огонек безумства в его глазах мне совсем не понравился.
  - Внушил бы ты ему, что ли что-нибудь, - предложила я Рику. - Не ровен час съедет с катушек от всего этого.
  - Ты же не съехала.
  - Как это не съехала?! Как по-другому объяснить, то, что я встречаюсь с тобой?
  - Я это объясняю своим невероятным везением и неземным обаянием, - маг изобразил искусственную голливудскую улыбку, от которой я поморщилась.
  - Нет, - я была категорична. - Всему виной недостача шестеренок в моей голове.
  
  ***
  
  Зима пришла строго по календарю, припозднившись всего на один день. Она одержала безоговорочно победу над осенью в перетягивании столбика термометра. Второго декабря повалил настоящий полноценный снег, крупными рваными хлопьями укрывший осеннюю серость.
  Дотрагиваться до холодного металла двери бункера было неприятно. Веста повернула против часовой стрелки запорный механизм. Он заржавел и поддавался с трудом, пришлось навалиться всей массой.
  Внутри пахло сыростью и крысами. То ли к радости, то ли к огорчению все ловушки были на месте и пусты. Тельфаиз не пришел за своей зверюшкой. На том месте, где вчера сгрузили тела, лежало два плесневелых сугроба. От легкого сквозняка мохнатые серовато-белые одеяла покачнулись, явив на мгновение два тела с серой кожей, покрытой сеточкой вздутых вен.
  - Так, ты нам не интересен, - Веста щелкнула зажигалкой, один из недообращенных упырей вспыхнул как сухая ветка. Дым, смешиваясь с подвальными запахами, взлетел под потолок и через отверстие зазмеился по вентиляционной трубе вверх. - А тебя, красавчик, жду для романтической прогулки, - она сжала пальцы в кулак и резко их расправила, голубой туман заклубился вокруг кокона, ускоряя рост пушистого ворса. Достигнув своего максимального размера плесень начала скукоживаться, чернеть и твердеть. По кожуре, вдоль центральной оси человеческого тела пошла трещина, она распалась на две части, обнаружив лысоватого толстяка, отличающегося от себя живого только неестественно красным лицом, как у гипертоника и вторым рядом острых зубов, которые он немедля продемонстрировал в хищном оскале.
  - Ну-ну, малыш, не растрачивай свою агрессию по пустякам, - не дожидаясь пока тварь, будет способна на что-то большее, чем рычание, девушка защелкнула на нем ошейник. Упырь присмирел и смотрел тупыми преданными глазами. - Встань, - приказала Веста, тварь безоговорочно подчинилась. - Следуй за мной, - девушка отдавала четкие короткие распоряжения, которые только и могло понять низшее, безмозглое создание пантеона нечисти со слабыми зачатками разума, руководствующееся лишь инстинктами.
  Веста не знала, когда детская ревность переросла в желание кому-то что-то доказать. Затянувшееся на всю жизнь соревнование, как она изначально считала, с младшим братом, неосознанное желание его обойти. Но в итоге вышло, что соревновалась она сама с собой, Рика не задевали и не радовали, ни ее поражения, ни ее победы. Ему было все равно, он ни в какие соревнования втягиваться не собирался. Глупо и парадоксально, всю жизнь ненавидела и одновременно сама же своими руками сделала из него мерило успешности, возведя на пьедестал.
  Когда всю жизнь прожил по одному принципу, даже осознав его ошибочность, не так просто найти новые ориентиры и перестроиться, поэтому Веста пришла на место схрона упырей раньше. Ускорив процесс перерождения, решила сама завершить начатое, натравив монстра на Тельфаиза. В паре километров, на обочине дороги, ее ожидала машина. Водитель, находящийся под внушением, готов был отвезти ее с упырем на рандеву к колдуну.
  Веста выпустила тварь первой из бункера, в воздухе витал смутно знакомый запах, заставивший насторожится. Девушка дернула носом, пытаясь вспомнить, где она встречалась с этим ароматом, пробуждающим тревогу, но ей так и ничего и не пришло в голову. Она покинула убежище, навалившись всем телом, заперла дверь бункера. Упырь покорно ожидал ее на поверхности. Мох, покрывающий бетонные ступени лестницы упруго пружинил под ногами девушки. Запах? Она сделала еще один шаг и, вспомнив, отпрянула обратно, но было поздно. Удушающий магический захват парализовал ее, оставляя возможность, только для неглубокого дыхания. Она услышала шаги и увидела, как упырь, повернувшись на звук, кинулся на идущего, выпуская длинные когти. Острый деревянный кол пронзил грудь нечисти, упырь вспыхнул, сгорев в прыжке, на землю осыпалась кучка пепла.
  - Какая птичка угодила в мои силки?! - Тельфаиз с холодным равнодушием, смотрел на беспомощную Весту, у его ног крутился крупный волк, суетливо вынюхивая вокруг. - Что скажешь, Шурик, другие пташки не почтили нас своим присутствием? - волк коротко фыркнул, отрицательно мотнув головой. - Жаль, я надеялся на больший улов, - его взгляд рассеяно блуждал по Весте. - Тебе повезло, ты еще немного поживешь. Поработаешь приманкой, - он посмотрел на небо, на его губах заиграла довольная улыбочка. - Будешь лампочкой. Неразумная мошка слетится спасать тебя и погибнет смертью храбрых. Так даже интереснее, - закончив искать образы, Тельфаиз вернулся от созерцания неба.
  - Ты ошибаешься, никто не придет меня спасать, - выдавила из себя Веста. От частого прерывистого дыхания, не наполняющего легкие полностью, кружилась голова, кислорода не хватало.
  - Проверим, - Тельфаиз по-доброму улыбнулся, но его ярко-изумрудные глаза продолжали излучать безразличие. - Придут или нет, для тебя, детка, разницы никакой, ты в любом случае будешь умирать долго и мучительно. А я буду подстегивать твоих любимых магов на подвиги, отсылая, - он опять устремил взгляд наверх, ища вдохновения, - им баночки с твоей кровью. Думаю, это будет достаточно оригинально. Еще из тебя выйдет прекрасный отвлекающий маневр. Уверен будет весело, на одной чаше весов ты, на другой Жезл Мира.
  - Чтоб ты сдох, - выплюнула Веста, из последних сил сохраняя сознание.
  - Я бессмертный, глупая, - Тельфаиз щелкнул пальцами, перемещая место действия в коттедж, еще недавно принадлежавший ныне убиенному политику. Точнее в просторный подвал под коттеджем, оборудованный не хуже, а местами даже лучше, чем средневековые пыточные. Вдоль стен шли клетки, с блестящими серебряными прутьями, за ними бесновались твари, некоторых из которых Веста видела только на картинках. Тельфаиз, до поры до времени, заботился о сохранности своих боевых единиц в тайне. Научив обращаться, он не выпускал тварей на вольную охоту, опасаясь привлечь внимание массовыми смертями.
  Веста насчитала пятнадцать монстров, попрощавшись окончательно с надеждой на спасение. Если предположить, что ее по какой-то невероятной причине, придут спасать, двум магам, один из которых лишен магической силы справится с таким количеством тварей невозможно.
  Сопровождавший Тельфаиза волк, обернулся худощавым мужчиной, лет тридцати с редкими светлыми волосиками и чрезмерно вытянутым овалом лица. Волкодлак по указке хозяина привязал ее к массивному деревянному креслу, потемневшему от времени. Дальше, Тельфаиз лично чиркнул острым ножом поперек вен на запястье. Тонкая струйка крови закапала в подставленную банку. Только после того, как наполнилась емкость, колдун снял сдерживающее заклинание, Веста смогла вдохнуть полной грудью, удерживаемая лишь механическими захватами кресла.
  - Охранять, - уходя, приказал Тельфаиз тварям, одним щелчком выпустив их из клеток.
  Веста закрыла глаза, стараясь не поддаваться панике и достойно принять свой конец, каким бы страшным он не был. Колючий язык болезненно шаркнул по запястью слизывая капли крови. Горячее смрадное дыхание прошлось по щеке. В груди похолодело от страха, девушка плотнее сжала челюсти, постаравшись отвлечься воспоминаниями. Не вышло. Твари чувствовали ее страх и наслаждались, впитывая его, они не собирались оставлять ее в покое. В голове заиграла плавная, тихая музыка, внушающая мнимый покой и безопасность, вскоре сквозь ее канву вплелась пульсация, сбивая ритм сердца и наводя ужас. Монстры пользовались своими талантами, извращая воспоминания и делая их кошмарами. Прошла не одна вечность, когда пришел Тельфаиз и повторил процедуру по сцеживанию крови.
  - Мне так жаль, - звук человеческого голоса колдуна, свежим потоком ворвался в бред терзавший Весту наяву. - Похоже ты права, ты никому не нужна.
  - Убей меня, - с кровью утекали силы из организма, голос звучал слабо.
  - Нет, - равнодушно, не утруждаясь объяснениями, ответил Тельфаиз и ушел, оставив девушку наедине со стаей монстров.
  Вновь время потекло, секунда за секундой, бесконечность за бесконечностью. Наверху в глубине дома раздался вой серены и грохот. Зверье оживилось, проявляя нервозность и бросая нетерпеливые взгляды на запертую дверь, которая через мгновение резко распахнулась, ударившись о стену.
  Тельфаиз окинул свое войско, взглядом и легкими кивками подозвал семерых, бросив остальным: "Стеречь!" - вышел.
  В голове пульсировал ужас, вызывая дрожь во всем теле. Веста нервно втянула воздух, из последних сил цепляясь за возникшую крошечную надежду.
  В стане потусторонних охранников наметилось оживление, монстры начали кружить по комнате, порыкивая друг на друга и бросая плотоядные взгляды на девушку.
   Внезапно одна из тварей взвизгнула, комната наполнилась неприятным запахом паленой шерсти. Визг послужил сигналом к атаке. Клыкастая обезьяноподобная тварь бросилась на прикованную пленницу. Веста видела летящую к ней - смерть. Острые белоснежные клыки стремительно приближались к ее шее, кинжальные когти готовы были разорвать грудную клетку. Мощный толчок отбросил озверевшего монстра. Визжащая до этого момента тварь неожиданно стала союзником. Встав в боевую стойку огромный волк, сверкая желтыми глазами наполненными яростью, пошел против остальной взбесившейся братии, не подпуская к дергающейся в оковах Весте.
  Началась грызня. Отталкивая друг друга, вопреки всем приказам, монстры дрались за право убить пленницу.
  Веста с ужасом смотрела на образовавшийся вокруг хаос, в котором её жизнь была главным призом. От внезапного прикосновения к левой руке девушка дернулась, оковы болезненно врезались в запястья. Веста посмотрела на руку, указательный палец украсился кольцом перемещения. Зрелище проворачивающегося перстня отвлекло внимание от зверской грызни. Шелест, мягкий свет - характерные для телепорта, после кратковременного падения, она шмякнулась с трехметровой высоты посреди заснеженного поля, рядом с хлопком материализовался Рик.
  Под белоснежным покровом скрывалась склизкая мокрая земля. Веста подняться попыток не предпринимала, чувствуя, как тонкий слой снежка под ней тает, грязь впитывается в одежду.
  - Промахнулись, - Рик досадливо поморщился. - Печально. Я так и не научился делать нормальные кольца перемещения. Интересно куда нас занесло? - маг сканировал окружающим пейзаж. - Ты долго собираешься валяться? - он обратил внимание на Весту. - Такое впечатление, что ты не рада своему спасению.
  - Радости полные штаны, - убитым голосом опровергла его предположения девушка.
  - Значит, вытряхивай свою радость и быстро поднимайся, - скомандовал маг.
  - Тельфаиз сказал, что я - это отвлекающий маневр, чтобы он мог беспрепятственно добраться до Жезла Мира и устроить переворот, - Веста обреченно посмотрела на брата, ожидая заслуженной порции презрения, за очередное испорченное дело.
  - Жезл - головная боль местной Унии Магов, за этим их и поставили, - Рик протянул руку. - Вставай, простудишься.
  - Они же дети по сравнению с Тельфаизом.
  - Поэтому я отправил к ним для усиления Тиена, - Рик наклонился, ухватив сестру за запястье, потянул, заставляя подняться.
  - Что он сможет без магии, - простонала Веста, в полной мере возлагая на себя ответственность за раскручивающийся маховик катастрофы.
  Она продолжила лежать на холодной мокрой земле, мечтая немедленно разорвать пласты почвы и уйти вглубь, заживо захоронившись.
  - Не без мозгов же, - выпустив руку, маг склонился и, подхватив сестру подмышки, поднял и встряхнул. - Веста, немедленно возьми себя в руки. Не вынуждай меня нарушать данное слово.
  - Слово?
  - Я клятвенно обещал, что буду нормально с тобой общаться, - он развернул ее как куклу и попытался отряхнуть. Текстильная куртка успела пропитаться мокрой грязью насквозь. - Если ты не перестанешь источать вселенскую печаль, я перестану быть милым, мне это и так тяжело дается. Ну, вот промокла, а нам еще непонятно, сколько добираться до дома. Надеюсь, мы хотя бы в России.
  - Почему ты пришел? Почему, ты каждый раз это делаешь? - на четкие формулировки не было сил.
  - Ты задаешь глупые неправильные вопросы, - снисходительная гримаса на лице брата вопреки обыкновения, не вызвала раздражения. - Неужели с теми жалкими двумястами граммами крови, колдун выкачал из тебя здравый смысл. Лучше бы спросила, как мне удалось провернуть такую сложнейшую операцию, и умыкнуть тебя из-под носа монстров и колдуна.
  - Так ты и ответишь.
  - Надо же нам о чем-то разговаривать, пока будем искать цивилизацию.
  Веста окинула взглядом необъятные просторы слякотного моря, уходящего за горизонт, с одной стороны ограниченного редкой полоской леса. Стало понятно, почему затянулся анализ пейзажа - признаков человеческого жилья не наблюдалось. Маг выбрал случайное направление и кивком головы предложил следовать за ним.
  - Так, как же тебе удалось меня вытащить?
  - Твоя кровь, плюс карта района и поисковое заклинание, равняется место нахождения, - Рик смотрел вдаль, выглядывая ориентиры. - Затем проекцией прошвырнулся по домику, колдун походу не знал, что мы родственники и для засылки проекции мне не нужно передавать тебе свою вещь. После, Машка из местной Унии Магов помогла устроить шумный отвлекающий маневр, - Рик достал телефон и разочарованно цыкнул, связи не было. - Я, набросил полог невидимости, дождался, пока Тельфаиз уведет часть своего зоопарка на отражение атаки. Как и предполагал, он оставил всего одного подчиненного, остальные, так - на добровольных началах ему служили. Взорвал антиэмпатический медальон у ручного прихвостня и заставил их всех злиться.
  - Они же могли меня сожрать! - возмутилась Веста, в полной мере осознав смысл произошедшего в подвале.
  - Ничего подобного, - отрицательно покачал головой Рик, бросив на неё беглый взгляд через плечо. - Колдун сказал стеречь тебя, а не убить. И если простые шавки могли ослушаться, то подчиненный, не в состоянии этого сделать физически, он сдох бы, но не подпусти к тебе никого. Пока зверята грызлись за косточку, я тебя украл, - он остановился и выжидающе посмотрел на Весту. - Где слова благодарности? Восхищение моей гениальностью?
  - Ничего гениального! Они могли разорвать и меня, и тебя! Почему нельзя было внушить им любовь, преданность, нежность, да, что угодно кроме злость?!
  - Внушить кровожадным таварям нежность, знаешь ли гораздо сложнее, чем слегка подогреть и так клокочущую злость, - Рик говорил спокойно, но хмурясь на каждом слове, смотрел он при этом не на сестру, а ей за спину. - Я берег силы, и видимо не зря.
  Веста обернулась, чтобы увидеть, как маленькая черная фигурка отделилась от общей массы деревьев и устремилась по направлению к магам.
  - Вот ведь! - Рик криво ухмыльнулся. - Вычислил, ископаемый интриган! Где-то я просчитался Ничего страшного всего одна тельфаизовская ищейка, а нас двое, - на этих словах от леса отделилась еще одна фигура, на этот раз человеческая.
  - Два на два, то же нормальная расстановка, - неуверенно сказала Веста, переведя взгляд с приближающихся монстров на брата.
  Человек замедлил ход и, сделав сальто назад, продолжил бег в образе огромного косматого медведя.
  - Чудненько! Беролак, - Рик вытянул из кармана серебряную струну. - Господи, я не так часто тебя о чем-то прошу. Умоляю, пусть этот монстр не знает всех своих возможностей.
  Не доходя до магов метров ста, твари остановились. Медведь, сев на задние лапы, издал оглушительный протяжный рев. Лес ответил разноголосым воем, клекотом, шипение и рычанием.
  - Похоже, здесь не работает не только мобильная связь, - Веста вытащила из волос тонкую серебряную шпильку, встряхнула ее, увеличив тем самым в размерах до полноценного кинжала. - Или у Бога выходной.
  Из леса повалили звери, обычные дикие животные, без сверхспособностей. Они были готовы впиваться зубами и рвать любого, на кого укажет призвавший их беролак.
  - Что у тебя с магическим запасом? - Веста топнула ногой, пустив волну отбросившую поток шустрых грызунов, опередивших более крупных собратьев.
  - Не переживай, убежать телепортом уже не смогу, - хлесткий удар струной рассек толстую шкуру кабана.
  - Идиот! - фыркнула Веста, резким движением ладони направляя заклинание отсечь голову чересчур проворному кабану.
  - Ура, вредная сестренка вернулась! - уловив боковым зрением движение сверху, Рик отбил атаку с воздуха. Птица, откинутая ударной волной, упала неподалеку и беспомощно трясла головой из клюва шла кровь.
  - Ты что жалеешь их?! Ни одного не убил!
  Резким прыжком с земли на Весту кинулась рысь. Серебряный аркан отсек животному голову, но мощное тело по инерции пролетело, толкнув девушку в спину и повалив ее своей тяжестью на землю.
  - Любой каприз, сестренка, - спихивая с Весты тело животного, Рик одновременно отклонился, уходя от волчьих клыков, но с другой стороны ему в ногу впились острые лисьи зубы. Маг отвлекся, стряхивая прорвавшееся животное и, тут же, был сбит ударом в бок, скользкая почва под ногами не дала шанса удержаться на ногах, Рик упал, зацепив не успевшую еще подняться Весту. Волчья пасть раскрылась, нацелившись на шею мага.
  Что-то пронеслось едва уловимой молнией и волк, отброшенный, как пушинка полетел в сторону с разорванной глоткой. Прочие хищники, в мгновение были разбросаны как котята, более сообразительные кинулись к спасительной полоске леса, настойчивые, попытавшиеся повторно атаковать, лежали, истекая кровью с мертвыми остекленевшими глазами. Рик заворожено смотрел как вокруг него, нечто опасное, движущееся со скоростью света, раскладывает трупы животных, ломая хребты и разрывая жизненно важные артерии. Беролак вдалеке встал на задние лапы. Вокруг магов не осталось ни одного живого зверя. Нежданный спаситель начал замедлятся - темное, растянутое скоростью пятно, превратилось в ягуара. На его перепачканной кровью морде, нервно подрагивали усы. Сзади раздался грозный рык беролака, тварь призывала на помощь еще больше союзников, на этот раз не только из ближайшего лесочка.
  - Сядь и урчи, - скомандовал Рик, поднимаясь с земли и помогая встать Весте. Ягуар вопросительно склонил голову на бок. - Прошу, поверь мне, нет времени объяснять, - земля гулко завибрировала, сообщая о приближении армии лесных воинов.
  Ягуар сел и, сонно прикрыв глаза, по-кошачьи утробно заурчал. Рик положил руку на голову сестре и, зажмурившись, собрал остатки доступного резерва для сопротивления усыпляющей, раскатистой мелодии балама. Магической защиты с трудом хватало на двоих. Сонная усталость тяжестью навалилась на плечи, безумно захотелось лечь и уснуть, поддавшись чарам. Вибрация земли начала стихать и вскоре прекратилась.
  - Хватит, - медленно, растягивая слова, выговорил Рик, до конца не понимая, говорит ли он вслух, или ему снится. Урчание ягуара оборвалось, тут же отступила сонливость. Маг открыл глаза. Неподалеку громадной кучей возвышалось тело беролака впавшего под воздействием усыпляющего урчания балама в летаргию. К лесу бежал волкодлак, предпочтя не воевать с магами и ненормальным оборотнем в одиночку.
  - Может попробовать достать его? - Веста сжала ладонь в кулак, засветившийся голубым светом.
  - Не напрягайся. Лучше сходи, добей мишку, пока не очухался, - Рик скептически посмотрел на свою ногу, ткань джинсов напиталась кровью. - Я долго буду до него хромать. Рядом колыхнулся воздух, ягуар исчез, а через долю секунды, не добежав несколько метров, до первых деревьев упал волкодлак и больше не шевелился. Голова спящего медведя дернулась, откинувшись, повисла на тонкой полоске кожи, орошая кровью землю. Колыхание воздуха возвестило о возвращении балама. Он сидел и серьезно, не мигая, смотрел на мага кошачьими терракотовыми глазами, зрачок из узкой полоски расширился до черного пятна.
  - Какие невероятные вещи мне только не доводилось видеть, - Веста оттирала грязь с рук. - Но оборотень, убивающий оборотней, защищая магов - это разрыв мозга. Котенок, может, примешь человеческий облик и объяснишь, какому святому угоднику нам нужно свечку в благодарность поставить?
  Ягуар продолжил смотреть на мага, игнорируя девушку, Рик утвердительно кивнул, подтверждая слова сестры. Кошачье тело изогнулось, вывернувшись назад. На истоптанную мешанину слякотного поля шмякнули босые ноги Сергея. Посреди пейзажа ранней зимы участковый в домашних вытянутых спортивных штанах и майке-алкоголичке смотрелся нелепо.
  - Н-да, слегка не по погоде, - Рик отказывался, чему-либо удивляться, стоически принимая все новые повороты развития сюжета.
  - Бред, - Сергей, передернул от холода плечами. - Я лежал на диване, спокойно, никого не трогал, смотрел телевизор. Вдруг у меня как под ложечкой засосало, чувство будто вот-вот метеорит на землю бахнется или кто на кнопочку красную нажмет и разнесет наш шарик на мелкие кусочки. Я подрываюсь как полоумный, бегаю по квартире, а тревога все усиливается. В башке щелкает, я делаю кувырок назад, все встает на свои места и я четко, то ли по запаху, то ли еще каким местом чувствую куда бежать. Несусь со скоростью реактивного самолета, минуты за три добегаю сюда, как пелена красная накрывает ярость. До сих пор потряхивает, - Сергей выговорился на одном дыхании и опять поежился.
  - Куртку или свитер? - Рик печально посмотрев на свою одежду.
  - Чего? - Сергей, находясь под впечатлением от произошедшего, не осознавал, что его трясет от холода.
  - Котенок, зима на улице, - Веста усмехнулась. - Тебе холодно.
  - Так я, это, - Сергей переступил с ноги на ногу, - обращусь, да обратно домой побегу.
  Рик, молча, расстегнул куртку и обреченно начал ее снимать.
  - Ты знаешь, где мы? - Веста продолжила разговаривать с оборотнем как с полоумным.
  - Ну, да, - Сергей нерешительно взял протянутую куртку. - Дыра какая-то, в Приозерском районе, километрах в ста пятидесяти от города.
  - Шикарно, - меланхолично высказался Рик. - Значит, бежим рысцой, чтоб никто не замерз до ближайшего населенного пункта, там разживаемся одеждой и расписанием электричек.
  - Зачем мне одежда, я же могу обратиться? - продолжал недоумевать Сергей.
  - Не можешь. Дай шарф, - попросил Рик у сестры. - Ты, вопреки всем законам магии и ограничительному ошейнику обратился, потому что мне, твоему хозяину, угрожала смертельная опасность, - Маг наклонился и перетянул пораненную ногу шарфом выше колена. - Теперь, мне ничего не угрожает.
  - Ты говорил, что для меня ничего не изменится! И я не буду у тебя на побегушках! Это гнусно! - Сергей разгневано сверкал глазами.
  - Затем мы сошлись, на том, что тебе все приснилось, - Рик ехидно улыбнулся. - Не надо на меня смотреть таким влюбленным взглядом! Я никогда в жизни не подчинял оборотней, и понятия не имел, во что это все может вылиться.
  - А я рада, такому повороту событий, - Высказала свое мнение Веста. - Не будь у тебя ручного оборотня, лежать бы нам и удобрять это поле.
  - Я тоже рад, но вот мальчик отчего-то нервничает и переживает о задетом самолюбии. Но что такое человеческие жизни, по сравнению с попранным чувством собственного достоинства, - Рик, демонстративно разговаривал с Вестой, будто Сергея нет рядом. - Пошли, сестренка, пора выбираться из этой глухомани, - Рик сделал несколько шагов, припадая на одну ногу. - Ты, можешь делать все что захочешь, - обратился маг напоследок к оборотню. - Хочешь, продолжай жевать сопли, хочешь, умри посреди поля от переохлаждения, ни указывать, ни приказывать я тебе не собираюсь, - хромая догнал, успевшую отойти Весту.
  - Зачем тратить столько усилий на какого-то оборотня, почему ты ему просто не внушил подчиниться? - поинтересовалась девушка, когда брат с ней поравнялся.
  - Думаешь, это большое удовольствие ковыряться в чужих мозгах? - маги двигались в противоположную сторону от леса. - Им и так можно управлять, без магии. Слышишь, чавкает босыми ножками сзади и обиженно сопит, переваривая псевдогордость.
  Веста улыбнулась. Когда издевки брата не касались ее лично, она вполне могла над ними посмеяться.
  - Кстати, ты в курсе, что твоя пингвинья походка не очень похожа на бег, и я начинаю подмерзать.
  - Сейчас, котик нас нагонит, я оставлю вас вдвоем и телепортируюсь вон туда, - маг показал прямо перед собой. - Мой неоправданный оптимизм уверяет, что там должна быть дорога.
  - Я, это, погорячился, - нахохлившись и спрятав руки в карманы, Сергей смешно перебирал босыми ногами. - Куда идем?
  - Мы прямо и бегом, - Веста кивнула брату, сообщая, что берет ситуацию под контроль.
  Рик переместился на максимальное расстояние видимости, отметив про себя, что его хватит не больше, чем на пару таких прыжков. Никакой дороги не было, на горизонте виднелись контуры деревенских домов. Маг подождал, пока остальные спутники добегут до него, переместился в деревню.
  - Восемнадцать ноль три, - Рик нажал кнопку на телефоне, отключая секундомер. - На мировой рекорд не тянет.
  - Придурок, - Веста тяжело втягивала воздух, восстанавливая дыхание. - Если бы этот не падал, через шаг, - она покосилась на Сергея. - Мы бы быстрее добрались.
  - Босиком неловко по снегу бегать, - виновато пожал плечами оборотень.
  - Держи, - Рик протянул Сергею прорванный в нескольких местах ватник и войлочные чуни.
  - Чего-нибудь другого не было? - с выражением брезгливости на лице Сергей взял вещи.
   - Прости парень, в местных бутиках сегодня исключительно стиль кэжуал, - Рик веселился. - Поспеши, наш лимузин уже ждет, что бы отвезти до станции.
  Раздолбаная старая "буханка", с брошенными вместо пассажирских сидений изношенными покрышками, кряхтела и подпрыгивала на каждом ухабе.
  - Не мог внушить отвезти нас кому-нибудь с более приличной машиной. Ой! - Весту подбросило на очередной кочке, она клацнула зубами, чуть не прикусив язык.
  - Что ты зациклилась на внушении, - Рик, упершись здоровой ногой в стенку, зафиксировался и более или менее комфортно переносил дорогу. - Я ему просто заплатил. Сразу предупреждаю, на станции я намерен купить билеты, а не угонять электричку, загипнотизировав машиниста.
  Веста махнула рукой и сосредоточилась на том, чтобы не вылететь в закрытую на хлипкую веревочку дверь. Сорок минут по бездорожью вымотали, похлещи суточной скачки на лошади. Девушка выбралась пошатываясь и абсолютно не чувствуя отбитую пятую точку.
  На полустанке никакого зала ожидания по конструкции не предполагалось, лишь несколько лавочек, скупо расставленных по платформе. От голода, холода и усталости у Весты разболелась голова. Скукожившись в попытках согреться, она примостилась на одной из лавок, продуваемой со всех сторон ветром, беспрепятственно гуляющим по платформе. Шаркая разношенной обувью, подошел Сергей.
  - Я билеты купил. Электричка через сорок пять минут.
  - Потрясающе, - Веста потерла ломившие виски. - Если я сдохну к ее приходу, завещаю, чтобы эту лавочку поставили на моей могиле вместо надгробья.
  - Тебе холодно? Хочешь, согрею, - Сергей протянул руку.
  - Даже и не думай, - Веста скривилась. - От твоей одежды воняет.
  - Подумаешь, самую малость, плесенью несет, зато не холодно, - Сергей отдернул руку и отодвинулся на другой край лавки. - Тоже мне принцесса.
  Из-за облаков выглянула луна, так похожая на половинку головки желтого вкусного сыра. Веста сглотнула, непроизвольно выделившуюся слюну и, сжавшись, уставилась на заплеванный перрон.
  Минут через десять хромающей походкой, элегантно постукивая невесть откуда взявшейся тростью (при ближайшем рассмотрении оказавшейся схожей по форме корягой), явился Рик.
  - Господа маргиналы, не желаете ли отужинать? - он сел на лавку, вытянув пораненную ногу, раскрыл принесенный пакет. - В меню: сушеный картофель со вкусом глютамата натрия, шоколад со следами орехов, изысканные морепродукты нарезанные в соломку, великолепный ярко-оранжевый напиток с ароматизатором идентичным натуральному апельсину и жемчужина нашего ресторана два стаканчика с водкой, для особо замерзших и разнервничавшихся.
  - Ты чего не будешь? - Сергей поспешил забрать стаканчик, пока его не вычеркнули из списка на раздачу антидепрессантов.
  - Я за рулем, - открыв крышку, Рик протянул второй Весте. - Пей и не выпендривайся, вся синяя сидишь.
  -Даже и не думала отказываться, - алкоголь обжег горло и пронесся сквозь пустой желудок, сразу впитываясь в кровь.
  Веста развернула окоченевшими руками шоколадку и с наслаждением впилась зубами в сладкую тягучую субстанцию. Какое-то время компания молча поглощала скупые дары химико-пищевой промышленности.
  - Есть новости о Жезле? - в голове у Весты приятно шумело.
  - Ага, наши проиграли, - Рик зевнув, посмотрел на часы, до электрички оставалось десять минут. - Упер-таки Тельфаиз чудо-палку.
  - Почему ты тогда такой спокойный? - по щеке девушки расплылся румянец, она перестала сжиматься в комок, расслабив мышцы.
  - От того, что официальная версия о значимости Жезла Мира сильно отличается от той, что описал первоисточник.
  - Погоди, ты хочешь сказать, что тебе удалось расшифровать записи отца Тиена?!
  - Нет, я хочу сказать, что я гений, - Рик с самодовольной улыбочкой закинул чипсину в рот и захрустел. - А расшифровка записей это само собой вытекающий факт.
  - Боже, как с тобой тяжело! Прекращай ерничать, просто расскажи!
  - Теперь я знаю точку перехода, завтра вы с Тиеном отправитесь домой, - Рик открутил крышку и сделал глоток из бутылки.
  Веста пристально смотрела, ожидая продолжения, но его не последовало.
  - Ты невыносим, рассказывай дальше! - не выдержала девушка.
  - Дальше? - маг поднялся, оттолкнувшись от лавки, оперся на свою трость. - Дальше, все, что связано с колдуном, Жезлом и прочей чехардой тебя касаться не будет. Это будут исключительно мои проблемы. Поднимайтесь, наш транспорт прибывает.
  По счастливой случайности вагон оказался отапливаемым. Уже через десять минут, разморенная теплом, алкоголем и усталостью Веста начала клевать носом, иногда вздрагивая и насильно выдергивая себя в явь, когда чувствовала, что теряет равновесие и заваливается. Рик прислонившись к стеклу, задремал. Сидящий напротив Сергей раздражал свою пожилую попутчицу, норовя притулить голову на ее плече. Бабулька нервно дергалась и пихала локтем назойливого бомжеватого вида парня, пока не пересела через пару станций на другое, освободившееся место, дав ему возможность добраться до опоры.
  Рик говорил все правильно: она возвращается домой и продолжает жить своей нормальной жизнью, выбросив из головы, как ненужный хлам воспоминания за несколько последних месяцев. И ей уже будет наплевать на проблемы, какого-то постороннего мира, в котором навсегда останется пленником ее ненавистный брат. Отчего же тогда это ощущение неправильности происходящего, отчего ей не все равно?
  Устав сопротивляться сну, Веста завалилась на плечо брата. Не открывая глаз, Рик поменял положение, слегка развернувшись, стало мягко, тепло и удобно и девушка отключилась окончательно.
  
  ***
  
  От резкого звука Тиен подскочил с кровати, мозг еще какое-то время продолжал спать, а тело готовилось отражать неведомую опасность. Повторной трели дверного звонка удалось разбудить сознание. Тиен надел брошенные на стул джинсы и, прихватив футболку, мельком глянул на табло электронных часов, показывавших "04:17". Шлепая босыми ногами по холодному полу, пошел открывать. Глазок транслировал темноту, что и неудивительно, подъездная лампочка уже дня три как эмигрировала из общественного плафона к кому-то в домашнюю люстру.
  Заряженный оберег в виде подковы приколоченной к верхней планке дверного косяка молчал, уверяя, что в радиусе полуметра нечисти не наблюдается. Поморщившись от очередного, противного в столь ранний час звона, нащупав на стене выключатель, Тиен зажег свет и открыл дверь.
  Из подъездной темноты на него смотрели два омута черных глаз бликующие в слабом свете лампочки фиолетовым цветом. На бледном лице пламенели обветренные губы. Для полного, классического образ киношных вампиров, чарующих своей совершенной холодной красотой и гипнотическим взглядом всезнающих глаз, Весте не хватало только удлиненных клыков.
  - Ты один? - опуская приветствие, поинтересовалась девушка.
  - Э, ну, да.
  - Замечательно, - образовалась небольшая пауза, Тиен находился в легком ступоре, перегородив вход в квартиру. Веста вопросительно развела руками. - Может, пропустишь меня?
  - Да, конечно, - магу удалось справиться со своим оцепенением, он освободил проход. - Заходи. Что случилось?
  - Расскажи мне, что там за история с Жезлом? - Оглядевшись Веста села на диван.
  - Неуемное любопытство повстречалось с бессонницей? - Тиен символически обозначил свое возмущение столь ранней побудкой. - Может, хоть куртку снимешь, раз уж пришла?
  - Нет. Холодно, - Веста сохраняла напряженную серьезность.
  - Чаю?
  - Позже, сейчас рассказывай.
  - Даже так? - хмыкнул Тиен, пытаясь понять, почему ей так срочно и так важно услышать эту информацию. - Хорошо,- так и не найдя объяснения странному поведению девушки, Тиен решил не упрямится и просто рассказать, то что она хочет знать. - Руководствуясь принципом, что знают двое, то знает и свинья, отец один, никого не ставя в известность, раскинул над этим миром купол заклятья, ограничивающего возможность использования какой-либо магической или колдовской энергии. Рассуждая здраво, отец решает, что внезапное ограничение энергии вызовет ответную реакцию колдунов и нечисти, докопайся они, что единственный человек владеющий тайной снятия заклятья - Тиг Дамин, им вполне хватит крохи колдовства и навыков пыток, чтобы эту информацию добыть. На экстренном совете Унии Магов он сообщает, что нашел решение для предотвращения засилья нечисти и колдовства, выдумывает фальшивый ритуал. Его поддерживает большинство, уже к тому моменту изрядно вымотанных вечным противостоянием магов и они проводят псевдообряд, якобы для активации, уже действующего заклятья, накладывают фальшивые печати на разные артефакты, прячут их во всевозможных местах, не подозревая, что все их действия это лишь имитация. Много столетий потомки хранили фальшивый секрет, отражая нападения тварей, к сожалению не всегда удачно. Нечисти удалось добыть и отключить четыре артефакта из пяти, но по понятным причинам успеха в снятии ограничений они не достигли. На протяжении столетий нечисть мельчала, теряла навыки, но, к сожалению, пропорционально ей мельчали и маги. До поры до времени это было не важно и не страшно, пока не объявился прожженный в сражениях и интригах, опытный и бессмертный Тельфаиз. Ему понадобилось некоторое время, чтобы выяснить положение дел в этом мире, а так же определить место расположения Жезла. Атаку профессионального завоевателя, собравшего подле себя банду отморозков, научившихся обращаться, Уния Магов не пережила бы. К счастью, отец все-таки описал реальное положение дел с наложенными ограничениями, но спрятал эту информацию, зашифровав и накрыв ворохом прочих данных и сведений. Жезл - это муляж, мы его и отдали, избежав ненужных жертв, о том, на чем на самом деле держится безопасность мира, знает только Рик, этот засранец даже мне не рассказал, выложив только тот минимум, который я тебе только что изложил. Еще он совершенно варварски сжег все записи связанные с ограничением энергии, теперь единственный шанс Тельфаиза докопаться до правды это вскрыть черепушку Рика и вынуть ее оттуда. Нашествие оборотней откладывается на неопределенный срок. Насущная проблема - это раз и навсегда избавиться от Тельфаиза, - Тиен говорил отстраненно спокойно, стараясь не выдать злости, которая каждый раз накатывала, когда он вспоминал о поступке Рика, в очередной раз, несмотря на просьбы и уговоры подставившегося под удар. - Я прослежу, чтобы информация и голова остались на месте.
  - Не проследишь, - на протяжении рассказа нездоровая бледность девушки сменилась не менее нездоровым румянцем. - Рик узнал точку перехода и намерен сегодня тебя, - она сделала паузу, сухо кашлянув и рефлекторно дотронулась до горла, болезненно поморщившись, - и меня отправить домой.
  - Не может быть, - не поверил Тиен. - Мы это даже не обсуждали.
  - Насколько я поняла, он решил, что ты все равно откажешься, а значит ставить тебя в известность не обязательно. Для этого он попросил меня поспособствовать обману, особенно пока ты магически беспомощен.
  Еще одна ложечка и уже в бочке больше дегтя, чем меда. Тиен запустил руку в волосы и взъерошил их, молча подавляя поднявшуюся со дна души горькую муть. Неприятно и обидно, хотя по большому счету все как всегда, он опять с разбегу треснулся о закрытую дверь - "Я лучше знаю, как для тебя будет лучше".
  - Пойду, чайник поставлю, у тебя, кажется, горло болит, - голос как всегда звучал спокойно, Тиен встал и направился на кухню.
  - Ты меня вообще слышал?! - маска холодности треснула, накопившееся напряжение прорвалось наружу, у Весты не было ни сил, ни желания сдерживаться.
  - Я все слышал и понял, - Тиену не понравились истерические нотки, прорезавшиеся в голосе железной леди. Он лихорадочно пытался понять, что Весту привело в такое состояние и как ее можно успокоить. - Спасибо, что рассказала, - аккуратно, как сапер, одно неверное слово и, не дай бог, появятся они - женские слезы, ужасные и пугающие. Тиен внутренне сжавшись, выбрал проводок, который нужно резать. - Не смотря ни на какие наши разногласия, ты обязательно сегодня попадешь домой, - не угадал.
  Уж лучше бы были слезы. Выражение обиды, растерянности и беспомощности на лице девушки вгоняли его в панику. Тиену безумно захотелось испариться, сделать все что угодно, лишь бы пытка этим душераздирающим взглядом немедленно прекратилась. Что стало со снежной королевой, вечно окатывающей холодом, стойкой и несгибаемой? Он продолжал растерянно молчать, стоять все больше и больше нервничая, не понимая, чего от него ждут.
  - Ты не хочешь возвращаться? - наконец выдавил из себя маг, не придумав ничего лучше, скрыть неуверенность, не удалось.
  Тиен понадеялся, что вечно язвительная Веста, уцепится за его слабость, поиздевается, они опять вернутся в привычное русло общения.
  - Я не знаю, чего я хочу. Я запуталась, - она сжала голову руками. - Я думала никто не придет меня спасать.
  Надежды не оправдались. Отчаявшись докопаться до причин происходящего, плохо соображая, что делает, Тиен нервно сглотнул, преодолевая оцепенение, сделал шаг, затем еще, сел рядом с девушкой на диван. Создавалось впечатление, что он поужинал колом, который теперь встал вдоль позвоночника и заставлял его сидеть по стойке смирно.
  - Глупая. Мы бы никогда не бросили тебя, - главное было начать. - Как тебе такое вообще могло в голову прийти?! - чем дальше, тем легче давалась улыбка и спокойный голос, кол постепенно растворялся. - Ты привыкла быть сама по себе. Привыкай, теперь ты не одна и есть куда прийти в четыре утра сказать, что тебе плохо. Увы, это имеет и обратную силу. Готовься: к навязчивой диктатуре Рика, ты уже заметила, он обожает принимать за всех решения, к моим неожиданным звонкам каждый раз, когда мне становится скучно, - Тиен нес чушь, но ее это успокаивало, он продолжал. - Когда нужна поддержка и сочувствие советую обращаться к Насте, у нее это лучше получается.
  - Спасибо, - ее губы робко дернулись в улыбке.
  Просто без лишнего и наносного, отбросив навешанных самой себе вуали и маски. Как ей шла искренняя улыбка, бабочкой раскрывшая крылышки и разбудившая ямочку на щеке. "Интересно ее губы холодные или горячие? Что?!" - Ушатом холодной воды Тиена окатило осознание собственных мыслей и того, что вот уже несколько секунд он молчит и как под гипнозом пялится на ее губы.
  - Я пошел за чаем, - чересчур поспешно подскочил маг с дивана, стараясь не смотреть в глаза девушки, чтобы не прочитать там насмешку над собой или обиду за неуместное влечение ретировался на кухню.
  К счастью чайник долго не закипал. Тиен вполне успешно успел убедить себя, что ничего не произошло. Подумаешь, попал под влияние чар обстоятельств. Не женщины, а именно обстоятельств! Даже думать об этом не стоит, тем более, когда есть более важные темы для размышлений, например, куда врезать другу в нос или в челюсть за очередную выходку (какими бы благими намерениями она не была продиктована), слов он явно не понимает.
  Когда, через значительный промежуток времени, вполне восстановивший душевное равновесие, Тиен вернулся в комнату, то застал Весту, спящую неловко свернувшись на диване. С тихим стуком поставив кружки на стол, он принес из спальни одеяло и накрыл гостью. Опустившись на стул, с выражением отрешенности на лице отхлебнул горячий напиток, беспрепятственно разглядывая спящую девушку. В районе груди комочком копошилась неуклюжая нежность.
  За окном солнце лучами соткало рассвет, разукрасив город кружевом светотени. Беззвучно прикрыв дверь, Тиен вышел из дома, направился в штаб квартиру Унии Магов, располагавшуюся на нижнем уровне казематов Петропавловской крепости, закрытых от посещений. Беспрепятственно преодолев защитный барьер, замешанный на симбиозе магии и техники, он прошел по длинному коридору, вошел в одну из дверей.
  - Доброе утро, Николай, - поприветствовал Тиен затылок с длинным хвостом волос перетянутых розовой резиночной.
  Единственный обитатель кабинета обернулся на звук его голоса и приветственно кивнул, посмотрев покрасневшими от бессонной ночи глазами.
  - Здорово. У нас тут такая свистопляска, погляди, - парень, приглашая мотнул головой, азартно скалясь.
  Тиен подошел и полюбовался на открытую карту мира, на которой периодически загорались и гасли огоньки.
  - Я даже не буду делать вид, будто понимаю, что ты мне показываешь, - Тиен придвинул стул от соседнего пустующего стола и сел рядом с возбужденным непонятно чем Николаем. - Объясняй.
  - Что тут непонятного, - проворчал местный компьютерный гений. - Когда умирает оборотень, происходит выброс особой энергии, который мы можем засечь при помощи...
  - Прошу без лишних подробностей, - перебил Тиен Колю, вознамерившегося ударится в технические описания и термины.
  - За последний час по всему миру, как мухи, мрут оборотни. Думаю, это как-то связано с отключением Жезла Жизни. Не знаю, чем же на самом деле была эта штука, но подозреваю, что Основатель отлично пошутил, выдав смертельный для тварей артефакт за ограничитель энергии, - Николай довольно хохотнул. - Черный юмор древних магов, супер, эти гады своими же руками его активировали против себя!
  - Умирают все подряд или есть условие, при котором Жезл действует на нечисть? - Тиен веселье не разделял.
  - Я проанализировал данные, и с вероятностью в семьдесят процентов могу заявить, Жезл убивает только тех, кто пытается обратиться. По косвенным признакам и эмпирическим расчетам могу предположить, действие его имеет ограничение по времени, он уже сократил радиус распространения влияния. Если динамика сохранится, активность прекратится минут через десять.
  - Жаль, - не отрываясь от экрана, Тиен достал телефон, дозвонившись до Рика, изложил положение дел, предупредив об опасности для Сергея.
  Предположения Николая подтвердились, всполохи на карте становились все реже и наконец, сошли на нет.
  - Колюня, смена пришла, - впорхнула в кабинет Маша, в очередной раз сменившая цвет волос, в этот раз на малиновый. - Тиен, привет, - она встала позади, облокотившись на стул, невзначай касаясь его плеча, посмотрела на экран компьютера. - Что интересного?
  - Привет. Интересного масса, - Тиен встал. - Коля расскажет, а мне пора, - сегодня он предпочитал бегство, прочим защитным приемам и самокопанию.
  - Может, отпразднуем победу вечером? - уже в дверях догнал его робкий вопрос Маши.
  - Посмотрим, я позвоню, - скомкано пробурчал Тиен и поспешно выскочил в коридор и тут же натолкнулся на Александра Ивановича.
  - Ты уже здесь, замечательно, - взял Тиена в оборот один из опытнейших членов и руководитель местного отделения Унии Магов. - Я так понимаю, по поводу массового мора оборотней ты в курсе? - Яров толкнул незапертую дверь бывшей камеры, а ныне вполне презентабельного кабинета без единого окна.
  - Да, - Тиен вошел и прикрыл за собой дверь. - Есть идеи, как замять огромное количество трупов по всему миру?
  - У нас отработанная схема, - Яров щелкнул зажигалкой, прикуривая сигарету. - Сейчас я по своему ведомству провожу информацию о вспышке эпидемии нового вируса,- непроветриваемое помещение мгновенно заполнилось табачным дымом. Тиен поднялся и, не спрашивая разрешения, включил на полную мощность кондиционер, висящий на стене. - Решили назвать его "мышиный грипп".
  - Паники не боитесь? - струи холодного воздуха нарезали дымовую завесу на лоскутки.
  - Нет, - отмахнулся Александр Иванович.- Все уже привыкли. В прошлом году у нас был "свиной грипп" после того, как в Южной Америке отрыли древнюю гробницу. Мы так до сих пор и не поняли, что за демона они выпустили, но он примерно, также как и нынешний колдун ринулся обращать всю нечисть вокруг. Вот только бестолково и всех подряд, естественно ничего хорошего у него не вышло, в основном тварям не хватало сил на переворот, они умирали в корчах, парочка все-таки обратилась, но местное отделение Унии справилось с их ликвидацией. Мучительные смерти остальных ста человек объяснили гриппом. А дальше пошло поехало, пресса сама распространила фальшивый вирус по миру. За пару лет до этого напортачили в Китае, но быстренько организовали "птичий грипп" и все устаканилось.
  Рассудив, что лучше замерзнуть, чем умереть от удушья или отравления Тиен терпел холодный поток воздуха, бьющий в спину.
  - У меня есть хорошие новости, - Яров потушил сигарету и тут же достал новую. - Сегодня нашли убийцу Марины, с тебя сняты обвинения, - сигарета перекочевала в уголок рта, растянувшегося в довольной улыбке. После вчерашнего, удачного разрешения проблем, сегодня у всех было хорошее настроение. - В правоохранительных органах у нас тоже свои люди. Один сумасшедший фанатик сознался в содеянном в предсмертной записке.
  - Как насчет мага огня? - неразрешенные проблемы не давали Тиену включиться в общее ликование, а столь мизерная горстка хороших новостей бесследно тонула в общем море неприятностей, не оставляя радостной ряби.
  Помимо кардинального решения проблемы возвращения Тиену магических способностей придуманного Риком, существовал второй вариант. Но для его реализации нужен был маг огня специализирующийся на лечении. Увы, такие специалисты в Синем Мире были в дефиците. В местном отделении магией огня владела лишь убиенная Марина, да и то к медицине ее способности не имели никакого отношения. В прочих подразделениях Унии разбросанных по миру перекос шёл в сторону водников. По непонятной причине выявленных магов воды в этом мире было больше всего, процентов восемьдесят состава, на втором месте шли маги земли процентов пятнадцать, процента четыре воздушники и лишь один процент огневики, да и те, как выяснилось, специализировались по условно боевой магии. По запросам удалось выяснить, что в австралийском отделении имеется нужный спец, но ему девяносто три года и дееспособность его была под вопросом.
  - Увы, пока ничего, сегодня с утра пришел ответ - почтенный Джейси Сапарк скончался в прошлом месяце.
  Закон подлости развернулся в полную силу.
  - Что ж, зато я могу безбоязненно пройтись по городу, ознакомиться с достопримечательностями,- вышло кисло и безрадостно.
  Достаточно намучившись под кондиционером и чувствуя как от направленного холодного воздуха начинает ныть поясница, Тиен встал, распрощавшись, вышел, заглянув по дороге в лабораторию, где завис до вечера, увлекшись любимым делом, пропустив обед и все звонки забытого в снятой куртке телефона.
  Максим, безраздельно властвовавший в лаборатории, с детства был прикован к инвалидному креслу, имел слабое физическое здоровье и совсем маленький резерв магической энергии, но природа с лихвой компенсировала все недостатки, вложив в его голову незаурядный ум. Тиен и Максим сразу сошлись на почве общего, временами доходящего до фанатизма, увлечения магическими артефактами. Что может быть интереснее разгадки предназначения странной вещицы, тысячелетия пролежавшей на дне океана в трюме затопленного корабля, или деактивации волшебной шкатулки выпускающей раз в год призраков из потустороннего мира?
  Максим мечтал создать артефакт, позволивший бы ему ходить. В свободное время экспериментировал, смешивая энергетические потоки различных стихий во всевозможных пропорциях. Тиен поддерживал его надежду, не спеша разочаровывать сообщая, что создание подобных артефактов невозможно без мощного мага огня специализирующегося на медицине, которого было не найти среди сотрудников Унии, а среди вольных или нераскрывшихся магов данный поиск был равносилен поиску иголки в стоге сена.
  Увлекшись очередным экспериментом, мужчины не замечали ничего вокруг и от прозвучавшего внезапно над ухом голоса, Тиен непроизвольно вздрогнул.
  - Почему я сегодня не могу ни до кого дозвониться? - вкрадчиво, полутоном обозначил свое присутствие Рик.
  - Мне было некогда отвлекаться на телефонные звонки, - Тиен отложил маркер земли, подошел к шкафу, откуда достал куртку, накинув ее. Порылся в карманах достал телефон и просмотрел все пропущенные. Семь из восьми были от Рика, один буквально полчаса назад от Весты, от нее же единственная смс: "Узнай, как в этом мире лечат простуду, иначе ты от меня не отделаешься, лежу с температурой 38"
  - Макс, пока, до завтра, - попрощался Тиен, услышав в ответ неразборчивое бурчание увлеченного происходящим в экспериментальной камере парня. Вышел в коридор, пропустив перед собой прихрамывающего Рика.
  - Допустим, а ты совершенно случайно не знаешь, где моя сестренка? Она отчего-то одновременно с тобой резко ушла с радаров.
  - Нет, - отодвинутая работой на задний план злость и обида при виде друга вновь всплыла на поверхность, желание врезать по его смазливой, наглой морде усиливалось.
  Рик сделал шаг в сторону, слегка обогнав, перегородил дорогу Тиену.
  - Врешь, - спокойно констатировал он факт. - Я хочу услышать правду.
  - Сразу, как только я услышу ее от тебя, - с арктическим спокойствием ответил Тиен, прямо глядя в глаза, внутри все больше сатанея.
   - Ясно. Веста продолжает заниматься вредительством, - прервал напряженное молчание Рик, наигравшись в гляделки. - В любом случает, это ничего не меняет, сегодня ты отправляешься домой, даже если мне придется применить силу.
  - Я хочу услышать причину. И постарайся обойтись без очередного вранья.
  - Если в ближайшее время ты не вернешь магию, то умрешь, причем не сразу, а медленно и мучительно, испытывая адские муки, - не стал больше шифроваться Рик.
  - Сколько у меня осталось времени? - как будто со стороны услышал свой равнодушный голос Тиен, оглушенный собственными перспективами.
  - Сложно сказать, до того момента когда запустятся необратимые процессы возможно еще неделя, может чуть больше, а может меньше.
  - Я уйду через неделю, а пока сделаю все возможное, чтобы в очередной раз прикрыть твою беспокойную задницу.
  - Я сказал, возможно и примерно, - Рик возмущенно повысил голос. - Мы не будем рисковать, ты отправишься домой сегодня. Со мной все будет хорошо, не в первой, выпутаюсь, у меня, в конце концов, такие специалисты под рукой, - С саркастической улыбкой он сделал неопределенное вращательное движение рукой, обозначая всю Унию Магов, находящуюся поблизости.
  - Я сказал, уйду через неделю, позволь мне самому решать свою судьбу, - четко сцеживая каждое слово, произнес Тиен.
  - Как ты позволил мне, притаскивая дэйву и вытягивая с того света? - приторно сладким голосом спросил Рик, надавливая на больные места.
  - Не правда, - Тиена не так просто было сбить с толку. - Я дал тебе возможность выбирать. Мог не возвращаться и не подписываться на условия дэйвы.
  - Жаль, - Рик разочаровано хмыкнул, отмечая свою неудачную попытку переубедить, разозлив. - Заметь, я сделал все что мог, но по-хорошему ты не хочешь, - он развел ладони в сторону.
  - Не смей! - Выкрикнул Тиен, беспомощно дернувшись в сторону.
  Хлопок и Тиена накрыла темнота, вырубив сознание и погрузив в сон.
  
  ***
  Облокотившись о перила моста, я наблюдала за плещущимися в еще не скованной льдом реке утками. Обманутые добротой, подкармливавших их людей, птицы остались, обрекая себя на гибель. Скоро зима развернется в полную силу, пропитав воздух морозом и обездвижив водные артерии, от глупых пернатых останутся только холмики на льду, запорошенные снегом.
  Мимо пронеслась черная Феррари коротко просигналив, привлекая внимание. Не нарушая правил, Рик припарковался в положенном месте и до центра моста, где я ждала, дошел с Тиеном пешком.
  Меня кольнуло нехорошее предчувствие. Во-первых, мне совершенно не понравилось выражение холодной решительности на лице Рика, граничащее со злостью. Во-вторых, судя по всему Весту он так и не нашел, или не сильно и искал. И, в-третьих, пустые стеклянные глаза Тиена бездумно глядящие перед собой, он двигался как зомби, четко повторяя движения Рика, вплоть до хромоты.
  - Рик, что происходит?
  - Ничего особенного, я опять поплатился за свою доброту, - Рик подошел, перегнувшись через перила, посмотрел вниз, разглядывая воду. Тиен зеркально повторил его движение. - Веста как всегда в своем репертуаре, все испортила, рассказала Тиену, а он естественно уперся и отказался уходить. - Рик схватился за голову и, скривившись, согнулся пополам, я дернулась к нему, но он тут же резко выдохнул и разогнулся. - Все в порядке, мне тяжело его удерживать, так что давай поспешим, а то тебе придется меня утаскивать волоком.
  Как бы мне не нравилось все происходящее, но разглагольствовать о моральной составляющей и этичности обмана Тиена надо было раньше, сейчас уже поздно, сделаю то, что от меня требуется, а рефлексировать буду позже. Требовалось от меня, собственно говоря, не много - капелька крови, оброненная в воду по центру Литейного моста. Там на дне, скрытый от людских глаз лежал камень Атакан, бережно хранимый на протяжении всей жизни Тигом Дамином. Такой же, его собрат, находился среди прочих обыкновенных серых глыб на Шатке, пролетая мимо него, попадая в радиус действия, люди перемещались между мирами. Тиг отыскал заговоренный фейриями камень, забрал, лелея надежду придумать, как вернуться домой, не выпустив при этом Тельфаиза из межгранья. Даже когда у мага появилась новая семья, камень оставался с Тигом, впоследствии он стал семейной реликвией, передаваемой из поколения в поколения. В один из тяжелых периодов камень попал в руки колдунам, знающим об особом отношении верхушки Унии Магов к валуну, но не ведающие об истинном его предназначении. Секта безумных колдунов долгое время использовала камень как алтарь для принесения кровавых жертв. Впоследствии маги вернули реликвию, но посчитав ее оскверненной, затопили в ближайшей реке, оказавшейся Невой. Случайно ли, или по мистическому стечению обстоятельств, над местом утопления камня построили мост, названный Литейным.
  Согласно изначального плана, Веста должна была прикрыть нас временной завесой избавив случайную публику от шокирующего действия, со стороны очень похожего на убийство. Я опасливо огляделась: по мосту ехали машины, вдалеке шли люди, о скрытности речи уже не шло.
  - Давай просто сделаем это, а со свидетелями будем разбираться потом, у меня сейчас не хватит сил отводить глаза, - Рик правильно расценил мою растерянность. - Прошу, поторопись, - он скривился, а Тиен, перестав повторять за ним движения, вытянулся по стойке смирно.
  Вытащив припасенную иглу, я решительно проткнула указательный палец на левой руке и взмахом отправила набежавшую капельку крови в воду. Предполагалось прочтение заклинания, но Рик сказал, чтобы я не забивала голову лишними непонятными словами, тем более для меня они ничего не значат, взамен он предложил прочитать любимый стих или спеть песенку, эффект тот же. Не иначе как с перепугу, все мои домашние заготовки вылетели из головы, а на поверхность выплыла "Ода Ломоносова", выученная классе этак восьмом. Честно говоря, я даже не предполагала, что помню ее. Вспоминать что-то еще, означало потерю времени, поэтому я начала выуживать на свет божий из закоулков памяти, сложно произносимые предложения:
  О вы, которых ожидает,
  Отечество из недр своих,
  И видеть каковых желает,
  Каких зовет из стран чужих.
  В тоже мгновение малюсенькая капля растеклась несоизмеримым кровавым пятном и завертелась водоворотом. Воронка углублялась и ускоряла вращение. На дне стал виден круглый обкатанный временем серо-коричневый камень с белыми разводами на гладкой поверхности. Портал будет открыт, пока я читаю заклинание. Я очень надеялась, что девичья память меня не подведет и ода не забудется на середине, для увеличения времени, читала я очень медленно и сосредоточенно, одним глазом косясь на мужчин.
  "О ваши дни благословенны,
  Дерзайте ныне ободрены
  Раченьем вашим показать,
  Что может собственных Платонов"
   Рик надел на шею Тиена бряклю и подвел к перилам. С берега раздавались удивленные возгласы, не смотря на темное время суток, люди заметили аномалию и бросались к парапету, что бы получше разглядеть происходящее.
  "И быстрых разумом Ньютонов,
  Российская земля рождать".
  Благодаря манипуляциям Рика, безвольный Тиен уже был почти на полпути домой, когда из центра воронки, вылетел квадратный предмет прямо мне в руки, сбив с ног и по инерции протащив по асфальту. Затормозить мне удалось, приложившись головой о поребрик. Я слышала, как с чавкающим звуком схлопывается портал, отомстивший за непонравившийся стих, и нецензурное ругательство, вылетевшее из уст Рика.
  - Живая? - встревоженный Рик навис надо мной.
  - С праздником, - не поднимаясь, я торжественно вытянула руки с посылкой из параллельного мира. - С днем инвалида тебя.
  - Шутишь, значит, жить будешь, - он забрал у меня коробочку и запустив руку в волосы, пощупал мою голову в месте ушиба. Вытащил и озабоченно цыкнул, глядя на кровь, оставшуюся на пальцах. - Лежи, не шевелись, сейчас быстренько выясню отношения с разгневанным Тиеном, подгоню машину и смоемся отсюда, - бегло глянув на коробочку, он оставил ее рядом со мной и вернулся к Тиену.
  Я тут же его ослушалась, приподнявшись на локтях. Голова гудела. Я села и нащупала под волосами рассеченную кожу, ничего криминального. Тиен, избавившийся от магического влияния разразился отменной бранью, услышать которую, от всегда спокойного мага я не ожидала. В конце нецензурного спича, реакцию Рика на который я не видела, по причине того, что любимый стоял ко мне спиной, последовал мощный удар кулаком, отбросивший Рика на асфальт. Я испугано пискнула, закрывая рот ладонью. Тиен удивленно посмотрел на свою все еще сжатую руку, затем не менее удивленно на сидящего на земле и потирающего скулу друга.
  - Ты почему не увернулся? - агрессии как не бывало.
  - Полегчало? - Рик сделал вращательное движение челюстью и поморщился.
  - Ну, да, - Тиен наклонился и, протянув руку, помог другу подняться.
  - Вот и славно, - приняв вертикальное положение, Рик подошел ко мне и легким движением поднял на ноги. - Голова кружится? - столько тепла было в его голосе, что ноющая боль, в рассаженном затылке моментально поджав хвост, убежала. Интересно когда я уже привыкну и перестану так остро реагировать на его внимание, а начну принимать его как должное.
  - Нет.
  - Не будем рисковать, заедим в травмпунт, - мои возражения Рик слушать не стал. - Звони хитроумной диверсантке, сообщай, что ее план удался, все остаются на своих местах, пусть приезжает на экстренное заседание, - мы зашагали к машине.
  - Давай лучше у меня, - поспешно предложил Тиен вслед. - Там больше места, есть, где развернутся.
  - Или размахнуться? - язвительно переспросил Рик, я ни на секунду не сомневалась, что он еще неоднократно будет припоминать Тиену выплеск эмоций. - Ладно, не играй так воинственно желваками, пусть будет у тебя, - произнося "у тебя" он скривился как от горькой противной микстуры.
  На этом мы разбежались в разные стороны. Тиен поспешил поймать такси, а мы с Риком загрузились в машину. На протяжении всего пути мой вредный маг ворчал на тему "у тебя" и то что коварные захватчики выжили его из собственной квартиры, а он за нее, между прочим, платит и т. д. и т. п.
  В травмпунтке, врачи покрутили у виска и хотели отмахнуться от паникеров, прибегающих с царапиной, я упиралась и требовала увести меня отсюда, полностью с ними солидарна, но где нам бедным было устоять под давлением аргументов и сносящей все на своем пути настойчивости Рика. Уже через десять минут вокруг меня собрался весь персонал, проведя медицинскую конференцию на тему царапины на затылке. Пунцовую от стыда меня провели мимо очереди из более нуждающихся в помощи, покалеченных со сломанными руками ногами и ребрами пациентов, в рентген кабинет.
  На предложение сделать прививку от столбняка, мое терпение лопнуло, и я прошипела, что соглашусь на укол, только после того, как мой ненаглядный пройдет курс лечения от бешенства, что, между прочим, после его вчерашних подвигов в лесу было бы не лишне. То ли мое шипение подействовало, то ли заверения пяти заведующих различных отделений, что моему здоровью абсолютно ничего не угрожает, Рик перестал будоражить врачей и к нашей с ними всеобщей радости, наконец, решился увести меня из больницы.
  Когда мы подъехали к Тиену, у меня закрались смутные подозрения, что я связалась с шизофреником страдающим раздвоением личности. Только что заботливый до фанатизма, нежный и ласковый мужчина исчез.
  - Победу празднуешь? - язвительно бросил Рик, Весте пьющей сироп от кашля, девушка поперхнулась.
  - Может, обойдемся для разнообразия без наездов, - одернул его Тиен. - Доставай КН (компактный носитель), безупречный ты наш.
  - А, если не обойдемся, ты мне опять вмажешь?
  Я закатила глаза, в очередной раз, поражаясь нескончаемому запасу яда в моем любимом, села рядом с Вестой, закутанной в одеяло, на диван.
  - Заболела? - тихонько спросила я.
  - Увы, - шмыгнула носом девушка.
  Тем временем мужчины продолжали обмениваться уколами.
  - Господи, дай мне силы, - взмолился Тиен. - Как я мог забыть, что тебя либо нужно сразу убивать, либо не трогать вообще.
  - Он ему, что вмазал? - удивленно прошептала Веста.
  - С размаху, прямо в челюсть, - подтвердила я не громко.
  - И этот, что не увернулся? - брови девушки поползли вверх. Я отрицательно мотнула головой. - Ясно, дал выпустить пар, теперь, будет издеваться, и давить на чувство вины, сволочь. - Я тяжело вздохнула, вынужденная согласиться с ее заключением.
  - Позже мы с тобой еще продолжим закреплять условный рефлекс, - с кривой ухмылочкой Рик посмотрел на Тиена и достал коробку, опустив ее на пол. - Запомни, распускать руки плохо. Драться нельзя, - продолжая измываться, он надавил на верхнюю плоскость коробочки, она открылась, выпустив направленный луч в потолок.
   Луч распался веером, а затем собрался в сгусток, сформировав человеческую фигуру, еще секунда и сияющий контур погас, оставив посреди комнаты Реану. Она совсем не изменилась после нашей последней встречи на Шатке, разве что переоделась и заплела густые каштановые волосы в толстую косу, свисающую между лопаток. Та же хрупкая невысокая женщина с прямым, серьезным взглядом.
  - Приветствую вас достопочтимый Родерик, девушка, имя которой мне так и не удалось узнать и Тиен, - приятным глубоким голосом промолвила женщина, смотря перед собой. - Раз вы меня сейчас видите, значит, вы открыли портал, вероятно, для того, что бы вернуть Тиена домой, - каждый раз, произнося имя сына, она еле уловимо запиналась. - Ни в коем случае не делайте этого. Тиен не помнит, а может и не знал, что его отец был не просто предводителем ополчения. Дамины стояли у власти. Когда нашли Тиена, правящая к тому моменту ветка Рольдов решила уничтожить конкурента. Достопочтимому Кассиэлу Кирку, принявшему участие в жизни моего сына, удалось убедить кровожадных правителей, что мальчик ничего не знает о своем престолонаследном праве и никогда о нем не узнает, тем самым сохранив жизнь ребенка. После того, как вернулась я, у Рольдов было всего два варианта либо выпустить власть из рук вернув престол законным владельцам, либо устранить меня и Тиена. Они выбрали второй. Закон, правда и опыт оказались на моей стороне, - в ее глазах проскользнул хищный отблеск. - Единственной загвоздкой оказалась Старшая Фрила, она знала, что Тиен переместился в другой мир, и раскинула сеть Интеритум. Поясню, если вы вдруг не в курсе, как только мой сын пересечет границу миров, он сгорит, увязнув в расставленной ловушке. Если вы получили это послание, значит, мне до сих пор не удалось найти и обезвредить заклятье, порожденное воспаленным умом Фрилы. Мне нужно время, еще - дней десять, мы уже напали на след старухи. Благодарю за внимание, - весь ее рассказ был выдержан в строгих тонах. - Надеюсь на скорую встречу, хотя не представляю, на что будет похоже общение с сыном, который без моего участия стал взрослым самостоятельным мужчиной, - она на мгновение позволила вырваться на поверхность эмоциям, ее уверенный взгляд подернула тоска. - Прости меня. Тогда это все казалось правильным. Всего доброго, о результатах наших поисковых операций вы сможете узнать позже тем же способом, - сухо закончила она и исчезла.
  В комнате повисла гробовая тишина. Все смотрели на Тиена, а он на то место, где еще секунду назад стояла проекция его матери.
  - Я ее совершенно не помню, - потерянным голосом разорвал тишину новоявленный принц. - Она сказала десять дней? - он оторвался от созерцания безжизненной коробки и посмотрел на Рика. - Я умру.
  - Нет, конечно, - Рик возмущенно изогнул губы. - Возвращаемся к более трудоемкому плану "А", и начинаем разработку трудноосуществимого плана "В", на все про все целая неделя, а затем мы тебя десантом сбрасываем из Синего Миро прямо на престол. Я вообще в шоке сплошные венценосные особы вокруг, - он подмигнул мне. - Одни мы с тобой, - он перевел взгляд на ошарашенную, как и все, Весту, - простые смертные, даже обидно.
  - Какие еще планы "А" и "В"? Куда делся "Б"? Что ты сочиняешь? - Тиен отвлекся от опасных мыслей.
  - За план "Б" я сегодня получил от тебя по личику, - не унимался Рик, всем видом показывая, что ничего страшного не произошло, и он по-прежнему намерен измываться над другом, никаких поблажек. - План "А" ищем мага-медика огневика. План "В" чреват головной болью для всех жителей Тантаи на много поколений вперед. Мы отбираем кольцо бессмертия у Тельфаиза и надеваем его тебе, тогда тебе не страшны никакие сетки. Ты как супермен пронесешься сквозь огневую завесу, займешь престол и будешь править вечно, ну или пока не развалишь страну, и все подданные не разбегутся, или коварный враг не подсунет тебе крептонит...
  - Как кто?! Подсунет что?! - не врубился Тиен.
  - У меня есть идея по поводу как найти мага огня специализирующегося на лечении, - Подала я голос. Инициатива в вопросе столь далеком от моей компетентности, стала неожиданностью для всех. - Я лучше покажу, - бросила я, выбегая в коридор, впрыгивая в ботинки и набрасывая куртку. - Я сейчас вернусь, я не далеко! - выкрикнув на бегу, захлопнула дверь перед носом Рика, пока он не опомнился, и не проснулась его параноидальная забота.
  Добежав до метро, я нашла газетный киоск.
  - Мне, пожалуйста, "Звездный вестник", "Зодиакальный вопрос", "Желтый экспресс" и "Экспрессивную желтизну".
  Я скупила всю бульварную прессу с ярко желтой окраской содержимого, имеющуюся в наличии, а так же газеты мистической направленности.
  Обернувшись, минут за десять, я вернулась обратно с добычей и вручила каждому по газете.
  - Пролистываем, не обращая внимания, до предпоследней страницы, - я подошла и перевернула страницу в газете у Рика, ему, как назло, досталось желтое издание с обилием откровенных женских фото. - Видим лист с объявлением магов, чародеев, экстрасенсов и народных целителей, анализируем и выбираем наиболее правдоподобные, приходим на прием и проверяем на наличие магических способностей.
  - Хм, а в этом что-то есть, - поддержала меня осипшим голосом Веста. - Например, смотрите, есть целительница Магда, она лечит запои, избавляет от алкоголизма и наркомании, все как маг огня, но, увы, еще и вызывает духов предков, а это как мы все знаем прерогатива магов воздуха. Тетенька отбор не проходит.
  - Меня интересует другое. Как мы будем проверять на наличие и направленность магии? - проявил скепсис Тиен, тем не менее, продолжая внимательно просматривать газету. - Если прийти и начать чертить стихийные круги, можно быстро в дурдом загреметь.
  - Мы дадим им задание и проверим, выполнят или нет, - прогундосила Веста. - Например, вылечить Рика от словоблудия.
  - Или тебя от слабоумия, - не остался в долгу маг, обводя объявление в газете ручкой.
  - Давайте вылечим меня, - поспешила вмешаться я. - От боязни высоты.
  - Ты боишься высоты? - не отрываясь от просмотра объявлений, поинтересовался Рик.
  - Не то чтобы, но поправьте меня, если настоящий маг-медик не выведет меня на чистую воду.
  - Все верно, - подтвердил Тиен. - Каждый выберет свой недуг. Для ускорения процесса разделимся и пойдем по разным адресам.
  - Недуг я выдумывать не буду, - закончив с объявлениями, Рик вернулся на предыдущую страницу с обнаженными девицами. - Делиться тоже отказываюсь, я не амеба и не инфузория, - одной полуголой красотке он дорисовал лифчик, а другой - усы. С чувством выполненного долга закрыл газету, протянул мне. - Одну я тебя все равно не отпущу. Инициатива наказуема, обзвони тех, кого я отметил и запишись на лечение фобий на завтрашний вечер, после работы съездим по адресам, - на этих словах он поднялся и, наклонившись, размял больную ногу. - Все на сегодня хватит, по домам, - он, скривившись, обвел комнату взглядом.
  - Поехали домой, я спать хочу, - сбила я Рика с настроя ворчать по поводу неприкосновенности частных владений.
  - Поедем, - согласился маг, посмотрев на меня для пущего эффекта зевающую и трущую глаза.
  Веста скинула одеяло, зябко передернув плечами, отправилась вслед за нами одеваться в прихожую.
  - Ты куда собралась? - натолкнувшись в небольшом коридорчике на сестру, возмутился Рик.
  - Домой, - не понимая с чего вдруг столь странные вопросы, Веста насторожилась.
  - Я невооруженным взглядом вижу, что у тебя температура и сопли по колено, еще не хватало в таком состоянии шляться по улице, - строго выговорил Рик. - Быстро вернулась и залезла под одеяло, до завтра чтобы отлежалась, - он загляну ей за спину и прокричал. - Если кто-то возражает, напоминаю, это моя квартира и моя сестра.
  - Я слова против не сказал! - донеслось из зала возмущенное ворчание Тиена.
  Веста замерла с видом, будто только что получила пыльным мешком по голове, мне стало ее жалко. Я сама не понимала к чему эти резкие перемены, надеялась лишь, что беспокойство за ее здоровье - это просто забота, а не часть очередного коварного плана мстительного брата. По дороге к машине я вертела и так и эдак, но так и не придумала, чем плохим для Весты может закончиться опека Рика.
  - Рик, ты потряс меня до глубины души. Откуда, наконец, в твоем маленьком черством сердечке нашлось место для братской заботы? - я решила попытаться прояснить ситуацию у первоисточника.
  - Мелко мыслишь, мое благородство и забота простирается гораздо шире, - выезжая на проезжую часть, он лукаво мне улыбнулся. - И продиктовано махровым эгоизмом. Ты никогда не видела Тиена в депрессии. Я был свидетелем пару раз. Долгий мучительный выход из нее, пролегает через таскание по девкам и под завязку, основательным таким, не детским запоем, приправленным душещипательными полуночными беседами. У нас на это нет времени, да и печень моя на такие подвиги больше не согласна.
  - В первой части реабилитации ты тоже участвовал?
  - Уверена, что хочешь это знать?
  - Пожалуй, нет.
  - Вот и выходит, Весте на самом деле не следует усугублять свое положение прогулками по морозному городу, а Тиену совершенно противопоказано одиночество. Я молодец, я сложил один плюс один и избавил и тебя и себя от ночного бдения за рассудком Тиена.
  - Никогда бы не подумала, что всегда спокойный и уравновешенный Тиен склонен к глубоким депрессиям.
  - Поверь моему опыту, Настён, такие спокойные, обычно, и сигают с крыш домов вниз головой.
  - Скажи честно, ты веришь, что из моей идеи по поиску мага огня выйдет толк? Или твое согласие было, чтобы вселить в Тиена надежду.
  - Честно, не знаю. В любом случае план "В" еще более бредовый, а на придумывание "Г" и "Д" мне нужно время, почему бы пока не испытать судьбу, как знать вдруг повезет.
  За окном проносились огни.
  Домой мы добрались за полночь и без задних ног завалились спать.
  
