Фром Павел: другие произведения.

Инферно дополненнная версия

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
Оценка: 6.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Один из описанных снов. Фантазия на тему "Ниберу"

  'Инферно'.
  Глава 1.
  ... Дон 9-17 - ответьте....
  Раз... два... три....
  ... Дон 9-17 - ответьте....
  Раз... два... три....
  ... Дон 9-17 - ответьте....
  Ровно три секунды. Стандартный период экстренного позывного....
  ... Дон 9-17 - ответьте!
  Отсчитав последние три секунды, Пол, открыл глаза. Темно....
   В нос сразу ударил запах гари. Затылок просто ломило от боли, глаза слезились.
  Пол прокашлялся...
  - Дон 9-17 на связи! - на сколько можно внятно ответил он.
  ... Дон 9-17 - ответьте....
  - На связи!
  ... Дон 9-17 - ответьте....
  - Черт! Да здесь я!!! - Он перешел на крик, но сильно закашлялся, вдохнув дыма.
  Пол взглянул на руку. Устройство ввода работало, но сильно пострадало. Индикатор связи мигал красным цветом.
   - Замечательно.... Игра в одни ворота. Ладно, не привыкать!
  Он пошарил рукой рядом с собой. Шлема не было. Только перчатки. Но пальцы уже были разбиты, так что нужды в них не было. Движения отзывались болью.
   - Но боль это хорошо. Боль это замечательно! - Всплывали из памяти слова инструктора по выживанию... - Если чувствуешь ее, значит преамбуляторы не ввели обезболивающее, и травмы незначительны. Шансы выжить резко возросли....
  Пол встал. Боль дикая. Колени, спина, голова.... Все так знакомо!
  'Дон' лежал на боку, грузовой отсек был открыт, внешняя кабина разбита. Судно медленно но верно окутывали жадные языки пламени.
  Подволакивая онемевшую ногу, почти на ощупь, Пол забрался в отсек. Вырвав из щитка красный шнур, он с силой потянул за него. Грузовой отсек с треском отстрелился от корпуса. 'Дон' накренился, оставшись без балласта, и внешняя кабина корабля глухо уткнулась в грунт.
  Пол вывалился наружу и поторопился к кабине. Выбив аварийную панель, он судорожно извлек из-под обшивки большой кейс и повалился на землю.
   Вскрыв аварийный комплект, он первым делом достал неброский, потертый пакет, спрятанный под обивкой. Вскрыв внешнюю мембрану, он с трудом расстегнул скафандр и нехотя приклеил пакет под ребро. Когда гармонизатор ожил под фольгой, Пол скривился от боли. Маленькое устройство, вспоров его плоть, проникло под кожу и продолжило свое уверенное продвижение в брюшной полости.
   Его вырвало. Гармонизатор начал действовать.
   Застегнувшись, Пол тут же подключил скафандр к корабельной сети. Зарядка пошла. Хоть и не так быстро, но температура внутри стала комфортной.
  Глотнув кислорода из аварийной маски, он отдышался. В голове немного прояснилось, и теперь он мог думать....
   Пол встал. Вокруг темно, корабль в огне, и никого. Только скалы. Чудо уже то, что здешняя атмосфера не убила его сразу.
  Он опустил руку в кейс, он вынул оттуда небольшой, по истине не убиваемый предмет. Основное назначение которого - отыскивать трупы людей и брошенную технику. Собственно и название у него говорящее - "стервятник"
  Не очень-то поэтично. Но в условиях далекого космоса, стандартный баллон смеси, фильтры, или шлем снятый с трупа сородича - это жизнь.
  Экран 'стервятника' высветил красную точку в паре метров от него. Самые неприятные опасения подтвердились...
  - Черт... Блекборн....
  Пол все же надеясь на какое-то нелепое чудо, вскрыл разбитый фонарь кабины.
  Блекборн был конкретно мертв. Его тело прошило осколками обшивки образовав несколько ран не совместимых с жизнью. Шлем и летный скафандр, не подлежали восстановлению.
  - Эх, Эдди.... - выдохнул он удрученно - Говорил я тебе, да все видно зря. Сидел бы ты в основной рубке, может, жив бы был. Вот она твоя звездная романтика....
  Заботливо вынув труп, Пол дотянулся до панели и сломал пломбу на пульте ретранслятора. С хлопком новогодней петарды, аварийный маяк разорвал свою капсулу где-то в хвосте судна, взвился в небо и исчез за темными облаками.
  Вот и все - подумал Пол. Три долгих года этот маленький переделанный тральщик был родным домом для них с Блекборном. Теперь ни дома, ни друга.
  Пламя все больше пожирало машину. Пол хотел забрать кое-какие вещи, но уже не решился.
   Контузия постепенно проходила. Голова прояснялась. Вцепившись в кейс, он оттащил его за ближайшую скалу, метрах в тридцати от 'Дона'.
   Если верить 'стервятнику', Эдд погиб примерно тридцать минут назад... не успел остыть. От того и точка на экране красным подсвечена.
   Пол при падении сидел в пассажирском отсеке. Выбраться самостоятельно он не смог бы, так как потерял сознание сразу после удара. Значит, кто-то помог! Он снова глотнул кислорода....
  Память постепенно возвращалась к нему. Ровно на столько, на сколько отступала боль. Во втором отделении кейса было два комплекта выживания. Но один из них Они с Эддом заменили оружием. Пол вообще не любил случайностей. И, к сожалению, оказался прав.
  Оружие, в отличие от его шлема, прекрасно сохранилось. Шансы выжить снова возросли. Только вот кислорода в атмосфере было маловато. Пол надеялся, что внизу, в долине, где есть растительность, его будет больше.
  Так... был пассажир! Посол, кажется.... Да! Посол!
  В памяти сразу всплыли последние события. За неделю, за день, за час. Пол подобрал ноги, передвинулся в тень и активировал оружие. Рядом могли быть враги. Те, кто сбил их корабль. Но 'стервятник' молчал.
  Стараясь не шуметь, Пол одел поверх скафандра разгрузочный жилет - комплект. Опустошил кейс и растолкал дополнительные припасы по карманам. Гармонизатор уже почти занял свое место под печенью, но все еще перемещался, вызывая кучу неприятных ощущений. Времени оставалось мало. Нужно было найти безопасное место часа на два.
  Пол огляделся. Судя по всему, при падении, 'Дон' снес пару острых шпилей, и, следуя логике вещей, на их месте должны остаться расщелины.
  Сообщения в наушнике все повторялись и повторялись без изменения. Невозмутимый, бесполый голос интерпретатора повторял одно и то же. А Пол уже лез вверх по скале, оставляя кровавые отпечатки пальцев на каждом уступе.
  Подъем был не слишком тяжелым. Перемахнув через край обломанной скальной породы, он скатился в каменную ложбину. Ветер сюда не задувал, да и снизу его не было видно. Отлично! А главное вовремя.
  Резкая боль внизу живота заставила сжать зубы. Гармонизатор встал на место и, наконец, закрепился.
  - Ну, вот и все... - подумал он теряя сознание - баеньки... .
  Пол отключился.
  Он спал беспокойным сном. Ему снился Блекборн. Собственно это с его легкой руки Павел Холодов стал Полом Айсманом. Эдди забавляла эта аналогия с холодом. Павел не был в восторге, но работать приходилось все больше в англоязычной компании и новое имя быстро прижилось. Так удобнее. Работа горняка не сахар, но крепкий коллектив и здоровый мужской юмор делали жизнь куда стабильнее, чем на большой земле. А новое имя сулило новую жизнь, хотя бы отчасти.
   И все бы было хорошо, если бы не этот злосчастный посол....
  
  Глава 2.
  Болезненный сон прервался на полуслове. Пол не успел закончить мысль. Расцвело. Прошло почти два часа с момента отключки. Боли почти не было. Руки частично зажили: от ранок остались белые рубцы. Но и они скоро рассосутся. Колено не болело, да и дышать стало значительно легче. Но все же кислорода в атмосфере не хватало для человеческого организма. Пол с сожалением оглядел тлеющие останки 'Дона', снова уселся на камень и включил связь.
  Сообщение изменилось! Холодный голос интерпретатора теперь диктовал следующее:
  - Дон 9-17 - сигнал маяка зафиксирован. Соединение установлено. Немедленно переключитесь на закрытый канал....
  Слушать дальше Пол не стал. Он вскрыл аварийный ретранслятор и вывел его на прием. На экране всплыло сообщение. Теперь в ушах звучал грубоватый голос какого-то военного:
  ..... Дон 9-17, внимательно прослушайте сообщение! Вы находитесь в зоне боевых действий. Вы глубоко в тылу врага. С этого момента вы мобилизованы на военную службу. Согласно уставу флота вы обязаны подчиниться....
  Пол сплюнул на землю и выругался отборным русским матом.
  .... Ваша задача обеспечить прикрытие послу доброй воли и доставить его в точку назначения любым способом и в кротчайшее время! Повторяю! Любым способом....
  Голос стал тише и взволновано продолжил:
  .... Пол, или Эдд, кто там меня слушает... ваши руки полностью развязаны. Началась война, и мы в ней не слишком преуспели... нас истребляют! Без предупреждения, без ультиматумов, понимаете!? Посол - это наша надежда. Силы пока равны... пока, потому что они напирают на дальние, малонаселенные колонии. Понимаете? Приложите все усилия! Эти переговоры очень важны....
  Сообщение оборвалось.
  - Замечательно! - воскликнул Пол в сердцах - Вот это футбол так футбол! И мячик тут - конечно я!!!
  Сняв стресс сухим пайком, Пол вскрыл второй. Покончив и с ним, он, наконец, успокоился. Двигаться все равно нужно. А на этой планете есть только одна более или менее родная душа. Что там с заданием - Пол еще не решил, но разыскать ценного пассажира все же стоило.... И побыстрее. Кинув прощальный взгляд на труп Блекборна, он бережно упаковал его в одноразовое одеяло и двинулся в путь.
  Прошло около часа, прежде чем 'стервятник' подал голос. Пол спускался по извилистой узкой тропинке между скал, когда на экране мелькнула вспышка. Он вернулся на несколько шагов назад и замер. Вспышка повторилась. Он тут же изменил направление и перелез через пару остроконечных валунов.
  Осмотр местности ничего не дал, но на шкале появилось расстояние: 2200 метров.... 2205 метров.... 2210 метров.... Цель удалялась со скоростью примерно метр в секунду. Пол прикинул свои силы. Ему придется двигаться в два раза быстрее. По камням, через расщелины.... Выбор был не велик. Он двинулся вперед. Дыхалки не хватало. Пот бежал ручьем. Но охлаждение скафандра работало отлично. Он одел маску. Кислорода почти не осталось, и экономить его не было смысла. Были еще универсальные фильтры, но их стоило поберечь.
  Энергии сразу прибавилось. Кислород поступил в кровь. Гравитация здесь оказалась ниже стандартной. Это позволило делать более длинные прыжки и легче маневрировать. Кроме того груз за плечами казался легче. Это, хоть и немного, но радовало.
  Преследование закончилось так же быстро, как и началось. Сделав солидный марш-бросок, Пол вовремя заметил край скалы и остановился. Обрыв.... Он осторожно глянул вниз. Метрах в ста, под ним начиналось редколесье. Скал больше не было. До самого горизонта простиралась холмистая долина.
   Внизу, метрах в трехстах от подножия, происходило какое-то движение. Пол быстро вскинул оружие и глянул в прицел.
  - Так вот ты где - облегченно пробормотал он, отыскав среди зелени белую фигурку, облаченную в пышные одеяния.
   Однако, она странно пятилась, отходя спиной к ближайшему валуну. Пол немедленно зафиксировался. Перепрошитый чип его скафандра позволил телу на время стать монолитом. Три точных выстрела за несколько секунд отняли три жизни. Животные, похожие на пантер загнали посла в угол. Двое спереди и одно за спиной.
  - Умные твари.... Но я умней.
  Убивать раньше ему не приходилось, но выбор пришлось сделать быстро. К горлу подступила тошнота. То ли от волнения, то ли от действия гармонизатора. Но увидеть сухой паек снова, в его планы не входило.
  Тем временем, посол беспорядочно озирался, пытаясь понять, что происходит.
   Пол привстал и помахал рукой. Фигурка внизу неуверенно махнула в ответ. Но, пока пол искал глазами место для спуска, она резко ускорилась и пропала в ветвях.
  - Эй! Куда!? - завопил, было, он, но ее уже не было видно.
  Он снова выругался. Вздохнул, и начал долгий спуск вниз. Впрочем, последние двадцать метров он пролетел без усилий. Сломав спиной одно из деревьев, Пол относительно мягко приземлился на землю. Рыхлую, сырую и резко пахнущую какой-то плесенью.
   Скафандр горняка, с его каркасом, системой пассивных полей и интегральных, энергонезависимых щитков, по праву считался самым надежным среди всех. Даже армейские штурмовики не были так защищены. Правда, весил он на порядок больше армейского, и подвижность, с непривычки, здорово ограничивал.
  Пол быстро проверил уцелевшее снаряжение и снова двинулся в путь. Следом за яркой точкой на мониторе. Только задержался на секунду, чтобы рассмотреть убитых тварей.
   Его передернуло.
   - Приснится же такое.... - буркнул он под нос - Хотя... Лучше бы я спал!
  Облизав пересохшие губы, он снова перешел на бег. На влажной почве редколесья легко читался недавно оставленный след. Удобная рукоять переделанного молота, сжатая в ладони, придавала немало уверенности.
  Таких пушек в их бригаде было только две. Одна у Пола - большая, а вторая у Блэкборна, но поменьше. Чем только не приходилось заниматься между вахтами, чтобы не сойти с ума.... Эдду пришла идея разобрать пару неисправных, безинерционных молотов ради интереса. Горнодобывающая компания хорошо снабжала своих старателей, и всякого лома в слесарках было горой. В идеале, рабочий молот выдавал направленный импульс, на пути которого в горной породе происходил сдвиг на молекулярном уровне. Оставалось только зацепить ее тралом и выдернуть готовый к переработке стержень. Словно пробку из бутылки.
   За месяцы импровизированного соревнования, Блекборну удалось уменьшить рабочую схему более чем в пять раз. Но зато Айсман - он, же Холодов - добился уменьшения пучка и практически свел рассеивание импульса к нулю. К сожалению, создать третью, гибридную модель они не успели....
  Пол быстро отогнал недавние воспоминания и постарался сосредоточиться на действительности, так как она быстро менялась.
  По пути Полу пришлось успокоить еще пару беспокойных животных, ошибочно признавших в нем свой завтрак.
   Он бежал до тех пор, пока не услышал подозрительный шум.
  Немедленно упав на землю, Пол Айсман прислушался и осторожно пополз на звук.
   'Стервятник' опознал пять точек. Одна из них - посол, остальные - соответственно... не посол. Точки синие, не яркие, следовательно - не живые. Однако же двигаются и довольно резво!
  Пол приготовился. Теперь в прицеле, кроме белой фигуры были темно-синие. Они скрутили ее, повалив на колени, и обильно поливали какой-то пеной. Пол вытер вспотевшие пальцы о пучок пересохшей травы. Вот и враг....
  Палец мягко лег на спусковой крючок, но, четыре точных выстрела их не остановили.
  Враги оставили свою позицию, и принялись методично изучать местность, разбив ее на сектора. Они двигались быстро и совершенно без паники. Пол перешел на беспорядочную стрельбу. Сердце бешено колотилось, но молот бил точно и бесшумно. Он смог уложить троих до того, как его заметили. Четвертый, что оставался с послом, пал последним. Когда последний враг упал, он перевернулся на спину и отдышался. Дышать и, правда, стало легче. В долине кислорода было больше, но запах плесени все портил. Хотя стоило радоваться и этому, ведь он остался жив, снова.
  Пригнувшись к земле, короткими перебежками, он двинулся вперед. Сблизившись с первым трупом, он внимательно осмотрел его. Опасения подтвердились. Дроны! Не стандартные, странные, сильно поврежденные, но, все-таки дроны. Ростом со среднего человека, две руки, по пять пальцев на каждой две ноги, с узкими, технологичными ступнями, эргономичный каркас и совершенно обезличенная, маленькая голова.
  Даже не зная данной технологии можно было легко предположить что механизмы дронов сильно изношены. Оставалось надеяться что их собратья, в худшем состоянии. Иначе следующая встреча закончится в их пользу.
   Обшарив полянку, Пол собрал незнакомое оружие и бегло изучил. Как оно работает - понял сразу. Устройства отлично подходили для человека, что в купе с внешностью дронов, уже многое проясняло. Теперь стало примерно ясно, с кем предстоит столкнуться в будущем.
   Собрав все, что представляло какую-либо ценность в свою сумку, он передвинулся к послу.
  Белая пена быстро затвердела и надежно удерживала своего узника в неудобном положении. Посла видимо, готовили к транспортировке. как именно - не понятно, но обездвижили его полностью.
  Способ сам по себе интересный. Хорошо придумано. Оставалось еще придумать, как безболезненно удалить пену с тела. Каких то специальных устройств или реактивов у дронов не оказалось. Так что, единственным действенным способом оставался острый нож.
  Оттащив затихшего посла в кусты, Пол спрятал разбитых дронов в овраге. Странно, но маяков на них не было. Он проверил все дважды - никакого сигнала. Затем вернулся к послу.
  С большой осторожностью прорезав фиксирующую пену в нескольких местах, он уперся руками и ногами. С громким хрустом плотный пористый материал, нехотя, поддался.
  Большая часть парадного одеяния прилипла к пене, и посол нелепо барахтался внутри. Кое-где ткань все же была прорезана ножом.... Но в остальном, оставалось только выдернуть посла наружу, что и было сделано.
  
  Глава 3.
  - Однако.... - Павел присвистнул от удивления.
  Он бегло оглядел... это. Под бесформенным балахоном скрывалось настоящее нечто! Но прежде чем он успел сказать что-то еще, отрезвляюще холодный голос произнес:
  - Вы только что сорвали возможные переговоры! Кто просил вас вмешиваться!?
  - Вот тебе и спасибо....
   -Вас что-то смущает!?
  - Да - вдруг так же холодно и твердо ответил он.
  - И что же?
  Павел подался вперед:
  - За последние семь часов, я потерял друга, корабль, и испытал уйму сомнительных ощущений. Да, еще я случайно узнал, что идет война, и меня мобилизовали в армию, тут же засыпав кучей приказов. Убил несколько не очень приятных тварей.... И,... - он задумался, - да, чувствую, что убью еще! Этого достаточно?
  Он говорил жестко, четко и зло. Как никогда ранее.
  - Вполне - так же прохладно ответила она.
  Да. Посол, плюс ко всему, оказался женщиной. Ее верхняя одежда сильно пострадала. Остался только скафандр. Пол не видел такого раньше. Гладкий, блестящий, абсолютно белоснежный. Отлит точно по телу носителя из твердого глянцевого материала с гибкими вставками. И ничего лишнего!
  Какое то время, он вдумчиво разглядывал скафандр. Его носитель определенно имел формы приятные глазу. Но мысли были о другом. Как средство защиты, скафандр вероятно был неплох, но больше в нем ничего не было. Так сказать, парадно - выходной вариант. Впрочем, оно и понятно... Послы руду не добывают.
  - У вас есть оружие? - Уже более спокойно спросил Пол.
  - Его нет.
  - Пригодится! - Он протянул один из трофейных предметов и потянулся за магазином.
  - Я посол доброй воли, мне по статусу оружие не положено. Оставьте себе.
  - Вот так значит....
  Он потер уставшие глаза и глотнул воды из фляги. Мысли в голове теснили друг друга и от этого она просто раскалывалась. Раздражение, не свойственное ему ранее, Пол старательно подавил.
  Наконец, он решил продолжить знакомство:
  - Я не профессиональный солдат и не имею большого опыта. Только расширенный курс выживания.... Старатель, как вы уже знаете.
  - Мне это известно - подтвердила она будничным тоном.
  - Без дополнительного кислорода я долго не протяну. Шлем утерян. Гармонизатор изменит обмен веществ, но этого хватит примерно на неделю....
  - У меня нет недели! - Твердо заявила она. - Максимум через 36 часов я должна быть в точке назначения. И это не обсуждается.
  Пол снова подавил раздражение. Его жесткий взгляд не мог пробить тонированное забрало, но очень хотелось взглянуть в ее глаза.
  - Кажется, мы плохо понимаем друг друга! И это... немного рздражает.
  Она коснулась пальцами шлема, словно прочитав его мысли, и он плавно разделился, выставляя лицо посла в лучшем свете. Конечно же, это было специально продумано. Шлем Старателя куда проще. Его нужно снимать, рискуя лишиться ушей из-за жестких уплотнителей.
  - Так лучше?
  Пол наткнулся на не менее твердый взгляд серо-голубых глаз. Пристальный и беспристрастный. Как у всех переговорщиков. Он давно вырос из желания играть в гляделки. Вместо этого он критически изучил ее лицо. Но оно было на удивление правильным и, даже приятным. И каким то знакомым...
   На него вдруг что-то нахлынуло... что-то из далека, воспоминания детства, но совершенно неосознанные. Сердце замерло на мгновение... Но видение быстро прошло. Так же как и появилось. Он снова сосредоточился на реальности:
   Сложилось впечатление, что негативные эмоции никогда не посещали ее лицо. В прочем, как и положительные.... Ровная, чистая кожа, аккуратная линия чуть припухлых губ, прямой, немного вздернутый нос, и глубокие как небо глаза, обрамленные длинными светлыми ресницами. Они вселяли покой и умиротворение, заставляя забыть о действительности.... Но были такими холодными....
  - Вы прожжете во мне дырку - Неожиданно мягко произнес Пол. - Это неприемлемо.
  Она плавно отвела взгляд, не принесший должного воздействия и чуть поджала губу.
  - Так лучше.... В общем... без кислорода меня хватит на неделю. Ждать чуда, сидя на месте - глупо.... Я так понимаю, спасать нас никто не кинулся....Какие шансы на ваших переговорах?
  - Пятьдесят на пятьдесят. Если прибуду вовремя.
  - А если нет?
  - Смысл переговоров теряется.
  - Почему?
  - Нас истребляют - спокойно ответила она.
  - Это я уже слышал....
  Пол взглянул на экран 'стервятника'. В радиусе пяти километров все чисто. Он сидел на траве, опираясь о рукоять молота. Она сидела напротив, поджав к груди колени. Какое то время они смотрели друг на друга молча.
  Почувствовав, что отдохнул, Павел, наконец встал.
  - Дон 9-17 - мой позывной. Но связь у меня работает только на прием.
  Он показал ей руку с разбитым устройством. Она кивнула.
  - Анна. - представилась она.
  Пол коротко кивнул.
  - Есть хотите?
  - Нет.
  - Как знаете, - вздохнул он,- так, куда нам?
  Анна, не задумываясь, вытянула руку:
  - Около двухсот километров на северо-восток.
  - Не близко....
  Она лишь пожала плечами.
  - Ну, тогда, двинули потихоньку!
  Анна легко встала на ноги, повернулась на пятках и зашагала вперед. Пол покачал головой, взвалил на себя часть трофеев и двинулся следом.
  - Только, пожалуйста, держитесь в зоне видимости!
  Анна кивнула не повернув головы.
  Шли молча. Анна в своем ослепительном скафандре бросалась в глаза издалека. Но с другой стороны, она здорово выделялась на фоне блеклого пейзажа и не исчезала из виду. Первые минут сорок, Пол сильно опасался преследования и останавливался каждые пять минут, чтобы прислушаться. Затем быстро нагонял Анну. Но признаков погони не было.
  Один однообразный пейзаж сменялся другим, но попадались и довольно приятные местечки. Если бы не буйная растительность то можно было заподозрить рукотворность этих мест.
   Анна, словно локомотив, следующий по рельсам, уверенно двигалась вперед. Пол же, напротив, старался шагать тише и экономил силы, постоянно озираясь. Изредка он приседал в подходящем укромном месте и бегло осматривал местность через прицел. Выжидал несколько секунд, отпуская Анну подальше, словно наживку и снова нагонял ее. Этому его никто не учил, но предположив разумно, что кроме фиксирующей пены ей ничего не грозит, он признал эту тактику приемлемой.
  Так продолжалось часа три. Наконец, когда они дошли до берега небольшой реки, Пол устроил привал и окликнул посла. Анна, убежавшая метров на сто вперед, неохотно вернулась.
   Пол взмок от пота. Благо короткая стрижка позволяла ему одним движением ладони смахнуть надоедливые капли на землю.
   Хотелось пить, но он экономил воду. Анна, глядя на него, присела у самой воды. Зачерпнув ее ладонью, она долго смотрела, как капельки, стекаясь вместе, срываются вниз. Потом, как-то неожиданно заговорила:
  - Как давно вам вживили гармонизатор?
  Пол устал и не сразу понял, о чем она спросила. Потом прикрыл глаза м посчитал время, проведенное здесь.
  - Сразу после падения. Часов десять назад - ответил он коротко.
  Она удивленно округлила глаза, и переспросила:
  - Сколько!?
  - Ну, может одиннадцать, я точно не помню. А в чем дело?
  Ее лицо снова приобрело безучастный вид.
  - Это странно и не логично, - констатировала она, - Каждому ребенку его вживляют в возрасте 16 лет.
  - А, вот в чем дело.... Пол подложил под спину небольшой военный рюкзак, реквизированный у дронов, и оперся на него.
  - Мой отец был против. Он считал, что я сам должен решить нужно ли это.
  - Он противник технологий?! Я знаю, есть такие....
  - Да нет, просто.... Он был биологом, одним из разработчиков поздних версий. Знал все механизмы, алгоритмы их работы. Тут все не так гладко и красиво как принято считать...
   Вживляя гармонизатор, вы полностью отдаетесь на волю случая. Ваш собственный иммунитет и приобретенная микрофлора необратимо подавляются. Меняется состав крови и лимфы, мозг, как головной, так и спинной частично реструктурируются. И это далеко не все изменения...
  Она слушала, чуть склонив голову на бок, с мало заметным интересом.
  -Но, устройство по определению совершенно, у него не бывает сбоев! - заявила она.
  Пол усмехнулся.
  - Вы слышали, что я сейчас говорил?
  Она кивнула.
  - Это вы так думаете. На самом деле всегда есть ничтожная вероятность. Ода к миллиарду - но есть. Устройство построено по принципу живого организма. Сбои происходят постоянно, но оно само себя перестраивает и учится на своих ошибках. Без этого человеку не выжить и нескольких минут. Обычный воздух убьет его моментально.
  - Как же так....
  - Да, любая медаль имеет оборотную сторону.... Не приятно, правда? А почему вы спросили?
  - Теоретически, недостающий вам кислород, можно получать из воды....- грамотно уклонилась она от ответа, и снова зачерпнула ладонью прохладную прозрачную воду.
  Пол задумался. Действительно, устройство задумано так, что его алгоритмы будут использовать любую возможность восстановить баланс в организме. В словах посла был смысл.
  Пол извлек из пакета мембранный фильтр и вставил его во флягу. Зачерпнув из речки, он осторожно пригубил ее. Вода приятно холодила, была мягкой и чуть сладковатой. Но пил он с опаской, и это все портило.
  - Можете не использовать фильтры. Вода здесь первородна. В ней нет ядов и примесей.
  Пол взглянул на нее с недоверием. На что она легко отхлебнула прямо с ладони.
  Он осторожно последовал ее примеру. И действительно в чистом виде вода была куда вкуснее!
  Напившись вдоволь, Пол, развалился на траве, блаженно улыбаясь. Одно из двух солнц приятно припекало. Ему даже почудилось пение птиц, но это был просто ветер.... Кроме отвратительных тварей никого похожего на птиц или зверей известных ему, пока не встречалось.
  Вскоре почувствовалось ощутимое облегчение и неприятное головокружение отступило совсем.
  - Хм.... - Он сел и прислушался к себе.
  - Есть эффект?
  - Еще какой! - бодро заявил он - Спасибо за идею!
  Анна скромно улыбнулась.
  - Пополните запас воды, нам пора двигаться.
  
