Быстрова Мария: другие произведения.

Афера в Темную ночь

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

Оценка: 9.61*24  Ваша оценка:
  • Аннотация:


    Аннотация: Регесторская Империя переживает сильнейший экономический кризис, и всем гражданам приходится затянуть пояса. Графиня Келерой - глава разорившегося рода, живет по четкому плану, желая исполнить волю покойной матери и вернуть семье потерянные благополучие. Но однажды на столичной фабрике случается несчастный случай, ставший первым в череде событий, перевернувших мир девушки с ног на голову. Вот только Флориан Келерой не из тех, кто смиренно принимает удары судьбы - авантюристка и профессиональный игрок, она готова пойти на все, ради своей цели. И неважно с кем придется сыграть на это раз - с друзьями, врагами или любовью всей ее жизни.

    Красные флаги: женское фэнтези, стимпанк, детектив, любовь будет, да...



АФЕРА В ТЕМНУЮ НОЧЬ





  

  

Посвящается читателям, скучающим по вселенной Водителей.

Тем же, кто пришел сюда впервые: Добро пожаловать!

Внимание, курение и излишнее употребление спиртных напитков вредит вашему здоровью!

Внимание, все события и персонажи вымышленные, любое сходство с реально существующими людьми случайно!

  
  
  
   Регесторская Империя.
   Дикельтарк.
   Фабрика энергетических проводников.
   Флориан Келерой.
  