  ***
  
  Временами хотелось сесть и завыть. Каждый раз, когда Рик думал, что хуже уже не будет, жизнь подбрасывала все новые и новые дурно пахнущие сюрпризы. Труднее всего было убедить всех в том что ситуация поправима и небезнадежна, когда сам в это не веришь.
  От собственной беспомощности Рику было тошно. Если бы можно было поменяться с Тиеном местами, отдать свою никчемную силу. Он уже умирал, второй раз не будет страшно.
   Хотелось схватить Настю в охапку, убежать на необитаемый остров, спрятаться под землей, улететь на Луну, но нет, это скорее поможет ему обрести иллюзию решения проблемы, а не ей. Поэтому он возит каждый день ее на работу, улыбается, сочиняет планы заранее обреченные на провал. Хоть что-то делать, но не ради результата, а ради дела. Остановиться, означает признаться самому себе в том, что уже давно знаешь.
  Увидев знакомую макушку, мелькнувшую на проходной, Рик завел машину. Настя помахала рукой и улыбнулась напоследок охранникам, зашагала к нему.
  - Знаешь, я горжусь тобой! - было первое, что заявила Настя сев в машину. - Спроси за что?
  - За что? - повинуясь, повторил Рик, плавно нажимая педаль газа.
  - Я только, что была свидетелем истерики нашей вреднючей тетки главной бухгалтерши, она неслась за убегающим генеральным директором и требовала твоего увольнения. Довести эту стерву, измывающуюся над всеми - это феноменально. Не знаю, как ты это сделал, но я горжусь тобой.
  - Еще недавно ты меня за нечто подобное укоряла.
  - Когда ты третируешь хороших людей - это плохо, а против издевательства над такими гадинами я ничего не имею, - она смешно задрала носик, изображая назидательный тон. - Не переживай я научу тебя различать, что такое хорошо и что такое плохо.
  - Если для учебы ты наденешь ту мини-юбку, которую прячешь в дальнем углу шкафа, гарантирую, что быстрее усвою материал.
  - Ты безнадежен, - преувеличено обреченно вздохнула она. - На, держи, - она достала четыре альбомных листа из сумочки и положила на торпеду, оставив себе один. - Я тут распечатала адреса и характеристики наших подозреваемых в использовании магии огня. Первая Элоиза Гимлер, здесь неподалеку. На следующем перекресте налево. У нее кабинет в том огромном бизнес центре, где мы обедали на прошлой неделе. Сворачивай.
  - Слушаюсь, - по-военному отчеканил Рик, выкручивая руль.
  Офис волшебницы на шестом этаже больше подошел бы успешной бизнес леди. Вышколенная секретарь отмерила порцию строго выверенной улыбки. Деловой костюм девушки подчеркивал хорошую фигуру, привлекая мужское внимание, но при этом не выглядел вызывающе, чтобы не настроить против себя посетительниц женского пола.
  Продефилировав на высоких каблуках, плавно покачивая бедрами, девушка провела их в кабинет, с огромным окном от пола до потолка и выходом на балкон, где инициативу перехватила сама потомственная волшебница. С белоснежной улыбкой в тридцать два зуба она, заколыхавшись телесами, поднялась со стула явив посетителям массивную фигуру, закованную в изумрудно зеленый пиджак и, вот-вот готовую треснуть по швам, юбку.
  - Добрый вечер. - Грубым прокуренным голосом пророкотала Элоиза. - Присаживайтесь. Какие невзгоды вас привели ко мне?
  Рику не понравилось полное отсутствие заинтересованности в эмоциональном фоне женщины, не было ни желания помочь, ни профессионального любопытства. Рик, невзначай, звякнул ключами от машины, на которых болтался брелок с логотипом Феррари и со злобным удовлетворением подтвердил свои подозрения, уловив всплеск ликующей алчности.
  Настя в это время изложила заготовленную легенду о боязни высоты и самолетов. Колдунья внимательно выслушала с взглядом полным теплоты и сочувствия, заявила, что готова помочь несчастной девочке за каких-то жалких пять тысяч рублей. Неспешно достав из внутреннего кармана куртки портмоне, Рик вынул красную купюру и, зеркально отражая милое добродушие, протянул ее волшебнице, Элоиза ухватилась цепкими толстыми пальчиками и попыталась ее забрать.
  - Ели у вас ничего не выйдет Вы гарантирует, что вернете деньги? - с взглядом наивного ребенка поинтересовался Рик, не спеша расставаться с деньгами.
  - Всенепременно, - Элоиза рывком выдернула гонорар и поспешила его припрятать в карман юбки.
  Мадам Гимлер потребовала тишины и усадила Настю на стул. Она хлопнула в ладоши и в помещении тут же, запахло медом. Последние сомнения Рика были развеяны, Элоиза была самой обыкновенной аферисткой, вытягивающей из доверчивых обывателей деньги. Растерев пухлые ладошки, она сжала Настины виски и начала завывать безумную песню, воздух вокруг сдвинулся и в комнате поднялся сквозняк. "Ты не боишься высоты" - пророкотала волшебница загробным голосом. Настя, извиняющимся взглядом, посмотрела на Рика, тоже поняв, как мало происходящее похоже на магический ритуал.
  Напоследок волшебница Гимлер показала цирковой фокус. Она выдернула у Насти волос, зажав его в ладони. Когда раскрыла, на ней лежал кусочек яшмы с продетой через дырочку кожаной веревочкой, такие в изобилии продаются за копейки в пешеходных переходах.
  - Все, - с тяжелым вздохом обессиленная волшебница опустилась на стул. - Вашей фобии больше нет, - заверила она. - Носите этот амулет, и Вашу душу никогда не коснется страх.
  Прикинув, что разыгранное представление никак на пять тысяч не тянет, Рик подмигнул опечаленной неудачею Насте.
  - То есть, Вы ее вылечили? - уточнил маг, вставая со своего места и пройдя через весь кабинет, открыл дверь на балкон, вышел и посмотрел вниз вверх и по сторонам.
  - Да, - на лице Элоизы нарисовалось удивление.
  - Вы не будете против, если мы проверим?
  - Полетаем? - верно разгадав задумку, Настя подыграла, радостно подскочив к нему сияя счастливой улыбкой.
  - Что Вы задумали?! - Элоиза истерично взвизгнула, когда Рик чмокнув любимую, наклонился и закинул ее на плечо.
  - Хочу быть уверен, что не зря потратил пять тысяч. Мы договаривались, что если она не избавится от фобии, Вы деньги возвращаете, - с маниакальным спокойствием разъяснил Рик, выходя с Настей на балкон.
  - Прекратите немедленно! - заверещала мадам Гимлер, поворачиваясь на стуле следуя за действием. - Я вызову... - она часто задышала не в силах сообразить, что ей делать в столь необычной ситуации и кого вызывать. Полицию? Санитаров?
  - Обязательно вызовите, - согласился с ней Рик, придерживая любимую одной рукой, он перепрыгнул через бортик балкона.
  Рик плавно спланировал на этаж ниже, затем чуть в сторону, сделав крюк огибая окна кабинеты Гимлер, поднялся на балкон выше этажом.
  - Страшно? - спросил маг, как только Настя соскользнула с его плеча на твердую поверхность?
  - Ни капельки.
  - Мы ей об этом говорить не будем.
  Они посмотрели вниз и полюбовались метаниями по балкону белобрысой макушки Элоизы Гимлер в поисках двух размазанных по асфальту тел безумных посетителей.
  - Эй, мадам, Вы шарлатанка, моя девушка все еще боится высоты, - Элоиза подняла взор в небеса и побледнела, приближаясь оттенком к зелени своего наряда. - Возвращайте деньги, - волшебница вынула из кармана юбки купюру и, не сводя взора, протянула ее трясущей рукой вверх. Сделав кувырок, Рик скользнул вниз, выхватив гонорар, на секунду повиснув вниз головой, вернулся обратно
  - Аферистка, - бросила Настя, перегнувшись через перила.
  Волшебница, не вытерпев психологической нагрузки, закатила глаза и свалилась в обморок.
  Перепугав обитателей этажа стукам в балконную дверь и обмениваясь впечатлениями от выходки, они вернулись в машину. Провал в выполнении изначальной миссии, был сглажен благородным делом выведения жуликоватой мадам на чистую воду.
  Следующей несчастной по списку шла Кассандра, утверждавшая, что является целительницей в пятом поколении. Принимала она своих пациентов в темном душном полуподвальном помещении, с развешанными по стенам пучками сухих трав и рисунками странных символов. Этажность помещения исключала возможность повторения выходки с выбрасыванием из окна. Зато на стене Рик заметил самый настоящий артефакт "Контромарис", дающий возможность удержания призраков, без каких-либо дополнительных ритуалов и рисования пиктограмм.
  За прием целительница, независимо от вопроса, брала три тысячи. Рик заявил, что готов дать ей пять при условии, что она прямо здесь и сейчас избавит Настю от фобии и протянул злополучную бумажку.
  Следует сказать пару слов о самой целительнице, она этого заслужила. Ее образ, загадочный и мистический, полностью соответствовал представлению о колдуньях из сказок. Черное длинное платье под горло, с золотой вышивкой на расклешенных рукавах. Густые, вьющиеся, темно-каштановые волосы непокорно выбивались из-под алой ленты. Свет, от красной настольной лампы, отражался в темно карих глазах, добавляя чертовщинки.
  Покачивая длинной юбкой, Кассандра прошлась вокруг Насти, делая пасы над головой.
  - На тебе сглаз, - поставила она диагноз.
  Рик иронично улыбнулся, даже не расстроившись очередной пустышке. Чего расстраиваться если не сильно рассчитывал на успех.
  - Я могу помочь, для этого я обращусь к духам предков, попрошу защиту. У тебя есть кто-нибудь на той стороне? - продолжала усугублять свое положение Кассандра.
  Игры с вызовом потусторонних тварей, духов, призраков и демонов Рик считал опасными и глупыми. Мертвым место среди мертвых. Полудикие спириты, по той или иной причине оставшиеся скитаться среди живых, мечтали о возвращении. Они с радостью являлись романтично настроенным дилетантам, верящим в сверхосведомленность тварей. Вытягивали жизненные силы, так необходимые духам для поддержания иллюзии жизни в туманном теле.
  - Дядя, - Настя расстроено вздохнула и, посмотрев на Рика в вопросе, отрицательно мотнула головой.
  Он мотнул головой в ответ, сообщая, что и на этот раз им не повезло. По-хорошему, стоило встать и уйти, не тратя на лжецелительницу время. Но настоящие артефакты и слова о намерении вызова призраков заставили Рика сидеть и ждать продолжения.
  - Скажи его имя, я позову. Родственная душа не откажет помочь.
  - Валерий Анатольевич, - выдала Настя первое попавшееся сочетание имени отчества.
  Кассандра вернулась за стол и, воздев руки к потолку, загудела. Веники на стенах заколыхались, лампочки замигали.
  - Дух Валерия Анатольевича приди! - выкрикнула целительница, закрыв глаза и скорчив сосредоточенную мину.
  Решив, раз и навсегда отвадить дамочку от подобных экспериментов, Рик запустил поисковую волну и, нащупав ближайшего неуспокоенного призрака, притянул его. В комнате тут же похолодало, изо рта волшебницы пошел парок. Почувствовав неладное, Кассандра, открыла глаза. Перед ее столом из воздуха возникла полупрозрачная фигура мужского пола, одетая в призрачные лохмотья, с черными провалами вместо глаз. Женщина заорала, в таком диапазоне, что ей позавидовали бы летучие мыши. Когда воздух в легких у несчастной закончился, и она перехватила дыхание, призрак, понукаемый хлестким ментальным ударом Рика, прошелестел потусторонним голосом: "Будешь проклята за ложжжжь". И новый выброс ультразвуковой волны ударился о барабанные перепонки. Призрак терпеливо дождался паузы: "Верни деньги". Пойдя на третий виток крика, Кассандра открыла верхний ящик стола, начала панически швырять в потустороннего гостя купюры разного достоинства. "Уходи" - приказал удовлетворившийся платой призрак. Уговаривать аферистку не пришлось, она подорвалась и, позабыв о посетителях и вообще, обо всем на свете рванула прочь.
  Рик, тем временем, сорвал со стены приглянувшейся ему "Контромарис" и бросил под ноги призрака. Дикий скрежет, издаваемый духом, неприятно прошелся по нервам. Маг подошел к стилизованному под старину шкафу, стоящему у стены, упершись плечом, сдвинул на полметра в сторону. Призрак продолжал стоять на одном месте, издавая жуткие звуки, извиваться. Как и предполагал маг, за шкафом скрывалось узкое горизонтальное окошечко, замеченное им еще с улицы. Толики солнечного света проникшего через него, хватило, чтобы призрак, взвыв, развеялся.
  Настя кончиком ботинка пошевелила разбросанные на полу купюры и отрыла уже ставшую легендарной пятитысячную банкноту.
  - Эта тоже не заработала, - констатировала девушка, протянув Рику бумажку. - Я начинаю проникаться нашей миссией по зачистке асоциальных элементов. Печально, что мы вытаскиваем пустышку за пустышкой.
  - У нас еще два кандидата, на должность личного лекаря нашего наследного принца, не проверены, - сохраняя чужое имущество от разграбления, Рик прикрыл дверь. - Не будем сбрасывать со счетов остальных членов нашего странного коллектива, может фортуна к ним будет более благосклонна.
  Третьим оказался православный на всю голову дедок, предупредивший, что плату берет исключительно на пропитание, сколько не жалко, ибо негоже продавать Божий дар. Своим альтруизмом пожилой мужчина, оказавшийся, ко всему прочему, еще и слабым магом земли, заслужил помилование Рика и тысячу рублей в придачу.
  Прежде чем ехать к последней по списку ворожее Катарине Светлой, Рик решил позвонить Тиену. Его улов был не на много богаче - один маг воды, шарлатан гипнотизер и полоумная бабка, вознамерившаяся, во что бы то ни стало, накормить его мухоморами.
  Веста тоже не порадовала, но повеселила Рика недовольным ворчанием в трубку, на тему, что маги воздуха - это ее крест. Один недоделанный эмпат- самоучка наглым образом залез ей в мозг и устроил сеанс психоанализа. Она бурно возмущалась идиотским принципам некоторых близких родственников, отобравших у нее защитный медальон. Рик тут же ответил, что если бы его некоторые близкие родственники, не раздавали им собственноручно заговоренные амулеты всяким писклявым магам, то, возможно, он и не отбирал бы любимые браслеты. Настя, болезненно воспринимавшая их с Вестой перепалки, постучала по циферблату часов, намекая на лимит времени.
  Катарина проводила сеансы исцеления на окраине города, относительно недалеко от Настиного дома, именно поэтому ворожею оставили напоследок.
  - Давай не будем тратить время, если эта тоже окажется обманщицей, - попросила Настя, вдавливая кнопку звонка, звука не последовало, тогда она постучала.
  - Как скажешь, - легко согласился Рик, тоже ощутивший близость дома и желание поскорее оказаться там.
  Дверь не спешили открывать.
  - Постой, - он отодвинул Настю в сторону, надавив на ручку, потянул на себя, дверь поддалась. - Жди, - коротко кинул маг и, вошел внутрь.
  Отметив глазом красное пятнышко на полу в коридоре, подозрительно похожее на кровь, чуть дальше по направлению к кухне имелось еще одно. С кухни же раздавались непонятные звуки. Мага сбивал с толку чрезмерно благостный эмоциональный фон. Едва заметный отрицательный всплеск на уровне дуновения ветерка и опять теплые волны удовольствия и приятных ощущений. Еще шаг, кухня полностью открылась его обзору, рука расслабленно опала, перестав, тянутся к спрятанной в одежде струне.
  Девушка, примерно Настина ровесница, стояла и за обе щеки, прямо из банки уписывала малиновое варенье, обкапывая красными пятнами так похожими на кровь, пол вокруг себя. Весь ее образ можно было охарактеризовать двумя словами - блаженная хиппи. В пушистые, распущенные волосы пшеничного цвета были вплетены цветные ленточки и бусы. На тощих запястьях в изобилии болтались фенечки, а на каждом пальце нанизано по несколько колечек.
  - Тук-тук, - постучал маг по косяку кухонной двери. Девчонка перепугано дернулась от неожиданности и выронила банку, окончательно обляпавшись и чуть не перепачкав, вовремя отскочившего Рика.
  На звуки в квартиру, ослушиваясь указания ждать, заскочила Настя, заработав недовольное цыканье Рика. Ворожея, вытаращившись на посетителей в восторженном изумлении, казалось, моментально забыв о своем виде.
  - Я вас ждала, - как о чем-то невероятном сообщило улыбающееся создание.
  - Еще бы, я же звонила вам днем, - напомнила Настя.
  - Это другое, - не сдалась ворожея, продолжая настаивать на своей исключительности. - Идемте в комнату.
  Она босыми ногами наступила в разлитое варенье и чуть не упала, поскользнувшись. Только после этого, вспомнив об инциденте, произошедшем несколько секунд назад, с удивлением осмотрела свою испорченную одежду. Оставляя сладкие следы на вытертом линолеуме, она заспешила в зал. Вошедший вслед за ней Рик, от удивления дернулся с восклицанием: "О, Бог ты мой", отвернулся. Ворожея ни капли не смущаясь, стянула грязное платье, оставшись в чем мать родила, открыла шкаф и с пристрастием рассматривала его содержимое.
  - У нее однозначно не все в порядке с головой, - сделал вывод Рик. - Обыкновенная сумасшедшая, возомнившая себя магом. Я вычеркиваю ее из списка, можем идти домой.
  - Подумаешь, немного эксцентрична, - Настя не скрывала ехидной улыбки. - За что ее вот так сразу вычеркивать? Неужели вид обнаженного женского тела смутил тебя?
  - Язва. Я не смутился, я не ожидал. Это разные вещи.
  - Конечно, - преувеличенно серьезно согласилась девушка. - Кстати, тебе так идет этот милый румянец, не имеющий никакого отношения к смущению.
  Катарина тем временем остановила свой выбор на длинном сарафане с орнаментом по краю. Позвякивая браслетом на ноге, она на кончиках пальцев подошла к ним и встала с видом, будто всю жизнь здесь стояла и вообще они втроем уже давно ведут многочасовой разговор. Когда Настя и Рик, замолчав, повернулись к ней, ворожея с умным видом таращилась в ответ, переводя взгляд с одного на другого. Ее метания остановились на Рике. Она сделала шажок, втиснувшись между магом и Настей.
  - Как интересно, - в наивный взор Катарины вернулся восторженный идиотизм. - Можно потрогать? - не дожидаясь ответа, она приложила ладошку к его груди. - Интересно, - пропело эфемерное создание, ее ладошка медленно заскользила по его торсу.
  - Да уж, очень интересно, - с иронией в голосе напомнила о себе Настя, но девушка никак не отреагировала.
  - Думаю, стоит остановиться, - он перехватил ее руку в районе своего живота.
  - У тебя такая интересная аура, - с придыханием поведала ворожея. - Как у младенца, будто ты совсем недавно начал жить, - выдала и тут же, потеряв интерес, развернулась на сто восемьдесят градусов и припечатала ладошку к груди девушки. Настя опешила.
  - Ай, бедненькая, - Катарина превратилась в само сострадание. - У тебя в ауре нехороший сгусток. Он говорит о смерти.
  - Все когда-нибудь умрут, - Настя с брезгливостью отступила, - в порядке живой очереди.
  - Но не все этого хотят.
  - Ты прав, сумасшедшая. Уходим, - бросила Настя Рику.
  - Сумасшедшая, но зато маг огня, - не веря до конца в то, что судьба, наконец, сжалилась, Рик достал телефон, набирая номер Тиена.
  Друг примчался через двадцать минут, с интервалом в три минуты вслед за ним объявилась Веста. Катарина, засилье посторонних в своей квартире, приняла как должное.
  Стоило Тиену переступить порог, как ворожея с восторженным повизгиванием ребенка, которому принесли новую игрушку, кинулась к нему, со своим любимым возгласом: "Как интересно".
  Вошедшая почти вслед за ним Веста смогла наблюдать милую картину перекошенного от удивления Тиена, следящего за скользящей ладошкой Катарины и кривые ухмылки Насти и Рика уже прошедшие через необычную методику сканирования ауры.
  - Ты совсем пустой. Это очень плохо, - озабочено сообщила ворожея. - Если не заполнить сосуд, то пустота вырвется наружу и вечность поглотит тебя.
  - Солнышко, ты сможешь заполнить эту пустоту? - сполна насладившись растерянностью друга, вмешался Рик, подводя Катарину к сути проблемы.
  - Да, пять тысяч рублей, - неожиданно, голосом нормального человека проявила деловую хватку Катарина.
  - Без проблем, -Рик вытащил потрепанную за день купюру, отдал ее ворожеи.
  Катарина вернулась к Тиену.
  - Нам нужен контакт, - встав на носочки, ворожея закрыла глаза, вытянув губы в трубочку.
  - Это чудо, точно маг огня? - высказала сомнение Веста. - Я неоднократно лечилась у огневиков и ни один из них меня не лапал и не заставлял целоваться.
  Катарина возмущенно открыла глаза, опустившись на полную стопу, подлетела к Весте с выражением нескрываемой обиды на личике.
  - Я не лапаю! - девушка расстроено засопела, готовясь расплакаться. - И не целуюсь. Я помогаю людям, если не нравится, уходите, - её тонкая ручка указала окольцованным пальчиком в сторону выхода.
  - Не кипятись, - вмешался Рик, пресекая конфликт на корню. - Все свое мнения оставляют при себе, - он с укором посмотрел на Весту. - Других магов огня с более традиционными методиками у нас нет. Так что, принц хватит ломаться, быстро целуй лягушонку и расколдовывайся. И закроем уже эту тему.
  - Уважаемая, Катарина, простите нам наше невежество, - перебарывая себя выдавил Тиен.
  - То-то же, - удовлетворившись извинениями Катарина, вернулась к пациенту.
  Стоило их губам соприкоснуться, как яркая вспышка пламени поглотила два тела. Холодный огонь полыхал, ослепляя, но не обжигая. Оранжевый столб бил в потолок, рассыпаясь фонтаном искр. Инстинктивно закрыв себя и Настю, Рик пропустил момент, когда пламя стало спадать.
  - Все, - пропела ворожея, усаживаясь посреди комнаты в позе лотоса и с довольным видом, любуясь Тиеном, будто она его только что вылепила из куска глины.
  Сам шедевр, вытянул вперед раскрытую ладонь, нервно сглотнув, посмотрел на окружающих и опять на свою руку. Через мгновение на ладони засветился маленький огонек, а комнату огласил облегченный вздох.
  - Получилось.
  
  ***
  
  Из-под ног Весты разлеталась снежная кашица. Еще немного и ее быстрый шаг можно было называть бегом.
  - Я посмотрю, бегать ты любишь, - Тиен поравнялся с ней и легко приспособился под ритм ее шагов.
  - Для здоровья, знаешь ли, полезно, - попытка убежать не удалась и насилие над собственными ногами, закованными в сапоги на высоком каблуке, можно было приостановить. Веста зашагала медленнее.
  - Ммм, особенно по утрам, - как всегда его голос звучал спокойно, а выражение лица граничило с равнодушием. Он абсолютно все делал с маской добродушия и спокойствия на лице: заваривал чай, крошил нечисть. - Не подумай, что я упрекаю. Я, конечно, не ждал слов благодарности и все такое, но хотя бы сказать "до свидания" можно было, а не убегать с утра втихаря?
  - У меня прошла температура, ты спал, я не стала будить, - отчеканила Веста, непроизвольно ускоряясь, подгоняемая нарастающим чувством неловкости.
  Было грандиозным свинством смыться, не сказав ни слова. Вчера к ночи у нее подскочила температура, по меньшей мере, градусов до сорока. От беленькой пуговички под странным названием ацетилсалициловая кислота, принесенной Тиеном от соседки, ее организм, не приученный к химическим лекарствам, вывернуло наизнанку. Дальше была муторная, болезненная полудрема, выныривая из которой она, слышала: наставления старушки соседки, ощущала влажный компресс на лбу, пахло уксусом. Все это сопровождалось мягким голосом, приятной прохладой разгоняющей жар болезни и случайными прикосновениями холодных пальцев к горячей коже. В памяти совершенно не осталось, смысла его слов, только ощущение надежности и покоя. Глупая незваная нежность накрыла ее ранним утром, когда, проснувшись с ясной, не замутненной повышенной температурой, головой она увидела дремлющего в кресле Тиена, всю ночь не отходившего от нее. Подавив малодушное желание, продолжить валяться на диване под его опекой, Веста вылезла из-под одеяла. Тотчас, почувствовав слабость в вымотанном ночной лихорадкой теле. Прикрывшись, для надежности (чтоб не разбудить его) магией, она собралась и убежала не прощаясь.
  - Почему в таком случае, не отвечала на телефон? - продолжал прояснять ситуацию Тиен.
  - Потому что аппарат стоял на вибро и я не слышала! - огрызнулась она. - Чего ты за мной вообще увязался? - она резко затормозила.
  Он настороженно свел брови, удивленно глядя на нее. Веста чувствовала себя со всей этой неадекватной злостью и агрессией полной дурой. Еще больше становилось себя жаль от того, что он её, скорее всего, таковой тоже считал.
  - Может ты забыла, но квартира Рика, в которой я живу, находится на другом конце города, на соседней станции метро от твоей. И я, всего лишь, иду по пути с тобой до метро, - как ребенку разжевывал ей каждое предложение Тиен. - Прости если чем-то обидел, хотя, ума не приложу, чем.
  - Это, наверное, последствия болезни. Я не обижаюсь, тем более мне, действительно, не за что, - она зашагала дальше в сторону метро и даже выдавила из себя примирительную улыбку, которой ему вполне хватило.
  Под стук колес на полу полупустого вагончика, свет вальсировал с тенью. Девушку стало клонить в сон. После вчерашнего стоило лежать дома, а не ходить по псевдомагам. Тук-тук, тук-тук, тук-тук... Она прикрыла глаза, слушая размеренную музыку метро. Как жаль, что в этом мире нет ворот перемещения, когда сделав один шаг, оказываешься на пороге своего дома. Хотя, с другой стороны, тогда было бы невозможно засыпая, невзначай, прислониться к его плечу и на целый час провалиться в сказку, где самый настоящий, как оказалось, принц сидит не шелохнувшись, боясь потревожить твой сон. Следующая станция будет его. Сейчас он встанет и выйдет, унося тепло с собой, а рядом тут же образуется холодный вакуум. "Электросила" - объявил четкий, поставленный мужской голос - "Следующая станция "Парк Победы". Осторожно двери закрываются".
  "Уснул он что ли? Значит, поедем до конечной, или пока не проснется" - решила Веста.
  Не открывая глаз, продолжила наслаждаться моментом. Она старалась не думать о том, как будет тоскливо и тяжело потом, когда принцесса окажется в своем одиноком коммунальном замке, а принц пойдет дальше, раздаривая одинаковые, дружелюбные улыбки направо и налево.
  - Веста, просыпайся, - прошептали его губы, потревожив волосы в районе макушки.
  Девушка плавно отодвинулась, без резких движений и неловкого румянца, ничего собственно не произошло.
  - Ты проспал свою станцию? - она встала и, прикрывая ладошкой рот, зевнула.
  - Нет. Я провожу тебя домой, - он не спрашивал, а ставил в известность, следуя за ней.
  - Зачем?
  - Одиноко идущая девушка, по тёмным улицам, не самого благополучного района, - он неопределенно мотнул головой, зарисовывая картинку.
  - И что? - глядя с вызовом, поинтересовалась Веста.
  - И ничего, - с мягкой улыбкой он пожал плечами. - Я решил собственным присутствием, рядом с тобой, оградить бандитов от искушения, а заодно от травм и переломов, которые им запросто может нанести одиноко идущая девушка.
  Двери разъехались, выпуская пассажиров из вагона. Заготовленный контраргумент: "Ты считаешь, я не могу за себя постоять?!" - лопнул как мыльный пузырь. Поезд скрылся в туннеле, а его музыка продолжила звучать, разгоняя сердце: "Тук-тук, тук-тук, тук-тук".
  - Ты звук на телефоне включила? - слова смешивались с морозным парком и повисали в воздухе, прежде чем растаять.
  - Да, - кашица под ногами затвердела, став скользкой и все внимание девушки было сосредоточено на том, чтобы не свалиться, поскользнувшись на каблуках.
  - Завтра я зайду за тобой часов в семь утра, - снова он не спрашивал, а ставил в известность, не давая маневра отказаться, а лишь оставляя возможность задать встречный вопрос.
  - Зачем?! В такую рань я обычно сплю, - соврала Веста. Являясь закоренелым жаворонком, она предпочитала вставать не позже шести утра.
  - Мы поедем в штаб Унии. У меня есть план по уничтожению Тельфаиза, в котором не обойтись без твоей помощи, и черной рабсилы, в виде членов Унии. На полвосьмого назначен общий сбор.
  - Расскажи сейчас, - из последних сил трепыхалась девушка, не оставляя попыток оградить себя от изощренной пытки в которой удовольствие общения, смешивалось с болезненным предвкушением одиноких вечеров наполненных скрупулезным собиранием по кусочкам разбитого сердца.
  - Мы уже дошли, - он указал взглядом в сторону подъездной двери, до которой оставалось не больше пятидесяти шагов. - Не хочу тебя мучить разговорами, ты и так уже в метро засыпала, хватит на сегодня впечатлений.
  Возникла неловкая пауза, и надо было прощаться.
  - Тогда до завтра, - она решительно шагнула к подъезду, не оборачиваясь, чтобы не видеть его глаз, в которых бурная фантазия разглядела в обманчивом свете фонарей невесть что. Зашла внутрь.
  "Тук-тук, тук-тук, тук-тук" - музыка стала громче и быстрее. Веста поднялась на свой этаж, стараясь не тревожить соседей, прокралась в комнату. Щелкнула выключателем, озарив ярким светом комнату, и тут же выключила, натолкнувшись взглядом на завядший букетик цветов на столе. Она подошла к окну, в щель между занавесок посмотрела во двор. Одинокая мужская фигура, постояв несколько секунд, вошла в подъезд.
  Тук...тук...тук...тук...тук. Кровь бежит все быстрее, трется о стенки сосудов, раскаляя кожу изнутри.
  - Дверь была открыта.
  - Я знаю. Я ее не закрывала.
  Шепот взаимных признаний, касание холодных, с мороза, пальцев. "Тише соседей разбудишь". Одежда, взмахнув рукавами, летит, пробуждая тени. И барабанное соло скрипучей кровати в ночной тишине.
  Уже рассвело, обессиленное зимнее солнце с трудом пробивалось сквозь свинцовые тучи. По подоконнику отчаянно барабанил дождь, изредка срываясь на звяканье льдинками града о металл. Дождь в декабре, что за город?! Может быть это не город виноват? Может, прошла уже целая жизнь, и не одна зима успела закончиться?
  В комнате стояла полнейшая тишина. Веста втянула воздух и, замерев, прислушалась, стараясь различить шорох чужого дыхания. Ничего. Медленно, аккуратно повернулась. И выдохнула, увидев темноволосую голову на белоснежной ткани соседней подушки.
  Действуя осторожно, чтобы не потревожить разговорчивую кровать, она спустила ногу на пол. Тяжелая мужская рука легла поперек живота, Тиен зашевелился, поменяв положение, его дыхание стало слышимым и ощутимым ветерком щекотало в районе шеи. Веста замерла.
  - Опять хочешь пуститься в бега? - она ощущала, как его голос вибрирует, рождаясь, на уровне грудной клетки.
  - Нет, - нога скользнула обратно под одеяло. - Зачем мне убегать? - она сглотнула, стараясь из всех сил, что бы голос звучал как можно небрежнее, в то время как щекочущее дыхание переросло в поцелуи, спускающиеся по изгибу шеи. - Ни к чему не обязывающий секс не может стать поводом для душевных терзаний и побегов.
  - Угу, - его губы, нашли плечико.
  - Произошедшее ничего не значит, - ещё раз уточнила она.
  - Как скажешь, - ровным голосом согласился он, прекратив подрывать ее уверенность, перевернулся и, свесившись, нащупал телефон в валяющихся рядом с кроватью штанах. Тиен откинулся на подушку и, нажав кнопку вызова, приложил аппарат к уху, с философским видом разглядывая потолок. - Маша, привет. Да, я тоже очень рад тебя слышать. Все в силе, как и договаривались, встречаемся сегодня вечером. И я тебя целую.
  Веста до боли сжала челюсти.
  - Отомри, - он улыбнулся и показал экран телефона. - Я никому не звонил, он вообще выключен. Просто хотел убедиться, до какой степени "произошедшее ничего не значит".
  - Убедился? - она, резко села на кровать и с вызовом вздернула подбородок.
  - Да. Абсолютно, совершенно ничего не значит, - оказывается, были в его арсенале другие выражения глаз и совершенно другие улыбки, далекие от равнодушия. - Хватит меня уже окатывать холодом, иди сюда, просто поцелуй, - Он притянул ее, ломая последнюю, хрупкую стеночку, трусливо выстроенную наспех.
  Время продолжило бег, за стенкой шумели давным-давно бодрствующие соседи.
  - Уже совсем светло, мы все на свете пропустили, - Веста едва касаясь, провела вдоль тонкого белого шрама, сбегающего от его плеча, под одеяло.
  - Сколько времени?
  - Не знаю. У меня нет часов.
  Тяжело вздохнув, он опять поднял телефон с пола и на этот раз включил его. Почти сразу пришло смс о пропущенных звонках.
  - Что там? - Веста пристроила голову на его груди.
  - Там, - посмотрел в сторону окна Тиен, - кажется, идет дождь, нормальные люди собираются обедать, а твой брат хочет меня убить, - Телефон пиликнул еще одной смской. - И тебя тоже, - уточнил маг.
  - Вылезаем из постели, машем белыми наволочками и идем сдаваться? - предложила Веста.
  - Для начала проведем переговоры, - Тиен нажал кнопку вызова и включил громкую связь.
  Веста приготовилась к разгневанным воплям, но услышала вполне добродушно-ироничное: "С добрым утром, радость моя".
  - Привет. Я...
  - Не утруждайся, я все понимаю. Ты все утро переводил старушек через дорогу и помогал пенсионерам выкапывать картошку. На походы по собранием времени не хватило, - перебил друга Рик сдобным голосом.
  - Ты часом телепатом или провидцем не стал?
  - Ага. Я предсказываю, что через час ты явишься, в штаб Унии и начнешь уже заниматься делом.
  Веста затаилась, стараясь шорохом не выдать своего присутствия.
  - Устреми свой взор провидца в прошлое и расскажи, как прошло собрание? - продолжил задавать вопросы Тиен.
  - Замечательно. Уж не обессудь, я присвоил авторство всех твоих идей себе. Это, так сказать, бонус мне за ранний подъем и выдержку, проявленную при общении с толпой идиотов. Я запустил все твои задумки в работу, так что тебе остается приехать и закончить начатое.
  - Как охотник, не проявлялся?
  - Пока нет, но думаю, уже скоро, - улыбка из голоса исчезла. - У него было достаточно времени скорректировать план, подпорченный сфинксом.
  - Прошу, только не бросайся в одиночку тушить пожар, - Тиен стал серьезным. - Как что-то проясниться, сразу звони.
  На том конце образовалась пауза, а затем громкий всхлип.
  - Ты не видишь, но по моим щекам текут слезы умиления, от твоей трепетной заботы, - сообщил Рик. - Какое счастье, что вы есть у меня, - его голос звучал преувеличено растрогано. - Кстати, Веста, привет.
  - Придурок, - проворчал Тиен. - Все пока.
  - До свидания, сладкие мои, до свидания, - попрощался Рик и отключился.
  - Как?! - Веста зажмурилась. - Ты ему рассказал?
  - Конечно. Стоял под твоими окнами и набивал ему смс, - Тиен сел и поднял штаны с пола.
  - Тогда как он умудряется быть в курсе всего? - она окинула комнату взглядом, отмечая маршрут по которому нужно пройти, что бы собрать все детали своего гардероба.
  - Не знаю, если тебе интересно, спроси у него, - потянувшись, он достал свою футболку со шкафа. - Мне, честно говоря, не очень.
  - Мне тоже не интересно, вычислил и вычислил, тьфу, на него, - она, завернувшись в одеяло, прошлепала к шкафу, решив не заморачиваться с поиском разбросанных вещей, тем более они все равно мятые. - Расскажи мне лучше, что за план по уничтожению Тельфаиза.
  - Если вкратце, то после неудачного покушения на переворот, колдун собрал остатки своей шайки и исчез, - последний носок был найден и Тиен сел на стул, вводя Весту в курс дела. - Согласно плану, нужно обыскать дом, в котором находилась его база и собрать все, что имеет отношение к человеческому организму: волосы, обломки ногтей, чешуйки кожи.
  - При помощи этого, я должна запустить поисковое заклинание и если не Тельфаиза, то какого-нибудь выжавшего оборотня найти, - закончила за него Веста.
  - Верно.
  - Найдем мы его, дальше что? Он бессмертный.
  - Дальше, нужно подобраться к нему настолько близко, чтобы снять спектральный фон кольца и уточнить процентное соотношение силовых линей, на основании которых действует артефакт.
  - Не нравится мне, к чему ты клонишь, - Веста повернулась, закончив одеваться, и в упор посмотрела на него.
  - Я клоню к тому, что любое заточение колдуна является временной мерой, убить мы его не можем из-за кольца бессмертия, с которым он добровольно расставаться не захочет. Зато абсолютно любой артефакт можно сломать. Кольцо не исключение. На основании данных спектрального анализа, мы с Максимом сделаем в лаборатории "лом". Ряд предварительных экспериментов мы уже провели, они подтвердили возможность уничтожения кольца.
  Она подошла и провела ладошкой по его волосам, заработав удивленный взгляд.
  - Шишек вроде нет, значит, ты нигде головой не стукнулся. Странно.
  - Брось, что плохого в этом плане? - Тиен или действительно не понимал, чем она не довольна или умело делал вид. Верить в то, что маг не знает последствий деактивации артефакта такого уровня, Веста отказывалась. Мощный, локальный выплеск энергии, уничтожающий все живое в радиусе поражения. А живое там обязательно окажется, так как активировать "лом" на расстоянии невозможно.
  - Плохого?! То, что ты решил поиграть в самоубийцу!
  - Разве я сказал, что собираюсь сам лезть с "ломом" к Тельфаизу?
  - Вот только не надо передо мной сейчас разыгрывать подлую сволочь, готовую отправлять на верную смерть людей! Или ты уже к короне приноравливаешься?! - Веста резко повернулась и хотела уйти, но была поймана за руку.
  - Не рычи. Выход есть всегда, мы что-нибудь придумаем. Обещаю, что никто не умрет, ну кроме Тельфаиза надеюсь.
  - Только попробуй умереть, я достану тебя с того света и сама прибью! - пригрозила Веста.
  
  ***
  
  Казематы, замаскированные под современные кабинеты, оставались казематами. Холодные стены, впитавшие человеческие страхи, злобу и гнев давили со всех сторон. В ожидании результатов Рик, облокотившись о стол, увлеченно следил за происходящим на мониторе ноутбука. Скошенный пулей в бою, один из главных героев восхищался бездонным небом Аустерлица.
  - Что смотришь? - поинтересовался Тиен, открыв ногой, по причине занятости рук, дверь.
  - Фильмушку про войнушку, - Рик нажал паузу, и откинулся на спинку кожаного кресла.
  - Я тебе кофе принес, как ты любишь с пенкой и корицей, - Тиен поставил перед другом один из стаканов и бумажный пакет с логотипом кондитерской. - Я когда заходил, как раз вернулась поисковая бригада, и Веста, уже пошла, отрабатывать собранный в бывшей резиденции Тельфаиза материал.
  Отхлебнув, не без удовольствия, кофе, Рик потянулся к пакету.
  - Ммм, пончики с шоколадной глазурью, - стараясь не испачкаться, он откусил десерт. - Можешь оставить и проваливать заниматься делом, а я вернусь к просмотру фильма.
  - Тут такое дело, - Тиен придвинул стул и сел напротив, делая глоток из своего стакана. - Вчера в моей голове сформировалась интересная теория.
  - Не люблю теории, - сморщился Рик. - Если ты ее не проверил, пустая болтовня меня не интересует. Я буду настаивать на том, что бы ты убирался и не мешал мне смотреть фильм, - он махнул в сторону двери, указывая направление движения.
  - В этом вся загвоздка и состоит. Я попытался ее проверить и, можно сказать, почти сделал это, но уперся в непреодолимое препятствие.
  - Вот ведь, сюжет с интригой, - Рик отставил пустой стакан. - Не такой интересный, как в кино, но продолжай. Излагай свою теорию.
  - Благодарю, - Тиен учтиво кивнул и продолжил. - Сижу я, значит, вчера и думаю, кольцо бессмертия - это изобретение тауров, что если не дожидаться спектрального снимка артефакта, а начать работу с анализа спектра других изобретений древней цивилизации. Вдруг в них есть нечто общее и я, на основе этих данных, смогу создать основу для "лома" уже сейчас, что значительно сэкономит нам время в дальнейшем. Тем более, изобретения для анализа у нас в открытом доступе имеются. Навестил я для начала сфинкса, снял ауру и был крайне озадачен. В его поле помимо линий стихийной магии имеется одна - совершенно мне не знакомая силовая составляющая. Сила, по всей видимости, присущая только таурам. Но я не спешил унывать, дай думаю, проверю, может во втором доступном нам артефакте, ее не будет и можно не обливаться горючими слезами. Беру я ноги в руки и топаю в Эрмитаж. А там, представляешь, вместо кинжала лежит обыкновенный столовый нож с паршиво наложенной иллюзией. Здешние обыватели, не избалованные магией воздуха, конечно, отстойное качество работы не замечают и продолжают думать, что экспонат на месте.
  - Ух ты, я думал, ты мне детективную историю рассказываешь, а в конце развязочка мистической оказалась, - Рик с преувеличенным интересом подался вперед, слушая друга.
  - Нет, это была еще не развязка, - поспешил разочаровать его Тиен. - Развязка будет сейчас. Во-первых, дай кинжал.
  - Не дам, - отрицательно мотнул головой Рик. - Не доверяю я всей этой шайке. Кто знает, может какой член Унии на дотации у охотника, возьмет и умыкнет его для хозяина. Я сам сниму спектр.
  - Снимешь ты, а дальше что прикажешь, мне стоять посреди города и экспериментировать со сфинксом? - продолжил настаивать Тиен.
  - Возьмешь Весту, она прикроет тебя временной завесой, и экспериментируй себе всласть, - Рик продолжал упираться. - Давай во-вторых.
  - Во-вторых, у нас есть живой представитель тауров, создание антидота силы, с которым станет в миллион раз проще.
  - Нет, - веселость и расхлябанность из поведения мага испарилась.
  - Почему? - не отступал Тиен.
  - Ты заметил, ее здесь нет? - Рик развел руками, жестом охватывая всю комнату. - Она хочет жить нормальной жизнью, ходить на работу, она это получит. Никаких экспериментов, которые, не дай Бог, пробудят в ней спящие способности.
  - Какая нормальная жизнь?! О чем ты?! - возмутился Тиен. - За ней по пятам ходит охотник, мечтающий довести до самоубийства. Вчера вы ходили, выявляли мага огня, позавчера открывали портал в параллельный мир.
  - Значит, более или менее нормальной жизнью, - уточнил Рик. - И вообще отстань от моей девушки экспериментируй на своих, тем более, как я понял, у тебя их целых две. Маша сегодня спрашивала о тебе.
  - С Машей мы только пару раз поужинали, - Тиен досадливо сморщился. - Что ты ей ответил?
  - Что ты будешь позже. Разбирайся сам, - его губы изогнулись в кривой ухмылке. - Интересно, Веста если узнает, просто доведет ее до истерики или сразу до нервного срыва?
  - Давай уж высказывайся дальше, раз затронул эту тему, - Тиен обреченно вздохнул.
  - Чего ты от меня ждешь, благословения или проповеди? - Рик удивленно вздернул бровью. - Мне все равно, что между вами происходит, - задушевный разговор прервал звонок телефона. Рик поднес аппарат к уху. - Слушаю, - по мере услышанного его лицо становилось все серьезнее, пока не окаменело окончательно. - Спасибо, - поблагодарил маг, отключившись, еще секунд десять сидел молча, с сосредоточенным видом прокручивая в голове полученную информацию.
  - Что случилось? - прервал молчание Тиен.
  - Кажется, моя теория начала сбываться, - маг встал из-за стола и, захлопнув ноутбук, убрал его в сумку.
  - Какая теория?
  - Пока я не буду уверен, нет смысла сотрясать воздух. Не переживай никто не умер, ничего страшного не случилось, пока, - успокоил друга Рик. - Я поехал домой, не знаю, вернусь еще сегодня или нет, на всякий случай до свидания. Я позвоню, продиктую тебе состав спектра кинжала, - уже в дверях попрощался он.
  - До свидания, - озабоченно бросил в ответ Тиен.
  Рик быстрым шагом пронесся по коридору. Тень скользящая рядом, то вырывалась вперед, торопясь покинуть неуютное место, то окоченев на ледяном камне, притормаживала, отставая.
  Улица встретила его несвоевременным дождем, смывающим остатки снега. Машина рванула с места, обрызгав грязной водной жижей все вокруг.
  Войдя в квартиру, первое, что услышал Рик, был громкий звон бьющейся посуды. Источник, которого, на удивление, располагался в ванной. Заглянув он смог лицезреть, аккуратно расстеленную клеенку и Настю, с размаху швыряющую очередную, из горки посуды сваленной в раковину, тарелку. Ударяясь о металлическую поверхность, хрупкая керамика разлетелась вдребезги.
  - У нас, что скандал? И ты забыла меня пригласить? - Рик привлек внимание увлеченной девушки, потянувшейся за следующей жертвой. - Почему ты не на работе?
  - Меня уволили, - она взяла пузатую чашечку, с отколотой ручкой. - Я решила, раз призраки существуют, мир заполнен магией, подкова над дверью, не блажь, а охранный амулет, может битье посуды действительно приносит удачу, - она занесла руку и шарахнула чашку. - Собрала всю поколотую утварь, стою, экспериментирую.
  - Постой, кто тебя уволил? За что? - Рик зашел внутрь и сел на край ванной, что бы видеть ее спокойное сосредоточенное лицо, которое она все время норовила спрятать, отвернувшись, маскируясь выбором инвентаря для снятия стресса.
  - Уволили меня, в добровольно принудительном порядке, по собственному желанию, за дело, - она положила ему руки на плечи и с деланным спокойствием пояснила. - Из-за моих неправильных расчетов сегодня на производстве полетел дорогущий станок, причем полетел почти в прямом смысле, чуть не убив человека, - глядя на него сверху вниз, она добавила жесткости в голос. - Поэтому я запрещаю тебя делать, чтобы то ни было, для восстановления меня в должности.
  Обхватив ее за талию, он прижался и секунд десять сидел молча, уткнувшись в мягкий живот, пока ее пальчики ерошили его волосы.
  - Где там твоя посуда, - он поднялся и вытянул треснутую миску из раковины. - Давай доколшматим ее,- осколки миски пополнили кучку в ванной. - Что думаешь делать? - аккуратно начал прощупывать почву Рик.
  - Останусь дома наедине с ожирением и деградацией. Буду лежать на диване, поедать шоколад и смотреть сериальчики, - самоиронии этой девушке было не занимать. - Бестолково бегать за тобой хвостиком по штабу Унии я не хочу. Сидеть со мной дома и бездельничать я тебе запрещаю, занимайся делом. Я, когда мне надоест безделье, возьму себя в руки и начну рассылать резюме. Чего ты, кстати, приехал среди бела дня домой? Кто-то доложил, что меня уволили?
  - Нет, о твоем увольнении я не знал, - гнул свою линию Рик. - Заехал, за одной ерундой, а тут ты.
  - Ерундой? - Настя крутила в руках тонкую фарфоровую чашечку покрытую сеточкой трещин, не спеша ее бить.
  - За ней самой. Ты продолжай, воплощай свой жизнеутверждающий план в действие, а мне действительно пора, - чмокнув ее в макушку, он поспешно вышел из ванной.
  Отложив бой посуды, она последовала за ним. Выйдя в коридор, Рик открыл антресоль и долго орудовал там рукой, пока не нащупал завернутый в тряпку продолговатый предмет.
  - Что ты опять скрываешь?
  - Ничего, - удивленно пожал плечами маг. - Я же тебе рассказывал, что мы хотим сломать кольцо Тельфаиза. - Сунув находку в карман, он закрыл антресоль.
  - Я знаю, что ты мастер часами отвечать на вопрос, так на него не ответив, поэтому давай упустим эту часть, и ты мне просто скажешь, что ты от меня прятал.
  - Я прятал не совсем от тебя, хотя тебе это тоже вряд ли понравится, - Рик вытащил обратно из кармана предмет и развернул тряпку, показав Насте содержимое - кинжал с вьющимся по лезвию орнаментом и раскрытым цветком на рукоятке.
  - Это...это! Ты его украл из Эрмитажа?!
  - Забрал, - уточнил Рик, погладив кошку, трущуюся о ногу. - Можно сказать, вернул законному владельцу.
  - Мне что ли?! - она сделала шаг вперед, заставив его отступить и упереться в стенку. - Ты больше ничего там не прихватил, например, полюбившегося тебе Рембрандта или шкатулочку с драгоценностями?!
  - Давай эту часть, где ты ругаешь меня и пугаешь тюрьмой, тоже упустим, - предложил Рик.
  - Хорошо, - согласилась Настя, шумно выдохнув воздух, набранный в легкие для пространной тирады. - Зачем он тебе понадобился сейчас?
  - Я тебе рассказывал, что мы хотим сломать кольцо Тельфаиза, - вновь повторил свою же фразу маг.
  - Рик! Опускаем и ближе к сути, - её пальчик сурово уперся в районе его груди.
  - Это и есть суть, - изображая, будто делает это неохотно, он поведал Насте теорию Тиена.
  - Хм, ты хитрец, - протянула она задумчиво. - Сейчас я, как живой представитель тауров, должна предложить тебе помощь и радостно повизгивая поехать, как ты задумал, в штаб, где буду выполнять выдуманную тобой прямо здесь и сейчас псевдо миссию, под твоим чутким присмотром.
  - Слишком много "тебе", "тобой", "твоим", милая. Похоже, меланхолия переросла в ипохондрию, покрытую густым слоем паранойи, - мягко сжав ее руку, все еще прижимающую его к стене, он поднес ее к своей щеке. - Ты мне приписываешь чрезмерное коварство, - он поцеловал ее ладошку, не выпуская из рук. - Видя, как ты расстроена, не хотел говорить, но я счастлив, что тебя уволили. Наконец моя мечта сбылась, и ты будешь сидеть дома, в коконе из защитных и охранных заклинаний, тихо смотреть телевизор и я могу, не беспокоится за твою безопасность. Я ликую внутри и совершенно не хочу втягивать тебя в опасные, болезненные эксперименты по выявлению силовых линий и созданию "лома".
  Она выдернула ладошку из его рук.
  - Я еду с тобой, - категорично заявила девушка, тут же начав обуваться. - Вот, что ты за человек? - ворчала она, надевая куртку. - Почему, мое скромное желание провести вечер немного похандрив, в твоей интерпретации превратилось в добровольное тюремное заключение?!
  - Она делает все и всегда наперекор, а я остаюсь виноватым, - в никуда пожаловался Рик, на собственную тяжелую судьбу, уже спускаясь по лестнице вниз к машине.
  На мокром скользком асфальте любвеобильные машины, сближаясь в поцелуе, образовывали многокилометровые пробки. Став невольными свидетелями столь открытого проявления чувств раз пять за весь путь, Рик и Настя, наконец, добрались до штаба Унии.
  Рик провел девушку по длинному маршруту, через зону открытую для посещения туристов, оттягивая до последнего момента опускание под землю, когда головная боль навалится и станет неотъемлемой частью мыслительного процесса. Зависшие сверху тонны камня и земли еще можно было вытерпеть, но скопившийся за столетия ужас просачивался сквозь все выставленные щиты, и безостановочным гудением вызывал мигрень, сверлом врезаясь в висок.
  - Какое величие, - Настя восхищалась низким, сводчатым потолком длинного коридора и облизанными временем кирпичами кладки. - Я чувствую, как здесь веет духом истории.
  - Может и веет, - не стал спорить Рик, уже каждой клеточкой мозга ощущая ментальные вибрации места. - Не знаю, у меня нос заложен.
  - Какой ты приземленный, - Настя приостановилась, разглядывая кладку пола. Вдруг коридор огласил восторженный женский визг, через несколько секунд к нему присоединился другой. Впереди открылась массивная дверь из которой, скривившись как от лимона, вышла Веста, с папкой подмышкой.
  - Это ты визжала? - поинтересовался Рик.
  - Конечно я! Я же постоянно так выражаю свои эмоции, - из открытой двери последовал новый всплеск восторга. - Видишь, как радуюсь, что удалось найти кусочек оставшегося в живых оборотня и определить его местоположение.
  Из открытой двери, выкатился глобус, а вслед за ним, согнувшись и выставив ладошки вперед, семенила рыжеволосая Лидочка.
  - Лови, пока горгона не увидела, - нагнал ее мудрый совет Маши. - Ой, - девушка вышла в коридор и натолкнулась на не успевшую уйти "горгону".
  Рик остановил ногой прыткий макет Земли и Лидочка смогла его поднять.
  - Рррррр...Роман Константинович, - запнувшись, выговорила девушка, довольно сияя.
  Занудная беседа, проведенная несколько часов назад, не прошла даром.
  - Что, тыковка?
  - Это я его нашла! - о своем успехе Лида хотела рассказать немедленно и всему миру.
  - Ты молодец, тыковка, - похвалил Рик, отчасти даже завидуя ее детской непосредственности, позволяющей радоваться малому. Для нее это выглядело феерическим успехом, в то время как для них крошечной ниткой, за которую еще нужно тянуть и тянуть, чтобы собственными руками намотать ворох очередных неприятностей.
  - Перед этим она раз десять роняла свои волосы в поисковую чашу, сбивала настройки и отвлекала меня по пустякам. - Проворчала Веста. - Если бы материала не было так много, а времени мало, я лучше бы пару суток одна ковырялась.
  - Показала бы поисковое заклинание, и уходила, - вмешалась Маша, вступаясь за подругу. - Сами бы справились, без тебя.
  - Мария, - холодной льдинкой звякнуло имя девушки вырвавшись из уст Весты. - Вы столь самостоятельная девушка, что сможете разобраться сами и закрыть поисковый канал, чтобы Вашу подругу не посетил найденный ею оборотень, - любезно улыбнувшись, притихшим девушкам, Веста кивнула брату. - Идемте?
  - Идем, - следуя за Вестой, он выдернул у нее из под руки папку и открыл на ходу.
  - Ты ведь закрыла канал? - уточнила Настя.
  - Да, сразу, - кивнула девушка. - Она меня так достала, постоянно огрызается и хамит.
  - Честно говоря, думал, будет наоборот, - прокомментировал Рик, изучая содержимое папки и слегка наклонив ее, чтобы Насте было сподручнее удовлетворит свое любопытство.
  - Фи, братик, - Веста дернула верхней губой. - Это ниже моего достоинства. Лучше скажи, чем это Лидочка заслужила от тебя персональное прозвище?
  - Потому что рыженькая? - предположила Настя.
  - Нет, - он захлопнул папку. - Это потому, что у нее тыква вместо головы, - маг открыл дверь, пропуская девушек вперед.
  - Как грубо, - недовольно фыркнула Настя.
  - Зато правда, - отрезал Рик, прекращая дискуссию. - Ваше величество, не соблаговолите ли принять делегацию?
  Тиен оторвался от происходящего в испытательной камере и, оттолкнувшись, выехал на кресле на середину лаборатории.
  - Валяй, - дал он высокое соизволение.
  - Позвольте преподнести Вам в дар сей кинжал, - он вынул имущество тауров и, поразмыслив, решил не следовать до конца протоколу и не вставать на колено, тем более что пол чистотой не блистал. Отдал кинжал Тиену, из рук в руки. И, отступив, встал между Настей и Вестой.- Так же примите в дар сих двух прелестниц.
  - Эй! - возмутились одновременно прелестницы.
  - Неожиданно, - Тиен, все правильно понял и не задавал лишних вопросов, о резкой перемене в жизненных взглядах друга. - Позвольте узнать, куда Вы сударь намерены смыться, столь щедро одарив меня?
  - Пойду, проверю, как далеко от себя отпустил Тельфаиз питомца, - отставив витиеватый слог, Рик отступил ближе к двери.
  - Один?! - Веста негодовала.
  - Конечно, нет, - Рик криво ухмыльнулся, еще на один шаг продвинувшись к двери. - Я сейчас соберу отряд, человек пятьдесят и мы тайно, поползем на пузе от Питера. Незаметно подкрадемся к Тельфаизу, проверим и дружным строем промаршируем обратно. В разведку ведь всегда так ходят?
  - Не надо утрировать, - попытался возразить Тиен. - Я пойду с тобой.
  - Один я могу телепортироваться, вдвоем - нам придется ехать сутки, - отступая от собственных правил Рик опустился до объяснений, скорее делая это больше для молчавшей Насти. - Он успел далеко отбежать.
  - Куда? - спросил Тиен у Весты.
  - На юг Архангельской области, - ответила за нее Настя. - Ты там замерзнешь в своей курточке на рыбьем меху, - приняла девушка сторону Рика.
  - Мне нужен твой свитер, - его палец указал на Тиена.
  С обреченным видом маг стянул кофту и протянул другу.
  - Не переживай, я тебе его скоро верну, - обнадежил Рик, утепляясь. - Я даже не буду пытаться снять спектр, если Тельфаиз окажется рядом со своим зверьком. Посмотрю там ли он и вернусь.
  Настя подошла, жестом потребовав, чтобы он наклонился. Она поправила неровно легший ворот и, обняв, прошептала на ухо: "Постарайся вернуться к ужину". Он, глянул на наручные часы, улыбнулся и со словами: "Понял" испарился, в запасе у него было два часа.
  Рик возник посреди маленького заснеженного поселка. От селян с вилами и очищающего костра его спасло только полное отсутствие населения на улице и то, что на дворе стоял двадцать первый век, а не средневековье. Похоже, самоуверенным магичкам удалось сбить Весту с толку и она неверно рассчитала координату, направив брата в центр населенного пункта вместо окраины.
  Настя оказалась права, глобальное потепление обошло этот край стороной. Ощутимый морозец щекотал нос, а снег набивался в короткие ботинки.
  Рик провел первичный осмотр и засомневался, можно ли это называть поселком. Четыре двухэтажных дома, по восемь квартир, четыре частных домика на окраине, придорожное кафе на въезде и закрытый автосервис составляли весь населенный пункт, носивший, как гласила табличка на въезде, гордое название "сх-з. Кулой". Рассуждая о значении загадочных букв "сх-з", маг направился к кафе - единственному месту подающему признаки жизни. Ему оставалось преодолеть метров пятьдесят заснеженной нечищеной дороги, когда в окне общепита показалась бородатая рожа, а через три секунды распахнулась дверь и навстречу магу выбежал двухметровый амбал, приветственно раскинув руки, сравнимые с медвежьими лапами. За ним несся коренастый мужичек, с воплями: "Наконец! Дождались! Чуть не пропустили!"
  Рик подумал, уже было наплевать на конспирацию и телепортироваться, но сбивало с толку полное отсутствие агрессии у мужиков. Развив невероятную скорость, коренастый мужичек обошел тяжеловесного гиганта и первым подлетел к Рику ухватившись цепкими руками за его плечо.
  - Идем, быстрей, она там совсем с ума сошла.
  - Дурная телка, ей рожать, а она носится, - пророкотал добежавший бородач подхватывая мага под другую руку.
  - Мужики, да вы что, какие телки, какие роды?! - запротестовал Рик, когда его без лишних церемоний, зажав с двух сторон, повели вглубь таинственного "сх-з".
  - Да ты не суетись, дохтур, щас сам все увидишь, - успокоил бородач.
  - Мы сами пытались, но она нервная, скотинка, - оправдываясь, вставил коренастый. - Была б Ленка, она б справилась, и тебя вызывать не пришлось, а так несчастная баба в больницу позавчерась слегла.
  - Ага, камни у нее в почках, - уточнил бородатый амбал, открывая калитку во двор одного из частных домов.
  - Камни? - ошалело переспросил Рик, так до конца и не понимая чего от него хотят.
  - В почках, - подтвердил коренастый.
  Мага подвели к странному сельхоз строению и, наконец, выпустили из объятий, открыв перед ним дверь.
  - Если чё, зови, - бородатый подтолкнул замешкавшегося Рика внутрь и тут же закрыл дверь. - Мы будем неподалеку, - не открывая, чтоб не убежал, пророкотало с той стороны.
  На полу, вперемежку с навозом и сеном валялись тряпки и были расставлены различные емкости с водой. Вновь возникло желание немедленно телепортироваться из злосчастного коровника. Из угла на него блеснули два печальных глаза перепуганной коровы и оглушило протяжное: "Муууу". Столько в этом "му" было надежды и тоски, что маг не смог бросить несчастное животное, измученное навязчивой заботой двух брутальных мужиков.
  - Я понятие не имею, чего ты от меня хочешь, - сразу предупредил корову Рик. - Но я чувствую, что ты очень нервничаешь, а это, насколько я знаю, дамам в твоем положении вредно, - корова мотнула башкой и опять замычала. Не сводя глаз с рогатой скотины, маг подобрал одну из тряпок, оказавшейся одеялом. - Не гигиенично у тебя тут, красавица, - расстилая тряпку, он одновременно, с легкостью проник в плетение примитивной нервной системы животного, погасив страх и тревогу. Корова послушно легла. - Вот и молодец, - приговаривая, маг отступил и, без резких движений, подошел к двери. - Очень прошу, пусть это останется между нами, - На последок попросил он корову, но та не обращала уже на него внимания.
  Не успел Рик отереть о снег перепачканный ботинок, как нарисовались мужики.
  - Ну, чё, отелилась?
  - Пока, нет. Я сделал все что мог, - с видом знатока заявил маг. - Дальше она сама справится. Я пошел.
  - Так, это самое, ты пока посиди с нами, пока, это самое, теленок не народиться, - бородач угрожающе навис. - Пойдем. Не будь как эти, городские. Приехали, знаться ни с кем не хотят.
  Это было уже интересно, маг позволил себя увести в дом. Направляя беседу, ему удалось узнать о трех новеньких, объявившихся в поселке. Женщина и двое мужчин, один из которых по описанию идеально походил под Тельфаиза. Заняли они пустующую квартиру, умершей в прошлом году бабки. На контакт с местным населением городские не шли. Больше всего мужики переживали, за то, где новички берут дрова и не воруют ли они их из сараев мирных жителей.
  Выяснив то, за чем пришёл, Рик попытался смыться по-хорошему, но добродушные великаны утянули его обратно в коровник. Счастливая мамаша посмотрела на мужчин влажными глазами и продолжила вылизывать свое новорожденное чадо, растрогав до глубины души. От прощальных похлопываний по спине и рукопожатий у Рика затрещали кости и он был искренне рад, когда ему наконец удалось убраться из гостеприимного дома. Глянув на часы, он, поздравив себя с пунктуальностью, переместился обратно в штаб Унии.
  Первым делом, стянув пропахнувший коровником свитер, Рик вернул вещь законному владельцу.
  - Что за запах? - Тиен сморщился принюхиваясь.
  - Это запах удачи, - Рик смотрел, как не замечающая его возвращения Настя, с азартом, прикусив нижнюю губу, проходит тест Шервера, крайне интересное занятие, когда делаешь его впервые, будто становишься участником компьютерной игры. - Тельфаиз там.
  - Ты его видел? - Тиен, перестав принюхиваться, оделся.
  - Нет, - Рик помахал, в ответ заметившей его Насте. - Много у вас еще работы?
  - На сегодня, достаточно, - Тиен нажал кнопку, снимая блок с двери камеры.
  - Ну, как? - от еще недавней хандры Насти не осталось и следа.
  - Ты не зря била посуду, - добавил ей еще повода для радости Рик. - Завтра посидим, подумаем, как к нему ловчее подобраться.
  - Может мне не искать новую работу, а дать объявление в газету: "Привлеку удачу, уникальным способом" - выдала идею девушка.
  - Ты меня ужином думаешь кормить? - напомнил о себе Рик. - Одевайся.
  - Конечно, покормлю тебя ужином и начну рассылать объявления, - Настя застегнула куртку.
  Попрощавшись с Тиеном, они отправились домой. В третий раз, за сегодняшний день Рик вел машину по одному и тому же маршруту. День подходил к концу, она улыбалась, значит, раунд выигран.
  Дома, вечером, лежа на диване с томиком комментариев к уголовному кодексу Рик с наслаждением слушал, как любимая девушка поет в душе. Что может быть восхитительнее и наплевать, что злой медведь отдавил ей оба уха.
  Отложив интересное чтиво, маг встал, дошел до ванной комнаты и приоткрыл незапертую дверь.
  - Или немедленно убирайся, или сейчас же иди ко мне, - предложила на выбор Настя.
  Не раздумывая, выбрав второй вариант, Рик еще только занес ногу, чтобы войти внутрь, как раздался дверной звонок.
  - На тебе случайно сигнализация не стоит? То телефон, то дверь, - он обреченно вздохнул и, закрыв одну дверь, пошел открывать другую. Приготовившись придушить Сергея, который, наверняка, очень вовремя пришел за солью или еще чем-нибудь. Источая недовольство, он открыл дверь. На пороге стояла девушка. Золотистые волосы волной ниспадали на мех норкового полушубка, макияж подчеркивал глубину карих глаз и идеальный изгиб пухлых губ, на фарфоровой коже играл легкий румянец. Не девушка, а ходячая картинка из глянцевого журнала.
  - Добрый вечер, - деловито поздоровалась незнакомка. - Скажите, пожалуйста, Анастасия Васильева здесь живет? - поинтересовалась она, одарив мага улыбкой неестественной белизны.
  Ответить он не успел, скрипнула дверь ванной.
  - Рик, кто там? - Настя с мокрыми спутанными волосами, завернувшись в махровый халатик, вышла и увидела гостью. - Света?!
  - Настя, прости меня, - выпалила девушка.
  