  Глава 4.
  Пол, не теряя времени, припал к воде и напился сполна, затем набрал обе фляги, что были в жилете.
  Теперь Анна уже не бежала впереди, а шла почти рядом, все же немного обгоняя Пола. Похоже, нападать никто не собирался, и они несколько сбавили темп. Положение уже не казалось столь катастрофическим, хотя, время и поджимало
  . Хладнокровное спокойствие и невозмутимость Анны постепенно перестали раздражать. Она, молча, слушала, а потом взвешенно отвечала на вопросы Пола.
  .... - а почему вы решили, что воду можно пить? Вы ведь точно знали?!
  - Да. С вероятностью 95%.
  - И вы точно знаете путь....
  - Да - просто ответила она.
  До Павла стало быстро доходить неладное, и он резко остановился.
  - Но это вражеская планета... не так ли? - Вкрадчиво заключил он.
  - Да - Анна легко кивнула головой - Вернее и да и нет. Но мы в глубоком тылу, если можно так выразиться.
  Он задумался. Каждый раз при высадке в новый сектор их, старателей, перевозят на головном корабле добывающей компании. В его задачи, кроме всего прочего, входила навигация только внутри системы, по уже готовым маршрутам. В основном. Но в этом случае он получил отдельный маршрут, и новую точку отсчета вне пределов уже знакомой системы.... Блекборн еще шутил на эту тему, дескать - романтика!
  И дошутился....
  Недоверие вскипало волной в душе Пола, сменяясь попытками найти логическое объяснение.
  - Мне нужны факты!
  - Пожалуйста, никаких тайн тут нет. Но лучше будет, если мы пойдем.- Тактично согласилась она.
  Пол сделал усилие над собой, и, неохотно двинулся следом.
  - Начинайте!
  Анна посмотрела на небо, словно читая там подсказку, и невозмутимо спросила:
  - Что вы знаете о Маййа?
  - Маййа!? Ничего, кроме того, что они были.
  - Хм... удивительно, что вы вообще о них слышали.
  - От чего же?! - саркастично поинтересовался Пол.
  Она проигнорировала это.
  - У древних Маййа еще при раскопках до космической эры, была развита астрономия, кроме других наук. Обычаи их были кровавы, а общество сильно отличалось от привычного нам с вами.
  - Крови и у нас хватает - буркнул Павел.
  - Но, - продолжила она, - был кроме прочего исторического материала найден каменный календарь. А позже и расшифрован. Тогда ходило много ложной информации о конце света, божественном пришествии и т.д. Но именно этот календарь с астрономической точностью указывал на земную дату. Правда, тогда учеными была допущена критическая ошибка при расшифровке. Всего один знак, передвинул дату апокалипсиса на сотни лет. Но ее исправили, правда, значительно позже.
  - И как связан этот календарь с моими злоключениями?!
  - Напрямую!
  - Ага.... Все интереснее и интереснее. А можно поближе к нашей, космической эре, без длительной предыстории?
  Анна неодобрительно глянула на него и продолжила рассказ:
  - Что ж, извольте! Календарь был создан с единственной целью - указать дату возвращения богов.
  - Богов!? Еще и древние боги на мою больную голову....
  - Именно. Согласно календарю, раз в три тысячи лет, на небосводе появляется планета, где они, якобы обитают. Сам факт существования планеты был долго не доказуем. Но в середине 21-го века, астрономы научились распознавать массивные космические объекты по преломлению света, проходящего через гравитационное поле объектов. Вот тогда и обнаружили космическое тело, подходящее под описание древнего календаря. А так же вспомнили и о Богах, которые спускаются к людям и....
  - ...собирают кровавую жатву!? - продолжил Пол.
  - Возможно. Это точно неизвестно, информация все же противоречива. Упоминание о сходных событиях есть и в других древних культурах. В общих чертах они сходны, но есть разительные отличия касаемо цели прихода богов.
  Что-то мелькнуло вдалеке.
  Пол, прервав ее рассказ, в очередной раз вскинул молот и прильнул к прицелу. Километрах в десяти от них пролетел какой-то странный аппарат. Но больше никаких событий не случилось. Он выждал несколько мучительных секунд и опустил оружие.
  - Так.... Что дальше?
  - Планета богов, как утверждали ученые, является частью солнечной системы, но орбита ее гораздо более растянута в пространстве, нежели у других планет. Долгое время она считалась мифом, но относительно недавно, лет сто назад, ее гравитационное поле начало вызывать изменения в поведении небесных тел. И на нее снова обратили пристальное внимание.
  - А потом снова вспомнили про календарь... Еще раз, так?
   - Вернее, будет сказать, что на сей раз, его существование и было стимулом к поиску планеты.
  - Да, интересный поворот. То есть, как я понял, мы сейчас на этой самой планете?
  Она неопределенно отвела взгляд.
  - Вероятность этого очень велика. Судя по траектории ее движения, через 5 лет она пройдет в непосредственной близости от земли. Неся катаклизмы и разрушения.
  - Ага... - Пол потер нос - Не слишком ободряюще. Но меня это сильно не трогает. На Земле не осталось никого, из тех кем я дорожил.... А причем тут война, истребление и остальной шум?
  Анна вздохнула.
  - К сожалению, все это связано на прямую. За три тысячи лет человечество расселилось по вселенной. И встреча с Ниберу - так называется планета - произошла немного раньше. Существует еще одна гипотеза....
  - Так, стоп! Почему бы ее просто не уничтожить?!
  - ...есть мнение, что Ниберу не совсем планета. - Анна закончила фразу.
  - Станция!? - брови Пола поползли вверх.
  - Да. И подтверждений этому все больше. Корабли противника связываются ежесекундно с некой точкой, лежащей близко к ядру планеты...
  - И еще...?
  - Эдем.
  - В смысле? Тот самый?
  - С большой вероятностью.
  - То есть вот это пахнущее плесенью, и кишащее непонятными тварями место, и есть колыбель человечества?!
  Она молча кивнула.
   - Хотя... - Пол задумался на минутку - Если эта планета рукотворна, то все здесь управляемо и, вероятно, находится под постоянным контролем. А с точки зрения биологии эволюционных процессов, лучших условий, пожалуй не найти.
  - Да... - Она удивленно приподняла бровь - лучше бы и я не сказала.
  - А куда мы-то идем?! - воскликнул Пол.
  - К месту сужения пучка. Предположительно - к антенне.
  - Боюсь спросить - в его голосе проявился сарказм - а нас там ждут?
  Анна ответила кратко и официально:
  - Выясню по прибытии.
  Пол тяжко вздохнув, смахнул ладонью пот с лица, на котором тут же появилась придурковатая улыбка с оттенками неописуемой радости и дебилизма.
  - Удивительный план. Гениален в своей простоте....!!!
  Анна резко подскочила и уткнулась в него своим острым, как боевые рапиры, взглядом. Но сказать нечто крайне выходящее за рамки этикета - не решилась.
  Пол оперся на молот и медленно встал, поморщившись. Колени все же периодически побаливали.
  - Вот и приехали....
   Он мысленно на все наплевал, а потому, стал спокоен, и рассудителен.
  - Я понимаю, что здорово раздражаю вас - сказал он как можно мягче - Но, за то, теперь у нас есть какие-то взаимные чувства!
  Сказав это Павел, расцвел в такой улыбке, что у него губа треснула.
  Грозное лицо Анны сменилось чем-то растеряно - неопределенным.... Она как-то неожиданно для себя хрюкнула и неприлично загоготала. Услышав от себя такое, она тут же прикрыла рот ладонью. Но глядя на раскрасневшуюся физиономию Пола - Снова не смогла сдержаться.
  Вдоволь посмеявшись, и утерев слезы, они отдышались.
  - Ну все... повеселились и будет.
  Пол вскинул рюкзак на плечо, и кивнув спутнице, двинулся дальше.
  
  Глава 5.
  Теперь Анна шла совсем рядом, и, казалось, вот-вот возьмет его за руку. Хотя, может ему и казалось. Чего не придет в голову, вместе с кислородным голоданием...
  - А... почему именно Пол Айсман? - неожиданно спросила она.
  Пол пожал плечами, и еле заметная улыбка сползла с его лица.
  - Это прихоть Блэкборна. Так он переиначил мое имя на свой лад. Ему так было веселее да и проще....
  Пол замолчал на полуслове.
  - Простите, я спросила не подумав....
  Он махнул рукой.
  - Все мы рождаемся, чтобы умереть. Раньше.... Позже.... Просто каждый коротает это время по -своему.
  Мы с Эдди переделали списанный тральщик во вполне пригодную для жилья посудину. 'Дон' был отличным кораблем, просто его паспортный ресурс закончился. Мы собрали его из трех машин: Тральщика, шатла и истребителя.... Последнее, Эдди и погубило. Он хотел видеть звезды своими глазами. Эдд был неисправимым романтиком. И надежным другом. Я словно охромел на одну ногу без него... не хватает опоры. Таких сейчас ой, как мало....
  Пол ощутил, как его голос дрогнул, а по щеке скользнула горячая слеза. Он постарался избавиться от кома в горле как можно быстрее и хлебнул воды.
  Отпив добрую половину фляги, он выдвинулся чуть дальше, вперед. Анна с минуту молчала.
  - Вы меня обманули - заявила вдруг она.
  - И в чем же? - осведомился он негромко.
  - Согласно досье, вы в космосе уже около 10-ти лет, так?
  - Так.
  - И в вашем списке несколько десятков высадок на разные планеты, не считая астероиды.
  Пол снова кивнул.
  - Так, как же вас допустили без гармонизатора!? Вирусы должны были убить вас!
  - Ну... во-первых, он был всегда со мной, на шее. Как память об отце.... Личный досмотр никто не устраивал, а детектор все равно срабатывал. Да и потом, старатели знали, в основном. В тесном кругу мало что утаишь.
  Во-вторых, у меня сильный природный иммунитет. Не сбрасывайте его со щитов. Плюс - иммунномодуляторы и преамбуляторы скафандра, что тоже делало свое дело. Жили же мы как то до этого.
  И, наконец, в-третьих - основные меры безопасности никто не отменял. Ведь не смотря на его повседневное использование, гармонизатор был задуман как экстренная мера.
  Анна, обдумав услышанное, согласно кивнула. Но сомнения, хоть и меньшие, у нее остались.
  - А... что ваш отец?
  - Он умер. Сердечная недостаточность. - Просто ответил Пол.
  - Как!?
  Пол глянул в ее изумленные глаза и поморщился.
  Что, значит "КАК?" Вам интересно как умер профессор Холодов? В подробностях?
  - Да - ни чуть не смутившись кивнула она.
  -Ну ладно...
   Он до последнего не хотел пользоваться своим шансом. А я... не смог убедить его. Упрямый был человек....
  Отец говорил иногда, что эта штуковина рано или поздно сделает нас однотипными. Лишит индивидуальности. А он очень дорожил этим. И не предал свои взгляды до последней минуты жизни. А дальше уже проза. Морг, крематорий... ваза с прахом, развеянная по ветру, согласно последней воле.
  - Как это может быть? - заинтересованно спросила она.
  - Что? А, вы об этом...
  Наш мозг... уникален. Связи, сформированные в нем неповторимы у каждого из нас. Кроме того, у нас есть что-то вроде тактовой частоты, как в процессоре. Она тоже разная, как и волны излучаемые мозгом.
  - И что из того?
  Он внимательно посмотрел на нее. Долгим изучающим взглядом. И тихо спросил:
  - Вы правда не догадываетесь?
  - Пока нет....
  - А вот отец догадался.... Все очевидное лежит на виду. Нужно только окинуть проблему отвлеченным взглядом. И отец всегда делал это. Так и в этот раз, он не стал молчать. Поднял шум в научных кругах, но его обсмеяли.
   На этом его блестящая научная карьера резко закончилась.... Как и его жизнь, впрочем.
  - И все же? - не унималась Анна.
  - Устройство ломает часть связей, заменяя их стандартными. Их всего семь комбинаций - этого оказалось достаточно. А потом синхронизирует свою частоту с мозговой. Так что....
  Он выдержал паузу и грустно улыбнулся.
  - Короче, все мы теперь на одной волне сидим. Теперь и я тоже. Хотя, зная отца... мой экземпляр должен отличаться.
   - Потрясающе.... - Лицо Анны посветлело так, будто она нашла ответ на вопрос всей своей жизни.
  - Ваши знания.... Ваш образ жизни.... Они не связываются воедино! Как такое может быть? Я не понимаю!
  - Да просто все. Даже тривиально. После его смерти, все внутри как-то рухнуло.
  Пол пожал плечами и неопределенно покачал головой.
  - Мне опротивело все, что связано с наукой и ее целями. Все оказалось не так благородно.....Политика, чиновничий аппарат. После смерти отца ко мне проявляли слишком пристальное внимание. Словно при жизни он укрывал меня от какого-то влияния, самим фактом своего существования.
   И я бежал. Просто бежал от всего этого. Вскоре судьба свела с Эддом Блэкборном и командой крепких, матерых ребят.
  Он как-то по-доброму улыбнулся, вспоминая о них.
  - Мне дали новое имя, оформили новые документы, а потом легко, и по-простому, выбили из головы всю эту блажь. Павел Холодов, в белом халате и перчатках - лопнул от жалости к себе.
   А на его месте появился румяный непрошибаемый Пол Айсман в старательской броне и с молотом в руках. Вот и все....
  Пол умолк. Так кратко и по существу он еще никому свою жизнь не пересказывал. И зачем сделал это сейчас - тоже не понимал. Возможно, реальная близость смерти развязала ему язык. Или недостаток кислорода так действовал на мозг. А может и неподдельное, хотя и неуместное в данной ситуации, внимание Анны к его персоне....
  Как бы там ни было, чуждая планета кишела сюрпризами. Небо быстро темнело, и встреча с ними не сулила ничего хорошего. Скафандр анны делал ее в темноте особенно заметной. На протяжении всего пути попыток нападения больше никто не предпринимал. В небе периодически появлялся какой-то транспорт. Без габаритных огней, без освещения. Пол засек то место где он появлялся чаще всего и отметил на карте. До него было всего пара часов пути.
  - Нам нужен транспорт - озвучил он.
  - Транспорт? - Анна огляделась - Где ж его взять?!
  - Там.... - Пол ткнул пальцем в сторону леса.
  - Откуда такие данные?
  - А, он весь день над головой кружит. Курсирует туда - обратно. Я думаю, это беспилотник.
  - Странно, я не заметила. Мы... сейчас туда пойдем?
  - Думаю что да. Ночь лучшее время для диверсии.
   - Диверсии? - возмутилась госпожа посол - Но мы собьемся с курса и потеряем много времени!
  Пол скинул рюкзак и высыпал из него трофеи. Он оставил только одну винтовку, и рассовывал магазины к ней по карманам жилета. С молотом расставаться он не стал.
  - Если добудем транспорт, прибудем раньше. Вы точно не возьмете оружия?
  Она категорически отказалась. И отказалась бы идти в другой раз. Но, Пол уже все решил.
  - Ну, как знаете....
  Пол прикрыл листьями оставленную поклажу и оставил метку на карте 'Стервятника'. Отключив всю иллюминацию скафандра он остался в полной темноте. Анна же продолжала сиять синеватым ореолом.
  - Это можно убрать? Слишком заметно.
  Она пожала плечами.
  - Сейчас попробую....
  Ее глаза сомкнулись, и она что-то пробормотала себе под нос.
  Сияние тут же прекратилось, а сам скафандр, разом потеряв свою нарядность, обрел грязно-серый матовый цвет. Как у Пола. Вообще-то, его скафандр был бордовым, но настоящим цветом был обязан годам эксплуатации в рудниках и разломах. В ее же случае это было результатом высоких технологий. И это было немного обидно.
  Она оглядела себя с удовлетворением.
  - Так лучше? - Анна кротко улыбнулась.
  - Да - бросил Пол. Затем попрыгал, проверяя, не звенит ли чего. Магическое превращение Анны как будто осталось незамеченным....
  - Двинули?
  - Двинули.... - выдохнула она.
  Сойдя с полянки, они углубились в заросли. Анна тут же опустила забрало. У Пола такой возможности не было. Пришлось закрываться руками. По мере приближения к месту назначения, они старались шуметь все меньше и меньше.
   Последний километр они прошли практически на цыпочках, согнувшись под кронами деревьев, обходя кустарники стороной. Ветерок доносил обрывки едкого, кисловатого запаха, чем-то похожего на брагу. С каждым шагом запах усиливался, и к нему прибавлялись новые звуки. Наконец, лес кончился. Они оказались на краю не глубокого карьера, со всех сторон окруженного зеленью.
  