   Труп качался на веревке, в одну сторону, в другую... почти незаметно, но качался. Я наблюдала за ним, поджав губы. То был первый в моей жизни мертвец, и хотя ощущения возникли сюрреалистические, в обморок, как машинистка Катрин, я падать не собиралась.
   Беатрис Лазар, еще в пятницу ехидно парировавшая мои издевки по поводу ее новой короткой стрижки, теперь болталась на потолочной рельсе разгрузочной траверсы главного сборочного цеха. Странно, и как она забралась туда? Наверное, использовала подъемник, а потом влезла в кабину погрузчика, либо шла пешком... Ну да, представляю: пышнозадая Беатриса крадется по пусть и не узкой, но и не широкой шпале, закрепленной на пятнадцатиметровой высоте, чтобы повеситься ровно на середине. Я тихонько фыркнула и тут же ощутила осуждающие взгляды коллег. Но зрелище наверное было презабавное. Правда же? Пришлось втянуть щеки и нахмуриться. Скорее всего, я все же пребывала в некоторой растерянности, не может же нормальный человек спокойно смотреть на труп, и мозг просто пытался заставить себя работать именно с помощью подобных идиотских фантазий.
   Простые сборщики в фартуках сбились в толпу и угрюмо взирали на почти белое тело, черные пальцы и свернутую голову. В отдалении у лестницы, ведущей на второй этаж, топтались инженеры, только Том пытался привести в чувства Кэт, остальные просто хлопали глазами. Там же к стене из стеклянных кубов привалилась Бланш. Обхватив себя руками, она глубоко дышала. В цеху присутствовала сотня человек, но тишина стояла... загробная. Каждый понимал, что это означало. У всего персонала возникнут неприятности - у кого-то побольше, у кого-то поменьше.
   Глубоко вздохнув, я протиснулась мимо застывших статуями людей, выработанная годами привычка требовала проверить, как там моя драгоценная подруга. Но не успела я дойти до огороженного сигнальными структурами коридора, как пространство заполнил знакомый, немного вибрирующий голос директора Микаэля Крашеля:
   - Внимание рабочих. Смена в цехах один-три и восемь отменена. Прошу всех построиться по двое у лестницы и освободить рабочую зону для проверки сотрудниками Ведомства, приближаться к личным рабочим местам, конвейерам и зоне погрузки запрещено. Повторяю...
   Люди очнулись от оцепенения, пришли в движение, и толпа понесла меня к площадке для отдыха под экраном выработки. Я рискнула взглянуть наверх. Лорд Крашель стоял на решетчатом балконе потемневший от негодования, рядом находилась сухопарая дама в очках и шляпе-котелке, на ее белоснежной рубашке блестел круглый жетон инспектора Ведомства.
   В следующий миг раздался шум и неприятный писк, в цех влетели неизвестные структуры, закружились под потолком и вспыхнули массивными солнцами, мгновенно освещая сумрачное помещение ярким светом. Как интересно. Однажды и я так научусь... По половым плитам громко стучали каблуки мужских ботинок. К нам приближалась группа из десяти человек, одетых в темно-синюю и черную форму. Сигнальные линии зашипели, но никто из агентов на них внимания не обратил. Люди в черном меня не удивили, Беатрис была дипломированной менталисткой, и расследованием, разумеется, займется магический департамент.
   Наплевав на приказ директора, я продолжила пробиваться к Бланш. Однажды один важный и по-своему мудрый человек спросит, кто повинен во всех моих бедах, и я скажу, что это Бланш Майлок! Да-да, не я, вовсе не я, а именно она, помимо спиногрыза братца, будь тот неладен! Это ей пришла в голову идея устроиться работать на ФЭП - фабрику энергопроводников. Рорские демоны восстали бы из пепла вместе с моим отцом, узнай тот, что мне когда-либо придется трудиться на заводе. Мне - графине Келерой! Впрочем, в наше время лорды и леди предпочитали не распространяться о своих титулах, если не могли похвастаться грамотами на владение собственными землями. Спасибо покойной мамочке, продавшей их ради нашего с Фрэнки будущего. Видела бы она это будущее.
   - Уверена, что все получится? - поглядев на меня из-под очков, поинтересовалась взволнованная подруга.
   То, чего боялась она, меня как раз не волновало. Да, пару лет назад, когда мы пришли сюда впервые, я тоже нервничала, но сейчас мы были уже не в том возрасте, чтобы господа из Ведомства задались вопросом, почему две столь юные магини не носят браслетов какой-нибудь школы. Я машинально покрутила кольцо, доставшееся за баснословные деньги, и пропела:
   - Абсолюуууутно, дорогая. Успокойся, пожалуйста, а то я чувствую твою панику в своем желудке.
   - Понимаешь, что это значит?
   - Что ты ко мне неравнодушна? Это я знала еще, когда мы только познакомились. Иначе с чего бы у тебя до сих пор нет мужа?
   Познакомились мы в колледже для одаренных. Никогда не думала, что эта болезная на вид скромница станет моей лучшей и единственной подругой, но все вышло как-то само собой.
   В шестнадцать лет каждого учащегося проверяли на магическую предрасположенность. Однокурсники дрожали от восторга, пытаясь угадать свой тип дара, предвкушали учебу в лучших школах и университетах Империи. Но не я. И не Бланш. И причины у нас оказались схожими. Моей был Фрэнки - младший братец, наказание и крест на моей жизни. Не знаю, по какой причине я держала обещание позаботиться о его образовании и воспитании, данное матери перед смертью... Ее - бабуля Лили - девяностолетняя старая перечница, которой, да простит меня Бланш, давно пора за грань к предкам. Бросить их мы не могли. А обнаружение дара, особенно уникального - это прямая повестка в какую-нибудь боевую школу, университет, академию целительства или не приведи демоны к некромантам... Впрочем, к счастью, некрофилией я не страдала и точно знала, что труповодство - это не мое.
   Бланш, варившаяся в своих мыслях, сарказма не заметила:
   - Так странно. В прошлый раз она ярко сияла эмоциями, а сейчас пустая оболочка...
   Сотрудники Ведомства уже строили рабочих и случайно затесавшихся в их толпу инженеров по двое.
   - О чем ты думаешь? Оболочка... эмоции... - возмутилась я. - Не время исследовать тонкие тела мертвеца. Протри очки, кого ты видишь?
   - Ведомство.
   Тяжела моя участь... Захотелось курить. Высокий жилистый агент, наплевав на запрещающие знаки, затянулся сигаретой. Будто ощутив мое внимание, он резко развернулся и посмотрел на нас. Я немедленно подняла глаза, сделав вид, что разглядываю труп. Да, труп. Будто холодком потянуло... Это бездушный сканирующий взгляд изучал меня, профессионально отмечая детали внешности.
   - Красивый, - протянула Бланш.
   Люди в форме всегда ее привлекали... Я бы даже согласилась с озвученным эпитетом, если бы субъект вышел из своего сурового образа и продемонстрировал способность хоть на какие-то эмоции, как нормальный человек, а не замороженная селедка...
   Наверняка, он прочитал это "красивый" по губам и все понял. Глаза недовольно прищурились, худощавая, слегка небритая физиономия выпустила клуб дыма и отвернулась.
   Подруга тут же просекла ситуацию и мигнула затаенной тоской и разочарованием.
   - Ой...
   А чего она ожидала? Купила бы себе очки с линзами потолще и достала бы еще более древнюю кофту из закромов бабули Лили, удостоилась бы не только мужского презрения, но и откровенного отвращения. Вообще-то обычно Бланш вела себя весьма разумно, демонстрировала чудеса понимания, но в некоторых вопросах поражала своей наивностью... Из-за нее я все еще и торчала на этой фабрике.
   - Он смотрел на тебя, как на подозреваемую. Как думаешь, кому выгодна смерть твоей начальницы?
   Девушка пораженно замерла. Наконец-то ее мозги зашевелились! Волосинки на руках встали дыбом, мои немедленно отреагировали так же. Хм... Незаметно махнув ладонями, я сбросила напряжение и осторожно поглядела по сторонам. Людей было много, но, кажется, на них влияние Бланш не распространилось. Пока...
   - Ты... Ты думаешь, они считают, что я... я... Если так, то все пропало. Все пропало, Фло!
   Успокоить ее требовалось немедленно, сильные волнения подруги выбивали меня из колеи.
   - Не обязательно, - я принялась транслировать спокойствие и рассудительность. - Есть же еще Винсент и Жизель. На них скорее подумают. Твой имидж - все-таки прекрасная маскировка, а этот маг столь пристально любовался нами, потому что мы одаренные, и в этой толпе нас очень хорошо видно. Идем к инженерам.
   - Ладно, - девушка последовала за мной. - Но вдруг они действительно подумают, что я...
   - Ха! Скорее они подумают, что лорд Крашель собственноручно повесил эту дуру за недобор рабочих, чем ты пыталась подсидеть ее.
   Тонкие пальчики вцепились в мой локоть, заставив притормозить.
   - Не говори так! - зашипела она, натянуто улыбнувшись знакомой сборщице, уже навострившей свои ушки. - Такие шутки сейчас неуместны...