  ***
  
  Хлопнула дверь, Рик вернулся с пробежки, значит, у меня осталось еще минут десять понежиться под одеялом, пока он в душе. Я завидовала силе воли, которая каждый день, в любую погоду поднимала его с постели, отнимая драгоценные полчаса сна, и гнала на улицу. Я обещала себе, что когда-нибудь обязательно присоединюсь к нему, но каждый раз у меня находился с утра мешок оправданий. Например, сегодня я оправдывала себя тем, что легла спать в третьем часу ночи.
  Вчера моя жизнь сделала очередной зигзаг, я так и не определила для себя, стала ли она чуточку нормальнее или наоборот.
  До недавнего времени у меня было две лучшие подруги, Света и Полина. С Полиной мы познакомились в институте и дружили до тех пор, пока нас не развело расстояние. Она уехала на стажировку в Канаду, встретила там мужчину своей мечты, осталась, вышла замуж и родила ему двух мальчишек близнецов. Мы и сейчас дружим, но, к сожалению, последние пару лет общаемся только по телефону. Мне ее очень не хватает. Будь Поля рядом, наверное, она была бы единственным человеком, которому я решилась рассказать правду о том, что приключилось со мной на самом деле. Увы, она далеко, а говорить о перипетиях произошедших в моей жизни по телефону, я опасалась. С нее станется бросить малолетних детей, мужа и нестись в Россию, чтобы собственноручно вызвать мне санитаров.
  Со Светой мы прошли тернистый путь обучения в школе, дополняя друг друга. Бойкая и напористая Светлана подарила мне мир авантюр и веселья. Я ей взамен аттестат о среднем образовании (делая на протяжении десяти лет уроки за двоих) и, впоследствии, мужа.
  За то время, что мы не общались, Светлана если и изменилась, то только внешне. Громкая, звенящая и напористая, она ворвалась в мою жизнь и заявила что все пустое, кроме настоящей дружбы. Старые обиды давно поросли мхом и стали неактуальны. Я впустила подругу, мы проговорили полночи, так будто не было двух лет взаимного бойкота.
  Забрякал дверной звонок. Подниматься не хотелось, я стала делать это постепенно, сначала холодного пола коснулись босые ноги, затем, накрывшись с головой одеялом, я, сутулясь, села и несколько секунд, собиралась с духом.
  - Я открою, - бросил мне, вышедший из душа маг, и я завалилась обратно.
  - Доброе утро, - донеслось бодрое Серегино приветствие.
  - Слава Богу, живой. Я думал, случилось с тобой чего. Вчера вечером ни разу не зашел, ни за солью, ни за сахаром, - Рик как всегда был сама гостеприимность. - Что на этот раз закончилось на твоих полках?
  - Может я просто так зашел, по-дружески, - обижено пробурчал участковый. - И не к тебе, между прочим. Вы гражданин, вообще нарушаете паспортный режим, проживая не по месту регистрации.
  Я вырвалась из объятий кровати и нацепила халат.
  - Может, договоримся, гражданин начальничек? - серьезным голосом предложил Рик. - Пачка соли и килограмм картошки устроит?
  - Пакетик чая и три куска сахара, - выдвинул свои условия участковый.
  - Заходи, оборотень в погонах, - выползла я в прихожу и прервала представление. - Идемте на кухню, буду вас завтраком кормить, - уговаривать никого не пришлось.
  Рик скорчив недовольную гримасу, отодвинул ногой от порога коврик, стирая штрих с охранного символа, но стоило Сергею переступить порог, как символ был дорисован обратно. Для нечисти моя квартира была неприступнее Форт Нокса.
  Сергей, приходил каждый день, выдумывая повод, якобы за "солью", а на самом деле за общением. С фантазией у моего одноклассника было туго, за однообразные предлоги, Рик над ним и подтрунивал, тем не менее, после пары острот и шпилек всегда пуская в дом.
  Измученный магазинными пельменями и лапшой быстрого приготовления, Сережа всегда с таким тоскливым взглядом рыскал по кухне, что мое доброе сердце не выдерживало. После трапезы он рассыпался восхищениями и благодарностями, даже за самые примитивные кушанья, будто я не обыкновенным супом его накормила, а королевским обедом с пятнадцатью переменами блюд.
  - Настя, спасибо огромное, все было очень вкусно, ты прелесть, - этот раз не был исключением. - Хочу, чтоб ты знала, если ты когда-нибудь прозреешь и выгонишь этого нелегала, я первый прибегу с предложением руки и сердца.
  - Иди давай уже на работу, интриган, - Рик снова провел процедуру с ковриком и знаком, на этот раз выпуская оборотня.
  - Пока, Сережа, - попрощалась я, отправляясь одеваться. По плану у нас было посещение штаба и продолжение экспериментов.
  Я открыла и тут же закрыла отделение с одеждой на вешалках. Возможно, когда у меня будет новая работа и спокойная жизнь, я сброшу целлофан с нарядных костюмов и платьев, вытащу из коробок обувь на каблуке. Но сейчас, находясь в постоянном ожидании Армагеддона, мне хочется, чтобы мои движения ничто не сковывало, когда я буду пытаться убежать от хлынувшей внезапно из-за поворота цунами и я не повисну на заборе зацепившись юбкой, когда снизу мне будут лизать пятки монстры. Мой выбор пал на старые джинсы, однотонную футболку и спортивную толстовку.
  - Ты собралась на войну?- оценив мой вид поинтересовался Рик. - Солдатская форма, сплошной серый цвет.
  - Что тебе не нравится? Это национальный цвет Питера, здесь все так одеваются, - Фыркнула я, тщательно зашнуровывая удобные ботинки на плоской подошве. - Кстати, не хочешь показать мне парочку своих приемчиков из тайского массажа, после которых людей скручивает в параличе. Там, вроде, ничего сложного.
  - Нет, не хочу, - Рик хмыкнул, закрывая за нами квартирную дверь. - У нас будет разделение труда, ты убийственно хорошо выглядишь, я делаю все остальное.
  - Шовинист, - констатировала я, садясь в машину. - Забыл добавить, что в конце концов, я в очередной раз тебя, спасаю, налепливаю пластырей и обматываю бинтами.
  - Что есть, то есть, - признал Рик, выруливая со двора.
  Ночью ударил мороз, улицы города покрылись ледяной глазурью. Пешеходы передвигались, не отрывая ног от ледяной корки, покрывающей асфальт. Мы крались в общем потоке машин, сегодня аварий было раза в два больше чем вчера.
  - Главное не упасть, - сказала я, вылезая из машины, и тут же почувствовала, как моя правая нога, выйдя из подчинения, заскользила по своим делам.
  - Стоять! - Рик, изобразив элемент из фигурного катания, подхватил меня, удержав от падения.
  - Стою, - замерев сообщила я. Только маг отвлекся на закрывание двери, как коварный лед выскользнул у меня из-под ног. Я, взмахнув руками, из последних сил пытаясь удержать равновесие, со вскриком раненой чайки свалилась, заодно сбив Рика.
  - Больно-то как, - потирая ушибленный локоть, маг поднялся и помог мне встать.
  - Срочно в больницу, рентген, капельница и пункция головного мозга, - припомнила я ему недавние издевательства над собой в травмпункте.
  - Если к этому списку будешь прилагаться ты в коротком белом халатике, согласен, к черту Тельфаиза и Унию Магов, - мечтательно закончил Рик, страхуя меня от очередного падения, пока мы не добрались до шероховатой каменной поверхности пола.
  - Ты не исправим, - я покачала головой.
  В этот раз мы прошли по другому маршруту, дорога до входа в штаб заняла гораздо меньше времени. Пройдя последний охранный кордон, Рик остановился в начале длинного коридора.
  - Слышишь? - спросил он и настороженно замолчал.
  - Нет. Полная тишина, - я никаких странностей в звуковом поле не замечала. - Запах сырости чувствую, которого вчера не было, но это же подвал.
  - Держись рядом, - предупредил маг, подходя к первой двери, за которой был компьютерный центр. - Скажу бежать - беги, лежать - падай и лежи. В общем, ты знаешь.
  Я послушно кивнула, неотступно следуя за ним. За дверью жужжали включенные компьютеры, к нам спиной сидел мужчина с длинными волосами, стянутыми в хвост, его голова была откинута чуть назад, рядом опустив голову на сложенные на столе руки, сидела Маша. Мы подошли и Рик нащупал артерию на шее у мужчины, затем у Маши.
  - Живые, - приподняв голову девушки он отвел ей веко. - Реакции в норме, такое впечатление, что они спят.
  - Странно, - я дотронулась до плеча длинноволосого и слегка толкнула. - Эй, мужчина проснитесь, - к нашему всеобщему удивлению он зашевелился и застонал, но стоило мне испугано отдернуть руку, как тот опять перестал подавать признаков жизни.
  - Прикоснись к нему и не отпускай, - попросил Рик.
  Я выполнила просьбу, мужчина почти сразу открыл глаза и удивленно на нас уставился.
  - Где я? Куда делось море и песок? - длинноволосый тряс головой, пытаясь сообразить, что происходит.
  - Коля, соберись, - Рик наклонился, глядя длинноволосому в глаза. - Ты в штабе Унии, что произошло почему вы все спите?
  - Не знаю. Я сидел здесь, - он еще раз огляделся и натолкнулся на спящую рядом девушку. - Разговаривал с Машей, затем не помню, кажется, кто-то зашел. И раз, я загораю на море, разговариваю с чайками и ловлю волну на доске.
  - Кто зашел? - голосом надавил Рик.
  - Говорю же, не помню, - Коля нервно потер виски, пытаясь еще что-нибудь выудить из памяти.
  - Почему вы не спите? - у двери стояла женщина и заинтересованно нас разглядывала, слегка наклонив голову вбок.
  - Не спится, - Рик резко выставил ладонь вперед и в незнакомку полетел золотистый сгусток, разворачивающийся в тонкую сеть, похожую на паутину. С рокочущим звуком из шеи женщины веером раскрылись жабры, и по моим рецепторам ударил неприятный звук и противный запах гнили и плесени. Не долетев несколько сантиметров, сеть скукожилась, почернела и распалась. Женщина сделала мощный прыжок в сторону и рванула по коридору, Рик кинулся за ней, но, еще не добежав даже до двери, замедлился. Его движения стали плавными, словно он пробирался сквозь вату, затем он совсем остановился и зашатался, грозя упасть. Бросив Николая, я подбежала к магу и схватила, удерживая от падения. Рик мотнул головой, продирая смыкающиеся глаза, устоял, сохранив связь с реальностью.
  - Чуть не уснул, - он окончательно пришел в себя, взяв меня за руку, вышел в коридор. Женщины и след простыл.
  - Кто это был?
  - Понятия не имею, - Рик не выпуская моей руки, широко шагая, направился по коридор, открывая все двери подряд. - Очередная ископаемая тварь, давно вымершая в нашем мире.
  - Тельфаиз чудит? - я с трудом поспевала за ним.
  Некоторые помещения пустовали, в остальных спали немногочисленные члены Унии Магов.
  - Похоже на то. Нам срочно нужен эксперт по доисторической нечисти.
  Весту мы нашли в кабинете Ярова. Сжавшись в комок, она сидела на полу в углу, обхватив голову руками. Я положила ей руку на спину, девушка зябко передернув плечами, очнулась.
  - Это Буфа! - Веста ухватилась за руку брата, спеша донести информацию.
  - Ни о чем не говорит, - Рик покачал головой. - Объясняй, что это за дрянь и как с ней бороться.
  - Почему, ты не уснул? - Веста начала окончательно приходить в себя.
  - У меня талисман от нечисти, - Рик показал ей мою ладошку, зажатую в своей руку. Мне такое его определение собственной персоны, показалось сомнительным, но выяснение отношений я отложила на потом. - Давай рассказывай быстрее.
  Веста покосилась на меня, на вторую руку, прижатую к ее спине, оценивая положение дел, затем перехватила мое запястье.
  - Я не хочу опять простыть из-за сна на холодном полу, - она встала. - Идемте, я расскажу все по дороге.
  - Идем, он, наверное, в лаборатории, - Рик, хмыкнул, объясняя ее желание переместиться по-своему. - Туда мы не успели дойти. Рассказывай.
  - Буфы, вымерли пару сотен лет назад, - не опускаясь до препирательств, начала Веста. - Буфы совершенно не опасны, единственное, что умеют делать - это маскироваться и прятаться, совершенно не агрессивны и трусливы. В звериной ипостаси они мерзкие противные склизкие, но повторюсь, совершенно безобидные. Все это до тех пор, пока Буфа не отложит кладку. От своих хрупких, уязвимых личинок она получает силу, становится непобедимой, отбивает любые заклинания, а ее кожа непробиваема никаким оружием. Ко всему прочему, она получает способность усыплять и погружать людей, случайно попавших в зону поражения, в мир фантазий и мечты. Человек подпадает полностью под ее влияние, не отличая реальность от иллюзии. Она в это время вытягивает из жертвы, так необходимую ее потомству силу. Через сутки человек умирает счастливым во сне.
  - Подождите, - я затормозила, останавливаясь. - Нам нужно вывести всех из зоны поражения.
  - Бесполезно, ее яд уже внутри нас, - Веста потянула меня за руку, требуя продолжать идти. - Пока кладка цела нам не проснуться.
  Мы подошли к двери лаборатории, в которой зияла выжженная дыра, сквозь нее хорошо просматривалось тело Тиена лежащее на полу.
  - Оживляй спящего принца, - отдал распоряжение Рик.
  - На меня рявкнула, женщина и я отключился, - поведал нам историю своего усыпления Тиен.
  - Есть два важных вопроса. Если мне на них кто-нибудь ответит, буду премного благодарен, - Рик обвел нас взглядом. - Первый, как эта тварь попала в идеально защищенное от нечестии место, при том, что все охранные контуры не сломаны, и второй, зачем это Тельфаизу?
  - В том фантазийном бреду, в который меня погрузила тварь, со мной все время разговаривают то камни, то муравьи, - издалека начал Тиен. - Я плохо помню о чем, но подозреваю, что о том, как отключить ограничитель энергии и кто об этом знает.
  - Чудненько, - Рик криво ухмыльнулся. - Мне в массовом тихом часе участвовать точно не следует. Тебе есть, что добавить по Буфе? - обратился он к сестре.
  - Буфа всегда оставляет кладку рядом с водой, ее головастикам первые пару часов жизни нужна водная среда для дыхания, - внесла важное дополнение Веста. - Еще, если верить записям двухсотлетней давности, она не отходит от потомства дальше чем на сто метров.
  - Не женщина, а ходячая энциклопедия, - впервые на моей памяти, Рик похвалил сестру. - Теперь все просто: вода, сто метров и, - он задумался, - когда вы уснули?
  Тиен перевернул мое запястье и посмотрел на циферблат часов.
  - Пару часов назад.
  - И двадцать два часа на все про все, - Рик нажал кнопки на своем хронометре, выставив обратный отсчет таймера. - Давайте выдвигайте по очереди идеи, как нам найти кладку, а я буду их отметать.
  - Не припомню, когда мы тебя в командиры выбрали?! - возмутилась Веста, нарушив хрупкое перемирие. - Давай наоборот, ты выдвигай...
  - Я отметаю твою идею, - перебил ее Рик. - Следующий, - он требовательно посмотрел на меня.
  Оспаривать его лидерство я не собиралась, но в моей голове был сплошной сумбур и растерянность, я выдала первое попавшееся.
  - Вода у меня ассоциируется с водопроводом и канализацией.
  - Не подходит. Здесь, под землей, замкнутый магический контур водоснабжения, никаких труб и отстойников, - Рик посмотрел на Тиена.
  - У нас остается два варианта, если воды нет на нашем уровне, - Тиен показал на потолок, затем на пол. - Я бы сделал ставку на подземелье, тем более мы на острове и, если еще более нижние уровни существуют, в них сто процентов будут подземные озера.
  - Возразить нечего, - после секундного раздумья согласился Рик. - Верхние этажи обитаемы и никуда от нас не денутся, а вот наличие или отсутствие нижних уровней следует исключить в первую очередь, - по кругу опрос вернулся к Весте.
  - Если кто об это и знает, - переламывая себя, девушка приняла участие в общем мозговом штурме, - это Яров, он как никак руководитель.
  -Пока мы ходили по кабинетам, я его не видела, - была моя очередь говорить.
  - Точно, его не было, - подтвердил Рик. - Выходит, либо это он продался за пол пряника, впустив тварь и мы его не найдем, либо он в последней комнате по коридору. Что у нас там?
  - Хранилище, - ответил Тиен. - Оно же склад, оно же оружейная.
  - Вооружиться нам не помешает, - воодушевился Рик. - Идем.
  Он стремительно развернулся и решительно шагнул к двери, я еле успела схватить его в последний момент за локоть, чуть не потеряв при этом Тиена и Весту.
  - Совсем забыл, - Рик виновато пожал плечами.
  Крепко удерживая его за руку, я повела магов в хранилище. За бронированной дверью, оказавшейся открытой, скрывался длинный коридор, с идущими вдоль стен стеллажами, которые стояли друг за другом, как костяшки домино. Нескончаемые полки были заставлены массивными сундуками, маленькими шкатулками и коробками со странными надписями на непонятном языке и неизвестными мне символами. Под потолком гудели приборы, поддерживая сухую прохладу, окутывающую старинные раритеты. Вдоль основного прохода горел приглушенным светом ряд продолговатых светильников, стоило сделать шаг в сторону одного из стеллажей, как загоралось дополнительное освещение, позволяющее лучше разглядеть содержимое.
  - Глаза разбегаются, - присвистнул Рик. - Утягивая нашу связку к одной из полок.
  - Ой! - я споткнулась, зацепившись о нечто на полу, щелкнул датчик осветив: полки, пол, одинокий ботинок и торчащую из-под шкафа ногу в черном носке.
  - Вот и Яров нашелся, - Веста, наклонилась и заглянула под нижнюю полку стеллажа, мы повторили ее маневр, за носком начинались брюки, остальная часть человека, включая вторую ногу, лежала в соседнем проходе, пришлось обойти шкаф.
  Широко открытым глазом Яров смотрел на разгорающуюся лампочку, из второго торчал осколок зеркала. Мелкие брызги стекла и крови, сброшенные с полок коробки и их содержимое, цветной блестящей мешаниной валялись вокруг мертвого тела
  - Ты говоришь, трусливая, безобидная, - Рик наклонился, внимательно разглядывая труп.
  Стараясь не дышать, я смотрела куда угодно, только не вниз.
  - Буфа так не убивает, - Веста тоже наклонилась, и я, против своей воли, оказалась ближе к тому, что еще недавно было живым человеком, а теперь тряпичной куклой растянулось на полу.
  - Вполне вероятно, его никто не убивал, - присоединился к ним Тиен. Похоже, нелицеприятное зрелище шокировало только меня. - Он спешил, сбрасывал коробки, из одной на него упало зеркало.
  - Обожаю совпадения и случайности. Интересно, что он искал? - Рик опять забылся, его ладонь чуть не выскользнула из моей руки, я поймала его уже за пальцы, подалась вперед и непроизвольно посмотрела на пол, тут же увидев побелевшую конечность Ярова. - Прости, - спохватился маг.
  - У него в кулаке что-то зажато, - пропищала я.
  Рик присел и, методично распрямляя сведенные судорогой пальцы трупа, вынул из ладони металлический тор, диаметром сантиметров пять.
  - Что это? - Рик вытянул ладонь со странным предметом, чтобы все могли разглядеть.
  - Если вы не хотите увидеть, чем я завтракала, давайте будем разглядывать находку в другом месте, - не знаю, сколько нужно увидеть трупов, чтобы спокойно стоять рядом с покойником и с равнодушием рассуждать о причинах смерти несчастного, знаю одно я так не могу и, надеюсь, что не смогу никогда.
  - Это очередное совпадение, которое тебе не понравится,- сообщила Веста, как только мы вышли в проход. - Его изображение приводится в книгах сразу за картинкой с Буфой, в разделе защитные амулеты.
  Сжимая амулет, Рик отпустил мою руку, ничего не произошло, он спокойно стоял, не погружаясь в мир иллюзий.
  - Потрясающе, - Маг огляделся вокруг. - Здесь должна быть неоновая вывеска со стрелкой "Кладка Буфы".
  - Оставь свой скепсис. Вполне логично, что Яров искал защитный амулет от Буфы, - урезонил друга Тиен. - Ты уже перегибаешь палку и видишь подвох там, где его нет.
  - Может быть, - Рик остался при своем, но настаивать не стал, переключившись на осмотр экспонатов хранилища.
  Последующие полчаса, мы методично осматривали содержимое коробок. Хотя в моем случае "мы" это громко сказано. Обе мои руки были заняты магами и единственное, что я могла это иногда засунуть любопытный нос в открытую коробку, сундук или шкатулку. Защитных амулетов, увы, больше не было. В конце ревизии Рик обозвал хранилище - чуланом, а его содержимое хламом и выбрал из общей массы только фонарик и пачку соли. Тиен не был столь категоричен, но ограничился корявой деревянной палкой с серебряной сеточкой поверх древка. Веста, последовав примеру брата, остановила выбор на обыкновенном электрическом фонаре. В процессе поиска маги нашли тубусы со старыми и не очень картами, среди которых имелся план помещений штаба Унии. Разложив его на столе в лаборатории, мы склонились сверху и внимательно разглядывали. Вполне современный план, стандартные общепринятые обозначения выходов из помещений, везде одинаковая толщина стен, ни одного окошка.
  - Видишь, а ты расстраивался, что нам слишком везет, - с тяжким вздохом, констатировал нашу неудачу Тиен. - Вывески нет, сплошные кружочки квадратики и непонятная штриховка.
  - Вообще-то есть, - неуверенно, боясь ошибиться, сказала я. - Смотрите, - я дотронулась до одного из кружков на схеме, поделенного на четыре сектора, два из которых закрашены черной краской. - Этот круг обозначает на схемах газоходы, - никто не кинулся восхищаться моим открытием, и я посчитала нужным пояснить. - Крепость построена в начале восемнадцатого века, а газ в Питере появился в начале девятнадцатого века.
  В каждом кабинете на противоположной от двери стене располагался мифический газоход. Не сговариваясь, все посмотрели на стену в лаборатории. Она была сплошной, без намека на дверь или отверстие. В течение двух часов мы бились над загадкой газохода и сплошной стены. Осмотрен и ощупан был каждый кирпичик. Стена осталась равнодушна ко всем видам магии, не поддавалась на уговоры и с каменной стойкостью выдержала насылаемые проклятья уставших магов.
  - Все бесполезно, - Рик опустился в кресло, зло, глядя на неподдающуюся стену. - Зря тратим время, если ни у кого нет больше идей, пойду проверю верхние уровни, а вы еще помучайтесь.
  - В одной старой сказке, - вспомнилось мне, в порядке бреда, - герой открывал вход в пещеру кодовой фразой "сим-сим откройся".
  Раздался скрежет камня о камен, под потолком открылся небольшой лаз, в который вполне мог пролезть человек.
  - Пора завязывать с юридической литературой и переходить на сказки, - Рик приставил стул к стене, даже его роста не хватало заглянуть в проход, забравшись, он приподнялся на цыпочки. - Нетронутый слой пыли и грязи, никаких следов. Свой прорыв тварь совершила не здесь, - сообщил нам маг, отстегнув фонарик от пояса он расширил зону своей видимости осветив туннель. - Похоже, это ответвление от общего лаза, такие есть в каждой комнате. Надо проверить, куда он ведет, - он прицепил фонарь обратно и ухватился за край отверстия намереваясь подтянуться и нырнуть в проход.
  - Стоять! - пресек его действия Тиен. - Ты сам высказывал подозрения о том, что Тельфаиз нас заманивает, а теперь в одиночку лезешь в предполагаемую ловушку.
  - Я передумал, никто нас никуда не заманивает, - Рик, сбитый резким тоном друга, приостановился и продолжил стоять на стуле. - Зачем это Тельфаизу, ему проще подождать, пока мы сами передохнем, осталось не много, - он глянул на часы. - К тому же, проход узкий, если кто-нибудь застрянет и уснет, это будет нелепая смерть для всех, - он развернулся и снова потянулся к отверстию.
  - Рик, - одернула теперь его я. - У Тельфаиза осталось два зверя, амулет спасет тебя только от Буфы. Я пойду с тобой.
  - Тут грязно, возможно крысы, к тому же мне придется отвлекаться на твою безопасность, - отмахнулся он от меня и, не слушая больше никого, легко подтянулся и нырнул в проход, мелькнув на последок ботинками.
  После всего, что я сделала: терпеливо играла роль защитного амулета, удерживая всех в рамках реальности, стойко выдержала совещание над мертвым телом, участвовала (причем не бестолково) в разгадывании головоломок - меня отстегнули как ненужный балласт! Он считался с моим мнение лишь в одном случае, когда оно совпадала с его или когда ему это выгодно. Одно дело самой себя называть трусихой, плаксой, позволяя принимать решения за себя, но совсем другое получить подтверждение того, что остальные тебя таковой видят. Тиен как всегда, высказав своем мнение и, получив отказ, безоговорочно принял позицию друга, отпустив его одного. Весту, по моему мнению, заботили исключительно собственные амбиции, а не безопасность брата.
  Рассудительная до занудства, нерешительная и вечно пробуксовывающая, когда нужно сделать шаг, за доли секунды я накрутила себя до невменяемого состояния. Я сделала резкое движение, мои ладошки освободились от оков человеческих рук. Тиен и Веста, закатив глаза, плавно опустились на пол, расслабляясь мышца за мышцей и погружаясь в сон. Совершив акт мародерства над спящими, я разжилась фонарем и непонятного назначения палкой, обвитой серебряной сеткой. Встав на стул и дотянувшись до края отверстия в стене, я повисла безвольной сарделькой. Мозг, подстегиваемый сложно поддающимися анализу эмоциями, среди которых ярче всего полыхали обида и беспокойство за рискового мага, предложил выход из положения. Кряхтя и упираясь, я подтащила к стене стол, установила на него стул и, как заправский эквилибрист, забралась сверху. Сжимая в руке зажженный фонарь, я поползла по узкому тоннелю, руководствуясь хорошо видным, на грязной поверхности каменной трубы, следом. На первой развилке, когда боковое ответвление от комнаты влилось в основной, более широкий тоннель, меня посетила здравая паника и вопрос: "Уверена?". Несвойственная мне смелость и решительность таяла с каждым преодолеваемым по-пластунски метром. Со всех сторон давили стенки, уверенными темпами развивалась клаустрофобия, успокаивала одна мысль, что если Рик пролез, то я точно не застряну. В спертом воздухе витал запах плесени. Луч фонаря выхватил из темноты две черные бусинки маленьких глаз. Посредине лаза сидела огромная, жирная крыса и, подергивая усами, нахально смотрела на меня.
  - Мамочки, - заскулила я, до конца осознавая, что туннель настолько узок, что я не могу сесть, а тем более убежать или обойти мерзкое животное. - Кыш, - я мотнула зажатым в руке фонариком. Дернув удивленно мордочкой, ослепленная светом, крыса сощурилась, показав мне острые зубки. - Пропусти меня, пожалуйста, - жалостливо попросила я, понимая насколько глупо выгляжу ведя беседы с грызуном. Махнув лысым хвостом, крыса шмыгнула в сторону и скрылась в трещине между камней. - Вот и славно, вот и молодец, - бормотала я себе под нос, - там и сиди.
  Я ползла вперед, собирая пузом грязь, руки и ноги устали, а туннель все не заканчивался. Луч фонаря выхватил из темноты черное пятно в полу, за которым обрывался след вытертой грязи. Приблизившись, я увидела, что это не пятно, а отверстие. Внизу был еще один туннель, теперь уже пригодный для ходьбы в полный рост, со свежей цепочкой следов. Потушив ненадолго фонарик и прицепив его к поясу, я освободила обе руки, спрыгнула вниз. Сердце сжималось от страха и неизвестности скрывающейся в кромешной тьме, холодными грязными пальцами я поспешила включить свое оружие, разогнав светом притаившиеся кошмары.
  Я шла по лабиринту длинных подземных коридоров, сворачивая вместе с тропинкой вытоптанная многочисленными следами в обе стороны. Услышав жалостливый скулеж, преходящий в плачь, я поняла, что конец пути близко. Следы уперлись в деревянную дверь с массивной металлической ручкой и витыми скрипучими петлями. За ней скрывалась широкая лестница, спускающаяся в огромных размеров зал. На сводчатом потолке сохранились следы старинной фрески, что она изображала, понять было невозможно, остались лишь отдельные детали: пухлая ручка, завиток волос, острие копья. По стенам, в нишах стояли статуи мужчин и женщин, обглоданные временем. Лестница упиралась в ледяную гладь замерзшего озера, покрывшего весь пол. Посредине ледяного зеркала пульсировал красным и синем цветом ком из полупрозрачных сфер, освещавший неровным светом все помещение. Рик стоял на последней ступеньке, рядом с ним в кругу соли, со связанными серебряной струной ногами, поскуливала женщина с жабрами. От сердца отлегло, с ним все в порядке, оборотень действовал в одиночку. Я была уверена, он слышал меня, но не повернулся. Спустившись вниз, я встала рядом, по-прежнему, не будучи удостоенной вниманием мага, меня наказывали гробовым молчанием, бойкотируя за непослушание. Женщина заскулила сильнее. Сквозь умоляющие всхлипы я разобрала просьбы пощадить ее детей.
  Не дождавшись ни слова, я сделала шаг, пробуя лед на прочность, рывок за плечо вернул меня обратно на ступень лестницы.
  - Здесь антимагическая стена. Если ты уйдешь под лед, я не успею сбросить силу и пройти сквозь барьер, чтобы вытащить тебя, - совершенно ничего не выражающим голосом пояснил свое поведение Рик и посмотрел на часы. - Черт, здесь еще и время бежит по-другому, - цифры на электронном табло еле ползли. Он вытянул ладонь и из его руки полился непрерывный, золотистый поток энергии, ударяясь о стену, он водопадом стекал, уходя в землю.
  Выходит телепортироваться на центр озера он не сможет, и единственный выход попасть туда для него, это добровольно лишиться всей магической силы и, как простому смертному, пройти по хрупкому льду. "Лишиться всей магической силы". Тиену подобная операция чуть не стоила жизни, для Рика она чревата, ко всему прочему, еще и сорванными щитами, а значит, он утонет в своих и чужих эмоциях Буфы, не сможет адекватно оценивать ситуацию на льду. Нет, нет, нет, один раз я уже видела, как он умирал на моих глазах, второй я не выдержу такого зрелища. Пусть обижается, злиться, но я сделаю так, как считаю правильным Я.
  Вновь со мной случился приступ раздвоения личности, всё в свои руки взяла решительная и смелая (возможно, не совсем умная) Настя. Она повернулась, положив руку на плечо Рику, со словами: "Прости", сорвала висящий на цепочке тор, отскочила в сторону, не дав удивленному магу ухватиться. Оставив еще одно спящее тело за своей спиной, она ступила на лед. Но победного шествия не получилось, палка с серебряным плетением не прошла через невидимую преграду, пришлось отстегнуть.
  Шаг за шагом, преодолевая страх осторожно, стараясь не поскользнуться, я шла к пульсирующим сферам под аккомпанемент стенаний Буфы и треска льда. Вперед и в стороны из под ног разбегались тонкие трещинки, убеждая меня в правильности собственных действий, вес Рика ледяная поверхность не выдержала бы.
  Чем ближе я подходила к кладке, тем невыносимее становился запах плесени и сырости. На центре озера я набрала побольше воздуха в легкие и, размахнувшись фонарем, ударила по ближайшей сфере. Она лопнула со звоном, вылив на голубую поверхность льда желтую, похожую на гной, субстанцию. В теплой, парящей луже конвульсивно извивался черный червяк. Одна за другой раскалывались сферы, заливая ледяное пространство вокруг меня вонючей жижей. Под действием тепла, лед вокруг истончался и, в конце концов, треснул.
  Я провалилась. Одежда, набрав воду, облепила тяжелым грузом, утягивая на дно. Холодная вода сковывала движения, хотелось орать, но остатки рассудка удерживали меня от последнего панического вдоха. Страх и жажда жизни подстегивали, я дергала руками и ногами. Рывок, еще один. Я ударилась об лед. Толстый слой, стал непреодолимым препятствием между мной и желанным глотком воздуха. Я молотила и металась, пытаясь найти полынью, в которую провалилась, но кругом был только лед, пробить который я не могла. Легкие жгло, как в страшном сне я понимала, что останавливаться нельзя, но ледяная вода забрала все силы, не оставив шанса на спасения, затягивала вниз, сквозь искажающую поверхность, удаляющегося льда я увидела вспышку света. Приглушенный треск, чужие руки, рывок. Лед, лед холодных голубых глаз, "твое время умирать еще не пришло". Свет и звуки исчезли.
  В легкие хлынул воздух, толчок в грудь. Выдох я смогла сделать сама, получилось не очень, я закашлялась и открыла глаза. Рик убрал руку с моего лба и перестал делать искусственное дыхание. Вокруг кромешная темнота и тишина, только сосредоточенный взгляд мага с вертикальной морщинкой между бровей. Меня трясло, зубы отбивали чечетку. Рик продолжая сохранять молчание, поднял меня с холодного камня, расстегнул молнию и снял с меня тяжелую от воды толстовку.
  - Ты со мной теперь никогда разговаривать не будешь? - прохрипела я, вздрагивая от холода и позволяя снять с себя остальную мокрую одежду.
  Продолжая пытку тишиной, маг снял с себя куртку и свитер, надев это все на меня, прижал к себе.
  - Дура, - грустным голосом прервал он пытку тишиной.
  Спорить я не стала, прижавшись крепче.
  - Меня вытащил охотник, - слова давались с трудом, но я начинала постепенно согревать, беря взаймы его тепло.
  - Знаю. Я ошибся, Тельфаиз во всей этой истории ни причем. Это все организовал охотник.
  - Чего он хотел? Убить тебя?
  - Нет, лишить силы. И восстановить ее я не смог бы, так как, подозреваю, что мага медика у нас больше нет.
  Еще одна жертва танцующей вокруг меня смерти. Смешная, безобидная девочка-хиппи попала под удар косы, разошедшейся старухи в капюшоне.
  - Он изучил всех нас вдоль и поперек, четко рассчитал, кто и как поступит, - продолжал Рик. - Мы каждый сыграли свою роль, по его сценарию. Он ошибся только в тебе. Поэтому теперь мы будем делать, так как скажешь ты.
  - Раз мы будем делать, как скажу я, то поцелуй меня, - отдала я первое свое распоряжение, которое незамедлительно было выполнено.
  - Пора выбираться, пока ты не схватила воспаление легких, - он отстранил меня и протянул фонарик. - Держи. Ничего не бойся, я вернусь за тобой через три минуты. Считай, ровно сто восемьдесят секунд, - сказал и растаял в воздухе.
  Он вернулся через сто тридцать четыре секунды с кольцом перемещения настроенным на координаты моей квартиры.
  Часы показывали три, за окном стояла кромешная тьма. В желудке шли голодные войны, а холодильник предложил урегулировать конфликт вялой морковкой и соевым соусом.
  - Идем, - скомандовал Рик, когда я завернутая в махровый халат и, разочарованная содержимым холодильника, уже было хотела завалится спать голодной.
  - Куда? - я послушно семенила за ним.
  - У нас с тобой есть честно заработанный абонемент бесплатного питания в круглосуточной столовой.
  Мы поднялись на два этажа вверх, Рик бесцеремонно нажал кнопку дверного звонка и не отпускал, пока нам не открыл заспанный Сергей.
  - Есть чего поесть? - не утруждаясь объяснениями и придумыванием поводом, в лоб выдал Рик.
  - А? - Серега зевал и тер глаза, не понимая, чего от него хотят. - Пельмени будете?
  - Ты будешь пельмени? - уточнил у меня маг.
  От волшебного образа аппетитных, дымящихся комочков теста с кусочком фарша внутри, у меня сжался желудок, я поспешно кивнула.
  - Будем.
  
  ***
  
  Предположения Рика подтвердились, Катарина Светлая лежала со сломанной шеей в собственной кровати. Тиен провел доскональный осмотр места убийства. Охотник работал чисто, никаких следов или зацепок обнаружить не удалось. Гость из Фиолетового Мира, виртуозно собирал информацию о них, расставлял ловушки, ходил рядом, оставаясь при этом в тени и не подпуская к себе. Маг вышел из квартиры, через несколько кварталов, позвонил в полицию и сменил очередную личину. Не успел Тиен убрать телефон в карман, как аппарат затрезвонил.
  - Тиен! - из трубки вырвался отчаянный Настин вопль. - Срочно приезжай, Рик сошел с ума!
  - Можно подробнее? - маг сменил направление и, добавив скорости, зашагал в сторону Настиного дома, находящегося неподалеку.
  - Нельзя, - послышалось шуршание и звуки борьбы. - Тиен, быстрее! - голос Насти отдалился от динамика. - Он считает, что я немедленно умру от рака мозга и отбирает телефо...- звонок оборвался.
  Не тратя ни секунды драгоценного времени, Тиен убрал телефон во внутренний карман и побежал. Через пятнадцать минут он стоял на пороге квартиры и коротко надавил на кнопку звонка.
  - Кто там? - после непродолжительного шуршания, последовал идиотский, вопрос, заданный голосом Рика.
  - Ты прекрасно видишь меня в глазок, - Тиен отметил симптомы сумасшествия, начиная догадываться, чем они вызваны. - Рик, открывай!
  - Пароль, - дверь осталась запертой.
  - Нет никакого пароля, - стараясь сохранять спокойствие, Тиен начал продумывать запасные варианты, как попасть в квартиру, если не удастся пробить стену обострившейся подозрительности друга.
  - Правильно, пароля нет, - раздалось с той стороны, послышался щелчок замка.
  Дверь резко распахнулась. Тиену в лицо выплеснулась святая вода. На этом проверка на подлинность не закончилась и в него полетела горсть соли.
  - У тебя грозди защитных и сигнальных амулетов развешены у входа, - Тиен смахнул прилипшую на мокрое лицо соль. - Зачем меня проверять, если ни один из сигналов не сработал?!
  - Кто вас тварей знает, - Рик сжимал в кулаке серебряную ложку.
  - Хорошо, хоть не нож, - Тине протянул руку. - Давай свое серебро и покончим с этим, если ты, конечно, не хочешь, мне кол в сердце всадить, чтоб уж все варианты исключить.
  Рик вытянул столовый прибор и коснулся ладони друга, шипения не последовало. Обрадованный, он бесцеремонно схватил его за лацканы куртки и втянул в квартиру.
  - Ты настоящий, как я рад! - проявляя неслыханную чувствительность, Рик сгреб Тиена в объятья, сжав до хруста костей.
  На заднем фоне появилась Настя с раскрасневшимся лицом, упакованная в колючий свитер и завернутая в шарф. Она удивленно округлила глаза и покрутила пальцем у виска, затем показала на Рика, жестами обрисовав положения дел.
  - Хватит, - взмолился Тиен. - Мне нечем дышать.
  - Конечно, конечно, - Рик отскочил, поправил Тиену, взъерошенные после тисканья волосы. - Нехватка воздуха может привести к асфиксии, а недостаток кислорода к ухудшению мозговой активности. О, Боже! Я тебя чуть не убил! Как ты себя чувствуешь? - переполненный тревогой, Рик с беспокойством заглядывал в глаза друга. - Голова не кружится?
  Тиена воспользовался моментом и тоже произвел осмотр глазного яблока безумца. Увеличенные зрачки и черные точки на радужке глаза, подтверждали правильность его изначальных выводов.
  - Что с ним? - подала, на свою беду, голос Настя.
  Сумасшедший маг тут же оставил одну свою жертву и с еще пущей активностью перекинулся на другую.
  - Зачем ты встала?! - в мгновение ока он, как песчинку ветер, снес девушку, уложив в постель, закутал в одеяло. - Болезнь, перенесенная на ногах, может привести к осложнению на сердце, воспалению головного и спинного мозга, и самое худшее к летальному исходу.
  - Отстань от меня! Я не больна, - Настя упорно пыталась сбросить шубу из слоев одежды и одеяла, но маг с не меньшим упорством возвращал все обратно. - Тиен!?
  Тиен прикинул в голове, как обезвредить разошедшегося безумца, чтоб не нарваться на ответный удар. Действовать нужно наверняка, следовательно, физическое воздействие отпадает, может фаза у Рика и сдвинута, но вот с реакцией все в порядке.
  В арсенале магов огня наибольшее количество боевых заклинаний по сравнению с магами прочих стихий, но в основном они все направлены на уничтожение. Сделав отвлекающий шаг в сторону, Тиен встряхнул рукой. С кончиков пальцев слетела искра и заскользила по полу в направлении Рика. Огонек подпрыгнул и по штанине пробежал вверх, петляя по ткани одежды, в поисках открытого участка тела, достигнув шеи, он вспыхнул и исчез. Рик с возгласом: "Что за?.." свалился скованный параличом.
  - Думала, не дождусь тебя, и он меня замучает, - Настя с остервенением скинула одеяло и свитер. - Какая муха его укусила?
  - У него аллергия, - Тиен подложил под голову друга подушку. - Я его обездвижил, но это ненадолго.
  - Когда аллергия, люди покрываются сыпью, чешутся, задыхаются, в конце концов, - взбудораженная событиями последнего часа, Настя громко говорила и эмоционально размахивала руками, - а не сходят с ума и не мучают других.
  - У него аллергия на приворотное зелье,- уточнил Тиен.
  - Как? Кто? - Настя застыла, закусив нижнюю губу. Вспоминая события последних часов. - Если аллергия, значит, зелье на него не действует?
  - Действует, - не стал утаивать Тиен. - Обычно, у нормальных людей, у которых нет аллергии, в течение первых четырех часов зелье впитывается в кровь и, попадая в мозг, перенастраивает все процессы. Происходит перестройка и переоценка жизненных ценностей, таким образом, чтобы объект обожания стал превыше всего. У нормальных людей это все протекает бессимптомно и не заметно. У Рика в эти четыре часа происходит яркая аллергическая реакция, сопровождаемая обострением подозрительности и гипер заботой обо всех, кто подпадает под его определение близких людей. Затем, границы размываются. Он обожает всех и восхищается всем, чем только можно и нельзя. Под конец, вымотанный борьбой, организм перестает сопротивляться и окончательно поддается действию отравы.
  - Он побежит клясться в вечной любви той, что его приворожила?
  - Не побежит, - обнадежил девушку Тиен. - Мы его вылечим.
  Веки, лежащего на полу мага, начали подрагивать, пальцы мелко подергивались, он был близок к тому, чтобы сломать парализующее заклятье.
  - Нужно спешить. Боюсь, когда он очнется, я уже не буду в списке его близких людей и могу не дожить до фазы всеобщего обожания, - Тиен покосился на сжимающуюся и разжимающуюся руку друга, подвижность возвращалась.
  - Может связать его? - предложила Настя.
  - Если у тебя нет веревки из волос единорога, с вытравленным заклинанием, то не поможет. Он умеет телепортироваться, простыми путами его не удержишь.
  - Чего нет, того нет.
  - Будем варить отворотное зелье. Нужна керамическая миска, - Настя кивнула, подтверждая наличие атрибута. - Соль, - снова кивок. - Девственная кровь, выдержки не менее двадцати лет, - брови девушки удивленно взлетели вверх.
  - Хорошо хоть не восьмидесятилетней выдержки, - Настя задумалась. - Боюсь, этот способ нам не подходит.
  - Разве у вас в аптеках ее не продают? - Тиен был искренне удивлен, в их мире столь важный в медицине ингредиент, всегда имелся в наличии в свободной продаже.
  - Нет, у нас в аптеках есть замечательные таблетки от аллергии. Точно, давай попробуем! - она бросилась на кухню и вернулась с глазированной синенькой таблеточкой и стаканом воды.
  - Сомневаюсь, - Тиен не разделял ее энтузиазма.
  - А, я сомневаюсь, что мы найдем двадцатилетнюю девственницу, - Настя приподняла голову Рика. - Как ты себе это представляешь, будем ходить по улицам: "Девушка сколько Вам лет? Ах, двадцать какая прелесть, а вы случайно не девственница. Нет? Какая жалость, будем искать", - она разжала бесчувственному магу челюсть и затолкала таблетку. - Мы с тобой через пять минут будем весело ехать со светомузыкой в компании крепких ребят в белых халатах или не менее крепких ребят в синей форме при погонах, - она поднесла стакан и наклонила, аккуратно вливая воду. Не приходя в сознание, маг сделал глоток.
  Тиен замер в ожидании чуда. Рик распахнул глаза, сделав резкий кувырок, прижал Настю к полу.
  - Отравить меня решили?! - прошипел он. Одной фразой вычеркивая их из доверенного круга.
  Отставив деликатные методы, Тиен нанес удар, сбивая очнувшегося безумца, тут же уходя в сторону в миллиметре от молниеносной контратаки и выстраивая защитную стену от ментального удара. Это не индивидуальный амулет, но от стремительного сжигания мозги убережет. Как это ни странно, но убить гораздо проще, чем обезвредить, особенно противника, который знает все твои ходы наперед. Рик легко отмахнулся от мощного магического болевого удара. Столь активное действо в пространстве малогабаритной, однокомнатной квартиры, наносило значительный ущерб окружающему интерьеру: ломались стулья, разлетелась вдребезги некстати подвернувшаяся ваза. Правдивость утверждения, что знание - сила, Тиен в полной мере ощутил на себе, когда влетел в полку с книгами, и все ее содержимое с грохотом свалилось ему на голову. Оглушенный тяжелым грузом знаний, он видел, как по направлению к его шее движется рука обезумевшего друга и слышал Настин боевой вопль.
  Рука достигла цели, но сменила траекторию, и Тиен почувствовал, как Рик касается волос.
  - Какие у тебя мягкие волосы, бальзамом пользуешься? - холодная решительность на лице сумасшедшего сменилась добродушной заинтересованностью.
  Тиен с облегчением понял, что смерть на сегодня откладывается, наступила стадия восхищения.
  Настя стояла рядом со сковородкой наперевес. Девушка вовремя заметила смену диспозиции и не стала опускать тяжелый инвентарь на голову разбушевавшегося возлюбленного
  Тиен стряхнул книжный завал и поднялся. Рик тут же взял один из фолиантов и начал восхищаться отличным сочетанием колеров обложки.
  - Сейчас будет легче, - приободрил Тиен Настю и огляделся в поисках, того, что сможет как можно дольше отвлекать свихнувшегося мага и освободит им время. - Рик смотри, - Тиен отодвинул занавеску. - Цветок вот-вот распуститься. Разве это не восхитительно наблюдать за чудом рождения.
  Рик взял единственный стул, у которого уцелели все четыре ножки и, с грохотом, придвинул его к подоконнику.
  - Можно я посмотрю? - отчего-то решил он спросить разрешения у хозяйки цветка.
  -Конечно, милый, - Настя обессилено опустила руку со сковородой, глядя на маленький зеленый комочек, которому до распускания еще было расти, и расти не одни сутки.
  - Спасибо, - маг сел и уставился на подоконник, не шевелясь и моргая через раз, боясь пропустить знаменательное событие.
  - Это кошмар какой-то, - Настя взялась за голову.
  - Без паники, - Тиен подошел и взял, расстроенную девушку за плечи, слегка встряхнув. - Ты знаешь свой мир гораздо лучше меня. Подумай хорошенько и, не задумываясь, продолжи логическую цепочку: кровь, девственница...?
  - Вампир, - закончил Рик, отвернувшись от подоконника. - Давай еще, очень интересная игра.
  - Не отвлекайся, смотри за цветком, а то все пропустишь, - отмахнулся от бреда Тиен и снова выжидающе посмотрел на Настю. Она подняла лицо, которое озарила догадка.
  - Он прав! - девушка развернулась, стряхивая его руки, бросилась к ноутбуку. Единственный стул был занят и Настя стоя, согнулась над техникой, быстро набирая текст, одновременно поясняя свои действия. - Последнее время у нас очень популярны фильмы, книги и мультики про вампиров. Они красивы, благородны и несчастны, а любимое лакомство для них кровь невинной девы.
  - Вампиры красивы и благородны?!- переспросил Тиен, не веря своим ушам. - Что может быть красивого: в синей коже, красных воспаленных глазах, и иглоподобных зубах полутрупа?
  - У нас их рисуют бледнолицыми красавцами, с тоской во взгляде, - на экране сменялись страницы, Настя открывала ссылки одну за другой, отметая ненужное. - И ты не представляешь, до какой степени доходит одержимость некоторых особей женского пола. Они собираются стайками на форумах, изливая потоки розовых соплей, и изнемогают от желания быть покусанными упырями.
  - Упырь и вампир - разные вещи, - на автомате поправил Тиен, вглядываясь мельтешащие картинки
  - Не важно, - Настя остановилась на одной из страниц. - Вот, смотри Эфстэда в теме "жду его" пишет: - девушка прокашлялась и с выражением зачитала. - Вокруг одни уроды, бесчувственные свиньи которые меня не понимают. Я верю, что он придет ко мне, мой хладнокожый вампир с глазами цвета дождя. Я уткнусь в его ложбинку у шеи, вдыхая восхитительный аромат, - Настя скривилась, прокомментировав уже без выражения. - Он же вампир, чем от него может так уж восхитительно пахнуть, чесноком что ли?
  - В нашем мире от вампиров пахнет недельным трупом, полежавшим на солнце, - Тиен поднял перевернутое кресло и пододвинул его к столу, чтобы девушка села. Сам встал, облокотившись о спинку, следил за текстом, что она читает.
  - Слушай дальше. Тебе пригодится.
  - Зачем?
  - Слушай. Из его чувственных глаз прольются слезы радости, мы сольемся в едином экстазе. Его клыки вонзятся в мою вену, наслаждаясь невинной кровью. Он тут же сойдет с ума от любви ко мне, мы навсегда будем вместе, - она оторвалась от чтения и повернулась в ожидании реакции.
  - У тебя восхитительный голос, - Рик отвлекся от цветка на более яркий раздражитель. - Любая чушь, из твоих уст звучит как поэма.
  - Видишь, даже наш сумасшедший говорит, что это чушь, - согласился Тиен с другом. - Объясни, какой толк нам из этого всего?
  - Если монстр внешне хорош, то влюблённая дева готова сцедить добрый литр собственной крови во спасение души несчастного. Кровь это то, что нам нужно, - Настя опять вернулась к ноутбуку и защелкала мышкой. - Тебе всего лишь нужно принять частичную трансформацию, глаза цвета дождя, заплакать и все глупышка наша, сцеживаешь, - она опять обернулась. - Сколько нам, между прочим, нужно крови?
  - Пару капель. Ты издеваешься? Заплакать?!
  - Я бы посмотрел, как ты плачешь, это должно быть мило, - вставил свой, так необходимый, комментарий Рик. - Открытое проявление чистых эмоций, вырвавшееся наружу.
  - Тебе повезло, плакать не нужно, - Настя, расстроено посмотрела на Рика и вернулась к ноутбуку. - Эфстэда живет в Новосибирске и ей семнадцать. Зато есть Бэлена из Санкт-Петербурга, ей как раз пару месяцев назад стукнуло двадцать. Ко всем прочим достоинствам она сейчас тусуется на форуме онлайн и мы можем ее пригласить на свидание. Послушай, какой славный комментарий Бэлена оставила к этому великолепному посту, - Настя опять изменила интонации на более лилейный. - Читаю твою заметку, и наворачиваются слезы. Я так тебя понимаю. Я тоже верю и жду своего ночного рыцаря, которому преподнесу как розу свой цветок невинности.
  Настя щелкнула мышкой и на пол экрана выплыла фотография девушки. Выгнув спину, она прижималась ладонями к стене с пестрым бордовым ковром. На заднем фоне стоял диван с котом, глаза которого округлились от такой эротичности и горели зеленым светом, как два светофора.
  Еще щелчок мышью и фото фанатки сменило изображение парня. Через слой грима на лице субъекта, проступали явные признаки похмелья и уже совсем нелегкая небритость.
  - В профили указано, что это ее любимый вампир, - Настя обернулась и с надеждой посмотрела. - Сможешь принять его облик или хотя бы похожий?
  Тиен подался вперед, разглядывая объект подражания.
  - Я в это превращаться не хочу. Кому это может понравиться? Что вообще у него за гнездо на голове? - маг искренне был озадачен местными кумирами.
  Рик тоже заглянул в экран.
  - В нем есть харизма, должно быть он умный и добрый, если стал кумиром миллионов, - маг со всей серьезностью рассуждал о качествах представленного экземпляра. - В хаосе его волос есть, послание для окружающих, о непокорности и непредсказуемости, - закончив свой монолог Рик тут же потерял интерес, развернувшись, опять уставился на зеленый бутон декабриста.
  - Либо превращайся в это, - Настя указала в экран ноутбука. - Либо предложи другой вариант, как это, - она ткнула пальчиком в сторону сумасшедшего мага, - превратить обратно в Рика.
  - Харизму по картинке я скопировать не смогу, - оправдался Тиен. - Мне нужно видеть человека вживую. Видеть, как он двигается, с какой частотой дышит, иначе выйдет ходячий манекен, карикатура.
  Настя плотно сжала губы, еще раз бросив тревожный взгляд на спину Рика, расстроено продолжила поиски в компьютере других вариантов решения проблемы.
  - Давай, я пойду такой как есть, - маг пошел на компромисс. - Меня смущает одно, не завалюсь ли я на незнании мифологии о вампирах в вашем мире. Мне ведь не просто нужно поболтать и познакомится, мне нужно уговорить ее на псевдо укус, не вызвав подозрений. Я в отличие от Рика, не поглощаю тоннами сериалы и фильмы.
  - Воспользуемся достижениями нашего мира, - Настя застрочила послание для девушки избранной в доноры липовому вампиру. - Купим тебе по дороге гарнитуру блютус, воткнешь в ухо. Я буду сидеть неподалеку, давать подсказки, - Она закончила и несколько томительных минут они ждали ответа. На экране появилась надпись "пишет ответ", следом: "Че за прикол?"
  - Эх, Бэлена, Бэлена, - Настя покачала головой. - С таким подходом ты точно своего вампира прощелкаешь.
  - Пиши, - Тиен решил скорректировать диалог с фанаткой. - Прости, я ошибся в тебе, очень жаль. Думал ты не такая как все и поверишь.
  - Уверен? - Настя с подозрением посмотрела на мага, но текст набрала.
  Опять пошли томительные секунды ожидания и надпись "пишет ответ".
  "Я верю. А как ты понял, что я не как все?"
  Настя одобрительно посмотрела на мага, ожидая ответной фразы.
  - Нашу переписку могут прочесть, все объяснения только при личной встрече, - надиктовал Тиен. - Дальше сама пиши место и время, учти у нас меньше трех часов.
  Настя согласно кивнула и назначила свидание в центре, через полтора часа. Девушка попробовала поторговаться, но "вампир" оказался непреклонен, ей пришлось согласиться.
  - Начало положено, - Настя встала с кресла и захлопнула крышку ноутбука. - Ты слишком загорелый для вампира, - оглядев мага с пристрастием, дала она заключения.
  - Без проблем, - сказал Тиен и провел частичную трансформацию и цвета коррекцию кожи.
  - Стоп. Стоп, - одернула девушка. - На пару тонов розовее. Нам нужен симпатичный ходячий мертвец, а не настоящий оживший покойник из морга, - Тиен подчинился. - Теперь зубы.
  - Что не так с моими зубами?
  - Они слишком ровные. Ты же вампир, как ты с такими зубами будешь кусать.
  Отдавшись полностью во власть стилиста, Тиен припомнил ротовую полость вампиров и воспроизвел ее анатомию, но по скривившемуся лицу девушки понял, что опять сделал не то.
  - Не так?
  Настя мотнула головой.
  - Просто слегка удлини клыки, - девушка строго оглядела получившийся результат. - Чего-то не хватает, - она цеплялась за детали, пытаясь понять, чем ее не устраивает общая картина. - Поняла, у тебя слишком уверенный взгляд, добавь в него страдания и тоски.
  - Я могу поменять цвет, - Тиен улыбнулся, отмечая уверенность девушки во всемогуществе магии. - Тоска и печаль не имеет отношения к трансформации.
  - Жаль. Тогда надень солнечные очки. Скажем ей, что твои глаза чувствительны к солнечному свету.
  - Кстати, об этом, - решил Тиен разобраться на суше, пока они не прыгнули в водоворот авантюры. - Вампиры ночные хищники, каким образом я приду к ней на встречу днем.
  - У тебя есть кольца или другие украшения, амулеты?
  - Амулет на шее.
  - Скажи, что его для тебя сделала ведьма, он помогает находиться на солнце.
  Тиен слишком поздно почувствовал прикосновение к сознанию, никакие защитные стены не остановят начавшуюся ворожбу магии воздуха. Непроизвольно расплылась довольная улыбка, по телу растеклась радость.
  - Он ворожит, - из последних сил удерживаясь от беспричинного смеха, ответил маг, на удивленный взгляд девушки.
  - Рик! Прекрати! - быстро сообразив, она строго прикрикнула на мага, исподтишка, включившегося в события, происходящие в комнате.
  - Он бледный и грустный, - Рик недоумевал, за что на него злятся. Наведенная магия спала, а маг сменил род занятия, с интересом разглядывая рисунок на тюле.
  - Его нельзя оставлять одного, - Настя старалась смотреть на Рика беспристрастно, сохраняя спокойствие. - Пока мы вернемся с лекарством, с него станется убежать строить мир во всем мире. Может Веста за ним посмотрит? Где она?
  - Она занята, - Тиен порадовался, что у него есть законное оправдание не ставить в известность обо всем происходящем Весту. - Берем его с собой, - принял маг решение. - Главное помни, что с реакциями, памятью, способностями и прочим у него все в порядке, он не сумасшедший. Он, просто, все видит в другом свете, - Тиен старался донести до Насти всю сложность предстоящей прогулки.
  - Без паники, - пришла ее очередь брать ситуацию под контроль. - Я разберусь, что и в каком свете он видит. Не отвлекайся на это, вживайся в образ и смотри на все с флегматичной тоской, как вампир, проживший на земле не одну сотню лет.
  - Формально, он и так живет не одну сотню лет, - подал голос Рик, закончив с занавеской. - Потрясающий парадокс.
  - Рик, пойдем, погуляем, - тоном, не терпящим возражений, скомандовала Настя.
  - Идем, - согласился, заскучавший в однообразном интерьере, Рик.
  Проблемы с безумным магом начались сразу, как только они вышли из подъезда. Он встал как вкопанный и уставился в голубое и чистое, по случаю морозного дня, небо, начал во весь голос вести философские рассуждения о бесконечности неба и прячущихся днем в голубой вуали звезд.
  От поездки на машине отказались, опасаясь, что неадекватный Рик, запросто, зависнет на ближайшем светофоре, наслаждаясь его свечением. Один плюс во всем безобразии творившимся с Риком, было, то, что он гораздо легче поддавался на уговоры. Воспользовавшись моментом, Тиен выманил для себя антиимпатическую защиту.
   Компания отправилась к метро, по пути завернув в салон сотовой связи и в аптеку, за шприцом для "укуса", где мимоходом, Рик вылечил продавщицу от невроза. В подземке уже через станцию безумный маг навел свои порядки, весь вагон, хором пел русские народные песни, включая подсаживающихся на каждой станции пассажиров. Маг, довольный собой, всю дорогу счастливо улыбался и качал в такт незнакомым мотивам головой, иногда включаясь на повторяющихся припевах. На уговоры прекратить безобразие не поддавался, мотивируя, что так людям лучше. Махнув рукой на бардак, Настя сказала, что пусть развлекается так, пока не вспомнил, что он умеет телепортироваться и не рванул поднимать настроение голодным детям в Африку.
  Они приехали за полчаса до предполагаемой встречи и потратили оставшееся время на осмотр окружающего ландшафта.
  Вернулись в кафе, Тиен заказал по Настиному наставлению, томатный сок и надел, солнечные очки. Зеркальные вставки в, стилизованных под морской мир стенах, помогли ему в полной степени прочувствовать нелепость образа.
  Поклонница вампиров опоздала на пятнадцать минут. Для судьбоносной встречи, девушка надела на себя все самое лучшее, не учтя одного, что на улице зима и мороз. Посиневшие ноги, торчащие из-под короткой юбки, вызвали приступ жалость и стыда за собственное поведение. Второе, Тиен благополучно отогнал, взглянув на сидящего неподалеку Рика, который с сосредоточенным видом высыпал из солонки соль прямо на стол.
  - Не отвлекайся, - прозвучал Настин голос в ухе. - У нас все в порядке, мы смотрим, как преломляется свет в кристалликах соли.
  Сосредоточившись на главном Тиен, вышел из тени ниши, в которой стоял столик и махнул рукой, топчущейся у входа девушке. Она радостно подпрыгнула и припустила к нему, на ходу снимая короткий пуховик. Под курткой скрывался лохматый розовый свитер, расшитый паетками. В ухе послышался приглушенный кряк. За соседним столиком Рик отвлекся на бегущий блестящий леденец. Настя, прикрывая ладонью, микрофон гарнитуры, удерживала его за руку и что-то активно втолковывала, отговаривая от желания поближе рассмотреть ожившую конфету.
  - Привет, это ты? - громким заговорщицким шепотом поинтересовалась девушка.
  - Больше таинственности, - раздалось в ухе.
  Настины уговоры помогли, Рик остался на месте.
  - Да, - со всей таинственностью, на какую был способен, ответил Тиен, все сильнее чувствуя себя глупо.
  - Это то, что я думаю? - она с трепетом посмотрела на стакан сока и села напротив.
  - Нет, это томатный сок.
  В глазах девушки мелькнуло разочарование и настороженность, а в ухе цыкнуло.
  - Вампиры не едят человеческую еду, - объяснила Настя первый прокол.
  - Это тебе, - стакан моментально перекачивал на противоположный край стола. - Я такое не ем.
  Девушка начала отходить в тепле и кончики ее замороженных ушей, стали пунцово красными, нос стремительно догонял их по оттенку.
  - Ты, правда, настоящий? - девушка проявляла здоровую подозрительность. - Чем докажешь?
  Тиен приподнял верхнюю губу, демонстрируя наращенные клыки.
  - У нас, рядом с домом, такие, в стоматологии за углом, делают, - все оказалось совсем не просто.
  - Доказать... - вроде рассуждая, протянул маг.
  - Вампиры умеют заживлять раны, - подсказал внутренний голос по блютусу. - Ты тоже.
  Из того, чем можно было покалечить себя лежали только тупые столовые приборы и зубочистки, ни тем, ни другим безболезненную рану не нанести. Маг может и умел быстро регенерировать, но вот боль чувствовал так же как и все. Делать нечего, остановив выбор на зубочистке, Тиен покрутил ее в пальцах, крепче стиснув зубы, проткнул кожу на руке. Выступила капелька крови, девушка во все глаза смотрела, как точечная ранка затягивается. Возникла секундная пауза, затем она перелетела со своего места и повисла у него на шее, лепеча: "Я знала! Я верила! Почему ты так долго не приходил?". Она отстранилась, ожидая ответа.
  - Давай, Тиен, соберись, вспомни все, что я тебе читала и начинай плакать, видишь, девушка ждет признаний, - в ухе раздался пульсирующий сигнал параллельного звонка, маг посмотрел на экран телефона: "Веста". Похоже, она освободилась.
  - Я очень долго скитался по свету, в поисках той единственной, которая согласится навсегда быть со мной, - Тиен перевернул телефон экраном вниз. И начал заливать сироп в уши девушке.
  - Я готова. Укуси меня, - страстно зашептала она на ухо, все крепче прижимаясь. Маг, не ожидавший такого напора, попытался отстраниться, но девушка и не думала выпускать свою, обретенную вампирскую мечту.
  - Как все просто, даже имени не спросила. Спасибо киноиндустрии, - прокомментировала Настя.
  Параллельное пиликанье прекратилось, но сразу началось заново, с прежней настойчивостью.
  - Эээ... - с расщеплением личности, когда ты маг, вампир, да еще и посторонний голос в голове дает подсказки, очень сложно сосредоточится и сообразить, как ответить и что сделать. - Постой, не все так просто, ты потрясающая, но я тебя совсем плохо знаю, как я могу быть уверен, что ты та самая? Как тебя хотя бы зовут? - Тиен удалось расцепить девичьи руки со своей шеи и отстранить фанатку на расстояние вытянутых рук. Он все больше сомневался в ее психическом здоровье и в том, кто тут кого заманил на свидание.
  - Оля, но, когда ты сделаешь меня вампиром, я хочу, что бы меня звали Изабелла, - она опять попыталась сократить разрыв. - Давай же, укуси меня скорее.
  - Разве можно так бессовестно лгать, с такими потрясающими лодыжками, - в микрофоне прозвучал приглушенный расстоянием голос Рика. Тиен отвлекся от своей ново обретенной возлюбленной и посмотрел в сторону, где безумный друг делал наставления багровеющей официантке. - Хотите всегда будете говорить правду?- от щедрот одурманенной души предложил Рик, дальше Настя прикрыла опять микрофон и отвлекающий диалог в голове прекратился.
  - Оля, - Тиен вернулся, к своей визави. - Пока ты не вампир, я так буду тебя называть. Так вот, Оля, вечность вместе - это очень-очень долго, - маг старался говорить простыми доходчивыми словами. - Настоящий вампир не может соединить свою судьбу с любой девушкой, - Оля прекратила попытки сближения и внимательно слушала. - Лишь с той, которая ждала только его, не подпуская к себе других мужчин, - он вопросительно посмотрел на нее.
  - За кого ты меня принимаешь, я ждала только тебя! - странное маниакальное желание девушки любить вампира, было выше понимания мага. - Кусай, - Оля изогнула шею, доверчиво подставляясь первому встречному свою артерию.
  Тиен наклонился и вытащил из кармана припасенный шприц.
  - Кх-е, - раздалось в ухе, - не хочу тебя торопить, но здесь Веста.
  Все закономерно: она вернулась, позвонила, ответа не получила. Последнее время они все живут на военном положении. Если, кто-то не берет трубку, это вполне может означать, что не может сделать этого физически. И пора бить тревогу, несясь на помощь. Когда твоя девушка маг воды, всегда надо помнить что выражение "достанет из-под земли", для нее не иносказательный афоризм. Не дозвонилась, закинула поисковое заклинание, определила местонахождение, все логично, вот она здесь.
  - Черт, - выругался Тиен, представляя степень вулканического взрыва, который сейчас накроет ресторан.
  - Что? - переспросила Оля, воспользовавшись моментом, прижалась ближе.
  - Ничего, закрой глаза, - игла плавно вошла под кожу, набирая необходимые капли крови.
  - Привет, - вновь ожила гарнитура, на этот раз Настя не могла прикрыть микрофон, не вызвав вопросов, подошедшей к ним Весты. - У нас тут небольшая проблемка с Риком.
  - Где Тиен, поиск показал, что он здесь?
  - Все в порядке, - Настя уверенно кивнула головой. - Он скоро будет? - последнее с вопросительной интонацией было адресовано уже ему.
  - Да, все, - ответил Тиен.
  - Теперь я стану вампиром? - в глазах новоявленной Изабеллы промелькнул хищный огонек.
  - Веста, умыкни, пожалуйста, солонку с соседнего стола, а то наша вся закончилась, - Настя показала на белую порошу, рассыпанную по столу Риком. - И уходим отсюда, Тиен должен придти во двор под аркой, - витиевато обозначила Настя место встречи, уводя, начинающую подозревать неладное, Весту. - Никаких вопросов, идем я все объясню, - после паузы быстрый шепот: - Говори ей, что резус фактор не тот и сваливай бегом.
  - Какой у тебя резус фактор? - Тиен не придумал ничего лучше, как перефразировать Настину подсказку.
  - Положительный, - не понимая, что происходит, Ольга удивленно моргала.
  - Прости родная, мы никогда не сможем быть вместе. Ты славная, но мне подходит только нейтральный.
  - Такого не бывает, - вновь цепки девичьи лапки впились в решившую ускользнуть добычу.
  - Отрицательный!!! - указывая очередную ошибку, завопила Настя. - Рик, куда?! Все я отключаюсь, мне надо лезть в помойку.
  - То есть, отрицательный, - тут же поправился Тиен, разжимая побелевшие пальцы, терзавшие его свитер. - Мы вампиры, по вкусу крови четко определяем судьбу, - сочинял на ходу маг, уже не отвлекаясь на достоверность мифологии, мечтая лишь о том, чтобы прекратить этот фарс и уйти из лап невинной девы. - Твоя жизнь связана с человеческим мужчиной, которого ты встретишь в ближайшем будущем и будешь жить долго и счастливо.
  - Как же ты? - не сдавалась Оля, слегка ослабив хватку, чем маг и воспользовался.
  - Я пойду дальше скитаться по миру и влачить одинокое существование, - глаза девушки подернула жалость. - Прощай, - Тиен махнул рукой, стараясь не сорваться на бег, поспешил на выход, оттуда налево в ближайшую подворотню.
  - Что происходит? - Веста сурово сверлила Настю взглядом. - Что ты от меня скрываешь?
  У мусорного бочка, на корточках сидел Рик и вел беседу с облезлым, сильно потрепанным жизнью котом.
  Оттолкнувшись, Тиен последние несколько метров проскользил по льду, спрятанному за тонким слоем снежка.
  - Привет, - он затормозился, обняв за талию, напряженную девушку.
  - Ты себя нормально чувствуешь? - Веста разглядывала его с серьезным видом.
  Настя за ее спиной делала круговые движения пальцем у лица, пока до мага не дошло, что клыки он убрал, а про бледный цвет кожи забыл.
  - Что не так? - удивился он, делая вид, что не понимает, о чем она говорит, одновременно прибавляя цвет кожи.
  - Бледный какой-то,- неуверенно протянула Веста.
  - Тебе показалось, освещение такое, - он поспешил перевести разговор. - Ингредиенты у нас все в наличии, пациент тоже, нет смысла тратить время на обратную дорогу.
  - Согласна, - поддержала его Настя. - Веста, отдай соль, - она протянула чайную чашку, украденную в ресторане Тиену. - Рик, иди сюда кое-что скажу, - позвала Настя. - Оставь кота в покое.
  - Он печальный и одинокий, - Рик подошел, держа, бандитского вида животное на руках.
  - У него может быть лишай, брось его, - настаивала девушка.
  - Ты жестокая, - Рик смотрел на нее обиженным взглядом. - Бедному котенку не хватает друзей.
  Матерый котяра, зло сощурившись, смотрел тяжелым взглядом на окружающих, всем своим видом показывая, что первый кто попробует разорвать их дружбу будет порван пополам.
  - Ладно, ладно, - пошла Настя на попятную, прочтя послание в кошачьих глазах.
  - Веста, капни воды, - Тиен намешал зелье, пока Рик с котом перетягивали на себя внимание.
  - Что это? - девушка провела ладонью, чашка заполнилась водой.
  - Противоядие, - ответила Настя.
  - Милый котик, - Тиен, подошел к другу, спеша уйти от скользкой темы. - Держи, выпей это божественный нектар, который мы, твои близкие, приготовили специально для тебя.
  - Для меня? - не выпуская кота, Рик взял чашку и сунул нос, принюхиваясь. - Зачем?
  - Пей, главное одним глотком. Ты все поймешь, - уговаривал Тиен примеряясь, справятся ли они втроем, если безумец откажется добровольно принять противоядие.
  - Хорошо, - Рик залпом выпил. - Не вкусно, - обижено сморщился он и, тут же, сложился пополам, отбросив кота.
  
