Чайко Артемий Александрович: другие произведения.

Летопись Кхиарон

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 9.64*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Посвящается Ариэль. Умудрённый магическим опытом волшебник из Вавилона прибывает в старинную крепость, захваченную войсками вражеского королевства, чтобы предотвратить угрозу возрождения древнего зла. "Летопись Кхиарон" - ответвление вселенной "Королевства Адальир", поэтому, чтобы понимать, о чём идёт речь, необходимо прочитать первые две книги саги: "Королевство Адальир - Часть 1 -Путешествие": http://samlib.ru/c/chajko_a_a/kingdomadalyr.shtml И "Королевство Адальир - Часть 2 - просветление": http://samlib.ru/c/chajko_a_a/kingdomadalyr2.shtml Иначе многое может оказаться непонятным. Редакционная правка текста: Ariel Wright. Также, пожалуйста, не сочтите за труд, оцените рассказ и поделитесь впечатлениями в комментариях! Спасибо. Желаю приятного прочтения!


0x01 graphic

Чайко А.А.

КОРОЛЕВСТВО АДАЛЬИР

ЛЕТОПИСИ КОРОЛЕВСТВА АДАЛЬИР

Посвящается Ариэль

ЛЕТОПИСЬ КХИАРОН

Королевство Адальир.

Когда-то очень давно...

   Когда сегодня средь гонимых ветром облаков показалась почему-то унылая и тусклая луна, из-за леса, ковыляя, выплыла фигура огромного льва ростом больше дома с голубой шерстью и ярко-синей струящейся гривой. Лев шёл на двух ногах, аки человек, по пути обламывал и закидывал в пасть раскидистые еловые ветви, проглатывая кои, изрыгал изо рта огненные факелы. Существо уверенными шагами двигалось в сторону поселения на холме, что обосновалось подле великой крепостной стены, но в вечернем сумраке поселенцам разглядеть его было не дано. Из деревушки гуляка виделся лишь оранжевыми вспышками изрыгаемого им пламени, плывущими средь стелящегося у земли полночного мрака. Дойдя до разветвления тропинок, где рос гигантский раскидистый дуб, лев остановился и присел на придорожный валун. Тотчас из кустов на краю оврага, подходящего к самому дубу, с треском ломающихся ветвей выбралась большая красная птица с огненным клювом. Богатое оперение её также окутывали языки пламени. Распугав повзлетавших из глубин куста маленьких крылатых человечков, она размашистыми прыжками приблизилась ко льву и, нахохлившись, села рядом. При этом лапой птица наступила на небольшой продолговатый кокон голубоватого цвета, лежавший в траве подле. Тот треснул, и из него выбралась взъерошенная малиновая мышь. Она бегло огляделась, погрозила опешившей птице кулаком и, грязно ругаясь себе под нос, скрылась в зарослях травы. Существа переглянулись и стали ждать. Когда ветер окончательно отогнал облака, на округу принялась осыпаться звёздная пыль, наполнившая пространство серебристым сиянием.
   Вскоре на тропе, ведущей к поселению, показалась фигура человека в сильно поношенном пальто и старом шарфе. Он шёл неспешно, заложив руки за спину, насвистывал лёгкий лесной мотивчик и выглядел как-то странно, контур его фигуры всё время менял очертания и расплывался, так, что путника невозможно было хорошо разглядеть.
   Когда эфемерный человек приблизился, над изящными верхушками деревьев, нарисованными словно бы чёрной тушью, встала и в тот ж миг вновь растаяла высокая радуга. Синий лев, поглядев на неё, вынул из шерсти толстую стрелу перламутрового цвета, из материала, напоминающего стекло, и протянул её пришельцу, сопроводив действие гудящим огненным вихрем из пасти. Путник кивнул, распавшись на несколько прозрачных контуров и вновь собравшись в плохо различимую субстанцию. Красная птица подняла правую лапу, почесала большим когтем свой закрюченный огненный клюв, пронзительно свистнула и отдала путнику горсть золотой чешуи, осыпавшейся с клюва. При этом движении она невольно взмахнула крыльями, и среди оперенья её мелькнуло около дюжины статных воинов в красных доспехах и золотых шлемах. Путник благодарно кивнул, вновь превратившись в хоровод полупрозрачных контуров:
   - Они уже прибыли? - спросил он.
   Птица мотнула головой и пронзительно свистнула.
   - Но скоро будут? - уточнил путник.
   Синий лев уверенно кивнул.
   - Что ж, отлично! Тогда на день в полдень! - шепнул он, довольно усмехнулся и зашагал обратно к деревне.
   Провожая его взглядом, лев скривился к птице и проревел что-то нечленораздельное, но с явно вопросительной интонацией. Птица пожала крыльями, из которых вновь показались головы в золотых шлемах, ответ ей тоже был неизвестен. Затем поднялась на лапах и ловко упрыгала обратно в кусты, скрывшись из виду. Однако, огненное сияние ещё долго исходило из оврага, удаляясь по мере того, как удалялась и сама странная птица. И вновь откуда-то из травы донеслась брань малиновой мыши, которую, очевидно, вновь потревожило исполинское пернатое. Лев встал с валуна, дыхнул огненным вихрем, зажевал его куском того же валуна и тотчас растаял в воздухе.
  