   - Да и вообще... - я потянула ее подальше от любопытных. - Что за бред? Как ты себе все это представляешь? Как ее можно было вообще туда запихнуть? Несчастный убийца бы надорвался. Наверное, она снова напилась от безысходности и вот результат. Помнишь, что было на последнем празднике?
   - Фло!
   Агенты Ведомства наконец соизволили заняться покойницей. Один из инженеров подогнал кабину к той самой рее, и тело главного секретаря по найму наконец сняли. Толпа зрителей выдохнула с облегчением.
   - Может, стоит подняться наверх?
   Может и стоит, но, во-первых, мне не хотелось привлекать внимание селедки еще больше, шастая по открытой лестнице туда-сюда, а во-вторых, попасться под руку Микаэлю. Представляю, в каком бешенстве он сейчас пребывал. Накануне столичная артель устроила ему разнос, теперь еще и за простой придется отвечать и за бардак, учиненный Ведомством.
   - Если было бы нужно, нас бы позвали, - ответила ей. - Стой и дыши ровно, иначе у тебя разболится голова и у всех вокруг тоже, и вот тогда мы обе действительно спалимся.
   Бланш совету последовала, и покалывание в моем затылке прекратилось, но тревога не отступала. Слишком много времени мы провели вместе, и подруга привычно концентрировала свои чувства именно на мне.
   Голубоватый светляк проплыл над рабочими стендами, завернул под конвейерную ленту с недоделанными пластинами, полетел в дальний конец цеха к погрузочным кранам и исчез в зоне склада. Гвардейцы в синем рассыпали непонятную пудру под местом, где только что висела Беатрис, а отмороженный короткостриженый агент теперь изучал толпу специалистов. Некоторое время понаблюдав за манерой этого мага держаться, я поняла, что именно он, а не тетка в штатском, был тут главным.
   - Ты успокоишься или нет?
   Все эти темные, давящие эмоции - тревогу, страх, я ненавидела. Страх, действительно настоящий, пробирающий до костей своей обреченностью, мне испытывать не доводилось, ибо для меня не существовало безвыходных ситуаций, когда остается опустить руки и покориться судьбе. А если подобные ситуации где-то и случались, то я была достаточно умна, чтобы в них не попадать, и уж точно смерть какой-то штатной гадины не могла меня напугать.
   - Это не я. Это все вокруг так ощущают.
   Замечательно! Если твоя подруга - незарегистрированный и необученный ментальный маг - это влечет определенные проблемы, как для нее, так и для ее близких. Считывание эмоций и их трансляция - вот, чем чаще всего мучила меня Бланш. Глушить чужие волнения у девушки получалось не всегда, и я сполна познала, как могут биться в истерике, в ужасе всякие нервные особы, переживающие по любому пустяку.
   Между тем селедка закусил сигарету, стянул с ладоней перчатки, на пальце блеснуло кольцо деструктора. Хм... Я слегка напряглась, обходя очередного рабочего. Значит, господин следователь, или кто он там, такой же, как я? Это могло добавить нам неприятностей. Не хотелось бы...
   Послышался тихий гул, активировалась какая-то схема, и перед ним развернулась непонятная проекция, напоминавшая компас. Сердце кольнула зависть. Тоже так хочу! Стрелка крутанулась и указала на нашу толпу. Любопытно. И что он проверяет? Прислушавшись к разделенному сознанию, ничего не почувствовала.
   Заметив нас, кучерявый Томми призывно замахал руками, как мельница.
   - Девушки, идите к нам! Управляющих и специалистов будут допрашивать отдельно.
   Кэтрин уже очухалась и пила воду, кем-то милостиво конденсированную, на стальном рулоне сидела мужеподобная Нора Барто - начальница производства, рядом с ноги на ногу переминалась позеленевшая от страха Жизель - вторая ассистентка теперь уже покойной Беатрис. На гвардейцев и агентов, исследующих белую пыль на каком-то оборудовании, она глядела откровенно враждебно.
   Ну да, я бы тоже подумала на эту девицу, не знай, что та уже несколько раз оставалась на ночь в кабинете самого Крашеля и соответственно получала от него неслабые преференции - например, брала оплачиваемый отпуск, рорские демоны знают сколько раз в год! Нет, я не осуждала и не завидовала, даже одобряла эту ее деятельность. Каждый устраивается в этой жизни, как может, как позволяет воспитание, и подвернувшиеся возможности, читай - самостоятельно плывущих к раздвинутым ногам богатых лордов нужно использовать, особенно если другими талантами боги не наделили. Все мы все понимали. Но при этом не стоило зарываться и задирать свой плебейский нос.
   - Флори-Флори, это не ты ли укокошила несчастную леди Лазар?
   Терпеть не могу, когда коверкают мое имя!
   - Очень смешно, Томми. После твоего вопроса в моем списке подозреваемых ты на первом месте.
   Парень нервно дернулся и досадливо крякнул, вмиг растеряв злую иронию. С тех пор, как ему надоело добиваться моего расположения, он только и делал, что упражнялся в остроумии и попытках высмеять меня. Мелочный, мстительный ублюдок.
   - Как вы можете? - оторвалась от платка с нашатырем Жизель. - Бессердечные! Она же умерла! Умерла! В пятницу была, а сегодня нет! Она же вас всех на работу устроила! Можно же выразить чуть-чуть уважения бедной женщине!
   Хмыкнув, я поспешила отвернуться к Бланш, теперь подпиравшей другую стену. Прикрыв глаза, она считала до ста и обратно, пытаясь абстрагироваться от внешнего мира. Ресницы подрагивали, но за мутноватыми стеклами этого никто не видел. Жаль, помочь ей справиться со своим даром я не могла.
   Очередь рабочих тем временем быстро двигалась, их задерживали в учебном зале всего на пару минут, потом отпускали по домам, наконец, туда вызвали Тома и Нору. Начиналось...
   Интересно, что сейчас делал Фрэнки? Не приведи предки, опять решит прогулять колледж или тренировку у мастера Шепарда. Видите ли наставник ему не нравился, а мне не нравилась цена, которую приходилось платить за обучение этого сопляка, но лучше Морриса Шепарда мастера мечей не сыскать во всей Империи. Пару лет назад мне тоже удалось потренироваться у него некоторое время, пока деньги не закончились... Ну да, почти так оно и было... Ладно. Все потом. Два инженера скрылись в зале. Я потерла кольцо специалиста по бытовой магии. Человек из Гильдии уверял, что проблем не возникнет, что оно настоящее, снятое с какого-то трупа в последней войне. Браслет же официально выдала мне ФЭП, и эмблема из стилистических структурных линий завода подтверждала это. Поэтому все будет хорошо.
   Вышедшая с допроса Нора теперь беседовала со старшим смены, Винсентом и спецом по качеству, до меня долетали обрывки фраз:
   - ...семнадцать до полуночи. Придется выходить в ночную смену и перестраивать расписание зарядки ротора, иначе план не выполним...
   - ...уволилось тридцать два человека...
   - ...а что делать?
   Господин главный агент уже погасил свою проекцию, поморщился, будто лимон проглотил, и неспешно вразвалочку направился к лестнице. И все же, какую структуру он активировал? Насколько я знала, не существовало ни одной формулы или схемы, способной определить тип дара, это могли сделать только опытные маги и то, не каждый, а тот, чья предрасположенность была такой же, как твоя. Собственно этот вопрос меня только и заботил, потому что себя я считала никаким не бытовым магом, а настоящим деструктором! Хотя мы с Бланш и сбежали с проверки из Института, но я чувствовала, я - деструктор. А кто еще? Теория структур хоть как-то занимала меня, в отличие от всего остального, и однажды, когда Фрэнки наконец отправится в Боевую школу, я пойду учиться, смогу сама создавать новые заклинания, может, поступлю на службу все в тот же Институт Артефактологии и верну нам родовые земли в провинции Берг. Надо только еще пару лет продержаться! Чуточку! Род Келерой не затеряется в истории, обещаю!
   Вблизи инспектор выглядел еще более недовольным, чем издали, более костлявым и сухим. Темный прищуренный взгляд снова скользнул по специалистам, и каждый наверняка подумал, что уж его-то и считают первым подозреваемым - столько в этих глазах было выразительного обвинения и уверенности в собственных выводах. Не останавливаясь, этот мистер щелкнул пальцами и скрылся под лестницей, двое сотрудников в черном последовали за ним.