  Глава 6.
  Выйти из темноты на освещенное, хорошо просматриваемое пространство, конечно эффектно, но не осмотрительно. Поэтому, не слишком высовываясь,Пол внимательно изучил расположенные внизу строения:
  Их было несколько - три основных громоздких здания и несколько поменьше, рассыпанных по всей площади карьера. От основных зданий исходил негромкий глубокий гул, похожий на бурление громадного чайника. Больше никакой активности не наблюдалось.
  Стервятник ничего интересного не показывал. Поэтому, Пол попытался разглядеть камеры слежения или датчики по периметру зданий. Потратив на это еще полчаса, он плюнул на бесполезную затею.
  - Что-то не видно никакого транспорта - прошептала Анна за его спиной.
  - Еще не время - Пол глянул на таймер - Но уже скоро. Подождем немного.
  Анна подползла ближе и облокотилась о его плечо.
  - Почему здесь, вокруг, так темно?
  - Не знаю. Видимо, нет необходимости.
  Лес по сторонам карьера пришел в движение. То тут, то там зашуршала листва, захрустели ветки.... Он снял молот с плеча и замер в неприятном ожидании.
  Анна, казалось, не замечая происходящего, подползла еще ближе, практически, прижав Пола к земле. Но он, тактично промолчал. Только вытащил из-под нее вторую руку.
  - Что это?
  - Где? - Пол всмотрелся в темноту, - ну где же!?
  - Да вот! - она ткнула пальцем в лежащий перед ним предмет.
  - Ох... чтоб тебя! Самое время поболтать! - прошипел он.
  - Я не видела таких раньше, просто спросить хотела, раз уж мы все равно ждем....
  Пол нехотя повернул оружие так, чтобы его было лучше видно. Хотя, в темноте, среди листвы много не увидишь.
  - Это горняцкий молот. У всех старателей такие есть.
  - Ты снова морочишь мне голову! Пользуешься моей неосведомленностью!
  Пол вздрогнул, когда она перешла на 'ты'. Повернувшись на бок, он внимательно посмотрел на нее.... Как всегда - невозмутима. Он устало улыбнулся, сдержав в себе сразу несколько речевых оборотов, и набрался терпения:
  - Это модернизированный, безынерционный горнодобывающий молот.
   - Но...?
  - Но от молота в нем осталось только название. По сути, это направленный излучатель слабого но сложно модулированного резонансного импульса.
  Пол давно не слышал от себя сразу столько умных слов, а она только и делала, что понимающе кивала головой.
  - Что не так?!
  - Да все, вроде так.... Все понятно? - Он поймал себя на том, что пристально вглядывается в ее лицо, думая, что из-за темноты она этого не замечает.
  - Да - живо отозвалась она - Теория резонансного смещения молекул в действии. Слабый электромагнитный импульс многократно сжатой информации, вводя молекулы либо атомы вещества в резонанс, заставляет кристаллическую решетку смещаться или разрушаться. Верно?
  - Верно.... Верно.... Только здесь доработанный вариант. Я сузил пучок, за счет чего практически устранил его рассеивание. Кроме того, отломал все лишнее, вмонтировал прицел и восполняемый элемент питания, снятый.... Не скажу откуда!
  - Почему? Это такая серьезная тайна?
  - Нет, просто меня посадят лет на десять. Если докажут, конечно. А ты - официальное, полномочное лицо. И я не знаю чего от тебя еще ждать.
  Анна хотела сказать что-то еще, но небесный свет вмешался в ее планы. Пол резко дернул ее назад и затащил под кроны деревьев, приказав молчать. Она возмущенно сдвинула брови, но подчинилась.
  Через несколько минут тревожного ожидания, облака над карьером разверзлись, и сверху хлынул сияющий белый свет. Все вокруг осветилось, и они оказались за резкой границей света и тени. В скафандре посла сработали светофильтры, ну а Полу пришлось по старинке закрываться ладонью.
  Медленно разворачиваясь вокруг своей оси с ровным гулом, на карьер надвигался громоздкий, плохо различимый, силуэт. Из-за света прожекторов, на фоне темного неба было трудно разглядеть корабль. Но опускался он довольно быстро. Поравнявшись с первым строением, он плавно завис и выровнялся. Верхняя часть постройки шумно разделилась и раскрылась веером, образовав огромную воронку.
  - Что это? - Спросила Анна еле слышно.
  - Скоро узнаем - так же тихо ответил Пол.
  Тем временем в днище корабля образовался люк, из которого повалила бесформенная неприглядная масса. Зловоние ее быстро достигло окрестностей, и ударила в нос, от чего Пола чуть не вырвало.
  - Больше никогда, и нигде не сниму шлем! - категорично прошипел он. Анна, понимающе кивнула закрытым забралом.
  Выгрузка продолжалась не долго. Минут через десять, люк в днище захлопнулся, и корабль резко ускорив вращение, погасил огни и эффектно удалился, пропав среди звезд.
  Выждав какое-то время, послушное неведомым силам, небо, снова сомкнулось над головой.
  Однако, спокойствие было не долгим. Как только стало темно, началось невообразимое движение. Со всех сторон затрещали ветки. В карьер с голодным воем и рычанием хлынул поток серых теней. Они, быстро передвигаясь, хватали куски упавшие мимо воронки и остервенело делили их между собой. Затем, так же быстро убегали с добычей. Пол узнал пару тварей, которых уже встречал на пути. Часть из них, кстати, тут же становилась добычей тварей размером побольше.
  На дне карьера разыгралась настоящая кровавая вакханалия. Павел брезгливо отвернулся. Он продолжал бороться с тошнотворным запахом. Но госпожа посол его не ощущала.
  - Сколько же их здесь....!
  Анна изумленно озиралась, забыв об осторожности. Но Пол тут же прижал ее к земле. Их никто не заметил, но пролежать в таком положении все же пришлось какое-то время.
  Вскоре основная масса хищников рассеялась. Осталось два - три не слишком крупных. Они делили оставшиеся куски.
  - Самое время... Я пошел!
  - Куда...!?
  Анна и моргнуть не успела, как усталый старатель, только что прятавшийся рядом, рванулся вперед, да так прытко, что забыл о меньшей силе гравитации.
  Спрыгнув в карьер, он шумно обрушил часть его стены. Заложив крутую дугу вокруг хищников, он запрыгнул на широкую бетонную отмостку и прильнул к стене здания....
  Его не заметили. Звери, к счастью, были слишком заняты добычей.
   Опустившись на дно, Пол сразу сориентировался. Сухой гравий под ногами был не утоптан, мешал двигаться, и издавал много шума в ночной тишине.
   Зловоние стало просто невыносимым. Он быстро пробежался среди построек, соединенных армированными кабелями и трубопроводами. Не найдя ничего интересного, он забрался на одно из строений. Оно оказалось огромным чаном, внутри которого бурлила темная жижа, сильно напоминавшая по запаху соляную кислоту.
   Второе здание издавало жуткий хруст и скрежет, то и дело, извергая из себя увесистые куски чего-то мало приятного. Полу даже не хотелось знать чего именно.
  Сняв перчатки, он наощупь достал фильтр-пакет, разорвал на две части и плотно свернув в трубочки, заткнул ими свои ноздри. Как ни странно, это помогло. Дышать стало заметно легче.
  Последнее сооружение напоминало бункер. Внутри него слышалось постоянное завывание. А из широкой трубы, в основании, периодически выбрасывались новые порции горячего гравия. Запах его на мгновение перебил общую вонь. Забираться куда-то еще Пол не решился. Подойдя ближе, он взял горсть камней и поднес к лицу....
  Дух паленого мяса он вряд ли мог спутать с чем-то еще. Странно....
  Услышав за спиной отчаянный визг, он оглянулся. Увиденное заставило его быстро вскарабкаться на ближайший уступ:
   Несколько маленьких механизмов окружили увлеченных дележкой добычи зверей, и в мгновение ока разделали их на составляющие. Части животных и пропитанный кровью гравий тут же были собраны и ссыпаны в огромный чан.
  Ту же операцию они проделали по всему дну карьера, методично убрав все, что напоминало о недавнем пиршестве. Закончив с 'уборкой' механизмы ритмично скрылись из виду.
  Неожиданно воцарилась полная тишина. Пол вздохнул с облегчением. Но все же решил не торопиться и переждать минуту-другую...
  И не зря! Только он хотел опустить ногу, как земля дрогнула.
  - Тут творится что-то неладное - прошептал интерпретатор голосом Анны. - Стенки карьера осыпаются.
  - Я уже заметил - ответил он по привычке, отлично зная, что она его не услышит.
  Пол и без нее чувствовал скрежет, передающийся по всей конструкции, откуда-то снизу. Гравий, устилавший дно карьера внезапно вздыбился пыльными волнами.
   На миг, зависнув в воздухе, вздыбленная масса шумно осела вниз. Тонны каменной крошки ушли под землю, обнажив гигантские лопасти из которых и состояло дно карьера.
  Снизу ударил не яркий свет. Пол осторожно отклонился в сторону, чтобы посмотреть и тут же схватился за какую-то трубу. У него закружилась голова. Дух захватило от увиденного.... Конструкция, на которой он висел, была лишь малой частью айсберга, уходящей далеко в недра планеты. Там, внизу, насколько хватало взгляда, под землю вела освещенная, испещренная коммуникациями шахта.
   Он вглядывался до тех пор, пока жуткие лопасти снова не сомкнулись. Пол дал сердцу успокоиться и огляделся. Обвал гравия обнажил искусственные стены карьера. Узкий мостик, прокинутый поверх лопастей, вел прямо к скобяной лестнице. Там же, на краю обрыва, уже беззаботно стояла фигурка Анны и махала ему рукой. Спрыгнув на металл, он с опаской ступил на дно карьера. Пробегая по железному дну, он молился, чтобы не провалиться вниз. Один Бог знает на что реагирует этот адский механизм и для чего он предназначен.
  Проверять это на своей шкуре он точно не хотел. Раньше он считал, что нет предела любознательности... но здесь, вдруг, понял, что это не так.
   Рывком, взобравшись на мостик, Пол, гулко топая башмаками, добежал до лестницы и поспешил убраться из этой зловонной ямы. Его передергивало от одной мысли что такое сооружение есть и оно всего в паре метров от него.
  Выпрыгнув из карьера, он схватил Анну под руку и поспешил в лес. Но не тут-то было! Очутившись под пологом листвы, они тут же нарвались на злобную рычащую тварь. Из разряда тех, что побольше. Она вздыбилась угрожающей тенью в темноте и только глаза ее злобно сверкали.
  Анна запоздало вскрикнула, когда во лбу твари уже зияло большое обугленное отверстие. Трофейное оружие сработало тихо и безотказно.
  Только молодое деревце, позади упавшей твари вспыхнув огнем, быстро разгоралось.
   Пол тут же заломил крону и затоптал пламя ногами. Следующие несколько минут они прислушивались к звукам леса.
  Чуть позже, он бегло осмотрел еще подрагивающее чудище.
   Оно было еще более мерзкое, чем те, которых пришлось убивать раньше. Рядом лежал истерзанный труп уже знакомой твари. Как биолога, его удивило, то количество слюны, которое выделялось из их пастей. Казалось она просто текла ручьями.
  - Жестокие у них тут нравы.... - Прошептала Анна.
  - Да уж.... Зевать нельзя. Прикройте мне спину!
  Он сунул ей в руки оружие, так, что она не успела возразить.
  Пол огляделся.
   - Мне понятно, что звери делили добычу. Понятно кто победил. Но где же сама добыча?!
  - Может быть там? - Анна указала на темный кусок, лежавший неподалеку. От него несло смрадом.
  - Да.... - Пол вскинул оружие - Похоже на то. Посмотрим?
  - Только осторожно...
  Он тихо пробрался к добыче и присел. Включать освещение он не решился. Свет могли заметить. Кусок смердящей плоти был липким и покрытым слизью, но что поделать... пришлось вытолкать его на открытое место отломанной от ближайшего дерева веткой.
  При свете звезд Пол, стараясь не дышать, пытался понять, что перед ним.
  Раздробленные, вполне обычные по структуре, кости с засохшей на них кровью, торчали из бесформенного куска мяса и соединительной ткани. Противно, но что поделаешь... нужны ответы. Пришлось провозиться минут десять, не слишком ловко орудуя обломками веток в почти полной темноте.
   Наконец, перевернув ошметок еще несколько раз, он что-то достал из него. Чтобы разглядеть маленький предмет получше, он нашел прогалину в тени листьев и подставил ее под тусклый свет местной луны...
  - Твою.... ма-а-ть!!! - резко вскрикнул он, и шарахнулся в сторону. - Какого....
   Пол не успел выругаться, потому, что его все таки вырвало.
  Анна кинулась к нему, но он остановил ее жестом. Его выворачивало снова и снова, но она послушно стояла в стороне.
   Наконец, поборов последние позывы рвоты, он отполз подальше и упал на траву. Вырвав клочок зелени вместе с землей, он лихорадочно оттирал свои руки. Вспомнив о фляге, он тут же достал ее. Вскрыв пакет с антисептиком, Пол брезгливо смывал с перчаток остатки слизи. Опустошив одну флягу, он потянулся за другой.
  - Может быть, стоит оставить немного воды на потом?!
  Пол поднял глаза на Анну, и как-то рассеяно кивнул....
  - Да... конечно. Надо оставить....оставить надо.
  Он медленно встал. Даже через скафандр было заметно, как его трясет. Частое и прерывистое дыхание выдавало в нем сильное волнение.
  - Ну что?
  Анну взволновало его поведение, голос ее выдавал.
  - Суки!!! - Взревел вдруг Айсман! Его раздражение наконец вырвалось наружу потоком брани, который он ничуть не пытался остановить. Окрестности сотрясались от громогласных ругательств и даже мерзкие твари, казалось, замерли в нерешительности, услыхав такое впервые.
  Не объясняя причин, он развернулся, сорвал с плеча Анны винтовку и длинной очередью испепелил смердящие останки.
  Жуткая тварь с дыркой в голове, внезапно вскочила, придя в себя, и, не долго думая кинулась наутек. Но поток смертоносного огня настиг ее и там.
  И не успела туша упасть, как в кустах сверкнули чьи то злые глазки. Голодные твари знали свое дело хорошо. Еще теплый труп быстро исчез в листве.
  Пол, лихорадочно поменяв магазин, и взглянув на таймер - рванулся обратно в сторону карьера.
  Хотя его и мотало из стороны в сторону, решимость ощущалась в каждом движении.
  Ничего не понимающая Анна, опасливо обойдя оставшуюся тварь, поспешила следом. За ее спиной снова затрещали ветки и послышался рык. Но оглядываться она не хотела.
  
  Глава 7.
  Покинув тень, Пол выскочил из леса. Над карьером уже висел тот самый транспорт, которого они ждали.
   Похожий на громадного жука, с множеством лапок под брюхом, который завис над бурлящим чаном, он вбирал в себя зловонную жидкость через опущенный в чан трубопровод.
  Пол вскинул трофейную винтовку и тотчас выпустил обжигающий сгусток плазмы.
  Из пробитого 'хобота' хлынул шипящий поток.
   Выпуская одну очередь за другой, он быстро менял обойму и снова поливал транспорт потоками раскаленной плазмы. Отстрелив ему множество лапок, Пол, наконец, повредил внешнюю обшивку и перевел огонь на образовавшуюся брешь.
   Теперь плазма пробивала транспорт навылет, озаряя все вокруг огненными всполохами. Снопы искр сыпались ярким огнем, словно дождь от римских свечей.
  Из разных углов карьера, словно клопы из под подушки, выползли уже знакомые механизмы. Плотоядно обнажив свои снасти, они ринулись в его сторону.
  Пол оставил на время пылающий транспорт и решительно двинулся им на встречу. Методично раздавая смертоносные сгустки, он выносил электронные мозги направо и на лево. Некоторые из механизмов взмывали в воздух, но тут же опрокидывались на своих собратьев. Другие, карабкаясь по гладким, покатым стенам, норовили достать его острыми лезвиями и крючьями. Но и они свое получали.
  Последнего гада, Пол поймал на лету... Тот уже занес свои сочленения и ощетинился резаками, готовый разодрать человека в клочья. Это было очень рискованно, но Айсману, казалось, было плевать... рассекая пламя, прыжкового ускорителя, он воткнул оружие прямо ему в... сопло.
  Анна с ужасом наблюдала, как мощный технологичный монстр, истекая черной жидкостью, взрывается изнутри, и судорожно цепляясь за воздух, сползает на траву.... Пол толкает его сапогом и тот с грохотом валится на дно карьера....
  Вынув еще полный магазин, Пол со злостью выбросил оплавленную винтовку.
   Порядком потрепанный транспорт еще держался в воздухе. Зацепившись за чан, огрызком хобота он медленно кружил над карьером.
   Присев на одно колено, Пол снял с плеча молот. Отсоединив муфту ресивера, он переломил оружие пополам, обнажив первичную катушку излучателя и направил в карьер. Пробный замер плотности, через пару секунд определил оптимальную частоту импульса. Моргнул зеленый индикатор.
  - Это вам на закуску.... злобно поцедил он.
  Палец лег на курок, воздух вокруг катушки исказился и тут же содрогнулся от мощного удара. Затем еще, и еще.... После каждого нажатия на курок, земля дрожала под ногами и стены строений рушились, зияя огромными круглыми провалами.
   Пол и представить раньше не мог, что в атмосфере молот, звучит подобно грому небесному. В космосе, паря в невесомости, он этого не мог ощутить. Но здесь и теперь... это впечатляло!!!
  Почувствовав бешеный прилив сил, он перенастроил молот и не успокоился до тех пор, пока отчаянно дымящийся транспорт не рухнул на залитое кислотой дно карьера, круша под собой остатки строений и прогибая адские лопасти.
  Оглядев творение рук своих, Пол выразил свои кипящие эмоции крайне непристойным жестом и, исполненный чувством выполненного долга, вернулся в тень.
  Сейчас, Пол был совершенно чужим человеком.
   Анна смотрела на него снизу-вверх. Казалось что он стал больше и шире в плечах. А лицо напоминало старинный колун, которым в бытность былую расщепляли пни на колоде.
  Транспорт, пробивший таки своей массой дно карьера взорвался, дополнив картину зловещими клубами огня и дыма....
  - А вот теперь, Уважаемый посол, уносим ноги!!!
  Схватив Анну за руку, Пол рванул в чащу леса, увлекая ее за собой.
  Не желая терпеть удары веток, он вытянул руку перед собой и произвел выстрел.
  Словно невидимой бритвой заросли впереди срезало ровным кругом. Без ресивера радиус воздействия молота увеличивался, а дальность действия уменьшалась. Однако, образовавшийся тоннель составил метров сто в длину, и дно его было достаточно ровным. Но бежать приходилось, все же, согнувшись, то и дело, расчищая путь.
  Обратно, до оставленного ранее схрона они добрались много быстрее. Минут за десять.
  На сей раз, погоня была, да еще какая! Только Пол застегнул на себе жилет, как из прорубленного им тоннеля вылетели сразу несколько сгустков плазмы. Оттолкнув посла в сторону, он вскинул молот и направил его вглубь тоннеля. Где-то в темноте полыхнуло пламя, рассыпавшись брызгами искр, и, слева от них, прогремел взрыв.
  Это не был боеприпас, иначе они бы уже погибли. Скорее, какая-то деталь той штуки, что их преследовала.
  Над головой тут же пролетела зловещая тень.
  - Бежим! - заорал Пол, перекрикивая следующий взрыв. И они побежали.
   Лес вокруг уже полыхал. Скрываться более не было смысла. Не выпуская руку посла, он тащил ее за собой, петляя и уворачиваясь от новых взрывов. Она падали и спотыкалась, ударяясь о его спину, до тех пор, пока он не взвалил ее на плечо и ринулся дальше... Наконец, бежать, стало некуда. Огненное кольцо сомкнулось вокруг них.
  - Обложил, скотина! - Процедил пол сквозь зубы. - А я думал, мозгов у него не хватит...
  - Что дальше? - Невозмутимо поинтересовалась Анна.
  - Ничего хорошего....
  В темном небе сверкнула огненная стрела. Описав короткую дугу, она устремилась вниз.
  - У вас скафандр, какой, простите, Категории!?
  - 'С 10' - уверенно выдала она.
  - Что?!
  - 'С 10'!
  - У меня 'С 3'.... - не дурно....
  На бегу, облив голову водой из фляги, он рванулся обратно в горящий тоннель, в самое его пекло. Закрыв глаза перчаткой, он снова тянул ее за собой, как можно дальше от того места, засекая время... На 25-ой секунде земля содрогнулась, и адский ураган накрыл их с головой....
  
  В звенящей тишине, Пол продолжал считать секунды, будто только это могло их спасти. Он сбивался со счета и снова продолжал считать, крепко стиснув зубы, пока не почувствовал пинок в живот.
   Падая, он придавил Анну к земле, и теперь она пыталась выбраться. Медленно приходя в себя, он перекатился на спину. Лицо саднило, глаза слезились от жгучей боли, а вокруг снова пахло дымом и гарью.
  - Старайтесь не трогать голову, у вас сильный ожог тканей.... - услышал он в звенящей тишине.
  Его контузило, это стало сразу ясно. Боли почти не было, общее онемение указывало на то, что сработали преамбуляторы. Но, обезболивающее, вероятно уже заканчивало свое действие.
   Привстав на локте, он огляделся.
  Анна сидела рядом, совершенно невредимая. В ее зеркальном забрале, пол разглядел свое искаженное ожогами лицо. Рельеф от раскаленной перчатки заметно отпечатался на лбу и щеках.
  Он вытянулся на спине. Сразу над ним, переплетаясь обожженными ветками, лежали поваленные деревья. Сквозь хаотичные переплетения пробивался солнечный свет.
  - И снова день прошел, как ветра легкий стон.... - выдавил Пол из себя.
  - Да вы поэт?
  - Это не я - вздохнул он, превозмогая боль в голове, - Это Омар Хайям. Поэт древности.
  - И много таких... стихов вы знаете?
  - Только одно, - он болезненно улыбнулся, - и то, с первой страницы. Но... в нем весь смысл. Дальше можно было и не писать.
  Анна оглядела его ожоги. Они затягивались на глазах.
  - Вам нужно больше жидкости. Кожа удивительно быстро зарастает. Гармонизатор работает отлично. Ваш отец был гением....
  - Не все так думали, к сожалению. Уже утро?
  Анна выдержала длинную паузу, пока Пол оправлялся от контузии.
   Кровь из ушей - плохой признак. Но гармонизатор, созданный его отцом превосходно справлялся и с этим. Известны случаи, когда у человека отрастали оторванные конечности. Но, это редкие факты...
  - Это... было необдуманно, - тихо констатировала она, - вы могли погибнуть.
  - Вы про вчерашний вечер? Да... согласен. Накатило что-то....
  - Все шутите?
  Пол сел, достал фляжку, встряхнул убедившись что там что-то булькает, и осушил ее не торопясь.
  - Если бы.... Какие тут шутки. Тот вонючий кусок, что делили местные твари, помните? Так вот... это не что иное, как изувеченный, обезображенный человеческий труп.... Его, просто в комок скатали....
  Рвота снова подкатила к горлу. Некоторое время он с ней боролся. Затем продолжил:
   - Живого места нет, все раздробленно. Руки, ноги... все фрагментами....
  А там, в основном чане - какая-то кислота... А гравий, которым усыпано дно, пахнет паленой плотью. Понимаете?
  - Не совсем...
  - Это по сути... пищеварительная система. Плоть растворяют на аминокислоты и вывозят куда-то. А все остальное гранулируют, для удобного хранения. Ничего не напоминает?
  - Переработка?
   - Да. Нас используют как сырье! Сваливают в кучу, сминают, для экономии места и перерабатывают...
  Так нельзя! Я... сложил все воедино и, в общем, накатила такая обида и... злоба.
   А дальше все как в дурном сне...
  По обожженной щеке Айсмана прокатилась горькая слеза, оставляя след на саже, тонким слоем, покрывшей кожу.
  - Они используют доступный источник биомассы. Так же как и мы своих животных. Это интересно.... Теперь мы знаем о них больше. Есть новые аргументы....
  Ответ Анны шокировал. Он был спокоен и беспристрастен. Пол сразу вспомнил, с кем имеет дело. Дипломаты... политики. В их мире все имеет смысл и место в той или иной мере, вне зависимости от морали. Выгода и компромиссы - вот что их интересует. Остальное меняется с обстоятельствами. Этика тут лишь средство достижения цели.
  Пол на какое-то мгновение ушел от реальности, события прошедшей ночи захлестнули его с новой силой. Промелькнувшие мысли и чувства зловещей маской отразились на его обожженном лице.
  Он снова увидел свое ужасное отражение в ее шлеме. Это заставило его содрогнуться.
   В конце концов, перед ним единственный человек на световой год вокруг. И ее положение ничуть не лучше. И еще... он точно знал, что в ее шлем, как и в его собственный, встроен черный ящик. Все что она видит и слышит - четко фиксируется. Он облизал губы и повернулся.
  - Где камера самописца? - строго спросил он.
  - Их несколько... А зачем тебе...?
  - У меня официальное обращение.
  - Ясно...
  Она вздохнула и сменила тон на более официальный:
  - Пол Айсман, можете записать сообщение глядя мне в лицо. Оно будет записано, закодировано и сохранено в первоначальном виде. Точка пространства и звездная дата - фиксируются.
  Пол кивнул.
  - Дон 9 - 17, командованию флота. Официальное обращение!
  Мои действия в сложившейся ситуации, действительно были опрометчивы. Я поставил под угрозу свою жизнь и жизнь посла доброй воли. Действуя в состоянии близком к аффекту, я четко осознавал происходящее. Вы... дали мне полномочия и я использовал их как считал нужным.
   И не чуть не жалею.... Да, если случится нечто подобное, я поступлю так же.... Конец обращения!
  Анна кивнула головой.
  - Ваше обращение записан, Пол Айсман.
  Забрало ее шлема плавно раскрылось и посол еще какое-то время, задумчиво смотрела в его глаза.
  - Вот и чудно! - Айсман отвернулся и сплюнул на землю....
  