  ***
  
  Противоядие, как катализатор запустило реакцию. Резкий рывок сорвал пелену дурмана, по ощущениям вместе с кожей. В мозг впились тысячи маленьких иголок. Растекшееся по организму за несколько часов зелье, кислотой выводилось за считанные минуты. Обретение реальности принесло жгучую боль. Ясное и четкое осознание адских мук при жизни и никакой возможности спрятаться или отключиться.
  Мышцы не слушались. Упасть ему не дали, плавно опустили, не позволив, ударится о льдистую поверхность. Его трясло, организм собрал все резервы, нагрев отравленную кровь до предела. Минута, две, три, действие инородного вещества нейтрализовано, бороться больше не нужно и организм дал резкую команду отбой, температура стремительно упала.
  - Х-х-х-олодно, - заикаясь, выдавил сквозь сжатые зубы Рик.
  Под воздействием магии огня, воздух вокруг начал прогреваться.
  - Надо было вернуться домой, - он услышал Настин голос совсем близко. - Подумаешь, еще раз в метро попели.
  - Что с ним станется, - сестринская забота не знает пределов. - Сейчас наш герой, превозмогая боль, встанет и бросится дальше размахивать шашкой, разя врагов.
  В отрезвленном мозге моментально родился ответ на ее комментарии, но превозмогать ничего не хотелось (слово-то, какое: "превозмогать"), хотелось отключиться или на крайний случай умереть, чтобы не мучиться.
  - Поймай машину, - отдал распоряжение Тиен, и вслед за этим раздался звук удаляющихся шагов. - Я знаю, что ты в сознании, встать можешь?
  Какое счастье, что Тиен выманил медальон, никакого лишнего эмоционального фона, со своим бы разобраться.
  - Хмг, - толкового ответа не получилось.
  - Ясно.
  Рывок вверх, боль от подъема в районе солнечного сплетения и, наконец, блаженное беспамятство.
  Очнулся, уже дома один в комнате, погружающейся в сумрак с каждой минутой закатывающегося за окном солнца. Даже прикрытый пологом наступающей ночи разгром в квартире выглядит впечатляюще: покосившаяся люстра, покалеченная мебель, сорванная полка и разбросанные книги.
  - Мур, - поздоровалась кошка, входя в плохо закрытую дверь и оставляя небольшую щель.
  Бормотание усилилось, превратилось во вполне разборчивый разговор, доносившийся с кухни.
  - ...оценивайте свое "сокровище" адекватно, - в голосе Весты слышались нотки раздражения. - Он хам, грубиян и вообще не очень приятный тип, кто угодно мог устроить ему такую подлянку. Назовите мне любого, кто хоть раз с ним пересекся, я вам назову мотив. Удивлена, что подсыпали только приворотное зелье, а не сразу яд.
  - Ошибаешься, - коротко, не вступая в дискуссию, высказался Тиен.
  Сразу стало понятно кипящее раздражение сестрички, чья импульсивная натура требовала развернутых ответов и эмоциональных доводов.
  Рик в пол уха слушал, рассуждения на кухне, не спеша делиться своими выводами.
  Ответ на вопрос "кто?", лежал на поверхности. Охотник грамотно держал Настю в состоянии постоянного, нервного напряжения. Неизвестно, что изначально представлял собой план охотника, но благодаря сфинксу он полетел в тартарары. Любой новый человек в их окружении автоматически подпадал под подозрение.
  Идейный служитель Фиолетового Мира, выработал новый, простой и действенный план, ступень за ступенью ведущий к ритуальному самоубийству.
  Для начала нарисовался, открыто, обозначил свои намерения. Навязав, тем самым выматывающее, омерзительное ожидание неизбежного конца. За каждым углом мерещился он - неуловимый и вездесущий охотник.
  Следующая маленькая ступень - "уволили с работы". Так, неприятная мелочь, тем не менее, жизнь теряет постоянный уклад, все больше выводя из равновесия.
  Попытка охотника, лишить силы и смерть мага огня, единственной которая могла восстановить эту силу. Все это встало в фундамент, следующей ступени - "предательство и измена". Держи Настена, получи еще разок, любимого человека в объятьях все той же злейшей подруги. Маг без магии как слепой щенок, растерянный и беспомощный, что стоит организовать инсценировку, обмануть того, кто еще недавно чувствовал обман за километр.
  Не вышло. Непредсказуемость жертвы все испортила. У предусмотрительного охотника есть запасной план - приворотное зелье. Куда уж проще, подменить один из продуктов в корзине супермаркета.
  Четко, продумано на каждую неудачу, запасной вариант. Рик отказывался верить, в вездесущность и неуловимость охотника. Каким бы первоклассным стратегом он не был, невозможно всего предугадать. Он должен рано или поздно ошибиться и наследить. Лучше бы рано. Иначе, следуя логике, следующая ступень будет страшнее предыдущей - "смерть". Нужно запасаться бронежилетами.
  - Все, я устала, можете сидеть, сколько хотите, будете уходить, захлопните дверь, - в размышления ворвался Настин голос и скрип отодвигающегося стула. - Проснется завтра, сам расскажет, кто его приворожил и зачем, - её голос приближался.
  - Спокойной ночи, - ещё один стул отодвинулся, и Тиен попрощался. - Мы уходим. Если он мне завтра не позвонит, Настен набери меня сама, - Рик с улыбкой отметил образовавшийся за его спиной заговор.
  - Хорошо, - согласилась Настя.
  Веста проворчала что-то около дружелюбное. Хлопнула дверь и наступила тишина.
  Настя на цыпочках пробралась в комнату, стараясь его не тревожить. Рик уже было хотел сознаться, что не спит, но следующее действие девушки отговорили его это делать. Настя, подсвечивая телефоном, нашла брошенную на столе сумку, порывшись, извлекла небольшую картонную коробочку. Она подошла и прислушалась к его дыханию. Тихо поинтересовалась: "Ты спишь?" Не получив ответа, вышла, плотно закрыв дверь. Спать она явно не собиралась.
  Выждав минут десять, прислушиваясь и не найдя объяснения, кроме того, что от него что-то пытаются скрыть. Маг встал и, бесшумно отправился за ответом. В таком неблагодарном деле, как поиск ответов очень важен эффект неожиданности и первая реакция.
  Она сидела за столом в кухне и больше всего напоминала перепуганного, взъерошенного воробья. Можно было не подкрадываться, она и так ничего вокруг не замечала, находясь в глубокой задумчивости. Глядя на лежащий перед ней, странный продолговатый предмет изредка глубоко вздыхала. Похоже, их постигло, пока еще не известное ему, свежее горе.
  Он сделал еще один шаг и споткнулся о кошку.
  - Черт.
  Разведывательная операция провалилась из-за пронырливого животного, ни неожиданности, ни первой реакции.
  - Очнулся? Как ты себя чувствуешь? - быстрое движение руки и предмет, чуть было не скрылся с глаз долой, но молниеносный перехват и маг уже вблизи рассматривает пластиковую палку, длинной сантиметров пятнадцать, с полным отсутствием магии.
  - Чувствую я себя замечательно, - не выпуская из рук предмет, присел на соседний стул. - Моя очередь задавать вопросы.
  - Вопрос, - поправила Настя. - Ты ответил на один, я готова только на равноценный обмен откровенностями, - она облокотилась о стол и хмуро свела брови, при этом уголки губ ее подрагивали, зарождая улыбку.
  Ее забавляла ситуация, и маг заподозрил, что насчет горя ошибся.
  - Что это?
  - Тест, - она играла в его любимую игру, абсолютно не информативно отвечая на вопросы. - Моя очередь, кто тебя приворожил?
  - Охотник, - игра интересная, но на его стороне опыт.
  - А...
  - Стоп, - остановил он разыгравшееся любопытство девушки. - Моя очередь.
  В этой игре главное правильная постановка вопроса, спроси он: "Какой?" - и получит закономерный ответ: "Пластмассовый или белый".
  - Тест на что?
  Девушка задумалась, затем потянулась и взяла телефон, лежащий на подоконнике.
  - На беременность. Я даже подарю тебе сразу ответ на еще один вопрос. Он положительный.
  Вот что такое настоящий эффект неожиданности!
  Теперь она следила за его первой реакцией, которой был кататонический ступор. Он неотрывно смотрел на пластиковый, продолговатый предмет с небольшим окошком и двумя бледно розовыми полосками. Огромное множество мыслей в голове носилось с такой скоростью, что было, не уцепится и не удержать. Вспышка фотокамеры вернула его обратно на кухню, где рядом сидела Настя, терпеливо ожидая от него, хоть чего-нибудь.
  - Прости, но ты молчишь уже минуты три, я решила сделать фото на память, - Настя просматривала результат на экране телефона. - Потрясающий кадр.
  - Я не знаю, что сказать, - все кода-то бывает впервые.
  - Вот я и дожила, до того момента, когда ты не знаешь, что сказать, - Настя отложила телефон в сторону. - Давай я тебе помогу, - предложила она, мягким спокойным тоном, прощая его обидное молчание.
  - Помоги, - согласился Рик.
  - Значит так, у тебя всего два вариант. Первый сказать: "Я очень рад". Второй: "Прости, но я не готов". Дальше будет моя реплика.
  Как профессиональный эмпат, он умел, различал эмоции и на радость, то, что было у него внутри, точно не тянуло, впрочем, на: "я не готов" оно то же похоже не было.
  - Не обязательно говорить правду, выбери тот вариант, который наиболее приближен к ней, - она будто прочитала его мысли.
  - Я очень рад, - сказал и увидел, как едва уловимой тенью с ее лица ушло хорошо и тщательно скрываемое от него напряжение, словно отрезвляющая пощечина, приводящая в чувства.
  Ураган в голове прекратил свое кружение, все встало на места, мысли аккуратной стопкой разложились по полочкам. Не нужна ему была ее ответная фраза, не нужен барьер из кухонного стола между ними. Слова нашлись сами собой, а потом и они не понадобились.
  В однокомнатной квартирке наступило персональное лето. По улицам города танцевала метель, насвистывая ветром мелодию. Она заглянула в окно и помахала прозрачной рукой, бросив горсть льдистых снежинок в открытую форточку.
  Пахнуло холодом, непогода за окном разыгралась не на шутку, Рик встал и закрыл форточку. Спать совершенно не хотелось. Он лег обратно, Настя завозилась, повернулась и уткнулась ему под мышку.
   - Насть, - он потряс ее за плечо.
  - Что? - она открыла глаза.
  - Где здесь смотреть, - он подсунул ей тест, - кто будет мальчик или девочка?
  Она застонала и отвернулась к стене.
  - Рано еще, - снова попыталась уснуть.
  - Почему рано? - маг посмотрел на часы. - Час ночи, - в ответ ему было ровное сопение. - Насть, почему рано?
  - Срок маленький, - она ткнула локтем ему в бок. - Отстань, я спать хочу.
  - Спи.
  Сна ни в одном глазу, и терзает информационный голод. Целый неизведанный пласт жизни. Рик поднялся, включил компьютер, надел наушники, как всегда подойдя основательно к вопросу, погрузился во всемирную паутину. Замелькали страницы интернета.
  До позднего зимнего рассвета еще часа три, стараясь не шуметь, он собрался и чмокнул на прощание спящую девушку.
  - Ты, куда? - спросила она, не открывая глаз.
  - Ты же не разрешаешь мне грабить банки. Надо иногда появляться на работе.
  Вечером генеральный директор забросал деликатными смс, с просьбами обязательно быть с утра.
  - Тиену позвони, он просил, - она обняла подушку и расслабилась, удовлетворившись ответом.
  - Обязательно.
  За ночь нанесло гору снега. Вместо припаркованных машин высились снежные барханы. Опаздывающие на работу автомобилисты вели археологические раскопки. Сосед сверху, откопав свое сокровище на половину, плюнул и побежал к метро.
  - Здорово, - из подъезда вышел Сергей. - Чего стоишь, сугроб гипнотизируешь, думаешь, снег сам уберется? Завязывай с буржуйскими замашками, идем в метро.
  - Отчего ж не уберется, - маг скрестил пальцы, запустив легкую волну, отводя взгляды случайных свидетелей. Щелкнул пальцами, и снег сдуло как пыль с полки. - Подбросить к метро? - машина блестела черными боками.
  - Офонареть! - Серега уселся на пассажирское сидение. - Все забываю тебе сказать. У нас последнее время по району участились угоны. Ты свою машину, где попало, бросаешь, тачка дорогая, удивляюсь, отчего ее до сих пор не угнали.
  Косолапо переваливаясь по неровностям, машина выехала со двора.
  - Все забываю тебе сказать, - передразнил его Рик. - Хреновый ты страж порядка, у меня каждый день машину угнать пытаются.
  - Если ты такой всемогущий, чего ловушку, какую волшебную не придумаешь, чтоб этих гадов поймать?!
  - Вот ведь, лишь бы свалить свою работу на кого-нибудь, - Рик криво ухмыльнулся. - По мне так пусть угоняют, может мест для парковки больше будет, - маг притормозил за светофором у метро. - Чао, господин участковый.
  - Пока, - буркнул Сергей.
  Машина сорвалась с места, рванув на зеленый сигнал светофора.
  Въезд на парковку перед офисом преграждала бирюзовое авто. Заглядывая под капот, суетился охранник, стараясь угодить, словно сошедшей с картинки глянцевого журнала девушке. Она оплачивала его помощь зрелищем длинных стройных ног. Еще немного и мужику грозило косоглазие, он с трудом справлялся с выяснением причин неполадки и одновременным созерцанием идеальных конечностей.
  Враг оказался не вездесущий, провал с зельем не отследил. Сделав последний звонок по телефону, Рик захлопнул дверь, и направился проверять, такой ли уж охотник неуловимый. Маг натянул положенную ему по плану, маску влюбленного и очарованного мужчины.
  Глаза охранника пришли в параллель.
  - Роман Константинович! Неприятность тут у девушки некстати случилась прямо перед нашим въездом.
  - Доброе утро, Светлана, - не обращая внимания на секьюрите, решившего подработать механиком, Рик подошел к девушке.
  Света повернулась, слегка поведя плечами, золотые кудри заструились на серебристом меху песцовой шубки, у мадам, в гардеробе, судя по всему, был весь зоопарк.
  - Какая неожиданная встреча, - Светлана, удивленно взмахнула длинными ресницами.
  "Очень неожиданная".
  - Что за беда у Вас произошла? Чем я могу помочь? - со всем возможным пиететом маг смотрел на красотку. - Валерий, можешь вернуться на пост, я разберусь, - неохотно оторвавшись от любования неземной красоты, он сурово посмотрел на охранника, как на соперника.
  Находясь под дурманом приворота, жертва всех воспринимает как потенциальных конкурентов и стремится доказать свое право считаться альфа-самцом. Напоследок взглянув на ножки девушки, охранник потопал на рабочее место.
  - Иностранное авто, не выдержало нашей суровой российской действительности, - Света кокетливо подмигнула, кутаясь в шубку.
  - Увы, в ремонте машин ничего не разумею, - сознался Рик с извиняющейся улыбкой.
  - Не надо, я уже вызвала эвакуатор, - ещё одна сахарная улыбка и между ними можно открывать производство конфет. - Я совершенно озябла, - она потерла замерзшие руки. - Боюсь, пока он приедет, я превращусь в совершенную ледышку.
  - Светлана, позвольте пригласить Вас на чашечку кофе, - Рик нерешительно накрыл замерзшие ладошки девушки, с надеждой ожидая ответа.
  - Может, перейдем на ты? - Света руки не выдернула, бросив многозначительный томный взгляд.
  - Как скажешь.
  Ее ладошки выскользнули, Светлана с самодовольством отметила, просящее выражение лица мага, готового бежать следом и умолять о ее благосклонности. Поддразнивая, тем, что хочет сесть в машину, она подошла к авто, открыла дверь, наклонилась в салон, демонстрируя формы обтянутые узкой юбкой. После нажатия кнопки, капот плавно поехал вниз и со щелчком закрылся. Бросая мимолетные взгляды на покорно ожидавшего ее Рика, она изящным движением руки, закрыла дверь и кликом на брелке включила сигнализацию. Только после этого, прямо посмотрела на своего поклонника и, подарив фальшивую улыбку, взяла мага под руку, со словами: "Я согласна, идем пить кофе, к тебе в кабинет. Говорят по рабочему месту человека можно много о нем узнать".
  Она прекрасно знала, что делает, и получала от этого садистское удовольствие, издеваясь над одурманенным зельем мужчиной, готовым на все ради нее. Принуждением или шантажом со стороны охотника, здесь и не пахло, к ней он нашел другой подход.
  Они поднялись на лифте. Кабина заполнилась сладким запахом ее духов, раздражая удушливым дурманом обоняние.
  - От тебя восхитительно пахнет, - сказал Рик, когда двери лифта открылись и он смог вдохнуть очищенный кондиционерами воздух.
  - Во мне еще много восхитительного, - Света напрашивалась на комплимент, но они уже прибыли в пункт назначения и Рик ограничился многообещающим взглядом.
  - Прошу, - маг открыл дверь, пропуская даму вперед.
  Она переступила порог. За спиной раздался щелчок закрывающегося замка. Света обернулась.
  - Что ты делаешь? - она насторожилась и отступила назад.
  - Раздевайся, - идиотская улыбка модифицировалась в кривую ухмылку. - Ты же за этим пришла?
  Света отступила еще на шаг и уперлась в стол. Она нервно сглотнула.
  - Я приказываю, остановись и открой дверь!
  - Вот, как? - Рик в два плавных шага сократил расстояние между ними. - Ты даже знаешь, что можешь приказывать, - он склонился, глядя сверху в низ, рука в опасной близости прошла, не касаясь, вдоль границы ее волос и остановилась в районе шеи. Подцепив двумя пальцами кулон в виде звезды. - Милый амулет, - украшение с шипением рассыпалось пеплом, - был, - маг констатировал утерю антиэмпатической защиты.
  - Почему ты..?
  - Сядь, - приказал Рик, снося все природные защитные барьеры мозга девушки, делая послушную марионетку, полностью подавляя эмоциональную активность. - Рассказывай.
  Направляемая вопросами, она завела монотонную исповедь. Покорно, не выказывая удивления, припоминала все мелочи.
  
  ***
  
  - Света, почему ты еще не готова?! - Денис с недовольным видом заглянул в комнату, не выпуская телефона от уха. - Да, да говори, я тебя внимательно слушаю, - это уже было сказано в трубку.
  - Разве мы куда-то идем? - Света лениво перебирала украшения в шкатулке.
  Макияж давно нанесен, волосы уложены, оставалось встать и надеть ожидающее на вешалке платье, заказанное полгода назад в Париже, у известного модельера. Его доставили неделю назад. Простой прямой силуэт, строгие линии и выдержанный коралловый цвет, ничего лишнего и на первый взгляд ничего выдающегося. Обыкновенная тряпка, стоила баснословных денег. Обыкновенная, но слишком запоминающаяся вещь, чтобы надеть ее более чем один раз.
  Света прекрасно помнила о сегодняшнем мероприятии. Деловая встреча Дениса, замаскированная под благородное суаре с выставкой картин. Весь вечер, молча улыбаться, до состояния сведенных скул.
  - Я тебе говорил еще две недели назад выставка в картинной галерее, тихая непринужденная встреча деловых людей, все с женами, - Денис на секунду отвлекся от телефонного разговора, гневно сверкая глазами. - Да слушаю я! - гаркнул он в трубку.
  - Ах, выставка, - вроде вспоминая о чем-то малозначительном, Света закинула ногу на ногу, полы халата разъехались, обнажая крепкие подтянутые бедра. - Не хочу. Я ничего не понимаю в картинах. Скука смертная: кораблик в шторм, кораблик в штиль, дерево в поле, много деревьев в лесу. Или того хуже пятна, полосы, кружки, - она остановила свой выбор на жемчужном гарнитуре, в оправе из белого золота, рассматривала его, не глядя на мужа.
  Плечо пронзила боль.
  - Носить красивые цацки ты хочешь?! - Денис стоял рядом, его рука сдавливала у основания шеи. - Ездить отдыхать по три раз в год на море нравится?! - хватка ослабла. - Значит, будешь изображать, что тебе нравятся картины, мило улыбаться моим инвесторам и дружелюбно щебетать с их женами, - он сдвинул ткань халата, наклонился и поцеловал оголенное плечо, в месте, где еще жгло от тисков его пальцев. - Постарайся в этот раз не налегать на алкоголь, - он примиритель улыбнулся, его телефон истерично заверещал. - Да, со связью что-то, прервалось, говори дальше, - он повернулся к жене, прикрыв трубку рукой. - Не обижайся, я тебя люблю. Ты, вроде хотела "Кайен", завтра купим. Хватит переспрашивать! - снова Денис вернулся к телефонному разговору. - Молчу, значит все понятно.
  С кислым, обиженным выражением лица Света послала мужу воздушный поцелуй, поднявшись, отправилась в гардеробную, облачаться в наряд.
  Она слонялась по залам картинной галереи с видом заядлой эстетки останавливалась перед мазней популярного современника, иногда комментируя, выуживая из памяти сложные слова, вызубренные специально для таких случаев. Музыкальным сопровождением организаторы выбрали классическую музыку - слащавый набор звуков без слов и смысла. Когда обязательная программа по улыбкам и общению была выполнена, Света уличила момент и выскользнула на улицу покурить тайком.
  Она успела сделать пару затяжек, когда перед ней затормозил черный джип. Толчок в спину и одновременный удар по затылку, Светлана отключилась.
  Открыла глаза и ничего не увидела, только легкое покачивание, характерное для едущей машины, запах кожи салона и дорогого мужского одеколона. Ее руки были крепко замотаны, на глазах не пропускала света повязка, рот заклеен скотчем. Она запаниковала, начала извиваться и мычать. Ни какой реакции со стороны похитителей не последовало. Дезориентированная во времени и пространстве девушка не могла определить как долго и куда они едут. Изредка ей казалось, что в урчании механизмов машины она слышит дыхание водителя. Автомобиль начало трясти сильнее, девушка поняла, что они выехали на проселочную дорогу. Через полчаса стиральной доски под колесами они остановились. Ее выволокли и бросили на землю, затем она вновь потеряла сознание. Когда очнулась, то поняла, что ее руки больше ничего не сдерживает, кляпа нет, осталась только повязка на глазах и неприятное сдавливающее ощущение под грудью. Она потянулась, сдернув тряпку с глаз и заорала. Кричала долго, пока не сорвала голос. Она болталась, подвешенная на тридцатиметровой высоте, за ветку гигантской сосны посреди леса. Огромное дерево возвышалось над остальными. Свете хорошо был виден собственный особняк, стоящий на опушке лесного массива.
  Потеряв голос и надежду быть услышанной, девушка поняла, что никто, кроме нее самой ей не поможет. Раскачиваясь на верёвке, она постепенно увеличивала амплитуду, пока не ухватилась ногами и руками за шершавый ствол дерева. Удерживаясь и, не переставая реветь, она села на ветку, развязала под грудью верёвку, потеряв единственную страховку.
  - Главное не смотреть вниз, - как мантру повторяла Света, обдирая пальцы в кровь, спускалась от ветки к ветке. Нервное напряжение и дикий страх не давали почувствовать усталость в мышцах и боль на ободранной коже.
  Когда до земли оставалось метров двадцать, у Светы случилась настоящая истерика, ветви закончились, внизу был гладкий прямой ствол, с редкими сухими огрызками отмерших веток. На последней, полноценной ветви, свернувшись змеей, лежала динамическая веревка, на подобии тех, с которыми экстремалы прыгают с моста.
  - Ненавижу тебя! - просипела девушка сорванным голосом.
  Застегнула пояс на талии, плохо соображая, что делает, прыгнула вниз. С безразличием подумав, что возможно веревка длиннее, чем нужно и она с огромной высоты впечатается в землю.
  Не долетая пару метров до земли, веревка спружинила и подбросила ее обратно, рывки угасали, постепенно замедляясь, Света зависла.
  - Зачем тебе это? - спрашивала она в никуда, почти не издавая звуков истерзанными связками. - За что? - отстегнув карабин, девушка свалилась на землю.
  Заботливый маньяк оставил под сосной кроссовки, причем ее собственные, от чего стало еще страшнее. Он беспрепятственно пробрался в их дом, украл обувь, обойдя охрану и сигнализацию.
  Как урожденный деревенский житель, Светлана хорошо ориентировалась в лесу. Оборванная и уставшая она выбралась к каменному забору, окружавшему их участок, пошла вдоль, торопясь выйти к центральным воротам, вот-вот ее мучения должны были закончить.
  Уже были видны огни подъездной дорожки, когда из тени стены вышел мужчина. Темнота скрывала его черты. Он коснулся, лба перепуганной Светланы ладонью, та в очередной раз отключилась. Очнулась на пороге собственного дома. Распахнула дверь и побежала.
  - Денис! - прорезался голос. - Денис! - она пронеслась по комнатам дома. Ни кого не было, часы показывали полночь (прошло не так много времени с момента ее похищение), приходящая прислуга, давно разошлась по домам. - Денис! - она вернулась в прихожую.
  - Что? - муж стоял на пороге, одетый. Он только что зашел.
  - Меня похитили! - Света бросилась к нему на шею.
  - Свет, ты что, опять шампанского перебрала? - Денис отстранил ее и принюхался.
  - Нет! Меня похитил маньяк, он привязал меня к гигантской сосне, - девушка распахнула дверь и потянула его за руку на улицу. - Вон той, - указала Света на возвышающуюся приметную макушку. - Мне пришлось слезать, потом прыгать, как с тарзанки и идти пешком по лесу, еще он украл кроссовки. Денис он залез в наш дом! - она тараторила, захлебываясь, от переполнявших эмоций.
  Он больно дернул ее за подбородок, заглядывая в глаза.
  - Ты что на наркоту перешла? - Денис, смотрел на нее как на сумасшедшую. - Вроде, зрачки нормальные.
  - Поверь мне, пожалуйста, я говорю правду. Смотри, платье порвано, руки ободраны, разве не видишь в каком я состоянии! - в доказательство она выставила перед ним ладони и замерла. Ни ссадин, ни ободранных костяшек. Девушка повернулась и застыла перед огромным зеркалом в прихожей. Растрепанная, испуганная с ошалелыми глазами, но платье целое, ни царапинки, ни кровоподтека, на ногах не кроссовки, а туфли на шпильке.
  - Свет, я надеюсь это всего лишь идиотская шутка, и мне не придется оплачивать тебе персонального психиатра.
  - Шутка, - эхом повторила она.
  - Вот и славно, - он разулся. - Я, между прочим, зол за то, что ты самовольно свалила с вечера. Могла сама сказать, что тебе нездоровится, а не передавать через халдея, - он не глядя, идет она следом или нет, направился в спальню, продолжая отповедь. - Я устал до такой степени, что у меня нет сил, с тобой ругаться.
  Все произошедшее было слишком реальным, чтобы быть сном, но отсутствие следов на ее теле и других вещественных доказательств говорили об обратном. Света уснула, убедив себя, что ничего не было. Не было и точка!
  На следующий день Денис сдержал обещание, она стала обладательницей новенькой машинки. Света носилось по округе на "Кайене" как сумасшедшая, убегая от собственных страхов. Выбросив из головы все неприятности, она выехала на трассу и выжала по максимуму. В открытые окна машины врывался теплый августовский воздух. На пустой дороге со скоростью под двести, ее сердце заходилось в восторженном ритме, подстегиваемое адреналином. Внезапное препятствие только добавило остроты, Света вдавила педаль тормоза, пройдясь юзом по асфальту, машина встала перед поваленным деревом.
  Дверь со стороны водителя внезапно распахнулась, ее схватили за волосы и выволокли. Она успела заметить только синие джинсы и мужские, коричневые ботинки, прежде чем, ни с того ни сего, вырубилась.
  Очнулась в кромешной тьме. Сначала, решила, что опять повязка на глазах мешает видеть и ее вчерашний кошмар повторяется. Тактильный осмотр показал, что глаза свободны, видеть, мешает отсутствие света. Хотела сесть, но ударилась головой. Заметавшись руками, нащупала строганные деревянные доски сверху и холодную землю под собой. Заорала, начала отчаянно колошматить руками и ногами. Он ее закопал заживо. В прошлый раз он оставил ей шанс выжить. Девушка подавила панику.
  - Я выберусь. Успокоилась и дыши ровно, - разговаривая сама с собой, она глубоко вдохнула спертый воздух, восстанавливая дыхание. - Орать бесполезно, - звук собственного голоса успокаивал. - К тому же опасно, может закончиться кислород.
  Света методично ощупала сантиметр за сантиметром. Две доски оказались подпилены. Зажмурившись, она ударила в нужное место, затем еще несколько раз, пока не раздался хруст ломающегося дерева, посыпалась земля. Не давая тяжести придавить, погребя уже навечно, она начала прорываться, загребая оседающую землю под себя. Ломались ногти, на зубах скрипел песок. Он зарыл ее не глубоко, как раз настолько, чтобы был шанс выбраться. Свет заходящего солнца показался ярким и раздражающим. Девушка долго лежал на земле, размазывая слезы по перепачканному лицу. Рядом на дороге дожидалась ее машина. Успокоившись до состояния, когда руки перестали трястись, она села за руль. Заблокировав двери, погнала домой. Света бросала косые взгляды на себя в зеркало, в этот раз у нее будут доказательства.
  На въезде охранники еле успели поднять шлагбаум перед взбесившейся машиной. Девушка остановилась на газоне у центральной лестницы и вдавила клаксон на руле.
  Через зеркало заднего вида на нее смотрели холодные ледяные глаза, они насмехались. Света попыталась повернуться, чтобы разглядеть их обладателя полностью, но потеряла сознание.
  Каждый день, на протяжении недели он ни разу не повторился, выдумывая ей новые приключения, заботясь, чтобы домой она вернулась в целости и сохранности. Ровно неделю, а затем все прекратилось. День прошел, ничего не произошло. За ним еще один. Жизнь вошла в привычную колею. Еще через неделю, Светлана поймала себя на мысли, что ей не хватает того ужаса. Ей опять пресно и скучно. Тогда, она думала, что сам дьявол играет с ней, но может он из другой канцелярии? Почему он пришел именно к ней?
  Почему он ее оставил?
  Она вглядывалась в лица прохожих, ища ледяные синие глаза, не находя ничего похожего, только тусклые копии. Однажды ночью ее озарила идея. Она выбралась из постели, оделась и вышла на улицу.
  Света отшагала километра три по пустой дороге и вышла к мосту. Внизу бурлила порожистая река. Если прыгнуть с моста шанс выжить очень маленький, такой же как спустится с сорокаметровой высоты по веткам, или выбраться из утонувшей машины, или вылезти живой из под земли, или выплыть с середины Ладожского озера на деревянном плоту с одним веслом, или... Каждый раз он водил ее по грани, но не дал умереть. Света перелезла через перила, готовясь сделать шаг.
  - Ты сумасшедшая, - он стоял рядом, облокотившись, смотрел вниз на пенящуюся воду.
  Света не удержала счастливой улыбки.
  - Мне прыгнуть? - спросила она разрешения.
  Он был рядом, он даже говорил с ней.
  - Как хочешь.
  Света сделала шаг вперед. Ее охватило, то неописуемое чувство, начавшее забываться за несколько недель его отсутствия. Ступни коснулись воды, затем темнота.
  Девушка открыла глаза. Она лежала на кровати в одной из комнат дома, которую называла своей. Здесь были собраны ее вещи из прошлой жизни, старые фотоальбомы, незаконченная (лет семь назад) вышивка, плюшевые, никчемные игрушки, надаренные давно утерянными друзьями, другие милые сердцу мелочи, которые не поднималась выбросить рука.
  Он сидел в кресле, разглядывал ее, страшный, опасный непредсказуемый мучитель. Она впитывала глазами каждую черточку его лица, чтобы навсегда сохранить в памяти. Она боялась его, но еще больше она боялась, что он встанет и уйдет.
  Он встал. Прошелся по комнате, вытащил с полки один из пыльных альбомов и сел к ней на кровать, открывая на случайной странице.
  - Кто это? - он показал на одну из фотографий.
  - Настя, бывшая одноклассница.
  - Расскажи о ней.
  Хотелось возмутиться и обидится: "Спроси обо мне! Расскажи о себе!"
  - Мы жили в одном доме, - покорно завела рассказ девушка.
  Стараясь заслужить его одобрение, она вспоминала историю их дружбы от самого начала и до конца. Он слушал, внимательно не перебивая. По завершении рассказа встал, ничего не говоря, пошел к двери.
  - Ты вернешься?
  - Возможно, - он остановился, оценивающе посмотрел на нее, решая, интересна она ему или уже нет.
  - Не оставляй меня, я сделаю все что захочешь.
  - Сделаешь.
  Он открыл дверь, сделал шаг и исчез.
  
  ***
  
  Самое тяжелое - это пробуждение. Сознание еще бултыхается в теплом вареве сна, холодный ручеек реальности проникает тонкой струйкой. Тело оживает, ему нужно ощутить свои границы, оно посылает импульсы, но не получает ответа. Тела нет, нет ни одной привычной части, ни одна щупальца не отвечает. Холодный поток паники, выдергивает из кошмара, заставляя открыть глаза. Наяву вгрызается ужас, парализуя. Вокруг комната, залитая солнечным светом, воздух в котором поблескивает тысячей пылинок. Воздух - убийственный, смертельный газ. Это конец! Последний, судорожный глоток, разносит смертельный яд. Секунда, другая и только после того, как мозг осознает, что жив, окончательно просыпается. Пробуждается память, сообщая, что у чужого тела нет щупалец, вместо них уродливые конечности с пятью пальцами, вместо жабр легкие.
  Охотник потянулся, ощущая застывшие за ночь мышцы. Как к неудобному костюму приноравливаясь к чужой оболочке.
  Подташнивало, с питанием были проблемы. То, что требовало тело, вызывала отвращение у обитателя, что нравилось ему, не усваивалось организмом. Тошнота и жгучая боль в районе сплетения ребер стали его постоянными спутниками.
  Хрупкое, капризное, уродливое тело, вечно чего-то требовало.
  Утренний ритуал с опорожнение мочевого пузыря и соскабливанием отросшей щетины был омерзителен. В зеркале отразилась угрюмая физиономия, лезвие заскользило по щекам.
  Еще одно неудобство, проекция брала под контроль и заполняла все тело, кроме глаз, они оставались неотъемлемой частью сознания хозяина и стекали с цветом в заготовленную темницу, беспомощно наблюдать, как властвует гость. Сквозь пустые окна на мир смотрели его собственные, чуждые своим цветом и строением глаза: крупный прямоугольный зрачок, темно коричневый ободок радужки и полное отсутствие белка. Охотник оттянул веко, вставляя линзу.
  Взглянув на градусник, вывешенный за окном, он открыл шкаф, выбирая нужное количество слоев одежды, соответствующее установившейся погоде. Оболочку стоило беречь, как показала практика, новую, подходящую по всем параметрам будет найти не так просто.
  В этой среде для свободы действия, большое значение имел социальный статус и материальное положение. Желательно, полное отсутствие совместно проживающих субъектов. Немаловажно, физическое развитие и наличие магических способностей. Таких людей не мало, но самое главное у них должна быть слабость. Страх, которого они стыдятся, подлость, которую они осознают, злоба, подтачивающая изнутри, любая червоточина, нарушающая баланс личности, дающая лазейку для вселения и подавления.
  Педантично, слой за слоем он укутал ранимую тушку и с точностью до секунды от намеченного времени вышел из дома.
  Все рассчитано, условия соблюдены, новый алтарь построен и ожидает своей единственной жертвы, кровь которой, загустела от страха в нужной консистенции. Препятствия к цели устранены. Осталось насладиться триумфом, зрелищем как старый мир захлебнется кровью, а на его останках возродится новая жизнь. Можно будет вернуть свое совершенное тело, почувствовать гибкость и скорость, насытиться пищей и вкушать лавры героя, вернувшего величие и свободу целому миру.
  Тело отреагировало на приятные мысли непроизвольной улыбкой, идущая навстречу девушка приняла ее на свой счет и кокетливо улыбнулась в ответ, испортив настроение. Демонстрация отлакированных костей торчащих в ротовой полости, в акт хорошего расположения, усилила отвращение к окружающим. Этот мир с его несовершенствами, и откровенными уродствами был достоин смерти.
  Три минуты и двадцать девять секунд, потребовались, чтобы достичь места назначения. Все это время он жил у них под боком, терпеливо наблюдая, с кропотливой тщательностью выстраивая стратегию. Информация - девяносто процентов успеха. Он знал о них практически все, они о нем ничего. Ни слова правды при редких, но необходимых по плану личных контактах, никаких открытых действий, все из укрытия, чужими руками. Малые крохи истины, практически невозможно отсеять из щедрой россыпи лжи.
  Сверху раздавались шаркающие удары ног о ступени. Звук шагов, остановился на площадке второго этажа. На целых десять секунд позже запланированного, размытое понятие пунктуальности у жителей здешнего мира еще больше подчеркивало их ущербность.
  Прозвучал приглушенный звонок, за ним последовал щелчок открывающегося замка.
  Приветствия и дружелюбный обмен фразами, занял еще пятнадцать секунд. Прозвучала ключевая фраза: "Проходи".
  Преодолев лестничные пролет за полторы секунды, он втолкнул Сергея в квартиру, переступив порог, казавшегося им неприступным обиталища. Удар по голове оглушил оборотня. Девушка бросилась на кухню, попыталась забаррикадироваться, одновременно доставая телефон, но скользящий дар по руке выбил трубку. Аппарат с силой ударился об пол, крышка отлетела в сторону, аккумулятор выпал.
  Удушающий захват заставил ее трепыхаться, вместо крика вырывался хриплый стон. Во всем важна точность. Всего несколько лишних секунд и она бессмысленно умерла бы, но охотник как никто другой знал важность точности. Жертва обмякла, отключившись.
  Бережно опустив девушку на диван, охотник достал приготовленный "компас", проколов Насте указательный палец, он капнул на стекло немного крови. Стрелка на циферблате завертелась, раскручиваясь все быстрее и быстрее, вдруг резко остановилась, указывая нужное направление. Все верно, маг слишком уверен в себе и неуверен в окружающем мире, чтобы хранить ритуальный кинжал на стороне. Обыкновенная картонная коробка, не привлекая внимания, стояла на столе.
  Охотник провел ладонью над крышкой, следуя за плетением сложного охранного заклинания. Магическое кружево от его манипуляций вспыхнуло и проявилось, сияя золотистым светом. Стоило охотнику на миллиметр опустить ладонь, как кружево предупреждающе разгорелось красным пламенем, опалив ресницы и заставив отпрянуть.
  Охотник сел на пол перед коробкой и закрыл глаза. Как существо потустороннее, носитель чуждой силы, он не мог преодолеть защиту, но вот хозяин тела, в котором ходил охотник, был и оставался обыкновенным магом. Настало время провести ювелирную работу, выпустить сущность хозяина ровно настолько, чтобы он успел открыть коробку, но не успел выйти из повиновения, выбросив загостившуюся вторую личность.
  Он был слишком слаб и напуган, тот другой, все это время сидящий в клетке в собственном теле. Свой крохотный шанс на свержения ига, он потратил на страх, продолжая по инерции повиноваться.
  Охотник открыл глаза, в его руках лежал кинжал.
  
  ***
  
  Горло раздирало от першения. Я втянула воздух и закашлялась, одновременно пытаясь оценить место положения. Перед глазами плясал грязный пол, выложенный колотой кафельной плиткой. Не переставая раздирать гортань, я разглядела облупившиеся стены, выкрашенные зеленой краской. От следующего открытия я подавилась воздухом. Под потолком, покачиваясь на веревке, висела девушка. Посиневшее лицо было сведено судорогой, тонкая струйка слюны стекала из приоткрытого рта по вываленному языку.
  Повешенная, будто почувствовала, что ее заметили, прекратила свои раскачивания и открыла глаза, посмотрев на меня безжизненными провалами.
  Я не первый день бултыхаюсь в этой передряге, с призраками у меня разговор короткий. Выкрикивая первую букву алфавита на одной ноте, я кинулась к единственному выходу из комнаты. Распахнула дверь, не переставая орать, понеслась по коридору, перепрыгивая завалы из выпавших кирпичей и трухлявых балок, удивляясь скрытым во мне потенциалам скорости и ловкости.
  Эхо размножало топот, казалось, меня преследует целая банда врагов, передразнивая мой вопль. "Аааааааа!!!" - отражалось от стен, настигая меня хоровым криком. Все вокруг тонуло в полумраке. С одной стороны коридора шла глухая стена, с другой ряд дверей, лишь малая часть из которых была открыта, пропуская слабое освещение от окон, находящихся внутри помещений, бывших когда-то то ли кабинетами, то ли палатами.
  У меня всегда были сложные отношения с лестницами, этот раз не стал исключением, не помог даже всплеск адреналина. Стоило мне шагнуть на первую ступень, как ноги запутались. Цепляясь за перила, в попытках остановить свое стремительное падение, я неслась навстречу перелому, или, в лучшем случае, к чувствительному ушибу всей меня. Лестница подошла к концу, и я, как шар в боулинге, пущенный уверенной рукой, на полной скорости во что-то влетела, сделав страйк. Кегля оказалась мягкой и большой, самортизировав мое падение. Ко всему прочему, предмет был теплый и живой. Я взвизгнула, подскочила, готовясь продолжить марафон.
  - Чур меня, - мужчина на полу отчаянно крестился, причитая знакомым голосом.
  - Сережа, ты живой? - я не верила своему счастью.
  - Неуверен, - кряхтя и потирая ушибленный затылок, одноклассник поднялся. - Это ты орала? С тобой все в порядке?
  - Я увидела призрака и дико испугалась. Ты знаешь где мы?
  - Понятия не имею, я очнулся от твоего крика, вышел и тут же оказался на полу, так что, кроме того, что мы в заброшенном здании больше ничего не знаю, - не порадовал меня одоклассник. - Призраки? Ты уверена, что они существуют?
  - Еще как. Страшные озлобленные твари, мечтающие выпить твою силу, - я заозиралась, вспомнив, в сколь реальной опасности мы находимся, если рядом разгуливает приведение.
  - Что нам делать, если они нападут? - задал резонный вопрос Сережа, поддавшись моей панике начал оглядывать пространство вокруг.
  - Вроде, серебро их пугает, еще, кажется, знаки какие-то и слова, - я осознала, что ни черта не знаю, и охотник на приведения из меня никакой. - С ними всегда разбирался Рик. У тебя есть телефон?
  Одноклассник похлопал по карманам, средства связи не обнаружилось. Рассчитывать на звонок другу или подсказку из зала нам не стоило.
  - Неужели твой маг не повесил на тебя сигнальных амулетов или вроде того?
  - Точно! - я воспрянула духом и стянула простенькое колечко с указательного пальца. - Рик говорил в экстренном случае разбить камень в кольце, произойдет выброс энергии, он получит сигнал, по которому запеленгует мое местоположение.
  Прямо передо мной возникла искаженная ненавистью гримаса девушки, обдав холодом. От неожиданности я отшатнулась, споткнулась и упала на пол, выронив кольцо, оно покатилось к трещине в полу. Призрак кинулся на меня вознамерившись пройти насквозь, вжавшись в пол, я бессильно смотрела в провалы глаз несущейся опасности. Волна холода обожгла, призрак завизжал, ударившись о невидимую стену в паре сантиметров от меня, отскочил. На уродливом лице промелькнуло удивление, затем гримаса ненависти и новая попытка атаковать меня, закончившаяся неудачей. Воспользовавшись моментом, пока я отвлекаю призрака, Сергей бросился на перехват нашей последней надежды. Озлобленный дух, оставил бестолковые попытки достать меня, метнулся к Сергею, подлетев, зашелестел на ухо, потусторонним голосом. Мужчина застыл, его глаза остекленели, от обездвиженного тела потянулось зеленое марево, призрак поглощал энергию, впитывая жизненные силы Сергея. Кольцо закончило движение, провалившись в дыру.
  - Хочу жить, - сформировалась фраза из потустороннего шелеста.
  - Проваливай, тварь, - я запустила в нее кирпич.
  Камень пролетел насквозь, не причинив никакого вреда. Призрачная убийца продолжала свою трапезу. Серебро, мне нужно серебро! Я сняла крохотную сережку, не особо рассчитывая на успех, швырнула в призрака. Тварь с хлопком исчезла.
  Одноклассник втягивал воздух, как спасенный утопающий, бешено таращил глаза.
  - Ты ее убила? - спросил он, как только смог говорить.
  - Нет, насколько я знаю, отогнала ненадолго, - я потерла ухо с последней сережкой.
  - Почему, призрак не тронул тебя? - в голосе Сергея слышалась нервозность, но за пару глубоких вдохов он вернул ему твердость.
  - На мне ворох защитных заклинаний, кажется, одна из прядей волос, - я провела ладонью по голове, - заговорена как амулет от призраков, не сто процентная защита, но от внезапной единичной атаки убережет, - я старалась не думать, что со мной будет, если Рик чего-то не предугадал, или местные твари взломают мой магический бронежилет до того, как мы выберемся, или мой маг найдет нас.
  Слишком много "или", мысли о которых выстраивались ровной цепочкой к паническому страху, я решительно отогнала их.
  Мы склонились над трещиной, где скрылось полезное украшение, напряженно вглядываясь в кромешную тьму.
  - Нужно попытаться его достать, вдруг оно зацепилось за перекрытия. - Выдала я идею и тут же заработала взгляд с примесью отвращения и испуга, в котором отчетливо читалось: "Сама придумала, сама и лезь".
  - Призраки существуют, - напомнил мне Сергей. - Кто знает, что за дрянь скрывается там, в темноте. Я руки, куда попало, совать не собираюсь.
  Оглядевшись, я подобрала обломок доски и окунула ее в темноту, с приглушенным чавканьем нечто вырвало у меня палку. Мы шарахнулись от дыры.
  - Сами выберемся, - приободрила я ошарашенного Сережу и себя заодно.
  Он нервно кивнул, косясь в сторону дыры.
  Я подошла к центральной лестнице, и пристально вгляделась в темноту. Глаза начинали привыкать. Спускаясь на пол-этажа, лестница упиралась в стену, не пуская на следующий этаж.
  - Вероятно, есть еще один выход, - размышляя логически, предположил Сергей, склонившийся рядом.
  - И он скрывается за одной из этих дверей, - с обреченностью я посмотрела, безрезультатно пытаясь разглядеть, где кончается коридор, но он медленно растворялся во мраке, создавая иллюзию бесконечности.
  - Тебе не кажется, что похолодало? - я повернулась к Сергею, надеясь, что ошиблась, рука потянулась к уху, за последним серебряным снарядом.
  - Кажется.
  Уже предчувствуя, что увидим, мы медленно повернулись. В метре от нас сгустился воздух, приобретая женский силуэт. Новая знакомая вернулась с холодом и шипением.
  "Хочу жить" - потусторонний шепот наполнил пространство коридора, вселяя ужас.
  Она сделала вираж, прошла сквозь Сергея, толкнув меня. Получив ускорение, я отлетела в сторону, ощутимо приложившись спиной. От удара раздался утробный металлический гул, будто колокола, и на меня полилось нечто маслянистое и дурно пахнущее. Спеша убраться из-под зловонного потока, я долго скользила руками и ногами по полу, не в силах подняться. Бросив попытки встать, я отползла в сторону на сухое место.
  Пока я барахталась, призрак успела приступить к трапезе. Мягкое свечение, исходящее от потустороннего духа, позволило разглядеть, как призрачные руки протянулись к лицу парализованного Сергея, вытягивая зеленое марево энергии. Дымка впитывалась в бесплотное тело духа, добавляя красок.
  Грязные руки скользили, мне с трудом удалось расстегнуть сережку и швырнуть в прожорливую тварь. Крошечный серебряный шанс на спасение пролетел мимо, звякнув в темноте на прощание. Сергей еще был жив, его глаза с ужасом смотрели в холодное лицо смерти, рот раскрылся в беззвучном крике. На шее пролегла тонкая синяя полоска, от нее к призраку потянулась струйка голубого тумана. Пришло время отчаянных действий. Выставив руки вперед, я живым снарядом врезалась в духа. Благодаря антипризрачной защите мне удалось схватить потустороннюю тварь. Ощущения были своеобразные, будто обнимаюсь со снеговиком. Не расцепляя объятий, я влетела в закрытую дверь и с треском снесла ее. Слабый солнечный свет, льющийся сквозь грязное окно, яркой вспышкой ослепил меня. Когда зрение вернулось, я поняла, что стою и жмурюсь с пустыми руками посреди захламленной комнаты. Приведение исчезло.
  - Это кровь призрака? - потирая шею, на которой пролегла красная полоска от ожога, Сергей с брезгливостью смотрел на меня.
  Вся одежда пропиталась вонючей темно-коричневой жидкостью.
  - Нет, это, скорее всего, солярка или отработанное масло, - я показала взглядом на опрокинутую бочку у стены за его спиной, из которой до сих пор текла вязкая субстанция, расползаясь пахучим пятном. - Ты сам как?
  - Похоже, она сломала мой ошейник, - Сережа болезненно сглотнул.
  Мысли разбегались. Что все это значит? Зачем охотник притащил нас сюда, зачем вместе со мной он прихватил Сергея? Я терялась в догадках, как все происходящее может привести меня на алтарь с кинжалом в руке и суицидальным настроем в душе. И чем чревато срывание ошейника Сергея?
  Хрустя мусором под ногами, я подошла к окну. Мы находились на третьем этаже, но за счет высоких потолков, уровень этот значительно увеличивался в пересчете на современные размеры этажей. Я отмела идею побега из проклятого здания через окно. Вдалеке стройными рядами высились дома, по дороге пролетали редкие машины.
  Самое время появиться прекрасному принцу, и спасти из башни похищенную принцессу. Увы, похоже, принцессе придется засучить рукава и самой прокладывать себе путь на свободу, заодно вытягивая храброго война, случайно попавшего вместе с ней в плен.
  - Смотри, там люди, - над ухом раздался вопль Сергея, заставивший меня вздрогнуть.
  Действительно из подворотни на тротуар, идущий вдоль автострады, вышла женщина с ребенком.
  - Мы можем позвать на помощь! - Сергей радостно начал дергать за старые рамы, спеша раскрыть окно.
  - Что ты собрался кричать? - я не разделяла его восторга, продолжая спокойно стоять, наблюдая за ним. - Спасите нас от призраков и монстров? В лучшем случае, они покрутят у виска, в худшем, и менее вероятном, пойдут спасать, - Сережа прекратил метания. - Мне продолжать?
  - Нет, я понял, - радостное возбуждение покинуло его. - Будем выбираться сами.
  Мы вышли в коридор и с осторожностью направились вдоль ряда дверей, открывая одну за другой, впуская свет в сумрачные закоулки, не оставляя призракам шанса беспрепятственно хозяйничать здесь, по крайней мере днем.
  Дверь на черную лестницу нашлась в самом конце на противоположной стене от общего ряда.
  - Будь я джентльменом, сказал бы: "Дамы вперед", - Сергей напряженно смотрел на дверь, медленно протягивая руку, чтобы толкнуть и узнать, что за сюрприз нас ждет по ту сторону.
  - Постой, - одернула я его. - Дамам, в самом деле, стоит идти впереди. На мне куча оберегов и заговоров, уверена, чтобы там ни было у меня в миллион раз больше шансов выжить после внезапной атаки, чем у тебя.
  Смешение чувств ясно отразилось на лице одноклассника. Не дожидаясь окончания поединка благородства и рассудка, я решительно распахнула ветхую дверь и шагнула в темноту.
  Маяком светило маленькое окошко между этажей, задавая направление. Я вцепилась в грязные перила, ощупывая ногой пространство, прежде чем сделать шаг. За спиной раздавалось сосредоточенное сопение Сергея.
  - Ты голодный? - прервала я молчание, когда мы достигли площадки между этажами, и стало лучше видно.
  - Эээ, нет.
  - Почему тогда у тебя так громко урчит желудок?
  - Я думал это у тебя.
  Я остановилась, Сергей, чуть не споткнувшись от моего маневра, чертыхнулся. Собрав волю в кулак, я повернулась. Из темноты на меня смотрели маленькие красные глазки. Дружелюбным этот взгляд назвать нельзя было, поэтому стараясь не нервировать живность, я сделала шаг назад, монстр бесшумно передвинулся к нам, свет от окна дотянулся до морды сумрачной твари, обозначив уродливые контуры. Мое воображение живо дорисовало то, что еще было скрыто, захотелось заорать и бросится наутек, делать этого категорически не стоило.
  - Не оборачивайся, - спокойным тоном предупредила я и сделала еще шаг. - Оно до сих пор не напало, не будем его провоцировать, - продолжая отступать, размеренно, почти на распев доносила я до Сергея информацию. - Не стой, продолжай идти.
  - Что там? - одноклассник застыл на месте и скосил глаза, в попытке посмотреть себе за спину.
  - Иди, - сквозь сжатые зубы прошипела я непослушному товарищу по несчастью. - Может он не нападает в темноте или с грязными лапами ...
  - Лапами?! - Сергей резко повернулся.
  Это движение послужило хищнику сигналом к атаке. С устрашающим рыком монстр прыгнул, обрушая мощь сильного мускулистого тела. Сергей принял на себя основную силу удара, оттолкнув меня. Я в очередной раз полетела вниз по лестнице, кубарем вылетев на этаж. Позади, раздался визг и кошачье шипение. Сергей обратился. Я бросила беглый взгляд назад. По захламленному полу, сцепившись в смертельных объятьях, катались ягуар и Бист Виллах.
  Этаж второй, значит, есть шанс выпрыгнуть, с наименьшими потерями для здоровья, я дернула ближайшую дверь. На вид прогнившее деревянное полотно, держалось как бронированная сталь. Не переставая оборачиваться, на катящийся за мной клыкастый ком, сотрясающий в пылу борьбы стены, я отчаянно дергала каждую дверь.
  До меня не сразу дошло что, несмотря на запечатанные дверные проемы, в коридоре светло. Посмотрев, наконец, вперед я увидела кусок вечернего неба. Часть стены обвалилось, прихватив с собой лестницу.
  Меня как крысу гнали в лабиринте по одному единственно возможному пути. Я остановилась, лихорадочно соображая, как переписать сделанный под меня сценарий.
  С рыком и шипением ком распался. Кровь из рассеченного лба уродливой собаки натекала на глаз. Бока ягуара расширялись и опадали от тяжелого частого дыхания. Секундная передышка для того чтобы оценить состояние соперника и когти в толчке взрывают трухлявое дерево старых досок. Дикий кот взлетел с места, нацелившись на шею соперника. Бист Виллах, угадав маневр, в последний момент ушел в сторону, вонзая острые клыки в бок Балама. Дикий визг, наполненный болью, затопил коридор.
  "Где же ты?! Мне страшно! Ты обещал, что все будет хорошо".
  На мгновение, я сорвалась на истерику. Все это время я держалась на эффекте плацебо: "Рик придет и спасет меня". Эта уверенность удерживала от осознания ужаса происходящего вокруг. Дурман страха, опутав рассудок, выступил на языке горькой желчью, вызывая тошноту. Плохо соображая, я добежала до обрыва и застыла на краю.
  Из обрушенной каши мусора торчали острые края железобетонных блоков и куски арматуры. Продолжая стоять на самом краю от убийственного спасения, я повернулась с обреченной уверенностью, наблюдая за битвой оборотней, предвидя, чем она закончится.
  Сергей в зверином обличии распластался на полу, из раны на животе толчками вытекала кровь, но хищный взгляд желтых глаз не был затуманен болью, он внимательно следил за противником. Воодушевленный успехом пес кинулся добить поверженного соперника, сделав роковую ошибку, последнюю в своей жизни, на мгновение, подставив беззащитную шею под острые клыки ягуара.
  Когда тело пса перестало биться в предсмертных судорогах, Сергей разжал челюсти. Его движения стали неуклюжими и медленными, кошачья грация покинула раненое тело. Обращение стоило больших усилий. Нужно было подойти, помочь, но я продолжала стоять на обрыве, с отупением глядя как, зажав кровоточащую рану, он подходит ко мне.
  - Прыгай уже! - простонал он, опускаясь у моих ног. - Мне нужен врач или я умру.
  Его слова ударили как отрезвляющая пощечина, я заметалась взглядом между слабеющим Сергеем и завалами мусора внизу. Шансы одноклассника на выживание таяли с каждой секундой.
  - Я могу разбиться, - будто оправдываясь, пролепетала я.
  - Разбегись, оттолкнись посильнее и все получится. - Умоляюще простонал Сергей.
  - Это самоубийство, - тошнота усилилась.
  - Это шанс! - продолжал настаивать Сергей. - Я здесь из-за тебя сдохну! - последняя фраза, больше походила на проклятье.
  Я сделал шаг от пропасти, готовясь к прыжку.
  - Неженка какой, - уверенной походкой, Рик вышел из темноты коридора. - Покувыркался с иллюзией, обляпался гуашью и сразу собрался умирать.
  - Рик! - у меня вырвался вздох облегчения, я хотела побежать ему на встречу, но мое плечо сдавило тисками, не давая сделать шаг. Как в замедленной съемке я повернула голову, пальцы Сергея, вполне бодрого и живого, сжимали мое плечо.
   - Стой, где стоишь или она полетит вниз, - пригрозил оборотень.
  - Что?! - мне захотелось немедленно свалиться в обморок, чтобы не видеть и не слышать происходящего, но сознание, как назло, сохраняло трезвость.
  - Сереженька, родимый, не тони в этих помоях еще глубже, - Рик замедлил шаг, продолжая приближаться, на меня он не смотрел, поддерживая визуальный контакт с Сергеем. - Ты понимаешь, что это будет обыкновенное убийство, за которое твой новый друг не заплатит? Ему ведь нужно самопожертвование Насти, а не банальная смерть. Кстати где он?
  - Я сказал, стой! - Сергей нервничал, постоянно оглядываясь назад и все сильнее сжимая мою руку. - Я в этих помоях уже по самую макушку, - зло бросил он, сверля взглядом мага. - Благодаря тебе! Представляешь, каково это вдруг понять, что ты особенный, что способен на невероятные вещи, но вынужден продолжать жить в сарае и гонять бомжей за двенадцать тысяч рублей в месяц. Во мне кроется огромная сила, которая будет востребована в новом мире.
  - Свинья ты Сережа, а не ягуар, - Рик сочувственно покачал головой. - В тебе кроется огромная тупость. С чего ты решил, что будешь нужен шайке говнюков, которые прорвутся из другого мира. Если ты никчемный идиот, то ты им будешь в любом мире.
  - Основываешься на личном опыте? - голос с хрипотцой заставил Рика обернуться.
  - Аллилуйя, - маг всплеснул руками, тепло улыбаясь охотнику. - Наш фронтмен соизволил явиться, я уж думал, не дождусь.
  - Не скажу, что рад встречи, тем не менее, добрый вечер, господин маг, - охотник шутливо кивнул головой.
  - Странно, ты просто вышел, я надеялся на большее количество спецэффектов, - продолжил дружелюбную беседу маг, сделав несколько шагов в сторону меняя позицию, теперь за его спиной не было пропасти и меня на линии огня. - Ты ведь на них специализируешься? Или тот в ком ты сидишь? - с преувеличенным любопытством уточнил Рик.
  - Догадался, - хмыкнул охотник, разворачивая корпус в сторону мага, удерживая нас с Сергеем боковым зрением. - Мне совсем чуть-чуть интересно как?
  - Фи, как пошло, - сморщился Рик. - Будем откровенничать перед решающим сражением?
  - Сражением? - охотника позабавила самоуверенность мага. - Пользоваться здесь магией ты не можешь. Если ты действительно догадался кто я, то должен был понять, что смерть оболочки мелкая неприятность для меня, а не смерть. Ты еще жив, потому что на долю секунды заинтересовал меня.
  - Оу, если так, то конечно, давай поговорим, - Рик согласно кивнул. - Та милая девушка, которую ты под меня...ой, простите, ко мне прислал. Рассказала интереснейшую историю вашего знакомства, - охотник слушал с холодным равнодушием на лице, мало похожим на заинтересованность. - Я долго ломал голову, как так вышло, что Баалхам не смог протащить свою божественную задницу через запертые ворота, представ проекцией темной сущности, а ты нарисовался весь из себя воплоти, - рука мага небрежно скользнула в карман куртки. - Слушал я девушку, пару раз даже прослезился, так душевно ты над ней измывался, - охотник нахмурился, поднеся ко рту сжатый кулак, кашлянул. - Но все что ты делал, не выходило за рамки возможностей обыкновенного мага воздуха, специализирующегося на иллюзиях. Меня осенило, тем более фокусы с захватом тел я уже видел в исполнении Баалхама, - подавив рвущийся кашель охотник, посмотрел на потолок, затем на пол и самодовольно улыбнулся, продолжая слушать рассказ Рика. - Немного поскрипел извилинами и додумался, что вселяясь, вы как паразиты пользуетесь всеми способностями хозяина, не выходя за рамки возможностей.
  Мне показалось, что тело охотника на мгновение завибрировало, теряя очертания, я мотнула головой, и тут же все встало на свои места.
  - Как ты это делаешь? - охотник вновь закашлялся. - Щекотно.
  Теперь я четко уловила, как от тела на секунду отделились черные дымчатые щупальца.
  - Может, ты хочешь, пригласить меня поруководить твоей тушкой? - охотник втянул воздух, сделав шаг по направлению к Рику. - Прорех в тебе хоть отбавляй, чудный коктейль страха и терзаний совести. Мне будет гораздо проще договориться, с твоей любимой девочкой. В конце концов, всегда можно снять с нее защитный медальон и довести до нужной кондиции. Твои способности мне значительно облегчат задачу.
  - Заманчивое предложение, - Рик сделал вид, будто всерьез раздумывает над сказанным. Я затаив дыхание, следила за ним, пытаясь понять, что он задумал. - Пожалуй, я откажусь.
  - Пожалуй, я не буду интересоваться твоим мнением.
  Охотник забился мелкой дрожью, из человеческого тела, прорвался призрачный негатив монстра с множеством гибких конечностей, шипов, выпученными глазами по всему телу. Со стремительной скоростью мутант метнулся в сторону Рика, я могла только беспомощно глотать воздух, чтобы не заорать. Мне показалось, что слишком медленно Рик достает руку из кармана, а в ней зажат обыкновенный фонарик. Щелчок кнопкой, луч устремился в потолок, высвечивая ровный желтый круг света с темными закорючками символов. Уродливая проекция монстра ударилась о невидимую стену, ограниченную кругом на потолке, черные капли стекли в лужу на пол. Не выпуская чудище из ловушки, Рик прошел по кругу к валяющемуся человеческому телу. Присев рядом маг пару раз ударил бывшую оболочку охотника по щекам, тот нехотя открыл глаза, перепугано таращась вокруг.
  - Сними иллюзию, - приказал Рик, от наигранной шутливости не осталось и следа.
  - Что? - бывший охотник никак не мог понять, чего от него хотят.
  Я почувствовала, как хватка Сергея ослабла, оборотня захватило происходящее, он отвлекся. Дернувшись, я тут же вскрикнула от боли пронзившей плечо. Рик бросил хмурый взгляд в нашу сторону, вновь вернувшись к сидящему на полу мужчине.
  - Быстро сними иллюзию!
  - Д-да, - заикаясь, мужчина согласно закивал, наконец, осознав, что от него требуется. - Хорошо, - он прикрыл глаза.
  На первый взгляд ничего не изменилось.
  - Держи фонарь, - Рик всучил перепуганному голубоглазому красавцу прибор. - Не выключать, не перемещать, понял?
  Мужчина нервно кивнул.
  Рик поднялся и впервые посмотрел конкретно на меня.
  - Дать ему последний шанс? - поинтересовался он.
  Мне не нужны были пояснения, что речь идет о Сергее. Предательство тяжелое преступление, но слишком много было на моем пути трупов, я кивнула. Рик перевел вопросительный взгляд на оборотня. Я почувствовала, как с моего плеча исчезли тиски.
  - Проваливай, - маг качнул головой в сторону коридора.
  Ожидая подвоха, Сергей все ускоряющейся походкой пошел в указанном направлении. И я, наконец, смогла сделать, то о чем мечтала последние минут двадцать. Вцепиться в любимого и самозабвенно разреветься.
  Он не спрашивал, как я или чем помочь, просто стоял, притянув одной рукой к себе, другой гладя по голове.
  - Потерпи еще немного, - вибрация его голоса сладкой музыкой растекалась, возвращая силу духа. - Держи фонарь на одном уровне! - бросил он резким тоном в сторону. - Еще чуть-чуть и все закончится, - снова мягко и спокойно уже мне.
  - Разве это еще не конец? - я не хотела отпускать его ни на секунду.
  - Надо отправить гостя домой, - он обхватил меня за плечи, слегка отодвинув от себя. - Подождешь?
  Я послушно кивнула, отступая и давая ему простор для действия.
  Рик подошел к краю обрыва, и тут я поняла, о какой иллюзии шла речь. То, что было: нагромождением блоков и метала, чудным образом трансформировалось в ровную площадку, с камнями расставленным в определенном порядке, образующем неизвестный мне символ, посредине из круглой плиты острием вверх торчал кинжал. Именно на него мне предстояло приземлиться, решись я на прыжок во имя спасения Сергея.
  Придерживаясь за край, Рик соскользнул вниз с четырехметровой высоты. Подошел к алтарю, вынув из каменной плиты ритуальный нож. Достал из кармана телефон, набрав номер, приложил к уху.
  - Все готово, твой выход, - коротко отрапортовал он в трубку.
  Убрав аппарат и холодное оружие, подошел к стене. Отталкиваясь от выступов словно порхая, добрался до края, за который подтянулся, и уже через мгновение стоял рядом, взяв меня за руку.
  - Идем, - он повел меня к световому кругу, в котором билась иномирная проекция, по пути перехватив фонарик.
  На стеклянной поверхности электроприбора, маркером были нарисованы таинственные знаки, проецируемые на потолок и удерживающие монстра.
  - Ты можешь снять ограничители магии? - уточнил Рик у бывшей оболочки, получив в ответ отрицательное мотание головой, раздосадовано цыкнул. - Так и думал. Уходи, тебе здесь делать нечего. Там в конце коридора черная лестница, под ней дверь, она открыта.
  Спотыкаясь и падая на каждом ходу, мужчина рванул прочь, чуть не сбив идущего в нашу сторону человека.
  - Многолюдно у вас тут, - внутри все похолодело, этот голос был мне знаком.
  Я встревожено посмотрела на Рик, но он спокойно удерживал монстра в фонарном круге, не оборачиваясь.
  Тельфаиз прекрасно выглядел в джинсах и коротком стильном пальто, мода нашего мира облагородила его образ. Судя по реакции Рика, именно ему он и звонил.
  - Премиленький экземпляр, - Тельфаиз встал рядом, наблюдая за метаниями монстра.
  Рик, молча, протянул ему фонарь, затем вытащил из внутреннего кармана куртки кинжал, тоже передав его колдуну.
  - Даже не пошутишь на прощание? - продолжил насмехаться колдун.
  - Что-то не хочется, - пожал плечами Рик. - У нас еще будет время похохотать от души.
  - Это точно, - самодовольство сквозило во всем поведение Тельфаиза.
  - Дай нам десять минут, - бросил маг на прощание, прежде чем мы отправились на выход.
  - Рик, что это все значит? - набросилась я на него с расспросами, как только мы оказались на улице.
  - Тельфаиз единственный в этом мире современник нашествия тварей из Фиолетового Мира, еще Тиен конечно, но он не в счет, так как проспал самое интересно, - проваливаясь на каждом шаге в снег, мы очень быстро удалялись от здания. - Он один знает, как отправить просочившиеся проекции обратно в гниющий мир. Но это было бы очередное временное решение проблемы. Нужно исключить любую возможность открытия грани. Два варианта, убить ключ, то есть тебя - последнюю в роду. Либо вывести из строя замок, то есть кинжал. Думаю объяснять, почему я выбрал второй вариант не надо? - уточнил маг.
  - Не надо, - отвечая коротко, я пыталась сохранять дыхание.
  - Чудно. Замок, он же печать, он же нож для разрезания бумаги - мощнейший артефакт, уничтожение которого вызовет выброс энергии, испепеляющий все живое в радиусе метров ста, - на этих словах он обернулся, прикидывая расстоянии. - Еще метров десять для надежности и мы в безопасности.
  - Дальше, можешь не объяснять. Тельфаиз бессмертный, он изгонит монстра, сломает нож, исключив возможность открытия Фиолетового Мира навсегда. Постой, а где Веста и Тиен? Черт, ты им ничего не сказал, потому что, - я осеклась, - что ты пообещал Тельфаизу взамен?
  - Прикрой ушки, - посоветовал мне Рик, внимательно глядя в сторону покинутого здания.
  Раздался мощный взрыв, не было ни вспышки, ни огня. Секунд десять здание стояло невредимым, а затем в одно мгновение рассыпалось на атомы, осев горой пепельно-серой пыли.
  - Все, тема "Фиолетового мира" снята с повестки.
  - Рик, что ты пообещал Тельфаизу взамен? - склерозом я не страдала, если милый рассчитывал, что я забуду свой вопрос, он глубоко ошибался.
  - Тебе нельзя нервничать, - он всеми способами пытался уйти от ответа.
  - Так не нервируй меня, черт возьми, отвечай!
  - Я сказал Тельфаизу, как снять ограничение силы в этом мире. Теперь у нас тридцать два часа, чтобы не дать ему этого сделать, - его беззаботное спокойствие ни на секунду не ввело меня в заблуждение. - Разомкнуть защитный контур можно в определенное время суток.
  - Что ты наделал?!
  