   На самом деле Беатрис действительно могла повеситься. Это только для рабочих - главный секретарь по найму - милая тетушка, на претензии Микаэля хлопавшая большими рыбьими глазами, а так эта несчастная старая дева к сорока годам так и не обзавелась не мужем, не детьми. Леди Лазар была, как я, из разорившейся семьи. Ее фамилию вычеркнули из списка влиятельных родов, не приглашали на мероприятия в императорский дворец, и даже недавняя реформа наследования, уравнявшая в правах мужчин и женщин знатных родов, не позволила бедной графине поправить свое положение, ибо положение зависело от денег, а добыть их в наше время весьма непросто. Бланш, у которой порой случались проблески тонкого виденья, говорила, что и с даром ее начальнице не повезло, поэтому позиция секретаря по найму, которую та занимала уже лет десять, стала ее потолком. Чего бы и не повеситься? Сколько можно изводить более привлекательных, удачливых, одаренных коллег своим занудством и бесконечным подставами. "Ах, лорд Крашель! Это все Винсент дурак - забыл, а я ему говорила, правда-правда!" Впрочем, в нашей милой песочнице каждый, кроме нас с Бланш, был сам за себя.
   Гвардеец махнул рукой, и специалист по качеству исчез под лестницей. На этот раз ожидание тянулось бесконечно долго, зона отдыха опустела, в ней остались только мы, Жизель, Винсент, со второго этажа приковыляла тетушка Шонна - бессменная глава расчетного отдела ФЭП и моя непосредственная руководительница. В отличие от Бланш мне с ней повезло, пожилая женщина сразу сообщила, что копать под нее не стоит, а я сразу ответила, что задерживаться на ФЭП до конца жизни не собираюсь. Подруга тогда отчитала меня за подобную неосмотрительную откровенность, но Шонна утвердила мою кандидатуру на роль своей ассистентки... По плану Фрэнк проучится еще три года, и тогда обещание матери будет исполнено. "Флориан, дочь, морально мужчины гораздо слабее нас, они не приспособлены к жизни в одиночку, не могут позаботиться о себе в быту, а Фрэнку ведь только девять! Если его не направлять, он пропадет, станет каким-нибудь нищебродом, либо свяжется с Гильдией! Тогда наш род будет обречен! Граф Келерой - это лицо семьи, Флориан. Обещай позаботиться о брате... следить за ним, я не могу умереть спокойно, если буду думать, что ты бросишь его. Фрэнк одарен, я чувствую. Сильно одарен. Устрой его жизнь, и он отблагодарит тебя!" Сомневаюсь, что мелкому потребителю знакомо значение слова "благодарность", но демоны с ним.
   Бланш покрепче закуталась в безразмерный потрепанный кардиган, ее губы продолжали шевелиться, пучок каштановых волос растрепался. Говорят, ментальные маги владеют собой даже в самой критической ситуации, но ее, понятное дело, этому никто не обучал...
   Пальцы потянулись к портсигару на поясе, я тут же отдернула руку, села на сложенные друг на друга паллеты и принялась разглядывать свои лаковые туфли-лодочки, фиолетовые в черную полоску брюки, не слишком дорогие, и оттого, как мне казалось, некачественные.
   - Ты помнишь, что сегодня мы собирались в Столы?
   Подруга тут же распахнула глаза.
   - После всего этого? Может, меня арестуют...
   Я покосилась на Жизель, обмахивающуюся платком, ее корсет с коротенькими шортами и чулками в сетку поражал безвкусицей.
   - Мы давно там не были...
   - Как же давно? В прошлом месяце. Будет подозрительно, если мы снова выиграем. Так и на неприятности можно нарваться или на Гильдию.
   - Неприятностей не будет, а вот деньги нужны. У меня пустой кошель.
   Подруга покусала губы.
   - Фло, просто пора перестать транжирить их направо и налево, и не придется так рисковать.
   Только морали бабули Лили из уст маленькой менталистки не хватало. Сама-то она, разумеется, правильно тратила свои медяки, а будь поумнее уже заняла место Беатрис, а не общалась с этими пропойцами из неодаренных. Считав мое настроение, Бланш нахмурилась. Она не всегда меня одобряла, но любила, да и мы были в одной лодке, раскроют одну, найдут и вторую...
   - Ты знаешь, я иначе не могу. Моя семья никогда не затягивала пояса, и я не стану. Жить в какой-то лачуге, добираться на эту мерзкую фабрику на скрипучем велосипеде, как ты? Ну уж нет. Я заслуживаю большего. Много большего, дорогая.
   - Миссис Вефлер, мисс Келерой, - провозгласил гвардеец.
   Шонна проковыляла в зал первой, я же взглянула на свое отражение в тусклой стеклянной стене и нацепила на лицо вежливую немного наивную улыбочку. Блузка простая, белая, брюки строгие. Нормально. Чем ты беднее, тем обычнее и невыразительнее должен быть твой наряд, особенно здесь в рабочем районе. Это придворные фрейлины-бездельницы могли носить экстравагантные одежды по последней моде...
   Придержав перед начальницей дверь, прошмыгнула за ней в зал. С низких кирпичных сводов свисали светильники, над каждым рабочим местом висело по железному плафону, дальнюю стену занимало окно, откуда лился яркий дневной свет, символично зарешетчатый чугунными прутьями.
   За ближайшим столом сидела та самая агентша в штатском, а за соседним конечно же мрачный деструктор, охрана осталась у дверей.
   - Мисс Келерой, - нахмурилась баба, поглядев на браслет. - Одаренная?
   - Да, мэм!
   - Твой клиент, Бен.
   - Я в курсе, - весьма резко отозвался маг, наградил неодаренную коллегу пренебрежительным взглядом, и лишь потом переключился на меня.
   Свет падал на его лицо сбоку. Вообще-то если бы не ясно транслируемое раздражение, ничего примечательного бы в его внешности не нашлось. Нос не прямой, и не курносый - средний, на лбу морщины, на щеках легкая небритость, только глаза слишком темные, почти как у воленстирца - бррр! и мерцали... Ах ты! Пару раз Бланш передавала мне через браслет образы тонкого зрения и я предполагала, что он там видел. Решил выбить у меня почву из-под ног? Или поиграть? Играть я люблю, прекрасно играю в рейшиг, лучше многих.
   Пауза затянулась, маг оглядывал меня хмуро, исподлобья. И с чего это сердце забилось быстрее? Может, он и не смотрел глубоко? А даже если и смотрел, не стоило об этом тревожиться. Девушка должна улыбаться, хлопать глазами, тем более у меня такая тушь на ресницах, что не глаза, а глазища... Мужчины всегда покупались. И, если захочу, этот тоже будет думать о моей красоте, а не о кончине Беатрис и не о моих кольцах и браслетах. Возраста этот товарищ хоть и неопределенного, но я бы не дала ему больше тридцати, а значит, он не должен почувствовать во мне родственную по магии душу, вот если бы ему было сорок, или хотя бы тридцать пять... А пока надо верить в лучшее. Отец говорил, что побеждает тот, кому победа нужнее. А мне нужна. Ой, как нужна!
   - Присаживайтесь, мисс, - он едва заметно кивну на стул напротив, куда я грациозно опустилась, закинув ногу на ногу, и выжидающе уставилась на инспектора.
   Нет, глаза все же были коричневыми. Обычными. И браслет обычным, и кольцо, но вел этот субъект себя так, будто являлся самим начальником Ведомства или по крайнее мере его заместителем. Красивые ухоженные руки лежали на столешнице, он не боялся испачкать идеально белые манжеты о нашу промышленную пыль, излучал уверенность в себе. "Я потрепанный волк, посадивший многих преступников, а тебя, детка, точно выведу на чистую воду, придется паковать чемоданы и катить в какую-нибудь глушь, учиться управлять своим даром, а за твоим братцем присмотрит детский надзор".
   - Курите?
   - Да, пожалуйста! - расцвела я цветочком.
   Он протянул портсигар с не слишком дорогими, но и недешевыми папиросами. Сойдет. Мои конечно лучше, но тогда инспектор увидит фирменные воленстирские сигаретки за шег за пачку и задастся ненужными вопросами. Схватив одну, порадовалась - рука не дрогнула. Пальцы щелкнули, и бытовая схема зажгла кончик, в нос ударил приторный аромат. Вот теперь можно и поговорить.
   Лежащая передо мной синяя папка раскрылась.
   - Ваше полное имя?
   - Флориан Келерой, сэр.
   - Где проживаете?
   - Осенняя, пятнадцать.
   Его ручка перестала писать. Мои ладони снова удостоились пристального внимания. Да, это не самый дешевый район.
   - Вы леди?
   Ха! Разве можно задавать такие вопросы, проказник? Я стряхнула пепел в стальной стаканчик и прислушалась к собственным ощущениям - сердце билось спокойно и размеренно. Отлично, значит, я пребывала в правильном состоянии. Бланш называла его контролируемым стрессом и часто завидовала такой моей способности.
   - Нет, иначе бы назвалась по-другому.
   Вежливая улыбка не покидала моего лица. Итак, первая ложь пошла, но даже если проверит - не страшно. Всегда можно сказать, что скрываю свой статус от коллег. Ведь кроме лорда Крашеля, покойной Беатрис и меня в наших рядах аристократов не было. Да и что-то подсказывало, что даже Бланш он подозревает сильнее, чем рядовую девчонку из третьего отдела.
   - Какой у вас тип дара?
   - Специалист по бытовой магии.
   Любой иной одаренный на обычной немагической специальности выглядел бы странно, а вот бытовой маг вполне пойдет. Слабенькая девчонка отучилась обязательный курс и решила устроиться на более оплачиваемую работу. Больше всего я опасалась услышать вопрос о годе окончания Института, но к счастью не услышала.
   - Я должен предупредить вас об ответственности за дачу ложных показаний.