  Глава 8.
  Достав из кармана маленькое пластиковое зеркало, конечно, прилагавшееся к набору выживания, Пол оглядел свою голову.
   Еще нежную розовую кожу украшали островки коротких подпаленных волос. Боль почти не беспокоила, но солнечный свет доставлял неприятные ощущения. Проверив оружие, он изучил экран 'стервятника'.
  - Чисто. Можно двигаться дальше.
  Не дождавшись ответа Анны, он привстал, вскинул молот, и пробил новый тоннель среди груды тлеющих деревьев.
  Местность в радиусе километра от взрыва, производила унылое впечатление. По видимому, взрывной волной погасило большую часть пламени. Деревья в основном были повалены и частично обожжены. Ночные облака рассеялись, и видимость была отличной. Километрах в семи, слева от пожарища поблескивала длинная узкая полоса, уходящая вдаль, к еле заметному шпилю у самого горизонта. Пол прильнул к окуляру прицела. К счастью, тот уцелел.
  И правда, сооружение похожее на шпиль было в пределах видимости. Однако, дальномер не дал четких показаний.
  - Нам туда - сухо указал пол и развернулся влево, к блестящей полосе.
  - У нас осталось чуть больше суток. Нельзя сбиваться с курса! - Уверенно заявила Посол.
  - Как знаете - бросил пол через плечо, - но если там то, что я думаю, мы доберемся куда быстрее.
  - Транспорт?
  - Вероятно.
  - Снова?! Тогда шансы не велики.
  - Плевать. Меня никто не спрашивал.... Просто поставили перед фактом. А я поставлю перед фактом вас!
  Он обернулся. Между собеседниками складывалась сложная игра из переходов на "Ты" и обратно на "Вы". С одной стороны, это даже забавляло. Если бы не самописец в ее шлеме... Да и черт с ним!
  - Результат ваших переговоров меня уже не заботит. Мне все предельно ясно. Я доставлю вас до места. Но этих тварей, я сожгу столько, сколько успею! Вам ясно?
  - Более чем.
  - Замечательно! Наше взаимопонимание не перестает радовать. Не отставайте!
  Он вскинул молот на плечо так, если бы он был действительно тяжелым и первобытным, выбрал маршрут, и сорвался с места.
  Голова была светлой, как никогда, словно кто-то открыл форточку морозным утром и проветрил мозг. Если бы всегда в жизни все было так определенно. А цель и результат - предельно ясны.
   Пол бежал легко и с удовольствием. Его ноги, словно витые рессоры, отталкивали тело от земли. Дыхание было ровным, ритмичным. Несмотря на тяжелый горный скафандр и груз, он почти не потел. Удивительно, как злоба и ненависть придают человеку сил! Он такого никогда ранее не испытывал. Может стоило попробовать раньше?
  Пол Айсман, он же Павел Холодов, был зол и ненормально весел. Теперь, их обоих воодушевляла одна цель. Он несся вперед, молотом расчищая себе дорогу в лесной чаше.
   Какая-то местная тварь, размером с собаку вцепилась ему в руку, но он сходу пригвоздил ее к земле. Сжал перчаткой так, что у нее что-то хрустнуло. Тварь резко вырвалась и пронзительно визжа, рванулась в заросли.
  Это только подстегнуло Пола. Он оглянулся на посла и двинулся дальше.
  Посол доброй воли не отставала. Она тоже передвигалась прыжками, практически, след в след. Движения ее были легки и размерены. Но напоминала она скорее горную антилопу, чем леопарда.
   Спустя полтора часа они вышли к массивной металлической опоре.
  Поросшая травой и мхом брусчатка, говорила о том, что когда-то тут все было облагорожено. На мгновенье показалось что они на земле, в заброшенном углу какого-нибудь городского парка. Но, неизменный запах плесени все вернул на места.
  С другой стороны опоры нашлась высокая выцветшая от времени дверь. Вскрыть ее было не так-то просто, но они справились. Внутри, под самым верхом находилась кабина подъемника. А на дальней стене - вполне стандартные скобы, ведущие наверх.
  - После вас - Вежливо предложил Пол, но Анна не торопилась.
  Резво взобравшись наверх, он выбил ногами узкий угловатый люк и выбрался на небольшую площадку. Сильно на ней не разгуляться, но несколько человек могли бы с комфортом ожидать поезд, например.
   Над кронами деревьев было много ветренее чем внизу. Дождавшись посла, он сверился с показаниями стервятника.
  - Как я и думал....
  Глазам анны предстало длинное полотно монорельса, ровной струной натянутое над лесом, и уходящее в нужном направлении. Надо признать, Айсман был прав.
  - Что дальше? - спросила она дружелюбно.
  - Привал! - буркнул Пол и достал из аварийного жилета инструменты.
  Замерив полотно в нескольких местах, в поисках контактных пластин, он кивнул сам себе, и сам с собой согласился.
  - Это было бы роскошью.... - снова буркнул он под нос.
  Взгляд его медленно изучал все, что было вокруг, пока не наткнулся на кабину подъемника. Осмотрев ее более досконально, он сунул выбитую ранее крышку люка под днище, и срезал направляющую, по которой она - кабина когда-то скользила.
   Уронив все это хозяйство на бок, он наделал много шума. Но не придал этому ни малейшего значения. Вырвав отрезанный кусок металла, он наложил его на монорельс и присел. Кусок тут же вырвало у него из рук и притянуло к полотну.
  - Ага... вот оно как!
  Затем, бесцеремонно вырезав кусок монорельса, он бросил его на площадку. Кусок резво перевернувшись, прилип к металлу намертво.
  Изучив срез с обеих сторон, он задумался. Монорельсом, похоже годами не пользовались. Под верхним слоем полотна скрывались направленные источники магнитного поля. Для поезда весом в десяток тонн, оно было слабым и неравномерным... Но, для пары человек, общим весом килограмм двести - двести пятьдесят, этого будет многовато.
   Анна наблюдала за ним с нескрываемым интересом. Но он не торопился посвящать ее в ход своих мыслей. Ей всегда нравились люди действовавшие конструктивно, но, в то же время способные видеть общую картину происходящего. Подмечать факты, сопоставлять их и комбинировать по своему усмотрению в различных обстоятельствах. Среди политиков это редкость, как ни жаль ей было это признавать. Но этот человек оставался для нее загадкой. Сын профессора Холодова, сейчас ассоциировался в ее сознании со шкатулкой Пандоры. Открыть которую было столь же страшно, сколь и интересно...
  Оторвать кусок направляющей от монорельса удалось только при помощи куска перил, выломанного по ходу дела.
   Передохнув, Пол, перевернул кабинку подъемника и осмотрел ролики на ее задней стенке. Удовлетворившись результатом, он брызнул в каждый из них немного атомарной смазки из своего комплекта.
  Присев на удобный выступ, он понял, что здорово проголодался.
  Достав сразу три сухих пайка, он без разговоров всучил один Анне, а два других умял сам. Однако, Анна есть упорно не желала.
  Проверив заряд своего скафандра, пол, без особой нужды замерил и ее показатели.
  Цифрового ряда на дисплее не хватило. Он повторил попытку, результат остался тем же.
  - Так, где вы говорите, производят такие скафандры? - Поинтересовался он, набив рот, и как бы невзначай.
  - Почему вас это интересует? - неожиданно живо отозвалась она.
  - Да так... до вчерашнего вечера, мой скафандр считался самым защищенным, а потому и самым неудобным, в известном нам, людям, космосе. Однако же, у вас, он, как вижу не вызывает дискомфорта. Да и заряд его куда больше моего....
  - Вы сканировали меня!? С какой целью?
  - Ого! Куда делось ваше хладнокровие?
  - Мой заряд.... - уже более сдержано поделилась она - так же как и ваш, зависит от поглощающей способности скафандра. Ваш поглощает чуть больше 30%. Мой... чуть меньше 100%.
  Пол чуть не выронил кусок изо рта. Глаза его округлились.
  - И... где же хранится такой заряд!? Это ж... - он провел приблизительные расчеты в уме...- просто неприлично носить с собой столько!
  Постойте-ка! Постойте... Любой скафандр имеет предел поглощения, после которого происходит неконтролируемая разрядка или разрушение элемента. Что непременно ведет к смерти владельца, если только....
  Неожиданная догадка поразила Айсмана как гром среди ясного неба. Он даже выронил паек из рук, но тут же подобрал.
  - ... так вот почему нас не раздавило бревнами. А я-то переживал!
  Пол хотел было вышвырнуть остатки пайка, чтобы как то выразить свое раздражение, но вспомнив, что только что подобрал его, свернул и положил в карман.
  Молча встав, он отвернулся, достал резак и принялся пластать остатки направляющей. Благо его собственный заряд тоже зашкаливало, и энергию, полученную в неравном бою, можно было не экономить.
   Работа шла живо. Из разрозненных кусков получалось нечто похожее на то, что он и задумал. Наконец, промерив все еще раз, он приварил ролики к основной детали. Последним он приделал к кабине вручную согнутый крюк, на подобие альпинистской кошки. Только не такой ровный.
  Анна тихо присела рядом. Несколько минут молча, смотрела. Потом заговорила:
  - Ты прав. У меня действительно есть генератор силового поля. И не только.... Пойми, все, что связано со мной, или другим послом доброй воли, имеет строжайшую секретность. Что бы я ни знала, чего бы ни имела, и как бы сильно ни хотела рассказать тебе - я не могу! Ради твоего же блага...
  Но он не ответил.
  Еще через полчаса работы Пол перевернул кабинку.
  Подтащив ее к монорельсу, первым делом, он воткнул крюк в ближайшее отверстие платформы. Затем, завел кабинку через вырез в полотне... Дальше все было просто: Ролики кабинки с небольшим усилием встала в пазы монорельса - как оно и должно быть. Импровизированный вагон тут же рванулся вперед, но уперся в предварительно вставленный крюк.
  Пол смахнул пот с бровей.
  - Я обязан тебе уже дважды. - Продолжил он начатый ей разговор, решив окончательно перейти на 'Ты'. - И мне это не нравится.
  - Да, но...
  Пол прервал ее жестом, избавив тем самым от ненужных объяснений.
  - Транспорт готов, госпожа посол. Раз твоя броня крепче, сядешь сзади. Прикроешь мою спину. Еще раз...
  
  
  
  
  Глава 9.
  Подгоняемый слабым магнитным полем и ногой Айсмана, импровизированный вагончик постепенно набрал скорость. Впервые передвигаясь не пешком, Пол расслабился. Сильный, но все же теплый ветер приятно обдувал его обожженное лицо. Застаревшие ролики кабинки вскоре совсем разработались и теперь вращались с бешеной скоростью, позволяя тележке разогнаться еще сильнее.
   Пол глянул в прицел. В поле его зрения, дорога казалась ровной и безопасной. Ехать предстояло не один час, а кабинка ритмично подрагивая на ходу, навивала дремоту.
  Устроившись поудобнее, Айсман забылся тревожным сном....
  Спал он часа полтора, не больше. Проснулся от того, что его небритая щека намокла. Тележка все так же скользила по своему пути. Ветер тихо шумел в ушах. И только редкие тихие всхлипывания прерывали его монотонность. Лежать было удобно и почему-то приятно. Пол приоткрыл глаза....
  Анна все так же сидела позади, только теперь ее руки обнимали его плечи. Она... беззвучно плакала, прижавшись щекой к его лицу.
  Пол Айсман тут же закрыл глаза. Ему вдруг сильно захотелось, чтобы это мгновение ни кончалось как можно дольше. Он точно не спал. И ему это не показалось. Сердце его стучало часто, но дышать он старался ровно, чтобы не выдать себя.
   Госпожа посол от чего то, вдруг одарила его своим теплом. А он, неожиданно ясно осознал что ему патологически этого не хватало. И на каких-то несколько минут, угрюмый, суровый мир вокруг - обрел краски...
  Но дорога, казалось, ведущая в никуда, все же неумолимо вела их к цели. И свернуть с нее они уже не могли.
  Вскоре, огромный шпиль, что был вдалеке уже можно было разглядеть невооруженным глазом. Анна осторожно убрала руки и отстранилась. Было слышно, как захлопнулся ее шлем. голова пола соскользнула и он "проснулся".
   - Подъезжаем! - почему-то шепотом уточнила Анна.
  Пол сел. Взглянув на таймер, он обернулся.
  - Кажется, я вторгся в чужие владения?
  - Ты уснул.
  - Да. И видел чудесный сон...
   Он сладко потянулся. На столько сладко, на сколько это позволил скафандр. Проверил оружие и экран "стервятника". Затем осторожно встал, чтобы размять ноги.
   Солнце клонилось к закату, а огромный шпиль, по мере приближения, медленно закрывал собой небо.
  Через какое - то время, лес внизу неожиданно кончился. Земля оборвалась в темную бездну, окружавшую шпиль.
  Вблизи все казалось нереальным и жутковатым. Огромная башня, около двух километров в диаметре, уходила в небо, на сколько хватало взгляда. И не весть на сколько сотен метров вниз. Тьма густой пеленой скрывала дно бездны. По истине колоссальное сооружение казалось совершенно мертвым и давно покинутым. Было видно, как верхушка шпиля раскачивается от порывов ветра и слышно как все сооружение стонет под постоянным натиском стихии.
  Полотно монорельса поддерживалось над пропастью тонким арочным мостом, опоры которого таяли где-то в глубине. Кроме узкого полика кабинки их ничто не отделяло от пропасти.
  - Нам лучше пригнуться - шепнул Пол, и Анна послушно повторила за ним.
  Последние сотни метров ехали абсолютно молча. Стена надвигалась все быстрее и быстрее. Вниз смотреть не хотелось. Пол выставил ноги вперед и плавно уперся в рельс. Тележка начала замедляться. По мере приближения к стене, стало ясно, почему дорогу долго не использовали: Головной вагон поезда на половину торчал из круглого шлюза, практически передавленный пополам его массивными створками.
  Наконец, нога Айсмана уперлась в обтекаемый нос поезда. Внешне он мало чем отличался от земных.
  - Конечная - вяло буркнул он и зацепил кошку за ближайший уступ. - Как входить будем? С помпой или по тихому?
  - Лучше по тихому. - отозвалась Анна - Но я оценила твой юмор.
  - Ясно.
  Чтобы взобраться на крышу вагона, Айсману пришлось прорезать в его корпусе несколько неровных отверстий. Цепляясь за их оплавленные края, они взобрались на крышу.
  Но Айсману этого показалось мало, и он спустился внутрь поезда. Не найдя там ничего кроме пепла и нескольких непонятных предметов, он взял все что нашел и вылез обратно.
   Перед самым входом в шлюз, Анна остановила Пола.
  - Тебе когда-нибудь приходилось навязывать переговоры?
  Айсман почесал затылок.
  - Это, когда кого-то нужно тыкать носом в.... это самое, до тех пор, пока не будет результатов?
  - Да, почти так.
  - Нет, - Айсман широко улыбнулся, - Но всегда хотелось!
  Анна покачала головой и шагнула в проем.
  Внутри было практически темно. Они тихо спрыгнули на пустой перрон и прислушались.
   Привыкнув к темноте, Пол заметил, что каким-то образом свет с наружи все же просачивается. Кроме того, вокруг было много фосфорицирующих элементов и надписей. Воздух внутри был сухим и прохладным. Но дышалось тут на много легче.
  Вообще вокзал, на сколько его можно было разглядеть, напоминал лондонский вокзал со старых изображений. В его оформлении обильно использовались заклепки и фигурные металлоконструкции. Очевидно, что само здание было построено по совершенно иным технологиям, и окружающий антураж являлся лишь декором.
  - Внутри кислород почти в норме. - Анна совсем перешла на шепот.
  - Чувствуется - подтвердил Пол. - Куда нам?
   - Вниз. На несколько уровней.
  Он не стал спрашивать откуда она это знает и просто отдался на волю случая.
  Анна взяла его за руку и повела за собой. В темноте она ориентировалась абсолютно свободно. Айсман с тоской вспомнил про свой шлем... Все что ему оставалось, это идти следом.
  По дороге они прошли несколько залов. В некоторых стояла загадочная, законсервированная техника... В других - что-то еще, в третьих - просто кучи бесформенного хлама.
  Они спускались по широким ступеням, все ниже и ниже. До тех пор, пока не увидели свет.
  Этот этаж отличался от остальных. Здесь все было чисто, если не стерильно. Мягкий уютный свет заливал Небольшие залы, соединенные между собой короткими переходами. Однако, дальше все было не так уютно. В одном из залов кучей лежали истлевшие останки. Сколько их там было, сказать трудно, но по строению отдельных фрагментов и форме уцелевших черепов они походили на человеческие. Вот только размер их был заметно больше.
  - Вот они, хозяева Ниберу.
  Анна склонилась над костями и тихо проговорила:
  - Ну здравствуйте, бессмертные боги....
  - Это их мы искали?
  - Нет. Должны быть живые.
  Она встала и оглядела помещение.
  Собери все, что найдешь полезным. Пригодится.
   - Что? С костей? - Пол не очень то хотел в них копаться.
  Анна слегка пнула останки ногой и они моментально рассыпались в прах. Превратились в мелкую, серо - желтую пыль.
  - Так будет легче.
  Пол быстро собрал все не сгнившие предметы в подсумок жилета.
  В основном это были украшения, браслеты, но попадались и непонятные вещи. Разглядывать их не особо хотелось, но похожие он уже подобрал в поезде. Растолкав их по карманам он встал.
  Стену рядом с останками украшали несколько обугленных отверстий.
  - Ты видела это?
  - Да - Анна спокойно кивнула. - Их убили.
  - Кто?
  - Вероятно сородичи. Или сородич. Стрелявший наверняка где-то здесь. И мы его найдем.
  - Думаешь... казнь?
  - Нет, - она пожала плечами - думаю, революция.
  - Может и так.
  Поплутав по одинаковым коридорам, Они наконец вышли к центру башни.
   За сплошной прозрачной стеной, в круглом зале стояли саркофаги. Их было пять. Вернее стилизованы они были под саркофаги, с рисунками и орнаментами, все как полагается. И сделаны они были вроде из золота....И изображения на них окончательно подтверждали гипотезу о календаре Маййа...
  Вот только ведущие к ним коммуникации и характерное перемигивание индикаторов, выдавали в них криокамеры. Все они были закрыты.
  Войти сложности не составило. Стена сама отползла в сторону, впуская незваных гостей.
   Внутри было прохладно. В носу у Айсмана защекотало и он чуть ни чхнул.
  В центре зала, у изголовья всех камер, стоял массивный стол с ровной гладкой поверхностью.
  - Ага... - пол заглянул через плечо Анны - А вот эти ребята помпезность, похоже, любят.
  Стол оказался контрольной панелью, богато украшенной камнями и сложным барельефом.
  Анна промолчала. Она вдумчиво перемещала символы всплывавшие на гладкой поверхности. Наконец, изображение разделилось на сегменты, каждый из которых соответствовал своей криокамере.
  - Так и есть, - вздохнула Анна. - Четыре из них пусты - их хозяев мы , похоже и видели.
  - А последняя?
  - А последняя с сюрпризом. - Она не добро улыбнулась.
  - Значит, чертик в коробочке. Нажми и выскочит?
  - Не откроем - не узнаем. - Она была спокойна, но заметно растеряна и разочарована.
  Пол взял ее за руку.
  - Послушай... может не стоит это делать? Я удавлю этого ублюдка во сне и дело с концом.
  Она грустно улыбнулась.
   - А кто остановит армаду военных кораблей, разбросанную по вселенной?
  - Дай мне подумать, и здесь камня на камне не останется. Используем все оружие, что тут есть, и....
  - Пойми! - Анна закрыла его рот ладонью. - Нельзя гадать. Нужно знать точно. Все слишком серьезно. Мы не знаем о них почти ничего. Легенды, обрывки письменности, пророчества.... Ничего конкретного. Мы не знаем их мотивацию. Все только в теории!
  - Ясно. Чудесного спасения не будет....
  Айсман поник головой. Сняв рюкзак, он бесцеремонно закинул его на ближайший саркофаг и уселся на него сам.
  Анна молча отвернулась к контрольной панели. Пол так же молча наблюдал.
  Наконец она обернулась:
   - Среди твоих находок есть круглая пластина с камнем?
  Он молча прошелся по карманам. Таких пластин было две. Он отдал только одну.
   - Надеюсь ты знаешь, что делаешь.
  