  ***
  В тишине квартиры было слышно, как тикают настенные часы, в ванной шумит вода и поскрипывает стул, на котором Рик раскачивался, прикрыв глаза. Шел интенсивный мыслительный процесс. За несколько часов предстояло решить задачку, над которой они бились уже несколько месяцев. Ножки ударились об пол, стул встал на все четыре конечности. Маг достал телефон.
  - Получилось?
  - Да, - коротко ответил на том конце Тиен.
  - Это хорошо, - протяжно по слогам произнес Рик, обратно погружаясь в размышления.
  Благодаря снятому им спектру с кольца Тельфаиза, "лом" был готов. К сожалению, радости эта новость ни у кого не вызывала.
  - Что хорошего?! - в трубке на заднем фоне раздался взбешенный голос Весты. - Вы, два идиота, сейчас начнете наперегонки рваться на тот свет! - она, как всегда, не сдерживала клокочущие эмоции. - Или может нам с Настей кинуть жребий, кому вдовой оставаться?!
  - Я перезвоню, - Тиен поспешно отключился.
  Сестра была права, создание "лома" - полдела, главная проблема состояла в том, кто и как его активирует. Бессмертных в запасе у них не было, впрочем, как и смертных камикадзе в ближайшем окружении не наблюдалось.
  Шум воды прекратился, открылась дверь, Настя прошлепала на кухню. Весь вечер она разговаривала короткими фразами, удостаивая его лишь односложными ответами. Все, чем Веста фонтанировала наружу, Настя переваривала внутри. На кухне раздался грохот и приглушенное ворчание.
  - Что ты ищешь? - Рик стоял в проходе и наблюдал, как девушка переворачивает содержимое многочисленных полочек и ящичков.
  - Хочу налить себе кофе, - она встала на носочки и потянулась к верхней полке, футболка слегка задралась, обнажив кусочек тела.
  - Никакого кофе в девять часов вечера, ты потом не уснешь, - Рик переступил порог и подошел совсем близко, коснувшись пальцами оголенной кожи, затем рука скользнула дальше накрыв ее животик.
  Не отталкивая, но и не поворачиваясь, Настя продолжила поиски.
  - Потом высплюсь, - она говорила решительным тоном, не терпящим возражений.
  - Я случайно выяснил, - он отодвинул влажные волосы и коснулся ее шеи губами. - Оказывается, как порядочный мужчина, а я себя таковым считаю, - уточнить Рик, в то время как его рука заскользила выше, исследуя пространство под футболкой. - Я обязан на тебе жениться. Так что завтра в восемь утра нас ждут в ЗАГСе с паспортами и выспавшимися.
  Она оставила поиски кофе и повернулась, наконец, обратив на него внимание.
  - Спешу тебя разочаровать, твои знания обрывочные и не полные, - Настя продолжала игнорировать его ласки. - Для начала, ты должен поинтересоваться у меня, хочу ли я за тебя замуж.
  - Ты выйдешь за меня завтра замуж? - он понизил голос, почти до шепота, так как его губы были рядом с ее ухом, лаская нежную мочку.
  - Нет, - она слега отклонилась, уходя от поцелуев, и уперлась правой рукой ему в грудь, отгораживаясь. - Завтра у нас по плану конец света, боюсь, в моем плотном графике, нет места для свадьбы.
  - Тем, более конец света! - Рик, перехватил ее ладошку, поцеловав сначала запястье, а затем каждый пальчик. - Не хочу умирать подлецом.
  - Не хочу, чтобы ты умирал, - ее голос дрогнул.
  - Я и не собираюсь, - он притянул ее ближе, коротко поцеловав в губы, и дотронувшись носом до кончика ее носика. - В моем плане есть только одна смерть - Тельфаиза, - еще один короткий поцелуй, на который ее губы ожили, потянувшись в ответ.
  - У тебя есть план? - сколько затаенной надежды было в ее голосе.
  - Как всегда, - с улыбкой ответил маг.
  "Есть" или еще "будет", какая разница, он обязательно что-нибудь придумает.
  Она обвила его за шею, руками, улыбаясь.
  - Расскажешь?
  - Завтра конец света, возможно, это наша последняя ночь на земле, - он беспрепятственно стянул с нее футболку. - Неужели ты хочешь провести ее за пустыми разговорами?
  Слова не нужны, как глухонемые они продолжили общаться касанием пальцев и губ, движением тел. "Я тебя люблю. Все будет хорошо" - говорили его губы, оставляя цепочку поцелуев на коже. "Я тебе верю" - отвечало ее тело, выгибаясь навстречу. Бессловесный диалог, лишь шелест и скрип, метель за окном, движенье теней и стон натянутых нервов.
  Размеренное дыхание спящей девушки теплой струйкой воздуха щекотало его, рука затекла и онемела, от тяжести ее головы. Рик лежал на спине разглядывая потолок, прислушиваясь к ее дыханию и прокручивая раз за разом одно и то же.
  Пиликнул телефон. Рик потянулся за аппаратом. Настя завозилась, закинув на него ногу еще удобнее устроившись, продолжила спать.
  "05:56" - Тиену, похоже, тоже не спалось, хотя с него станется так рано подняться.
  - Да? - Рик мягко столкнул Настину ногу и, освободив свою руку, сел.
  - Полагаю, ты додумался до того же, до чего и я?
  - Полагаю, - маг поднялся, прикрыв за собой дверь, вышел на кухню.
  - Рискнем?
  - Почему нет, - с равнодушием обреченного ответил Рик. - Пойдем по сложному пути. Подумаешь, в случае неудачи мир наполнится взбесившимися оборотнями, зато мы будем живы, недолго, но живы.
  - Сядем вдвоем в твою тачку, и отправимся колесить по миру, уничтожая нечисть, - обрисовал перспективы Тиен. - Романтика дороги, и подвиги каждый день.
  - Фаст фуд, язва желудка, вечный недосып и нескончаемая депрессия, - закончил Рик. - Сказочник, тебе бы сценарии к фильмам писать. Все пока, потрать последние часы спокойной жизни с пользой. - Хмыкнул в трубку Рик, намереваясь отключиться.
  - Рик, - остановил его Тиен.
  - Ну?
  - Не делай глупости.
  - Не надоело каждый раз говорить одно и то же? - маг дал отбой и тихо ступая, вернулся в комнату.
  Развернувшись по диагонали, Настя заняла все пространство дивана, заменив мага в своих объятьях подушкой.
  - Соня, вставай, - он наклонился и поцеловал ее в плечико.
  Она открыла глаза и мутным ото сна взглядом посмотрела сначала на него, затем на часы.
  - Шесть утра, зачем? - схватила его за руку и притянула к себе, утягивая обратно в постель, развернувшись спиной, уперлась попкой, пристроив его руку себе под грудью.
  - Час на сборы, примерно час на дорогу, ты забыла в восемь утра ЗАГС, - напомнил он, зарываясь в ее волосы.
  - Я не хочу замуж, я хочу спать, - пробурчала она, намереваясь погрузиться обратно в сон.
  - Если ты не встанешь по доброй воле, я заверну тебя в одеяло и притащу в ЗАГС в таком виде,- пригрозил он. - Ты будешь самой экстравагантной невестой.
  - Как же гости, белое платье, шампанское, тамада и нелепые конкурсы?
  - Ты этого хочешь?
  Окончательно проснувшись, она повернулась, и долго смотрел в глаза пытаясь разглядеть что-то ей одной понятное, прежде чем ответить.
  - У меня такое впечатление, что если я скажу "хочу", ты поднимешь на уши весь город, выдернешь из теплых постелей моих родственников и друзей, в том числе тех, которые живут в Новосибирске, и к восьми утра усадишь за праздничный стол, - в ответ маг неопределенно дернул плечом, предлагая ей самой делать выводы. - Пожалею несчастных людей, - она сделала серьезное лицо. - Чего разлегся, вставай, поехали жениться! - не выдержала и расплылась в улыбке.
  Хотя бы раз каждый задавал себе вопрос, чтобы он делал, знай, что это последний день в его жизни. У каждого свой ответ: отпустить тормоза моральных принципов и пуститься во все тяжкие, броситься завершать неоконченные дела, кинуться покорять Эверест своей мечты, на который не хватило времени.
  "... Согласны ли взять в жены..."
  Едва ли найдется человек, который скажет, что проживет эти часы как обычно потому, что всегда брал от жизни все.
  "...Мам, а я замуж вышла..."
  Кто-то пытается успеть стать счастливым сам, а кто-то сделать счастливым другого.
  - Жуть, какая, - с отвращением изогнув губы, Рик смотрел на огромного надувного деда мороза, слега покачивающегося на ветру.
  - По-моему очень даже мило, - Настя, повиснув на руку новоиспеченного мужа, удерживалась от падения и куталась от ледяного ветра в шарф.
  - В моем мире, красный - цвет смерти и сейчас я вижу пятиметрового собирателя душ, с добродушной ухмылкой на лице.
  Настя вытащила руку из кармана, немного повозившись, добралась до часов скрытых под перчаткой.
  - Так все, медовый час закончился, - заявила она. - Немедленно веди меня в теплое место с едой и объясняй, почему мы занимаемся всем чем угодно, кроме подготовки к решающему бою с Тельфаизом.
  - Я женился на тиране, - пожаловался небу маг, вернувшись на землю, чмокнул жену в холодный нос и повел в ближайшее кафе.
  Настя упорно отказывалась претворяться, что нет никаких проблем, и требовала ответов, не все из которых у мага были в наличии. Ее деятельная натура ждала активных действий, отказываясь радоваться тому, что есть, не задумываясь над тем, что будет.
  У магии есть свои законы, для создания сколь либо мощного заклинания или артефакта требуется определенное количество магических ресурсов.
  Для мелких амулетов или единичных заклятий, маг черпает внутренние запасы, вплетая их в структуру создаваемого предмета или слова. Преимущество такой магии в ее транспортабельности, и возможности оперативно активировать при необходимости.
  Для более масштабных целей, например портов перемещения, где требуется постоянная подпитка энергией определенной стихией, а в некоторых случаях не одного вида маги, прибегают к использованию накопителей, размеры которых зачастую не позволяют свободно перевозить их. Вот почему подобная магия носит стационарный характер, привязываясь к определенному месту.
  Для создания контура, который позволит ограничить энергию всех стихий в целом мире, Тигу Дамину пришлось решить ряд проблем. Во-первых, обеспечить постоянную подпитку энергии магией всех четырех стихий, без участия магов. Во-вторых, ограничить магию огня можно магией воды, магию ветра магией земли, магию земли магией огня и так далее, следовательно, в месте активации ограничивающего контура должны быть собраны источники всех стихий. В-третьих, энергия не стоит на месте. Энергетические потоки смещаются, находясь в постоянной динамике.
  Все гениальное просто. Тонкая грань, где миры сближаются, а энергия переплетается, образуя плотный каменный клубок, соединила в себе все требуемые параметры. Дамин нашел пограничный камень, всю жизнь хранил его, прикрываясь сентиментальностью, но даже после его смерти булыжник продолжал выполнять функции, наложенные на него природой и Тигом Дамином.
  Раз в сутки, в два часа ночи, напряжение в магических потоках слабеет, давая возможность отключить ограничивающий контур.
  - Дальше сплошные домыслы и логические умозаключения, - продолжил Рик свой рассказ. - Для того, чтобы убить Тельфаиза, нужно сделать его смертным, уничтожив кольцо. Лом у нас есть. Максимальное расстояние активации - пять метров, время задержки - одна целая двадцать пять сотых секунды, радиус уничтожения - пятьдесят метров, минимальное время создание телепорта - три секунды, - дал маг сухую выкладку чисел.
  - То есть, смыться ты не успеешь, - Настя уловила смысл арифметики.
  - Нет, - маг отрицательно мотнул головой. - Значит, между нами и колдуном должна быть стена способная взять удар на себя.
  - Это возможно?
  - Вполне, если открыть портал, сбросить в него Тельфаиза и активировать лом за одну секунду до того, как он пересечет границу миров. В этом случае большой бум произойдет в межгранье, а фарш из колдуна размажется по стенкам пограничного пространства, не заляпав нас.
  - Если не удалось жить долго и счастливо, то может, удастся умереть в один день, - сделала Настя вывод, выслушав план до конца.
  - Обожаю твое умение во всем находить положительные стороны.
  
  ***
  Влажный пар дыхания, поднимался, обволакивая ресницы, застывал кружевными льдинками.
  - С наступающим концом света! - проорала с противоположной стороны Литейного моста развеселая компания подвыпивших молодых людей.
  - Тельфаиз дал объявление в газете? - Веста проводила их удивленным взглядом.
  - Сегодня двадцать первое декабря, - Настя сняла перчатки и растерла начинающие замерзать ладони. - По календарю майя напророчен конец света.
  - Как символично, - Тиен перегнулся и еще раз посмотрел на ледяные торосы, коростой покрывающие поверхность Невы. - Думаешь получиться? Может разбить лед заранее? - уточнил он у стоящего рядом Рика.
  - Так, ладно, понимаю, что толку не будет, но я должен предложить, - Рик развернулся, прекращая созерцание замерзшей воды. - Зачем подставляться всем, это бессмысленно. Настя издалека откроет портал, вы ее прикрываете, я толкаю Тельфаиза и активирую лом. Все. Если неправильно рассчитаю время, то попытаюсь установить новый рекорд по телепортации...
  - Нет! - прозвучало, практически хором.
  - Как скажете, - не стал спорить Рик. - Я не могу запретить вам заблуждаться.
  - Предупреждаю, если ты только попытаешься выкинуть один из своих фокусов, отстранив нас от дела, я лично активирую заготовленное под тебя проклятье, - суровым тоном Веста стремилась показать всю серьезность своих угроз, но вызвала у брата лишь улыбку.
  - Зафиксируй эту маску гнева на лице, глянешь так на Тельфаиза, он сам спрыгнет, - предложил Рик.
  - Умничать будешь в другом месте, остряк нашелся! - фыркнула Веста.
  - Может, не будем здесь отсвечивать? - влез в перепалку Тиен. - Начнем придерживаться плана. Уйдем и попытаемся напасть неожиданно, вдруг удастся активировать заготовленные ловушки.
  - Главное верить, - с преувеличенным оптимизмом высказался Рик.
  - Вы слышите? - перебила Настя спорщиков.
  Все замолчали.
  На общем фоне городского шума ярким пятном выделялся нарастающий с каждой секундой гул.
  - Смотрите! - Веста сделала несколько шагов вперед, широко раскрыв глаза от удивления.
  На горизонте, расцвечивая небосвод всеми красками, раскинулся огненный гриб, с бешеной скоростью, волной расходящийся в стороны. Под напором неведомой силы, словно сделанные из картона, сминались здания.
  - Тельфаиз нас переиграл! - Веста резко развернулась, выкрикивая сложную формулу заклинания. Волна на долю секунды раньше остальных поглотила ее не дав закончить.
  Бесполезно выставив руку вперед, в попытке защитится от бешеной силы, Тиен стал следующей пылинкой на пути хаоса.
   Действуя инстинктивно, Рик попытался прикрыть Настю, но волна огненным языком слизала их с карты жизни.
  
  ***
  
  Запах гари терзал ноздри, в бок упиралось что-то твердое. Я чихнула и открыла глаза. Через прореху в крыше мне приветливо улыбалось солнышко, увы, путь к нему преграждало нагромождение балок, одна из которых пригвоздила меня за край рукава к полу.
  С тем, где я нахожусь, более или менее определиться удалось, но вот кто я? Я абсолютно ничего не помнила.
  У меня был определенный словарный запас, который складывался во вполне стройные фразы в моей голове. Сохранились моторные и общеобразовательные навыки. Все остальное, белело чистым листом в мозгу. Я знала, что у человека должны быть родители, друзья, работа или учеба, хобби, но совершенно ничего не помнила об этом пласте своей жизни.
  Решив действовать поэтапно и расправляться с проблемами по мере их поступления, я поставила перед собой первый рубеж - выбраться из завала. И решительно взялась за его преодоление.
  Стараясь действовать осторожно, я попыталась вытащить руку. Конструкция зашаталась, грозя окончательно похоронить меня. С нахрапа перепрыгнуть рубеж не удалось, тогда я решила, что самое время запаниковать.
  - Помогите! - заорала я, мимоходом отметив, что голос у меня красивый и возможно я хорошо пою. - По...мо...ги...те! - на манер оперных певцов вывела я, проверяя догадку.
  Наверху зашуршало и в просвете между балок показалось мужское лицо.
  - Ты пьяная или действительно нуждаешься в помощи? - поинтересовался незнакомец.
  - Почему сразу пьяная? - обиделась я, за недооцененный талант, поставив в голове галочку, что певица из меня никакая. - Я застряла.
  Он вгляделся, оценивая мое положение, затем полез в карман.
  - Держи, - в сантиметре от моей руки воткнулся нож. - Заколись и не мучайся.
  - Спасибо, конечно, - я точно помнила, что дразнить психов нельзя. - Шел бы ты дальше, добрый человек.
  - С чувством юмора все плохо, - он покачал головой, пренебрежительно скривив губы. - Отрежь кусок рукава и осторожно просунь руки между балок, я вытяну тебя.
  - Остряк нашелся, - пробурчала я, отпиливая ткань.
  Встала, стараясь не дотрагиваться до шаткой конструкции, вытянулась навстречу солнцу и спасителю. Крепкие мужские руки обхватили мои запястья и с легкость выдернули наверх, потревоженные балки рухнули.
  Оказавшись в вертикальном положении, я принялась отряхивать грязь с одежды. Покончив с чисткой, подняла глаза и уставилась на, все это время молчавшего, спасителя. Рост гораздо выше среднего, короткие слегка вьющиеся волосы, приятные черты лица. Темные глаз в солнечных лучах отливали темно-фиалковым цветом. Образ слегка портило обручальное кольцо на безымянном пальце, информация о символизме которого тут же всплыла в голове. "Лучше бы, что хорошее вспомнила" - разозлилась я на себя за неуместность мыслей.
  - Мы раньше не встречались? - незнакомец с не меньшим интересом разглядывал меня. - Как тебя зовут?
  - Понятия не имею, - призналась я.
  - И ты тоже...
  Вероятно, он собирался сказать, что-то еще, но скривившись, схватился за виски, затем мотнул головой, кинул: "Кому-то плохо" - рванул в ему одному известном направлении.
  Определив, что любопытство во мне развито гораздо сильнее инстинкта самосохранения, я припустила следом.
  - Подожди! - крикнула я шустрому незнакомцу, успевшему скрыться в лабиринте завалов.
  Выбирая направление, я руководствовалась мелькавшим среди строительного мусора силуэтом, значительно опередившим меня. Внезапно завалы расступились, я оказалась на краю обвала стены. Застыв в изумлении, я скользила взглядом по раскинувшейся передо мной панораме города: изломанные линии покалеченных домов, разорванные мосты, вспученный асфальт дорог, острый золотой шпиль протыкает небо. "Шпиль Адмиралтейства. Санкт-Петербург" - услужливо подсказала память, я ухватилась за ниточку воспоминаний спеша вытянуть больше.
  - Что застыла?! - недовольное восклицание оборвало мой мыслительный процесс. - Долго мне тебя ждать? Прыгай.
  Пришлось отложить раскопки памяти на потом. Я села на край, спустив ноги, придерживаясь, начала разворачиваться, "изящно" сползая вниз. Незнакомец бесцеремонно ускорил процесс, ухватив меня за талию, стянул на землю.
  - Твоя грациозность и ловкость, разрушили мою теорию на корню, - раздосадовано сообщил мужчина, быстро шагая по улице, одновременно прислушиваясь.
  - Это, интересно какую? - мне с трудом удавалось не отставать.
  - Случился Апокалипсис, и мы единственные выжившие, - он внезапно остановился, перед домом, перемолотым в гигантской мясорубке, ко всему прочему еще и поджаренным с одного бока.
  - Ты меня знаешь пять минут! - моему возмущению не было предела. - С чего ты взял, что я бы не выжила после конца света. Может, я обалдеть какая умная!
  Мужчина задумчиво окинул меня взглядом, и неопределенно покачал головой, чем еще больше разозлил.
  - Разберемся с уровнем интеллекта позже. Там есть кто-то живой, - он подошел к развалинам и, пригнувшись, проскользну в нору между каменных блоков.
  - Ты медиум? - я шла попятам.
  - Не знаю. Я, как и ты ничего не помню, - мы вышли на относительно чистый пятачок, мужчина замер, вглядываясь в темноту. - Но я слышал, как при знакомстве ты сначала испытывала любопытство, затем едва уловимое разочарование. Кстати почему? - он выбрал направление и уверенно двинулся в дальний угол разрушенной комнаты. - Хм.. - мужчина остановился и заинтересовано посмотрел на меня. - Теперь смущение и злость. Забавно, - он вернулся к поискам, наклонившись перед наваленными досками и кирпичами.
  - Прекрати копаться в моей голове! - чужая бесцеремонность поражала.
  - С удовольствием, но, к сожалению, не знаю как, - он приступил к разбору завала. - Это как назойливое жужжание мухи, ни прогнать, ни пристукнуть которую я не могу. Вот и он! - из-под очередного деревянного обломка показалась рука.
  Объединив усилия, мы в считанные минуты разобрали оставшийся мусор. Мужчина был совсем плох, в темных волосах запеклась кровь, лоб рассекала открытая рана.
  - Пульса нет. Не жилец, - спокойным тоном, граничащим с равнодушием, заявил незнакомец, закончив осмотр и всем своим видом показывая, что не намерен больше задерживаться.
  - Ты собрался его здесь бросить?! - я продолжила сидеть рядом с бездыханным телом.
  - У него нет сердцебиения, тяжелая рана головы, реакция зрачков нулевая, ко всему прочему сломана рука. Его смерть дело времени, - перечислил мужчина. - Воскрешать мертвых я не умею. Можешь ты попробовать, - он милостиво махнул рукой, предлагая приступать к реанимации. - Хотя, постой, - мужчина, заинтересованно присел обратно.
  Оглушенная гневом, от бессердечности моего нового знакомого я не сразу поняла, что привлекло его внимание.
  - Рана затягивается, - пояснил мужчина. - Платок есть?
  Я оказалась запасливой.
  - Держи.
  Новый знакомый провел цветной тряпкой по лбу коматозного, стирая кровь. То, что еще недавно было смертельной раной, на наших глазах срасталось, рубцуясь в белую полоску шрама.
  - Секундочку, - оттеснив меня, мужчина подхватил неестественно искривленную руку раненого и с хрустом вернул ей природную прямоту.
  Еще через пару минут смертельная бледность с лица пострадавшего исчезла, а дыхание стало хорошо различимым.
  - Чудо! - я с восторгом наблюдала за выздоровлением.
  - Странно, тебя это удивляет, меня нет, - прислонившись к стене, новый знакомый сидел неподалеку на полу и задумчиво смотрел в сторону, не интересуясь происходящим. - Это что-то значит.
  - Что ты бессердечная скотина, - предложила я свое объяснение.
  - Или мы с разных планет, - выдал он другой вариант. - На моей - быстрая регенерация норма, на твоей - нет.
  - Легко проверить, отрежь себе что-нибудь, и посмотрим, отрастет заново или нет.
  - "Обалдеть какая умная", говоришь, - незнакомец удостоил меня вниманием.
  После непродолжительных размышлений вытащил нож.
  - Ты с этим тесаком очнулся в обнимку?
  - Нет, раздобыл по пути, в разгромленном магазине, - закатив рукав, он сделал тонкую царапину на коже.
  - Ты режь, не стесняйся, - приободрила я. - Регенерировать, так регенерировать. Такую ерунду я и без всяких сверхспособностей залечу.
  - Язва, - не отвлекаясь от наблюдений за порезом, бросил мужчина. - Похоже, я в очередной раз ошибся, не заживает.
  - Где я? - рядом раздался слабый голос. - Кто я?
  Больной очнулся и вопросительно смотрел на меня каре-зелеными глазами.
  - И этот амнезией страдает, - отлепившись от стены, мужчина подошел и склонился над очнувшимся. - Здесь есть хотя бы логическое объяснение, он по башке стукнутый.
  - Я тебя где-то видел, - продолжая лежать, мужчина вглядывался в черты собеседника.
  - Если ты больше не собираешься умирать, предлагаю вечер воспоминаний провести в более безопасном месте.
  Когда мы выбрались из развалин дома, на улице сгущались сумерки, на повестку дня стал вопрос о ночевке. Холодный ветер доносил редкие капли дождя, от горизонта тянулся ровный строй свинцовых туч.
  В вечернем освещении город выглядел зловеще, острые тени изувеченных домов, тянулись когтистыми лапами и скалились зубастыми улыбками. Этот хаотичный пейзаж был определенно мне знаком, при виде покалеченных памятников архитектуры выплывали названия и обрывочные воспоминания. Мужчины, негромко переговариваясь, шли чуть впереди.
  Образ жизни и работа откладывают определенный отпечаток на человека. Я попыталась проанализировать с этой позиции себя.
  Кто я? Профессию певицы я исключила раньше. Расстегнув куртку, я оценила состояние своей фигуры и отбросила профессию модели. Ветер, моментально воспользовавшись предоставленной возможностью, ущипнул меня холодом, я поспешила застегнуться. Маникюра нет, но кожа рук не огрубела от физических работ. Вероятнее всего, я человек умственного труда. Руки принесли мне совершенно неожиданное открытие - я замужем! Или если взять в расчет катастрофу, разрушившую город - вдова. Я ухватилась за это и попыталась выудить из памяти образ суженного. Словно блок стоял на моих воспоминаниях о личной жизни. Не было также каких-либо эмоций по поводу потери близкого человека. Отложив этот вопрос, я продолжила инспектировать себя, но ощупывание волос, выяснение размера ноги и наличие двух пломб в зубах мне совершенно ничего не сказали. Тогда я переключилась на своих спутников.
  Одежда скрывала состояние физического развития мужчин, просьбу предъявить к осмотру мышечную массу и кожный покров, я решила оставить на потом. Походка ни одного, ни второго мне совершенно ничего не сказала, ни сутулости, ни хромоты, даже не интересно.
  Отрицательный результат тоже результат, я не Шерлок Холмс и даже не мисс Марпл, осталось совсем немного профессий.
  Мужчины остановились. Дорогу нам преграждал завал, ограниченный с одной стороны стеной здания, а с другой обрывом набережной. Обойти его не было никакой возможности. Огромная капля дождя шлепнулась мне на нос, напугав.
  - Справишься? - светловолосый показал взглядом на завал, обращаясь ко второму мужчине.
  - Попробую, - оценивающе окинув препятствие, ответил еще недавно умиравший под завалами мужчина.
  С грацией кошки: уцепился там, подтянулся тут, оттолкнулись здесь - перелетел препятствие, и все это с одной рукой, вторую сломанную используя только для баланса.
   Мне в попутчики достались профессор Х, ковыряющийся в мозгах и супермен. Предательница память предложила гениальную догадку. Что если мы команда супергероев, как в фильмах. Кто знает, может, я тоже могу глазами молнии метать и где-то там, под завалами, меня заждался мой черный облегающий костюм женщины-кошки.
  - Я тебя подсажу, ухватишься за тот выступ, затем...- начал давать указания оставшийся рядом профессор Х.
  - Я сама, - прервала я его.
  Воодушевившись идеей своего геройства, я предоставила телу возможность действовать самому, отдавшись инстинктам. Я поставила ногу на выступ. Дотянуться до торчащей арматуры, как наш первопроходец не смогла. Не расстроилась. Схватилась за ближайший кирпич. Кирпич крошился под натиском моей руки, попа упорно тянула к земле, отказываясь участвовать в штурме, а инстинкты спали беспробудным сном. Ничего! Я не теряла надежды, шатаясь одной ногой на скользком выступе, а второй ища опору. Пристроила ногу на краешек бетонного блока и еще немного продвинулась вверх. Теперь правая нога осталась сиротливо болтаться. Дальше мой предполагаемый коллега по спасению мира, отталкивался и цеплялся вон за ту балку. Я посмотрела вверх и нервно сглотнула, деревянная палка казалась недосягаемой, а о том, чтобы оттолкнуться от узенькой опоры, на которой я с трудом балансировала, не могло быть и речи. Инстинкты, ау, хватит дрыхнуть! Моя вторая нога нашла устойчивую поверхность, я смогла перенести вес, подтягиваясь чуть выше. От неимоверных усилий, руки и ноги начали дрожать, мне никогда в жизни не преодолеть этот завал, надо спускаться.
  Только я хотела заявить, что передумала и вообще негоже девушке разгуливать в темное время суток с незнакомыми мужчинами, как светловолосый, с той же легкостью, что и первый мужчина поднялся по завалу, ухватившись за вожделенную для меня балку, протянул ладонь и скомандовал.
  - Руку.
  Я колебалась и не только в прямом смысле на дрожащих ногах. Для того, чтобы выполнить его приказ, мне нужно было отпустить спасительный кирпич.
  - Не бойся, - последовала еще одна короткая фраза сверху.
  То ли, наконец, проснулись мои сверх инстинкты, то ли уснул единственный бодрствующий - самосохранения. Откинув страхи и сомнения, я разжала ладонь и протянула руку мужчине. Пошатнулась, поскользнулась и вознамерилась спуститься вниз по методике Вини Пуха. Но меня схватили за руку, качнув, направили вверх, где подхватил однорукий супермен, а затем, спустили вниз, передав в сильные руки, обладатель которых успел приземлиться по ту сторону завала.
  - Надеюсь, это был последний эксперимент, - с преувеличенной мольбой попросил прозорливый красавчик, продолжая удерживать руки на моей талии. - Давай остановимся на том, что ты "обалдеть какая умная".
  Капли падали все чаще, грозя перерасти в полноценный дождь.
  - Я уверена, что у меня есть суперспособность, - не устраивая представлений оскорбленной невинности (я, в конце концов, как выяснилось, замужняя дама), попыталась, как ни в чем не бывало, отступить, продолжая разговор. - Возможно, в гневе я превращаюсь в огромного зеленого мужика. Так что не зли меня, - наглые рук упорно продолжали лежать, не понимая моих деликатных намеков, нарываясь на грубость.
  - Не знаю насчет гнева, но вот в смущении ты превращаешься в пунцово красную девушку, - руки, наконец, устранились с моей талии. Наглец бессовестно улыбался.
  Возмущение, нет, это был самый настоящий гнев. И, увы, я не превратилась в Халка, чтобы разобраться с этим экспериментатором по супергеройски. Он тоже экспериментировал, определяя грани своих возможностей, но делал он это на мне! Манипулируя и играя на арфе моего душевного состояния, подергивал за разные струны, слушая, что какую ноту издает.
  - Я тебе в подопытные крысы не нанималась, - сквозь зубы процедила я.
  - Если вы не заметили, то уже несколько минут хлещет ливень, - перекрикивая барабанный бой капель, сообщил наш второй спутник, как умный человек, стоящий все это время под защитой уцелевшего козырька здания. - Вы как хотите, а я пошел искать место для ночлега, - никого не дожидаясь, он скрылся в темном проеме здания.
  Ну, и попутчики мне достались!
  Булькая гневом как переполненный кашей горшочек, я направилась к светло-зеленой стене предполагаемого убежища. Часть огромного здания обвалилось, превратившись в руины, но одно крыло устояло. Катастрофа смахнула фигуры, некогда украшавшие крышу, и покрошила их по периметру, то тут, то там, валялись остатки каменных тел и голов. "Музей, Зимний Дворец, Эрмитаж" - выстроилась в ассоциативную цепочку нужная информация. Наконец, я начала вспоминать что-то полезное.
  Пробираясь скорее на ощупь по темному коридору тускло освещенному серым светом пасмурного вечернего неба, я двигалась в направлении полыхающего пламени впереди. Удивляясь, как же быстро супермен успел развести костер.
  Я вошла в комнату и обомлела. Мужчина горел! Пламя охватило его руку. Судя по интенсивности, парню оставались считанные секунды до превращения в горстку пепла. Мужчина, очевидно, находился в шоке, не замечая, что находится на волосок от гибели, и спокойно разглядывая интерьер.
  Образы и рассуждения пронеслись в голове стремительными тенями вдоль краешка сознания. Во мне опять что-то проснулось, что-то уснуло, причем я склонна думать, что на боковую отправился рассудок.
  Схватив первую попавшуюся тряпку, оказавшуюся старинным гобеленом, я самоотверженно бросилась на спасение жертвы самовозгорания. Отмечая на ходу, то ли испуг, то ли удивление в зеленых глазах несчастного. Это хорошо, значит, он начинает возвращаться в реальность и осознавать ужас своего положения.
  В нескольких сантиметрах от цели, я была бесцеремонно остановлена. Меня схватили сзади за плечи, не пуская к страдальцу. Несчастный мужчина, продолжая гореть и удивленно глядя, отступил назад.
  - Тихо, тихо, - раздался над ухом голос, приглушенным тоном и интонациями, пытающийся успокоить меня.
  - Отпусти немедленно, бездушный садист! - мои руки были прижаты к телу, но вот ноги оставались свободны. Я начала брыкаться. - Он горит! Его нужно спасти! Ты совсем с ума спятил?! Хочешь дать ему погибнуть?!
  Мне никак не удавалось вырваться, мужчина продолжал полыхать, от бессилия потекли слезы.
  - Чччч. Он не горит.
  - У нее с головой все в порядке? - спокойным голосом, с нотками искреннего беспокойства поинтересовался зеленоглазый, глядя мне за спину, затем перевел взгляд на меня и как ребенку или умалишенной сказал, отрицательно покачивая головой. - Я не горю.
  Последний мой удар ногой достиг цели, я успела со всей дури зарядить удерживающему меня мужчине по коленке, прежде чем до меня дошел смысл сказанного.
  - Черт, - выругались сзади, оковы разжались.
  Зеленоглазый на всякий случай отступил еще на шаг.
  - Не горишь? - переспросила я, растеряно. - А это? - я указала взглядом на огонек все еще полыхающий на ладони.
  - Это обыкновенный холодный свет, - не понимая суть моей истерики, пожала плечами недоспасенный. - Здесь темно, - не зная, что еще сказать добавил он.
  "Обыкновенный холодный свет". Может и обыкновенный, для них, но не для меня. Почему? Я бессильно опустила руки, все еще сжимая старинную тряпку, доплелась до кривоногого диванчика, пережившего не одну эпоху и села. Отчаянно захотелось немедленно получить ответы. Кто я? Память молчала, логика подсказывала: "Ты нелепая и бестолковая". Все не к месту и невпопад.
  - Прости, - апатично бросила я потирающему колено мужчине.
  - Будем считать, что мы квиты, - он разогнулся, обратившись ко второму члену нашей странной компании. - Как насчет горячего огня? Зябко здесь.
  - Пойду, поищу, что можно перевести на дрова, - зеленоглазый согласно кивнул, затем дунул на руку, светящийся шар запрыгал по полу, увеличиваясь в размерах, замер посредине комнаты, освещая пространство.
  Мужчина скрылся в проеме, унося второй источник света на ладони.
  Я ощущала себя примитивным созданием, обитающим на нижней ступени пирамиды Маслоу: мыслей никаких, хочется спать, есть и согреться. Мой неудавшийся подвиг отнял последние силы.
  - Когда мы делаем, что-то не задумываясь, тело само подсказывает как надо, - заложив руки за спину, мужчина прохаживался по комнате, разглядывая экспонаты. - Темно - нужно подсветить - норма. Горит рука - плохо - нужно тушить, - он раскладывал по полочкам, то, что я видела, но не могла сложить в единое целое. - Мы с ним с одной планеты, ты с другой. У нас одна норма у тебя другая. - В его голосе не было издевки.
  - Ты тоже можешь высекать огонь пальцами? - вступила я в диалог.
  - Нет, - покачал он головой. - Скорее всего, нет. Было темно, но у меня не сработала остаточная память тела, как зажечь свет, - он провел пальцем по каминной полке, стирая пыль. - Катастрофа произошла лет десять назад.
  - Не может быть, - я поднялась от примитивных желаний к любопытству. - Посмотри на меня. Я румяная и холеная, нет признаков борьбы за выживание.
  Он отвлекся от экскурсии, окинув меня взглядом, дернул уголками губ в улыбке.
  - Именно, - согласился мужчина, не спеша, направляясь ко мне. - Следовательно, это не наш мир или не наше время, - он остановился, глядя сверху вниз.
  - Не знаю, может этот мир и не твой, но очень даже мой, - не согласилась я. - Это планета Земля, Россия, город Санкт- Петербург, а мы пытаемся переночевать в Эрмитаже, бывшей резиденции царской династии, а в настоящее время музее, точнее то, что от него осталось.
  - Что его разрушило? - невзначай поинтересовался собеседник, стараясь не спугнуть.
  - Не знаю, - пожала я плечами.
  - Хорошо, зайдем с другой стороны, - мужчина, присел передо мной, заглядывая в глаза. - Это твой мир, что в нем может рассказать о человеке?
  - Как у вас дела? - вернулся наш добытчик, с грохотом сгружая останки переломанной деревянной мебели. - Никто больше не горел, не тонул?
  - Подожди, - отмахнулся от него мой визави, продолжая поддерживать визуальный контакт, стараясь удержать на нужной тропинке памяти. - Что?
  - Эм... фигура, тело, шрамы, - я развела руками, выдавая очевидные вещи.
  - Не то, - отмел он мои предложения. - Это общепринятые вещи их я уже просчитал. Другое. Может, какой-то учет на уровне государства, татуировки, метки, коды?
  - Кольцо, признак супружества, - я показала на свой безымянный палец.
  Мужчина, поднялся и удивленно глянул на свое, затем повернулся к зеленоглазому, тот отрицательно покачал головой, предъявляя не окольцованный палец.
  - Отлично, - продолжил мужчина выпытывать информацию. - Еще.
  - Паспорт! - осенило меня, я начала инспектировать карманы.
  - Что это?
  - Тонкие книжицы, в плотной обложке, - я свела пальцы, обозначая габариты. - Примерно, такие.
  Мужчины последовали моему примеру, проверяя карман за карманом, Некоторое время, мы молча искали. Мной овладела дрожь предвкушения разгадки тайны, еще немного и мы схватим ее за хвост.
  - Оно? - светловолосый достал аж целых два документа.
  - Да, - напряженно подтвердила я, подскакивая к нему, зеленоглазый задержался всего на секунду.
  Мы склонились в ожидании. Мужчина открыл первый документ и торжественно зачитал:
  - Васильева Анастасия Георгиевна.
  Перепугано тараща глазами с фотографии смотрела взъерошенная девушка, ее пухлые румяные щеки еле помещались в рамках фото, губы алели неестественно красным цветом. Нет, это было не фото, это был целый триптих, посредине я, а по бокам мои щеки. Непроизвольно потянулась к лицу, ощупывая масштабы бедствия.
  - Это ты? - зеленоглазый переводил взгляд с фото на оригинал.
  - Нет, - поспешно ответила я, решив отпираться до последнего.
  - Но, как же, - не унимался зеленоглазый, - родинки совпадают и цвет глаз.
  - Ты изменилась. На лицо явные признаки борьбы за выживание, - подал голос второй, даже не скрывая улыбки.
  - Вы оба такие деликатные, - я вырвала собственность из рук остроумного типа. - Подумаешь, фотография неудачная, зато мы теперь знаем, что я Анастасия Георгиевна, так и прошу ко мне обращаться, поняли, вы, безымянные анонимы?
  - Как скажешь Настёна, - продолжая скалится, пропустил мимо ушей всю мою тираду светловолосый весельчак.
  - Открывай следующий, - скомандовала я, пролистывая наспех свой документ.
  Родилась в Санкт-Петербурге, прописана там же, замужем за...
  - Каверин Роман Константинович, - зачитал следующий документ мужчина.
  Я бросила поспешный взгляд на фото во втором паспорте.
  Тут все было совершенно наоборот. У изможденного мужчины на фото залегли под глазами глубокие тени усталости, скулы обострились, будто человека несколько месяцев держали на хлебе и воде, а взгляд выражал крайнюю усталость, в них читалось: "Отстаньте от меня и дайте выспаться". Тем не менее, он, как и я был вполне узнаваем.
  - Тебе кризис пошел на пользу, - прокомментировал зеленоглазый. - У нее, наверное, плюшки отбирал.
  - Похоже на то, - Роман пролистал паспорт, задерживаясь на информативных страницах, вскоре сделал тоже открытие, что и я.
  Все это время я наблюдала за ним, разглядывала, пытаясь достучаться до собственного сознания. Мне ни о чем не говорил звук собственного имени, ничто не дрогнуло при виде собственного мужа. Я не помню себя, не помню его, не помню, что нас связывает, не знаю как меня угораздило выйти замуж за инопланетянина.
  - О, поздравляю, вы женаты, - информация не ускользнула от нашего безымянного товарища по несчастью.
  - Спасибо, - будничным голосом произнес Роман и пролистал дальше документ, особенно задержавшись на последней странице, с выпиской из положения о паспорте гражданина РФ, вытащил из-под обложки сложенный в несколько раз листок, оказавшийся нашим свидетельством о регистрации брака. Аккуратно сложил все обратно, закрыл и, пряча корочку в карман, объявил.
  - Подведем итоги. Роман, - он кивнул головой, рекомендуя себя, - Анастасия, - кивок в мою сторону, - и неизвестный, который обещал, но так и не развел нам костер.
  Мой желудок громким урчанием высказал собственное мнение.
  - Паспорта у меня нет, зато есть вот это, - последний неизвестный протянул мне почти целую шоколадку. - Похоже на еду, держи.
  - Спасибо.
   Я впилась в восхитительную шоколадку, ощущая горьковатый вкус на языке и легкий укор совести: "Надо бы поделиться". Я поспешила заткнуть совести рот вторым куском лакомства.
  Отдав пищу, спасительную для моего, готового съесть самого себя желудка, мужчина щелкнул пальцами, направляя искру в кучу деревянных обломков мебели, они вспыхнули, будто облитые бензином.
  - Наметим план, - перемещаясь ближе к теплу, продолжил мой новый лучший друг. - Два варианта, либо мы попали сюда волею обстоятельств, либо сбежали от худшей участи.
  - Логично, - согласился супруг.
  - Отсюда два варианта дальнейшего развития событий, - в отблесках огня его по кошачьи зеленые глаза потемнели, перетекая в тигриные терракотовые. - Мы ищем путь домой, в этом случае нам лучше держаться вместе, так как вполне вероятна ситуация - вместе попали, выбраться сможем тоже только вместе. Второй вариант означает, что нам нужно налаживать быт, в этом случае девушка, явно неприспособленная к экстремальным условиям - обуза.
  - Рационально, - ещё один одобрительный кивок от моего ново-обретенного суженого.
  - Откровенно, - хмыкнула я, стараясь сохранять видимость спокойствия, в то время как кровь отхлынула от моих неидеальных щек.
  - Ничего личного, - не испытывая ни капли смущения за свои слова зеленоглазый пожал плечами. - Крайние обстоятельства требуют крайних мер. Это неэффективно помогать тебе, кормить, охранять, в то время как единственное, что можно получить в ответ - это скудную бесполезную информацию об этом мире.
  Он не оправдывался, скорее, доносил до моего умишки очевидные вещи.
  Как же мне хотелось развернуться, хлопнув дверью, уйти, куда глаза глядят, подальше от двух бездушных деревянных мальчиков. Один из которых успел вволю порезвиться на моем эго, а второй изъяснялся односложными предложениями, нацепив ничего не выражающую маску. Но, увы, хлопать было нечем, по причине отсутствия дверей, а уходить в ночь было, как выражаются мои новые знакомые нерационально.
  - Будем голосовать за понравившийся вариант? - поинтересовалась я у мужчин. - Я за второй, - не дожидаясь ответа, подняла ладонь вверх, отдавая свой голос. - Не вижу смысла обременять своей персоной посторонних людей, которых я не помню и не знаю. У меня есть собственный план и без вас мне его будет осуществить гораздо легче.
  Я увидела, как дернулись уголки губ Романа. Он еще и усмехается. Какое счастье, что они сами додумались уйти. Пребывание рядом с этими психами, чревато для моего душевного здоровья.
  - Не хочешь поделиться планом, - с любопытством поинтересовался зеленоглазый.
  - Нет, - отрезала я. - Он еще не доработан.
  Все сложнее было сдерживать свои интонации на уровне спокойствия.
  - Прости, мне, кажется, ты обиделась? - безымянный, искренне не понимал оскорбительность своих слов.
  - Нет, что ты, - я одарила несчастного, с ампутированной душой, широкой улыбкой. - Я так рада, что на моем пути повстречались именно вы, открытые и честные люди. Не люблю двуличие, - не переставая расписывать свое счастье от встречи таких милых парней, я направилась к облюбованному мной раритетному диванчику, ухватилась и потащила его ближе к огню, готовя себе место для сна. Мой незнакомый муж попытался помочь, но я цыкнула на него. - Не тронь, я его первая нашла, ищи себе сам спальное место, - Специально вывернула наизнанку я его порыв.
  - Мы ведь еще не приняли окончательного решения, а ты уже прощаешься, - удивился зеленоглазый, срывая со стен гобелены и сооружая из них постель.
  - Вы как хотите, а я завтра уйду в одинокое странствие, - продолжала я сохранять остатки самолюбия, закутываясь в старинную тряпку и намереваясь, притворится спящей.
  Скукожившись на коротком диванчике, предназначенном для сидения, а вовсе не для сна, я вознамерилась отдаться на волю чувств и наревется, выплеснув накопившееся, под прикрытием музейной тряпки. Но стоило мне закрыть глаза, как я вырубилась, слыша очень далеко на краешке сознания голос Романа. О чём он говорил уже не разбирала, с каждой секундой падая все глубже, погружаясь в спокойствие сна.
  
  ***
  
  Шуршание, сопение рядом, поток сомнений и нерешительности в эмоциональном фоне. Если верить биологическим часам, еще очень раннее утро. Неугомонная девчонка, должна была проспать гораздо дольше, особенно после того как он ее вырубил.
  - Судя по времени суток, ты пришла поговорить о первой брачной ночи, - не открывая глаз, обозначил он свое пробуждение. - Сразу нет. Я тебя не помню, я так не могу с первой встречной. Хотя, если будешь настаивать...
  - Дурак, - без обиды бросила она. - Этот ушел, - сообщила девушка.
  - Знаю. Еще час назад, - мужчина продолжал лежать с закрытыми глазами.
  - Ты тоже уйдешь?
  - Обязательно, - не стал он ее разуверять. - Как только высплюсь, поэтому отстань.
  Она со спокойствием приняла слова, подтверждающие сформировавшееся в ее голове мнение.
  - Можно последнюю просьбу, пока ты еще здесь? - решилась она, наконец, высказать то, зачем пришла.
  - Валяй, - он открыл глаза, разглядывая в темноте бледное пятно лица.
  - Там крыса, - моток головы в направлении тлеющих угольков костра. - Сидит и смотрит на меня. Я на нее шикала, но она продолжает смотреть и не уходит, мерзкая усатая тварь. Прогони ее, пожалуйста.
  Серая хозяйка жизни, зверь нового поколения, без страха и уважения к людям, сверкала черными бусинками глаз. Он щелкнул тумблером в примитивном сознании животного, включая страх, основанный на инстинкте самосохранения. Перестарался. Хвостатая подпрыгнула с места метра на два и с визгом убежала.
  - Как ты это сделал?!
  - Теперь ты меня боишься, - он зевнул, похлопав ладонью по губам. - Уже лучше презрения. Может, просто скажешь спасибо и дашь поспать?
  - Скажу прощай, адьес амиго, аривидерчи, - она попятилась, хватая на ходу полюбившийся ей коврик. - Достали меня все эти паранормальные штуки, пойду я, пока мне мозг не поджарили или этот не вернулся и не всадил нож в спину, потому что так рационально, - она махнула рукой, но отчего-то направилась не на улицу, а вглубь здания.
  - Насть, выход...- попытался он указать ей на ошибку.
  - Чао! - не слушая, она вылетела из комнаты.
  - Неугомонная, - мужчина потянулся, расправляя затекшие за ночь члены.
  Поднялся, встряхнул головой, прогоняя остатки дремы. Прихватив симпатичный серебряный тазик с экспозиции, он прогулялся до реки. Поэкспериментировал с вновь обретенными способностями. На импульс любопытства отозвались пару одичавших собак и с десяток крыс. Сосредоточившись, удалось сфокусироваться и направить силу, конкретно на водную гладь. Его потуги увенчались успехом, а именно рыбиной, вполне солидных размеров. Смущало наличие шерстяных ворсинок, торчащих из-под зеркальной чешуи. Покривившись, он, соскреб лишнее, рыба стала выглядеть вполне классическим образом. Рассудив здраво, что питаться чем-то все-таки нужно, он забрал улов и отправился обратно.
  Она вернулась минут через десять, когда рыба начала распространять аппетитный аромат.
  - Странно, - задумавшись, Настя нахмурила лоб, остановившись в дверном проеме. - Мы вчера так быстро добрались до этой комнаты. Я обошла кучу залов, но так и не нашла выхода, а отчего-то опять вернулась сюда.
  - Действительно странно, - согласился Роман, кивком предлагая ее, присоединится к завтраку. - Потом вместе выход поищем.
  - Н-да, плохой из меня следопыт, - она села рядом.
  Мужчина снял зарумянившуюся рыбу с костра, разделил на три порции, разложив на изысканные царские тарелки, одну протянул девушке.
  - Откуда, это сокровище?
  Белоснежное мясо легко отходило от тонких рыбьих косточек, отсутствие соли не портило сочные горячие кусочки, один за одним отправляемые в рот.
  - Из реки.
  - То есть ты..., а, ладно, - Настя махнула рукой, горячая полноценная еда привела ее в благодушное настроение. - Ты думаешь, он передумает и вернется? - Настя мотнула головой в сторону остывающей третьей порции.
  - Насколько я помню из разведки принято возвращаться. Может в вашем мире по-другому?
  - Насколько я помню, вчера, вы собирались, взявшись за руки, сплоченным мужским коллективом, кинуться на покорение мира, оставив меня в покое.
  - Нет, нет, нет, - мужчина назидательно поднял палец вверх, отрицательно качнув им. - Это вы вчера что-то решали, я в этом столкновении полюсов не учувствовал. Предпочитаю шоу смотреть со стороны.
  Доев последний кусочек, она поставила тарелку на пол и, переплетя руки под грудью, требовательно посмотрела на него.
  - Шоу? Это что опять были твои эксперименты?! Ты нам что-то внушил?
  - Фи, какие подлости ты мне приписываешь, - поморщился он. - Вы справились прекрасно и без внушения. Было забавно наблюдать общение полных антиподов, - она вопросительно вздернула брови, выражая заинтересованность в дальнейших пояснениях. - Помнишь наш разговор о норме, и том, что для всех она своя?
  - Склерозом не страдаю.
  - Не был бы на твоем месте так уверен, дорогу на улицу ты так и не нашла.
  - Это другое!
  - Да. Точно. Другое, - он поспешно согласился, сдерживая улыбку. - Я продолжу. Для тебя норма считать всех незнакомцев хорошими и своими. Для него изначально все плохие и чужие. Чтобы стать своим тебя нужно не разочаровать, а его убедить. Вы две крайности, отсюда конфликт.
  - Отлично, доктор Фрейд, - она состроила скептическую гримасу. - Что насчет тебя?
  Он посмотрел в окно, где темная серость ночи, начала сменяться светлой серостью утра.
  - Со мной все просто - я идеальный, - выдерживая серьезную мину, заявил он.
  - И скромный, - добавила девушка.
  - Скромность, неотъемлемая часть нас - идеальных людей, - подтвердил он, поднимаясь навстречу вернувшемуся спецагенту, чей приметный, холодный эмоциональный фон уловил еще на подходе к лагерю.
  - Уже встали? Ты вообще спал? - с удивление и вопросами вошел разведчик.
  - Что выяснил? - Роман пропусти неинтересные ему темы.
  Он протянул вновь прибывшему его законный завтрак.
   - Люди есть, - сообщил мужчина, запихивая в рот кусок успевшей остыть рыбы. - За городом, километрах в пятнадцати к северу лагерь, заходить я не стал, чтобы не нервировать постовых среди ночи.
  - У нас осталось пару минут, ешь быстрее, - как ни в чем не бывало сообщил Роман, доставая паспорта из внутреннего кармана по пути к старинному шкафу.
  - Две минуты до чего? - с набитым ртом поинтересовался безымянный.
  - До того как нас схватят, - как о чем-то само собой разумеющемся поведал Роман. - Отойди от окна, Настя, а то может зацепить.
  Глядя на него с подозрением, девушка тем не менее отошла от опасного места.
  - Сколько их? - уловив суть на лету, задал вопрос зеленоглазый.
  - Около пять, - прикинул Роман, количество подкрадывающихся сущностей. - Готовность десять секунд.
  - Попробуем справиться? - предложил темноволосый, прислоняясь к стене у единственного проема ведущего на улицу.
  - Ни в коем случае, - поспешил возразить Роман. - Мы сдаемся.
  Дискуссию пришлось закончить. Через оконный проем в комнату влетела гибкая фигура в серой военной форме. Действуя слажено, как единый организм, через дверную арку подтянулось еще три человека, грамотно за несколько секунд перекрывшие все пути отступления.
  Ограничив дееспособность наручниками их запихали в металлическую коробку, военный отряд из четверых человек в черных масках, уселся на лавку напротив.
  - Трогай, - последовала команда, сопровождаемая ударом в перегородку.
  Транспорт зарычал, пыхтя, воняя и подпрыгивая на каждом ухабе, поехал вперед. После непродолжительного взаимного разглядывания, Роман сделал неожиданное открытие, и, похоже, не он один.
  - Ты тоже это видишь? - прикрываясь шумом, почти не разжимая губ, чревовещал безымянный товарищ, сидящий рядом.
  - Если ты видишь, что тебе подмигивают и улыбаются, то да, - не веря своим глазам подтвердил Роман.
  Украдкой, скрываясь от сослуживцев вояки строили глазки пленникам.
  - Жарко, - перекрикивая шум мотора, сообщил крайний член военизированного отряда странной ориентации и стянул маску, явив курносое девичье лицо.
  Ее примеру последовали остальные. Захвативший их отряд, состоял из женщин.
  - Нет, не они, - качнула головой женщина чуть старше остальных, чья фигура стремилась к кубу. - Кто вы такие? - она переводила сосредоточенный взглядом с пленника на пленника, затем дружелюбно улыбнулась, обострив мимические морщинки у глаз, бросила соседке, одобрительно. - Класс.
  - Я тоже ничего не понимаю, - прошептала Настя.
  - Матриархат у них тут, - отсылая не менее дружелюбную улыбку на ту сторону, обрадовал Роман спутников. - Улыбаемся.
  Ответная реакция не заставила себя ждать, девушки перестали скрываться от товарок и откровенно заулыбались стреляя глазами.
   - Отличная идея была сдаться, - не переставая отвечать на улыбки с сарказмом процедил зеленоглазый.
  - Пожалуй, я скажу, что привела вас местной королеве матке в подарок, - веселым шепотком поведала Настя свой коварный план. - Как знать, вдруг этот жест зачтется.
  - Ты ошибаешься, скорее всего...- зеленоглазый, перегнулся спеша указать девушки на ее логические заблуждения по поводу социального строя нового мира, но получил от Романа толчок в бок.
  - Улыбаемся молча, - шикнул он.
  Ближе к концу путешествия Роман и сам засомневался, в правильности решения - сдаться.
  Лагерь представлял из себя посёлок обнесённый деревянным сплошным частоколом, с охраняемым въездом.
  Их по одному отправили на допрос, к суровой женщине, в возрасте далеко за пятьдесят. Не поднимая глаз на вошедшего, она взяла со стола очки, нацепила на нос и вооружилась ручкой.
  - Имя? - уставившись в стол, излучая полное равнодушие приступила она к допросу.
  - Каверин Роман Константинович.
  Ручка заскрипела по бумаге, сохраняя информацию.
  - Откуда Вы пришли?
  - С севера.
  Никаких дополнительных вопросов не последовало, полное безразличие.
  - Куда направляетесь?
  - На юг.
  Она и это записала. На этом странный допрос закончился. Женщина отложила ручку, медленно сняла очки, подняла на него усталые глаза и завела монотонный сухой монолог:
  - Несмотря на то, что город наш небольшой, у нас есть электричество и индивидуальное жилье для каждого желающего, чего, могу вас уверить, нет в Сочи, куда вы все молодые и перспективные так стремитесь, - она вновь взяла очки со стола, рассеянно начала их крутить, открывая и закрывая душки. - Население Подпитерска составляет сто восемьдесят три человека, из них мужского пола пятьдесят два человек. Как видите прекрасное соотношение, которое позволит вашей спутнице, реализовать себя в семейной жизни на правах не более третьей супруги. Скажу, основываясь на личном опыте, что это гораздо лучше многочисленных семей, - она задумчиво прикусила душку очков, помусолила ее, прежде чем продолжить. - Естественно, как только Вы дадите согласие на регистрацию в нашем городе, будет выделена из бюджета сумма для реабилитации и жилье, до тех пор, пока Вы не переберетесь к жене. Состоятельных невест, твердо стоящих на ногах у нас много, - не скрывая печали, поделилась она. - Пожеланию мы трудоустроим вас в соответствии с навыками или организуем переобучение, -женщина замолчала, с вниманием удава к кролику, посмотрела на Романа, ведя внутренний монолог мотнула головой, пожала плечами. - Я давно на этой должности, - она печально улыбнулась, впервые проявив хоть какие-то эмоции. - Понимаю, что Вы не нашего уровня, тем не менее, я должна спросить, согласны ли Вы зарегистрироваться у нас?
  - О манне небесной, что свалится на меня, я понял, что ждет девушку?
  Женщина вновь углубилась в разговор внутри себя, проявляя эмоции легким шевелением губ, едва уловимым сведением бровей и качанием головой.
  - Она женщина, - так и не поняв, что беспокоит Романа, выдала очевидную истину странная чиновница. - Прекрасно позаботится о себе сама, она, когда сбегала с насиженного места, вероятно, имела понимание к чему идет.
  - Ясно, - Роман поднялся. - Где мне получить пособие, и кто покажет новое жилье?
  - Так Вы согласны остаться? - не веря в удачу, переспросила женщина.
  - Как же еще, у вас тут рай земной, даже электричество есть, - Роман с восхищением повторил непонятное ему слово.
  - Лена! - неожиданно заорала женщина, не сводя взгляда с мужчины и даже не моргая, будто боялась, что стоит ей выпустить его из поля зрения, он испарится.
  Дверь распахнулась.
  - Да Екатерина Андреевна? - юное создание, лет четырнадцати влетело в кабинет.
  - Лена, зарегистрируй молодого человека.
  Услышав волшебные слова, Елена затрепетала ресницами, расплылась в улыбке, затем опомнилась, испугано посмотрев на начальницу, стерла довольное выражение с лица, начала играть в деловую женщину.
  - Пройдемте, - подчеркнуто вежливо она кивнула, пропуская его вперед.
  Не замолкая, Леночка щебетала, срываясь с делового тона на девичьи сплетни, он поощрял ее болтовню вопросами и заинтересованными взглядами. Создавалось впечатление, что она готова говорить бесконечно, пока ее слушает мужчина. В эмоциональном плане ее кидала из крайности в крайности. Она, то мечтала об отеческой заботе, то начинала обольщать, ища взаимности.
  За короткий срок, регистрации и непродолжительной дороги до общежития, где ему предоставили личные "апартамент", на деле оказавшиеся крохотной комнатой с совместным санузлом, где, судя по площади, предполагалось мыться сидя на унитазе, Елена выдала колоссальный объем информации.
  Из шелухи информации мощным потоком, вылитым на него из уст разговорчивой Леночки, удалось выудить полезные зернышки. Самое главное возникло понимание с чего начать.
  - Огромное спасибо за помощь, - поблагодарил Роман, прощаясь с Леной, перед входом общежития, берясь за ручку двери.
  - Может, я еще чем-то могу помочь? - она цеплялась за любую возможность продолжить общения, до сих пор, не понимая, чего же она от него хочет.
  - Если мне что-то будет нужно, я обязательно обращусь к тебе, - пообещал Роман, открывая дверь все шире. - Огромное спасибо, ты мне очень помогла. Ты славная девушка, - на последних словах он закрыл дверь в свое временное пристанище.
  Блаженная тишина, и возможность подумать. Он со второй попытки разобрался в незнакомой конструкции душа, всего один раз обжегшись кипятком.
  Вторые сутки без сна давали о себе знать, он закрыл раздраженные глаза, моментально потянуло в сон. Расслабляться рано. Закрутил ручеек горячей воды, прогоняя дрему обжигающим холодом. Контрастный душ взбодрил, давая ясность мысли. Обернув полотенце вокруг бедер, вышел, намереваясь одеться.
  На кровати, скромно сложив руки на коленках, с застенчивой улыбкой сидела Лена.
  - Мне кажется, мы попрощались? - не скрывая недовольного тона, Роман подошел и подхватил свою рубашку со стула. - Как ты сюда попала?
  - Дочка, коменданта моя подруга, - с гордостью заявила девчонка. - Она дала мне ключ.
  - Что тебе нужно? - сделав пометку о необходимости серьезного разговора с комендантом, продолжил расставлять точки над "Й" Роман.
  - Ты сказал, что я "славная", - удивляясь его недогадливости, пояснила Лена.
  - И что? - начиная медленно понимать свою стратегическую ошибку, Роман покончил с последней пуговицей, застегнув рубашку под самое горло.
  - Ты сделал мне комплимент, - продолжила удивляться девушка. - Я не замужем, мне уже есть пятнадцать, я согласна, - она потянулась к верхней пуговице своей блузки.
  - Стой, - мужчина задумчиво потер лоб, ругая себя за опрометчивое поведение, за необдуманно брошенные слова, ставшие камне преткновения при столкновении двух культур.
  Девушка растеряно смотрела, замерев с зажатой в кулачке пуговкой.
  - Это был не совсем комплимент, - с осторожностью подбирая слова, начал он. - Оттуда, откуда я пришел, это устойчивое выражение при прощании. "До свидания, ты славная" - мы всем так говорим.
  - Всем? - её нижняя губа задрожала.
  В дверь постучали.
  - Проходной двор, - проворчав Рома, открывая.
  - Симпатичная юбка, - кивнув на полотенце, похвалил зеленоглазый, заходя в комнату. - Я не вовремя? - он заметил Леночку.
  - Девушка уходит, - отрезал Роман, строго глядя на растерянную малышку. Подошел, взял ее за плечи и вытолкал за порог, громко захлопнув дверь. - Я сказал ей, что она славная. Идиот! - не переставая, удивляться собственной недалекости, Роман натянул штаны.
  - Несложно догадаться, что цена комплиментов здесь гораздо выше, чем мы привыкли считать, - зеленоглазый, подошел к окну, разглядывая пейзаж внутреннего дворика.
  - У меня голова другим была забита, - огрызнулся Рома.
  - Меня поселили в комнату напротив. Имя я взял Владимир Ленин, - зеленоглазый без прелюдий перешел к нужным темам.
  - Владимир Ленин? Где ты отрыл этот шедевр? - скривился Роман.
  - В коридоре стоял стеллаж с книгами, выбор был не богат: Карл Маркс, Дарья Донцова и Владимир Ильич Ленин.
  - Дашкой был бы краше, - Роман накинул куртку. - Идем, нам нужна столовая, библиотека, гипнотизер, психиатр и по пути Настю перехватить, пока она не наделала глупостей.
  - Как ты со своими комплиментами? - заботливо напомнил недавнюю оплошность, ново-окрещенный Владимир.
  - В корень зришь, Вова.
  Первую часть задуманного удалось провернуть идеально. Для Насти все выглядела случайным удачным стечением обстоятельств. Увы, на этом пришлось закончить, так как после потраченного на получение дотаций времени, выяснилось, что никаких гипнотизеров в городе отродясь не было, а в десять вечера ни библиотека, ни медицинский центр не работают.
  Под конец дня их разыскала тумбообразная предводительница группы захвата, извинилась за грубое обращение, во время первой встречи, оправдываясь тем, что из соседнего округа поступила информация о двух сбежавших убийцах.
  Тело отчаянно требовало отдыха. Подушка, долгожданная кровать, тишина и белый потолок. Потолок, потолок, потолок. Раздраженные от недосыпа глаза продолжали упорно смотреть, отказываясь засыпать. Слишком тихо, затем, слишком громкие удары капель дождя о подоконник. Зачем так много подушек? Лишние полетели в сторону. Все равно не то. Потолок. Потолок. Потолок. Устав от бестолкового лежания Роман встал, оделся, вышел на улицу. Тяжелыми хлопьями валил мокрый снег, ветер жалил холодом, проясняя мысли.
  