   Если мы перейдем к разговору по существу, то лгать мне не придется. Царственно кивнув, я поинтересовалась:
   - Простите, а как зовут вас?
   Мужчина снова на секунду поморщился, будто я ему на мозоль наступила, потом устало выдохнул:
   - Инспектор магического департамента центрального отделения Ведомства Арклин.
   Ха! Просто инспектор? Просто Арклин? Без приставок? Какая досада.
   - Очень приятно! - махнула ресницами и обворожительно улыбнулась.
   Маг некоторое время понаблюдал за моими ужимками, затем спросил:
   - В каких отношениях вы состояли с повешенной?
   Все же с повешенной? А не с повесившейся. Ладно.
   - Хм? В обычных. Но в дружеских отношениях у нас тут никто не состоит, если вас это интересует, - отозвалась я. - Коллектив небольшой, как и везде, каждый желает работать меньше, а получать больше, как и всегда, каждый старается перевалить любую ответственность на соседа. Мы с леди Лазар пересекались только в кафетерии, либо в комнате отдыха. Вообще она была весьма располагающей особой, как и любой менталист, но молодых сотрудниц недолюбливала. Если честно, мне ее искренне жаль, графиня, вынужденная работать на какой-то фабрике, чтобы свести концы с концами. Это ужасно. Но все же она была из аристократов, и такое поведение... Фу-фу.
   Пожав плечами, виновато улыбнулась и продолжила:
   - Если вам интересно мое мнение... Думаю, во всем виновата ее несчастная судьба. Когда тебе за сорок, а ты не можешь похвастаться ни статусом, ни состоянием, ни семьей на худой конец... Наверное, это может добить. Леди Лазар часто прикладывалась к алкоголю. Это так печально...
   Вздохнув, я опустила глаза. Тут главное не переиграть, почувствовать грань.
   - Чем занимаетесь на фабрике?
   - Помогаю миссис Вефлер. Она не в том возрасте, чтобы кататься по Дикельтарку, а я вожу документы, обсчитываю запасы. Ничего сложного. Работаю на полставки.
   - Почему? - он что-то записал в папку.
   - Я - опекун младшего брата. Наши родители рано умерли. К сожалению, мы не можем позволить себе полный пансион, и приходится следить за его свободным временем. Он весьма одаренный юноша, значительно одареннее меня, и вы наверняка представляете, сколько сил и средств необходимо вложить в его подготовку, чтобы потом не возникло проблем.
   Эта тема Арклина явно не интересовала.
   - Когда вы видели леди Лазар в последний раз?
   - В пятницу днем. Когда уходила с работы. Это было часа в два.
   - Где вы провели тот вечер?
   - Забирала брата из группы по фехтованию.
   Неужели Беатрис висела тут с самой пятницы? И никто из обходящих ее не заметил? Впрочем, на время простоя верхний свет отключали, работали только сигнальные дорожки, а они тусклые, и цеха погружались во мрак.
   - Что за секция?
   - Мастера Шепарда.
   А вот тут в его глазах зажегся нехороший интерес. Рорские демоны!
   - Я знаком с Моррисом. Тренировался у него.
   Плохо-плохо! Я расплылась от радости:
   - Он чудесный мастер, правда?! Берет, конечно, баснословно, но мне для своего брата ничего не жалко! Юноша должен уметь защитить себя, свою сестру, страну! Да и просто, это ведь красивое искусство! Сколько там восхитительных приемов: стальной веер, пташечка, двойной финт с разворотом...
   Услышь это Фрэнки, подумал бы, что я стукнулась головой, но мое бормотание определенно утомляло инспектора. Надеюсь, ему не вздумается наведаться к мастеру, иначе с чего бы тому не сказать, что я тоже неплохо справлялась с этими приемами? А еще и моей судьбой поинтересоваться... Ведь я слишком давно не появлялась на его пороге после того нехорошего разговора. Сердце ускорило ритм. Возможно, стоило посетить бывшего учителя? Ведь мистер Шепард понятливый, если все объяснить, он не станет закладывать меня... Наверное. Эту мысль следовало хорошо обдумать.
   - Ладно. Вы должны знать, что вас могут вызвать для дачи дополнительных показаний повесткой.
   - Конечно, - закивала я. - Буду счастлива увидеться с вами снова!
   Не приведи предки. Это определенно не тот мужчина с кем бы я хотела продолжить хоть какое-то общение.
   - Можете идти.
   Его холодный, скучающий взгляд до последнего изучал мою спину. Маг в черном распахнул дверь, но я не позволила себе расслабиться - рано! Теперь главное, чтобы и Бланш отыграла на отлично. Впрочем, допрос больше походил на опрос, и напугал бы только того, кто действительно замешан в убийстве.
   Подруга уже стояла за порогом, бледная и взволнованная. Я ободряюще ей кивнула, дождалась, пока дверь в зал закроется, задвинула чужой трепет подальше и быстро шагнула в узкий проем справа от лестницы.
   А затем со всех ног помчалась вперед по мало кому известному коридору. Впереди находилась курилка, каморка уборщиц и место для хранения их инвентаря. Фууух-фууух-фууух! - по левой стене за толстыми прутьями неспешно крутились огромные серебристые вентиляторы, создаваемый лопастями ветер засвистел в ушах, мгновенно растрепал мою идеальную укладку. Плевать! Быстрее! Быстрее! Справа мелькали лабиринты труб, прикрученных к стене. Под ложечкой засосало. Если меня заметят... Нет! Никто меня не заметит!
   Об этом закоулке мне рассказала одна из работниц метлы и швабры, ибо секретарь по безопасности - мистер Соларо был человеком принципиальным, и опоздавших на свои лекции не пускал, а потом еще и тесты устраивал. Приходилось выкручиваться. Коридор заворачивал. Наконец-то! Едва не поскользнувшись, я резко затормозила и подскочила к решетке. За творившемся в учебном зале я теперь могла наблюдать через узкую прямоугольную щель. Один из магов подавал Бланш стакан. Неужели уже что-то стряслось?! Проклятье! До меня донесся пропитанный ехидством хриплый голос инспектора:
   - Мисс Майлок, еще воды?
   Кажется, рано я порадовалась, что допроса не будет, подчиненных Беатрис не зря оставили на закуску.
   - Нет, благодарю вас, - поправила очки Бланш. - Просто, зря вы так говорите, леди Лазар всегда была добра ко мне, и ее смерть - моя личная трагедия.
   Арклин откинулся на спинку стула и теперь пристально следил за моей подругой. Шонна уже покинула помещение, ставшее вдруг тесным, угрожающе зазвенели цепи ламп. Достав сигарету, я закурила и обратилась в слух.
   - Так какого типа ваш дар?
   Его коллега от безделья теперь тоже пялилась на Бланш.
   - Я специалист по бытовой магии.
   - Как? И вы тоже? - его иронию не заметил бы только идиот.
   - Мы с Флориан учились вместе.
   Ответ въедливого инспектора удовлетворил, но подозрительность не развеял. Главное, чтобы Бланш не транслировала свои эмоции наружу, держалась! Ой, не нравилась мне ее поза, заметно зажатая, а этот Арклин все видел и давил на нее специально... Видно уже и вопрос какой-то провокационный задал. Мерзкие ведомственники!
   - Почему-то... - маг задумчиво и неспешно поднес сигарету к губам, затянулся, и... выпустил дым прямо ей в лицо!
   Ааааааах ты! Тьфу! Меня немедленно охватило негодование. Бланш закашлялась, помахала ладошкой перед носом.
   - Извините, не хотел, - без раскаянья бросил Арклин. Когда она пришла в себя он продолжил: - Почему-то мне кажется, вы способны на большее.
   Агентша тоже изумилась вопиющему поступку этого... нехорошего человека. Общая оторопь повисла в воздухе, едва ощутимым маревом.
   - Так почему вы не пошли на деструкцию? У вас, да и у мисс Келерой не самые слабые потенциалы.
   Если бы Бланш могла, она отодвинулась бы от инспектора еще на пару метров. Запахло опаской, замаскированной под доброжелательность.
   - Настоящая структурная магия слишком сложна для меня.
   Арклин нарочито церемонно бросил окурок в стаканчик. Попал. У меня в горле застрял ком... Если он догадался... Если... Нет, не должен. Это только настроенные на Бланш люди чутко чувствовали колебания ее настроения, остальные... Нет, вряд ли... Но...
   - Вы переживаете?
   - Любой бы переживал, если бы его начальник повесился, - тихо отозвалась девушка.
   Теперь тревога нарастала, пространство загустело, и показалась, что вот-вот грянет гром.
   - Ладно! - вдруг воскликнул инспектор, на тонких губах возникла слащавая, слишком радушная улыбочка. - Я должен предупредить вас об ответственности за дачу ложных показаний.
   Подруга смущенно отвела глаза.
   - Что вы... я не стану врать, мне незачем...
   Маг упер подбородок в кулаки и теперь излучал неподдельный интерес, без стеснения рассматривал Бланш, будто не на допросе, а на первом свидании. Из помещения на меня накатывала растерянность.
   - Где вы провели вечер пятницы?
   Девушка вцепилась в края кардигана. Ощущения становились все четче. Возьми себя в руки! Проклятье!