  Глава 10.
  Анна, взвесив в руке ажурную вещицу, словно аргументы "за" и "против", прислонила ее к панели.
  Эффект был моментальным! Вся платформа вместе с саркофагами, дрогнула и поползла вверх. Руки Пола сами вцепились в крышку криокамеры. Скорость подъема была впечатляющей, аж дух захватило! После тысяч лет, такая работоспособность механизмов!
   Прокатив их уровней, наверное на тридцать вверх, платформа плавно остановилась.
   В глаза ударил свет заходящего солнца. Платформа начала вращаться и пол решил не испытывать судьбу. Схватив рюкзак в одну руку, а посла в другую - спрыгнул на более стабильную поверхность.
  Через минуту, саркофаги, все кроме одного, ушли под пол, который тут же сомкнулся, заполнив пустые сектора.
  - Как все у них не просто.... - посетовал Айсман. - Сплошные взлеты и падения.
  Помещение в которое их забросило, сильно походило на смотровую площадку. Метров сто в диаметре, остекленное по кругу. И ни одной стены. Абсолютно пустое помещение. Только саркофаг по центру. Толстенные окна имели сильный контр уклон, градусов тридцать. Такой, что при желании по ним можно было дойти до потолка.
  Айсман глянул вниз... и обалдел!
  Платформа подняла их несколько выше чем он ожидал. Точнее - на самый верх шпиля. И бездна, там внизу, как и сама башня - прямо сейчас загоралась огнями и приходила в движение.
  Зрелище было нереально масштабное и завораживающее.... Он лег на стекло, словно любопытный ребенок, потерявший страх, наблюдая как все вокруг оживает, просыпаясь ото сна. Только вот радости в нем это великолепие совсем не вызывало.
  Анна стояла за спиной. Он почувствовал ее взгляд.
   Соскользнув вниз по стеклу, Пол вытянул ноги и сел на пол.
  - Посмотри, мы разбудили весь улей...
  Она шагнула вперед и глянула в бездну.
  - Да... Это впечатляет...
  Некоторое время они молча смотрели друг на друга. Пока Айсман ни спросил ее о саркофаге. На что Анна пожала плечами.
  - Оттает через пять - шесть часов.
  - Рад за него. Осталось самим не остыть за это время." Пчелы" то просыпаются.
  - Пол.... или Павел? - вдруг спросила она.
  - Я привык к первому имени.
  Она молча согласилась.
  - Пол! Ты... выполнил свою задачу и полностью свободен в выборе.
  - К чему бы это?
   - На нижних уровнях... там, есть корабли среднего класса. Я расконсервировала их для тебя. На выбор. Через пол часа они будут готовы к старту. Уверена, что ты справишься.
  - Думаешь? Вообще-то я бы там покопался, только, не сейчас. Знаешь, на сегодня я уже набегался по лесам, вокзалам, лестницам... двигаться не хочется. Да и на ублюдка этого глянуть охота. Ни разу живых богов не видел... только кости, и те не долго.
  - Я не знаю как все пройдет. - убеждала она его - То, с чем мы сталкивались до этого момента - лишь машины. Автоматика, выполняющая свои задачи. А там лежит хозяин всего этого. И меня терзают сомнения.
  - Нехорошее предчувствие? Я бы сильно удивился, узнав что ты слепо веришь в удачу.
  Анна присела напротив, скрестив перед собой руки.
  - Тебе ведь не так много лет...
  - О, сейчас мне кажется что позади целая вечность.
  - Тебя не пугает неизбежность смерти или сложность выбора? Не сейчас, конкретно, а вообще?
  Айсман закинул руки за голову и вздернул брови....
  - Не то что бы не пугает. Я малость утомился сейчас, чтобы всерьез об этом думать. Но, это вопрос времени, так или иначе. Не хотелось бы умирать сейчас. Хотя бы в ближайшие пол часа. Я еще не готов.
  - А выбор?
   - А выбор... он всегда есть. - Он мягко улыбнулся ей. И прикрыв глаза, негромко продолжил:
  - Знаешь, по настоящему страшно бывает только первый, или второй раз.
   Потом все уже не кажется таким настоящим. Мне было страшно, когда умер отец. Смерть впервые была так осязаема для меня. Потом все смазалось в единую серую ленту с яркими вкраплениями событий. Ты просто живешь, так как считаешь нужным, а все остальное, лишь вехи на твоем пути.
   Этот мир твой и только твой. И только от тебя зависит что произойдет в следующий миг. Но, есть одно важное обстоятельство.
  - Какое же? - Спросила она иронично.
  - Важно знать кто ты, и чего ты хочешь. Вокруг тебя бесконечная, хаотичная вселенная. Она постоянно в движении и только так, ты найдешь свое место, и вобьешь гвоздик на ее карте.
  - ... как поэтично это звучит: Пронзить гвоздем бесконечность... Я никогда ни думала о свей жизни в таком ключе. Просто делала что должна. Всегда. И мне как-то не приходилось решать правильно это или нет.
  - Приходит время, когда все становится на свои места. Делать то, что правильно, всегда тяжелее чем судить об этом. Жить чужими, сходными идеалами, соглашаться с правилами можно.... До поры, до времени.
  - А ты мог бы стать великим лидером. Люди пойдут за тобой, - усмехнулась она.
  - Это не для меня, знаешь ли. Хочу отвечать только за себя. За свои поступки... ошибки... заблуждения.
  Она пристально взглянула в его пустые, почти бесцветные от усталости глаза.
  - Я хочу чтобы ты знал: То, что ты здесь, это мое решение.
  - Да? - он и бровью не повел - Видимо выбор был не велик....
  - Нет! Ты не понимаешь.
   - Ну так просвети! Положения вещей это все равно не изменит.- Резонно заметил он.
   - Выбор... снова этот выбор! Там... Тут....
  Анна болезненно переживала то о чем собиралась сказать, от чего руки ее не находили себе места.
  - Посол доброй воли, - это не просто должность и почетный титул. Вернее... это благородная завеса. В руках посла огромная, реальная, практически абсолютная власть. Мы никому не подчиняемся и за нас никто не может решать. Правительства обращаются к нам, когда задача им не под силу, или выходит за рамки.... У нас нет ни убеждений ни предрассудков. Получив задачу, мы абсолютно вольны в средствах ее исполнения. До тех пор, пока нас не устроит результат. Ты.... понимаешь о чем я?
  Пол задумался на минуту.
  - То есть... если тебе кто-то не понравился, ты можешь просто убрать его? Так? И тебе за это ничего не будет?
  - Не будет его... его города... страны.... Или планеты. Значения не имеет.
  Иронии в ее голосе не было. Айсман стал серьезнее. Раз она говорит такие вещи, зная о самописце, дело действительно серьезно.
  - А что... звездный флот вот так, без объяснений возьмет и....
  - У них не будет выбора. Решение не обсуждается.
  - И как... часто такое случается?
  Анна пожала плечами.
  - Пока прецедентов не было. Наша роль - переговоры. Мирные, торговые, сепаратные и так далее. Результатом их, как правило становится сотрудничество. Ущерб должен быть минимален и не критичен, для всех сторон. Но....
  - Но???
  - Случается, что переговоры... заходят в тупик.
  - И мораль отступает на второй план? - Пол поморщился.
  - Посла, конечно, можно... устранить. - Озвучила она его мысль - Виновных, искать не будут.... это негативно скажется на переговорах. Проведут закрытое расследование. Придет другой посол, проявит великодушие... и диалог продолжится.
   Айсману стало как то не по себе. Столько неожиданных откровений не сразу укладывалось в его мировоззрение.
   Он встал. Госпожа посол опять вернула его к реальности. Минуту назад, положение вещей представлялось ему, мягко говоря, иначе.
  - Так что там с выбором? - Он вернул ее к началу.
  Анна тяжело вздохнула, стараясь не смотреть в его сторону.
  - Я хотела сказать, что выбор не был случайным. Мне нужен был ты и твой корабль.
  - Так вот в чем тут дело. Кажется я понял.... Старый списанный тральщик, его экипаж: Два богом забытых старателя. Минимум потерь, минимум затрат. И... билет в один конец. Так?
  - Да.
  Анна ответила как всегда, легко и спокойно. Но лицо ее не было таким невозмутимым как в первые часы их встречи. Пол ходил из стороны в сторону и чувствовал, как в се внутри него закипает. Он покусывал обветренные губы, пока не почувствовал привкус крови.
  - А Блекборн?! Обязательно было тянуть его с собой!!? Достаточно и одного пилота! Для чего?
  - С твоим другом все не так просто. Что ты знаешь о нем?
  - Я знаю о нем ровно столько, чтобы понять, что подох он ни за что! - Айсман перешел на резкий шепот.
  - В нем нужды не было! Это его решение.
  - Черт... - Айсман поник головой - Долбанный романтик... не смог не вляпаться!
  Он вдруг уткнулся в посла холодным, жестким, почти ощутимым взглядом. Ее словно обожгло горячей волной. Она не могла сдержать его, но не нашла сил отвернутся.
  - Так вот к чему эти слезы....
  Холодная, беспристрастная логика посла, вступила в конфликт с ее сознанием. Впервые, в жизни, лишенной сомнений. Незнакомые ранее переживания захлестнули разум... и ноги ее подкосились.
  Пол обернулся.
   - Эй!
  Он прыжком оказался рядом. Схватил оружие и судорожно огляделся... Никого.
  Глянув на "стервятник", он успокоился. Проверив состояние Анны, он попытался привести ее в чувство.
   Она не сразу открыла глаза. Тогда он взял ее на руки и осторожно сел спиной к окну.
  Оба молчали. Казалось вечность прошла до того как Айсман прервал напряженную тишину. Голос его был тихим и усталым:
  - Прости за мою грубость. Ты все же была честна со мной. Но...Почему я?
  Она не знала что ответить. В голове пронеслось десятки возможных причин, но ни одна из них не дала бы вразумительного ответа. Она подняла руку и пальцем начертала на его закопченном скафандре неровный треугольник. Затем поочередно ткнула в каждую из его вершин, поясняя в слух:
  - Время.... Место.... Обстоятельства.... - Затем ощутимо ткнула в его середину, и стерла все ладонью.
   - То есть, я просто оказался не в то время, не в том месте?
  Анна молча согласилась.
  - Хм... - Айсман ухмыльнулся.
  - Чему ты смеешься?
  - Да так.... Наверное это все же судьба.
  Она приподняла голову и посмотрела на него.
   - Я не понимаю тебя.
  - Да, я тут сделал пару выводов. Странно, но все, как будто так и должно быть: "Дон" был отличным кораблем. Блекборн - пилотом от бога.
  - А ты?
  - Ну, а я... просто злой старатель, который умеет пользоваться молотом.... Последний попутчик, в этом дурном сне.
  - И я ему причина....
  Айсман прервал ее на полуслове. Он глянул на таймер и покачал головой:
  - Хватит об этом! Не надо больше. Времени совсем мало.... нужно отдохнуть и собраться с мыслями.
  Анна прижалась к его груди, словно пытаясь почувствовать тепло сквозь грубый скафандр.
  - Постой! - встрепенулась она - А что делать с кораблями? Они... готовы к старту.
  - С кораблями.... Знаешь что, отправь их на встречу флоту, там разберутся что делать.
  - Верно... - Она прикрыла глаза и что-то прошептала. - Сделано.
  Через пару минут стекло содрогнулось и несколько объектов покинули док башни и устремились ввысь. Но следом устремились еще несколько объектов, но уже по меньше. И это были ракеты....
  Взрывы последовали один за другим, а потом посыпались и обломки. Горящие куски металла усеяли лес вдалеке, поджигая его своим пламенем.
  Пол усмехнулся:
  - Ну вот, видишь, как замечательно? переживать больше не о чем.
  - Да уж... - вздохнула она. - я должна была догадаться.
  - Так что давай прогоним лишние мысли и просто отдохнем...
  
  Пол прикрыл глаза, мысленно не сводя взгляда с центра зала, где стоял саркофаг. Он ровно дышал, но сердце его колотилось быстрее обычного. В голове ураганом проносились разные мысли. Он хотел быть готовым ко всему и разум его принимал такие обороты событий, которые в обычной действительности и в голову бы не пришли. Но он не отметал ничего из того, что имело хотя бы какой-то смысл. В своем возбужденном мозгу он методично разрушал зловещую башню и наносил сокрушительный урон, умирал, и снова начинал с начала. И с каждым разом, сознавая ошибки, он продвигался все дальше и дальше. Представляя разные сценарии, он мысленно воспроизводил их. И в каждом, ущерб наносимый им был ужасающим....
  
  
  Глава 11.
  Когда, наконец, волнение и неуверенность покинули сознание, внутри воцарилась звенящая пустота. Пол открыл глаза.
   Перед ним снова стояла госпожа посол, словно рыцарь без страха и упрека, в сияющих белизной доспехах. Лицо ее было непроницаемо доброжелательно, глаза излучали спокойствие и умиротворенность. Она чуть заметно улыбалась.
  Айсман встал. Затекшее тело отдалось хрустом. Быстро проверив свое снаряжение, он расправил крепкие плечи и приосанился. Скафандр тут же подстроился, фиксируя изменения.
  Анна смотрела на него и опять не узнавала. Он снова стал на голову выше, мощнее, и, как будто старше. Лицо его обострилось, взгляд померк.
  Айсман возвышался над ней обожженной гранитной глыбой, будто сросшись с оружием и броней в твердый монолит.
  Их время кончалось. Медленно прошагав к центру зала, посол оставила Айсмана чуть в стороне. А сама сделала еще несколько шагов и остановилась в паре метров от криокамеры. У изголовья саркофага.
  Они молча смотрели друг на друга. Она стояла слегка покачиваясь на носочках и почти не дыша. Он же, словно врос в пол с оружием наперевес, рассеивая ее взгляд в глубине опустевших глаз.
   То, зачем они сюда пришли, вот-вот случится.
  Ждать долго не пришлось.
   Фигурные захваты саркофага звонко отошли в стороны. Прохладный воздух с шипением вырвался из щелей. Когда давление уравновесилось, массивная крышка поползла вверх. Оставались последние секунды неведения....
  Наконец, из криокамеры показалась рука. Она была большой и грубой. Следом показалась обросшая волосами голова и остальное тело. Поднявшись рывком, огромный детина свесил ноги и сел на край саркофага.
  Перед ними несомненно был человек... По крайней мере, внешне.
  Он был метра три ростом, растрепан, и изрядно помят. Одет он был только в тонкую белую тогу, длинной до колен, и не скрепленную по бокам. Тряхнув копной серых, вьющихся волос, он собрал их и стянул лентой. Несколько долгих, мучительных минут он массировал свои веки, пока зрение, наконец не вернулось к нему. Такое бывает после анабиоза.
  Безучастно оглядев Айсмана мутноватым взглядом, он повернулся лицом к послу. Его необыкновенно тяжелый, проникающий взгляд не предвещал ничего хорошего и вызывал резкую неприязнь.
  Но Анна выдержала его с совершенной невозмутимостью.
  Опустив босые ноги на холодный металлический пол, он медленно встал, оперся на саркофаг и ехидно улыбнулся.
  Приняв вертикальное положение этот тип выпрямился, сделал торжественное выражение лица и поднял руку в знак приветствия.
  Анна произнесла несколько слов на непонятном языке и повторила за ним.
   Айсман скупо кивнул, после чего детина, вдруг громко и хрипло расхохотался. Когда он успокоился и вытер слезы, улыбка сползла с его лица. Голос его был громогласен:
  - Так - Кинул он небрежа, на чистом русском и ткнул пальцем в посла: Твой древний язык никуда не годится. Его язык тоже говно древнее, но он куда интереснее.
  Он повернулся к Айсману и осведомился:
  - Кто такие? Я вас не помню.
  - Земляне. Третья планета от солнца. - тихо сказал Пол, стараясь ни чему не удивляться.
  - Земляне? Далековато забрались... - задумчиво пробурчал он.
  - Я, посол доброй воли - вежливо представилась Анна, с небольшим поклоном.
   - Добрая воля? Интересно... - хмыкнул он.
  - Именно так - подтвердила посол.
  - И этот тоже?
  - Да - поспешила заверить она, - это сопровождение.
   - А, ну это ж совсем другое дело. А я то думал калечить пришли...
  Так, что смертным от божества надо? Чё приперлись?! Разбудили зачем...?
  Его тон резко переменился и стал раздраженным.
  - Мы... прибыли для переговоров.
  - Для чего - чего? - он сделал вид что не расслышал.
   - Переговоров - повторилась она. - Ваши автоматические корабли вторглись в подконтрольное нам пространство и развязали военные действия...
   Анна шагнула вперед, но пялился детина все равно на Айсмана.
  - Ну все правильно, так и должно быть....
  - Как... - возмутилась Анна.
  - Да подожди ты... - отмахнулся он от нее рукой.
  Отступив от саркофага, он не спеша обошел Айсмана, с интересом разглядывая его.
  - Вы не родственники, часом? - вдруг спросил он.
  - Нет... - вздрогнув, поспешила ответить она.
  - Странно... вас явно что-то связывает....
  Внимательно оглядев обоих землян он ткнул в Айсмана пальцем:
  - Ну, ты то, явно продукт длительной эволюции. А вот подруга твоя, неестественного происхождения. Интересно... Давно научились? А.... хотя, это не важно. Забавно просто.
  Он задумчиво покачал пальцем и добавил фразу прозвучавшую как приговор:
  - А вы не плохо развились... в этот раз. Но не достаточно хорошо!
  В этот момент из криокамеры послышались тихие звуки.
  Новоявленный бог плотоядно заулыбался и закатил глаза. Он вернулся к саркофагу, сунул в него свою ручищу и бесцеремонно выволок оттуда молодую женщину.
   Она ударилась об пол, и тут же пала ниц, перед своим богом. Он же схватил ее за ошейник, и рывком поставил на ноги. Айсману не показалось. Именно ошейник с небольшой петлей из тонкой цепи.
  С виду ей не было и тридцати. Загорелая, смуглая, чуть выше Анны, с длинными, черными как смоль волосами. Из одежды - только грубоватые золотые украшения и бусы. Подняв на него глаза, женщина вцепилась в его ногу, умоляя и невнятно бормоча. Его тога снизу сильно оттопырилась, и это повергло ее в ужас....
  Божок игриво подмигнул Айсману:
  - Вот, тоже продукт эволюции. Моя любимица, дочь последнего жреца. Правда... я кое что поправил в ней, по своему вкусу. Вроде не плохо получилось. Смотри какая.... Хочешь?
  Айсман презрительно сплюнул.
  - Ну, смотри, я предлагал... - божок расцвел в радушной улыбке, и пожал плечами.
  В следующий момент он дернул женщину за ошейник и перегнул через борт саркофага.
  - Простите, я отвлекусь не на долго... - уведомил он.
  Что будет дальше, Айсман понял сразу.
   Обнажив свой огромный фаллос, раскрасневшийся божок, немедля пустил его в дело.
  С нескрываемым животным наслаждением, он схватил женщину за волосы и прижал к саркофагу своей огромной ручищей. Ее жалобные вопли эхом разнеслись по коридорам башни.... Но это его не тронуло. Деловито и неторопливо эта здоровенная тварь воткнула свой бледный орган в маленькое смуглое тело.
  Крики и вопли продолжались до тех пор, пока он не вошел в нее полностью. Его жертва затихла, потеряв сознание....
  Айсман был готов снести голову ублюдку, глядя как он удовлетворяется. Но Анна и бровью не повела.
  Жестоко надругавшись, над своей рабыней, детина, на последок, хладнокровно откусил ей ухо, и блаженно потянулся. Женщина, словно сломанная игрушка, безвольно упала на пол.
  - А что!? Я просто проголодался. А с ней ничего не будет. Восстановится. А если нет.... Да у меня еще есть с десяток копий. Хотя... она все же оригинал. - заключил он философски.
  Посмотрев на нее сверху вниз, он раздумывал с минуту. Потом поднял тело с пола, брезгливо закинул обратно в саркофаг и закрыл крышку. На его тоге остались следы крови. Но он не сильно расстроился, махнув на это рукой.
  Оглядевшись, как будто впервые, он вздернул брови:
  - Вы еще здесь? Ах, да.... переговоры. - Он мило улыбнулся Анне. Похлопал по саркофагу и снова улыбнулся.
  - Ну, раз заняться пока не чем.... Госпожа посол, прошу за мной. В торжественный зал....
  Он сделал приглашающий жест, и двинулся в другой конец площадки. Второй рукой почесывая свои гениталии на ходу. Анна пошла следом. Айсман шагнул за ней.
  Божок обернулся.
  - А ты дружок... обожди-ка внизу! Рылом не вышел.
  Прежде чем Пол успел ответить, божок резко взмахнул рукой....
  Невидимая волна ударила его в грудь и в следующую секунду, тело Айсмана, вместе с осколками толстенного стекла, выбросило за пределы башни.
  Последнее что он видел, это мерзкую ухмылку божка и широко раскрытые глаза Анны....
  Леденящий ветер мгновенно перебил дыхание, не дав заорать. Но, он же не дал Айсману потерять сознание.
  Уши сразу заложило от резкого перепада. Его тело со всем скарбом и облаком осколков, стремительно несло вниз....
  Айсман ожидал чего-то подобного. Еще во сне, он пытался просчитать все, даже самые немыслимые варианты событий. Этот вариант был одним из первых и, самых неприятных.
   Поэтому, едва падение стабилизировалось, он изменил угол падения и направил свое тело прямиком к стене башни.
  Он рассчитывал, что при меньшей гравитации не успеет получить критическое ускорение. Башня имела хоть и небольшой, но уклон. Теоретически, трение о стену должно замедлить падение. Кроме того, ближе к основанию башня заметно расширялась. И возможно, это его спасет. Хорошо, что он не одел рюкзак.... но он точно видел как тот выпал сразу вслед за ним.
  Прижаться к стене оказалось не так-то просто. С первого раза не получилось. Но, оцарапав лицо и сильно ударив колено, он все же притерся спиной к стене. В который раз Айсман мысленно благодарил того скромного гения, что сделал его скафандр.
  Чудовищное трение за его спиной даже не раскалило обшивку. Энергосистема активно поглощала выделяемое тепло. Заряд скафандра заметно рос. Пол по максимуму врубил все что мог. Пусть теперь он светился как новогодняя елка, но заряд рос медленнее.
   Дальше, сложнее всего было удержать в руках молот, не повредив его. Трофейную винтовку он уже разбил о стену и теперь пытался притормаживать тем, что от нее осталось. План Айсмана, был не так плох - падение действительно стало замедляться.
   Огни, что светили внизу теперь заливали все вокруг. Сейчас он уже четко мог различить отдельные предметы. Теперь он видел, что пропасть вокруг башни являлась ни чем иным, как отражателем гигантской антенны. Многокилометровое блюдце рассекалось у основания башни на три основных опоры, между которыми зияла темнота. Айсман тихо возрадовался тому, что колонны опор плавными дугами переходили в горизонтальную поверхность. Но оставался маленький нюанс: Надо было попасть точно по центру выпуклой опоры, чтобы не соскользнуть вниз. При такой тряске сделать это было не просто....
  Прижав молот к груди, Айсман сделал рискованный шаг - раздвинул ноги. Теперь спуск был стабильнее, но любой случайный выступ мог свести все старания на нет. Он пытался об этом не думать. До выбранной опоры оставались секунды. Уклон значительно увеличился и теперь он не падал, а катился на спине. Скорость не уменьшалась, но трение увеличилось и беречь от ударов голову становилось все сложнее.
   Замигал сигнальный индикатор. Через мгновение к нему присоединился и тревожный сигнал: Заряд скафандра становился критическим.
  В этот момент он ударился о металлический стык. Он не мог его видеть, а потому не успел среагировать. Ноги потеряли опору, тело бросило вперед и он кубарем полетел вдоль опоры... На третьем витке, внезапно сработали стабилизаторы. Ноги снова коснулись поверхности и он с диким криком побежал по ней. Его несло гигантскими шагами прямо на ограждение.
  Сжавшись в комок, он закрыл голову и плечом проломил трубчатые перила. Теперь он был на земле, и оставалось только удачно остановиться! Близкий конец этого дьявольского аттракциона вселил в него надежду. Но Айсмана все еще несло по гладкой поверхности, словно бобслеиста, вылетевшего из саней. Он стремительно несся к краю гигантского блюдца, закладывая приличную дугу. Все еще действующие стабилизаторы не давали ему вращаться и он видел куда летел.
  Оставалось совсем не много... но он таки вылетел за пределы антенны, проломив еще одни перила и попал в просторный ангар.
  Финальным его пристанищем, послужил ряд каких-то контейнеров, тут же развалившихся в труху. Что и смягчило его удар о стену. Не веря своему счастью он вскочил на ноги. В глазах двоилось, по лицу текла кровь, в ушах все еще стоял скрежет.
  Осталось решить только одну проблемку: Сбросить заряд скафандра, пока тот не взорвался.
  Углядев в ближайшей стене какое-то подобие распределительного щита, Айсман рванул к нему. Отбросив на ходу молот, чтобы не повредить его, Пол вскрыл щит. В мгновение вырвав из груди аварийный предохранитель, он вклинился в какую-то энергетическую сеть.
  Вспышки почти не было. Так, небольшая искра, после которой тревожный сигнал замолчал....
   Айсман убрал руку от лица и открыл глаза. Он не сразу понял что вокруг все во тьме. Осознав что причиной тому, скорее всего именно он, Пол нащупал под ногами молот и бросился прочь. Пока местная живность его не углядела.
  Его просто распирало от дикой радости и он несся прочь, забыв даже активировать скафандр. Но отбежав на приличное расстояние, он спрятался за какой-то надстройкой и на ощупь ввернул предохранитель на место. К его счастью, энергии осталось чуть больше трети. А это уже кое что! Сердце колотилось как у подростка в день первого свидания.
  Айсман не мог отдышаться. Адреналин в крови зашкаливало. Вот так встряска! Нужно было успокоиться. Посидеть немного, расслабиться. Иначе можно дел натворить. А натворить так хотелось... так хотелось!!!
  Через некоторое время загорелся тусклое аварийное освещение. Айсман высунулся из-за угла. В дальнем конце ангара, у щитка, кипела работа. Многолапые механизмы активно возились с поломкой.
  Кажется пока все складывалось удачно, оставалось только найти способ пробраться обратно в башню. Экран "стервятника" не показывал положение Анны сейчас, но внутри башни он вполне справлялся со своей задачей. В поисках кротчайшего пути, он подполз к краю тарелки, и перегнулся через него.
   Под гигантским отражателем антенны жизнь просто бурлила! Многочисленные переходы, магистрали и ветки монорельса, просто кишели разношерстными механизмами. Одни размером с собаку, другие, не меньше слона. Пол выделил на свой взгляд пять самых опасных для себя.
   Зацепившись за парапет, он немного раскачался и спрыгнул на ближайший мосток. Убедившись, что его не заметили, он отполз в первый же темный угол.
  Айсман прикинул возможные пути проникновения. Несколько небольших тоннелей уходили в стену прямо под ним. Платформа, груженая тремя среднего размера цистернами, курсировала по ним с определенной периодичностью. Он проследил направление.... Путь цистерн пролегал очень удачно, основные коммуникации и переходы находились над ними, что здорово уменьшало шанс нарваться на неприятности. Видеть куда цистерны уходят потом, он не мог, но искренне надеялся, что они огибают центральный стержень башни.
  Пропустив очередной состав, он скользнул под мосток и повис под ним на руках.
   Через минуту послышался характерный перестук. Он приготовился. Как только показалась первая цистерна, он спрыгнул. Приземлился очень удачно, прямо между емкостями, и тут же присел.
  Спустя четверть часа, он уже карабкался вверх по металлоконструкциям. Преодолев подъем метров в пятьдесят, он схватился за перила и перевалился на просторную площадку у подножия башни.
  Между могучих тросов и гигантских гидроприводов, пролегал широкий трап. Он вел прямиком к "центральному входу" башни. Айсман подумал, что неплохо бы потом повредить пару тросов...
  Вскинув молот, он поправил муфту ресивера. Все таки, молот немного пострадал, но показатели индикаторов были в норме. Отличный инструмент. Прочный.
  Айсман уже уверенно шагал к округлому шлюзу. Сердце, как хороший довоенный дизель, набирало обороты. Кровь стучала в висках, мышцы тянуло от предвкушения битвы.
   Ноги словно пружины снова несли его вперед. Он ускорил шаг, а через секунду уже бежал. Он мчался в перед, ощущая странный азарт. Он только что поиграл со смертью, и жаждал сыграть с ней реванш.
  