  ***
  
  Погруженная в чтение, я вздрогнула от удара в балконную дверь. Списав резкие звуки на расшалившийся ветер, продолжила свое занятие.
  Меня милостиво приютила кухарка из столовой, предоставив комнату на втором этаже своего вдовьего дома. Ее любимый муж умер в возрасте шестидесяти двух лет, четыре года назад. Она и еще три его жены, которым на момент потери супруга не было и тридцати, оплакали утрату. Как самая старшая, Варвара приняла решение и пристроила трех молодых вдов в надежные мужские руки. Один Бог знает, каких усилий ей это стоило в условиях современного мира.
  Я напомнила ей одну из "ее девочек", как она с материнской теплотой их называла. Добрая женщина прониклась ко мне удивительно сильной симпатией, когда мы случайно забрели пообедать. Конечно, я замечательная, но столько обожания на пустом месте, от постороннего человека, даже для меня странно. Варвара готова была удочерить меня прямо там, в столовой, в промежутке между супом и компотом. Находясь под впечатлением от допроса и обрисованных перспектив, я с радостью согласилась на предложение пожить в ее доме, отложив ряд вопросов к моему забытому супругу.
  Стук повторился, тремя четкими ударами.
  Я спрыгнула с кровати, запуталась в одеяле, упала, подползая к двери, выпуталась, встала, оправилась и решительно одернула занавеску, спеша увидеть кого это чёрт на ночь глядя принес.
  Намокшие волосы прилипли к голове, по лицу стекали струйки воды, кончик носа покраснел.
  - Хорошо выглядишь, - сообщила я Роману, подтверждая свои слова поднятым вверх большим пальцем. - Давно гуляешь?
  - Достаточно, - через стекло голос звучал тихо. - Может, впустишь, мне холодно.
  - Так ты в гости пришел?! - словно, только догадавшись, я хлопнула себя ладошкой по лбу и провернула щеколду, впуская позднего посетителя. - Не поздновато ли? Может, я сплю.
  Роман встряхнул головой, взъерошивая волосы, капли полетели во все стороны.
  - У тебя свет горел, - снимая куртку, указал он на причину своего позднего визита. - Чем занимаешься? - он с удивлением посмотрел на стопки книг перед кроватью.
  Подошел, взяв одно из печатных изданий и мой только налитый чай с тумбочки, прихлебывая без разрешения, прочел название: "Элийя".
  - Что это?
  - Я анализирую, - отбирая у него свой чай, я уселась на кровати, подогнув под себя ноги. - Пока вы целый день купались в эстрогене и прогуливались по этому городку а-ля Иваново, я нашла библиотеку. Вот здесь у меня книги о путешествии во времени, - я указала на одну из стопок. - Здесь все, что связано с параллельными мирами, а эта об альтернативных реальностях.
  - Что ты хочешь отрыть в этом мусоре? - он скептически скривился, дочитав аннотацию.
  - Не сомневаюсь, что вам в этом мужском раю понравилось, и открывшиеся перспективы отбили любое желание искать ответы, - я обиделась, за всех авторов, чьи произведения, он только что оскорбил. - Но я не хочу быть ничьей третьей женой, да еще и кормильцем семьи. Мне наплевать, по своей воле мы сюда попали или нет, я возвращаюсь назад, как только придумаю как, - я с вызовом уставилась, на продолжающего перечитывать аннотации книг мужчину.
  - Жаль, что даже не сомневаешься, - он захлопнул книгу, посмотрев на меня.
  - Что? - переспросила я.
  - Говорю, спать мне не хочется, гулять надоело, помогу тебе анализировать, - он сел на пол, облокотившись о кровать. - Да, и книжонка, вроде интересная.
  - Можешь взять ее и валить к себе,- из последних сил сопротивлялась я оккупации.
  - Мне и здесь неплохо, - он протянул руку, не глядя забрал с тумбочки, опрометчиво оставленный без присмотра чай.
  - Шикарно, - проворчала я, возвращаясь к прерванному чтиву, бросая взгляды в сторону нахала, но его это совершенно не трогало, он со спокойным видом продолжал читать.
  Возможно, стоило настоять на своем и вытолкать наглеца, но я махнула рукой, решив, что, вероятно, в той другой жизни, я бесхарактерная тряпочка. Да и не мешал он мне.
  Я углубилась в чтение, поражаясь осведомленности главной героини, попавшей в параллельный мир. Она с легкостью разрешала вековые государственные проблемы, без зазрения совести хамила королям и покоряла на своем пути сердца всех встреченных мужчин. Мужик ей попадались сплошные "мистеры вселенной".
  Я совсем забыла, что не одна в комнате, и не сразу поняла, откуда этот странный звук, через несколько секунд до меня дошло, что это ни что иное как глубокое равномерное дыхание.
  - Спать он не хочет, - усмехнулась я.
  Будить не стала. Поражаясь доброте своего сердца, выключила верхний свет, выделила одну подушку и покрывало. Интересно, могу я считать себя ослепительно красивой героиней романа, если уже на вторые сутки пребывания в незнакомом мире, у моей кровати ночует мужчина, при условии, что этот самый мужчина мой собственный муж, которого я не помню, впрочем, как и он меня. На мысли, что нужно будет уточнить у него, сражен он уже моей красотой или нет я продолжила чтение, погружаясь в мир прекрасной, храброй героини.
  Утром, проснувшись, я заглянула за край кровати и удовлетворила любопытство, спокойно разглядывая спящего мужчину. Пожертвованное мной одеяло было откинуто в сторону, край рубашки вылез из-под джинсов и слегка задрался, оголив крошечный кусочек тела. "Интересно у него есть кубики на животе? Может на них я и клюнула, выходя замуж?" Обнаженная полоска тела дразнила, распаляя любопытство. "Или может это был высокий рост?" Мой взгляд скользнул ниже вдоль линии ног. "Здорово, наверное, чувствовать себя маленькой и хрупкой. Оплести его руками вокруг талии". Крошечный оголенный кусочек тела притянул взгляд обратно. "И пристроить голову в районе груди, дальше-то не дотянуться будет". Грудная клетка расширялась и опадала, гипнотизируя равномерными движениями. Моргнув, я сбросила, наваждение и подняла взгляд выше, встретившись с чудным фиалковым взором, который тоже меня разглядывал. "На глаза я, наверное, и клюнула" - определилась я с выбором.
  - С Добрым утром, дорогой, - поприветствовала я с теплой улыбкой преданной жены.
  - Привет, родная, - поддержал он мою игру в семейную пару, с хитрым взглядом и самодовольной улыбкой.
  Глупо было надеяться, что мое любопытство и заинтересованность укрылись от него, особенно учитывая, что в мозгах других людей он чувствовал себя как дома.
  - Ты, как я погляжу, привык вести активную половую жизнь? - с невинным видом поинтересовалась я.
  - Что? - мне удалось сбить его уверенность в собственной неотразимости.
  - Каждую ночь спишь на полу, - все с той же непосредственностью пояснила я. - В постели не спиться?
  - Это приглашение? - уверенность и хитреца вернулись обратно.
  Я в доли секунд оказалась прижатой к кровати. Может, не стоило дразнить всыпавшего, отдохнувшего мужчину особенно с утра, когда он и так готов на подвиги, без всяких намеков.
  - Какой ты быстрый, - я продолжала играть с огнем, наверное, потому что не чувствовала никой опасности. - Увы, скорость, не всегда хорошо, - я разочаровано сморщилась.
  -Милая, дай мне шанс, вдруг не все так плохо, как ты думаешь.
  Сквозь грубую джинсовую ткань, моего бедра коснулось тепло его тела, тяжесть увеличилась, предлагая принять более удобное положение, например, обхватив его ногами.
  - Зря ты это делаешь, - с придыхание протянула я, расстегнув самую верхнюю пуговицу ворота рубашки, сдавливающего его шею.
  - Зря делаю что? - не касаясь, его губы, обожгли дыханием мою щеку
  - Давишь мне на мочевой пузырь, я писать хочу, - будничным голосом закончила я.
  Он замер, затем втянул воздух и беззвучно рассмеялся, стараясь погасить улыбку. Откатившись в сторону, дал мне возможность передвижения, которой я незамедлительно воспользовалась.
  - Ты...ты...- он сел, подбирая определение.
  - Славная, - подсказала я, не удержавшись от шпильки.
  Он удивленно посмотрел на меня с подозрением.
  - Откуда ты знаешь?
  Мне определенно нравилось потешаться над ним.
  - Когда ты вчера так сильно углубился в анализ, что начал посапывать, пришел товарищ Ленин, - тут я не удержалась и расхохоталась, но уже не над забвенным супругом. - Он слышал, что ты ушел, но не слышал как вернулся, вот и рванул на поиски. Переживал, что девки тебя на сувениры растащат, - я наслаждалась выражением растерянности на обычно излучающем уверенность лице ненаглядного. - Я его успокоила, что все в порядке, ты как порядочный семьянин приполз под бочок к жене.
  - Тебе, как порядочной жене, положено не издеваться, а ревновать, - с кривой улыбочкой указал он мне на ошибку.
  - Я сгораю от ревности, - томным голосом пробасила я. - А нет, это ж я в туалет хочу, точно, - и припустила в нужном направлении.
  Покончив, с утренними процедурами вернулась в пустую комнату, закрыла щеколду балконной двери и отправилась вниз.
  Кухня встретила запахом свежей выпечки, от которой отчего-то мой желудок скривился, сжавшись в комок.
  - Уже встала? - хозяйка вынырнула из кладовки с кольцом копченой колбасы.
  Здесь мой капризный организм прореагировал кардинально наоборот, выделив моментально с литр желудочного сока.
  - Садись, позавтракаем вместе, - с профессиональной скоростью хозяйка орудовала ножом, выкладывая веером на тарелке тонкие кружочки колбаски.
  - Я просто чаю попью, - садиться на шею, к посторонней женщине пользуясь ее добротой, не хотелось.
  Наломав странного сероватого вида лепешки, она строго посмотрела.
  - Объесть меня боишься? - Варвара хохотнула, похлопав себя по толстому животу, обтянутому цветастым фартуком. - Сказала, хочу помочь, значит помогу, - её низкий, грубый голос добавлял весомости словам. - Садись, ешь.
  Я послушно плюхнулась на стул, отбросив сантименты, с удовольствием потянулась за бутербродом.
  - Спасибо, - откусывая жесткую, но вполне сьедобную лепешку украшенную чрезмерно соленой колбасой, пробубнила я с набитым ртом. - Я, как только смогу, чем смогу...
  - Вот этого не надо, - отрезала она, садясь напротив. - В гробу мне ваша благодарность не нужна. Мои девочки, тоже все пытаются отблагодарить, что в дом их взяли, тащут подарки, дурехи, - она рокотала, не по-женски басовито. - Я гоню, сказала еще одни платок на плечи, я отрекусь от бестолочей. Хотишь, я тебя на кухню пристрою к себе в столовую? - без перехода предложила она меня трудоустроить. - Старая я стала, помощница мне не помешает.
  - Поближе к еде, это конечно здорово, - одобрительно кивнула я, - но ваша тётенька на пограничном контроле сказала, что если я не пройду, сегодня аттестацию психолога, меня или депортируют из города или упрячут в психушку на реабилитацию.
  Варвара нахмурилась, брови тяжелыми дугами нависали над выцветшими серыми глазами.
  - Эх, милая, - печально вздохнув, Варвара встала, в приливе ласки обняла, прижав мою голову, к толстому мягкому животу. - Сколько тебе лет было, десять - пятнадцать?
  Я догадалась, что она имеет в виду момент катастрофы.
  - Примерно, - пробубнила я в мягкую подушку живота, чуть не подавившись не дожеванным куском.
  - Помнишь еще, как было, - печально вздохнула она, погладив с сочувствием по голове. - Не будет уже как раньше,- Варвара зажала мои щеки в ладонях и посмотрела в глаза, внушая правду жизни. - Мало их осталось, самые смелые и горячие погибли в первые года. Все спасали, костьми легли, чтоб мы жили. Теперь наш черед, - женщина, не мигая, вглядывалась, гипнотизируя. - Засунь свои воспоминания и мечты куда подальше, - прямая и грубая, она проявляла заботу как умела. - Если не хочешь овощем в дурдоме помереть, или одинокой старухой в нищете.
  Какое счастье, что я ничего не помню. У меня имеется возможность думать, что этот мир не мой и есть надежда на возвращение к нормальной жизни.
   Чтобы вернуться, мне нужно вспомнить, куда и как. Искра мысли пробежала, будоража нейроны, выстраиваясь в устойчивые связи. Все просто, логика и норма! Если потерял память иди к врачу, озарила меня догадка. Как вовремя меня отправили к психологу, главное, вынести максимум пользы для себя из этой беседы, и если именно этот специалист не поможет, то мне необходимо попасть или к психиатру, или неврологу, или еще к какому мозговеду. Следовательно, необходимо оказаться в психушке, где концентрация этих специалистов наибольшая. Опять же, встреча с психологом, который имеет право меня отправить на лечение, как нельзя кстати. Уверена, мне не составит труда убедить эскулапа в своей неадекватности.
  - Уже, запихала, - я нарисовала на лице улыбку, и согласно кивнула, не став пугать добрую женщину. - Быть всего третье женой это круто.
  Варвара, одобрительно хлопнула меня по плечу тяжелой ручищей, вывихнув, кажется, пару суставов.
  - Умница, - она, сняла фартук, отбросив его на стул. - Опаздываю я уже, на работу пора. Чашки всполосни и протри, ключ в вазе у двери, - отдавала она распоряжения, одеваясь на ходу. - Я ушла.
  Хлопнула дверь, ставя точку в разговоре. Вырабатывая стратегию поведения, я убрала со стола, помыла посуду.
  Я шла на прием к назначаемому времени, обдумывая, чтобы эдакое выдать врачу, избавив его от сомнений в моей нормальности. Оставалось не больше сотни метров до пункта назначения, когда передо мной возникло неожиданное препятствие. Один из пятидесяти двух носителей игрек хромосомы, преградив дорогу, окинул меня оценивающим взглядом. "Вот оно, началось" - подумала я, разглядывая особь мужского пола, местного разлива. - "Я начала свое победное шествие, по чужому миру покоряя сердца встречных и поперечных". Вот только, или я была героиней не того романа или вселенная мне досталась не та, не тянул мужчинка на "мистера вселенная". Так, средненький: маленькие глазки как у хорька сверкали из-под низко натянутой шапки, под носом топорщилась щетка усов, на шее под пальто, с претензией на стиль, завязан клетчатый шарф.
  - Кто такая? Новенькая?- снизошел до общения субъект.
  Вероятно, мужчины этой вселенной не подпадали под привычную мне модель поведения, вызывая возмущение. Меня перекосило от счастья, что столь достойный муж обратил внимание на мою скромную персону. Счастье было настольно велико, что растолкало глубоко спящие участки памяти.
  - Вы бы документики предъявили для начала, уважаемый, прежде чем моей личностью интересоваться, - выдала я, отчетливо слыша, как приветственно распахиваются двери психушки.
  Похоже, мне не нужно ничего придумывать, достаточно говорить все, что лезет в голову, и место в дурдоме будет обеспечено.
  Уважаемый опешил, затем суетливо постучал по карманам, ничего не нашел.
  - Валерий, - ограничился представлением он, за неимением требуемых бумаг.
  - С этого и стоило начинать, Валерий, - я держала марку до последнего, сделала шаг в сторону, обходя мужчину, и с гордым видом направилась к дверям мед центра, физически ощущая удивленный взгляд на своей спине.
  Маскироваться под местную было легко до тех пор, пока мои контакты ограничивались общением с многочисленным медперсоналом женского пола. Алгоритмы, загруженные мне под корку, вполне соответствовали местным представлениям о правильном поведении. Я спокойно отреагировала на хамство в регистратуре, терпеливо объяснила обозленной женщине, что она не может найти мою карту потому, что ее в природе не существует и ей все-таки придется завести на меня дело. Стойко вынесла беседу с главным врачом, строгой тетки с ужасной дикцией, казалось, ей лень разжимать губы, отчего слова выходят невнятные и скомканные. Она посчитала необходимым запугать меня возможными последствиями не пройденной аттестации, подсластив пилюлю напоследок радостной новостью, что центр коррекции, как она деликатно называла психушку, в их районе один из самых лучших по стране.
  Даже взмыленная секретарь в приемной психолога, не обращавшая на меня внимание минут двадцать, занятая нескончаемыми звонками, одновременным набором текста и варкой кофе, не вывела меня из состояния равновесия.
  Попав, наконец, в кабинет к эскулапу, я решила отказаться от плана А и сразу приступать к Б, прокладывая путь в скорбный дом. С той стороны стола на меня смотрели очаровательные хорьковые глазки. Он даже шапочку не снял.
  - Валерий, определенно звезды сегодня на Вашей стороне, - достаточно быть собой, и удача обеспечена, я расплылась в приветливой улыбке. - Вам удастся узнать мое имя.
  - Анастасия, - обратился он, обозначая осведомленность, похлопал ладонью по лежащей перед ним тонкой папке, - я бы на Вашем месте отнесся серьезнее к предстоящей беседе, от которой зависит Ваша судьба.
  - Мне было бы гораздо легче относиться серьезнее, если бы Вы не сидели в шапке, - я была намерена свести наше общение к минимуму, и как можно быстрее убедить его в необходимости моей изоляции от общества. - Хотя, может, Вам требуется определенная температура для работы мозга, которую поддерживает головной убор? - невинно поинтересовалась я.
  Его рука непроизвольно дернулась, коснувшись трикотажного края. Я согласно закивала на вопросительный взгляд, подтверждая, что именно это недоразумение на его голове имела в виду. Шапочка сползла, явив, белобрысый ежик волос, с зарождающейся лысинкой на макушке.
  - Приступим к тестам, - не сдавался доктор, делая вид, что еще не принял решение.
  - Доктор, а гипноз будет? - тратить время на идиотские тесты не хотелось, я решила ускорить встречу с другими специалистами по мозгу.
  - Гипноз, зачем?
  - Дело в том, что я совершенно ничего о себе не помню, - рубила я правд матку, с серьезным видом. - У меня, конечно, есть предположение, я из другого мира или времени. Так как на счет щелкнуть пальцами и отправить меня побродить в подсознании?
  - Потрясающая фантазия, - его глаза загорелись весельем, мужчина сделал отметку в блокноте. - Увы, я не владею искусством гипноза.
  - Жаль, - быстрый способ, рассказать как есть, и попасть в дурдом не сработал.
  Валера пододвинул ко мне белые листы бумаги с карандашом.
  - Нарисуйте мне собаку.
  Собрав все мои представления о психологии, я изобразила жуткого хвостатого монстра с огромными, выпирающими из пасти клыками и капающей слюной. Мои способности к рисованию усилили уродства в несколько раз.
  - Вот, - довольная собой я протянула рисунок врачу.
  Валера долго вглядывался в нарисованную чупакабру.
  - Чудесно, и хвостик вверх, а какая искренняя улыбка у вашего песика вышла, - подтверждая каждое высказывание кивком головы доктор оценил мое творчество и припрятал листок в папку, вновь помечая в блокноте.
  - Теперь домик, - попросил он.
  Придется повозиться, с досадой подумала я. Засучив рукава, на протяжении минут двадцати, малевала жутки вещи с острыми углами, разбитыми стеклами и брызгами крови.
  Мне достался или настоящий профессионал или полный идиот. Валера разглядывал в моих карикатурах сплошной позитив, принимая брызги крови за конфетти, а в дыме от догорающего у дома дерева фаллические символы. Во мне теплилась надежда, что его положительные комментарии продиктованы лишь нежеланием нервировать психопатку, и он уже нажал кнопку под столом, а за дверью меня поджидает пару крепких парней.
  - Какую музыку Вы слушаете? - неожиданно перешел Валера от сухих медицинских тестов к живым вопросам, повышая градус идиотизма происходящего.
  - Рок.
  - Вам нравиться рок? - переспросил мужчина, излучая искреннюю заинтересованность.
  - Терпеть не могу, включаю, слушаю и ненавижу, - я недоумевала, почему мы до сих пор продолжаем разговор, и зачем заставлять санитаров ждать.
  - Чем Вы любите заниматься в свободное время?
  "Наверное, медицинский патруль еще не прибыл и Валера тянет время".
  - Обожаю мучить людей, - продолжила я упражняться в остроумии.
  - Морально? - уточнил доктор.
  Я сохраняла серьезную гримасу на лице.
  - Нет, физически, мое любимое - это щепки под ногти и горчичка на глаза.
  Дальше Валера убил меня, расхохотавшись.
  - По-моему, это не профессионально, смеяться над больными людьми, - указала я эскулапу на ошибку.
  - Вы, потрясающая Анастасия. Не хотите, сегодня сводить меня на ужин? - Валера многозначительно посмотрел, резанув слух последней фразой.
  Это был провал, психушка громко захлопнула двери, щелкнув меня по носу. Где-то я сильно ошиблась, пора было заканчивать фарс.
  - Нет, Валера, я не хочу вести Вас ужинать, - четко и ясно огласила я свою позицию.
  - Почему? Дело во мне? - мой ответ его несказанно удивил и ввел в замешательство.
  Действительно непонятно, как я могла отказаться от такого предложения?! Но он был небезнадежен, осознавая, что во мне дело быть не может в принципе. Затолкав хамские, язвительные ответы, которые местный Ален Делон воспринимал как остроумные шутки, я попыталась придумать причину отказа, которую мужчина признает весомой.
  - Валера, вы женаты? - начала я прощупывать почву в поисках достойных аргументов.
  - Да, конечно, - с гордостью заявил он. - Трижды.
  - Для меня неприемлемо быть четвертой женой, - будто в порыве откровения я перешла на пониженные тона, поддавшись вперед. - Слишком темпераментный характер и все такое, Вам не хватит на меня запала.
  - Но я и не предлагаю Вам замужества, - кажется, до Валеры начало доходить, что я наглая дура, и в нем прорезалось возмущение.
  - Меня не интересуют мимолетные романы, возраст понимаете ли уже не тот, что бы размениваться на пустые встречи, - пришла моя очередь негодовать, для пущего эффекта я подскочила со стула, добавив гневного огня во взгляд и отступая при этом к двери. - Если вы закончили с тестами, то я, пожалуй, пойду.
  - Закончил, - растеряно кивнул Валера, переваривая полученную информацию, взорвавшую все шаблоны поведения. - Идите.
  Удрученная провалом операции, я вышла в приемную, с хмурым видом поинтересовалась у помощницы психолога о наличии более компетентных специалистов по мозгу в их заведении. Не выпуская телефон, она отрицательно мотнула головой.
  - Жаль, будем искать.
  Странный ажиотаж в фойе, насторожил меня, заставив притормозить и оглядеться. Создалось впечатление, весь женский коллектив медицинского центра, а так же его посетительницы собрались в маленьком пространстве холла. От улыбок и горящих взглядом воздух накалился. Эпицентр водоворота женского очарования находился у стойки регистратуры. С выражением усталого равнодушия на лице, мужчина просматривал карточки пациентов.
  - Эта не моя, - зло скривившись, он отложил тонкую папку в сторону. - Сколько можно ошибаться.
  Злобную тетку в регистратуре, будто подменили, она лебезила, извиняясь и отвешивая мужчине комплименты через слово. На которые тот совершенно не реагировал, его вообще мало волновало происходящее вокруг.
  Я протолкалась к группке девушек, с приоткрытыми ртами неотрывно наблюдающих за плечистым типом, в белом халате. Посмотреть там было на что. Халат готов был лопнуть на мускулистых руках. Темные густые волосы идеально лежали волосок к волоску. Легкая, трехдневная небритость придавала брутальности образу. Глаза того оттенка синего, который принято называть пронзительным, выражали скуку.
  - Кто это? - поинтересовалась я негромко.
  - Егор Сергеевич, гинеколог, - не выходя из прострации, ответила девушка.
  - Тридцать пять лет, не женат, - со сладостным вздохом уточнила анкетные данные вторая.
  - Ни разу, - с придыханием добавила третья.
  - Гей, - сделала я выводы.
   Но сделала их слишком громко или женский доктор обладал чересчур хорошим слухом. Мечта местных самок повернулся и пронзил меня своим неземным взором.
  - Я не имею ничего против мужчин с нетрадиционной ориентацией, - поспешила я уверить его в своей толерантности, отступая к выходу.
  - Стоять,- скомандовал он. - Ко мне.
  - Фас, апорт, фу, - я тоже продемонстрировал знания терминов дрессировки, развернулась и выскочила на улицу.
  Улепетывая от агрессивного представителя сексменьшинств, я завернула за угол и врезалась в прохожего. Что за "везение", мужчин в три раза меньше чем женщин, но я везде на них натыкаюсь?
  - Привет, - современная реинкарнация Владимира Ильича, подхватила меня, удержав от падения.
  - Привет, - поздоровалась я с зеленоглазым.
  - Все в порядке? - заботливо поинтересовался он.
  Его участие меня вполне могло обмануть, если бы я не помнила, как с точно таким же выражение искренности на лице он сначала угостил меня шоколадкой, а затем объявил ненужным балластом.
  - Я ничего о себе не помню, мир вокруг кажется бредом, но при этом меня отказываются госпитализировать, выхода нет, в перспективе одинокая старость или дружественные посиделки за чаем в гареме. Так что, да, у меня все в полном порядке, - подвела я краткие итоги двух последних дней.
  Мужчине, похоже, была чужда ирония потому что, выслушав меня с серьезным выражением лица, он вполне удовлетворился ответом и все с той же искренней заботой поинтересовался, что я намерена делать.
  - Пойду, удавлюсь, - апатично ответила я.
  - Я бы на твоем месте остановился на гареме. Хотя, суицид тоже выход, - по его скудной мимике было сложно понять, шутит он или нет. - В любом случае отложи принятие решения до завтра.
  Упустив замечание, что гарем он может выбрать и на своем месте, я хотела сразу перейти к уточнению, что же изменится к завтрашнему дню, но не успела.
  - Анастасия, - окликнул меня знакомый голос психолога Валерия. - Можете уделить мне минутку?
  - Подожди, - я придержал Владимира за руку, оборачиваясь к Валере. - Что?
  Под моим недовольным взглядом психолог поспешно стянул шапку.
  - Я обдумал Ваше предложение, - заявил он, продолжая отвлекать меня от более интересного разговора.
  - Какое предложение? - я еще больше нахмурилась, силясь вспомнить, что я успела ему предложить.
  - Мне пора, - убирая мою руку, сообщил Владимир. - Пока, - он скользнул равнодушным взглядом по Валерию.
  - Вы мне очень понравился, - на этих словах успевший пройти мимо психолога Владимир, остановился и повернулся, заинтересовавшись. - Думаю, я готов развестись с одной из своих жен. При таких условиях Вы согласны на более тесное знакомство?
  Психолог не видел, как стоящий за его спиной мужчина одобрительно кивнул мне, беззвучно произнеся слово: "Гарем". Его губы дернулись в улыбке, продолжения он ждать не стал, зашагав прочь.
  - Замечательно, Валерий, но этого мало, - раздосадованная неудовлетворенным любопытством я обратила весь свой гнев на непутевого доктора. - Помните о моем неуемном темпераменте? - он кивнул, подтверждая крепость памяти. - Мне нужен мужчина способный на безумные поступки, подвиги в честь меня, мужчина-праздник иначе заскучаю. Вы такой? - Валера задумался, и выглядел при этом так жалко, что мое сердце дрогнуло, я миролюбиво закончила. - Я сама слишком обычная, чтобы мне нравились нормальные мужчины. Было приятно пообщаться, всего Вам доброго, - не давая ему опомниться, развернулась и спортивной ходьбой зашагала в сторону дома.
  Хватит на сегодня с меня знакомств и покоренных сердец. Решив, бросить оставшиеся силы на поиски ответа в литературе, я заперлась у себя в комнате. Вооружилась ручкой, бумагой, и бутербродами с чаем, приступила к детальному сбору информации из художественной литературы. Методично выписывая, кто при каких обстоятельствах попадал в параллельные миры, проваливался во временные дыры и перемещался в альтернативные реальности и главное как они оттуда возвращались.
  
  ***
  
   Пошел второй час дорожной тряски. Голова гудела от непрекращающейся болтовни женщины шофера. Раздражение комом встало поперек горла и судорогой свело челюсти. Она не затыкалась, с любого повествования срываясь в заикающийся смех, отчего окончание ее рассказа было очень сложно разобрать.
  - Ты же можешь ее вырубить, - преодолев судорогу, сквозь зубы процедил Владимир.
  - Машину ты поведешь? - Роман на очередной смешок пятидесятилетней прелестницы ответил терпеливой улыбкой и кивком головы.
  - Тогда выруби меня, - взмолился зеленоглазый.
  - Ну, уж нет, я не хочу один терпеть эту пытку, - хмыкнул садист. - Не хныч капризуля, скоро приедем.
  Зеленоглазый плотнее сжал челюсти, выскребая терпение со всех уголков внутреннего резерва. Сто километров пытки дорогой ради мифического шанса найти ответ, все ради беседы с ближайшим специалистом по гипнозу, работающему штатным психологом в соседнем городке.
  Машина подпрыгнула, визжа тормозами, вошла в крутой поворот, под углом в девяносто градусов, влетела в открытые ворота.
  Постапокалептическая действительность диктовала свои условия. Все населенные пункты обносили трех метровыми заборами, с воротами, закрывающимися на ночь.
  Катастрофа стряхнула с земли более шестидесяти процентов населения. Стало больше свободного пространства, не находящегося под гнетом цивилизации. Поголовье диких животных нарастало в геометрической прогрессии, осваивая вновь возвращенные территории. Страх и инстинкты, говорящие держаться подальше от человека ослабевали. Случаи нападения диких животных увеличивались. Выжившие после катастрофы люди гибли, от клыков и когтей. От атак и бесконтрольного поедания, население в ночное время суток спасалось в закрытых городах. Днем за территорию населенного пункта категорически запрещалось выходить без оружия.
  Им повезло, упасть на хвост автолавке, курсирующей по округе, но за везение пришлось расплатиться, выслушивая бесконечные истории разговорчивой женщины. Владимир не удержал вздоха облегчения, прощаясь с говорливой водительницей, стараясь не думать о том, что впереди еще обратная дорога в таком же нещадном ритме для ушей, мозгов и нервов.
  На рабочем месте психолога не оказалось. Просьбу сообщить его домашний адрес, дама в регистратуре восприняла как личное оскорбление, начала возмущенно верещать и отчитывать нерадивых пациентов, привлекая внимание других посетителей медицинского центра.
  - Войдите в наше положение, мы проделали длинный путь, ради встречи с ним, - терпение Владимира, изрядно подточенное поездкой шаталось, руки чесались и тянулись к шее склочной бабы.
  - Признай поражение, отойди в сторону и смотри, как работают профессионалы, - подвинул его у стойки информации Роман.
  - Не спали ей последние мозги, - с неохотой Владимир уступил место.
  Полезные у Романа были способности, если бы еще он умел их лучше контролировать. Его посыл, ленивому библиотекарю, разжигающий интерес и желание помочь, закончился для несчастного острым желанием творить добро. Он как сумасшедший начал носится по городу, пугая людей, с диким энтузиазмом переводя старушек через дорогу и помогая дворникам мести улицы.
  Пара ласковых слов, подкрепленных магическим внушением, подействовали на истеричку успокаивающе, она замолчала, глядя с обожанием, протянула листок с адресом психолога. Женщина как пьяная, пошатываясь, села на место, ее глаза начали закрываться, голова кренилась то в одну, то в другую сторону, пока с глухим звуком не опустилась на стол.
  - Профессионал, - хмыкнул Владимир, спеша вслед за напарником на выход.
  - Главное, цель достигнута, и я потратил на это три минуты, а не как ты стоял, ныл четверть часа.
  - Как насчет нашей договоренности не привлекать внимание?
  Позади раздались удивленные возгласы, неожиданный обморок женщины не остался не замеченным.
  - Тебе не угодишь. Поумерь свои капризы, нытик или сам будешь объяснять гипнотизеру, почему он должен нам помочь.
  Они подошли к жилищу психолога, обитающему в трехэтажном особняке на соседней улице от медицинского центра. Оставив последнюю реплику без ответа, Владимир поднялся на высокое крыльцо и вдавил дверной звонок.
  - Иду, иду, - раздался приглушенный голос из-за двери, щелкнул замок. - Чем могу помочь? - поинтересовался невысокий мужчина лет сорока, вытирая мокрые руки о штанины брюк. На серой ткани остались потемневшие следы от пальцев.
  - Алексей Николаевич? - уточнил зеленоглазый.
  - Он самый. Чем могу быть полезен? - доктор походил на адекватного вменяемого человека.
  - Мы нуждаемся в ваших услугах гипнотизера, - огласил Владимир цель визита.
  Мужчина скуксился на глазах.
  - Я не принимаю на дому, - категорично заявил психолог, намереваясь закрыть дверь. - Приходите в медцентр, согласно расписанию.
  За спиной раздалось хмыканье Романа, довольного провалом зазнавшегося напарника.
  - Простите, я не представился, - Владимир вклинился в закрывающуюся дверь, протягивая ладонь для рукопожатия в соответствии с местными традициями. - Владимир Ильич.
  Психолог с неохотой протянул руку в ответ.
  - Приятно познакомиться, но мое правило неизменно, я консультирую только в рабочие часы, - он хотел убрать руку, но она была прочно сжата.
  - Если Вы нам не поможете, я сломаю Вам руку, - с теплой улыбкой на лице сообщил зеленоглазый.
  - Что Вы себе поз...Ой, - психолог заскулил, согнувшись, выкручиваясь в сторону заламываемой руки. - Я согласен, отпустите.
  - Меньше минуты на переговоры. Я побил твой рекорд, - Владимир ослабил хватку, не теряя контроль над конечностью психолога.
  - Гений переговоров, - Роман в приувеличенном восхищении закатил глаза, следуя за ними в дом. - Ты, определенно, умеешь расположить к себе людей.
  - Где Вам будет удобно нас принять? - крайне вежливо поинтересовался Владимир у гипнотизера.
  - Прямо по коридору вторая дверь налево, - удрученным голосом промямлил мужчина.
  Следуя указаниям хозяина, они попали в комнату заставленную стеллажами с книгами, в углу притулился небольшой диванчик, на котором хозяин, коротал вечера почитывая бумажные издания. Владимир толчком направил психолога к дивану, заставив сесть.
  - Что вам от меня нужно? - мужчина затравленно метался взглядом между странными посетителями.
  - Алексей Николаевич, - перехватил инициативу Роман, - Вам не стоит нас боятся, мы не психи, а просто люди, отчаянно нуждающиеся в Вашей помощи, - лил бальзам на растревоженные нервы, Роман, дав психологу возможность обрести уверенность. - По странному стечению обстоятельств, у нас пропала память. Не знаю, как подобное называется на научном языке, но мы абсолютно ничего не помним о себе, как о личностях.
  - От меня, как понимаю, вы хотите погружения в гипнотический транс? - проявил смекалку психолог.
  - Вы проницательный человек, Алексей Николаевич, - похвалил Роман. - Поможете?
  - Вы не убьете меня и ничего не сломаете? - опасливо косясь на зеленоглазого, уточнил психолог.
  - Обещаю, никто Вас пальцем не тронет.
  Заверения спокойным тоном подействовали на гипнотизера благотворно, он стал менее нервозным, обретя иллюзию контроля над ситуацией
  - Выбора, как я понимаю, у меня все равно нет, присаживайтесь молодой человек, начнем с Вас, - мужчина поднялся, уступая место Роману.
  - Отлично, - Роман послушно расположился на диване. - Что мне нужно делать?
  - Смотрите на меня, - гипнотизер, снял с запястья часы, удерживая их двумя пальцами за ремешок, начал медленно покачивать блестящим циферблатом перед носом мужчины. - Ваши веки тяжелеют, - плавный, монотонный голос обволакивал. - Я досчитаю до трех, Вы уснете. Раз. Два. Три.
  На последнем счете Алексей Николаевич странно дернулся, как от удара и свалился на пол, а Роман согнулся пополам, хватаясь за голову.
  - Ты успел погрузиться в транс? - опускаясь к бездыханному телу, поинтересовался Владимир.
  - Какой транс, - простонал Роман, растирая виски. - Меня будто палкой по башке треснули, а я даже не отключился. Что с доктором?
  - Живой, - Владимир нащупал пульс. И отвесил обморочному легкую пощечину, затем вторую. - Это знак нам, завязывать с поисками ответов и начинать налаживать жизнь.
  На третьей оплеухе гипнотизер открыл глаза.
  - Что это было? - тряся головой, он поднялся на локтях.
  - Похоже, я не поддаюсь гипнозу, - все еще кривясь от головной боли, Роман выдавил из себя ухмылку. - Вы сами доктор как? Сможете продолжить эксперименты на моем товарище?
  - Вроде, нормально, - прислушиваясь к ощущениям, ответил психолог. - Думаю, смогу.
  - Нет спасибо, я не хочу отправляться в нокаут, - поспешил отказаться от экспериментов над собой Владимир. - Предпочитаю учиться на чужых ошибках.
  - Я вытерпел два часа бабьего трепа и тряски в вонючей коробке на колесах, заметь, в отличие от тебя не ныл по этому поводу. Ко всему прочему, заработал головную боль на неопределенный срок. А ты мне сейчас говоришь: "нет спасибо"? - с Романа слетела его показная мягкость и добродушие. - Ты уверен, что хочешь, просто взять и уйти искать теплую, надежную женскую грудь, на которой уютно можно будет пересидеть, наслаждаясь всеми радостями матриархата?
  В комнате повисло молчание. Гипнотизер затаил дыхание, стараясь не шевелиться, наблюдая за безмолвным противостоянием на уровне взглядов.
  - Ты мне угрожаешь?
  - Нет. Я спрашиваю, ты все еще ищешь ответы со мной, используя все возможности, или бросаешь и идешь дальше один, своим путем?
  Слово "один" неприятно кольнуло, поднимая ненужную муть со дна подсознания. Воздух в комнате загустел, превращаясь в кисель. Владимиру стало трудно дышать, горло перехватило, стягивая обручем. Короткими резкими глотками, Владимир пытался протолкнуть воздух к легким, чувствуя, как ускоряется ритм сердца, и его бросает в холодный пот, от дикого необоснованного страха. Пальцы рук, начали неметь, по ногам пробежала дрожь, оставляя неприятное покалывание. Острая боль в груди, комок тошноты. Охватило ощущение, словно его выкинули из собственного тела и из реальности.
  - Черт, ты же доктор, сделай что-нибудь? - со сторону он услышал голос Романа, с трудом справляясь с желанием заорать от ужаса.
  - Похоже на приступ паники.
  - Я это и без тебя вижу. Я говорю, помоги ему.
  - Приступы обычно не продолжительны, - сохраняя хладнокровие сообщает доктор.
  Прошла целая вечность, прежде чем воздух вновь стал газообразным, удалось вдохнуть полной грудью, ошейник стягивающий горло спал, сознание вернулось на место. Во всем теле слабость, единственное что осталось, это злость.
  - Что ты со мной сделал?! - вернув контроль над собственным телом, он сжал руку в кулак, обращаясь к Роману.
  Правильно оценив положение дел, мужчина отступил на шаг назад, освобождая пространство для маневра.
  - Ничего. Это твои собственные тараканы, - Роман выгладил обманчиво спокойным и расслабленным. - Похоже, я погорячился, убеждая доктора, что мы не психи.
  Уверенность в том, что не врет, пришла на интуитивном уровне, рука бессильно разжалась, последняя опора на злость, ушла, оставив после себя давящую пустоту.
  - Потеря памяти, огромный стресс, - подал голос доктор. - При условии наличия фобий, о которых по причине амнезии Вы не помните, любое ключевое слово или тональность поведения, могли явиться толчком к запуску защитных механизмов. Панической атакой Ваш организм ...
  - Хватит, - резко прервал его Владимир, сделав несколько шагов по направлению к дивану, сел. - Мысль я уловил, детали ни к чему. Давай, доктор, я готов к гипнозу, мои веки уже тяжелеют.
  - Я бы не рекомендовал, - попытался возразить эскулап.
  - Алексей Николаевич, - рука Романа тяжело опустилась на плечо доктора, - чем быстрее Вы выполните нашу просьбу, тем быстрее избавитесь от нашего общества.
  Психолог нервно кивнул и вытащил из кармана снятые ранее, наручные часы.
  Цифры три Владимир не слышал, не было никакого удара или боли. Вокруг сплошной белый свет. Голос извне направлял, требуя описаний и ответов. Владимир послушно рассказывал о белой дымке вокруг. Ничего, кроме женского смеха. Звук то приближается, то ослабевает. К нему примешивается невнятное бормотание, раз за разом повторяющее одно слово. Резкая вспышка. Перед ним четко и ясно стоит девушка, с улыбкой тянет руки навстречу и смеется.
  Высокая, стройная, на щеке ямочка, темные длинные волосы собраны в тугой хвост. "Веста" - говорит она и исчезает.
  - ...три, - услышал он голос гипнотизера.
  Владимир широко раскрыл глаза, голова чистая и ясная.
  - Странно, очень странно, - доктор задумчиво потер лоб. - Такое впечатление, что Вас не существовало до вчерашнего дня.
  - Спасибо, доктор, Вы нам очень помогли, не смеем больше злоупотреблять гостеприимством, - Роман оборвал рассуждения на корню и кивком головы показал, что необходимо убираться.
  Напомнив доктору о необходимости молчать, во имя сохранения целостности конечностей, Владимир вышел на улицу.
  - Дурдом на выезде, - прервал молчание Роман, когда они отошли на значительное расстояние от дома гипнотизера. - "Веста", что это? Имя, название, пароль, заклинание?
  - Не знаю. Может все вокруг это нереально? Может, это бредовый кошмар кого-то из нас? А на самом деле мы лежим себе спокойно в психушке в уютной больничной кровати?
  Они прибавили шаг, машина готовая ехать обратно в Подпитерск, уже ожидала их на выезде из города.
  - Да уж, - задумчиво протянул Роман, болезненно щурясь от тусклого света закатного солнца.
  Увидев их издалека, разговорчивая водительница, помахала рукой, опустила стекло и прокричала, требуя поторопиться.
  Машина рычала, подпрыгивая на каждой кочке. Он даже был рад, что говорливость женщины избавляет от необходимости обсуждения произошедшего. Роман, кивая в такт второго витка повествования, сонно прикрывал веки, медленно моргая.
  Размытое солнце скрылось за горизонтом, серое небо потемнело, когда они въехали в городские ворота, которые сразу же закрыли, готовясь к ночи. Попрощавшись с женщиной шофером, они вывалились из машины.
  - Как думаешь здесь можно достать алкоголь? - вопросом предложил план на остаток вечера Роман.
  - Мне нравится ход твоих мыслей, - согласно кивнув, Владимир поддержал идею. - То есть ты сегодня намерен ночевать дома? А как же жена? - с издевкой поинтересовался зеленоглазый, бросая взгляд на дом девушки, вид с холма на который открылся, из-за первой линии зданий.
  - Какая жена?! Я ее даже не помню. Не помню, значит, не считается, - Роман устало усмехнулся. - Ко всему прочему, у меня нет ни сил, ни настроения играть в игрушки. Сегодня напиваемся и точка.
  Владимир замедлил ход, с нарастающим интересом разглядывая чудную картину. Вцепившись в водосточную трубу, под Настиным окном болтался мужчина, сама девушка стояла внизу, задрав голову.
  - Хм, настойчивый тип, - одобрительно заметил зеленоглазый.
  - Ты о чем? - непонимающе переспросил Роман, затем повернулся, проследив взгляд Владимира, остановился, удивленно вздернув бровь.
  - Сегодня днем, товарищ ей предлагал познакомиться поближе, готов был даже с женой развестись, но я не совсем разобрался зачем, у них свои какие-то договоренности, - с меланхоличным безразличием пересказал он события, начала длинного дня. - Гляжу, активно взялся за покорение девушки.
  Не прощаясь, Роман изменил траекторию и отправился в сторону шоу.
  - Я так понимаю, алкогольный вечер отменяется? - уточнил, не без ехидства Владимир, в удаляющуюся спину.
  - До завтра, - Роман, не оборачиваясь, отсалютовал высоко поднятой рукой.
  Остаток пути к общежитию Владимир проделал в одиночестве, мало обращая внимание на прохожих и обстановку вокруг. Часы над входом городской администрации показывали половину девятого. Несмотря на раннее время, он мечтал завалиться спать, выбросив все произошедшее из головы, спокойно выспаться, чтобы завтра с новыми силами приняться за поиски ответов.
  - Привет, - неожиданно прозвучало за спиной, когда он уже потянул подъездную дверь общежития, намереваясь войти.
  Владимир обернулся и секунд тридцать разглядывал приятные черты лица, девушки, не скрывая оценивающего взгляда, рассматривал стройную фигуру. Ее губы сохраняли строгий контур, не тревожа ямочку на щеке. Глаза, кажущие в сумрачном свете почти черными, смотрели насмешливо, забавляясь его реакцией в ожидании ответа.
  - Веста, - наконец, произнес он кодовое слово.
  Ему удалось удивить девушку.
  - Ты не можешь меня помнить, - чуть нахмурившись, она сделал шаг к нему.
  - Я тебя и не помню,- не стал отрицать Владимир.
  Она задумалась, выстраивая в голове логические цепочки, затем удовлетворенно кивнула собственным мыслям.
  - Я живу здесь неподалеку, - губы девушки дернулись в улыбке. - Хотя здесь все неподалеку. Поговорим без лишних ушей и глаз? - пригласила она. - Видя его нерешительные колебания, она открыто улыбнулась. - Брось, незнакомая девушка приглашает тебя к себе домой, а ты раздумываешь?! Это слишком на тебя не похоже, - ситуация ее веселила.
  Ясно было одно, его амнезия для девушки не новость.
  - Во-первых, я, как ты, судя по всему, знаешь, понятия не имею, что на меня похоже, а что нет, - начал перечислять он. - Во-вторых, все по той же причине - отсутствия памяти, у меня целый город незнакомых девушек. И я думаю, почему это должна быть именно ты?
  - Как я по тебе соскучилась, - она протянула руку к нему, затем сама себя одернула. - Так, хорошо, - выдохнув, она убрала улыбку с лица. - Нам нужно поговорить, потому что я знаю, кто ты, как ты здесь оказался и главное как отсюда выбраться. Кстати, где Рик и Настя? Они должны были переместиться одновременно с тобой.
  Общажная дверь скрипнула, в щель высунулась любопытная физиономия комендантши.
  - Маргарита Константиновна, Вы уже вернулись? - голос суровой женщины приобрел заискивающие нотки.
  - Да, сегодня вечером, - отмахнулась от любопытствующей дамы девушка, не сводя пристального взгляда с Владимира. - Идем?
  Он услышал достаточно.
  - Идем.
  
  ***
  
  - Валерий, Вы взрослый уважаемый человек, что Вы творите?! - запрокинув голову, я с содроганием смотрела как на высоте около трех метров, вцепившись в хлипкую трубу водостока, болтается дипломированный психолог.
  Тихий спокойный вечер с книгой превратился в фарс.
  - Совершаю неожиданные поступки. Ой! - труба заскрипела, мужчине пришлось усилить объятья, плотнее прижимаясь к холодной жести. - Романтика средних веков, когда рыцарь забирается в башню, чтобы спасти прекрасную принцессу. Анастасия, я хочу спасти Вас от одиночества, - пафосно закончил объяснять свой нелепый поступок мужчина.
  Я втянула воздух, умоляя Бога дать мне терпения и мозгов, грамотно объяснить товарищу, чтобы он отстал от меня. В соседнем доме дернулась занавеска, мы привлекали внимание и это меня нервировало, как бы мне другие прекрасные принцессы по башке не настучали, за издевательство над вымирающим видом.
  - Я впечатлена, Валера, а теперь слезайте.
  - То есть Вы пойдете со мной поужинать? - Валера оказался парень непромах, рвал подметки на лету.
  По соседству хлопнула дверь, любопытствующие соседи проявляли активность.
  - Слезайте и мы обсудим с Вами эту возможность, - громким шёпотом процедила я сквозь зубы, стараясь не радовать соседей озвучкой нашего представления.
  Окрыленный надеждой Валера заерзал на трубе, пытаясь съехать вниз, но ревнивая жестянка сварливо заскрежетала и угрожающе заколебалась, протестуя против расставания с мужчиной.
  - Как у Вас тут весело, - тихий, бархатистый мужской голос, неожиданно прозвучал у меня над ухом.
  Я резко повернула голову и тут же встретилась с уверенным взглядом пронзительно синих глаз. Мистер вселенная местного розлива, источая всю гамму феромонов, бесцеремонно вторгся в мое личное пространство, встав слишком близко.
  - Проходили мимо и решили поучаствовать в нашем фееричном шоу? - учтиво поинтересовалась я у красавца - гинеколога, отступая в сторону.
  - Отнюдь, целенаправленно двигался к Вам, Анастасия, - демонстрируя осведомленность в моем имени, он обворожительно улыбнулся, не сводя уверенного взгляда, человека не привыкшего слышать "нет" в ответ.
  - Я так понимаю, для того, чтобы продемонстрировать, насколько ошибочны мои выводы относительно вашей сексуальной ориентации? - его уверенность, в собственной неотразимости, вызвала острое желание щелкнуть по идеальному носу.
  - Вы удивительно проницательны, - мои слова он воспринял как сигнал к активным действиям, отбросив примитивные заигрывания, вновь вторгся, нарушив границы, на этот раз, положив руку на плечо. - Так что идем к тебе?
  - Пожалуй, откажусь, - агрессивный напор мне совсем не понравился, я сбросила лапу с плеча. - Ваш коллега гораздо изобретательнее в ухаживаниях, - я мотнула головой, в сторону медленно сползающего по трубе психолога. - Продемонстрировал свои умения в эквилибристике.
  - Идем к тебе, я покажу пару акробатических номеров, - любой мой намек на отказ служил красной тряпкой для его, усыпленных многолетними легкими победами инстинктов завоевателя. Мой отказ он воспринял как флирт.
  Соседи, перестав прятаться, открывали окна, без стеснения наблюдая за разыгравшейся драмой, хотя, возможно, в их глазах это выглядело комедией. Мне сейчас очень не хватало, наглости и напора, героини вчерашней книги, придумать достойный ответ, и с честью выйти из сложившейся ситуации. Отбросив разговоры, я попыталась воспользоваться проверенным способом и просто сбежать, но массивная накачанная фигура легко вальсировала синхронно со мной, преграждая путь к моей крепости.
  - Егор Сергеевич, каким ветром тебя занесло на другой конец города? - психолог, наконец, спустился на землю и перетянул на себя часть внимания гинеколога.
  Увы, судя по пренебрежительному взгляду с ленцой, за соперника Валеру не считали, да и сам неудачливый поклонник на успех особо не рассчитывал, понуро опустив плечи.
  - Валерка, ты чего туда залез? - высверливая узоры взглядом-лобзиком на добродушном психологе, поинтересовался Егор.
  - Панорама оттуда красивая открывается, - Валера бросал на меня обиженные взгляды как на предательницу.
  - Иди теперь убедись в ее великолепии воочию, - надавливая голосом, посоветовал гинеколог.
  - Добрый вечер, господа, - насмешливо поздоровался Роман, беглым взглядом окинув мизансцену, остановился на мне. - Родная, ты себя совсем не бережешь, - он сделал шаг, отрезая от меня настойчивого поклонника и, взяв за плечи, подтолкнул в сторону двери, одновременно открывая ее, - на улице зима, ты в тапках.
  Считанные секунды и я уже в доме, последнее, что услышала, прежде чем дверь с громким ударом захлопнулась за спиной, был вопрос гинеколога в свойственной хамоватой манере: "Ты, кто такой?" И ответ спокойным мягким голосом Романа: "Сейчас познакомимся".
  Продолжая стоять у двери, я уставилась в стену, собираясь с мыслями, оценивая ощущения и впечатления. Мне совершенно не понравилась повышенная концентрация мужчин, борющихся за мое внимание. Оказалось тяжелым бременем нравиться тем, кто не нравится тебе. Радостью, от счастливого разрешения проблемы, мешал в полной мере насладиться, поразивший меня, разительный контраст между теплой мальчишеской улыбкой и арктическим холодом глаз Романа, так и стоящий неприятным образом передо мной.
  Кажется, прошло не больше трех минут, когда меня толкнуло открывающейся дверью.
  - Ты, чего здесь стоишь? - так и есть говорит спокойно, а в глазах вьюга, холодом веет, что куртку снимать не хочется. - Варвара дома?
  - Нет, она забегала и ушла к подруге, сказала у них традиционные посиделки, в конце рабочей недели, будет поздно, - от его подчеркнутой деловитости было неуютно.
  - Рекомендую, когда она придет, попросить переселиться в другую комнату. Твои поклонники настроены крайне решительно. Могут устроить соревнования по скалолазанью.
  Спокоен, как сердцебиение трупа. Не поймешь, с какой стороны подступиться.
  - Приму к сведению, - оправдываться я не собиралась, не чувствуя за собой никакой вины. - Поужинаешь со мной? - не дожидаясь ответа, я направилась в сторону кухни. - Варвара принесла из столовой кучу продуктов. Кажется, там было мясо. Как ты относишься к тонким кускам, быстро обжаренным на горячей сковороде?
  Хлопка дверью я не услышал, что приободряло, указывая на правильность выбранной тактики. Ужинать мне совершенно не хотелось, целый день, не заполненный активной деятельностью, я пересидела на бутербродах. Плюхнув на чугунную плиту сковородку, я присела, открыв топку. Пахнуло жаром. Подбросив для надежности в ворох углей несколько поленьев, выпрямилась и только тогда повернулась. Он стоял в дверном проходе, облокотившись о косяк.
  - Я знаю, что ты делаешь,- суровая зимняя стужа отступила, лед треснул.
  - О чем ты?
  Два куска мяса бодро зашкварчали на разгоряченной сковороде.
  - Думаешь отвлечь едой.
  - И каковы мои шансы? - я придавила стейк лопаткой, следя за равномерной прожаркой.
  - Я очень, очень раздражен, - он отлепился от косяка и прошел на кухню. Сняв куртку, повесил ее на спинку стула, сел. - Ни черта не получается выяснить, я устал, а тут еще приходится разбираться с кабилирующими личностями. Все некстати.
  - Хм, придется еще и гарнир положить, - сделала я вывод, переворачивая мясо. - То есть, узнать ничего не удалось?
  - Тебе что-нибудь говорит слово "веста"?
  Я задумалась, честно пытаясь вспомнить. Мясо тем временем достигло нужной степени прожарки.
  - Нет, - установив перед Романом тарелку, я села напротив, без аппетита ковыряя вилкой.
   - Тогда, кроме того, что я не поддаюсь гипнозу, а у нашего рационального мальчика одни женщины на уме, ничего, - еда сделала свое дело, к мужчине вернулась былая разговорчивость, а выражение глаз вошло в согласие с прочей мимикой.
  - У меня тоже не густо, - поделилась я итогами своего дня. - О потере памяти при перемещении куда-либо вообще ни слова, обычно герои прекрасно себя осознают, - я положила кусок в рот и вдумчиво его разжевывала. - Если предположить, что мы попали в параллельный мир, то чаще всего в литературе встречается три причины: случайно провалились в некую "дыру", кто-то призвал и самая нежелательная, перемещение в последний предсмертный момент жизни, следовательно, возвращение - это сто процентная смерть. Отсюда вытекают способы возврата: влезть обратно в "дыру", выполнить предназначение и, последний - радоваться жизни на новом месте.
  - Не так уж тут и плохо, - подал голос Роман. - Ты здесь всего три дня, а уже имеешь крышу над головой и сытый желудок. Никакого ограничения свободы. Немного усилий, чтобы выучить правила и мир у твоих ног.
  - Ты решил прекратить поиски? - я бросила исподлобья удивленный взгляд.
  - Нет, но, думаю, не стоит на них зацикливаться, - он покачал головой. - Так можно не заметить, как пройдет жизнь, а ты оказывается, ничего не сделала, только гонялась за ветром.
  - Ты прав, - я посчитала за лучшее согласиться, не омрачая спорами спокойствие только начавшего налаживаться вечера.
  Не хотелось доказывать, что я лучше буду всю жизнь гоняться за ветром и верить в мизерную возможность возвращения к той жизни, которую считаю нормальной, чем сдамся, затопчу все свои принципы и желания, начав жить по установленным здесь правилам.
  - Врешь, ты со мной не согласна, - дожевывая последний кусок, сообщил Роман.
  Я совсем забыла, что говорю с ходячим детектором лжи.
  - Кстати об этом, - меня посетила интересная идея, воодушевившись, я отставила полную тарелку. - Если обыкновенный гипнотизер без сверхспособностей вытащил из заблокированного мозга целое слово, вдруг у тебя получится достать больше.
  - Или у меня получится запечь мозги в горшочке, - предложил он другой вариант.
  - Серьезно, давай попробуем, - я не сдавалась. - Вот я, вот мой горшочек с мозгами, заставь меня вспомнить, - подтащив стул, я села перед ним, продолжая уговаривать. - Ты по чужим сознаниям расхаживаешь в халате и домашних тапочках, давай попытаемся извлечь из этого пользу, - это был реальный шанс, и я не собиралась его упускать, настроившись на долгие уговоры.
  - Может, начнем с малого? - копируя мои интонации, он подался вперед. - Ты попросишь связать и изнасиловать тебя? - с теплой улыбочкой поинтересовался он.
  - Что?! - янепроизвольно отпрянула.
  - То есть это тебя шокирует? - он изобразил на лице удивление, перестав улыбаться. - А просить сломать, подавить и вывернуть твое сознание наизнанку, ты считаешь нормальным. Поверь второе не менее отвратительно, чем первое, - закончил он серьезно.
  - Умеешь ты доходчиво объяснить, - я встала, намереваясь убрать со стола, уговаривать расхотелось.
  - Подожди, - он удержал меня за руку, утягивая обратно на стул. - Я не буду крушить твое сознание, но я могу сделать кое-что другое, - он еще размышлял, не приняв окончательного решения.
  - Продолжай.
  - Я не расхаживаю в чужих головах как у себя дома, как ты считаешь, - начал он издалека. - Я слышу, только, то, что на поверхности, особенно хорошо, то, что адресовано непосредственно мне, - он принял мое молчаливое внимание, за просьбу пояснений. - Человек многослоен, он может в данный конкретный момент испытывать радость, но одновременно быть озлобленной на весь мир скотиной.
  - Я поняла, - прервала я. - Ты можешь проникнуть в более глубокие пласты подсознания?
  - Могу попробовать, - с неохотой выдавил он из себя. - Это, конечно, не поможет ничего вспомнить, но может дать информацию для размышления о том кто мы такие.
  - Что от меня требуется? Взять тебя за руку? Закрыть глаза и не дышать? - я ухватилась за предоставленную возможность, хоть что-то прояснить.
  - Полностью раздеться, - с серьезной миной на лице заявил он, насладившись пару секунд моим замешательством, расплылся в улыбке.
  - Завязывай со своими шуточками.
  - Хорошо, завяжу, - послушно согласился он, - как только ты перестанешь на них так бурно реагировать, - он с самодовольной улыбкой разглядывал меня. У тебя каждый раз такой очаровательный румянец на щечках проступает.
  - Ты долго еще будешь болтать, может, делом займемся? - выпалила я, и тут же сама поняла, что в очередной раз двусмысленностью фразы предоставила ему простор для остроумия, но мужчина нацепил серьезную гримасу. - Ты не шутишь?
  - С трудом сдерживаюсь. Но ты потребовала заняться делом, я не смею ослушаться.
  - Ты уже в моей голове? - я прислушалась к своим ощущениям. - Ничего не чувствую. Я не отвлекаю тебя разговором? - спохватившись, поинтересовалась я.
  - Да, уже. Ты и не должна ничего чувствовать. Нет, не отвлекаешь, - терпеливо ответил он сразу на все вопросы.
  - Что скажешь, я глубокая личность? Сколько во мне пластов или как ты там это называешь?
  - Ты самая глубокая личность, которую я когда-либо сканировал.
  - Сомнительный комплимент, если вспомнить, что до этого, ты ни в ком не проводил раскопки.
  Он изменился в одно мгновение, весь подобрался, между бровей пролегла задумчивая складка, губы сложились в прямую строгую линию.
  - Что-то не так? - столь разительные перемены в настроении мужчины настораживали.
  - Н-да, - он втянул воздух, подбирая слова. - Я думал, бредовее уже не будет. Ты беременна.
  Как актриса, забывшая слова я открывала рот, порываясь хоть что-то сказать. Слова путались с мыслями, спотыкались и падали, застревая в горле.
  - Дыши, спокойнее, - подтверждая смысл слов тихим размеренным тоном, Роман притянул меня к себе. - Понимаю сложно, я сам держусь на грани паники, - он успокаивающе гладил меня по голове. - Мы обязательно отсюда выберемся.
  - Ты же говорил, что здесь замечательно и не собираешься зацикливаться на поисках, - ко мне вернулся дар осмысленной речи, но сил у голоса не было, получилось только промямлить.
  - Врал, - честно признался он. - Хотел избавить тебя от страха и безысходности.
  Утренние фантазии, начали сбываться, я пряталась от неприятности на его груди, упираясь макушкой в подбородок. Надеясь, что он не испортит момент очередной скабрезной шуточкой, я обвила его руками за талию. Закрыв глаза, слушала успокаивающий ритм сердца, убаюкивая острый страх от беспомощности, под равномерные движения дыхания.
  Все изменилось, перевернувшись с ног на голову, причем, не только для меня. В этом хаосе, произошедшем с нами, теперь были не только мы - два попутчика из прошлой жизни, но и сама жизнь. Был еще кто-то беспомощней, за кого мы в ответе. Зацепившись за эту мысль я, разжала руки и отступила, обретя опору внутри себя.
  - Нужно что-то делать, - вышло вполне уверенно, не смотря на морскую качку в голове.
  - Нужно, - согласно кивнул он. - Спать ложиться. Время позднее, завтра будем проводить массовый опрос населения о значении слова "веста" и мозговой штурм, разрабатывая новые планы, - Роман снял куртку со спинки стула и надел, собираясь уходить. - Может, съездим завтра с тобой к гипнотизеру.
  Мысль о том, что я останусь одна в доме, особенно с перспективой штурма моего балкона поклонниками пугала.
  - Знаешь, если ты очень попросишь, я могу остаться, но с одним условием, - невзначай предложил он.
  - Каким? - понимая, по уже знакомому хитрому выражению его глаз, что еще не готова к этим условиям, я, тем не менее, спросила.
  - Ты не будешь ко мне приставать, - с серьезным выражением лица выдвинул он ультиматум. - И второе, мне нужен матрас, я требую комфортной половой жизни.
  - Постараюсь держать себя в руках, - я попыталась состроить, как он серьезную гримасу, но раскололась, растекшись в улыбке.
  - Насть, ты взрослая беременная женщина, - он, обхватив меня за плечи, уводя по лестнице на второй этаж, - а краснеешь от всякой ерунды.
  - У меня сосуды близко, - вяло попыталась оправдаться я.
  - Когда мы вернемся домой и вспомним, друг друга, думаю, долго будем смеяться над этим.
  Я искоса бросила на него взгляд. Не знаю, что будет дальше, но сейчас мне нравилось влюбляться в него. Заново.
  