   - Аэм... Здесь. Мы с Винсентом, простите, с мистером Льерье разрабатывали учебный материал для сборщиков. Леди Лазар работала над отчетами для бергского отделения. Винсент ушел первым, к сожалению, не помню, сколько было времени, я покинула фабрику в девять, миледи все еще оставалась тут.
   - А где находилась мисс Одриан?
   - Я... я не знаю.
   Где была Жизель? Если не дома, то в кабинете Крашеля!
   - Как к вам относится мисс Одриан?
   Он прищурился, пытаясь рассмотреть что-либо за линзами.
   - Жизель - весьма милая, очень жизнерадостная девушка... красивая...
   Ой, не то... Ой не то! Что с ней творилось?! Обычно Бланш играючи справлялась с волнениями, неужели общее гнетущее настроение коллектива не позволило ей взять себя в руки?! Толпа для сильного менталиста - тяжелое испытание. Но она должна справиться! Если... если наша многолетняя конспирация полетит в пекло, я... я... не знаю, что с ней сделаю! Пальцы закололо...
   Подруга чуть повернула голову в мою сторону и вздрогнула. Почувствовала. Все посторонние ощущения, как отрезало. Отлично!
   - Все в порядке?
   Она подобралась, и даже голос зазвучал увереннее:
   - Насколько это возможно.
   Сразу бы так, а то разлилась лужицей перед этим снобом! Арклин подался вперед.
   - Вижу, вы очень добрая девушка, - интимно заявил он. - И красивая... Гораздо красивее мисс Одриан. Жаль, что вы прячете свои глаза за этими стеклами.
   Я позабыла, как дышать.
   - Простите...
   - Вы не могли бы снять очки? Уверен, без них вам лучше. Скажите, зачем носить эту дрянь, когда всегда можно пойти в лечебницу, и вам поправят зрение?
   О, грань...
   - Моя страховка это не покрывает...
   Инспектор уже оторвал свой зад от стула, упер руки в столешницу, как хищник перед прыжком. Я стояла не живая не мертвая и смотрела на этот фарс. Сомнения отпали. Мысли нервно заметались в сознании. Что делать? Удастся ли выбраться из этой заварухи лично мне?!
   - Хотите, я оплачу вам процедуру?
   Оправдания не помогут! Идти в Гильдию? Покупать поддельный аттестат?! Они же тоже не дураки... Что, демоны рорские, делать?!
   Бланш впала в откровенный ступор.
   - За-зачем? Мы с вами...
   - Сейчас познакомимся, не переживайте, - опасно ласковые интонации заставили волосы зашевелиться. - Можно вашу ручку?
   Клешня Арклина потянулась вперед. Только не это. Только не этооооо! Сердце пропустило удар...
   - НЕТ! - Бланш вскочила на ноги и метнулась за стул, увеличивая дистанцию. - Что вы делаете?! Если это допрос... по-потрудитесь вести его корректно! За-задавать вопросы по существу! И если... если у вас таковых не имеется, прошу оставить эти до-домогательства и отпустить меня! У ме-меня работа!
   Она еще надеялась, не хотела верить в очевидное, наивная девочка... В немой мольбе она уставилась агентшу, та пока тоже ничего не понимала. Деструктор расправил плечи, я же уже повисла на решетке.
   - Вы правы. У меня больше нет к вам вопросов... - сверкнул широкий оскал.
   Бланш осторожно пятилась назад, сгорбившись и запахнувшись в свою безразмерную кофту. Меня трясло от ее ужаса.
   - Я... я пойду?
   - ...Кроме одного. Мисс Майлок, - брови сомкнулись, пальцы будто невзначай зацепились за болтавшиеся на поясе наручники. - Вы знаете, какая в Империи предусмотрена ответственность за подделку статусных колец и сокрытие уникального дара?
   И тут же меня снесла мощная волна чужого отчаянья, от неожиданности сердце исполнило кульбит и бешено застучало где-то в горле. Ууууух!
   В следующую секунду Бланш рванула к двери, Арклин метнулся следом, крича на ходу:
   - Задержать ее!!!
   Сглотнув наведенные эмоции, я впилась взглядом в происходящее. Охрана в черном дернулась навстречу Бланш, умудрившейся наступить на подол собственной юбки и едва не свалиться, один даже успел вскинуть руку для какого-то заклинания, со стула начала подниматься агентша, а инспектор уже огромными шагами, с перекошенным от натуги лицом, мчался вперед.
   Все произошло мгновенно. Шаааах! Сверкнула вспышка. Подруга резко затормозила, очки свалились с ее носа, а в воздух взметнулась бледная растопыренная ладонь.
   - СТОП! - ледяной приказ хлестнул слух.
   О, проклятые предки... Арклин будто на невидимую стену налетел, замер, едва заметно подрагивая, агентша застыла в наклоненной над столом позе, оперативники так и не добежали до Бланш. Все четверо смотрели на нее, не в силах ни двинуться, ни моргнуть...
   Звенящую магией тишину теперь перебивало только сбившееся дыхание девушки, ее глаза сверкали зеленью, притягательной, манящей, способной свести с ума. Я бы не рискнула в них смотреть!
   - Инспектор Арклин, - раздался незнакомый, почти механический голос. - Вы ошиблись. Мисс Бланш Майлок - всего лишь специалист по бытовой магии, она законопослушная сотрудница ФЭП, никогда и мухи не обидела. В мисс Майлок нет ничего особенного, она банальная закомплексованная неудачница, на которую такому профессионалу, как вы, не стоит тратить время. Она вам... - тут ее тон чуть смягчился. - Она вам неинтересна... И за этими линзам не прячется никакой загадки...
   Четыре истукана стояли и слегка покачивались.
   - А сейчас вы все вернетесь к работе и забудете, что произошло.
   Как послушные куклы сотрудники Ведомства разбрелись по своим местам, Арклин сел на стул и бессмысленно уставился в одну точку. Бланш пораженно поглядела на свою ладонь, та сразу же перестала светиться. Писк прекратился, и маг наконец моргнул, нахмурился, пытаясь собраться со своими мыслями...
   - Так я могу идти, инспектор? - с надеждой поинтересовалась моя чудо-подруга, возвращая очки на место.
   Деструктор наградил ее непонимающим взглядом, потер висок и раздраженно кивнул.
   - Идите.
   Бланш почти бегом покинула учебный зал, а я наконец позволила себе выдохнуть. Ну и дела... Сказать, что я была шокирована - ничего не сказать... Как выразились бы наши рабочие - это просто О.......ТЬ!
   - Все в порядке, Бен? - поинтересовалась его коллега. - Зовем следующую?
   Арклин некоторое время смотрел в свою папку, куда так ничего и не записал.
   - Эта Майлок... - будто через силу произнес он. - Тебе не кажется, что с ней что-то не так?
   Я вся напряглась. Нет-нет-нет! Тетка поморщилась.
   - С ней?! Я тебя умоляю. Девочка понравилась? Да она какая-то... закомплексованная неудачница, я думала, тебе по душе больше пришлась... как ее? Мисс Келерой? Ты ведь любишь светленьких.
   - И все же... ты не думаешь..?
   - Эта мышка точно никого не убивала, поверь моему наметанному глазу. Не стоит тратить на нее время. У тебя и так есть чем заняться. Кстати, как продвигается расследование?
   - Не особо... Вальтер торопит, все опасаются, сама понимаешь чего.
   - Еще бы... второй случай под твоей юрисдикцией. Слава богам, не уволили после такого...
   Слушать дальше я не собиралась. Бросив обуглившуюся сигарету, осторожно попятилась от решетки, затем развернусь и рванула обратно по коридору. Да! У нее получилось! Я уже не надеялась, но у нее все получилось! Как она это сделала? О, грань! Я никогда не видела, чтобы например Беатрис такое вытворяла! И все это значило только одно - Блашечка - сокровище! Мое невиданное сокровище! Скорее! Скорее! Надо сказать ей об этом! Теперь гигантские вентиляторы крутились справа, а впереди маячила та самая лестница.
   Уже через полминуты я выскочила в зону отдыха. Подруга сидела у стены на паллете с картонными листами, запрокинула голову, а рот зажимала кулаком, худые плечи ритмично вздрагивали. Что случилось?! Метнувшись к ней, едва не вскрикнула. Посиневшее лицо перекосила гримаса боли, из трещинок на губах текла кровь. Когда зеленые глаза распахнулись, меня накрыло ее ощущениями, ноги подкосились. Боги... ГОЛОВА! Застонав, я на миг потеряла сознание и пришла в себя только на полу. Как... как она могла переносить подобное?! Боль я терпеть не могла, а ТАКУЮ боль особенно.
   - Фло... Фло... помоги... - просипела Бланш, из-под очков катились слезы.
   - Только не смотри... на меня...
   У менталистки часто болела голова, но подобной реакции на использование силы не случалось никогда! К счастью, цех и зона отдыха опустели, и никто не видел наших странностей.
   Приподняв ее голову, поглядела на фиолетовые синяки у носа... Рорские демоны! Никакой обезболивающей структуры я не знала, поэтому просто охладила воздух вокруг и принялась распутывать пучок каштановых волос. Постепенно подруга успокаивалась, я же достала платок и осторожно обтерла ее кулак, губы. Теперь она смотрела на меня благодарно и больше не жалила болью.
   - Мне лучше... Фло, прости...
   Запустив крошечного светляка, я проверила пол на наличие крови. Пусто. Подруга осторожно встала на ноги.
   - Идти можешь? Если они нас так увидят, все твои старания - насмарку.
   - Ты права. Надо уходить... сейчас я ни на что не способна...
  