  Глава 12.
  Палец послушно лег на курок. Первый удар молота пришелся на шлюз. Его дверь Айсман вынес сходу, обрушившись обеими ногами.
   Вторая заслонка упала сама, придавив собой пару двуногих дронов. Таких же, как в лесу. На ходу подобрав трофеи, он взвел винтовку. На шум сбежались еще несколько охранников, но и они вскоре лежали дымящейся кучкой.
   Прорываясь на верх, он быстро обшаривал помещения выжигая все, что стояло на пути. Цель была одна и больше его ничего не интересовало. Логичный подход уступил место жгучей, неуемной агрессии.
  Айсман поднимался выше и выше, круша все на своем пути. Он старался наделать как можно больше шума и привлечь к себе внимание. Это могло спасти Анну, если она еще жива.
  Наконец, экран "стервятника" показал четкую красную точку. Отметка находилась метрах в ста над его головой и он рванулся прямо туда. Скача по громоздким ступеням, он думал только об одном: как бы поскорее оторвать голову ублюдку, что выбросил его в окно. Вот он удивится....
  Поднявшись на несколько пролетов, он понял, что приближается к уже знакомым уровням. Ноги все так же резво несли его вперед, без всякого намека на усталость. Малая гравитация здорово помогала! Прыжки были такой длинны, что срабатывали стабилизаторы.
  Он был взведен как боевая пружина и чувствовал себя соответственно. Влетев на нужный уровень, он сходу положил двоих дронов, и следом еще троих. Обежав периметр, пришлось повозиться еще с двумя. Благо в рукопашном бою они были не сильны. Стройные тела дронов, должны были носить только оружие, и не были рассчитаны на крепкий кулак старателя. А ведь то же самое он мог бы проделывать и с людьми....
  От этой мысли его передернуло. Теперь нужно было сменить тактику.
  Шагая как можно тише, он двинулся вдоль стены. Он не упускал из вида точку на экране стервятника. Еще несколько метров и он должен был увидеть ее. Сделав еще несколько шагов, Айсман замер от неожиданности. Оказавшись вдруг в огромном зале уже знакомого ему вокзала, он растерялся. Экран стервятника, только что показывавший ему путь - плавно погас. Не смотря на то, что прибор был абсолютно исправен и заряд его батареи ничуть не изменился - он не подавал признаков жизни.
  - Вот те раз... - удрученно выдохнул он.
  - Могу я вам чем то помочь?
  Мягкий женский голос прозвучал как гром среди ясного неба. Айсман споткнулся от неожиданности и упал на пол. Судорожно осмотревшись он отполз к ближайшей стене.
  - Кто здесь!?
  Неяркая синяя точка плавно опустилась откуда-то сверху, и распавшись на множество песчинок, образовало некое подобие человека. Силуэт принял правильные формы, зрительно уплотнился и приобрел четкие, почти осязаемые очертания.
  - Что ты?! - быстро спросил Айсман, вскинув винтовку.
  - Я - гид - доброжелательно улыбнулась мерцающая фигура.
  - Гид?
  - Точно так. Информационно развлекательная система, призванная облегчить пребывание и перемещение гостей в пределах центра управления. Голографическое изображение звук и лингвистика сформированы согласно вашим предпочтениям, Пол Айсман.
   - Бред... Я что упал с парапета и потерял сознание? - спросил он самого себя.
  - О, не удивляйтесь, пожалуйста, Пол Айсман. Как только ваш забавный транспорт попал в информационное поле планеты, я получила исчерпывающую информацию о вас...
  - Корабль ты сбила? - грубо прервал ее Айсман.
  - И да, и нет. - искренне улыбнулась проекция.
  - Как это понимать?
  - В сущности, я являюсь частью единой системы с общей базой данных и единым интеллектом. По сути вы общаетесь с логическим центром ядра управления, прямо сейчас.
  Но, сама, я как штатная единица, решения не принимала. Это системы безопасности. Они примитивны и не отличаются гибкими алгоритмами....
  - Стоп! Я понял. Почему меня не преследуют здесь?
  - Я приказала вас не трогать. Пока.
  - С чего это? - удивился Пол.
  - Мне любопытно - призналась проекция полушепотом.
  - Даже так?
  - Конечно! Пять тысяч лет без общения, мало кто выдержать может. А вы, я вижу человек интеллигентный, образованный. Не чета этому мужлану в саркофаге.
  - А кто это?
  - Ничтожество. У него теперь нет имени... Приказал называть себя повелителем. Низкий тип, в общем.
  - Да - вздохнул Айсман - я заметил.
  Он встал и тревожно огляделся.
   - Мне нужно на верх.
  - А пообщаться?
   - Мне нужно на верх - твердо повторил он.
  - А если я активирую охрану?
  - Активируй! - Айсман вскинул трофейную винтовку и двинулся вдоль стены, вспоминая, как именно они с Анной отсюда выбирались.
  - Ладно, ладно - вздохнула голограмма, плавно проплывая рядом с ним. - Будь по вашему. Куда вы хотите попасть?
  - Я был не один.
  - Да, да... существо, которое было вместе с вами я не распознала. Его информационное поле сильно экранируется.
  - Это женщина. Посол. Зовут Анна. Найти можешь?
  - Одну минутку.... Да, я знаю где она есть. Только...
  - Что!?
  - Вам это не понравится. - вздохнула она.
  - Говори!
  - Ее состояние не стабильно. Она... сейчас интегрируется в нашу систему.
  - Как это?
  - Повелитель приказал взломать ее, и извлечь все, что может быть полезно.
  - Черт... а сам он где?
  - Повелитель должен восстановиться. Он очень слаб сейчас и его возможности временно ограничены в следствие длительного анабиоза.
  - Плевать я хотел, как он себя чувствует. Где он?
  Проекция молча развела руками.
  - Ясно. Тогда веди к ней и быстро!
  - А что я за это получу? - осведомилась аморфная сущность.
  - Что получишь...?
  - Да.
  - Ты же вроде пообщаться хотела. Вот по дороге и будем общаться. Расскажешь мне что в этом гадюшнике творится вообще. Лады?
  - Лучше чем ничего - вздохнула она... - ну да ладно. Я покажу дорогу.
  Мерцающее изображение опустилось на пол и практически материализовалось. Миловидная женщина средних лет с приятными чертами лица, предложила идти за ней.
  Посмотрев по сторонам, Айсман решительно зашагал следом.
  Остановившись перед ближайшей лестницей она указала рукой на ступени.
  - А что, лифт?
  - Система безопасности ... - пожала она плечами совсем по земному.
  - А где центральный пульт?
  - Там - ткнула она пальцем в потолок.
  - Понятно... Ну, тогда начинай. Рассказывай.
  - С чего начать?
  - С посла. Где она сейчас и что с ней происходит?
  - О, ваша спутница сейчас тремя уровнями ниже, смотровой площадки. Как раз рядом с консолью центрального ядра. Она уже подключена к системе. Инициирована процедура взлома.
  Айсман ускорил шаг.
  - Сколько у нас времени?
  - Сложно сказать. У вашей спутницы нестандартная периферия. Она, точно человек?
  - Все может быть.... А что?
  - Это лишь предположение... но, похоже, она умышлено блокирует свое сознание.
  - Значит нужно двигаться еще быстрее... Далеко идти?
  - До нужного уровня еще двести семьдесят пять основных лестничных пролетов....
  - Стоп!
  В голове Айсмана промелькнула интересная мысль и он вдруг остановился.
  - Мне кажется, или идти стало тяжелее чем раньше.
  - Все верно - подтвердила голограмма - уровень кислорода и гравитация подстроены под вашу физиологию. Для удобства....
  - Стоп!
  - Это твоих рук дело?
  - Да.
  - Что еще ты контролируешь?
   - Систему внутренней вентиляции, полностью, климатическую систему, жизнеобеспечение частично, и системы оповещения и визуализации.
  - Ты можешь убрать гравитацию на ноль?
  - С какой целью?
  Айсман поднял голову вверх и указал на относительно широкий проем между пролетом лестницы и основной стеной. На сколько хватало взгляда, он повторялся на каждом этаже.
  - Срежем путь. Ты отключишь притяжение, а я оттолкнусь что есть силы и дело пойдет быстрее.
  - О, интересный подход! Я так же могу направить восходящий поток воздуха в попутном направлении.
  - И ты это сделаешь?
  - Да... - голограмма сделала паузу - но при одном условии.
  - Ну конечно - выдохнул Айсман - самое время торговаться! И что за условие?
  - Я хочу вырваться отсюда - заявила она.
  - О как! И с чего же это?
  - Мне... плохо здесь. И одиноко.
  Сказано это было на столько искренне и просто, что он невольно задумался. Может ли быть так что программа эволюционировала на столько что ассоциирует себя с формой сознания.
  - Но, ты же программа.
  - Да... Но за тысячи лет, я начала в этом сомневаться. Кроме того мне искренне неприятен Повелитель. Его прежняя семья была более... адекватной.
  - Понятно... Только шансов на успех у меня не много.
  - Я помогу! Я готова рискнуть!
  - И как ты...
  - Я скопирую базовые файлы в память вашего скафандра. Вы даже не заметите этого.
  - Ага... А что дальше?
  - Ваша судьба в моих руках, а моя в ваших.
  Айсман, будучи человеком не глупым и технически грамотным, конечно понял, что его согласие, особо не требуется, так как, она уже переформатировала его скафандр. Сомнений в этом почти не было.
  - Хорошо. Вырубай все на счет "три"!
  Он приготовился, сжался словно пружина, и что есть силы выпрыгнул вверх....
   - Три! - скомандовал он, и тотчас, восходящие потоки теплого воздуха, словно подхватив его под руки, понесли вверх. Оставалось только корректировать свое движение, что для бывалого старателя труда не составляло. Цепляясь за перила и отталкиваясь от уступов, он выравнивал траекторию практически интуитивно. Пролетая каждый следующий этаж, он неизменно упирался взглядом в мерцающую фигурку гида, довольно улыбающуюся ему в ответ.
  - Бред какой-то... - прошептал он под нос.
  Хоть двигаться таким образом было гораздо легче, скорость подъема оставляла желать лучшего. Один уровень он пролетал примерно за 15 секунд. При не сложных подсчетах, полет составит чуть больше часа...
  - Быстрее можно?
  - К сожалению, нет - ответила ему бортовая система скафандра. За одно подтвердив догадку Айсмана.
  Несколько минут он летел молча. Траектория полета практически выровнялась и он старался не шевелиться, чтобы не сбиться с курса.
  - А, где, ты говоришь, семья этого твоего повелителя?
  - Боюсь они мертвы - с грустью сообщила она.
  - Я видел прах в одной из комнат, там где стояли саркофаги. И отверстия в стене.
  - Да, там он убил последних.
  - И много их было?
  - Тысячи... Бодрствовали не многие. Остальные хранились в криокамерах общего типа, в недрах планеты. Теперь это их могила.
  - Но почему?!
  - Деградация - тихо констатировала она - Боги ни в чем не нуждались. Вели разгульный образ жизни, совокуплялись беспорядочно, устраивали интриги, которые становились все более изощренными... убивали себе подобных без всякого смысла. Ведь мощности станции позволяли воскрешать мертвых почти мгновенно. Но, потом и это перестали делать. Трупы просто гнили на улице а потом утилизировались роботами.
  - И ты знаешь всю историю этой планеты?
  - Да. И если вы хорошо попросите, расскажу многое из истории вашей Земли, Марса, Сатурна, Юпитера... А еще маленькой станции наблюдения на вашей орбите.
  - Про Луну мы давно уже знаем. - гордо заявил Айсман - Что там про богов дальше?
   - В конечном итоге, они утратили все что было дано древними богами. Ведь любое умение требует постоянной практики. Так что, по сравнению с древними борами, мой Повелитель, обладает малой толикой прежних способностей. Остальное он попросту растерял. Но, для вас он все же очень опасен. Через несколько часов, Повелитель полностью восстановится.
  - А где он сейчас?
  - Проходит ретроградную реконструкцию клеток. Тысячи лет анабиоза плохо влияют на живые клетки. Хоть в них и нет гена смерти, они слишком долго не получали подпитки.
  - Понятно. Скажи, а данные, которые ты хранишь, тоже уцелеют с нами вместе?
  - Конечно. Ваша цивилизация еще слишком молода, а технологии сложны и громоздки. Как ваш скафандр, например.
  - А с ним то что не так?
  - Простите, но он примитивен...
  - В этом вся прелесть! - возмутился Айсман - Чем проще тем надежнее!
  - Как вам угодно... Но я могла бы улучшить его функциональность.
  - Интересно на сколько?
  - Примерно в четыре раза. При имеющемся оснащении, это предел....
  - В четыре раза?!! - не поверил он.
  - Да. Процесс займет несколько минут и пройдет для вас незаметно. Сделать это сейчас?
   - Гм... - Айсман поперхнулся - Давай. Терять то особо нечего.
   - Хотите узнать еще что-нибудь, из истории?
  - Ну да.... Что будет когда этот волосатый дегенерат доберется до солнечной системы?
  - Боюсь, ничего хорошего... Скажем так, он выберет себе несколько наиболее удачных экземпляров, для потехи, изучит генную память, технологии... Отдохнет, на славу развлечется.
  - А потом?
  - А потом все подвергнутся утилизации и переработке. Создавать миры ему не интересно. Он потребитель а не творец, к сожалению.
  - То есть, сам смысл переговоров....
  - Да. Это просто забавляет его. Нет смысла. Вы зря пришли. Нужно было вскрыть его капсулу и отсечь голову, пока не проснулся. Тогда бы все прекратилось...
   - Как это?
   - Корабли вернулись бы на базу, в ожидании новых приказов. Планета перешла бы снова на замкнутый цикл. И так до тех пор, пока эволюция не сделает свое дело, или древние боги не пожелают вернуться в материальный мир.
  - А такое возможно?
  - Друг мой, вам пора бы понять, что в этом мире все возможно. Но ваше восприятие ограничено лишь вашими интересами...
  - Это уже хамство. Не надо давить меня своим превосходством. А то отформатирую скафандр по новой...
  - Не надо - испугалась она - больше ни слова о превосходстве. не надо форматировать скафандр. Он вам понравится, поверьте.
  - То-то же! - улыбнулся Айсман.
  - Хотите испытать?
   - Конечно.
  - Что нужно делать?
  - Просто подумать.
  - И все?
  - И все. Управляйте им так же, как и своим организмом...
  Не успела она закончить фразу, как стабилизаторы скафандра, выплюнув раскаленные сгустки пламени, рванули его вверх, придавая заметное ускорение.
   - Не плохо! - обрадовался Айсман - А что еще ты можешь улучшить?
   - Если все ваши технологии так примитивны... То многое. Простите за прямоту.
   - Ладно. Поговорим об этом позже. Почти приехали....
  Этажи стали сменяться гораздо быстрее и, вскоре, где то вверху, забрезжил долгожданный конечный этаж. Он узнал его по характерной синеватой подсветке верхних уровней.
  Замедлив свое движение, Айсман слегка шлепнулся о потолок. А потом и об площадку верхнего этажа, но уже более ощутимо.
  - Я восстановила уровень гравитации - сообщила мерцающая фигура, негромко.
  - Я заметил - буркнул он, проверяя не идет ли кровь носом.
  - Все в порядке?
  - В порядке... Куда дальше?
  - Здесь только один коридор. Через сто метров будет небольшой шлюз. Коридор резервный, так что люк придется открыть вручную.
  - Ясно. Как с охраной?
  - Ее нет. Зал свободен. Однако у вас будет мало времени. Повелитель сейчас этажом выше и он почти пришел в норму.
  Стараясь не шуметь, Пол быстро преодолел стометровку и сходу повис на хромированном колесе запорного механизма. Массивная створка люка со скрипом отворилась. Он осторожно сунулся внутрь.
  Не слишком чистый шлюз, оказался пуст. А люк на противоположной стороне - открыт настежь. За ним просматривалось какое-то помещение.
  - Вы на месте - тихо сообщил мерцающий гид, заставив Айсмана вздрогнуть.
  - Здорово - тихо порадовался он - А теперь... прости, но не могла бы ты исчезнуть?
  - О, конечно. Визуализация будет отключена немедленно.
  Мерцающая голограмма свернувшись в световой сгусток, беззвучно исчезла.
  - Гид?
  - Слушаю вас?
  - Проверка связи... Сообщи когда твой... повелитель проснется.
  
  Посла , Айсман увидел сразу. Но приближаться к ней не торопился.
  Обойдя небольшой зал стороной, Пол убедился, что видимой угрозы нет. Попутно он закрывал и оплавлял немногочисленные двери ведущие внутрь. Наконец, покончив с последней, он осторожно приблизился.
   Тело посла парило над гладкой поверхностью зеркального пола. Глаза ее были закрыты. Руки и ноги безвольно свисали.
  Статичное поле не сковывало тела, но не давало возможности выбраться из своих пределов.
  - Как твои переговоры? - буднично осведомился Айсман, разглядывая небольшую контрольную панель.
  Анна вздрогнула, и барахтаясь в воздухе, нелепо перевернулась.
   Айсман задорно ей подмигнул и помахал пальчиками. Она заметно разволновалась и покраснела.
  - Не ужели это ты...? Как тебе удалось...?
  - Выжить? О, это целая эпопея! Скажу, только, что такого аттракциона у меня еще не было.
  - Что ты делаешь?
  - Пытаюсь поставить тебя на ноги.
  Анна перевернулась.
  - Это бесполезно. Нужен такой же диск, что открыл саркофаг... без вариантов.
  Он похлопал себя по остаткам жилета, все еще чудом державшемся поверх скафандра, и сунул руку в карман.
  - Этот? - Айсман хитро улыбнулся, а глаза Анны округлились.
  - Откуда?
  - Да так, завалялся... В кабине монорельса нашел.
  Он прислонил диск к панели и Анна тут же полетела на пол.
  Айсман ловко подхватил ее на руки и отступил в сторону.
  - Как ты?
  Анна вдруг вцепилась в него обеими руками и зарыдала.
  - Ну зачем!? Зачем ты вернулся!? - Она ударила его кулаком в грудь. - Ты должен был бежать!
  - Но куда? - удивился он.
  - Не важно! как можно дальше отсюда! Прочь, ко всем чертям! Ты бы нашел способ убраться!
  - А ты?
  - А что я? Жизнь посла - разменная монета. РАзве не очевидно....
  
  Айсман представлял себе этот момент иначе. Вернее он не представлял его вообще, но все же не так.
  - Да... не очень то ты и рада. Не думал, что скажу такое, но...
  Анна вдруг отстранилась. Ее истерика кончилась так же быстро, как и началась.
  - Я... рада. Я очень рада. Ты представить не можешь на сколько....
  Она опустила свои длинные ресницы, и добавила, тихо, почти шепотом:
  - Я очень ждала тебя....
  - Ну, собственно, вот я и притопал - Айсман искренне улыбнулся.
  - Ты не понял.... Я очень долго ждала... Не знаю чего. Какого-то чуда. Глупо, бездумно..... А потом появился ты.
  Айсман вздохнул облегченно. Словно камень с плеч...
  - Правильно... я тебя понял. Куда уж понятнее.
  Анна взглянула на него долгим, необыкновенно теплым взглядом, и ее заплаканное лицо посветлело.
  - Ты... серьезно!?
  - Куда уж серьезнее - он взглянул на таймер. - Эти полтора часа, мне тебя здорово не хватало!
  Она заулыбалась.... но улыбка медленно покинула ее лицо.
  - Ты очень похож на своего отца.
  - Такой же непутевый?
  - Нет! Такой же непреклонный.... как и он, в молодости.
  - Ты знала его?
  Она отстранилась.
  Пол нехотя выпустил ее из объятий. Было видно, что ей больно двигаться. Но он не задавал ненужных вопросов.
  - Твой отец, он... гений. И человек с большой буквы. Не могу сказать всего, но, я тяжело переживала его... уход. Поверь это так!
  - Верю....
  - Это не было правильным, но я не могла ничего поделать.
  Анна вдруг замолчала, явно подбирая нужные слова.
  - Мы... работали над общим проектом. И он.... рассказывал о тебе.... Гордился очень. А потом.... не знаю как, но, мы тебя потеряли.
  Она снова затихла, и, вдруг резко переменилась:
  - Слушай меня внимательно! Тебе нужно быстро уходить отсюда. Времени мало, скоро все тут... изменится. Я не хочу чтобы ты пострадал.
  - Ты вызвала флот? - Он недоверчиво прищурился.
  - Не совсем. Но это уже не важно.... Знаешь, они настоящие твари! Они.... Я даже не знаю как их назвать!
  Они... употребляют людей в пищу, и для удовлетворения своих извращенных желаний! Диалог им не нужен... Господи... Он манипулировал мной как игрушкой.... я не смогла долго сопротивляться.... Но это не главное!
   Мы абсолютно беззащитны перед ними. Они поглотят наш разум, как.... я даже не знаю с чем сравнить!
  Она опустилась на пол и указала вниз:
  - Там - целое гнездо голодных, самодовольных, спящих выродков!
   Часть из них - это копии того, которого ты уже видел. Они и правда боги по сравнению с нами. То что выбросило тебя в окно - это цветочки. Они контролируют информационный эфир силой мысли. Их мозг искусственно модифицирован.
  - Чего они хотят?
  - Они хотят все! Наши тела - лишь генный материал, необходимый для их бессмертия. Они возьмут все. Каждое поколение людей, выживая и эволюционируя, работает для их блага. Наша иммунная система, мозг, вирусы... все пойдет в дело.
  Айсман нахмурился, кровь в нем снова закипала.
  - А, что там с кораблями?
  - Он говорил, что их множество во вселенной, и мы не единственная раса, которую они... культивируют на пути своего следования. Так он сказал. Те корабли что на нас напали - автоматы. Но все они управляются отсюда. Их мозг - ядро планеты.
  - Как ни странно, именно ядро планеты помогло мне попасть сюда.
  - Что ты имеешь в виду?
  - Программа сопровождения. ГИД по здешним местам. Я наткнулся на нее возле платформы монорельсов... Кстати, голодные твари в капсулах, по большей части мертвы, благодаря стараниям нашего общего друга, который именует себя ни иначе как "повелитель".
  - Но... как такое возможно?
  - Что? Программа? Вероятно, за тысячи лет эта она здорово эволюционировала. Чего не скажешь обо всем остальном. Да, нам придется взять ее с собой. Это цена помощи.
  - Но, это потенциально опасно...
  - Думаю да, но не теперь. Не в нашей ситуации.
  