   Деревушка располагалась, как уже было сказано, на холме, что вплотную подходил к величественной крепостной стене из серого камня, идущей вокруг города. У подножья холма на дне скалистого ущелья пролегала широкая дорога, но ворота сегодня были закрыты крепко-накрепко. За стеной, в каменном кольце рукотворной преграды находилась великая крепость древности Кхиарон. Отсюда же виднелись только три её башни, чья высота значительно превышала защитную стену. То были донжон - королевский дворец, магическая гильдия и дозорная башня гарнизона.
   В городе что-то происходило, но что именно, жители окрестных крепости деревень знать не могли. Сперва ударная группа воинов далёкого северного королевства Свиртенгралль вошла за стену и уничтожила всех, кто был способен обороняться.

0x01 graphic

   Затем воины заняли основные строения, включая храмы, осквернив святилища своим злокозненным присутствием. Пришедшие с ними придворные служащие, гильдийцы и прочие люди из Свиртенгралля грубо потеснив местных жителей, расположились в их домах. Под конец захвата ворота крепости были наглухо закрыты и законопачены. Захватчики, честно говоря, сами плохо понимали, что они собираются делать, но полученный приказ предписывал им выполнять именно это...
  
   Наступило утро, глава ордена, возглавлявший поход, собрал вассалов на площади перед гильдией, и объявил всем, что скоро сюда прибудет сам король Свиртенгралля и всех северных земель, огнеподобный и необоримый демон сновидений Гиртрон. По толпе пошли шепотки. Люди никак не могли понять, как король Гиртрон сможет проникнуть внутрь крепости, и зачем было так надёжно закрывать врата, если ожидается его прибытие? Однако спорить никто не стал, все послушно разошлись по домам и начали терпеливо ждать.
   К вечеру поднялся сильный ветер, в небесах засверкали молнии. Внезапно поникшая посреди лета трава вмиг пожёлтела и взялась тонким слоем голубого инея. Дети в домах начали плакать, а собаки во дворах и волки в окрестных лесах завывать на разные голоса. Обитатели крепости сразу попрятались в дальних комнатах, тщательно затворив ставни на всех окнах. Непогода вмиг принесла тёмноту, словно уже наступила ночь. Пришлые захватчики, кроме засевших в таверне гильдийцев Свиртенгралля, повыскакивали на улицу и устремили взоры в сторону бывшего королевского дворца, над башней которого водили хоровод низкие чёрные тучи. Вдруг непогода стихла, а стены донжона почернели. В этот момент во всех домах и лачугах близ Кхиарона погасли лучины и свечи, во мрак погрузилась и городская таверна, где продолжали пить пришлые гильдийцы.
   Какое-то время они продолжали сидеть в кромешной темноте, не отпуская из рук наполненных малиновым вином кружек, даже не меняя поз, просто опасаясь вставать с мест, дабы не налететь друг на друга в потёмках. Но вскоре двери распахнулись, и на пороге показалась фигура главы ордена с пылающим факелом в руках.
   - Король Гиртрон прибыл! - воскликнул он, обводя вассалов напуганным взором.
   Гильдийцы переглянулись, плохо понимая, как их король сумел проникнуть внутрь заблокированной крепости. Затем, спохватившись, вскочили со стульев, на ходу роняя кружки и прочую посуду и ринулись вслед за главой ордена. Плохо понимая, куда ведёт их предводитель, вассалы вскоре оказались на площади перед дворцовой башней. Здесь было установлено множество факелов, которые достаточно хорошо освещали пространство.
  