  ***
  
  Время, вступив в химическую реакцию с ожиданием, растянуло один год до ста лет. Захлебываясь первое время в остром отчаянье, тревоге и тоске Веста проживала день за днем, жалея, что не умеет плакать. Одиночество разъедало изнутри, особенно остро проявляясь вечерами, когда очередной день подходил к концу, а они так и не появлялись. Жалкая, разбитая и самой от себя тошно.
  Со временем ожидание стало фоном, привычкой, инерцией. И вроде бы не все равно, но уже не так чтобы надо. Все проще стало принимать решения, легче верить в их правильность. Она собрала себя по кусочкам, склеилась став сильнее, пристроила себя в новой реальности, добилась успеха, заняв высокое положение.
  Для нее прошел год, для Тиена, которому она разблокировала память, они расстались вчера. Вопреки здравому смыслу, спокойствие, с которым он слушал, обижало. Она переплела похолодевшие пальцы, чтобы скрыть нервозное подрагивание, злясь на себя за слабость. Ответы выходили путаными, диалог мало походил на один из тех, что она в течение года ожидания вела у себя в голове.
  После каждого вопроса, Веста кожей ощущала, как от звука его голоса колеблется воздух. Сбивалась, путано изъясняясь, отчего еще больше раздражалась. От подавляемых желаний до тошноты свело желудок. Нужно было заканчивать издеваться над собой, наконец, рассказать о выстраданном и взвешенно принятом, решении. Но девушка продолжала оттягивать момент истины, отгораживаясь ответами и двумя метрами пространства между ними. Под внимательным взглядом болотно-зеленых глаз она раскалывалась, рассыпаясь на осколки, все больше теряя уверенность.
   Осколки не могут управлять телом, они могут только смотреть тысячами глаз из своих разрозненных плоскостей. На то, как он, легко качнувшись, встал из кресла, преодолев жалких пару метров, опустился рядом, с тревогой заглядывая в глаза.
  - Эй, с тобой все в порядке? - его ладони накрыли сведенные судорогой пальцы, тепло как обезболивающее побежало по венам, разнося блаженное онемение, дышать, стало легче.
  Она все скажет. Потом.
  Сейчас прикосновения без ограничения, поцелуи до головокружения. Как пазл собиралась, вспоминая забытый вкус губ, касаясь подушечками пальцев свежего шрама над его бровью, перебирала пуговицы на рубашке, впивалась, испытывая на прочность кожу, пробуя на вкус его имя, не останавливаясь на чувства или мысли, так чтобы только ощущения. Движения жадные, резкие, лишенные изящества и красоты, взбунтовавшееся тело поспешно ворует то, что станет воспоминаниями, отключившись от надуманных разумом проблем.
  Лунный свет с изяществом профессионала нарисовал на полу незанавешенное окно. Странный мир, в котором ясным небом бывало только по ночам. Все будет просто, она скажет, он поймет, может не сразу, но она объяснит. Поддавшись ощущению единомоментной простоты, Веста потерлась носом о его плечо и с легкость произнесла, то на что не решалась весь вечер.
  - Я решила остаться в этом мире, - собственный голос прозвучал как скрежет ногтя по стеклу.
  Она физически ощутила как то, что еще секунду назад казалась простым, обрастает колючками, тяжелеет и корявой абстракцией зависает в воздухи, грозя обрушиться и похоронить их под обломками.
   - Хорошо, - прозвучал лаконичный, ничего не значащий ответ.
  Веста приподнялась на локте, заглядывая в окаменевшее лицо. Тиен перевел взгляд с темноты на нее.
  - Ты не хочешь спросить почему? - Веста поняла, что зря ждет продолжения.
  - Нет, - он откинул одеяло, опустив ноги на пол.
  - "Хорошо" - что это значит? Тебе нечего мне больше сказать? Тебе все равно? - невысказанные объяснения, бурлили смешенными не подающимися определению эмоциями. И вроде все просто, но от недосказанности ломает.
  - Думай что хочешь, - подхватив штаны, он уставился на них, вспоминая, что делать дальше.
  - Подожди, давай поговорим.
  Он сморщился, от слов как от горького лекарства, вспомнив, наконец, как одеваться.
   - Я уже сказал, что не хочу выслушивать заготовленные речи, о том, что тебе здесь лучше, потому что и так далее по тексту,- поднявшись, Тиен накинул рубашку.
  - Не только в этом дело, так лучше и для тебя... - она подавилась окончанием фразы, придавленная тяжестью его взгляда.
  - Я самый счастливый человек на свете, все вокруг знают как для меня лучше, - сцеживая слова, он сосредоточено пытался застегнуть рубашку, пуговицы выскальзывали из пальцев, отказываясь попадать в петли. - Раньше лидировало решение проспать пятьсот лет, я думал счастливее, меня уже ничто не сделает. Поздравляю, тебе удалось побить рекорд.
  Закутавшись в одеяло Веста, соскользнула с кровати, встала рядом, перехватив инициативу в укрощении непокорных пуговиц. Его руки безвольно опали, а глаза рассеяно смотрели, как она ловко отправляет пуговицы одну за другой на место.
  - У меня нет больше сил, начинать все с нуля, - спокойно, не выпуская клокочущие эмоции наружу, она торопилась объяснить, пока он слушает. - Именно это придется делать в Тантае, в Мервелию после грандиозного провала и исчезновения путь заказан. На карьере и любимой работе можно поставить жирную точку. Отношения с родителями, испорчены. Там не то, что ноль, там для меня минусовой уровень, - в голос вернулась суетливая неуверенность. - Ты, не знаешь, что тебя ждет, лишние проблемы в моем лице будут совсем ни кстати. В этом мире, никто не селится вблизи разрушенных городов, основное население живет на юге, где проще с едой. Я основала этот город, чтобы не пропустить момент, когда вас выбросит из временной петли. Самым легким в пройденном за год пути было, найти и магией отреставрировать разрушенный поселок, - последняя пуговица встала на место. Она потянулась, поправляя загнувшийся воротник, оставила руки на его плечах. - Здесь за год я добилась большего, чем за всю жизнь, здесь люди, которые от меня зависят, здесь мой дом, и я очень хочу, чтобы ты остался со мной, - она собралась с духом и переместила взгляд с воротника выше. - Обещай, что хотя бы подумаешь над этим.
  Опять застывшая маска вместо лица, как же с ним тяжело, хочется взять за плечи и хорошенько встряхнуть, выбить нормальные человеческие эмоции.
  - Хорошо, - снова прозвучал безликий ответ.
  - Что хорошо?! - выдержка начала изменять Весте.
  - Хорошо, я подумаю, - его голос смягчился.
  - Хорошо ,- копируя его интонации, Веста кивнула.
  Продолжая стоять рядом, в момент затянувшейся паузы девушка, пригладила его взъерошенные волосы,
  - Я не буду раздумывать именно сейчас, - Тиен с легкой улыбкой на губах прервал молчание.
  - Почему? - с наигранной наивностью уточнила Веста, боясь спугнуть наметившееся потепление.
  - То, что кроме одеяла на тебе ничего нет, не способствует течению мыслей в нужном русле, - сообщили он.
  Барабанный стук в дверь с воплем: "Маргарита Константиновна, темнота у ворот!" прервал установившийся штиль.
  - Иду, - гаркнула Веста, кинувшись лихорадочно одеваться.
  - Темнота в два часа ночи, это необычно? - наблюдая за ее спринтом по комнатам, уточнил Тиен.
  - Когда четырнадцать лет назад на Землю упал метеорит, помимо смещения оси, изменения климата, гибели кучи народа он принес еще одно новшество, - сняв картину со стены, Веста набрала код на спрятанном за ней сейфе. - Явление называют "темнотой", "темными" и "тенями", что это такое достоверно неизвестно. Из-за упадка в науках никто докопаться до истины не смог. Есть одна наиболее популярная теория, что "темнота" - это некая форма разумной жизни, проникшая на Землю на упавшем булыжнике, - Веста извлекла из тайника кобуру с пистолетом и рацию, заспешила в прихожую. - Что если, я попрошу тебя остаться и не ходить? - кобура скрылась под короткой курткой.
  - Шутишь? - удивился мужчина, отказываясь понимать ее просьбу.
  Отмечая с сожалением, что придется отвлекаться на сглаживание острых углов матриархального общества, которые могут негативно сказаться на принятии Тиеном решения, настаивать она не стала. Выйдя на улицу, Веста закрыла тему, продолжив рассказ о инопланетных гостях.
  - "Темнота" не проявляет никакой враждебности по отношению к людям, впрочем, на контакт она так же не идет, сохраняя нейтралитет. Но есть одна жуткая особенность этого нечто. Сгустки "темноты", как стервятники слетаются к месту насильственной смерти. В разрушенном мире, где ценность человеческой жизни возведена в квадрат это очень, очень, очень дурной знак, - они поднялись на возвышенность, ведущую к городским воротам.
  - Куда?! - пригвождая путь, к Тиену подлетела ретивая дама из постовой службы.
  - Он со мной, - рявкнула Веста. - Мужчинам запрещено участвовать в военных действиях и любых операциях опасных для жизни, - пояснила девушка, когда они прошли кордон, не заостряя внимание на этом, она вернулась к рассказу. - Это началось два месяца назад. Темные гости посетили нас днем, указав на труп продавщицы бакалеи. Тело девушки лежало в подсобке, без каких-либо признаков насилия. Затем через шесть дней опять при свете солнца, неизвестная гадина заботливо припрятала в морге тело медсестры, мы бы не скоро нашли несчастную, если бы не "темнота". И опять никаких признаков убийства, кроме интереса инопланетной субстанции. Посмертное вскрытие не выявило ничего! Все органы и кости в норме, яда в организме нет, - они подошли к лестнице, ведущей на смотровую вышку.
  Весте пришлось прерваться на разборки с командиром охранного отряда, доказывая правомерность нахождения мужчины в ночное время суток в опасной зоне. После непродолжительной перепалки, они поднялись на вышку.
  Открывшееся зрелище впечатляло. На высоте полутора метров над землей висели сгустки непроницаемой черноты, окруженные ореолом тусклого света. Между черных медуз, сверкая желтыми глазами, за людьми следили волки.
   - Почему "темнота" не заходит? - облокотившись, Тиен склонился, разглядывая ночных гостей.
  Стоящая рядом низкорослая, широкоплечая блондинка, с подозрением покосилась на мужчину, задающего странные вопросы. Кристина Верт носила звание полковника и управляла всем объединенным воено-следственно-охранным аппаратом города.
  - Еще одна странная особенность, они не могут подняться выше полутора метров, - понизив голос, пояснила Веста.
  - Открывать ворота, чтобы впустить "темноту" рискованно, звери могут прорваться и устроить резню, - в голосе блондинки сквозило неприкрытое раздражение, она бросала недовольные взгляды в сторону постороннего мужчины.
  - Это наш реальный шанс вычислить убийцу, пока город закрыт, ему некуда деться, - Веста обращалась напрямую к Тиену всем видом давая понять, что он имеет полное право находиться в этом месте. - Задача: найти труп в спящем городе в два часа ночи и вычислить убийцу до шести утра, пока городские ворота закрыты. Идеи?
  Мужчина разглядывал инопланетных гостей с непроницаемым лицом. У Весты сложилось впечатление, что он выпал из разговора, перестав слышать.
  - Считаю лучшим вариантом, направить отряд прочесывать город, - предложила Кристина. - Проверим каждый подвал в доме, потребуем открыть хозяев магазины и прочие общественные места.
  - Отлично, - поджав губы, с раздражением бросила Веста. - Перебудим весь город, устроим массовую панику. И с легкостью вычислим убийцу. Он единственный кто, среди ошарашено носящейся толпы, будет довольно потирать руки и зловеще хохотать.
  - Маргарита Константиновна, Ваш сарказм не уместен, - сурово отчеканила полковник. - У меня складывается впечатление, что в данный конкретный момент Вы не в состоянии мыслить адекватно, - на этих словах она в очередной раз покосилась на Тиена, - и достойно оценивать разумные идеи.
  От неслыханной наглости у Весты свело челюсть. Все некстати, не вовремя, будто назло выворачивает наружу худшие стороны жизни в этом мире.
  - Кристина Евгеньевна, Ваши разумные идеи привели нас к трем трупам, - сахарным голосом напомнила Веста.
  - Тело жертвы будет у вас в течение получаса, - подал голос Тиен, не дожидаясь продолжения конфликта ведомств, зашагал вниз по лестнице.
  - Ждите дальнейших распоряжений, будьте на связи, - получив в знак подтверждения едва уловимый кивок от Кристины, Веста включила рацию и зашагала вниз.
  Их извечные конфликты по рабочим моментам были своеобразным стилем общения, если исключить внешнюю составляющую то Кристи и Веста прекрасно ладили, доверяя и прислушиваясь, к мнению друг друга.
  - Как будет воспринято, если по городу прогуляется белый медведь? - притормозив, Тиен дождался, когда Веста поравняется с ним. - Не очень крупный, - уточнил он на ее вопросительный взгляд. - Сработает в этом случае твоя коронная фраза "он со мной"?
  - Я не успею ее сказать, как плохие тёти с автоматами из мишки сделают решето.
  - Остановимся на собаке, нюх, конечно, слабее, чем у медведя,- бросив взгляд назад и убедившись, что стена дома скрывает их от ненужного любопытства военных, Тиен вспыхнул оранжевым светом, обернувшись огромным рыжим псом.
  Лохматый гигант, отличался от мишки лишь цветом шкуры и длинной хвоста. Подняв морду, он поводил черным носом из стороны в сторону, принюхиваясь. Поток воздуха сказал магу в обличии собаки, гораздо больше чем человеку. Пес слабо мотнул хвостом и уверенно побежал в выбранном направлении. Веста шла следом на расстоянии, стараясь не терять его из виду, при этом, не мешая поискам. Тиен петлял между домов, останавливаясь на перекрестках, отлавливая запахи. Прочесывая улица за улицей, он искал один единственный нужный аромат. Поиски пронзили город насквозь, выведя к сплошному деревянному забору, окружавшему населенный пункт. Пес целенаправленно бежал вдоль подзаборной канавы, изредка мотая головой, в попытках избавиться от приближающегося запаха смерти. Желтые пятна света от фонарей, раскачиваясь, перетекали, отражаясь в гранях ночной изморози на прошлогодней жухлой траве.
  В движении, Тиен вспыхнул светом, закончив четвероногий шаг человеческой поступью, одновременно подсвечивая путь магическим огнем. Не испытывая брезгливости он спустился в овраг к телу девушки, коснувшись основания ее шеи двумя пальцами, в том месте где положено пульсировать артерии.
  - Труп, мы нашли, - подвел он итог. - По поводу убийцы могу сказать, это не оборотень и не вампир, нет характерной вони. Здесь вообще нет посторонних запахов. Нет следов когтей, шерсти, чешуи, возможно, это вообще не нечисть, - предположил Тиен, проведя ладонью вдоль трупа на расстоянии в пару сантиметров. - Воздействие магическим артефактом отсутствует. Больше ничем помочь не могу, кроме как предложить обратиться к профессионалам, - закончил оду частичке "не" Тиен.
  - Профессионалам, - со скепсисом в голосе повторила Веста. - Уголовные преступления огромная редкость в современном мире, в основном это пьяные дебоши, когда убийца наматывая сопли на кулак сидит у жертвы с окровавленной кочергой в одной руке и написанным чистосердечным признанием в трех экземплярах в другой, - удерживая кнопку связи, Вест сообщила по рации о месте преступления. - Мы отработали немыслимое количество версий, как мистических, так и реалистических. И ничего.
  - Хорошо, что у тебя есть уникальная возможность воспользоваться услугами человека, зарабатывающего, в недавнем прошлом, решением сложных задач на жизнь, - от слов морозный воздух клубился у рта. - Достаточно разблокировать ему память, сказать "пожалуйста" и не мешать.
  - Отличная мысль, - поддержала Веста идею, без особого энтузиазма. - Разделим обязанности, я возвращаю ему память, а ты просишь.
  Со стороны городских ворот бесшумно приближалась оперативная группа.
  - Не вижу в этом смысла, - Тиен пожал плечами. - Он все равно поймет откуда дует ветер и ты получишь свою порцию едких замечаний приправленную обвинениями в трусости.
  Тиен погасил свет на ладони тело, мертвой девушки покрылось саваном темноты, белея пятнами окоченелых рук и маской безжизненного лица. Шаги приближающейся оперативной группы стали слышимы.
  - Трусость здесь совершенно ни при чем, - Веста с обреченностью вздохнула, настраиваясь на "теплое" общение с братом. - Идем, - решилась девушка, спеша сбежать хотя бы от одной неприятной беседы с Кристиной, которая бульдожьей хваткой вцепиться с вопросами о методах поисков, приведших к столь быстрым результатам.
  
  ***
  
  Многострадальные мозги, получив очередную встряску, недовольно загудели колокольным звоном под черепушкой. Зажмурившись, Рик растер виски, дождавшись, когда гудение стихнет, открыл глаза, тут же встретившись с сосредоточенным взглядом Тиена, пытающегося разглядеть изменения в лице друга, подсвечивая в темноте фаерболом.
  - Как дела? - поинтересовался Тиен. - Ты знаешь кто я?
  - Конечно, знаю. На лбу кривой шрам, творишь волшебную магию - ты Гарри Поттер, - зябко поежившись, Рик спрятал зевок в кулак.
  Его разбудили посреди ночи, вызвав для серьезного разговора на улицу.
  - Как всегда несет чущь, значит все в порядке, - обрадовал стоящую рядом Весту друг, и кивнул головой, передавая инициативу в разговоре.
  - Мне нужна твоя помощь, - глядя куда-то в сторону, без предисловия заявила девушка, затем поджав губы, посмотрела прямо. - В городе на протяжении двух месяцев найдено три мертвых тела, без признаков насильственной смерти, но имеются достоверные свидетельства, что их именно убили. У нас нет ни одной зацепки кто, каким образом и зачем убивает. Несколько минут назад нашли еще одну жертву. Город закрыт и есть все основания думать, что таинственный убийца находится в черте населенного пункт это реальный шанс его поймать, - она замолчала, продолжая сверлить брата взглядом.
  - Это все конечно очень интересно, - Рик так и не дождался интересующих его объяснений, - но я, ни черта не понимаю. Что происходит, где мы и каким боком вы влезли в расследование?
  - Я здесь уже год и я мэр этого города, - Веста с трудом сдерживала недовольство, вызванное проволочкой во времени.
  - Здесь это где? - не унимался Рик, требуя уточнений.
  - Давай не будем тратить время на ерунду, я позже все расскажу, - потребовала Веста, нервно поглядывая на наручные часы.
  - Давай, - легко согласился Рик, в очередной раз, подавляя зевок. - Рассказывай емко, сжато, по сути, не заставляя вытягивать из тебя информацию. И учти, посторонние, не имеющие непосредственно ко мне отношение, трупы, меня сейчас не интересуют, - Маг выжидающе посмотрел.
  Веста шумно выдохнула, кинув укоризненный взгляд на Тиена.
  - Существует несчетное количество разветвлений и поворотов событий в истории, которые представляют небольшие петли от основной арки событий, - устало начала Веста. - Параллельной вселенной они становятся при определенных обстоятельствах. Когда достаточно большое количество людей верит в возможность такого развития событий.
  - Я знаком с теорией параллельных миров, - Рик перебил сестру. - Давай, самое вкусное.
  После очередной нервной фильтрации воздуха сквозь зубы, она продолжила.
  - Тельфаиз правильно рассчитал, что ажиотаж, нагнетаемый вокруг предсказанного майя конца света, уже давно имеет достаточную степень влияния на временные потоки, для создания параллели. От него не потребовалось никаких усилий. Достаточно было в нужное время, которое ему даже не пришлось рассчитывать (во всех средствах информации четко говорилось о десяти утра) щелкнуть пальцами, направив весь поток человеческой веры, и закинуть нас в другую вселенную, где конец света все-таки случился. Не знаю, специально так задумывалось, подозреваю, что нет, он зашвырнул нас не просто в параллель, но еще и на четырнадцать лет вперед во времени. Полагаю, Тельфаиз не ожидал, что сила веры будет настолько мощной и неверно приложил вектор силы. Когда я увидела временную цунами, то максиму, что успела это зафиксировать свою память и точку перемещения. Из-за столкновения магических потоков меня рикошетом отбросило от вас на год назад. Я знала, где вас выкинет, но не знала в когда. Опасаясь пропустить момент, создала город неподалеку и ждала, чтобы переправить обратно в ту же точку событий, из которой нас выкинуло. Это все если кратко. Теперь ты поможешь в поисках убийцы? - без перехода закончила она.
  - Минуточку, еще один вопрос, - Рик не спешил бросаться на подвиги. - Почему мы должны искать убийцу, вместо того, чтобы как можно быстрее вернуться и прищучить зарвавшегося старичка?
  Веста не выдержала вспылив.
  - То, что люди гибнут для тебя недостаточный аргумент?! - девушка непроизвольно сжимала кулаки, чувствуя злость от того, что ей приходиться выпрашивать помощь.
  - Нет, - Рик отрицательно мотнул головой, чувствуя, как от его спокойствия она еще больше разгорается. - Люди гибнут всегда и везде, в огромном количестве параллельных вселенных и миров. По твоей логике мы должны отправиться в турне по мирам, позабыв о сне и отдыхе заниматься чужими проблемами.
  - Веста хочет остаться здесь жить, - разъяснил истинные мотивы Тиен. - Поэтому мы вполне можем задержаться на три часа, и в знак доброй воли помочь на прощанье.
  - Ты решила остаться в разрушенном мире, на который не позарился даже бомжующий колдун?! - на губах Рика заиграла издевательская улыбка. - Шикарно! Ты год занималась тем, что ждала нас, интересно, чего ты будешь ждать после того, как мы уйдем? - маг, задумчиво посмотрел на небо, которое стремительно заволакивало тучами. - Старости? - пришел он к умозаключению.
  - Ох уж эта трепетная братская забота, - изображая порыв признательности, Веста прижала ладонь к груди в районе сердца. - Не переживай, мне будет чем заняться помимо ожидания старости. Целый город людей, которые от меня зависят, не даст заскучать. Беспокойся о себе. Как скоро тебе станет скучно в пресном, рафинированном мире без магии? - сестра тут же постаралась укусить в ответ. - Хочешь, я оставлю для тебя переход? Когда станет совсем кисло, сможешь в очередной раз дезертировать в другой мир.
  Веста завелась с пол оборота, радуя постоянством. Она легко впадала в уныние, но также легко выходила, отвлекаясь на свежие раздражители. Дело за малым, направить кипящую энергию в нужное русло. Для закрепления результата Рик рассмеялся.
  - Ну, и самомнение у тебя. "Целый город людей, которые от нее зависят", - передразнил он сестру. - За мир во всем мире воюют только блаженные идиоты или корыстные лжецы и лицемеры, прикрывающие свою жажду власти. Для двуличия ты слишком неуравновешенна, методом исключения приходим к правильному ответу, ты обыкновенная дура.
  - Кретин, - у Весты закончились аргументы.
  - Хватит! - Тиен соизволил вмешаться, как раз вовремя, пока точка кипения не достигла максимума. - Время уходит, трупы стынут, - угрюмо закончил он, развернулся и зашагал в направлении места преступления.
  - Так что там с трупами, говоришь никаких улик? - воспользовавшись моментом, Рик сделал маневр, резко уходя от препирательств. Подхватив Весту под локоть он, забрасывая вопросами, увлек сестру вслед за скрывшимся в темноте Тиеном. - Установили связь между жертвами? Внешнее сходство? Какие версии отработали? Когда и при каких обстоятельствах находили тела? Почему так уверены в том, что это убийства?
  Из ответов выходило, что география убийств не имела логики, распространяясь на весь город. Отсутствовала какая-либо другая видимая связь между жертвами, как во внешних проявлениях, так и в социальных факторах. Первая жертва тридцати шести летняя, замужняя, продавщица бакалеи, была найдена в подсобном помещении своего магазина, находящегося на западной окраине города, обнаружена она была в семь утра, спрятанной в открытом рефрижераторе. Второй жертвой, через шесть дней, стала одинокая пятидесяти трех летняя медсестра из медицинского центра, расположенного в центре города. Убийца бережно уложил ее на полу морга. Через месяц затишья, таинственный маньяк проявил себя вновь, оставив в канаве неподалеку от северных ворот в два часа ночи тело, незамужней двадцати семи летней девушки, работающей сантехником в коммунальном товариществе города.
  Непогода разыгралась в полную силу, казалось, на небесах кто-то затеял генеральную уборку, стряхивая на землю снежную пыль. Мелкий мокрый снег летел в глаза, мгновенно тая от тепла человеческого тела, растекался, размывая окружающие пейзажи. Рик в очередной раз протер глаза, наводя резкость.
  Тиен остановился, поджидая их неподалеку от конечного пункта ночной прогулки. Скрытый темнотой, он наблюдал за работой местных профессионалов.
  С хмурым видом вокруг трупа щелкая фотоаппаратом, кружила коренастая светловолосая женщина. Неподалеку, подсвечивая фонариком, курносая девушка проводила осмотр, размазывая по щекам слезы, в сторону трупа она старалась не смотреть. Из ближайших кустов раздавались булькающие звуки.
  - Странно, что вы до сих пор не нашли убийцу, - Рик притормозил, присоединяясь к созерцанию труда криминалистов. - Слажено у вас полиция работает, половина личного состава ревет, другая блюет.
  Снежная крупа летела со всех сторон, забиваясь за воротник. От морозного воздуха пощипывало в носу, покусывая кончики ушей и щеки до красноты, кожу на лице стянуло. Был во всей этой непогоде один положительный момент, спать расхотелось.
  - Что ты хочешь, они трупов до недавнего времени никогда не видели, - заступилась Веста. - В основном они охраняют город от набегов диких животных, улаживают кошачьи драки и расследуют мелкие кражи. Убивать людей здесь, знаешь ли, не принято.
  - Еще здесь не принято допускать мужчин до дел связанных с риском и опасностью, - внес важное уточнение Тиен, зябко сжав ладонь в кулак, втянул в рукав. - Следствие, насколько я понимаю именно к таким делам и относится.
  - Я навру что-нибудь, о том кто вы такие и почему учувствуете в расследовании, - Веста, как бандит натянула маску из шарфа. - Вы в гущу событий не лезете, все, что нужно сделать или проверить говорите мне, - голос из-под слоев ткани звучал глухо.
  - Замечательно, не расследование, а сказка, ты будешь делать всю грязную работу, - поддерживая разговор, Рик просматривал окружающее пространство. - Не нужно ковыряться в грязи и кишках, добывая доказательства, а достаточно щелкнуть пальцами.
  Тело девушки лежало в темной зоне, куда не доставал свет периферийных городских фонарей. Несмотря на то, что до ближайших домов было достаточно далеко, убийца позаботился, о сохранении анонимности. Список достоверных фактов пополнился еще одним пунктом, убийца не был невидимкой. Рик ударил поочередно носками ботинок о землю, возвращая замерзающим ногам чувствительность.
  - Ты часом не ослеп? - с негодованием поинтересовалась Веста. - Нет, там никакой грязи и кишок тоже нет.
  - Будут, - закончив предварительный осмотр, обнадежил сестру Рик. - Ты пойдешь и узнаешь температуру внутренностей тела девушки, пока она еще на улице.
  - Тебе это действительно нужно или опять издеваешься? - Веста гневно сверкала глазами из-под шарфа.
  - Конечно, нужно, - оскорбился он на недоверие.
  - А если я устраню посторонних и дам тебе вволю самому добывать доказательств в потрохах? - девушка решила прояснить ситуацию до конца.
  - В таком случае обойдусь, - маг сморщился с отвращением. - Тогда мне нужны абсолютно все фотографии с предыдущих мест преступления, самая подробная карта города, какая есть, теплые апартаменты, где я могу бесчинствовать и много кофе.
  - В этом мире нет кофе, - бросила на ходу Веста плохую новость, заспешив в сторону женщины с фотоаппаратом.
  Тревожный декабрь завывал художественным свистом, дополняя мелодию поскрипыванием фонарей и шуршанием жухлой прошлогодней листвы запутавшейся в неприкрытой снегом траве.
  - Девушка пришла оттуда, - Тиен махнул, беспалым рукавом, Рик направился в указанном направлении, не размениваясь на лишние вопросы, в ожидании полного отчета. - Она шла по тропе, от своего дома, но в ста пятидесяти метрах от места, где нашли тело, цепочка следов обрывается, - продолжил Тиен. - Одновременно с ней никто не шел, все следы нанесены гораздо раньше, позже тоже никто не проходил.
  - Летающий монстр? Нагали? - Рик исподлобья кинул взгляд наверх, от сильного ветра глаза заслезились, картинка расплывалась.
  Было ясно, что версия провальная, крылатые твари предпочитали селиться в гористых районах, проводя дневную часть суток, во влажных пещерах распластавшись по стенам, сливаясь и маскируясь под каменистый рельеф.
  - Если ты придумаешь как она умудрилась не оставить следов когтей перетаскивая жертву, не обронить ни единой чешуйки с крыла и не оставить за собой специфического сероводородного запаха, - окончательно разметал теорию в прах Тиен. - Следов и запахов, известных мне монстров нет, доисторические тоже не отметились, - порыв ветра донес гневное восклицание, не сговариваясь, мужчины обернулись. - Кажется, официальные органы категорически против нашего вмешательства.
  - Что ж, это их проблемы, - Рик смотрел поверх голов приближающихся представительниц власти, на тело девушки, которое не удосужились накрыть. Мелкие кристаллики снежинок хрустальной маской покрыли лицо девушки. - Отличная картинка вырисовывается. Девушка шла, потом телепортировалась на сто пятьдесят метров и умерла. Холодно-то как, - согрев дыханием окоченевшие руки, маг сжал онемевшие кончики ушей.
  - Гражданским здесь не место! - опережая на шаг Весту, к ним подлетела знакомая коренастая дама. - Мне не нужны советы двух возомнивших невесть что о себе мальчишек, отправляйтесь спать.
  - Забавно, наверное, возглавлять следствие и искать саму себя? - с теплой мальчишеской улыбкой поинтересовался маг.
  Сбитая контрастом между сутью вопроса и тоном, которым он был произнесен, женщина на несколько секунд замолчала. Затем ее глаза разгневано сузились, губы сурово сжались.
  - Ты меня обвиняешь?
  Веста за ее спиной, смотрела заинтересовано, слегка склонив голову на бок, не спеша встревать в конфликт.
  - Отсутствие улик, тоже улика, - как ни в чем не бывало, сообщил маг, продолжая следить за реакцией оппонентки. - Следовательно, кто-то их грамотно прячет или не находит при осмотре, - он сделал паузу, давая возможность высказаться стороне обвинения.
  - Наглец! Большую часть жителей города, я знаю еще со времен нашего проживания в Билове, после обрушения, я организовала эвакуацию, - она рассказывала о неких событиях, судя по всему, известных в этом мире, не вдаваясь в подробности. - Я вытаскивала детей и взрослых из-под завалов, вот этими руками, - героические конечности были немедленно предъявлены в качестве доказательств. Несмотря на повышенный тон, это был уже не гнев, а оправдания, крайне эмоциональные, но, тем не менее, оправдания. - Каждый из них мне как родной, я здесь и МЧС, и скорая помощь, и полиция. Практически со всеми проблемами люди бегут ко мне. Дочка Вероники, первой жертвы, была моей крестницей. Я ночами не сплю, разыскивая шизонутого маньяка. А ты смеешь меня обвинять!
  - Сплошные эмоции, - Рик цыкнув, отрицательно мотнув головой. - Я не услышал ни единого факта действительно достойного внимания, а ты? - поинтересовался маг мнением Тиена, получив в ответ отрицательный моток головой, полностью подтверждающий его собственные выводы из пламенной речи. - Уважаемая мэр, Вы вправе взять эту высокопоставленную подозреваемую под арест? - сделал Рик официальный запрос.
  - Кристина Евгеньевна, сдайте, оружие, - с холодной решительностью скомандовала Веста, игнорируя направленный на нее взгляд полный недоумения. - Екатерина, Василиса! - скомандовала она через плечо. - Сопроводите арестованную в камеру.
  - Ты в своем уме?! - не веря собственным ушам, представительница всех силовых структур города, не спешила выполнять приказ.
  - Вполне, - проявляя настойчивость, Веста протянула руку. - Пистолет и рацию.
  Дернув с остервенением молнию, воительница расстегнула куртку, резким движением вырвав пистолет, спрятанный под одеждой.
  - Пожалеешь, - с горькой усмешкой женщина перехватила оружие за дуло и протянула Весте. Затем пришла очередь рации.
  Когда все атрибуты власти были сданы, Веста окриком простимулировала озадаченных нестандартной ситуацией девушек из опергруппы, конвоировать подозреваемую, затем вернуться и транспортировать труп в морг.
  - Одного не могу понять, зачем ей это и главное как? - Веста с досадой смотрела вслед уходящему конвою.
  - Незачем и ни как, - поспешил удовлетворить любопытство сестры Рик.
  - Что?! - резко крутанувшись, она дернула подбородком, шарф съехал, голос вернул былую звонкость, заставив Рика поморщится от гневных высоких нот. - Так ты не чувствовал ее вранья?! Идиот, мне здесь еще жить, а ты рассорил меня с одним из самых важных людей в этом городе!
  - Да? Странно я думал ты самый важный человек в городе, - маг с кривой ухмылкой выслушивал упреки сестры.
  - Я не понимаю, - Тиен негодующе пожал плечами. - Чем ты не довольна? От ее устранения сплошные плюсы. Не нужно тратить время на сочинительство вранья, выдирая из фонтанирующей эмоциями мадам факты и материалы дела.
  - И самый главный плюс, - Рик заговорщицки подмигнул. - Когда мы найдем убийцу, все лавры достанутся тебе, авторитет возрастет до небес, в честь тебя благодарные жители воздвигнут целую статую, ну или как минимум бюстик на центральной площади.
  - Так и знала, что не стоит тебя просить о помощи, ничего хорошего из этого не выйдет. Это все ты! - Тиен заработал свой обвинительный выстрел взглядом. - Ты всегда поддерживаешь его выходки.
  - Мне кажется, мы отличная команда, - не согласился Рик. - На лицо слаженная работа: обвинил, подтвердил, посадила.
  - Как насчет переместиться в более теплое место, - предложил Тиен, не проявляя ни грамма сожаления. - Можешь продолжить орать на нас по дороге.
  Шумно процедив воздух, Веста взяла себя в руки. Пошарив в кармане, она извлекла связку ключей.
  - Отправляйтесь ко мне домой, я за фотографиями, - швырнув ключами в Тиена она развернулась и стремительной походкой зашагала прочь по тропинке.
  - Нам туда, - без труда перехватив летящий в него снаряд, Тиен мотком головы указал нужное направление в противоположной стороне тропы.
  Косой ветер хлестал в лицо, вызывая обильное слезотечение. Тропинка вильнула и влилась в узкую улочку между близко стоящих трехэтажных домов, в конце оборвавшись у порога частного дома. Склонившись, Тиен заглянул, разглядывая замочную скважину, затем из ассортимента ключей на связке выбрал один. Раздался щелчок, дверь открылась, из нутра дома пахнуло заветным теплом, смешенным с запахом сухого дерева и легким ароматом дыма.
  - Где здесь кухня? - взъерошив волосы, Рик стряхнул снежные крупицы, пока они не растаяли. - Или ты только месторасположение спальни успел разведать?
  - Я, наконец, понял, зачем ты с маниакальным упорством с пеленок занимался боевыми искусствами, отдавая предпочтения тем, что состоят из приемов самозащиты, - сбросив ботинки, Тиен толкнул дверь в нише справа от себя, открывая проход на кухню. - Чтобы беспрепятственно хамить людям.
  - Ну, и прозорлив же ты чертяка, - Рик по-хозяйски начал инспектировать пищеблок в поисках съестного. - Может, ты мне тогда ответишь, куда среди ночи неслась девчонка, причем, так спешила, что не застегнула куртку, и не надела ни шапки, ни шарфа.
  - От чего-то или кого-то убегала, - Тиен развернул стул, вытянув окоченевшие ноги к печке.
  - Не вяжется, - маг открутил винтовую крышку с одной из баночек, скривившись от резкого запаха, вернул на место. - В таком случае рванула бы в чем была, а тут она все-таки оделась. Спешила, была обескуражена, озадачена, но рассудок не отключился страхом. На, - маг протянул другу сырую картофелину.
  - Спешила позвать на помощь, кому-то плохо, пожар, - выдал очередную версию Тиен, зажав корнеплод между ладоней, моментально подогрел, запекая. - Держи, - готовый овощ полетел обратно, на полдороги, повис в воздухе, остывая.
  - Уже лучше. Как думаешь, это съедобное? - маг предъявил для опознания коричневый брусок, не очень аппетитного вида, но вполне приемлемого в пищу, судя по запаху.
  - Не знаю.
  После непродолжительных колебаний Рик нарезал тонкими, светящимися на просвет, кусочками неопознанный продукт. Стоило магу сесть как, картофелина плюхнулась на тарелку перед ним.
  - Сейчас пойдешь к ней домой, разнюхаешь, что её могло до смерти разволновать, - коричневый кирпич на поверку оказался очень соленым и жестким вяленым мясом.
  - Может жребий кинем кому идти? - Тиен расстроено посмотрел на теплую печку, с которой успел сродниться.
  - Не надо жребия, можешь не ходить, - с набитым ртом, успокоил друга Рик. - Совсем забыл, что у нас есть доброволец, вызвавшийся делать всю грязную работу. Сейчас Веста вернется, отправим ее дальше свежим воздухом дышать.
  Стул возмущенно скрипнул ножками по полу, оставшись без седока. Желание торговаться у Тиена пропало, с несчастным выражением на лице он направился на выход.
  - Возьми на вооружение, Ваше Величество, служебные романы среди подчиненных это здорово. Это мощный рычаг для манипулирования, - поделился мудростью Рик с уходящей спиной Тиена. - Не забудь шапочку надеть и не гуляй там долго.
  - Постараюсь.
  Стук двери и бормотание голосов в коридоре сообщили о возвращении Весты. Маг поспешно покончил с ранним завтраком. От тепла и еды вновь потянуло в сон. Рик зачерпнул холодной воды из ведра, стоящего в углу, несколько раз плеснул в лицо, разгоняя мутную дрему. За спиной скрипнула дверь.
  - Фотографии в зале. Карту я повесила. Ручка и блокнот на столе, - отрапортовала Веста, стараясь свести общение к минимуму.
  - Отметь на карте, места и даты преступления, дома жертв, - на ходу отдавая распоряжения, Рик переместился вслед за сестрой в зал.
  В ярко освещенной комнате его ждал неприятный сюрприз в виде двух коробок с кипой бумажек. Наивная надежда на цифровые фотографии, которые легко можно будет просмотреть, увеличивая на ноутбуке, рассыпалась прахом. В красивом деревянном футляре в ожидании работы лежала лупа.
  - Если ничего больше не нужно, пойду, займусь проявкой сегодняшнего фотоматериала.
  - Иди.
  Рик извлек бумаги из коробки с цифрой один, на боку. Сверху лежала внушительная папка с листами, исписанными аккуратным женским подчерком. Лист за листом методично зафиксировано все произошедшее, с отсылками к фотографиям, каждая из которых пронумерована. Маг по диагонали пробежал собранный материал, цепляя взглядом значимы, по его мнению, моменты.
  Последней в живых жертву видел муж. В этот день она вышла на работу раньше обычного, из-за инвентаризации. Супруги вместе позавтракали и распрощались до вечера. Никаких странностей муж в последнее время за супругой не замечал. О полном штиле в жизни бизнесвумен говорили показания соседей и посетителей магазина. Бакалея, принадлежащая жертве, располагалась на первом этаже трехэтажного дома, рассчитанного на несколько семей. Далее следовал поквартирный опросом его жителей. Всего семь листов. Ничего интересного.
  Придвинув внушительную стопку фотографий, Рик щелкнул замком футляра и, вооружившись лупой, приступил к просмотру картинок.
  Фотограф, опасаясь упустить важное, щелкал все подряд по несколько раз. Одних изображений фасада было восемнадцать штук. В мозгу будто прозвенел звонок будильника, моментально выводя из полусонного состояния. "Нестыковка!!!" Рик пролистал все восемнадцать фотографий, несколько раз, не спеша переходить к следующему пейзажу. Вернулся к папке, пересчитав протоколы опроса жителей дома, потянулся и сделал первую отметку в блокноте: "Почему не опрошена пятая квартира?"
  Штук сорок фотографий, изображающие полки с продуктами, оказались малоинформативными, поведали лишь о разнообразии местного ассортимента и сомнительном вкусе хозяйки, повесившей аляповатые шторки, на уставленное комнатными цветами окно магазина.
  Запечатлев каждую луковицу, папарацци угомонился, обратив свой объектив на открытую дверь, ведущую в подсобное помещение. Зафиксировав на память ручку, обе дверные петли, он двинулся дальше, останавливая внимание на каждой ступеньке, пока не оказался в небольшой квадратной комнате с полупустыми полками по стенам и, открытым сундуком литров на триста, посредине. Фотограф оттягивал момент истины, с дотошной тщательностью делая индивидуальные портреты каждой коробки и банки. На фотографии, по меньшей мере, сто семидесятой он, наконец, добрался до сути. Нервы специалиста сдали, всего пять фотографий трупа и из них только одну условно можно назвать четкой. В колыбели рефрижератора, поверх мороженого мяса и льда лежала женщина, уютно свернувшись в позе эмбриона. Исходя из протоколов осмотра, ларь рефрижератора был найден в открытом состоянии, кроме отпечатков жертвы других следов не обнаружили.
  Выполнив свой долг, неизвестный фотограф поспешил обратно, не забывая щелкать кнопкой, на этот раз не столь подробно. Снова ступени, дверь, общий план торгового зала, окно, дверь, крыльцо, панорама улиц. Конец.
  В этот раз это был не звонок, а скорее тревожное жужжание. Рик вернулся к последней серии фотографий и еще раз пересмотрел. С наскока ребус не дался, он отложил его решение, вернув документы в коробку в том же порядке, что они были изъяты.
  Рик прикрыл веки, давая глазам отдохнуть. Отсутствие динамики и подвижек в расследовании усыпляли. Маг растер ладонями лицо, помотал головой, сбрасывая напряжение.
  С жертвой номер два у детективов наметился профессиональный рост, информативных опросов было больше, бессмысленных фотографий меньше.
  По собранным материалам, можно было снимать остросюжетный сериал, хорошо приправленный интригами и любовными страстями. Свидетельские показания изобиловали откровенными доносами и сплетнями, большинство из которых не имели не только никакого отношения к жертве, но и к здравому смыслу.
  Уборщица по секрету сообщила о махинациях завхоза по списанию нового постельного белья и реализации его через магазин текстиля, которым владела племянница главврача. Старшая медсестра поделилась историей о разыгравшейся драме в запутанных отношениях гинеколога, медсестры из родильного и терапевта. Один из пациентов животрепещуще описал свои впечатления от наркоза, привнеся в сухие допросные листки экспрессии и радужных единорогов.
  В отличие от первой жертвы, вторая обладала склочным характером и раздражала абсолютно всех вокруг. Детективы провели тщательную работу, проверяя алиби всех сотрудников медицинского центра, пациентов и соседей погибшей у них даже обрисовался круг подозреваемых из десяти человек, на этом победное шествие следствия закончилось, так как определить, каким образом убили конфликтную особу, установить не удалось.
   Жертва добросовестно отработала полдня в больнице, поругалась с лаборанткой, задержавшей результаты анализов, отобедала, отметившись в столовой небольшим скандальчиком с поварихой, затем спустилась в морг, легла в дальний угол на пол и умерла, исходя из результатов вскрытия, по неустановленным причинам.
  Бережно упаковав макулатуру обратно, Рик переключил внимание на карту. Три красные точки, обозначающие места убийств, три зеленых - места жительства жертв. После минутного медитирования блокнот пополнился двумя записями: "Холод" и "6 - 31". Странные промежутки между убийствами не давали покоя.
  - Шесть, тридцать один, - прочитала Веста, заглянув через плечо Рика. - Что-то знакомое, - задумчиво протянула она, установив перед братом кружку.
  - Что это? - маг вдохнул пряный аромат розоватого напитка.
  - Местный аналог кофе, ты же просил.
  - Благодарю, - Рик сделал глоток, странный напиток оказался остро-сладким, но вполне приятным на вкус. - Кстати, что касается цифр, почему нет протоколов опроса жителей пятой квартиры дома, в котором совершено первое убийство.
  - Потому что это квартира Кристины и ее там не было, - Веста опустилась в кресло, закинув ногу на ногу.
  - Какая Кристина?
  - Которая сейчас сидит по твоей милости в камере, без вины виноватая.
  - Так ли уж без вины, - Рик взяв ручку, задумчиво постучал по блокноту, оставляя синие точки на сероватой бумаге. - Она живет в одном доме с местом работы первой жертвы, она имеет дружескую связь с первой жертвой, в которой сама призналась и ко всему прочему принимает активное участие в расследовании. Слишком много совпадений вокруг одного человека, не находишь?
  - Есть один нюанс, в утро убийства у нас в соседнем доме случился пожар. Когда сгустки темноты поплыли, мы сначала решили, что это поджог и что мы кого-то не успели спасти. Темные проплыли мимо, к магазину, мы бросились за ними, а там сюрприз в подсобке, к моменту нашего появления девушка еще не успела окоченеть. Все это время Кристина была рядом, ни на секунду не пропадала из моего поля зрения. Кроме нас было еще две девушки, но они тоже от пожаротушения не отлынивали.
  - Кто-то устроил поджог для отвлечения внимания? - из-под руки мага на листе блокнота вышел ровный треугольник.
  - Тогда уж скорее привлечения, - парировала Веста - Женщина пришла в магазин очень рано, где-то в шесть и была убита примерно в шесть тридцать, в это время основная часть жителей города спит, - девушка отрицательно покачала головой. - Я вертела эти факты и так и эдак, Рик, это просто совпадение.
  - Разгорается пожар, в это же самое время в соседнем доме погибает женщина. Это не может быть простым совпадением, - рядом с треугольником нарисовался квадрат, стенки которого маг в задумчивости обводил. - Что произошло с жителями сгоревшего дома?
  - Жительницей, - поправила девушка. - Ее жизнь последнее время была перенасыщена трагическими событиями. Сначала умерла пятилетняя дочь, потом сгорел дом, это стало для нее большим психологическим ударом. Случилась какая-то оказия с сердцем, то ли инсульт, то ли инфаркт, я не сильно в этом разбираюсь, она свалилась в трехдневную кому, затем еще месяц пролежала в больнице, пока...- не закончив фразу, Веста замолчала, нахмурившись.
  - Пока что?
  - Пока ее не забрала сестра, а ее сестру мы нашли сегодня под забором.
  - А говоришь никаких зацепок и улик. Да их тут больше чем надо, - перелистнув страницу в блокноте назад, маг сосредоточился на своих записях. - Временно снимаем обвинения с Кристины и навешиваем их на погорелицу. Как ее зовут? - маг притянул вторую коробку, вытягивая протоколы опросов пациентов.
  - Ее не опрашивали, - остановила его порыв Веста.
  - Что за ерунда, стоит мне кого-то обвинить, как тут же выясняется, что его не опрашивали, потому что ты лично готова подтвердить алиби, - негодовал Рик. - Дай угадаю, ее не допросили, потому что ты, в момент убийства с погорелицей борщ хлебала из одной тарелки?
  - На момент второго убийства она говорила с трудом, и ходить могла только под себя.
  - Тебе ли не знать, что есть особи способные убивать взглядом, - хлопнула входная дверь. - Вот примерно таким, как ты сейчас на меня смотришь. К счастью ты не василиск и я жив.
  - Если бы по городу валялись каменные статуи жителей, я бы лично опросила каждого коматозника, - настаивала на своем Веста.
  - Опять ругаетесь? - замороженный Тиен прошествовал прямиком к печке.
  - Отнюдь, вполне мирно дискутируем о мифологии, - Рик расслабленно откинулся на спинку кресла. - Следствие наше зашло в тупик, по причине нехватки собранного материала. Чем ты нас порадуешь?
  - Ничем, - прижавшись к теплой кирпичной стене остывающей печи, сообщил окоченевший маг. - В доме жертвы тишь и благодать, все спят кроме старушки, мающейся от бессонницы.
  - Кто все? - Веста насторожено нахмурилась. - Погибшая жила вдвоем с больной сестрой.
  - Какая старуха? - Рик подобрался. - Ты же говорила, у нее была пятилетняя дочь.
  - Она сильно сдала после болезни, - пояснила Веста.
  Ее слова странным образом подействовали на Рика, схватив ручку и, произведя на сером листе блокнота несколько простых арифметических действий, он выгреб пачку фотографий из коробки номер один. Ненужные изображения были бесцеремонно отброшены за ненадобностью и разлетелись по полу, в руках мага осталось два снимка, а на губах заиграла торжествующая улыбка.
  
  ***
  
  Неохотно отлепившись от теплой кирпичной кладки, Тиен пересек комнату. Рик протянул ему два снимка одного и того же помещения снятого с разных ракурсов.
  - Задачка для дошкольников, - в глазах друга горел огонек азарта. - Найди отличия.
  Закончив собирать разбросанные фотографии, к разгадыванию головоломки присоединилась Веста.
  - Цветок, - дал Тиен правильный ответ. - Здесь он зеленый, а на втором снимке листья почернели.
  - И? - требуя от них продолжения логических заключений, Рик махнул рукой, не спеша делиться своими догадками.
  - Это гибискус, - выдала Веста известную ей информацию. - Он чувствителен к холоду, пожухшие листья как бы намекают нам, что растение замерзло.
  - Умница, тебе пять по ботанике и еще дополнительный бал за название этой штуки с листьями, - похвалил Рик. - А ты двоечник что скажешь?
  - Скажу, заканчивай выпендриваться и рассказывай, что выяснил, - Тиен протянул фото обратно, отказываясь играть в угадайку, зевая, прошелся по комнате и устало опустился на диван. - Три часа ночи. Знаешь кто убийца, говори. Покончим с этим, хочу еще пару часов поспать перед очередным самоубийством.
  - Убийца веселья, - скривил расстроенную гримасу Рик, обращая свое внимание на сестру. - Многоуважаемый мэр, я могу рассчитывать на орден, за раскрытие преступления?
  - Нет, - не разделяя приподнятого настроение брата Веста, вернулась в кресло. - Но если ты закончишь свою викторину и перейдешь сразу к правильным ответам, я гарантирую тебе пряничную медаль.
  - Договорились, - Рик удовлетворился обещанием, приступив к изложению своих умозаключений. - Холод - единственное, что объединяет все три убийства. Первая жертва добровольно упаковалась в рефрижератор, - маг сделал пас рукой, в воздухе повисло трехмерное изображение скрюченного тела женщины. - Вторая легла отдохнуть в морге, - к страшной картинке присоединилась еще одна репродукция с фотографии. - Последняя распрощалась с жизнью на свежем воздухе, - третье изображение Рик воссоздал из личных воспоминаний. - Убийце было крайне важно сохранить отрицательную температуру окружающей среды. Прибавим к этой информации замороженный цветок, стоящий в теплом помещении, - замученное растение тут же появилось в воздухе. - Получаем монстра, который тесно связан с холодом, при этом не оставляет следов и запахов. У Деда Мороза железное алиби, во-первых, он добрый, во-вторых, не существует. Остается всего один правильный ответ - призрак.
  - Призраки оставляют следы, - возразила Веста. - Много соплей эктоплазмы.
  - А вот этот ответ на троечку, - неодобрительно покачал головой Рик. - Призрак состоит из эктоплазмы. Холод позволяет сохранять эти, как ты называешь сопли, в рамках метаморфозного тела. Поэтому любое его появление сопровождается понижением температуры. Но стоит не упокоенному духу начать оставлять следы, касаясь предметов и людей, как при комнатной температуре, призрачное вещество тает, превращаясь в склизкое желе. Наш спиритус, явно готовил побег с того света и грамотно заметал следы, позаботившись о том, чтобы все три жертвы, необходимые для обряда воскрешения, оставались после смерти в холодной среде, а оставленная эктоплазма не меняла агрегатного состояния.
  - Шесть. Тридцать один. Пожар. Я поняла! - возбужденная озарением Веста перешла со связанной речи на обрывочные фразы.
  - Учти, я первый догадался и пряничная медаль моя, - притворно обеспокоенный дележкой лавров, Рик довольно улыбался.
  - Я очень рад, что вы двое, наконец, нашли взаимопонимание, - подал голос Тиен, встревая в разыгравшееся торжество разума. - Но я, кажется, упустил пару моментов, пока мерз и добывал для вас информацию, и теперь ничего не понимаю.
  - Вот снова ты это сделал, - бросил с укоризной Рик. - Расстрелял веселье в упор. Первый победитель у нас есть, - он одобрительно кивнул Весте. - Продолжу дальше раздавать подсказки. Если считать от первого убийства, то интервалы между смертями кажутся бессмысленными. Но если взять за точку отсчета другое событие, произошедшее за три дня до гибели первой женщины, получаем знакомые цифры. Смотри внимательно, - в воздухе зажглась большая красная буква "Х". - Это первая смерть, о которой мы поговорим позже, - от буквы к изображению скрюченного трупа протянулась красная линия с подписью над ней "три дня". - Следующая жертва, относительно смерти "Х", была через...- еще одна линия связала продавщицу с медсестрой, и была подписана "девять дней" - Тадам, последняя жертва, как ты уже догадался через сорок дней, - иллюстрация его слов тут же нарисовалась в воздухе. - Теперь у нас не две бессмысленные цифры, а три, полные значения и трагизма: три, девять, сорок. Знаковые дни посмертной жизни души. Обладая соответствующими знаниями, оживить можно любого неупокоеного духа. К неупокоеным относятся как те, что давно прибывают после смерти в мире живых, по причине незавершенных дел и прочих привязанностей, так и те, что только умерли и не успели отлететь в мир иной, находятся на гране. Для воскрешения и тех и других требуется провести обряд, который состоит из нескольких пунктов, - начиная подсчет, маг зажал большой палец. - Первый, необходимо материальное тело, для свеженьких покойничков сойдет их собственное, если оно не сильно покалечено. Для тухлячка нужно найти подходящую оболочку, желательно того же пола и возраста, в связи с этим часто при оживлении давно откинувшихся бывает не три жертвы, а четыре и первая идет на одежку. С первым этапом разобрались, дальше проще, - указательный палец обозначил второй пункт. - Шизик, вознамерившийся оживить покойника, должен знать точную дату смерти, - буква "Х" вспыхнула, подтверждая слова рассказчика, - и произвести в этот день раскопки могилы, добыв прах, кости или тело, в зависимости от давности.
  - Ровно за три дня до гибели хозяйки магазина у жительницы соседнего дома умирает пятилетняя дочь, - Веста наложила теории обряда воскрешения на реалии произошедшего.
  - Говорим не сложный "ахалай-махалай", - Рик не стал вдаваться в подробности магических ритуалов, перейдя к дальнейшему повествованию. - В результате мы вытягиваем неупокоенную душу полностью в наш мир и помещаем ее в приготовленный сосуд. Здесь есть один важный момент, умерший уже прожил положенные ему годы, и если где-то прибыло, то где-то убывает. Проведший обряд должен поделиться куском своей жизни, своими отмеренными годами с тем, кого он оживляет. За три дня, капля за каплей жизненные силы покидают одно тело, перетекая к новому владельцу. Переселенец еще не полноправный член нашего общества, он зависим от некроманта и не может удаляться от него. Но эта же неполноценность дает преимущество, недопризрак недочеловек способен сохранять невидимость. На третий день происходит кризисный момент. По правилам загробной жизни, душа должна отправиться на экскурсию в загробный мир, тело отторгает навязанную душу, как не прижившийся пересаженный орган, - ярче загорелось изображение первой жертвы, маг загнул еще один палец. - Исторжение обычно сопровождается перераспределением энергетических потоков и взрывом, чреватым в закрытом помещении пожаром.
  - В доме убитой горем женщины, в утро первого убийства происходит пожар, - последовало еще одно дополнение от Весты.
  - Призрак обессилен, для борьбы за выживание и закрепление в земной оболочке ему нужно получить силу, а мы получаем первую жертву, - Рик кивнул Весте, предлагая продолжить разъяснять обстоятельства преступления призрака, в свете открывшихся фактов.
  - Отверженный оболочкой, дух вырывается, чувствуя живую активность, просачивается сквозь стеклянную дверь, но следов мы не видим из-за отрицательно температуры на улице. Покрутившись в пустом помещении торгового зала, призрак нечаянно обмораживает цветок, затем врывается в открытую дверь подсобки, где, поднявшаяся ни свет, ни заря, женщина производит инвентаризацию. То ли жертва сама пытается спрятаться в рефрижератор, то ли не в меру умный дух загоняет ее в холодную среду, где и выкачивает необходимую для возвращения в тело энергию. Крышку не закрывает, чтобы не оставить отпечатков плазмы. Следующее отторжение, на девятый день, когда душе положено проходить мытарства, - изображение, лежащей на полу женщины загорелось ярче, обозначая следующий этап.- Но, наш дух не хочет переосмыслять старые грехи, он совершает новые, ради продолжения земной жизни. Напоминаю, он по-прежнему привязан к некроманту.
  - Вторая жертва медсестра больницы, где лежит в коме, а затем в реанимации наша подозреваемая в некромантии, - дополнила Веста. - Призрак заманивает ее в холодный морг, где эктоплазменные следы успеют испариться в холодной атмосфере, так и не став видимыми.
  - Наконец, наступает сороковой день, когда нормальная душа отправляется на покой, а наша становится окончательно человеком, материальным, видимым, но все еще нуждающимся в последней жертве, - подтверждая слова Рика, вспыхнуло третье изображение мертвой девушки.
  Печальный конец грустной сказки Тиену был уже ясен, столь же ясно было, что он, увы, не означает конец длинного перенасыщенного не самыми радостными событиями дня. Мягкая поверхность дивана манила принять горизонтальное положение, борясь с искушением, он поднялся, разминая задремавшие мышцы. Удостоив беглым вниманием развешенные Риком анимации, прошелся, изучая мелочи интерьера, особенно остановив свое внимание на подсвечнике в виде оленя. Маг провел рукой над благородным зверем, запечатленном в металле. Шесть язычков пламени игриво затрепетали, в переплетении рогов.
  - Думаю, несчастная последняя жертва была обескуражена, увидев умершую больше месяца назад племянницу, воплоти, - сделала предположение Веста, следуя взглядом за Тиеном. - Полагаю, представленные объяснения ее не удовлетворили, ошарашенная она выбегает в ночь, судя по выбранному маршруту, она бежала ко мне. Дух нагнал ее, избавившись от ненужного свидетеля, а заодно завершив воскрешение, по окончании ритуала, вернувшись в тело.
  Тиен расширил щель между плотными шторами, с тоской наблюдая за разыгравшейся метелью. Мокрые снежинки слипались по несколько штук, падая на землю чуть ли не готовыми снеговиками. Перспектива, вновь отправляться на улицу не радовала.
  - Дело раскрыто, смертей больше не будет, - неожиданно подвел итог Рик, взмахом руки удаляя из воздушного пространства комнаты изображения жертв. - Можно идти спать.
  Оставив зрелищный снежный балет, Тиен развернулся, сделав несколько шагов, оперся на спинку кресла Весты.
  - Нельзя оставить безнаказанным убийство трех человек, - стараясь скрыть растерянность, девушка перешла на повышенные тона.
  - Согласно законам Тантаи, за воскрешение умершего положена смертная казнь по средствам сожжения, как некроманта, так и оживленного им человека, - процитировал уголовный кодекс родной страны Рик. - Сожжение обезумевших от горя матерей и воскресших пятилетних девочек не моя тема, - давая сестре, в полной мере насладится всеми прелестями сделанного выбора, Рик продолжал демонстрировать серьезность намерения, отправится спать. - Хорошо повеселиться вам, - он махнул рукой на прощанье, глядя поверх головы сестры на Тиена.
  Веста все сильнее запутывалась в паутине выбранного образа, туже затягивая узел дилеммы "хочу и должно".
  - Стоять, - по-военному скомандовал Тиен. Рик послушно остановился, обернувшись, ожидая продолжения. - Ты в нашем распоряжении единственный маг воздуха. Духа за тебя кто будет упокаивать?
  Веста удивленно запрокинула голову, пытаясь понять, о чем ведет речь Тиен.
  - Какого духа? - талантливо играя удивление, поинтересовался Рик.
  - Того, что прицепом пробрался вместе с ожившим ребенком, - терпеливо уточнил Тиен.
  Во взгляде девушки нарисовался проблеск понимания, до нее начали доходить упущенные на радостях от раскрытия дела моменты в логической цепочке.
  - И в правду, как дух маленькой, только что умершей невинной девочки, мог прокрутить такую сложную схему преступлений, с заметанием следов? - слегка прищурившись, она прижала брата к стене вопросом.
  - Ах, вы об этом, - Рик театрально хлопнул себя по лбу. - Совершенно случайно забыл сказать, - он покаянно развел руками. - Впрочем, какое это имеет принципиальное значение, сколько духов в теле воскресшей девочки сидит. Сожжете оболочку и уничтожите всех разом, - он продолжал гнуть свою линию.
  - Здесь не Тантая, - решительно заявила Веста, взвившись из кресла, с вызовом выпятив подбородок, готовая к обороне. - Здесь мое право устанавливать рамки правосудия.
  Судя по едва заметно дернувшимся уголкам губ, именно этой реакции Рик и добивался.
  - Отличная политическая программа, - преувеличенно искренне похвалил он. - Тиен, может тебе тоже отменить всю эту мерзость со смертной казнью в Тантаи? - перевел он стрелки и внимание Весты. - Ну, чтобы спать крепко и с чистой совестью, не подписывая эти страшные бумажки, обрекая бедненьких несчастных убитых горем людей на смерть. Наплевать, что законы написаны на крови граждан, главное безмятежный сон правителя.
  - Именно это и сделаю в первую очередь, - Тиен согласно кивнул, не оспаривая провокационные высказывания друга. - Сразу после того как узаконю многоженство и продажу наркотиков, - сделав шаг, он подхватил напряженно молчащую девушку под локоть, утягивая на выход. Я готов обсудить с тобой остальные реформы, после того, ты упокоишь лишнего воскрешенного духа.
  - У меня есть парочка шикарных идей, - демонстрируя воодушевление, Рик подхватил сестру под другую руку.
  - Подождите, - оборвала, их Веста, упираясь ногами в пол. - Вы не хотите для начала обсудить план? - возмущенно поинтересовалась она, поражаясь их безалаберности. - Куда мы вообще идем? Как будем упокаивать лишнего духа без магических артефактов и солнца?
  - Сначала отправим призрака на тот свет, а потом проведем викторину, - предложил альтернативу Рик, продолжая движение.
  - Подождите, - усилив сопротивление, Веста вывернулась из капкана. - Свечи нужно погасить, - она подошла к пылающему оленю и загасила огоньки. - Пожар может начаться, - пояснила девушка.
  Мужчины переглянулись, Рик мотнул головой в сторону печки, на что Тиен скептически пожал плечами, в топке не осталось ни одного уголька.
  - Что застыли? - окликнула их девушка, в одиночестве выйдя в коридор. - Вы, кажется, куда-то спешили? - она начала проявлять подозрительность.
  За время их разговоров, нанесло мокрого снега, толстый слой налип на ступени. Тиен поскользнулся. В попытках удержаться, взмахнул рукой. Маленькая искорка огня сорвалась с пальцев, но слишком сильный поток ветра подхватил ее, закрутив вместе со снегом, унес прочь. Пришлось падать. Огонек, получил привязку к плоскости и уверенно заскользил, просочившись в щель под дверью. Дело было сделано, оставалось наслаждаться остротами и подколками о собственной ловкости, к счастью мокрые хлопья, швыряемые ветром в лицо, не способствовали разговорам.
  После его разведывательной вылазки ничего не изменилось. В маленьком домике, притулившемся на окраине города, свет горел только в одном окне, заглянуть в которое не составляло труда.
  В кресле качалке перед камином, с угасающей амплитудой покачивалась дряхлая старуха. Сведенные судорогой сухие руки сливались по цвету с листами старинного фолианта покоящегося на коленях. В потухших глазах отражался красный свет тлеющих углей из камина.
  - Говорил, трупов больше не будет, - язвительно заметила Веста, отойдя от окна.
  - Я говорил, что дух больше не будет убивать. Эта, освоила еще одно заклятие из некромантского трактата, самоубившись, - поправил ее Рик, разглядывая фасад дома, прикрыв козырьком ладони глаза от летящего со всех сторон снега. - В доме два сознания, судя по отсутствию страха ребенка, дух руководит телом, подавляя сознание маленькой хозяйки. Оно не знает, что нам известно о его присутствии в теле ребенка, следовательно, тварь будет притворяться, стараясь себя не выдать, но ровно до тех пор, пока не поймет, что мы пожаловали по его душу. Задача номер раз, - Тиен оказался под прицелом указательного пальца, - пробраться в дом и незаметно для духа нарисовать ловушку, - указующее дуло переместилось, нацелившись на Весту. - Задача номер два, найти ребенка и применив все свои актерские способности, привести в комнату с ловушкой, не вызвав при этом у коварного паразита подозрений. Имей в виду, - в голосе Рика зазвенел метал, - если дух засомневается в твоей искренности, тебе конец, даже пикнуть не успеешь, как тварь высосет все жизненные силы.
  - Вот только не надо меня пугать, - огрызнулась Веста. - Я без твоих напоминаний знаю, чем опасны призраки.
  - Ты немного нервозна, может, поменяемся? - предложил Тиен. - Я найду девочку, а ты начертишь круг.
  - А, давай, - язвительно согласилась Веста. - Посторонний дяденька, явившийся среди ночи в дом в поисках маленькой девочки это же ни капли не подозрительно. Все я пошла, через десять минут мы с девочкой будем в этой комнате, - махнув в сторону светящегося окна, она шагнула в снежную манную кашу заполнившую воздух и направилась в сторону крыльца.
  Глядя в след удаляющейся, натянутой как струна фигуре, Тиен еще раз убедился в правильности выбранной тактики, никаких разговоров. Любой намек на заботу, она воспринимала как упрек в слабости и покушение на независимость. Где-то в самом начале, она решила, что быть сильной - это смысл жизни и упорно следовала ему, из природного упрямства отказываясь признаваться самой себе, что ошиблась.
  Веста дошла до двери, надавив на ручку, беспрепятственно вошла в открытый дом. Неприятный холодок тревоги прошелся вдоль позвоночника.
  - Чердачное окно держится на ветхой щеколде, - поделился наблюдениями Рик. - Поторопись.
  - А, ты? - Тиен наметил опорные точки.
  - У меня тут еще дела, я подойду позже, к самому интересному. И не смей ей помогать, - пригрозил друг. - Можешь хуже сделать. Учти если напортачишь, я тебя воскрешать не буду.
  - Смотри сам не напортачь, стратег, - смахнув с выступающего цоколя снег, Тиен подсушил узкий скользкий участок.
  Легко оттолкнувшись, он в три приема поднялся, втянул себя на крышу, не побеспокоив ни одной черепицы. Хлипкая дверца, поддалась после легкого надавливания плечом. Тиен нырнул в темноту чердачной каморки. Попытался встать в полный рост, но на высоте метра в полтора нащупал затылком потолок. Зашипев от боли, маг щелкнул пальцами, освещая крохотное помещение, с двумя сиротливыми коробками в углу, без каких либо признаков двери. Согнувшись в три погибели, он обследовал каждый сантиметр пола, и стен, собрав на мокрое от снега лицо кружево паутины, щедро развешенной повсюду. С отвращением стряхнув волокнистую вуаль, Тиен распался на стаю мышей, просочившись в многочисленные ходы, проделанные дикими собратьями грызунами. Сотни недоступных человеческому обонянию запахов хлынули со всех сторон. Мышиная река, еле слышно шурша сотней крохотных лапок, потекла по узким протокам лазов межстенного пространства, безошибочно выбирая направление к единственной освещенной комнате в доме.
  Тонкий мышиный слух уловил бормотание человеческих голосов. Царапнув коготками, одна хвостатая особь отделилась от общего потока, запрыгнув в боковое ответвление.
  Сквозь узкую щель в стене мышиные глаза транслировали черно-белую плоскую картинку. Веста присев перед маленькой девочкой, заботливо расспрашивала перепуганную кроху. Не проявляя признаков агрессии, девочка сонно потерла глаза, кивая в ответ.
  К сожалению, нельзя трансформироваться обратно в человека, оставив живую особь грызуна на наблюдательном пункте. Кожистый хвост мелькнул в простенке, мышь рванула к основной стае, уже достигшей цели.
  Приняв человеческий облик, Тиен без лишней суеты, стараясь не издавать посторонних звуков, которые могут спугнуть призрак, приступил к выполнению задуманного. Старые половицы прогибались, от каждого шага скрипуче постанывая.
  Тело женщины в кресле переместилось в темный угол комнаты. Скатав лежащий на полу ковер, Тиен огляделся в поисках пишущего предмета. Определенно, сегодня был неудачный день для поиска в любых его проявлениях. Из оставляющего следы на поверхности, в комнате присутствовал, только уголь в камине. Маленький черный кусочек крошился, линия выходила рваная. За дверью послышался приближающийся голос Весты. Отшвырнув бесполезный уголек, Тиен лихорадочно огляделся. Свежий шрам над бровью чесался, заживая, растерев саднящий лоб, маг сделал пас рукой. Струйка огня побежала, выжигая на деревянном полу требуемый рисунок. Неприятный запах выгорающей краски и жженого дерева наполнил комнату едким ароматом. Толкнув створку, Тиен распахнул окно, одновременно толчком ноги раскатывая обратно ковер и прижимая его качалкой с трупом. Поток свежего воздуха ворвался, разбавляя консистенцию угарного газа. Створка окна закрылась почти одновременно с открывающейся дверью, стайка мышей прыснула во все стороны.
  - А вот и твоя мамочка, - Веста ввела девочку в комнату за руку. - Виктория, у меня к Вам есть несколько вопросов, - не выходя из роли, Веста попыталась привлечь внимание сидящей неподвижно в кресле женщины. - Пойдем, разбудим мамочку, - с теплой улыбкой предложила она девочке.
  Ребенок, запрокинув голову, не по-детски серьезно посмотрел на девушку, не сходя с места. Улыбка на губах Весты выдержала испытание, не дрогнув, темно-фиалковые глаза с неизменной теплотой смотрели на ребенка, настаивая на доверии. Девочка повела носом, и улыбнулась в ответ, сделав шаг, споткнулась о край ковра. Уголок задрался, обнажая контур магического рисунка. Резкий порыв ветра распахнул неплотно закрытое окно, занавеска надулась, взметнувшись вверх, неровная тень еще больше исказила черты лица одержимого ребенка. Паразитирующий пассажир почуял неладное, проявив истинную суть.
  На месте детского рта, раскрылась уродливая пасть, от тела Весты потянулось голубое марево, перетекая по руке к девочке.
  Оранжевая вспышка сопровождала появление Тиена, одновременно с зарождающейся золотистой воронкой телепорта на другом конце комнаты. Схватив маленькое тело несущее смертоносную начинку, Тиен шагнул с девочкой в контур ловушки. С нечеловеческим рыком, тело девочки изогнулось, призрачная субстанция вырвалась наружу, выражая крайнюю степень озлобленности.
  Прейдя в себя, ребенок с ужасом смотрел на Тиена, вцепившись мертвой хваткой. Нужно было сделать шаг, выйдя из круга, спасти себя и девочку от смертельной атаки мощного потустороннего монстра. Но призрачная тварь, провернувшая сложную схему для возвращения, не собиралась так просто сдаваться. Потусторонний холод парализовал, с адским жжением из тела утекала жизнь, делая разгневанного полтергейста сильнее. Грудную клетку разрывала невыносимая боль, сквозь детский плачь, пробивался голос Рика на распев читающий заклинание. Весту не было слышно, Тиен попытался повернуть голову, но паралич не позволил даже скосить глаза, только крик, боль и мерзкая морда призрака, качающего силы. По истощающемуся телу прокатилась слабость, боль при этом уменьшилась, похоже, на призрака начало действовать изгоняющее заклятье, утягивая тварь в ад.
  Стоило магу обрадоваться, что монстр не успеет добить его и добраться до жизненных сил девочки, как истонченные выжиганием магических знаков, ветхие доски пола затрещали под весом тела. С грохотом Тиен вместе с девочкой, провалился в подвал. Со скрежетанием похожим на смех, дух вырвался из поломанной ловушки, ринувшись к окну. Бросив ушедших под пол заложников, призрак ринулся на выход, разрывая дистанцию между экзорцистом, необходимую для окончания обряда. Обозленный, безумный монстр нуждался в свободе и силе, которая в изобилии дожидалась, скрытая в телах спящих жителей.
  Ровный круг обрезанных огнем досок, ограничивал поле зрение, сил хватило только на то, что бы сесть. Девочка продолжала заливаться от страха в истерике.
  - Тихо, тихо, - попытался неуклюже успокоить ребенка Тиен, направляя все внутренние резервы на восстановление подорванного здоровья.
  Девочка заголосила еще громче, намереваясь убежать. Пришлось прижать ее, оберегая от опасных перемещений в подвале, ребенок дергался и вырывался. Выбраться из ямы с вырывающейся малышкой в одной руке не представлялось возможным. Воззвания к здравому смыслу, на пятилетнюю девочку не действовали, она отказывалась понимать, что ей хотят помочь и бегством она себе только навредит.
  В проеме показалось бледное лицо Весты, стоя на коленях, она протянула руки, чтобы забрать ребенка.
  - Ты как? - с тревогой маг отметил синдромную дрожь в руках девушки, что было удивительно, воздействие призрака было слишком кратковременным, чтобы настолько истощить ее.
  Веста оставила, его вопрос без ответа, вытягивая девочку на поверхность.
  Без обливающегося слезами балласта, маг легко выбрался наверх. Стоило, ему оказаться на поверхности, как Веста, стеснила его в объятьях, покрывая лицо поцелуями.
  - Живой, - выдохнула она.
  Ее эмоций с лихвой хватало на двоих. Тиен положил ладонь девушке на спину, прижимая к себе, ощущая, как ее тело вибрирует нервной дрожью.
  Дом потряс мощный толчок, чуть не столкнув их всех обратно в провал. Испуганная девочка заревела с новой силой, до белых пальцев сжимая ладонь Весты.
  - Все, потусторонне чучело, отправилось домой, - сообщил Рик, входя в комнату, ладонью промокая каплю крови под носом. - Вы чего ребенка мучаете? - он подхватил ревущую девчушку.
  Волной хлынувшего умиротворения зацепило Весту, тугой узел тревожного напряжения ослаб, она выдохнула, возвращая душевное равновесие, отступила. Тиен подхватил ускользающую девушку, за руку.
  - Тиен, с тебя генеральная уборка, - распорядился Рик на ходу, вынося притихшую девочку.
  - Как ты умудрился его догнать? - не выпуская руку Весты, Тиен сделал свободной конечностью пас. Шторы на окнах, бодро разгорелись.
  - Я знал, что вы, так или иначе, облажаетесь с ловушкой, поэтому начертил еще один контур вокруг дома, - не останавливаясь, маг сорвал одеяло с дивана и накрыл девочку. - Правда, пришлось побегать за ним по дому, чтобы стишок дочитать.
  Входная дверь распахнулась, от потока свежего воздуха пламя вспыхнуло, все быстрее пожирая следы произошедшего. Стоило им выйти на улицу, как тишина спящего города наполнилась колокольным звоном.
  - Что это? - поинтересовался Рик, у идущей позади Весты.
  - Странно, - она задумчиво нахмурилась. - Это сигнал пожара.
  - Ничего себе у вас оперативно службы работают. - Вполне искренне удивился Тиен.
  - Да не особо, - пожала плечами Веста, прибавляя шаг. - Обычно сигнал подают, когда спасательным службам самостоятельно не справиться.
  Одетые впопыхах из домов выбегали люди, спеша к северной окраине города.
  - Нет, только не это! - увидев зарево пожара, Веста сорвалась на бег.
  Вокруг дома мэра, полыхающего всеми оттенками красного, собралась толпа, никто не пытался тушить безнадежно объятое огнем здание. Люди поливали стены, близь стоящих домов, негромко переговариваясь. На пути Весты человеческое кольцо расступилось, пропуская ее ближе к умирающему дому.
  Амнестированая по случаю пожара Кристина, хотела подойти к ошарашенной Весте, но перекошенное гневом лицо девушки удивило, отпугнув ее.
  - Это все ты! - гневно шипя, она накинулась с обвинениями на Рика, Тиен в последний момент удержал ее за плечи, от чреватого последствиями рукоприкладства. - Стоило мне хоть в чем-то обойти тебя, как ты тут же начал доказывать, что успех это отстой, - пережитый стресс требовал выплеска эмоций, к счастью, привычный объект ненависти был под рукой. - Ты рассорил меня с Кристиной, которая имеет непререкаемый авторитет у жителей! - не перебивая разбушевавшуюся сестру, Рик передал ребенка на руки упомянутой Кристине и подошел ближе. - Тебе показалось мало, разрушить мою, только начавшую налаживаться жизнь! Так ты еще и сжег мой дом!
  - Дура, как, по-твоему, я мог это сделать? - не думая оправдываться, маг попытался достучаться до разума сестры.
  - Ненавижу тебя! - она плохо соображала, что говорит, оглушенная собственной яростью. - Тебе никогда в жизни не выбраться из этого мира! Ты застрянешь здесь, а еще я не буду возвращать память Насте! - Веста не признавала середин, обретая на крайних границах эмоций.
  Закатив глаза к небу, выражая усталое безразличие к чужой глупости, Рик махнул рукой на прощание, сделав шаг, обернулся.
  - Чтобы твои обвинения имели под собой почву и в качестве демонстрации, нашего совместного существования в этом мире... - с кривой ухмылкой анонсировал он свои действия, щелкнув пальцами, продолжил движение по направлению к толпе.
  Огонь над горящим домом взвился над крышей превращаясь в рогатую морду. Монстр клацнул иллюзорными зубами, тут же в толпе раздался знакомый мужской голос: "Она ведьма! Она приручила дьявола!"
  Цвет монстра отличался от основного колера огня, задний фон проступал сквозь прозрачное тело отвратительно сделанной иллюзии, но этого было достаточно, для пробуждения массовой истерии. Тиен поспешил утянуть, пышущую гневом Весту, с глаз обезумевшей толпы, раскатистым эхом на разные голоса повторяющей: "Ведьма".
  Подворотня была относительно спокойным убежищем. Сумрачные предутренние тени, временно укрывали от людских глаз, поцелуй сбил дыхание, холодная шершавая стена снизила накал страстей.
  - Год трудов, и все прахом, - вымотанная безумным вечером, Веста устало уткнулась лбом, в плечо, собираясь с силами.
  - Не переживай, - Тиен прижался щекой к ее макушке. - Может это и к лучшему. Климат здесь отвратительный. Поедем, построим новый город, на юге. Ты, кажется, говорила, там живет основное население?
  Девушка подняла голову, глядя настороженно.
  - Я правильно понимаю, ты только что сказал, что готов остаться со мной? - недоверчиво уточнила она.
  Изливая бальзам на уши Тиена, на соседней улице, огонь с треском обвалил выгоревший остов последнего оплота Весты в этом мире. Она чувствует за двоих, он будет думать за двоих, с удовольствием даря ей иллюзию принятия решения, самостоятельности и столь вожделенной для нее силы.
  - Я без тебя не смогу, - Тиен впитывал свет, разгорающийся в ее глазах. - Хочешь, останемся здесь, будем возрождать чужой мир. Хочешь, вернемся в Тантаю, где ты сможешь делать все что пожелаешь. Хочешь покоя, прикончим Тельфаиза и заживем в тишине и покое в Синем мире, ограбим банк, прикупим домик, по соседству от Рика с Настей.
  - Второй вариант меня вполне устраивает, - Веста с улыбкой перебила его, услышав достаточно для принятия правильного решение.
  