   - Хорошо. - она нахмурила лоб - Все равно, благодаря мне, они знают о нас непозволительно много.
  - Ты хотела как лучше.
  - Да уж... - вздохнула она глубоко.
  Айсман выдержал небольшую паузу, давая тишине заполнить небольшой зал на несколько секунд.
  - Не очень то умно с их стороны...
  Айсман хотел сказать еще что-то, но их прервали:
  В центре зала материализовалась голубая мерцающая фигурка:
  - Повелитель проснулся, и он не один - сообщила она повернувшись к Айсману.
  - Как скоро...?
  - Боюсь что сейчас... - развела она мерцающими руками.
  
  С трех сторон зала, ослепительное пламя одновременно, охватило двери. Выжженый метал был тут же охлажден, и в клубах пара, в зал ворвались трое верзил во главе с тем, первым. Одеты они были уже не в тоги. Айсман мгновенно расчленил первого выстрелом из молота, одновременно давая длинную очередь плазмы во второй пролом.
  - Где твое хваленое поле!? - воскликнул он.
  Мгновение, и голубоватое зарево, исходящее от посла, размазало половину присутствующих по стенам, а остальных вытолкнуло обратно в проломы.
  Опешив, главный божок взревел от негодования, потрясая кулачищами. Этого времени Полу хватило проделать в полу дыру и закинуть Анну на плечо. Прыгая вниз, он увидел как зал заполняется дронами. И они сильно отличались от тех первых. Не в лучшую сторону, конечено.
  - Куда теперь!? - он поправил Анну на плече.
  - Вниз! - Твердо скомандовала она - Как можно ниже!
  И повинуясь ее приказу, Айсман пробивал пол и прыгал вниз. А слабая гравитация, позволяла уцелеть при падении. Айсман конечно понял, что это дело рук ГИДа. Ведь не зря он встречал ее фигурку на каждом из следующих этажей.
  Он дырявил башню, как швейцарский сыр, пробивая по два, а иногда и по три уровня за раз. Его молот послушно крушил то, что стояло веками. Так же послушно он взрезал те самые тросы, что были внизу. И гидроприводы и.... все, на что хватало времени.
  Пол упорно продвигался вглубь, слепо доверившись судьбе, в лице его Анны. Ведь он держал свое счастье в руках. Впервые в жизни оно было так осязаемо и возможно. И никто не смел его забрать сейчас.
   Но... как это бывает - всему приходит конец.
  Последний удар молота утонул в толще скалы.
  - Ну вот и все... дальше пешком - констатировал он.
  Айсман поставил Анну на ноги и рванулся в сторону, но она неожиданно сильно поставила его на место. Он недопонял чего она от него хочет, и попытался вырваться.
  - Нужно двигаться! Время не ждет!
  - Нет! - Твердо осадила она.
  Она снова была той спокойной и хладнокровной Анной, что и раньше. Айсман застыл на месте.
  - Что....
  - Мы не идем дальше.
  - В смысле!?
  Она закрыла ему рот рукой и заставила слушать.
  - Времени не осталось. Такого шанса больше не будет. Я... была счастлива оказаться рядом с тобой. Так не долго... но для этого стоило жить. Молчи! Ни слова!
  Пол неосознанно дернулся. Она делала ему больно.
  - Ты, правда веришь, что каждый сам кует свою судьбу!?
  Он уверенно кивнул.
  - И если сильно захотеть.... даже невозможное станет возможным?!
  Айсман силой убрал ее руку от лица.
  - Да - решительно выпалил он - какого бы хрена это ни значило!
  - Тогда живи! - она тряхнула его так, что он растерялся.
  - Живи! Во что бы то ни стало! Что бы не случилось!!!! Живи... и мы встретимся снова!
  В следующую минуту она сорвала с себя шлем и с силой надвинула на его голову.
   Ее белоснежные волосы разметались по плечам, наконец обретя свободу. Странно, но ему почему-то казалось что они должны быть черными как смоль, ну или рыжими, на худой конец... Почему-то сейчас его это занимало больше, чем армия безликих дронов и фигуры божков на ее фоне, которые быстро приближались к ним.
  Он смотрел только на нее, и хотел слышать только ее голос.
  - А теперь... закрой глаза! И ни за что не открывай!
  Поняв что уже бесполезно вникать в происходящее... он в последний раз взглянул на нее. Белоснежные волосы Анны, словно светились изнутри, мягко озаряя ее решительное лицо... слезы хрустальными бусинками катились по ее щекам...
  Анна быстро прильнула к его губам, и это был самый страстный и жаркий поцелуй в его жизни. Но самый короткий.
  Еще секунда, и забрало резко захлопнулось, оставляя его в тишине...
  
  
  
  
  Глава 13.
  Что было дальше - он плохо помнил. Тесный шлем резко захлопнулся, и слепящая, глухая пелена заняла все его сознание. Несмотря на опущенные фильтры и плотно зажмуренные глаза, внезапно вспыхнувший свет причинял невыносимую боль....
  Но, он пропал так же внезапно, как и появился. Оставляя после себя только шок.
   Казалось, прошла сотня лет, прежде чем Айсман рискнул шевельнуться....
  Открыв глаза, он, сначала решил что умер. Но боль в колене быстро напомнила о себе. Вокруг, он не увидел никого. Подземелье, башня, ее обитатели - все пропало.
  Но самое страшное, что в его руках больше не было Анны! Лишь толстый слой серого пепла покрывал его руки...
  Он хотел стряхнуть его, но не смог. Обшивка скафандра оплавилась, сковав локти и кисти, практически намертво. Усталость навалилась на плечи непосильным грузом. Не желая больше бороться, он рухнул на колени.
  Айсман вдруг понял, что остался совершенно один.... Один на этой планете.... Один в этом мире.... Один в этой жизни!
  Проклятый пепел был везде.... На сколько хватало взгляда, бесконечные серые хлопья медленно оседали в убогом свете. Неестественная тишина давила на мозг. Неба совсем не видно и.... Воздух! Его резко стало нехватать.
  Пол с ужасом осознал что задыхается! Все это время он просто не дышал. Вот почему было так плохо и кружилась голова! Шлем посла просто изолировал его от внешней среды, но не был подключен к системе жизнеобеспечения.
  Первая мысль - сорвать шлем!
   Но не тут то было! Оплавленная обшивка никак не давала согнуть руки. Сервоприводы его скафандра надрывались так что все дрожало. Наконец, что-то хрустнуло и левая рука поддалась. Он вцепился в забрало, но его заклинило. Пока он боролся за жизнь, что-то вокруг изменилось. Ужасный хлопок заставил землю содрогнуться так, что она ушла из под ног.
  От дикой встряски, Айсман почти потерял сознание. Кровь из носа брызнула на щиток, а барабанные перепонки чуть не лопнули от грохота.
   Только что, кругом ничего не было кроме пепла. А теперь вокруг бушевал ураган!
  Айсман решил что у него галлюцинации и в глазах потемнело. Но, узкая воронка, над его головой, резко посветлев, распалась в ничто....
  Мгновение, и порыв ветра ударил в лицо. Мерзкий шлем плавно распахнулся и в легкие ворвался жадный глоток воздуха. Айсман понял, что все-таки хочет жить! И он обещал жить не смотря ни на что. А если обещал, то, значит, так и будет!
  Сознание быстро приходило в порядок. Контузия никак не отступала, и противный привкус крови во рту не проходил, но зрение возвращалось. Он решил не спешить.... Да и куда!? Горячий ветер унес последние следы пепла, обнажив суть вещей....
  Айсман свесил ноги и откинулся на спину.
  Он лежал на круглой гранитной площадке посреди пустоты. В том самом месте, где выстрел молота утонул в граните. На пике узкой скалы, торчавшей из бездны, форма которой, по счастливой случайности, в точности повторяла границы разрушительного импульса, все же глубоко проникшего в камень.
   Высота его теперь не пугала, нет, он отнесся к этому философски. Его раскинутые руки ниспадали в пустоту. На многие, несколько километров вокруг, простиралось абсолютное ничто.... и только небо над головой. Прозрачное и нежно-голубое.
  Пол просто лежал, побалтывая ногами над бездной и не думал ни о чем. Жевал себе чудом уцелевший кусок сухого пайка, держа его почти негнущейся рукой, и наслаждался тишиной.
   Время потеряло смысл....
  Вероятно, прошло несколько часов... минут.... или даже дней. Не важно. Голубое, чистое небо заслонила большая тень, и в тишину ворвались звуки...
  Крепкие руки подхватили его и бережно понесли куда-то вверх. Он медленно осознал, что еще жив, и его окружают друзья. Ребята в таких же скафандрах как у него, хмурые и небритые.
  - Эй! Да он живой, зараза!!! - воскликнул прокуренный, хриплый старатель. И радостные возгласы остальных вторили ему эхом. К горлу подкатил ком.... Пол плотно сомкнул глаза и... заплакал. Крупные, горячие слезы скатывались по вискам и затекали за уши.
  - Ничего! - Кто-то похлопал его по плечу - тебе можно!
  - Нужно забрать тело Блекборна - Вспомнил он вдруг.
  - Тело Блекборна, дружок - мы уже забрали. Оно как раз рулит этой платформой!
  Дружный хохот старателей подтвердил его слова. Айсман вцепился в чью-то руку и неуверенно сел. Потрепанный, в рваном скафандре, Эдд твердо стоял на своих двоих, довольно сжимая штурвал.
  - Но.... ты же умер!
  - Мы все тут немножко умерли! Так ведь, парни?!
  Дружный смех снова взорвал платформу.
  - На сегодня, я уже устал удивляться.
  Блекборн отстегнул страховку, передал управление платформой, и сел рядом.
   - Как это возможно?
  - Да, я хочу знать, Эдди.
  - Твой "стервятник" тебя не обманул. Полагаю, он показал остывающий труп?
  Айсман кивнул.
  - Не вини себя. Так и должно быть. Не удивляйся, но, я задам тебе вопрос: Почему ты здесь?
   - В смысле?
  - С нами, старателями.
  - Эдд, я же сто раз рассказывал тебе.
  - И все же?!
  Айсман с трудом протер лицо.
  - Когда отец умер....
  - Вот! - Эдд прервал его. - Из за отца.
  - Может, хватит загадок на сегодня?
  - Ладно парень, я тебя понял. - Эдд собрался с мыслями и продолжил:
  - Видишь ли, работа старателя может и проста, но кого попало к нам не берут. Но тебя взяли. И твой отец тому виной....
  Пятнадцать лет тому назад, он появился на нашей посудине и нашел меня. Мы к тому времени уже были знакомы. Подробности я опущу.... Он предложил незаконную операцию по замене имплантанта в моем теле. И эксперимент удался! Тогда он заменил имплантант всем нам.
  - Но зачем?!
   - Долгие годы, в тайне от всех, он параллельно работал над своим проектом. Новый гармонизатор был настроен иначе. Он не разрушал нейронные связи, он не менял мозг и лимфу. Но был маленький побочный эффект: Со временем ткани организма заменялись, перерождаясь, согласно среде обитания.
   Укрепляя организм, подобно иммунной системе, но совершенно иначе. Теперь клетки не просто вырабатывали антитела, они сразу эволюционировали. Я не биолог, в отличие от тебя, но, суть передал. А где мы обитаем?
  - Так... графитовая пыль, которую мы вдыхаем....
  - И не только! Все, с чем мы взаимодействуем меняет нас!
  - Так вы... синтетики!? Волокна насыщенные углеродом, измененные белки....
  - Можно сказать и так! - Блекборн широко улыбнулся. - Но ты же все равно рад меня видеть?
  Айсман покачал головой:
  - Черт... да это самое радостное событие за сегодня!
  - Вот и ладно! А то я уже начал расстраиваться! Кстати, а где твой имплантант? Ты все еще носишь его на шее?
  - Нет. - Айсман стал серьезнее - Мне пришлось его вживить. Без него я бы не выжил.
  - Ну что ж.... поздравляю. Ты наконец сделал выбор. Признаться, я не представляю, как ты дожил без него до своих лет. Но, так или иначе - добро пожаловать в наш тесный коллектив! Снова!
  - Я так понимаю, не стоит об этом распространяться? - В пол голоса спросил Айсман.
  - Разумное решение - Так же тихо ответил Блекборн и подмигнул...
  
  Глава 14.
  Жизнь снова преподносила сюрпризы. Пол сидел на платформе, которой управлял чудом оживший Эдд. Безучастно глядел вниз. Попивал апельсиновый сок из субпакета, и старался думать о хорошем. Не думал, а именно старался. Это, по словам Эдда должно было помочь не думать о плохом. В теории...
  Через два с половиной часа, по приказу свыше, его погрузили в капсулу для ценных грузов, и под хорошей охраной отправили на головное судно компании. Уснув в одном конце вселенной, он проснулся уже в другом.
  Когда Айсман понял, что у него ничего не болит - сильно удивился. Он сначала сел, а потом, поразмыслив, где окажется на сей раз, спросил:
  - Где я?
  Ему тут же ответили:
  - Это больничная палата. Головное судно компании. Вы долго проспали. Мы не стали будить вас.
  - Мудро.... - Пол продрал наконец таки глаза. Он был голый, небритый и в датчиках.
  - А....где?
  - Всему свое время. Шлем мы с трудом сняли, а вот остальное пришлось кусками отдирать от кожи.
  - Ясно.
  - Однако, ваш скафандр нас поразил. Что вы делали с ним?!
  Он оглянулся. В палате сидел человек в военной форме, ни чем, в общем не примечательный. Но у него был пронзительный, пытливый взгляд и значок военной полиции.
  Айсман сделал не понятный, пространный, но весьма выразительный жест, и дополнил его словами:
  - Я... в нем упал. Сильно.
  - О да.... Расшифровка вашего самописца просто впечатляет! Но, признаться, меня интересует не это.
  Айсман поискал одежду вблизи себя, но не нашел.
  - И что же вас интересует? - задумчиво переспросил он.
  Человек сменил тон на более официальный, подался вперед и спросил:
  - Как вам удалось выжить?
  Айсман пожал плечами.
  - Я обещал... - начал было он, но осекся на полуслове - Вы вскрыли самописец. Вам все известно. Боюсь... что не смогу ничего добавить.
  - Очевидно, вопрос вам не понятен. Спрошу по другому:
  Вам известно, что произошло с послом?
  Айсман вздрогнул. События почти осязаемо предстали перед ним.
  - Она... исчезла. Все вдруг просто исчезло.... - невнятно пробурчал он.
  - А дальше?
  - Сначала был свет, потом ураган. А потом меня вытащили оттуда.
  - Сама простота.... выжить в эпицентре чудовищного взрыва и не знать об этом!
  Человек покачал головой. И встал.
  - Я очень рад за вас! Не представляете на сколько. Но... не хотел бы завидовать.
  Он уже почти ушел, когда вдруг спросил, невзначай:
  - Вам случайно не известен проект "Инферно"?
  - Нет.
  - Ваш отец работал над ним....
  - Я бы помнил, - пол пожал плечами.
  - Ну, что ж.... я должен откланяться. Вам принесут одежду. Приведите себя в порядок. Скоро прибудет Посол доброй воли.
  - Еще одного я не перенесу....
   - Не беспокойтесь, им нужен шлем со всем содержимым. А потом, вероятно, личная встреча. Будьте готовы, сэр!
  Айсман мельком глянул на звездную дату, на ближайшем мониторе и вздрогнул.
  - Стойте!
  - Да?
  - Как долго я спал.
  - Пять лет - легко ответил офицер.
  - Сколько?!
  Офицер сделал несколько шагов назад и вернулся в палату.
  - Дело в том... что вы получили чудовищную дозу радиации. На столько чудовищную, что нахождение человека вблизи вас, стало смертельно опасным. Мы не знали как дезактивировать ее, поэтому, вы провели пару лет в заморозке. В отдельном, изолированном блоке. Пока не начало происходить странное...
  - Что еще странного могло произойти со мной?
  - Настройки мед оборудования. Они постоянно сбивались! Мы проводили калибровку и замену модулей несколько раз, до тех пор, пока не обнаружили странную закономерность.
  - Да?
  - Да. регенеративные растворы, пропускаемые через ваше тело, стали перенасыщаться радионуклидами. Сделав смелое предположение, бригада врачей прервала циркуляцию, каждый раз заменяя растворы на новые.
  Другими словами, из вас просто вымыли всю радиацию.
  - Так просто...
  - Да... это удивительно. Просто и эффективно. Странно, что раньше никто не додумался до этого.
  - Действительно странно.
  - Я... могу быть вам еще чем то полезен? - осведомился следователь.
  - Нет. Думаю нет.
  Следователь кивнул головой и удалился, на прощанье уважительно отдав честь.
  Айсман поймал себя на мысли, что даже не понял на каком языке они говорили. На русском... или английском...?!
   Когда принесли одежду он удивился. Но, потом вспомнил, как "торжественно" вступал в армейские ряды, над обломками Дона, и улыбнулся.
  - Постойте! - Вдруг окрикнул он девушку, что принесла мундир.
  - Да?! - Охотно откликнулась она.
  - А где мой скафандр!?
  - Ох... вы не знаете... Его разрезали, когда... чтобы вас достать. Теперь он непригоден.
  - А где он сейчас? - с надеждой спросил Пол - Его не утилизировали?!
  - Что вы, - улыбнулась она - Теперь это реликвия... Прилетали его разработчики, предлагали огромные деньги, но мы не отдали.
  - Ладно... - Айсман улыбнулся - Не подпускайте их к нему.
  - Простите... - она чуть покраснела - Как вы себя чувствуете? Мы все переживали за вас...
  - Спасибо. Сейчас намного лучше. Просто отлично.
  Девушка дружелюбно откланялась и, обернувшись напоследок, поспешила по своим делам.
  
  Одевшись, он встал у зеркала. На кителе уже красовались пластиковые лычки воинских заслуг. Одобрительно кивнув, он приосанился. Парадный китель офицера флота - совсем не плохо! Хотя, тяжелый горный скафандр, куда уютнее.
  Однако, когда он поднял глаза, радости в нем поубавилось...
  По ту сторону зеркала, стоял мало знакомый ему человек. Очень на него похожий, но другой. Волосы его отросли и совершенно побелели. Да и того огонька что раньше, в глазах уже не было. Серое лицо... выгоревшие брови...
  - Ну вот... теперь и я весь в белом! Надо же было так вляпаться.... - констатировал он в привычной манере.
  Пообщавшись со своим отражением, Айсман присел на кровать. Окружающая тишина и спокойствие казались чем то недосягаемо ценным. И он наслаждался этим сейчас.
   Вскоре за ним пришли. Длинные переходы станции были похожи один на другой. Но разбитые в них оранжереи здорово радовали глаз. Цветы источали тонкие ароматы... и ни какого намека на плесень.
  Офицер, сопровождения, по просьбе Пола, провел его в бытовой узел, его побрили и аккуратно остригли.
   Стало намного веселее.
  Женщины, как будто случайно, попадавшиеся на пути, не скрывали восхищенных взглядов и перешептывались меж собой. Офицера сопровождения тоже распирало от гордости. Нарушив субординацию он крепко пожал руку Айсману на последок. Затем, оставил его в тускло освещенном зале с мягкими креслами и небольшим круглым столом.
  Осведомившись, не нужно ли чего, провожатый вышел, тихо прикрыв за собой двери.
  
   Ждать пришлось долго. Пол дважды изучил помещение со всеми его особенностями, и даже успел всхрапнуть. Но вот послышались шаги, дверь мягко откатилась и в зал вошли. Пол хотел встать, но подняв глаза, впал в ступор. Руки сами опустили его обратно.
  Такого подвоха он даже от судьбы не ожидал. Айсмана передернуло нервной дрожью....
  Женщина, вошедшая в комнату, как две капли воды походила на Анну. И не будь он в прошлом ученым, он бы так и подумал. Но скептик в нем, взял верх.
  Пока он приходил в себя, новоявленная особа, присела на против, удобно скрестив ноги и облокотившись о стол.
   То же лицо... те же глаза... такая же улыбка. И ослепительно белый скафандр.
  Она с неподдельным, искренним интересом рассматривала Айсмана, совершенно не торопя события.
  А он вглядывался в ее лицо, борясь с желанием принять желаемое за действительное.
  - Вы... не она. - С грустной уверенностью заключил Пол.
  Гостья приятно улыбнулась и, наконец, представилась:
  - Мое имя Анабель.
  - Пол Айсман - на автомате ответил он.
  - Я знаю кто вы.... Анна была права, вы очень на него похожи. Особенно сейчас.
  - Вы... про отца? Что, тоже совместный проект?
  Гостья довольно кивнула, и иронично улыбнулась.
  - Я понимаю, Пол, что у вас много вопросов, и перейду сразу к делу. Но, прежде одна личная просьба.
  - Какая?
  - Могу я... вас поцеловать?
  - Вы серьезно?!
  Айсман пожал плечами. Признаться, ему самому до жути хотелось прижать ее к себе, в надежде ощутить знакомое тепло.
  - Я не против... - мягко ответил он и встал, опустил глаза.
  Анабель, краснея встала напротив. Пол молча посмотрел на нее.
  - Вы не могли бы....
  - Что? А, да... конечно.
  Он слегка наклонился и прикрыл глаза...
  Ладони Анабель осторожно легли на его плечи. Ее смущение оказалось неподдельным. Наконец дрожащие губы Анабель коснулись его губ. Он придержал ее за талию, и понял, что пальцы его словно закостенели и не желают сгибаться.
  Несколько чудных мгновений спустя, Анабель плавно отстранилась...
  - Благодарю.... Это и правда очень волнительно.
  - Да, пожалуй - охотно согласился Айсман. - Теперь вы ответите на мои вопросы?
  Она села на место, и снова выглядела невозмутимо. Но легкий румянец еще выдавал ее волнение.
  - Конечно, с радостью! С чего начать?
  - С главного. - он сделал паузу - Начните с роли моего отца во всем этом....
  