   - Он уже внутри крепости! - сообщил глава ордена, тыкая пальцем в величественное строение.
   - И что нам теперь делать? - спросил кто-то из гильдийцев.
   - Идём скорее туда, пока Его Величество не разгневался, что мы его не встретили, как подобает! - закричал другой.
   - Нет! - возразил глава. - Сперва ему нужно будет обрести облик на этой стороне Адальира, поэтому дождёмся проводника.
   От внезапно почерневшего дворца волнами растекалось гнетущее тягомотное уныние, волна той энергии была столь сильной, что даже натренированные в гильдии Свиртенгралля служители почувствовали дурноту и опустошённость.
   Стихший ветер вновь резко усилился, став ледяным и пронизывающим ураганом, иней, подхваченный им, обратился снежной крошкой и заполнил пространство стальным блеском.
   - Это он! - воскликнул глава, указывая посохом на правый привратный валун у эстакады, ведущей к дворцовым воротам.
   В потоках ледяного ветра медленно, но верно соткалась фигура человека в белой одежде и округлой остроконечной шляпе. Он восседал на камне в "позе лотоса", а когда ветер стих, медленно сплыл с него, солнечным бликом скользнул к дверям и мимолётным движением, казалось, даже без капли усилия, распахнул тяжёлые кованые створы.
   Тут же собравшихся на площади обуял настоящий ужас, когда из врат прямо на них понёсся табун антрацитовых лошадей, и рекой хлынуло великое множество крыс. Вверх таким же гремящим потоком ринулся рой летучих мышей, чёрных, как каменный уголь ночью. Вся армада чудовищ, явившихся словно из преисподней, достигая края эстакады, обращалась струями чёрного дыма, которые тут же меняли курс, завивались в спирали и устремлялись обратно, стекаясь у самых дверей дворца во что-то единое. Тёмное пятно на эстакаде ширилось и обретало форму человеческого тела, бурлящая темнота с жутким завыванием принимала в себя всё новые бушующие вихри до тех пор, пока последняя крыса не стала её частью. Прогремел гром, сверкнула молния и, откуда не возьмись, по чернеющему силуэту скользнула сверкающая гладь шёлка, облачив фигуру в плащ, под которым заблестели доспехи. В этот момент факелы на площади практически погасли, и лишь через мгновение их оранжевые языки с треском вновь взмыли вверх, рассыпая вокруг себя снопы искр. Демон медленно поднял голову, которая словно выплыла у него из груди, и обрёл своё истинное лицо: чёрный стальной шлем соткался вокруг головы, и тут же в глазницах встало гудящее как старый камин алое зарево.
   Гиртрон обвёл вассалов огненным взором, от которого даже у самых отчаянных смельчаков кровь застыла в жилах. Король глубоко вдохнул, набрав через щели доспеха побольше воздуха, и тут же выдохнул: огненная волна с гулом вырвалась из забрала шлема, окружив демона сновидений пылающим кольцом.
   Проводник бесшумно приблизился к Гиртрону и ловким движением осыпал того голубоватой пылью. Частички снадобья, едва соприкоснувшись с пламенем, засверкали как юный ноябрьский снег после сильной метели, и бушующий поток огня тут же сошёл на нет. Поднялся плотный белый пар, Гиртрон отбросил полу плаща и, выйдя из клубящейся пелены, уверенным шагом двинулся к вассалам...
  