  ***
  
  Колокольный звон мелодичен, ласкает слух, затрагивая светлые струны души, но не в четыре утра. Сначала проснулось раздражение, а затем и я, злясь на назойливый звук будильника, с трудом продрала глаза.
  Я скинула с себя тяжесть двух одеял, с капризностью не выспавшегося человека злясь на все. Меня раздражал не замолкающий звон, когда так хочется спать, суета на улице, предательское бегство моего ночного стража, не удосужившегося попрощаться или намекнуть, куда его черти понесли. Но больше всего злило отсутствие памяти и хотя бы какого-то понимания происходящего.
  Шлепнув босые ноги об пол, я села, протянув руку к стулу. Несколько секунд смотрела на свою ладошку и пустой предмет интерьера, на котором еще вчера вечером оставляла одежду. Мотнув головой, сбрасывая оцепенение, я нахмурилась и методично осмотрела полупустую комнату, списывая отсутствие одежды на игры изменщицы памяти. Ни штанов, ни ботинок, в шкафу одиноко болталась вешалка, еще вчера обремененная моей курткой. Похоже, меня своеобразным образом посадили под домашний арест. Настроения мне это не прибавило.
  Бросив суровый взгляд на взлохмаченное злое существо в мутном отражении старого зеркала, я попыталась натянуть футболку, до длинны платья. Она тут же подскочила обратно. Бормоча проклятья, я подхватила тонкое покрывало, завернувшись, вышла на балкон для прояснения ситуации.
  Над домами сумрачное небо отражало всполохи огня, эхо людских голосов, смешиваясь с колокольным звоном, на разные лады разносило по улицам: "Ведьма". Ко всему прочему присоединился истошный вой. Чутье подсказало, что это не собаки. Холодный зимний воздух беспрепятственно добрался до тела, морозными щипками, напомнив, что волей коварного тирана, я буду вынуждена сидеть дома вместо того, чтобы отправиться немедленно на поиски ведьмы. Я была уверена, что дама, взбудоражившая целый город, буквально на следующий день после нашего в нем появления, должна быть полезна в вопросе возвращения памяти.
  Бурля негодованием, я спустилась на первый этаж. Из хозяйской комнаты раздавался богатырский храп. Колокольный трезвон и мой стук в дверь Варвару не тревожили. Причина выяснилась сразу, стоило мне распахнуть дверь, как стойкий запах перегара ударил в нос, вызвав неприятный спазм в желудке. Отступив в зону свободную от алкогольных испарений я набрала побольше свежего воздуха, вернулась обратно. Шкафа в комнате не было, одежду женщина хранила в видавшем виды чемодане, размеры которого были необоснованно велики, если исходить из количества лежащих в нем вещей. Чехол на танк, два дирижабля и теплые рейтузы, в одну штанину которых могло поместиться две меня, вот и весь скромный гардероб одинокой кухарки, не считая нижнего белья, на которое я не покушалась.
  Решаясь на уголовное преступление, я разглядывала вязаные штаны, соображая, чем на себе подпоясать это великолепие. Мои размышления прервал барабанный бой кулаков во входную дверь.
  Не утруждая себя улыбкой и расчесыванием, я пошла открывать. Психолог, имя которого я благополучно успела забыть, при виде меня отшатнулся, на усатом лице промелькнуло сомнение. Ветер разметал полы моей импровизированной тоги. Вид обнаженных ног добавил сбитому с толку поклоннику уверенности, он по-мужски собрался и понес ахинею.
  Горы трупов, сожженный дом мэра, нашествие инопланетян и осада города дикими животными, а на сладкое, явление самого Дьявола из преисподней. Последнее заинтересовало меня особенно. Ведьма, ведьмой, но Сатана точно должен быть в курсе кто я такая. Может, даже, он пришел на помощь? Мне еще больше захотелось вернуть одежду. Я окинула мужика взглядом, оценивая гардероб. Он воспринял мой интерес по-своему, выпятив грудь, перешел на велеречивый слог, объясняя причину своего появления. Оказывается, в городе объявлена экстренная эвакуация, и сей благородный принц рванул помогать не своим законным супружницам, а мне - любви все его жизни.
  Жадный взгляд мужчины, которому, вероятно, не давала покоя моя глупая фраза о повышенных запросах и фантастическом темпераменте, ловил каждое колыхание слоев намотанного покрывала. Уверена, просьбу поделиться штанами, он бы воспринял с диким восторгом и без лишних вопросов. Руководствуясь инстинктом самосохранения, идею я отмела, как нежизнеспособную, остановив свой выбор на Варвариных рейтузах.
  Пока я ломала голову над извечной женской проблемой, что надеть, явился виновник всех моих бед.
  - Привет, конкурент, - на плечо психолога тяжело опустилась рука, заставив его вздрогнуть. - Классные ножки, правда? - громким доверительным шепотом, поделился наблюдением с эскулапом Роман. - Понимаю, тоже восхищен, - я хотела возмутиться, но услышав последнее, приподняла подол и с удивлением посмотрела на ничем не примечательные, слегка полноватые, на мой взгляд, лодыжки. - Я вижу парень ты настойчивый. Как будем делить девушку, дуэль, жребий, камень, ножницы, бумага? - с серьезным видом предложил нахал.
  Психолог, в отличие от меня, принял вынесенное предложение за чистую монету, оценивая свои шансы, окинул соперника взглядом.
  - Жребий меня устроит, - вводя меня в еще большее негодование, усатый поклонник выбрал оружие.
  - Увольте господа, какой жребий, - с язвительной улыбочкой вмешалась я в это торжество сарказма, чем заслужила удивленный взлет брови Романа. - Кто первый пришел, тот и получает главный приз. Заходи, Валера, - имя выплыло само собой.
  Взмахнув в развороте импровизированной юбкой, я поманила за собой в дом поклонника. Изысканный храп леди Варвары по-прежнему нарушал тишину дома. Подойдя к ее комнате, я обернулась. Психолог стал на несколько сантиметров выше и шире в плечах, самодовольство распирало его во все стороны. К моему удивлению, Роман в дом не вошел, я на секунду сбилась с намеченной игры, помедлив в ожидании зрителей, не дождалась, но отступать было поздно. Предварительно задержав дыхание, я открыла дверь.
  - Она идет в довесок ко мне. Эвакуируй ее, герой, и я Ваша на веки, Валера.
  От масштабности предстоящего подвига рыцаря перекосило, весила Варвара не меньше ста килограмм. Герой с тоской посмотрел на меня, надеясь на послабления. Я была непреклонна. Если верить его же словам, в городе паника и разруха, все бегут, я не могла оставить в беде женщину, которая была так добра ко мне.
  - Ты жестокая, - раздалось за спиной, я услышала шорох шагов и запах дыма исходящий от одежды Романа.
  - А, ты наглый, деспотичный и бестактный, - запах костра пробудил гастрономические фантазии о шашлыке и запеченных на углях овощах. Все у меня не как у людей, ни обещанного молвой токсикоза, ни потери аппетита. - Он конечно идиот, но унижать людей не хорошо, я предоставила ему возможность совершить хороший поступок, сохранить чувство собственного достоинства, - чуть запрокинув голову в пол оборота, я искоса посмотрела на Романа.
  Кажется, у кого-то утро выдалась еще то. Заросшее трехдневной щетиной лицо, уставшие глаза. Моя фантазия, поменяла курс, тут же, запутавшись в его взъерошенных волосах.
  - Ты дала ему возможность заработать грыжу, - скептически завил мужчина, наблюдая за тщетными попытками психолога вырвать Варвару из алкогольной комы.
  - Не хочешь помочь? - невзначай, попросила я, не особо рассчитывая на великодушие со стороны супруга.
  - С удовольствием. Этот цирк мне наскучил уже на третьей секунде.
  Щелчок пальцами сопровождался громким восклицанием: "Эвакуация!" и вероятно, ментальным импульсом, разбудил Варвару. Распахнув опухшие очи, она оттолкнула психолога, с грацией разбуженного носорога понеслась по комнате, сбрасывая в раскрытый чемодан милые сердцу мелочи. Казалось, Варвара все это время только и ждала экстренной ситуации, готовая в любой момент сорваться с места.
  Меня сместили с путей и маршрутов сбора, усадив на освобожденную Варварой кровать, пресекая любые попытки затребовать украденный наряд. Скрестив руки на груди, я хмуро наблюдала за тем, как чемодан наполнялся с огромной скоростью. Взмыленный психолог носился, помогая собирать скарб по дому, сопровождаемый напутствиями Романа: "Подушечку захвати", "Не забудь канделябр".
  Варвара метнулась к продуктовой кладовке и вернулась с авоськой, набитой провиантом. За считанные минуты вещи были собраны.
  Роман, предпочитавший на протяжении сборов не опускаться до грязной работы, занимаясь исключительно менеджментом, поставил последнюю точку, застегнув молнию переполненного саквояжа. С легкостью подняв его, торжественно всучил запыхавшемуся психологу. Не давая опомниться, раскрасневшемуся от натуги синьеру-помидору, Роман направил его на выход, рассказывая страшную историю о женском коварстве. С трудом перебирая ногами, от осознания моего вероломства и перегруза, Валера уполз в утро вместе с Варварой. Хлопнула дверь и наступила тишина. Я прислушивалась к шорохам, готовая отстаивать свои конституционные права на свободу передвижений. Мое одиночество затянулось, я спрыгнула на пол, намереваясь отправиться на поиски Романа.
  - Давай не будем тратить время на ссору, - супруг появился, обезоруживая меня совершенно несчастным видом, протянул джинсы. - В свое оправдание могу сказать, что заботился о тебе. На улице не безопасно, паникующая толпа страшная штука.
  - У тебя странная манера проявлять заботу, - для порядка проворчала я, плюхаясь обратно и скользнув в штанину своей восхитительной ногой.
  - По-другому не умею, - протянул мужчина, впадая в странное задумчивое состояние.
  - Что там происходит? - я покончила с одеванием и приступила к расспросам. - Валера сказал, там бесчинствуют ведьма и Сатана, но судя по тому, что тебя беспокоит только обезумившая толпа, исчадия ада наши друзья, они пришли помочь?
  - Ты решила, что имеешь что-то общее со слугами преисподней? - моё предположение вызвало у него слабую улыбку.
  - Почему нет?
  - Ты не дала мне бросить обреченного на смерть, затем, не задумываясь, кинулась тушить горящего человека, и, из свеженького, озадачилась эвакуацией старой пьянчужки, - с подозрительной серьезностью, перечислил он мои сомнительные подвиги. - Ты? Из ада? Нет, скорее наоборот, - издевки в его голосе я не уловила, как ни старалась.
  - Проверим, - сложив ладони перед собой, я обратила взор в потолок. - Папа, забери меня обратно, - жалостливо простонала я.
  То ли отец небесный был слишком занят, то ли глуховат, и звать нужно было громче, но небеса не разверзлись, гром не грянул. Единственно, чего мне удалось добиться, это убрать напряженную серьезность с лица мужчины.
  - Так, гипотезу я опровергла, теперь давай рассказывай, чего мы ждем и каким образом тебе удалось вернуть память?
  В последнем я не была уверена на сто процентов, попроси он меня уточнить с чего я это взяла, объяснить словами я не смогла бы. Все на уровне интуиции, эмоций и ощущений. Смотрит он по-другому, ведет себя как-то не так.
  Сопровождая спецэффектами мое заявление, погас свет.
  - Эвакуация полным ходом, - раздался голос Романа, со стороны окна. - Света нет нигде. Забрали штуку вырабатывающую электричество.
  - Генератор, - уточнила я, интенсивно моргая, пока глаза привыкали к темноте. - Как насчет моих вопросов?
  - Ждем мы одну зловредную особу, - уточнил темный силуэт голосом Романа.
  - Ведьму?
  - По сути да, - уклончиво согласился мужчина. - Она вернет тебе память и отправит нас домой.
  - Что насчет второго?
  К темноте присоединилась тишина. Силуэт у окна застыл неподвижным манекеном, не издавая ни звука. Без света и тепла отчего-то стало холодно и неуютно. Я завозилась, глубже залезая на кровать, с облегчением услышав скрип пружин, развеявших мое подозрение о собственной внезапной глухоте.
  - Иногда, я мечтал для тебя, о потери памяти, - прервал он молчание. - Сейчас у меня был реальный шанс наврать о том, как все здорово и радужно было в прошлом, раздраконить еще немного Весту и оставить тебя в счастливом неведении, лишив кошмарных воспоминаний.
  - Но ты не сделаешь этого? - втянув ноги, я обняла свои колени, сжавшись на кровати, я не улавливала в полной мере смысла сказанного, но суть была ясна.
  - Нет, - он втянул воздух, медленно и с шумом вытолкнув его. - В этом нет смысла. Оставить вас в этой помойке я не могу.
  - Как мне повезло, что мы оказались в таком неблагополучном мире. А то быть мне в райских садах блаженной матерью одиночкой.
  - Не злись.
  - Не говори глупости.
  Развернувшись, он сел на край подоконника, прислонившись спиной к холодному стеклу.
  - Знаешь, бывает так, когда чего-то очень хочется, чего-то недоступного. Вот так, чтобы прямо сейчас, немедленно, не ждать, не вымаливать, а просто взять и получить, не потому что заслужил или выпросил, а потому что очень сильно хотел? - голос звучал абсолютно спокойно. - Мне безумно, до сведенного желудка и выкрошенных зубов, хочется, чтобы все наши неприятности закончились, испарились, сгорели, рассыпались пеплом и развеялись по ветру, - засвеченный негатив человека, чернеющий на сером фоне окна, сам ответил на свой вопрос. - Нам необходим отрезок жизни свободный от потусторонних тварей, обязательств по спасению миллионов жизней и прочего мистического мусора, захламившего нынешнее пространство,- продолжал он исповедоваться. - Безумно хочется убрать лишнее, освободив место для детского смеха и плача, для пеленок и бессонных ночей перед кроваткой, когда режутся зубки, для всего первого, что только бывает: первых слов, первых шагов и первой улыбки. Но стоит мне только поверить, в возможность этого, как нас тут же заваливает очередными проблемами. Как это уже достало.
  До него было ровно четыре шага. Он устало опустил голову, уткнувшись холодным носом в основание моей шеи. Пробежавшись пальцами, приглаживая взъерошенные волосы, я скользнула, оставив ладони на плечах. Ледяной холод его рук, обжигал через тонкую ткань футболки.
  В окно хорошо просматривалась центральная улица. Суета, люди выбегали из домов. Осиротевшие жилища печально махали ладонями незапертых дверей, вслед убегающим хозяевам.
  Если я правильно понимаю, ведьма появится не раньше того, как город опустеет окончательно и исчезнет опасность, что её найдут. Можно было конечно уточнить, но я опасалась задавать лишние вопросы, все по той же причине отсутствия памяти, чтобы ненароком не поднять ненужную тему. Особенно, в то время, когда исходящий от него ледяной холод начал сменятся просто холодом. Так, значит, у нас есть время, будем решать проблемы поэтапно. Отчерпнем из литров затопившей его усталости, хотя бы немного, для начала вернем крохи украденного, по неизвестной мне причине, сна.
  Чертова, амнезия! Я даже не уверена, что Роман, его настоящее имя, поэтому обойдемся без обращения. Поцеловав в висок, я качнула плечом, предлагая ему, поднять голову.
  - Тебе нужно поспать, - я перехватила руку мужчины, сжав окоченевшие пальцы.
  Он послушно кивнул, то ли на протесты не было сил, то ли я все делала правильно. Мне удалось спокойно снять с него закопченную куртку и утянуть к кровати, уложить, накрыв одеялом. Я легла рядом, долго слушала, как дыхание его становится глубже, а прижавшееся ко мне тело приобретает нормальную человеческую температуру. В какой-то момент мышцы начали затекать, тяжесть лежащей на мне мужской руки стала ощутима, но сбросить ее или пошевелиться я не решилась, вскоре, не смотря, ни на что, сама уснула.
  Рик, развалился и занял собой почти все пространство кровати, оставив за мной крошечный кусочек на краю, с которого я свисала. Недовольно толкнув его в бок, я отвоевала пространство, заставив перекатиться ближе к стене, правда сделал он это, стянув все одеяло на себя.
  Я хотела продолжить войну, когда до меня внезапно дошло, что я помню, как его зовут. Я вообще все помню! Сделав потрясающее открытие, я распахнула глаза и резко села на кровати, собирая в кучу мечущиеся мысли. Слух уловил звуки человеческой речи. Покосившись на спящего мужа, я поднялась, тут же замерев на месте. Голова кружилась и ныла в районе висков. После нескольких глубоких вдохов все встало на место, боль отступила и я продолжила разведывательную вылазку. Выскользнув за дверь, я оставила ее приоткрытой, сохраняя возможность позвать на помощь. Тихо ступая, прокралась в сторону кухни. Заглянув одним глазом, оценила обстановку и вернулась обратно, чтобы плотно прикрыть дверь спальни, а затем возвратиться не таясь с официальным визитом в пище блок.
  - Привет, - Веста улыбнулась, первой заметив меня. - Голова болит?
  - Немного, - призналась я.
  - Ты вовремя, мы как раз собирались перекусить, - Тиен, кивнул в сторону, тарелки с кусками лепешки и разложенными, на них тонкими пластами вареного мяса.
   В кухне было тепло от топящейся печки. На краю пышущей жаром чугунной поверхности плиты стоял чайник, из носика которого шел пар.
  - Я не стала тебя будить и вернула память во сне, - пояснила Веста, поднимаясь и разливая чай по кружкам. - Процедура эта болезненная в принципе, а так должно было пройти легче.
  Стало ясно, кого ненаглядный обозвал ведьмой. Пора было заполнять остальные пробелы, пользуясь моментом.
   - Спасибо, - я с наслаждением впилась в бутерброд. - Почему я вообще все забыла и где мы?
  - Рик что ничего не рассказал?
  - Когда он, что рассказывал? - уклончиво вопросом на вопрос ответила я, не переставая жевать.
  Веста согласно хмыкнула и, не требуя себя уговаривать, начала делиться сведениями, о процессе образования параллельных миров, о коварстве Тельфаиза, вышвырнувшего нас с поля боя, о том, что попадая в параллельное ответвление, мы теряем память потому, что в этом мире никогда не существовали. У нас нет в нем прошлого, и память о событиях, произошедших в другой реальности, блокируется. По причине того, что постапокалептическая реальность, в которой мы на данный момент прибываем, была образована от родного мне мира, я помнила те вещи, которые были в моей реальности: "Ленина, Эрмитаж, выдуманных супер героев, в этом мире их тоже кто-то выдумал, построил, родил, создал. Наши миры очень похожи, и различаются в мелочах, сделавших реальным падение метеорита. По этой же самой причине маги, являющиеся коренными жителем совсем другой вселенной, их не помнили до того момента пока Веста, не разблокировала воспоминания.
  - Привет, ты как? - Тиен смотрел мне за спину.
  Я обернулась, чтобы увидеть, как Рик делает круговое движение кистью и в его руке материализовался бутерброд, который только что, откусил Тиен.
  - Отлично, - проворчал Тиен, цепляя из тарелки другой сэндвич. - Именно для того, чтобы ты воровал у меня куски изо рта, мы тебя не трогали, дали выспаться и восстановить силы.
  - Какое благородство, - восхитился маг, подтягивая стул сел рядом со мной, мимоходом чмокнув в макушку. - Откуда пища, мародерствовали в брошенных жилищах?
  - Пришлось, - с ехидством заметила Веста. - Кое-кто сжег мой дом, вместе со всем имуществом.
  - Негодяй,- согласился Рик, отпивая из моей кружки.
  - Долить? - проявляя заботу, предложила я, тщетно пытаясь разглядеть в нем признаки депрессии, милый был бодр и свеж.
  - Нет, не надо, - Мотнул он головой. - Так не интересно.
  - Мы тут подумали, - Тиен перетянул внимание на себя.
  - Какое дрянное начало, - скривился Рик.
  - Наш план - это самоубийство чистой воды, - упорно продолжал Тиен. - Есть другой. Если ты найдешь аргументы против, можешь наложить вето.
  - Тогда сразу нет.
  - Дослушай, - Тиен проявил терпение и настойчивость. - Активировать лом, в момент перехода колдуна за грань - это ювелирная работа, промедление или поспешность в секунду, может стоить нам всем жизни. Что если использовать лом, для разрыва связи носителя и артефакта. Перельем заклинание "лома" в нож или саблю и отрежем Тельфаизу палец или руку.
  В ожидании реакции, мы все наблюдали за тем, как Рик тщательно пережевывает черствую лепешку.
  - Чтобы отрезать ему пальчик, нужно подойти очень близко, - прикончив мой чай, милый снизошел до ответа. - К тому же, если вы думаете, что я не в курсе того, что подобная операция разделения возможна, лишь в теории и не со всеми артефактами, спешу разочаровать, не прокатило. Ко всему прочему, у дедушки в арсенале помимо волн времени и бессмертия, еще толпа оборотней и много-много интересного. Как только ты подойдешь к нему с оружием, он размажет тебя как клопа.
  - Не размажет, если мы пойдем вместе.
  - О, да, два клопа это сила, - Рик негодуя, закатил глаза и покачал головой. - Не будем рисковать, проверяя теории, - слышать от него подобные слова, было очень странно, и судя по настороженно нахмурившемуся Тиену, не мне одной.- Действуем в соответствии намеченного плана, в котором общение с колдунишкой сведено к минимуму, открываем портал, взрываем бомбу, он падает, в это время активируем "лом" и надеемся на чудо.
  Спокойный рассудительный тон, наводил на подозрение в его искренности. Не было язвительного изобличения умственных способностей предложивших идею, к тому же он вполне четко изложил причины отказа. Повисла напряженная тишина, каждый пытался разгадать, что задумал Рик, и чем он не хочет с нами делиться
  - Что? - маг недоуменно развел руками. - Вы хотите, что бы я назвал вас идиотами? Вы идиоты. Так лучше?
  - Другое дело, - неохотно согласился Тиен.
  - Посидели, отдохнули? Поехали. Перемещай нас обратно, - приказал он Весте, перестав пугать деликатным обращением.
  Мы договорились о месте встречи после перемещения, если нас вновь разбросает территориально и Веста завела сложное плетение возвратного заклинания.
  
  ***
  
  Центральные улицы пугали тишиной. Ночь вопреки обыкновению не разожгла фонарных огней. Темнота. На дороге застыли машины. Пассажиры с кукольными глазами, без движения сидели внутри. В квартирах замерли жители, кто перед телевизором, кто с поднесенной ко рту кружкой чая или застыл над накрытым ужином. Город, в радиусе километра от Литейного моста превратился в собственную диораму.
  Огонек на карте навигатора из желтого, стал оранжевым, показывая, что дистанция до затаившейся твари сокращается. Свернув в подворотню, она крепче сжала пистолет, заряженный серебряными пулями, и включила фонарик. Дворы-колодцы перетекали из одного в другой, соединенные узкими перемычками арочных проходов, пропахших сыростью и мочой. Световой индикатор вспыхнул тревожно красным, луч фонаря заметался, в поисках невидимой опасности. Готовая к нападению, она кружилась на месте, прислушиваясь. Тишина. Никого. Секунда. Другая. Она посмотрела еще раз на по-прежнему красный индикатор, встряхнула прибор, предполагая неисправность. Ругая нерадивого электротехника, отключила сломанный аппарат, продолжающий настаивать, что тварь рядом.
  Настроившись на дальнейшую охоту в режиме без технической поддержки, продолжила поиск, подсвечивая перед собой. Луч фонаря нарисовал круг света на стене и черный силуэт тени. Она не успела понять, что не может быть тени без источника за спиной.
  Черный, гибкий контур сделал шаг вперед, увеличиваясь в размерах и поглощая девушку в чернильную, липкую тьму, пропитанную страхом, смыкая плотные тенистые щупальца рук на тонкой шее. Зов о помощи, родился тихим писком, из горла сжатого в смертельных объятьях, монстра.
  Хватка твари ослабла. Подворотню огласил вопль, прорвавшийся наружу.
  - Что ж ты так орешь постоянно, охотница, блин, - проворчал Рик, рывком поднимая с обледенелого асфальта рыжеволосую Лидию, и морщась от чересчур высокого звука женского голоса, резонирующего в крохотном пространстве внутреннего дворика.
  - Это ты! Ты меня опять спас! - переполненная благодарностью и с передозом адреналина в крови Лида, за доли секунды обвилась вокруг шеи и впилась в губы. Потребовалось время, чтобы оторвать от себя спасенную жертву, и брезгливо вытереть рот, о рукав куртки.
  - Кх-кх. Вообще-то формально, это я тебя спасла, - деликатным покашливанием обозначила свое присутствие Настя. - Но меня так благодарить не надо, - она предусмотрительно выставила ладонь вперед, когда смущенная Лида, наконец, ее заметила. - Милый, когда закончишь с поцелуями, может, подскажешь, что мне с этим делать дальше? - деловитым тоном поинтересовалась Настя, скосив взгляд на дергающуюся под ногой тень.
  До настоящего времени, поймать драмхата в трансформации тени считалось невозможным. Сгусток нечестивой энергии, он не был призраком и не был оборотнем в привычном понимании. Невозможно удержать луч света, также нельзя схватить тень, но только если ты не таур и у тебя иммунитет к любому воздействую потусторонних тварей, кроме физического. В лабиринте улиц, наводненных Тельфаизом нечистью, как неудивительно, они с Настей были на равных. Она своим присутствием ограждала от наведенных чар, ему оставалось беречь ее от когтей и клыков.
  - Подержи его еще немного, - Рик выудил из кармана телефон и приложил к уху. - Нужен свет, - вой неподалеку, оборвался визгом, те же звуки продублировала трубка.
  Пряча аппарат, Рик строго посмотрел на притихшую Лидочку.
  - Объясни мне, идиоту, зачем вы всем своим стадом безруких придурков полезли в самое пекло, кишащее нечистью? Жители в стазисе, у вас столько замечательного оружия массового поражения. Жахнули бы по району выжигая нечисть,- ответов он не искал, скорее, высказывал негодование, на то, что приходится отвлекаться, выуживая путающихся под ногами членов Унии. - Меньше жертв было бы.
  - Радар показал только два обращения, - оправдываясь, промямлила рыжая. - Стоило нам пересечь границу заколдованной зоны, они начали обращаться, пришлось разделиться.
  О дальнейшем развитии событий Рик был прекрасно осведомлен от Максима, единственного члена Унии Магов, оставшегося в штабе, по причине физической неполноценности.
  Когда на пульте слежения начали загораться один за другим огни, сигнализирующие о массовом обращении оборотней в центре города. Вместо того, чтобы дать команду к отступлению, а затем, когда бы в зоне остались только "замороженные" люди и затаившиеся оборотни, активировать магическую бомбу уничтожающую только активных существ, этому гению, хватило ума, вызвать подмогу из соседней области. Маги разбежались по зоне поражения, как тараканы, исключая своим присутствием возможность массовой зачистки.
  - Тельфаиз заманил их, и устроил войнушку, чтобы основательно усложнить нам жизнь, - Настя, не выказывая ни грамма страха при общении с опаснейшей тварью, спокойно удерживая ее на месте.
  - Война, это когда у обоих есть оружие, - Рик наклонился, подбирая пистолет. - Их он заманил на бойню, чтобы нас отвлечь и себе дорогу в светлое будущее расчистить. Что у тебя там, серебро? - он разглядывал, совершенно бесполезную против драмхата вещь.
  Притихшая Лидочка нервно кивнула.
  - Патронов много, мозгов мало, вот такой вот дисбаланс, - прокомментировала Настя, с жалостью глядя на Лиду.
  В тишине, заколдованной зоны, шаги были хорошо слышны, к тому же Тиен не пытался скрыть свое появление.
  - Наконец ты пришел, дружище, - Рик раскинув руки, приобнял приятеля, похлопав по спине. - Чего так долго? Я начал переживать.
  - Что? - Тиен отшатнулся, но было поздно, Рик уже выудил из внутреннего кармана упрямца нож-лом.
  - Это пока побудет у меня, - холодное оружие скрылось под одеждой.
  - Помаду вытри, - буркнул Тиен, недовольный разоблачением. - Что тут у вас? Ого, - он заметил не оставляющего, попытки обрести свободу драмвхата. - Глаза зажмурьте, - предупредил маг, делая взмах рукой.
  Яркая вспышка, прорвалась сквозь сжатые веки, звериный рык тени, разрываемой светом, больше походил на скрежет камней трущихся друг о друга. О ботинок Рика что-то ударилось. Красное зарево потухло, он открыл глаза и поспешно оттолкнул в темный угол двора, оторванную голову чудовища, посмертно вернувшего человеческое обличие.
  - Седьмой, - объявил Тиен. - Я выигрываю.
  - Э, ничего подобного, - возмутился Рик. - Этот на мой счет, фиг бы ты его убил, не поймай мы его.
  - Мальчишки, - фыркнула Настя, оттирая перепачканный в темной субстанции ботинок. - Девушку нужно вывести.
  - Я никуда не пойду, - с исчезновением монстра к рыжей вернулась храбрость.
  - Кто тебя спрашивать будет. - выцепив из горсти колец, лежащих в кармане, одно Рик дернул руку храброй дурехи, насильно надел средство перемещения на палец и провернул. - Пока, - попрощался маг, с уже пустым местом. - Одной смертницей меньше.
  - Сколько у нас еще времени? - Тиен устало сжал пальцами переносицу и сожмурился.
  - Сорок три минуты, до двух часов, - сообщила Настя, сверившись с показаниями наручного хронометра.
  - Все у нас классно, но вот со временем напряженка, - Рик прикинул в уме масштабы бедствия - Так у нас десять. У тебя?
  - Одиннадцать, - сообщил количество спасенных магов Тиен. - На последний раз у Весты было восемь.
  - Если верить Максиму еще пятнадцать, - расклад был не в их пользу, вывести всех они не успевали. - Разбежались.
  Выйдя из подворотни, Тиен поморщился, разминая сустав левой руки. После семи убитых монстров за последний час, не все из которых дались так легко как отловленный драмвхат, еще два дня назад сломанная рука ныла, капризничая от усталости. Он подумал принять трансформацию животного, сняв частично нагрузку с травмированной конечности, но пока отказался от этой идеи. В темноте и неразберихе, можно было попасть под горячую руку своим же. Маг вышел на широкий проспект, двигаясь вдоль набережной, прислушиваясь к шорохам и звукам.
  Боковое зрение уловило мимолетное движение вдоль линии домов. Тиен был готов к нападению, удар противника пришелся вскользь по плечу. Длинные когти процарапали кожу куртки, оставив рваные полосы, не добравшись до тела. Хлесткий удар огненного лассо, только слегка рассек шкуру проворного оборотня, успевшего выскочить из петли. Хитрая тварь, не тратила время на зализывание ран, тут же кинулась в повторную атаку. Челюсти, с белоснежными острыми клыками, клацнули в сантиметре от шеи Тиена. Удар в грудь отбросил мага, шарахнув спиной о парапет набережной. Голова дернулась, в шее что-то хрустнуло. В темноте победно блеснули желтые глаза твари. Демонстрируя полную беспомощность, маг сидел, изображая неловкие попытки подняться. Готовясь к прыжку, монстр прижался к земле, довольно порыкивая, выжидая, он играл с поверженной жертвой, наслаждаясь последним предсмертным страхом. Задние лапы распрямились, вытолкнув мощное тело. Тиен легко качнулся, откатившись в сторону и одновременно набрасывая на шею монстра серебряную петлю. Умная тварь, затормозилась, оттолкнувшись в полете, лапами о парапет и сделала кувырок назад, обращаясь в человека, не давая удавке стянуться окончательно и отсечь голову.
  Тиен поднялся, удерживая серебряный поводок. На том конце стоял Сергей, обжигая пальцы, пытался ослабить ошейник.
  - Прости, я не узнал тебя, - шипя от боли, простонал он. - Я думал это колдун. Отпусти меня, я виноват, но я на вашей стороне, - соприкасаясь с серебром, кожа оборотня дымилась.
  Тиен резко дернул рукой, прекращая страдания балама, не став разбираться, говорит Сергей правду или нет. Он прекрасно успел разглядеть, с кем имеет дело, еще при первой атаке ягуара. Привычки вести переговоры с нечистью маг не имел. Инстинкт самосохранения диктовал, не оставлять за спиной, в живых, подобных монстров. Щелкнув пальцами, он отдал последнюю почесть, твари с которой был знаком лично, сжигая тело.
  Пользуясь минутной передышкой, достал телефон.
  - У меня все в порядке, - вместо "алло" отрапортовала Веста. - Ты как?
  - Прекрасно, - Тиен попытался сжать и разжать онемевшую от боли руку, все некстати, еще бы пару дней и от перелома не осталось и следа.
  - Еще полчаса. Береги себя.
  - И ты.
  Веста отключилась, поспешно пряча телефон, затолкала обратно в ухо наушник с громкой музыкой, чтобы не слышать, как с улицы, доносится женский голос, протяжно напевающий две ноты колыбельной.
  Приманенные гипнотизирующим пением, двое магов мужского пола, не таясь, зашли в плохо освещенный двор. Время пришло, Веста направилась на выход из квартиры, заранее извиняясь перед "замороженными" хозяевами, чей плеер она позаимствовала.
  В сумрачном свете улицы, шикарная девушка, в коротком красном платье, с глубоким декольте из которого вот-вот грозила выпасть пышная грудь, уже завладела вниманием мужчин. Ее тело плавно изгибалось, губы шевелились, слов Веста не слышала. Задурманенный мозг магов, отключился, заставляя стоять на месте, в то время как от тела красотки, отделились тентакли, опутывая жертв в тугой кокон.
  Тварь заметила Весту, женское тело, подернулось туманом, обретя размытые очертания, через мгновение Сирена предстала в образе полуобнаженного Аполлона, работая на нового зрителя.
  Ступая короткими шажками, как и положено зачарованным, Веста медленно приближалась. Стоило ей поравняться с одним из одурманенных магов, как, из рукава в ладонь скользнул нож. Остриё царапнуло по тыльной стороне ладони мужчины, чего тот даже не заметил. Еще шаг, клинок, как и положено смоченный в крови жертвы, вонзился в сердце твари, освобождая пленников от чар и навсегда избавляя мир от мерзкого создания.
  Дальше все по отработанной схеме, без лишних разговоров, кольца-перемещения на палец и, прощайте мальчики, отдохните там, на Кубе, координаты которой, вложил в кольца Рик, раздосадованный людской глупостью.
  После громкой музыки, казалось, что тишина звенит. Девушка, огляделась, выбирая дальнейшее направление, определившись, сделала шаг. За спиной вспыхнул фонарь. Ослепленная, она зажмурилась, одновременно отскакивая и прижимаясь к стене, оберегая себя от атаки со спины. Фонарь потух, но тут же, загорелся другой, чуть дальше. Прошептав стандартное начало любого защитного заклинания, Веста сделала шаг в направлении света. Как только она приближалась, фонарь гас, чтобы передать эстафету следующему.
  Шуршание шагов и потрескивание электричества единственные ее сопровождающие выделенные невидимым режиссером. Веста вышла на небольшую улочку, густо заставленную машинами, дошла до перекрестка с широким проспектом, остановилась у последнего горящего фонаря. Звонок телефона расколол тишину. Вибрации в кармане она не ощущала, тем не менее, вытащила аппарат и посмотрела на пустой экран. Настойчивый пиликающий звук исходил из ближайшей машины. Веста подошла к серебристой ауди, открыла дверь. Сведенные стазисом пальцы замороженного мужчины сжимали надрывающийся телефон.
  Она поднесла трубку к уху, нажимая кнопку приема.
  - Привет, дорогая, давно не виделись.
  Веста молчала, ощущая, как неприятно похолодело в груди, от знакомого голоса Тельфаиза.
  - Что же ты молчишь, не здороваешься? Разве тебя не учили, что старших нужно уважать? - продолжал он измываться.
  - Иди к черту.
  - Сразу после тебя, дорогая, - хмыкнул колдун, довольный реакцией. - Кстати об этом. Помнишь, как мило мы пообщались с тобой, в последний раз? Когда ты была у меня в гостях, и я любезно разрешил поиграть с моими питомцами? - сладкий голос, доброго дядюшки напомнил об ужасных моментах, когда Веста готова была попрощаться с жизнью. - Я оставил себе на память от нашей встречи, пузырек с твоей кровью, - Тельфаиз выдержал паузу, давая прочувствовать весь кошмар сказанного. - Знаешь, что такое заклятья на крови? Обернись.
  Медленно, ощущая, как сердце замедляется от страха, Веста повернулась. Зеркальная стена, веранды ресторана отражала все до мельчайшей подробности, ее нового облика. Вздутые вены на синей коже, два провала ноздрей вместо носа, круглое не закрывающееся отверстие рта, заполненное острыми клыками в три ряда, глаза, отливающие серебряным цветом. Она с омерзением отбросила хохочущую трубку телефона. Фонарь погас.
  Тельфаиз заколдовал ее, придав облик чудовища лугару. Снять проклятье может только колдун, либо оно само спадет посмертно.
  Ошеломленная собственным горем она не сразу услышала звук шагов.
  Рик. Он должен понять, что она не монстр. Они с Настей прошли по проспекту, не заметив ее в сумраке крохотной улочки. Веста сделала несколько шагов по направлению к брату, выкрикивая правду, что она не лугару и умоляя поверить. Вместо этого выходил жуткий клекот, не имеющий ничего общего с человеческой речью. Рик обернулся, бросил мимолетный взгляд ей за спину.
  Понимание всего кошмара задуманного Тельфаизом пришло внезапно. Главное не ошибиться. В развороте Веста закончила плетение заклинания.
  Огненный шар Тиена ударил, в обнаглевшую тварь, решившую напасть на Рика со спины.
  В столбе магического огня черты лугару слезали с пластами обугленной кожи, являя облик Весты.
  - Нет! - Тиен захлебнулся собственным криком.
  Лицо девушки исказилось болью, длинные волосы вспыхнули факелом, за считанные секунды она осыпалась кучкой золы.
  В черной смоли волос мужчины появилась седина. Холодный асфальт стал единственной опорой.
  "Считать...нужно, считать" - прорвался голос Рика в оглушенное горем сознание.
  - Да, приди же ты в себя, - Рик выдернул друга с земли, отвесив пощечину. - Открой глаза, посмотри, - легкий импульс покоя.
  Только сейчас Тиен осознал, что судорожно, до белых звездочек, сжал веки и забыл дышать. Голодные легкие с жжением наполнились воздухом. Он открыл глаза.
  В медленном повторе, на том же самом месте Веста горела, снова переживая свою собственную смерть.
  - Она призрак? - во рту проступила горечь, желудок сжался в спазме.
  Добившись осознанной речи от Тиена, Рик облегченно выдохнул.
  - Нет. Она зациклила себя, - Рик смотрел на друга, терпеливо ожидая, когда мозг Тиена начнет работать без подсказки.
  Сестра, понимая, что в образе чудовища её убьют, и даже если удастся отбить удар одного из магов, второй её добьёт, наложила заклинание цикла. Добровольно заключив себя в определенный временной период - собственной смерти, из которого её можно вытащить живой.
  В глазах Тиена появилась мысль, они расширились, осознавая сказанное.
  - Её нужно выдернуть!
  - Нужно, - Рик бросил короткий взгляд на побледневшую Настю, все были уже на пределе. - Но только тогда Тельфаиз придумает новое издевательство над Вестой, - он вернулся к разбитому в дребезги Тиену, донося очевидное. - Если он смог наложить на нее мощные чары смены облика, значит, у колдуна есть ее кровь. Поэтому, ты считаешь количество пройденных Вестой циклов. На девятом выдергиваешь ее, так как на десятом она уже сойдет с ума. К тому моменту я убью Тельфаиза. Справишься?
  Ближайшие фонари вспыхнули, софитами освещая пространство, избранное колдуном для финального представления.
  - Смотреть раз за разом, как по твоей вине умирает любимая женщина, - с довольной усмешкой на губах, Тельфаиз вышел, в сопровождении преданных волкодлака и красного пса. - Конечно, он справится. Вот только, убить меня у тебя не получится. Умишки не хватит.
  - Тебе самому еще не надоело небо коптить? - поддержал светскую беседу Рик, прощупывая эфир, как и следовало ожидать, колдуна прикрывал мощный щит. Маг отступил от Тиена, меняя диспозицию, пока есть возможность.
  - И это мне говорит парень, который вернулся с того света, - парировал Тельфаиз.
  С опаской косясь на свору колдуна, Настя с медленной осторожностью подошла, встав рядом.
  - Надеюсь, у тебя есть план на этот случай, - исподлобья наблюдая за колдуном, прошептала Настя.
  Сумасшедшая, она все еще верила в него. Рик коротко кивнул, подхватывая ее руку и проворачивая кольцо перемещения. Колдун позаботился, отрезая им пути отступления, все остались на своих местах. Нужен новый план.
  С видом заядлого эстета на выставке искусств Тельфаиз обошёл горящую Весту по кругу.
  - Хм, а я ведь просто хотел, чтобы кто-то из вас убил ее, но так даже лучше. Весело, правда? - он повернулся к Тиену. - Уже третий раз, осталось каких-то семь, прежде чем на одно мажье отродье станет меньше. А я все еще здесь и не собираюсь идти на мост, где вы подготовили мне шоу программу, - он потрепал между ушей, сидящего перед ним гарантом безопасности, волкодлака, который не давал возможности стремительной атаки, спину колдуну прикрывал красный пес, не мигая, следя за Риком. - Я вообще туда сегодня не собираюсь, в отличие от вас, детки, я не хватаюсь за все и сразу.
  С глухим ударом в грудь колдуна воткнулся нож. Рик поморщился, глупо было надеяться, что Тиен сделал всего один лом. Друг предлагал единственно возможный план, взорвать колдуна, погибнув вместе с ним. Победа любой ценой. Две твари, сидящие у ног Тельфаиза, сорвали с места. Оранжевая вспышка света и на месте Тиена огромный медведеподобный пес, с рыком отбил нападение шавок. Оскаленная пасть, бусинки крови из рваной раны разлетелись в стороны, нахрапом не вышло. Визг тварей. Тиена закрутил водоворот боя, унося в рычащем коме.
  - Беги, - Рик оттолкнул Настю. - Ар вэ...- начал он заклинание активации лома.
  - Вахсэ, - Тельфаиз сопроводил короткое слово легким ударом по перстню бессмертия.
  Ярко красный луч рассек небо. Настя вскрикнула от боли и захрипела, хватаясь за горло. Тонкая красная нить, соединила её с кольцом колдуна.
  - Попробуете активировать лом, она взорвется вместе с кольцо, - Тельфаиз упивался моментом. - Все просто, кольцо изобретение тауров, она таур, перемешиваем, но не взбалтываем.
  Без суеты, колдун вынул нож из груди, с садистским удовольствием наблюдая за отчаянными попытками мага разорвать связь. Чуждая сила, не поддавалась, Настя продолжала медленно умирать от удушья.
  - Хватит, - взмолился Рик, полностью осознавая свою беспомощность. - Прекрати, она тебе ничего не сделала!
  - Не сделала, - после театрального раздумья согласился колдун. Настя перестала хрипеть, отчаянно схватившись за куртку Рика в приступе кашля. - Но ты основательно потрепал мне нервы, мне нужна компенсация. Отойди от неё.
  Рик послушно попытался отступить, но сжимавшие ткань куртки пальцы Насти побелели удерживая.
  - Не надо, - просипела Настя побелевшими губами. - Просто убейте его.
  Рик разжал ее ладонь, один за другим отгибая пальцы и плотнее сжимая челюсть.
  - Какая ты кровожадная, - продолжал усмехаться Тельфаиз. - Но наш золотой мальчик проржавел. Оказывается, у него тоже есть слабые места, как у любого обыкновенного неудачника.
  - Отпусти ее, - с трудом вытолкнул из себя слова Рик, отступая шаг в сторону. - Просто убей меня, я не буду сопротивляться.
  - Жалкий маленький котенок. Чтобы убить тебя, мне не нужно разрешение. - Тельфаиз, скорчил жалостливую гримасу. - Возможно, я подумаю, о том, чтобы сохранить ей жизнь, если ты встанешь передо мной на колени и искренне скажешь: "Я проиграл".
  В равнодушных к страданьям глазах, колдуна горело торжество, когда колени мага коснулись мокрого асфальта.
  - Я проиграл, - бесцветный голос, звучал тихо, перед глазами переливалось серое пятно дороги, поблескивая отражением лунного света.
  - Что ты сказал? - продолжал измываться колдун. - Ну, же подними глазки, дай насладиться моментом, - на сером фоне появились черные ботинки.
  Окаменевшие суставы, с трудом подчинились, поднимая отяжелевшую голову. В малахитовой зелени глаз колдуна, скука и брезгливость. Из темноты пошатываясь, вышел Тиен, зажимая рваную рану на боку, с пустым взглядом смертника, третьего лома у него не было.
  - Я жду. Повторяй.
  - Ты проиграл, - пришло время проверять теории.
  Острие ножа прошло снизу вверх, легко рассекая кости запястья. Отсеченная ладонь упала, звякнув кольцом бессмертия. Рика отбросило взрывом, опалив жаром, проволокло по асфальту. На груди колдуна расплылось кровавое пятно, рана от ножа, как и положено, стала смертельной. В остекленевших глазах Тельфаиза навсегда застыло удивление.
  Рик попытался встать. Мост, асфальт, луна - полная дезориентация. В голове кто-то включил стиральную машину. Взрывом, обожгло руку. Он прижал пульсирующую ладонь к груди, пытаясь обернуться. В очередном витке, диск луны сменился соревнующийся с ним в бледности лицом Насти. От удушающей связи, на шее девушки, осталась только тонкая красная полоска. Дышать стало легче.
  - Сколько циклов прошло? - Рик перестал сопротивляться слабости.
  - Восемь, - Настя удержала его затылок от встречи с асфальтом. - Не смей умирать! - мокрая щека прижалась к его лицу, на губах проступил солоноватый вкус ее слез. - Ты обещал!
  - Не умру, - маг открыл глаза, вытягивая пульсирующую от боли руку перед собой. Рядом с обручальным кольцом красовался перстень с крупным красным камнем. - Я теперь вроде как бессмертный, - он потянул круглый кусочек металла, пройдя костяшку сустава, перстень легко соскользнул с пальца. Маг тут же надел его обратно. - Главное им не говори, - он махнул рукой в сторону, где, по мнению его дезориентированного мозга, были Тиен с Вестой. - А то начнется "дай поносить".
  
  Эпилог
  
  Прошло два года.
  Я загрузила стиральную машину, в очередной раз, вознося благодарности создателю столь нужного агрегата. С активностью нашей дочери, мне приходилось прибегать к помощи чудо техники очень часто. Катя уже целый месяц уверенно стояла на ногах, бег предпочитала ходьбе, исследуя все доступное пространство дома и двора. Она переворачивала все, что в силах перевернуть годовалый ребёнок. За последний месяц разбила всё бьющееся, до чего дотянулась и перепачкалась во всех видах жидкостей и субстанций, какие только могут быть в загородном доме, продолжая бросать вызов пятновыводителям.
  Пятиминутное затишье я восприняла как дурной знак, особенно, если учесть, что в поле зрения дочь я не наблюдала. Я вылетела из кухни и натолкнулась в коридоре на разувающегося Рика, делать ему это было сложно из-за болтающейся на шее Кати.
  - Привет, - он перехватил малявку, перекинув через руку.
  Бесцеремонное обращение вызвало у Кати бурю восторга, она захохотала, повиснув вниз головой.
   - Привет, - внеурочное появление мужа на пороге, вызвало тревогу. - Что-то случилось?
  - Нет, - удивляясь моей настороженности, ответил Рик, опуская Катю на пол. - Все замечательно.
  Дочь, оказавшись внизу, тут же заинтересовалась новым предметом, который я не заметила, а именно - большой коробкой, заполненной бумагами и непонятными предметами.
  - Сейчас четыре часа, а ты уже дома.
  - Ну, и что? - Рик выудил дочь из коробки, ловко заменив обнаруженную ею палку с набалдашником, на серебристый мячик.
  - Четыре часа дня, - уточнила я.
  Дочь он отвлек, и, кажется, пришла моя очередь. Когда тебя целуют, очень сложно задавать вопросы.
  - В резиденции его величества проходной двор, - мягким голосом полным спокойствия, в промежутках между короткими поцелуями начал объяснять он. - Никакого уважения к личному пространству, а у меня важное дело, - ещё крохотный перерыв, чтобы показать на коробку и проверить увлеченного странной штуковиной ребенка. - Нужны тишина и покой, хочу поработать дома.
  Очень многое за последние два года изменилось, но одно осталось неизменным, если он не хотел говорить, выудить правду не представлялось возможным.
  - Вероятно, у слов "покой" и "тишина" есть неизвестные мне синонимы, - оставила я попытки выведать истинную причину.
  - На, - прошло целых тридцать секунд и Катя, потеряв интерес к блестящему шарику, швырнула его обратно в коробку, встала, протягивая ручки вверх, требуя общения с отцом.
  - Я посижу с ней, - удивил меня Рик еще больше, подхватывая маленькую террористку в одну руку, а коробку в другую, направился в сторону кабинета, которым пользовался очень редко. - Отдохни пока.
  Все было странно и очень походило на то, что мой любимый маг решил спрятаться. Единственные кто мог достать его дома, были Тиен или Веста. Это не страшно, в моем понимании. Единственное, чем грозил конфликт с ними, это громкий скандал, от которого Рик отгородился, прихватив годовалого ребенка, при котором им придется контролировать и тон и лексикон. Я нашла вполне логичное объяснение странностям мужа, от чего испытала облегчение.
  - Надеюсь, ты не будешь показывать ей монстров и трупы, - вдогонку дала я наставления.
  - Полная цензура, - пообещал Рик. - На страшных моментах будем закрывать глаза, оба.
  Дверь кабинета закрылась и, буквально через несколько секунд, раздался звук бьющейся вазы. Я не стала спешить на помощь, он сам согласился на маленькую катастрофу, пусть сам и разбирается, а я отдыхать.
  Стирка, ужин, грязные полы, полила полторы грядки, засаженные, чем попало. Без помощи Катерины, все вышло непривычно быстро. Пользуясь случаем, я набрала ванную и целых полчаса блаженствовала в горячей воде.
  За почти два года спокойной жизни многое изменилось, мы переехали в собственный коттедж, в небольшом поселке под Питером. У нас родилась дочь. Пока не ясно, обладает она магическими способностями или нет, так как, в равной степени может быть как магом, так и тауром, но сейчас это обыкновенный гиперактивный ребенок.
  Кольцо бессмертия, любимый без сожаления скормил рыбине в Ладожском озере. Мы периодически читали сообщения в желтой прессе о российском лохнесском чудовище. Не далее как вчера была забавная заметка, о нашем бессмертном приятеле, под названием "Пойманный сом дал "леща" рыбакам", повествующая о том, как пойманный рыб разбросал браконьеров хвостом и уполз обратно в озеро.
  Еще, после длительной дипломатической работы, проведенной Тиеном, не без моей помощи, Рик вернулся на службу в Тантаю. Подозреваю, что все наши ухищрения в процессе уговоров он видел насквозь и просто забавлялся процессом, на самом деле скучая без любимого дела.
  Единственным условием Рика, как Тиен не настаивал, было - никакого переезда. Мы с Катей, продолжаем жить в Зеленом мире. Любимый каждый день с бряклей на шее, как с гостевой визой пересекает границу миров и возвращается обратно, не подпуская к нам проблемы. Посещение внучкой вторых бабушки и дедушки происходит с соблюдением колоссальных мер безопасности на государственном уровне. Я не перечу и не возмущаюсь такому положению дел, любимый параноик счастлив, чему я несказанно рада, так как искренне считаю, что он этого заслужил.
  Вода в ванной начала остывать, а тишина утомлять. Я вылезла, и ноги сами принесли меня к эпицентру шума. Катин хохот был хорошо слышан. Приоткрыв дверь, я заглянула и несколько секунд любовалась, серьезным сосредоточенным выражением на лице Рика, поглощенного работой. Дочь подпрыгивала на полу. Добрый папа, не глядя, щелкал пальцами, Катя взлетала к потолку и зависала там на несколько секунду, захлебываясь от смеха, затем планировала обратно.
  Магический транслятор на столе показывал мужика с густыми рыжими бровями, который отвечал на вопросы следователя, находящегося за кадром.
  - Меня обратило самое прекрасное создание на земле, - на узком бровастом лице, нарисовалась сладостное восхищение.
  - Пони что ли? - под нос прокомментировал Рик, делая пометку в блокноте и очередной щелчок пальцами.
  - Весело у вас тут, - я вошла, подхватывая падающую дочь. - А спать, кто будет ложиться? - от пухлой щечки Кати пахло печеньем.
  - Какая жалость, что ты это говоришь не мне, - Рик нажал на паузу, останавливая запись и устало потер глаза.
  - Можешь к нам присоединиться, - предложила я. - Ванна, ужин и "Колобок".
  - Заманчиво, - с улыбкой протянул он. - Но я еще немного повеселюсь, а затем рассмотрю Ваше предложение, надеюсь, в план действий можно будет внести кое-какие изменения.
  - Конечно, - не стала упрямиться я, любуясь улыбающимся мужем. - Могу почитать "Чиполлино", если "Колобок" тебя не устраивает. Разберусь с маленьким чудовищем и мы обсудим детали, - пообещала я, унося протестующую дочь.
  Водные процедуры, еда, еще раз умыться после ужина, причем, нам обеим и всего пятнадцать минут чтения, вот и вся магия, потребовавшаяся мне, чтобы превратить чертенка в спящего ангелочка.
  Я вернулась в кабинет, подошла, встав сзади, обняла Рика, заглядывая в экран ноутбука на столе. Любимый маг активно пользовался в работе достижениями обоих миров.
  - Ты еще долго? - я бессовестным образом отвлекла мужа от работы.
  Вместо ответа, раздался хлопок, входной двери.
  - Уже не долго, - с кривой ухмылкой ответил он, быстро пробежав пальцами, активировал магический транслятор. - Расстилай красную дорожку, его величество пожаловал, - круговым движением пальца, Рик завершил операцию и выключил магический прибор, а заодно и захлопнул крышку ноутбука.
  - Мне уйти? - для приличия поинтересовалась я, уже продумывая, откуда будет удобнее подслушивать.
  - Ни в коме случае. Не то он убьет меня ненароком.
  Переместившись в свободное кресло, я залезла на него с ногами, приготовившись узнать разгадку, с чего вдруг в Рике неожиданно проснулся ген домоседа. Ведь не просто так спокойный и деликатный Тиен воспользовался магией, чтобы взломать замок и войти в наш дом.
  Дверь распахнулась, Тиен окинул взглядом комнату, при виде меня, злобный взгляд стал мягче, а челюсти сжались плотнее, сдерживая предназначенные Рику эпитеты.
  - Привет, Настя, - выдавил он вполне дружелюбное приветствие.
  - Привет.
  Чеканя шаг, Тиен прошествовал к столу, кипящее в нем раздражение выдал только через чур громкий звук, опускаемой перед Риком прямоугольной, плоской дощечки неизвестного происхождения.
  - Что это такое?! - процедил Тиен.
  - Тебе короной голову натерло? - заботливо поинтересовался у раздосадованного друга Рик, не притрагиваясь к предмету. - Это главная государственная газета "Вестник Тантаи".
  - А ты нимбом случаем об дверной косяк не треснулся? - забирая издание, Тиен огляделся, переставив свободный стул ближе к столу, чуть сильнее, чем следовало, ударил ножками об пол, сел. - Я тебя как человека просил, хотя нет, - поправил он сам себя, - как первого советника просил избавить меня от вопросов журналистов о личной жизни.
  - В чем проблема, я и избавил.
  Опустив взгляд вниз, Тиен покачал головой. Затем посмотрел на меня, ища поддержки, встряхнул рамку, выуживая нужный текст, зачитал вслух.
  - Как стало известно из достоверных источников, Правитель Дамин, наконец, озаботился отсутствием в государстве первой Леди и объявил конкурс, победительница которого займет вакантное место в сердце завидного холостяка.
  - Как тебе не стыдно, - я с укором цыкнула на мужа, для порядка принимая пострадавшую сторону.
  - Это единственное решение проблемы. Если не хочешь, чтобы при каждом удобном случае тебя спрашивали о личной жизни - женись, - Рик и не думал признавать вину.
  - Ты же знаешь, что она не хочет, - Тиен уже не злился, придя в обычное свое состояние равновесия и как всегда уже спустив с рук Рику очередную выходку.
  Отношения Рика с Вестой сложно было назвать дружескими. Он относился к сестре, как к сестре - бесит, но все равно родное. И ни разу я не слышала от него комментариев по поводу странных отношений старшей сестры и лучшего друга. Отчего его вмешательство, после нескольких лет полного безразличия казалось очень странным.
  - Ты меня удивляешь, - Рик негодуя, развел руками. - Ты меньше чем за два года: основательно уселся на престол, установил в Тантае милую моему сердцу диктатуру и при всем при этом позволяешь взбалмошной девчонке диктовать тебе условия, манипулируя на твоем чувстве вины. Подумаешь, сжег ее пару лет назад, ерунда какая, проехали и забыли, - он запнулся на секунду. - Или не надо прикрывать собственное нежелание ее причудами. Когда тебе надо было, ты нашел способ уговорить её уйти из параллельной реальности.
  - Не ты ли мне говорил, что тебе искренне наплевать, на чью-либо личную жизнь, кроме своей? - с досадой напомнил Тиен, пропустив мимо ушей обвинения в свой адрес.
  Я увлеченно следила за их диалогом, не встревая, и не высказываясь, о том, что эти благородные лорды, своей прагматичностью и хитростью стоят друг друга.
  - Нет, дорогой, ты уже не просто Тиен Дамин, ты Правитель Тиен Дамин, - Рик продолжал гнуть свою линию. - Твоя женитьба это дело государственного значения.
  - Вы сговорились?! - Тиен расстроено поморщился. - Ты говоришь словами Реаны.
  - Все как раз наоборот, это она говорит моими словами. И это не чушь. Ты давно на себя в зеркало смотрел?
  Окинув Тиена взглядом я не нашла никаких изменений в его облики, он тоже не понял к чему клонит Рик и мы оба с вопросом уставились на первого советника Тантаи, ожидая разъяснений.
  - У меня для тебя есть новости, - с серьезным видом заявил Рик. - Ты крайне привлекательный мужчина. Что уж там кривить душой, не будь я женат, - он с досадой кивнул в мою сторону, обозначая как единственное препятствие их союзу, - сам бы вышел за тебя замуж.
  - Тебе бы только паясничать, - Тиен расстроено покачал головой. - Надо переименовать должность советника в должность шута, чтобы название соответствовало содержанию.
  - Хочешь серьезно, тогда, вспомни последние переговоры с Правительством Хенталии, когда наэлектризованные улыбки, которыми в тебя метала жена Правителя Гаролда, не заметил только ленивый и ты.
  - Я заметил, - неохотно проворчал Тиен.
  - Умничка, а ты заметил, что его величество Гаролд, очень неохотно вел торги, и нам пришлось подписать контракт на невыгодных условиях?
  Тиен становился все мрачнее.
  - Улавливаешь связь? - ответом Рику послужило каменное лицо Правителя, для которого сказанное явно не было неожиданным открытием. - Мне по-прежнему плевать, что между вами происходит. Я даже закрываю глаза, что бюджет на культурные мероприятия у нас в некоторые месяцы превышает бюджет на оборону, но через пять недель у нас запланированы переговоры с Гер Арваром. Дедуля недавно сменил престарелую супругу на две по двадцать. Человек он горячий, если вдруг что не так, запросто может объявить войну. Так что не хочет она замуж, женись на другой, - предложил альтернативное решение угрюмому Тиену Рик. - И, о чудо, твой верный советник, позаботился о достойном выборе невесты. Завтра первый кастинг.
  Опять хлопнула входная дверь, мужчины переглянулись. Блуждать в поисках хозяев посетитель не стал, направившись сразу в кабинет, единственное помещение в доме, где горел свет. Весту присутствие посторонних не смущало, она разгневанной фурией пролетела через комнату, сразу вычленив виновника произошедшего. Я с ужасом подумала, что не равен час стану вдовой.
  - Что это?! - она шарахнула, идентичной рамкой, перед Риком, игнорируя и меня, и Тиена.
  - Вам, что один сценарист слова писал? - с ухмылкой поинтересовался Рик у Тиена.
  - Хватит паясничать.
  - И это я уже сегодня слышал.
  - Я знаю это твоих рук дело!
  - Вообще-то нет, - вмешался Тиен, поднимаясь со стула. - Это была моя идея, и сейчас мы обсуждаем подробности завтрашнего отбора претенденток.
  - Твоя? - растеряв весь запал, Веста удивленно смотрела Тиена, намереваясь что-то сказать, но тут же закрывая рот, не находя слов.
  - Да, - с уверенностью профессионального лгуна соврал он, не моргну глазом. - Понимаешь... - Тиен покосился на поддавшегося вперед Рика, с любопытством наблюдающего за разыгравшейся трагедией.
  Я соскользнула со своего места и переместилась к супругу, страдающему редкой болезнью - полным отсутствием деликатности.
  - Рик пойдем, - я потянула его за руку. - Пусть они поговорят.
  - Куда? Это мой дом, мой кабинет пусть они и уходят, - вызывая мое возмущение, сообщил он.
  - В кухне лампочка перегорела, - давая Весте собраться с мыслями, я требовательно посмотрела на Рика. - Срочно надо вкрутить, я не достаю.
  - Черт, на самом интересном месте, - он неохотно поднялся и позволил себя увести.
  - Ты в курсе, что должность советник подразумевает советы, а не навязывания своего мнения? - уточнила я у мужа, когда мы оказались за пределами кабинета.
  - Что-то такое, я слышал краем уха, - на его губах играла довольная улыбка. - Зато теперь у меня увеличится бюджет и поубавится головной боли, - мечтательно протянул он, шкодливым блеском в глазах напоминая собственную дочь. - Кстати, кто-то мне обещал ужин, ванну и сказочную ночь, - Рик направился в сторону кухни, утаскивая меня следом.
  - Сказку на ночь, - уточнила я. - У тебя никак со слухом плохо, а еще с памятью, не хочешь отменить завтрашние смотрины невест пока не поздно? И еще у нас гости.
  - Со слухом у меня все прекрасно и я точно помню, что ты говорила, - отвергая мои поправки, он отрицательно прочертил рукой. - Гости, как пришли, так и уйдут, - маг щелкнул выключателем, укоризненным кивком отмечая, вспыхнувший свет, вполне исправной лампочки. - А по поводу смотрин, я заказал всего два таких экземпляра "Вестника Тантаи", так что невестам будет сложно узнать о выдуманном конкурсе. Зато вот этих штук заказал гораздо больше, - он выудил из внутреннего кармана, и протянул мне печатную карточку, приступив к инспектированию кастрюлек и сковородок на плите.
  Я опустилась на стул, разглядывая кусочек бумаги, с нашими именами выведенными витиеватым шрифтом.
  - Это приглашение на их свадьбу, - он подцепил со сковороды котлету. - Пользуясь служебным положением, выбрал нам лучшие места, чтобы наблюдать за этим шоу из первых рядов, - жуя, пояснил Рик.
  - Как мило, с их стороны пригласить нас на собственную свадьбу, раньше, чем друг друга, - восхитилась я, облокотившись об стол, подперла щеку рукой, с нежностью любуясь мужем, торопливо дожевывающим на ходу.
  - Интеллигентные люди, - поддакнул Рик. - Я поужинал, что там у нас дальше по программе?
  Дальше была жизнь, долгая и счастливая, хотя вру, местами было не очень, но ничего выдающегося, о чем стоило бы рассказывать, все как у всех.
Оценка: 7.61*5  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Е.Лабрус "Заноза Его Величества" (Любовное фэнтези) | | У.Гринь "Няня для дракоши" (Юмористическое фэнтези) | | Л.Сокол "Сердце умирает медленно" (Молодежная проза) | | Я.Ясная "Игры с огнем" (Любовное фэнтези) | | Л.Лактысева "Злата мужьями богата" (Любовное фэнтези) | | К.Дэй "Я тебя (не) люблю" (Романтическая проза) | | О.Волконская "Ненавижу любя" (Короткий любовный роман) | | С.Александра, "Демонов вызывали? или Попали, так попали!" (Любовное фэнтези) | | М.Славная "У босса на крючке" (Женский роман) | | О.Чекменёва "Спаситель под личиной, или Неправильный орк" (Приключенческое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"