  

***

   Схватив ее под руку, повела к широким вратам мимо остановленных роторов, рабочих позиций, обвешенных шуруповертами и специальными инструментами для тонкой накатки линий структур. Огоньки сигнальных заклинаний тускло сияли и образовывали своеобразную тропу через смежные цеха. В литейном спали огромные машины, работавшие на пару, их силуэты и подвесные конструкции тонули во мраке. Печи ФЭП были не самыми большими, мы изготавливали энерголовушки размерами до полуметра, и соответственно плавили не так много металла, как в том же Берге, но именно здесь я ощущала настоящую атмосферу завода - жаркий, дрожащий воздух, едкий дым, стелившийся между заготовками, громкие хлопки прокатных валиков, от которых вздрагивало все внутри.
   Пройдя через склад - длинный ангар, заставленный паллетами, контейнерами и цистернами, мы провели браслетами над турникетами и наконец выбрались на улицу, Бланш облегченно выдохнула... Рорский демон разберет, почему Микаэль не оборудовал управленческий зал ближе к выходу. Наверняка неодаренный лорд желал напомнить инженерам и прочим магам, что не все в этом мире зависело от них, то есть от нас. Ну-ну, завидущие людишки.
   За спиной остались кирпичные стены, высокие трубы, здание было огромным и располагалось на окраине Дикельтарка. Раньше этот район считался самым нищим, криминальным, но с тех пор как недалеко отсюда построили железнодорожную станцию, ходить по здешним улицам стало безопасно даже аристократам и даже в ночное время - спасибо гвардии, работала она отлично. Впрочем, на инфраструктуре это никак не сказалось, и единственный приличный кафетерий для инженеров находился в пятнадцати минутах ходьбы от фабрики.
   Бланш больше не пыхтела и не висела на моей руке, зато пыхтеть от жары начала я. Стояла середина лета, и солнце нещадно пекло голову, а духоту я не переносила почти так же как боль. Вывернув из переулка, мы двинулись по широкому проспекту. Пересмена заводов еще не началась, и народа на тротуарах почти не было. Вдалеке показался паровой вагончик, возивший в основном рабочих из кварталов и мерзко вонявший, даже лошади приезжающих сюда экипажей припускались быстрее, завидев это чудо неодаренной мысли...
   Очередной порыв жаркого ветра бросил в лицо пыль, я зажмурилась, а когда открыла глаза, увидела плывущую по мостовой гигантскую тень заходящего на швартовку дирижабля Воздушной Компании, глухо вибрировавшего магией. Кажется, это летела "Широкая черепаха", благодаря Фрэнки, фанатевшему от этих штук, я примерно разбиралась в их названиях и формах.
   Впереди показалась фанерная вывеска в виде длинноногой девицы, она указывала на дверь единственного более-менее приличного в этом районе заведения общепита. Войдя туда, я облегченно выдохнула, сегодня работал бармен, способный активировать охлаждающее заклинание. Посетителей не наблюдалось. Над стойкой висело панно из мелких блестящих деталей и инструментов, принесенных с разных заводов и фабрик.
   - Бренди! - крикнула я натирающему бокалы юноше с браслетом студента Института. - И лимонную газировку! И два стакана!
   Он даже не удивился, значит, уже узнал о случившемся на ФЭП.
   - Не надо, - поморщилась Бланш.
   - Надо.
   Моя милая подруга принципиально не употребляла алкоголь, но на этот раз все же изменила своим принципам и, морщась, по мелкому глотку начала пить эту дрянь. Я ограничилась газировкой и закурила. Молчали мы долго, но я не выдержала первой:
   - Ты ведь понимаешь, что это значило?
   Она сняла очки и помассировала переносицу. Арклин был прав, подруга выглядела весьма привлекательно без этих безобразных линз, глаза - красивейшие, блестящие, ресницы пышные, носик с маленькой горбинкой, полные губы и все это в обрамлении каштановых, чуть вьющихся волос.
   - То, что я облажалась, - выдохнула девушка.
   - Бланш, ты... - я на всякий случай посмотрела по сторонам, убедилась, что бармен отвернулся, и одними губами произнесла то самое слово, которого она так боялась - "чтец". - После случившегося, это очевидно.
   - Может быть, - пойло помогло, и подруга окончательно успокоилась. - Разве это что-то меняет?
   О боги, да это бы изменило все! Чтецы - уникальные ментальные магини, столь же редкие как черные брильянты в приисках Великой Пустыни. Ведомство искало их, обучало, охраняло, платило бешеную зарплату, и все потому что они могли такое, о чем и не мечтал рядовой менталист.
   - Не знаю, - я выпустила дым кольцами. - Ты мне скажи, ради чего отказываешься от жизни в почете и достатке? Ради бабули Лили?
   Бланш поджала губы и помотала головой, явно не желая развивать эту тему.
   - Ты многому меня научила - понимать людей, разделить сознание, особенно - разделить сознание, это уникальный случай, дорогая - учителя в школах как только не измываются над одаренными, чтобы те смогли концентрироваться. Кому скажи - не поверят...
   Девушка тихонько фыркнула, ее взгляд потеплел.
   - Говорить никому не надо...
   - ...Но неужели ты не понимаешь, что твоя жизнь - это только твоя жизнь, а не девяностолетней бабульки. Ты что планируешь остаться на вшивой ФЭПе? Когда стоит тебе только войти в департамент правопорядка и заявить что ты... ну в общем поняла кто, и все твои проблемы закончатся в один миг. Тебя же сегодня едва не разорвало от боли. Это же невыносимо! Ради чего так мучиться?! Уверена, что дальше не будет хуже? Может, это какой-то побочный эффект от твоего дара? Что если ты однажды захлебнешься кровью?
   Бланш поморщилась.
   - Просто разрядила резерв, Фло. Не стоит так переживать. А боль... Я воспринимаю боль иначе, чем ты. И... бабушка тут совершенно не при чем. Решение мое. Не желаю быть птицей в золотой клетке, ходить под конвоем, копаться в мозгах убийц, предателей. Ведь это не просто как открыть книжку и почитать. Чужой разум течет через меня, и грязь застревает здесь, - она постучала пальчиком по груди. - А когда людей много это... Ты видела, я никак не могла справиться с собой. Одно дело, если праздник какой... но сегодня... Их общее отчаянье упало на меня, как каменная плита.
   Она допила бренди, закусила кусочком молочного шоколада.
   О чем мечтала Бланш, я знала прекрасно - однажды открыть детский клуб, проводить праздник для малышни и резонировать их эмоции. Для менталиста нет ничего лучше общение с детьми. Но пока приблизиться к осуществлению задуманного не удавалась - все средства уходили на оплату дома и процедуры для своей престарелой родственницы.
   - Ты могла бы хорошо там заработать. Они бы позаботились о твоей бабуле, они бы все сделали, что бы ты ни попросила.
   Это был точно не мой случай, когда Фрэнки светила государственная опека и койка во вшивом приюте. Подруга помотала головой.
   - Ты видела этого Арклина? Этот человек не помнит, когда общался с нормальными людьми. В его памяти нет ничего светлого... только трупы, грязные, сморщенные лица, решетки и едкий запах. Он заподозрил меня, потому что привык подозревать каждого, Фло. Он зациклился, везде ищет каких-то предателей, он, как загруженная силой структура, которая вот-вот сорвется с пальцев. Нет, я не хочу быть частью всего этого.
   О, проклятые предки... Насколько же распространялись возможности настоящих чтецов, если необученная Бланш легко считала господина замороженную селедку?
   Смена наконец закончилась, и на проспект высыпали инженеры и специалисты, пытавшиеся добежать до столовых и кафе, пока работяги не поехали по домам.
   - Я прокололась, - продолжила корить себя девушка. - Он так быстро раскусил меня... Надо чаще концентрироваться, работать над собой, иначе рано или поздно они меня найдут...
   К дверям уже приближались инженеры с ткацкой фабрики.
   - Лишний раз поконцентрироваться - всегда полезно, но сейчас я предлагаю отправиться домой и отдохнуть. Тебе это необходимо.
   Скоро здесь курочке будет клюнуть негде, за ткачами придут управленцы с хлебозавода, и конечно захотят узнать последние новости о повешенье Беатрис. Лучше уйти немедленно. Я послала импульс силы в браслет.
   "- Пожалуйста, экипаж к кафетерию на Рабочем".
   "- Мисс Келерой, экипаж 152 выехал", - немедленно отозвалась диспетчер.
   - Как думаешь, Крашель не отругает? Винсент там наверняка зашивается...
   К демонам Крашеля. И Винсента. Жаль, конечно, что не удастся послушать разговоры в главном зале. Сплетни - первое, что сейчас требовалось собрать. Если Беатрис действительно кто-то убил, хотя я в это не верила, угрожала ли опасность нам? Или Бланш, например, работавшей в ее отделе? Был ли допрос Ведомства обычной формальностью, или они действительно начали расследование убийства? Но кому потребовалось убивать старую деву? Причем на заводе. Нееет... Это глупость. Все знали, какая она любительница выпить... особенно в пятницу вечером.
   - Давай собираться.
   Группа персонала ткацкой фабрики уже пересекла проспект. Оставив монеты на столе, мы торопливо вышли на улицу. К счастью из-за поворота уже выкатилась коляска с цифрами один, пять и два на дверце и через несколько секунд остановилась перед нами.
   - На улицу Белегеллы! - бросила я и вскочила на подножку.
   Бланш обо всем догадалась и последовала за мной. Лошади рванули вперед, и очень вовремя, ибо ветер донес до нас глухие возгласы желающих узнать последние новости из главных уст. Мы чинно уселись на диванчик и сделали вид, что не расслышали их.
   ...Колеса катились по мостовой и поскрипывали, вскоре промышленный квартал ушел налево, а мы поехали по более оживленной улицы в сторону воздушной гавани, ощетинившейся высоченными причальными башнями из стали и стекла, доками-ангарами, возвышавшимися над городом. Коляска переехала широкий мост, некоторое время потолкалась в пробке на разворотной площади, где сходились три проспекта, а около памятника жертвам последней войны свернула в западный район. Ближе к центру располагались особняки древних аристократических родов, дальше к окраине более современные виллы, городскую черту размывали поместья с парками. Чем дольше мы ехали, тем уже и уютнее становились улицы. Конечно, все лучшие торговые дома и государственные учреждения находились в центре, но зато тут всегда немноголюдно, приезжие почти никогда не заглядывали в спальные районы.
   Миновав булочную, куда часто наведывалась Бланш, коляска свернула в неприметный узкий переулок, ведущий к дому подруги, и там остановилась около фонтана. Бабуля Лили - высохшая, костлявая старушенция в хлопковом костюмчике прошловековой давности пребывала на своем посту - садовом диванчике за низкой оградой, откуда зорко озирала свой маленький мирок, состоящий из десятка соседних домов. Завидев нас, она оперлась на клюку и сердито насупилась. Меня бабуля Лили недолюбливала, и всегда говорила, что от людей с такой любовью к авантюрам, как у меня, следует держаться подальше.
   - Не буду заходить, - шепнула я подруге. - Отдыхай.
   - Прости, что со Столами не вышло.
   - Ничего.
   Проводя взглядом фигурку в безразмерном кардигане, я махнула ручкой и пропела миленькое: "Удачного дня, миссис Майлок".
   - Домой, мисс? - поинтересовался извозчик.
  