   Тем временем на холме у крепостной стены тоже было не спокойно. Ощущая нестерпимый ужас, крестьянин Околозул, что имел надел на западном склоне, поспешил спрятать жену с детьми в подпол, а сам, покуда опасался за свой небогатый скарб, уселся под столом, надеясь, таким образом переждать Свиртенгралльские козни. Скрючившись под дубовым верстаком, Околозул чётко слышал, как в подполе плачут его напуганные дети и голос утешающей их жены, как заходятся лаем окрестные собаки, а в лесах завывают волки. Сердце Околозула сжимал неимоверный ужас, который, словно ветер, нёсся со стороны Кхиарона. Когда над крепостью прогремел гром, горящая на столе свеча тут же потухла, и крестьянская лачуга погрузилась в кромешный мрак. Цветы, растущие в большом деревянном ящике на окне, тотчас пожухли и вяло свесились с края подоконника. Крестьянин слышал, как заходится его сердце, ощущал, как кровь стынет в жилах, ему хотелось зажмуриться и убежать, но выйти из дому казалось ещё страшнее, чем прятаться здесь, под столом. Кроме того он никак не мог бросить жену и детей, и даже от одной такой мысли верного семьянина бросало в дрожь.
   В какой-то момент, Околозул с удивлением обнаружил, что сердце его стало стучать спокойно, а страх куда-то подевался. Осмелев, он даже выглянул из своего укрытия и сразу же заметил в освещённой странным зеленоватым светом щели под дверью чью-то тень. Он даже не понял, откуда могла взяться тень, если даже луну скрыли облака, и что это за зеленоватое свечение. Вновь прогремел гром, и со стороны крепости донеслось завывание, но это больше почему-то не пугало. Дверь в лачугу как по волшебству открылась, и откуда-то издалека заиграла весёлая флейта...
   На пороге показалась фигура человека в чём-то вроде плаща и с длинными неаккуратно расчёсанными волосами. Он осторожно шагнул внутрь и повернулся к столу. Из глаз гостя исходили лучи зелёного света, искрящегося, как весенняя листва в росе. Он огляделся, медленно ведя лучами по всему помещению, и лишь свет коснулся дымящегося фитилька, свеча вновь запылала. Когда свет скользнул по увядшим цветам, те, как по команде, поднялись и, лишь лучи ушли дальше, вновь опали. Околозул скосился на створ подпола: крышка уже была приподнята, и в щели виднелись улыбающиеся лица домочадцев, неотрывно следящих за странным гостем. Тот же спокойно прошёл внутрь и присел на стул возле окна. Флейта продолжала играть, развеивая последние остатки страха. Собаки больше не лаяли, да и волки тоже смолкли. Лишившись ужаса, ранее гнетущая непогода, внезапно стала лишь обычным проявлением природы...
   - Дозвольте приклонить голову бедному страннику! - улыбающимся голосом попросил гость.
   Околозул выбрался из-под стола и всмотрелся в лицо пришельца: у того были добрые, мудрые глаза, спрятавшиеся за толстыми линзами прямоугольных очков. Лёгкая улыбка на устах, козлиная бородёнка в три волосины, перевязанная красной шерстяной ниточкой, и длинные спутавшиеся волосы. На шее гостя болтался медальон из крупного куска горного хрусталя на зелёном шнурке.
   - Милости просим... - растеряно пробормотал хозяин дома, разведя руками.
   И тотчас свеча засияла так сильно, что озарила всю лачугу, как днём. Гость повернулся к окну и, лишь взор его коснулся увядших растений, те налились жизнью и зазеленели пуще прежнего.
   - Кто ты, кудесник? - ошеломлённо спросила жена Околозула, выбираясь из подпола.
   Гость улыбнулся, задорно подмигнул детям, прячущимся за спиной женщины, и пожал плечами:
   - Трудно сказать точно, - ответил он, как и подобает истинному философу, знающему толк в мироздании, - одно знаю наверняка, имя моё Силий.
   - Арбитр Стихий! - воскликнул Околозул, отпрянув назад. - Простите, что не признали вас, магистр!
   - Полно вам, - Силий вытащил из одного кармана клочок бумаги, оторвал от него полосу, из другого узелок с табаком и занялся приготовлением самокрутки. - Я поживу здесь чуток, если вы позволите?
   - Конечно, - Околозул вновь развёл руками, - только кров наш обветшал и пища бедна и скудна, но мы почтём за честь принять вас, магистр!
   - Спасибо, добрые хозяева, - Силий благодарственно кивнул, - много я не съем, а, может, ещё чего и вам подсобить смогу.
   Хозяин дома радостно кивнул, ему было приятно принимать у себя просветлённого, от одного присутствия которого становилось так спокойно и умиротворённо на душе.
   - Вскоре сюда придут мои хорошие друзья, - добавил Силий, беря получившуюся папиросу губами. В пальцах его с сухим щелчком проскочила изумрудная искра, тотчас запалившая табак. - Приютите ненадолго?
   - Приютим, - подтвердил хозяин жилища, - в лучшем виде приютим, можете на меня положиться!
   - Вот и славно...