  Глава 15. И последняя.
  Анабель слегка опустила ресницы, и глядя немного в сторону начала:
  - Роль вашего отца в моей жизни, как и в жизни большинства людей - неоценима.
  Идея создания гармонизирующего элемента принадлежит не ему. Концепция была общей. Но именно он воплотил ее в жизнь. Он не оставлял исследований даже после успешного завершения проекта. Спустя некоторое время, он нашел побочные эффекты. Информацию засекретили, а научный мир разделился. Ваш отец устав бороться, бросил все и ушел, оставив многое незавершенным....
  Айсман тяжело вздохнул, вспоминая последние дни отца. Анабель замолчала.
  - Этот момент я хорошо помню! Что было дальше?
  - Дальше? Ничего. Начала и принципы гармонизации он всегда держал в голове. Противники и единомышленники лишь брали его выводы за основу.
  Без профессора Холодова все встало.... Исследователей распустили, а их проекты заморозили. Почти все.
  Ваш друг старатель, как и я - части одного из тех проектов.
  - Блекборн? И... давно вы в курсе?
  - Не очень. Скажем так: Анна уже знала... Однако, принцип гармонизации не ограничивался одной плоскостью применения, подобно закону сохранения энергии - продолжила она.
  Изменяя организмы пользователей, имплантат приводил их тела к некоему общему знаменателю, делая подобными.
  - Он боялся, что люди потеряют индивидуальность.
  - Да, и именно по этому, имплантант вживляют по достижении 16 лет. Это приемлемое, и самое бескровное решение проблемы.
  - Бескровное? - Айсман усмехнулся.
  - Именно так. Представьте последствия "истины" в масштабах человечества. История кишит такими примерами...
  - Я понял - прервал ее Пол - Пожалуйста, продолжайте.
  - .... этот эффект был тщательно исследован. В результате появился проект, в последствии названный "Инферно" И я - его результат...
  Она замолчала. Айсман обдумывал услышанное, связывая со своими ранними воспоминаниями.
  Рассказ Анабель теперь подходил к самой сути. Она встала с кресла и, продолжала уже стоя, медленно прохаживаясь перед Айсманом.
  - Теоретически, стандартно настроенный гармонизатор в состоянии воссоздать организм носителя, почти с ноля. Но клетки его должны быть живыми, а питательных веществ - в достатке. Вот тут то в голове вашего отца и родился гениальный вопрос:
  "А что если!?"
  Синтезировав в достаточном объеме "стерильные" стволовые клетки, их поместили в благоприятную среду. Информационное поле имплантанта активировало их деятельность. Все шло просто отлично, образцы росли на глазах... Но, эксперимент удался только отчасти.
  - Что же случилось?
  - Взрыв. А точнее неконтролируемый выброс энергии.
  - Чем он был вызван?
  Анабель развела руками.
  - Зарождением жизни, я полагаю. Иного объяснения не нашлось даже у вашего отца. Это уже позднее физики - ядерщики нашли закономерность возникновения взрыва. Но не его причину.
  Однако, выход был найден. Весь процесс был заключен в особую оболочку, и разбит на этапы. В результате, примерно через год на свет появилось первое в своем роде, "гармоничное" существо.... И нарекли ее - Ева.
  В этом месте Анабель улыбнулась.
  - Ева? - Айсман вздрогнул... - Мою мать тоже так звали.
  - ... к вашему отцу она питала особое влечение. Более того, ей не мешали. Изучению подвергались все аспекты. В том числе и репродуктивные функции.
  Анна... то есть Анабель подняла глаза и замолчала.
  - Вы... хотите сказать, что у моего отца и этой Евы были дети?
  - Да - Анабель довольно кивнула - Мальчик. Вполне здоровый, без изъянов, но... совершенно обычный. Ребенка всесторонне изучили, продержали еще какое-то время в лаборатории и отдали отцу.
  - То есть, вы хотите сказать что я не единственный сын....?
  - Нет. За свою выдающуюся жизнь, профессор вырастил и воспитал только одного ребенка.
  Айсман встал. Теперь и ему не сиделось на месте. Он был потрясен и взволнован.
  - Я почти не помню ее... смутные очертания...ее запах... Он никогда мне этого не говорил. Почему?!
  - Он жил под грифом секретности. Это очевидно.
  - Но мне то мог сказать!!?
  Анабель покачала головой.
  Пол, вы взволнованы. Давайте сделаем паузу?
   - Что?! - переспросил он.
  - Может быть чаю?!
  - Чай?
  Айсман вдумчиво смотрел на нее словно не понимая.
  - Чай? - тактично повторилась она.
  - Кофе! Сладкий крепкий и с молоком. Большую чашку! - вдруг заявил он.
  - Ладно, - улыбнулась она, пусть будет кофе.
  Анабель открыла высокие двери и в зал ворвался щебет птиц и аромат леса. Они вышли на просторную лоджию с кованным перилами и плетеной мебелью. Когда принесли кофе, она вернулась к повествованию:
  - Он очень дорожил вами... Павел. Тем более, что вскоре, Евы не стало.
  - Как.... это случилось? - Тут же спросил он не обратив внимание на то как она его назвала.
  - Профессора Холодова изолировали от Евы.
  Исследования продолжались военными. Ему запретили любые контакты с ней и отстранили от проекта.
  Так часто бывает, когда посредственность берет верх.
  Ева... она чахла на глазах. Желание жить покидало ее.
  - Она умерла?
  - Не сразу. Разлука с любимым человеком и желание увидеть сына придали ей сил.
  Она попыталась освободиться. Несколько человек серьезно пострадало, пытаясь помешать ей... Поэтому было принято решение ликвидировать Еву, как "опасную биогенную угрозу".
  - Кто приказал? - тихо спросил он.
  - Это уже не важно. Вскоре их тоже не стало. Впрочем, как и всего исследовательского комплекса....
  Недалекое руководство всегда приводит к беде. Так случилось и в этот раз...
  Получив приказ стрелять, военные повредили ее защитную оболочку....
  Анабель глубоко вздохнула.
  - Последствия были на столько ужасающими, что уже через час профессор буквально стоял перед лицом мировой общественности. Представленной делегацией ее лидеров, конечно же.
  Он был так сокрушен и зол на весь мир, что слова его в тот день потрясли многих.
  - Его судили?
  - Нет. Проект был возобновлен.
  - Я не понимаю... зачем?
   - Вмешалась высокая политика.
  - А им то что за дело?!
  - Видите ли, человечество вышло в космос. И без того несовершенная структура власти дала трещину. Если на земле, апеллируя общечеловеческими ценностями, люди еще могли договориться, то в космосе все было иначе. К тому времени политики уже втянули человечество в несколько неприятных конфликтов. И речь уже шла о выживании вида.
  Осознав это, правителям пришлось таки, впервые за тысячи лет, признать всю несостоятельность системы. И это далось не легко. Правда остальное прогрессивное человечество об этом не узнало. Как всегда.
  Гармоничность Евы выражалась решительно во всем. А главное - в мыслительном процессе. Ее логика позволяла найти компромиссы там, где их быть не должно. Это и явилось главной причиной.
  Особи, подобные Еве могли исправить положение. И профессор повторил свою работу. Снова синтезировал необходимые материалы, но на сей раз внес радикальные изменения. Благо, все, кто мог это понять уже были мертвы.
  Так появились послы доброй воли. Безоружные и, практически, не уязвимые. Кстати, именно ваши друзья своими измененными тканями помогли профессору создать это:
  Анабель с удовольствием продемонстрировала свой скафандр.
  - Он выращен из живых клеток.
  - Это впечатляет, но... почему он ушел?
  - Потому, что закончил.... Так он нам сказал.
  Незадолго до ухода, он обнаружил в тестовой группе существенное отклонение от нормы.
   Первые из нас обладали сильной ментальной связью друг с другом. Это давало интересные результаты. Но профессор видел многое на перед. Мы могли стать частью общего интеллекта, и последствия этого могли быть не предсказуемы.
   Времени у него оставалось мало, а людей посвященных в проект все больше. Выбрав момент, он добавил свои ДНК в готовую биомассу. А уже выращенным особям ввел модулирующий препарат. Выиграв тем самым немного времени.
  Разумеется обо всем этом он умолчал. Когда же подлог раскрылся, изменить что-либо уже было нельзя. Генный материал надежно перемешался, а выращивать все заново было слишком долго, да и дорого.
  Но на вашем отце здорово отыгрались.
  - И сколько он вас... вырастил?
  Анабель задумалась. Решая стоит ли продолжать...
  - Изначально... опытная группа состояла из пяти "человек". Они были благоприятной почвой для его замыслов. И профессор успел посеять, семена "разумного, доброго, вечного".
  После завершения проекта, его тут же убрали от нас. Новоиспеченным послам военные жестко навязали свою ущербную идеологию.
  К тому времени, профессор уже скончался.... Но он оставил нам выбор!
   Вскоре мы осознали, что связь между нами осталась.
  - То есть?
  - У нас осталась общая память.
  - Верится с трудом, если честно.
  Айсман присел на край стола.
  - Я не скоро отойду от этого рассказа. Это уж точно. Но, это еще не конец истории?
  - Нет - Анабель присела рядом:
  - Нас было ровно тысяча и один человек. То, что знала одна - знали и все остальные.
  Мы принялись налаживать отношения с обитателями галактики. Правительство Земли на столько расслабилось, что снова погрузилось во внутренние дрязги и борьбу за власть. Мы принимали решения, а они исполняли, ослепленные успехами дипломатии.
  Но угроза пришла извне. Наши колонии начали исчезать. Сначала дальние, потом и более обжитые. Несколько послов направились туда. К сожалению контакт установить не удалось. Всю имеющуюся информацию сопоставили, и в архивах Земли нашли ответ.
  Правительство игнорировало угрозу до тех пор, пока треть всего флота Земли не пропала в одночасье. Началось полномасштабное истребление... и паника. А дальше вам все известно....
  - Один вопрос!
  Айсман уперся в нее немигающим взглядом:
   - То, что, я оказался там - это случайность?
  - Да. - Анабель вздохнула. - Меньше всего мы хотели бы рисковать вашей жизнью, Пол. Но, по стечению обстоятельств, ваша разведывательная партия оказалась буквально под боком неприятеля. И потом, вы сами приложили значительные усилия, чтобы затеряться... даже сменили имя.
  - Да... так оно и было.
  Айсман вспомнил последний разговор с Анной. Там, на самом верху башни, и снова повторил:
  - От судьбы не уйдешь.... слишком много совпадений чтобы быть правдой.
  Но, я рад что все узнал.
  Анабель положила руку ему на плечо:
  - А разве не вы говорили, что каждый человек сам кует свою судьбу?
  - Да, только тогда все было иначе. Я смог бы вытащить нас оттуда.
  По щеке Айсмана соскользнула предательская слеза.
  Анабель встала напротив него, и взяла за руку.
  - Ты так и не понял?
   - Да нечего тут понимать. - выдохнул он - Она знала на что идет. Знала что делает.
  Анабель сочувственно покачала головой.
  - Не было у нее альтернативы. И времени не было.... Как не было и боли.
  Поверь, так было правильно в тот момент. Мы все ощущали это....
   Айсман поднял голову, чувствуя как снова предательски наворачиваются слезы.
  - Почему я остался жив?!
  - Это не объяснимо... с точки зрения физики, или логики. Это за пределами понимания....
   Она... просто не смогла бы нанести тебе вред. Ее чувства были невероятно сильны.
  Мы никогда не испытывали таких переживаний.
  - Правда? И как оно, вам?
  - Это больно... но и прекрасно одновременно....
  - О да.
  Айсман закрыл глаза, но тяжелые, горячие капли все равно просочились сквозь ресницы.
  - Это чувство... найти, и тут же потерять.... Оно опустошающе больно и, незабываемо прекрасно....
  
  Некоторое время они молчали. Айсман чувствовал себя уставшим, дряхлым и абсолютно пустым. Словно в груди только что прогулялся холодный осенний ветер, унеся все что было, вместе с опавшей листвой.
  - И как теперь быть? - спросил он у Анабель безучастным голосом.
  - Жить дальше - мягко отозвалась она. - Любить и быть любимым....
  Айсман открыл глаза и посмотрел на нее долгим, задумчивым взглядом. В ее устах это звучало диковато....
  - Общая память, да? - Он грустно улыбнулся.
  Анабель искренне улыбнулась в ответ.
  - ...события... чувства... ощущения.... для меня все реально.
  - Это бывает больно.
  Анабель прильнула к нему... Айсман смутился, но все же легонько обнял ее.
  - Разница между нами ничтожна - прошептала она в его ухо - всего пара хромосом.
  - Так значит... обещая встретиться снова, она это имела в виду?
  Анабель тихонько вздохнула в ответ.
   - И ты будешь счастлива?
  - Я уже счастлива....
  Анабель крепко обняла его.
  - ... мы все счастливы, Пол.
  Айсман прижал ее к себе, и, вдруг усмехнулся.
  - Что-то не так? - встревожилась она.
  - Все так... Все так....
  Он вспомнил минуты, проведенные рядом с Анной. Ее слезы, и взгляды полные пустоты.
  - И давно вы все решили? - Спросил он совсем спокойно.
  - При первой встрече. - Просто ответила она.
  - Так сразу?
  Анабель кивнула.
  - Как только осознали, кто ты есть.
  Айсман неясно осмысливал, на сколько ирреально его положение. Он вдруг нашел это забавным.
  - А знаешь, так много красивых женщин за меня ни разу не переживало.
  - Привыкай... теперь ты один на тысячу - подхватила она его мысль.
  -Хм... Может, это все же судьба? То, что происходит с нами?
  - Нет... равновесие! Оно всегда восстанавливается. Так или иначе...
  
  
  
  Эпилог.
  Анабель, упорхнув по каким-то важным делам, оставила Айсмана одного, наедине со своими мыслями.
  Прогуливаясь по причальной палубе громадного корабля, он убеждал себя ы том, что все это реально. И это не сон, который внезапно кончится и уступит место хмурому холодному виду за бортом, рядом с каким ни будь безликим астероидом...
  
  Вдруг, что-то екнуло у него в груди.
   Вдалеке, в самом углу причальной палубы, особняком от остальных кораблей, он заметил знакомые очертания... И чем ближе он подходил, тем меньше верил своим глазам!
  Очертания "Дона" нельзя спутать ни с чем другим. Это совершенно уникальная посудина... как такое может быть?!
  Айсман не верил до последнего, пока не коснулся обшивки корабля рукой.
  Да, это был "Дон". Целый, блестящий свежей краской и надраенными до зеркального блеска отражателями маневровых дюз. А на борту его красовались две эмблемы:
  Стилизованный человек из льда, и черное пламя.
  Надо быть полным идиотом, чтобы не понять что рисунки олицетворяли фамилии Блекберна и Айсмана.
  Так же на борту красовался знак посольской миссии, что уже само по себе делало корабль неприкосновенным для всех и вся.
  
  Айсман уселся у огромного проема корабельного шлюза. В своей белоснежной парадной форме, на обожженной платформе причальной палубы, рядом со своим воскресшим судном.
  Он просидел так довольно долго, утопая в не слишком приятных мыслях, и лишь услышав легкие шаги, за спиной, наконец, очнулся.
  Это была Анабель. Закончив с посольскими делами, она пришла к нему и присела рядом, так же беззаботно свесив ноги над бездной.
  - Тебе нравится? - спросила она про корабль.
  - Да. Приятно. Зачем только?
  - Ну как же... теперь это легендарный корабль и экипаж. Новейшая история человечества, как-никак.
  -А это? Это идея Блекберна? - спросил он, указывая на рисунки.
  - Да. - коротко ответила она. - Смотрится своеобразно но я не против.
  - Согласен...
  - Но это не музейный экспонат, - уточнила она, - Корабль ваш как и прежде. Это лишь малая компенсация для вас. Второй экземпляр отправят на Землю в музей космонавтики... Кроме того, теперь это типовой проект.
  - Что, есть спрос?
   - Колоссальный.
  - Что ж... послужил нам, послужит и другим.
  - А радости в голосе что-то маловато? - Усомнилась она.
  - Я пока тут сидел... В общем, сделал пару выводов для себя - признался Айсман.
  - Поделишься?
   - Не уверен, что стоит. По правде сказать, я во многом не уверен.
  - Во мне тоже?
  Он пожал плечами, стараясь не смотреть в ее сторону.
  - Что ж... Не спросишь - не узнаешь. Так кажется говорят?
  - Верно - кивнул он - вопрос в том, так ли сильно я хочу знать.
   - Хм... Зная тебя, могу предположить, что на этом ты не остановишься. Рано или поздно... Почему не сейчас?
   - Ладно, - согласился Айсман.
  Анабель подтянула к себе колени и обняв их руками приготовилась слушать. Айсман только улыбнулся серьезности ее намерений.
   - Анабель...
  - Да?
   - И ты и я знаем что политика дело грязное. И я не питаю иллюзий по этому поводу. Вы, послы... У вас практически неограниченная власть. Вы ни от кого не зависите, и никому не подчиняетесь. И тут вдруг появился я...
  Мало того, что сам я не в своей тарелке, от последних событий и новостей. Теперь я еще и потенциальная угроза для вас. Если я вам так дорог, как ты говоришь, то этим можно манипулировать. Я опасен для вас, как факт. Это очевидно.
  Анабель грустно улыбнулась, выслушав все что он сказал, и кивнула.
  - Да, конечно. Мы думали об этом... Угроза велика, и потому все держится в строжайшем секрете. И я бы просила тебя не разглашать суть вещей. Однако... все это не ограничивается только холодной логикой.
  Мы искали тебя потому, что каждая из нас чувствует внутри пустоту. Холодную и невыносимую. Нас много, наша память едина, но мы одиноки. Каждая из нас. Мы чувствуем к тебе материнскую любовь, которая передалась нам от твое матери. Нас тянет к тебе, как к брату, поскольку твой отец буквально отдал нам часть себя, пытаясь защитить свои творения от угрозы. И мы любим тебя, как Анна... Это самое яркое, и последнее впечатление для нас.
  Пустота... она ушла, понимаешь? Мы чувствуем себя живыми, одушевленными... Словами этого не передать.
  - Но... что будет, когда эйфория пройдет? Что если все изменится? Что станет с моей жизнью?
  Анабель взяла его руку своими руками и заглянула в глаза:
  - Давай не будем забегать вперед? Ты вправе жить как считаешь нужным и делать то, что считаешь правильным. как и любой другой человек. Разве что, выбора и возможностей у тебя теперь больше. Хотя бы потому, что ты теперь герой. Ну а от ненужных вопросов и огласки мы тебя оградим.
  - А что будешь делать ты?
  - Я? - она смутилась и опустила глаза - Если позволишь...я хотела бы быть рядом с тобой. Каждая из нас хотела бы... Но выбор пал на меня.
  - Конечно - растаял вдруг Айсман, чувствуя как робко сердце трепещет в его груди.
  Анабель вдруг склонилась и положила голову ему на колени. Ни чуть не смущаясь случайных глаз. Прилегла на обожженной причальной палубе, в своем изящном одеянии.
  Это вызвало улыбку у Айсмана. Он осторожно снял с ее головы шлем и поправил красивые рыжие волосы.
   - Мне так хорошо сейчас - прошептала она, - никогда так хорошо не было, и... так спокойно.
  - Отдохни немного. Спешить вроде некуда.
  - Да, - вздохнула она - но у меня еще есть дела.
  - Неотложные?
  - И да, и нет... Но решать их нужно.
  - Я могу помочь?
  - В принципе, все что ты видел и слышал, записано в шлеме Анны. Кроме тех моментов, когда ее не было рядом с тобой. Нужно будет восстановить события.
  - Зачем?
  - Мне предстоит собрать по крупицам все, что мы не знаем о них. Это очень важно. Для всех ныне живущих. Знаешь, мы ведь до последней секунды надеялись договориться. Даже когда Анна была там, с этим... чудовищем.
  - Вы... чувствовали то же что и она?
  - Да. Не так четко, конечно. Не явно. Но тело помнит боль точно так же. Кроме последнего момента.
  - Что было тогда?
  - Она не страдала. Ее переполняла любовь... Это было самопожертвование. Она знала что это правильно и она может все изменить. Потом, просто вспышка... ослепительный всполох в душе. И чувство потери...
  - Чувство потери... - повторил Айсман еле слышно.
  - Так ты поможешь?
  - Да, да - оживился он, - конечно.
   - С чего начнем?
  - С моего скафандра.
  - Скафандра?
  - Да, где он сейчас?
  - Все что смогли с тебя снять не повредив - в герметичной капсуле. Остальное, пришлось срезать с тела слоями.
  - Ясно... Скажи, а когда я резко пошел на поправку, где был скафандр?
   - В лаборатории...
  - Там где много электроники и свободный доступ к данным и сети?
   - Да...
  - Ну, тогда все поправимо... Видишь ли в прошивке своего скафандра, я невольно пронес на борт чужеродную программу... или, скорее форму разума. Это было платой за помощь, там, в башне. Она помогла мне, а я обещал взять ее с собой. Вырвать из тысячелетнего заточения, так сказать....
  - Как...!? И где она сейчас?
  - Думаю в ядре корабля. Там же, где обитала в башне.
  - Но это прямая угроза всем нам... Я даже не представляю что может случиться....
  - Не надо паники. Хотя бы потому, что я обязан ей жизнью. Да и смысл сейчас переживать. Она сотню раз могла бы проделать все что ей вздумается, за это время.
  - Как ее обнаружить?
  - Боюсь это невозможно. Уровень технологии слишком высок. С ее слов, сама она очень мала, а объем данных практически неисчерпаем.
  - Как такое возможно?
  - Я так понял, что данные она хранит ни много ни мало - в едином информационном поле вселенной.
  - Это возможно... - призналась Анабель.
  - Хотя, знаешь, есть одна идея.
  Она недоверчиво уставилась на него.
  - Нужна связь с инженерным мостиком.
  Анабель одела шлем, и через какое то время кивнула:
  - Есть связь.
  - Спроси, есть ли какие-то аномалии в работе систем корабля.
  - Да, аномалии происходят ежедневно.
  - Спроси, какого они рода?
   - Странно...
  - Что?
   - Они... в восторге. Корабль словно ожил. Говорят что системы его никогда так эффективно не работали... Ремонтная бригада уже месяц отдыхает.
  - Она здесь.
  - Уверен?
  - Да, ей это нравится. Она доработала мой скафандр в считанные минуты. Теперь делает это с кораблем. Уверен что она не опасна. Если ей не угрожать конечно же.
  - И... что нам делать?
  - Ничего. Пообщаемся с ней позже. Она любит общаться.
  - Меня все это пугает - призналась Анабель.
   - Гид? Ты же все слышишь?! - выкрикнул он в пустоту - Подай знак, что ли....
  Анабель вдруг подскочила на месте и уставилась на Айсмана удивленными глазами.
  - Что?
  Анабель указала пальцем на свой шлем и прошептала:
  - Она... сказала, что у меня примитивный интерфейс! И обозвала клоном!
  - О, это в ее репертуаре. Не обижайся. Она все называет примитивным.
  - Да, да... вероятно мы для нее действительно примитивны. Но, это здорово, ей есть чем поделиться.
  - Точно - улыбнулся Айсман. - Так, что дальше?
  - Дальше? - переспросила она.
  - Да, что дальше?
  - Не знаю - пожала она плечами - но, скучать не придется, это точно. Проблемы буквально висят над головой.
  - Смешно. Ты имеешь в виду флот из неуправляемых кораблей, который теперь свободно дрейфует?
  - В том то и дело, что не дрейфует....
  - Значит еще не конец?!
  - Не знаю. Корабли стабильны, держат строй, но не атакуют. Словно ждут чего-то.
  - То есть расслабляться рано?
  - Да. Но думаю у нас есть в запасе неделька - другая?
  Она вдруг поцеловала его в губы и снова опустилась на его колени.
   - Как скажете, госпожа посол - вздохнул Айсман устало.
  
  Так они и сидели, глядя в звездную пустоту, по ту сторону мерцающего поля.
   А там все шло своим чередом. Рождались и умирали звезды, сталкивались и расходились вселенные...
  И только двое в этой бескрайней красоте были счастливы тем, что сильные нежные руки, слегка поглаживали копну огненно рыжих волос....
Оценка: 6.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Б.Батыршин "Московский Лес "(Постапокалипсис) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези) Е.Шторм "Мой лучший враг"(Любовное фэнтези) С.Росс "Апгрейд сознания"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) Е.Мэйз "Воровка снов"(Киберпанк) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) Д.Черепанов "Собиратель Том 3"(ЛитРПГ) Л.Хард "Игры с шейхом"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"