  
   Дикельтарк.
   Осенняя 15.
   Флориан Келерой.
  
   Спустя десять минут я стояла на пороге собственного дома. Двухэтажный особняк был небольшим и, разумеется, не шел ни в какое сравнение с нашей проданной усадьбой в провинции Берг. Фрэнк ее уже не помнил, а перед моими глазами она возникала каждый раз, когда я открывала эту дверь...
   Соседские дома примыкали к моему вплотную, и пряничный фасад ничем особо не выделялся в ряду однотипных строений, даже площадка перед окнами, засеянная травой была такой же, как у остальных. Цветочки разводить я не любила, поэтому тут орудовал садовник, следивший за порядком на всей улице. Его услуги стоили недорого для лордов и леди, проживающих здесь, но мне - обычной ассистентке на ФЭП, работавшей на полставки, приходилось отдавать половину жалования на оплату всяких подобных услуг, вторая половина тратилась на обучение Фрэнка, ибо сбережения, переданные матушкой на это дело, давно закончились. Откуда ей было знать, что цены взлетят втридорога после войны?!
   Дверь распахнулась, и я вдохнула запах родного дома, купленного еще моей пра-пра-... сколько-то раз пра- бабкой, чтобы приезжать в столицу на зиму. Прабабка была особой весьма одаренной, служила в армии целительницей, участвовала в первой рорской войне, там же ее супругу пожаловали графский титул и те самые земли в Берге, которые по иронии судьбы забрала у нас вторая рорская война. Мой отец скончался за пять лет до начала противостояния с колдунами, мать во время него - целителей в столице осталось мало и однажды они просто не приехали вовремя.
   Мама принадлежала другой эпохе, не верила, что женщина когда-либо сможет стать главой рода. Работать, служить в Ведомстве, в Армии - да... Но главой рода... Ха! Посмотрела бы она, как живу я, как живут другие леди и мисс. После одобрения закона о равном наследовании все изменилось. Наверное, и не могло быть по другому, ведь лучшие мужчины погибли на севере, иначе, куда бы им подеваться?! Сейчас достойного кандидата в супруги не сыскать, сама быстрее всего добьешься, чем эти с позволения сказать "мужчинки", готовые с удовольствием ухватиться за чью-то обеспеченную юбку. Мы работали сами, сами платили по счетам, сами воспитывали детей или даже собственных братьев. И... научились ценить себя.
   Императрица жаловала сотни титулов и грамот отставным военнослужащим-женщинам, героям войны. Где такое видано, мамочка?! Ты не верила, а оно случилось. Ты мечтала, чтобы Фрэнки стал магом, возглавил род Келерой, а я бы вышла за какого-нибудь одаренного, лучше благородного юношу, родила бы тому тройку детей и сидела бы дома, как ты. Но... теперь... Нееееет. Если задуматься, даже работа на ФЭПе лучше такой судьбы. Фрэнка так и быть я дотяну, все же этот гаденыш мой брат, но остальное...
   Я скинула туфли, бросила ключи на столик и вошла в гостиную. Ставни открылись автоматически, и солнечный свет разорвал сумрак. В центре комнаты находился старый камин, которым мы не пользовались со смерть отца, справа книжные стеллажи до потолка, тома по структурной магии по понятной причине я зачитала до дыр, а вот экономические трактаты меня не вдохновляли и пылились на верхних полках, там же блестел закрепленный на подставке меч отца. Однажды, точнее - если Фрэнки окончит курс Шепарда этот длинный, чуть изогнутый клинок достанется ему. Впрочем, еще в возрасте десяти лет я добралась до него первая, и едва не отрезала себе палец. Не ожидала, что лезвие настолько острое... Наверное, если сверху на кончик упадет перо, получится... два пера. Тогда-то отец и убрал его наверх.
   Скользнув взглядом по угловой лестнице, увидела разбросанный на ступеньках картон, эх, Фрэнки - свин! Поморщившись, прошла босиком по длинноворсному ковру в столовую. Когда-то у нас была кухарка, сейчас еще и такая роскошь нам точно не по карману. Но и готовить я не умела, несмотря на все попытки Бланш научить меня, поэтому предпочитала либо обедать в кафетерии и ресторане, либо заказывать еду на дом.
   На кухне царила тишина и чистота. Открыв холодильник, достала молоко и печенье. К рорским демонам заветы всяких пансионных наставниц, питаться бульончиком после двенадцати я не собиралась. Подогрев содержимое стакана легкой структурой, запила им печенье с джемом и, прикрыв глаза, насладилась вкусом.
   Наконец-то можно расслабиться и осознать, КАК близко мы с Бланш находились от разоблачения... Нет. Нас уже разоблачили. Вот так просто. Я усмехнулась, вспомнив, как риск защекотал нервы, как мозг лихорадочно заработал, придумывая способы избежать подозрения, вывернуться и на этот раз, как по спине побежали мурашки и зашумела кровь в ушах. Не разоблачили. И поэтому... в принципе, день начался просто шикарно! Стоило закрепить это и все же пойти в Столы, как и планировала, потому что деньги уже почти закончились.
   Припомнив нужную сигнатуру, послала вызов. С Марго мы учились в колледже, как и с Бланш, и последняя недолюбливала первую, поэтому вместе я их не выгуливала, а вот по отдельности - пожалуйста. Марго дэль Гилейн не была моей подругой, скорее полезной знакомой с кучей еще более полезных знакомых. После колледжа она сразу вышла замуж за одного высокопоставленного лорда преклонных лет, приняв графский титул и войдя в высшее общество Дикельтарка. Супруг удачно умер через год, а молодая жена получила в наследство солидное состояние, часть из которого положила в банк, а часть просаживала в лучших клубах столицы. И если бабуля Лили считала меня вертихвосткой, так она еще Марго не видела. Вообще-то я даже завидовала ей, это же надо такую аферу провернуть. К сожалению, я не вращалась в столь высоких кругах, чтобы отхватить себе какого-нибудь богатенького старичка при смерти, готового отписать мне все свои заводы и пароходы, да и рискованно лишний раз светиться перед ними, не приведи боги, раскусят во мне какого-нибудь уникального мага, как Арклин в Бланш сегодня. Но идея была заманчивой... Однажды, можно так и поступить. Наверняка даже придется так поступить. Потому что роду Келерой нужны деньги. Много денег.
   "- Марго? Доброе утро, дорогуша. Ты уже вернулась домой или..."
   Или все еще проводишь время в компании очередного дамского угодника?
   "- Оууу, - меня окатило волной радости и предвкушения, она уже знала, зачем ее вызвали. - Леди Келерой. Давно от вас не слышно ничего. Давно... Нужна компаньонка на вечер?"
   "- Нужна".
   "- А где крысенка, так удачно оттеняющая твою красоту?"
   За Бланш стало обидно, но я не позволила эмоциям выплеснуться в эфир.
   "- Я собираюсь в Столы. Пойдешь?"
   Марго мысленно поморщилась, словно мое предложение оскорбило ее в лучших чувствах.
   "- Не советовала бы тебе там показываться в ближайшее время, сплетни о ваших прошлых достижениях еще не улеглись, поэтому... Затаитесь. Давай так. Я проведу тебя в клуб "Изумруд", но половина от выигрыша моя".
   "Изумруд". Клуб держала не Гильдия, как Столы, а сам мэр столицы, и публика там обитала соответствующая. Ставки начинались с трехсот шегов, вход - сотня. При условии, что сотня это все, чем я сейчас располагала, идея была сомнительной. Но с другой стороны, там меня еще не видели...
   "- Предлагаешь проиграться по крупному?"
   "- Ой, не прибедняйся. Кто хвастался, что знает двести комбинаций в рейшиге? Пока богатенькие мануфактурщики не разъехались по поместьям, стряхни фабричную пыль, и все будут смотреть только на тебя, а не на доску".
   Да, но Марго не знала, что большинство наших с Бланш побед были одержаны благодаря эмпатии моей подруги, легко определявшей блеф соперников. А играть в одиночку, пусть и умея просчитывать партии наперед, это... Хм. Но если путь в Столы мне закроют, где еще заработать на жизнь? Ехать в Берг?
   "- Ладно, но с тебя последние сплетни".
   "- Ммм? Что-то произошло?"
   "- Все потом. Заеду за тобой в восемь".
   "- Эй! - возмутилась она. - Я же умру от любопытства!"
   Послав ей мысленный светский поцелуйчик, отключила связь. Отлично! Едем в "Изумруд", и до вечера еще довольно времени расслабить беспокойный ум, подготовиться к игре на высоких ставках.
   Вымыв стакан, я отправилась на чердак. Каскадная крыша раскалилась, жаркий воздух висел под коньком. Распахнув окно, впустила в помещение ветерок и шум улицы. Солнечные лучи упали на деревянный пол. Я закрыла вишневую шторку, и все вокруг окрасилось в теплые оттенки. Встав посередине тонкой циновки, оглядела себя в старом зеркале антикварного серванта, убранного сюда кем-то из моих предков. И принялась раздеваться.
   Марго права, я красива, как нетронутый, только что распустившийся цветок. Бело-золотистые волосы не вились и ровным шелковым полотном укрывали плечи, лицо у меня аристократическое - носик аккуратный, щечки без единой веснушки, губы идеально пухлые, а глаза... глаза - моя настоящая гордость не синие и не зеленые, а... бирюзовые, наверное, обрамленные длинными, пушистыми ресницами. Скинув белье, оглядела чудесную фигуру, доставшуюся от матери. Отец был тучен до невозможности, и Фрэнки уже скрипел зубами от зависти, когда я спокойно ела шоколад на ночь. Мой взгляд задержался на груди - великолепной, затем на талии - тонкой... Без ложной скромности скажу - кому-то со мной весьма повезет. Пока еще никому не везло, но повезет. Стоило признать, вопрос с девственностью уже беспокоил меня. Если раньше невинность считалась благодетелью, то в наше время все должно случаться вовремя. И моя неосведомленность в некоторых вопросах, точнее теоретическая осведомленность не добавит шансов на успех, если или когда вдруг этот успех потребуется...
   Ветерок обдувал упругие бедра, ощущая свободу и собственную грацию, я подошла к граммофону, поставила часовую пластинку с шумом прибоя, и закрыла глаза.
   Какой у меня потенциал, я понятия не имела, но здраво полагала, что вряд ли высокий, а значит, его требовалась развивать. Знаю, что существовали специальные энергокомплексы, но о них мне было ничего неизвестно, и я придумала свой "комплекс" - объединила концентрацию с танцами, преподаваемыми в колледже. Я следовала за своим телом, двигаясь по чердаку плавно, позволила силе течь в тонких телах, как той вздумается. Поворот, наклон, прогиб в спине. Еще раз. Снова и снова. Постепенно мир отдалялся. Опустившись на пол, растянулась в шпагате, покачалась из стороны в сторону и легла на полированные до блеска доски. Энергия текла неспешно, тихонько вибрировала, теперь набегающие на далекие берега волны казались абсолютно реальными. Кувыркнувшись назад, я вышла в стойку на руках. Мышцы напряглись, суставы растягивались, отзываясь приятной болью. Удерживая баланс, ощущала, как дует теплый сквозняк. Разделенное сознание загружало ауру силой. Вокруг орали чайки, в голове пульсировало. Подтянув колени к груди, я перекатилась назад, затем снова встала на руки, медленно развела ноги, а затем осторожно отвела одну руку в сторону. Есть. Напряжение достигло предела, разделенное сознание гудело в мыслях, мышцы едва заметно подрагивали... Коротко вдыхая и выдыхая, я удерживала эту позу, а внутри ширился восторг. Тонкие оболочки, энергия, сила мышц пребывали на пике - тело распирало от внутренней мощи и вместе с тем той неуловимой женской грации, которую не ощутишь просто так в любое другое время. Только сейчас, в этот самый момент, созданный для меня. Треск поглощал окружающий мир, волнения испарились. Время больше не имело значение. Существовала я, существовала энергия и абсолютная уверенность, что все получится. У меня все получится, чтобы я не задумала. Так было и так будет...
   Динь-динь...
   Я медленно вернула руку на место, слегка прогнулась в пояснице и рывком вскочила на ноги, позволив себе открыть глаза. Воздух едва заметно дрожало, над головой плавали искрящиеся облака силы. Они быстро таяли, но зрелище заставило замереть и возгордиться собой. Прежде такого не случалось, а значит, резерв растягивался вместе с мышцами и связками.
   Динь-ли-динь...
   Стерев со лба пот, наконец обратила внимание на этот перезвон, покосилась на пластинку, но та уже не крутилась.
   Динь-ли-динь-ли-динь...
   Что за? Я замерла, догадавшись откуда шел странный звук. Пиликало заклинание нарушения периметра - структура, сигнализирующая, что кто-то посторонний вошел в дом. Не кошка, не мышка, а именно чужой человек... И не через дверь.
   ...
  
   Дорогие друзья, поздравляю всех с наступающими Новым Годом и Рождеством! Будьте здоровы и счастливы, ставьте себе цели и достигайте их, и пусть в ваших домах будет полная чаша!
  
   Собственно это был мой маленький (да куда там... немаленький) подарок. Продолжение истории будет выкладываться на портале Лит-Эра, когда закончится работа над черновиком! Не раньше! Надеюсь, начало новой истории пришлось вам по душе) И... увидимся в следующем году)
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   1
  
  
  
  
Оценка: 9.61*24  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Л.Каминская "Сердце дракона" (Магический детектив) | | Н.Самсонова "Королевская Академия Магии. Неестественный Отбор" (Приключенческое фэнтези) | | Е.Гичко "Плата за мир" (Любовное фэнтези) | | А.Борей "Возьми меня замуж" (Попаданцы в другие миры) | | н.Шкот "Купленный муж " (Любовное фэнтези) | | Vera "История одной зарплаты" (Современный любовный роман) | | С.Грей "Двойной удар по невинности" (Современный любовный роман) | | У.Соболева "Аш. Пепел Ада" (Попаданцы в другие миры) | | Л.Сокол "Любовь по обмену" (Современный любовный роман) | | Л.Свадьбина "Попаданка в академии драконов 3" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Тирра.Невеста на удачу,или Попаданка против!" И.Котова "Королевская кровь.Темное наследие" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Никаких демонов" В.Алферов "Царь без царства" А.Кейн "Хроники вечной жизни.Проклятый дар" Э.Бланк "Карнавал желаний"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"