Силий отправляется в Кхиарон

   Переночевав в лачуге Околозула, Силий рано утром отправился к крепости по дну скалистого ущелья. Ворота Кхиарон, выполненные из цельного камня, по-прежнему были замкнуты, а в запертом состоянии они практически не поддавались штурму. Попасть в запечатанную крепость теперь можно было лишь через вход на башне слева от ворот. Эта крохотная дверка, подходящая разве что для посыльных, располагалась на огромной высоте над землёй, и вели к ней лишь узкие деревянные мостки с многочисленными лесенками, перекинутые с соседнего утёса. Неспроста было выдумано такое хитрое сооружение, ибо древние хранители крепости желали принимать гонцов, но не хотели оставлять возможности для проникновения неприятеля. А по такому узенькому и шаткому мостику мог пройти только один человек, да и то не толстый и без доспехов. Попробуй шагнуть туда обвешанный сталью герддрон Фаур-Каста, мостик тотчас рухнул бы вместе с неприятелем.
  
   Дозорный на башне быстро приметил фигуру бредущего по дну ущелья путника и поспешил доложить командиру гарнизона. Неповоротливое железное чудище что-то взревело, выхватило из-за пояса секиру и побежало к воротам. Дозорный же в растерянности несколько раз порывался бежать в крепость, но всё же решил вернуться на привратную башню и понаблюдать за тем, как командир расправится с непрошенным гостем.
   Когда железный великан добрался до ведущей к мостику дверки, Силий неведомым образом был уже там, словно взлетев. Дверь распахнулась, и великан с первого шага ринулся в атаку, взмахнув секирой, но Силий вдруг растворился в воздухе, и чудовище, неосмотрительно наступив на хрупкий мостик, рухнуло к подножью ворот. Дозорный даже не успел сообразить, что к чему, так быстро всё произошло. Он было рванулся доложить о произошедшем, но вдруг совершенно забыл всё, о чём думал ещё секунду назад. Теперь ему почему-то стало казаться, что командир гарнизона, матёрый герддрон, сам вывалился за стену, мало того, событие это ныне выглядело совершенно лишённым смысла и не вызывало беспокойства. Дозорный рассмеялся, закурил трубку и уселся на зубце стены, с интересом рассматривая поднимающееся с востока солнце. В голове его стало совсем пусто, и он, наконец, мог позволить себе просто созерцать красоты мира...
  
   Когда о произошедшем стало известно прочим захватчикам, они притащили дозорного к главе ордена, надеясь, что чародей сможет вернуть ему разум, но старец Гахаринт лишь пожал плечами.
   - Здесь что-то не чисто, - сообщил он собравшимся воинам, тщательно осмотрев блаженно улыбающегося стража ворот. - Даже если бы мне не сказали о произошедшем, я бы знал, что близ крепости блуждает маг. Ибо почувствовал его энергию в тот момент, когда король Гиртрон прибыл в крепость. В море силы нашего повелителя эта чуждая энергия чувствовалась особенно отчётливо, и шла она как раз со стороны врат. Патрулируйте крепость и смотрите в оба, ибо пришелец может проявиться!
   - Не стоит ли нам рассказать обо всём королю Гиртрону? - проревел один из герддронов.
   - Нет! - Гахаринт нервно вздрогнул. - Не стоит волновать повелителя такими пустяками, у Его Величества ныне много других немаловажных забот! Ступайте же!
   Воины ушли, рассредоточившись по крепости, а Гахаринт позвал к себе своего первого помощника по имени Валькирисиум Стронцвет. Человек этот был среднего роста, с густой чёрной бородой и острыми, как эрфнические стрелы, глазками, Гиртрон высоко ценил его, но почему-то пока не выводил в лидеры гильдии, хотя, как утверждали, у него для этого были все данные. Глава ордена знал об этом особом отношении короля к Стронцвету и не предпринимал ни одного действия, не посоветовавшись с Валькирисиумом. Хотя по логике всё должно было быть наоборот, и это Стронцвету следовало советоваться с главой.
  
   Богомерзкий Гахаринт обосновался в келье местного монастыря, осквернив своим дурным присутствием это некогда священное место, туда и поспешил Стронцвет. Они заперли двери и уселись за столом. Стронцвет сразу устремил взор в окно, с каким-то хищным видом рассматривая лежащую перед ним захваченную крепость, и начал злобно ухмыляться. От этой ухмылки по спине Гахаринта забегали мурашки.
   - Вы желали видеть меня, наставник?
   - Да, - Гахаринт покивал, - возможно, о том, что мы ищем, уже известно и нашим противникам. Намедни некто, обладающий большой силой, проник внутрь крепости, думаю, это посланник Вавилона, и он знает всё, - произнёс он взволновано. - Он попытается опередить нас!
   - Я уже в курсе истории со стражами, но не стал бы делать таких далеко идущих выводов, - возразил Стронцвет.
   - Почему?!
   - Вокруг всё тихо, это я проверил. Если к нам и пожаловал кто-то из Вавилона, то он один, а один, как вы знаете, в поле не воин...
   - То есть, вы полагаете, что не стоит сообщать Гиртрону об этом происшествии? - обрадовался Гахаринт.
   - Конечно, стоит! - Стронцвет сверкнул глазёнками. - Во-первых, он угробил герддрона, во-вторых, лишил разума привратника, а это чего-то да стоит. И, в-третьих, он явно сам хотел, чтобы мы его заметили...
   - Но, эээ... - занервничал Гахаринт, которому ужасно не хотелось идти к Гиртрону с такими рассказами.
   - Я сам расскажу Его Величеству обо всём, что нужно! - поняв причину волнения, успокоил его Стронцвет. Затем он натянуто улыбнулся, неумело пытаясь подбодрить главу, встал и спешно удалился.
   Оставшись один в келье, Гахаринт вдруг отчётливо понял, что время его власти давно минуло, ведь и он когда-то был так близок королю, что мог волновать его по любым вопросам, теперь же фаворитом стал Стронцвет, и это было очевидно...
  
   Силий тем временем прозрачным бытиём обошёл всю крепость и, наткнулся, наконец, на то, что искал. Девушка сидела под замком в одном из строений гарнизона, недалеко от казарм, где расположились богомерзкие захватчики с одной стороны и ристалища с другой. Правда, несмотря на применённое волшебство, Силий смог рассмотреть только её контур и примерное расположение помещений внутри здания, но не более того. Казалось, некая могучая магическая сила противостояла ему, нивелируя волшебство Арбитра и специально скрывая деву. Однако Силий улыбнулся: благодаря установленной кем-то защите, пленница ещё не попалась и в руки герддронам. Очевидно, в крепости её заточили сами хранители Кхиарона ещё до нападения Свиртенгралльского воинства. Всё это было весьма странно, но играло на руку Силию, а потому он не стал вдаваться в подробности, решив, что самым верным будет просто воспользоваться удачей.
   - Третий ярус, келья за поворотом, - пробормотал он, запоминая увиденное, отметив, между прочим, что охраны у темницы нет, что также говорило в пользу его версии о пленении девы ещё до вторжения воинов Гиртрона. Ведь стражей крепости герддроны могли перебить во время штурма, а проверить темницу им в голову просто не пришло.
   Затем Силий покинул Кхиарон тем же путём, что и прибыл, через входную дверь на вратах, но на этот раз не стал забавляться, оставляя энергетические следы, а просто просочился в щели еле заметным туманом, ведь всё, что было необходимо - он уже исполнил.

Силий встречает эрфнический отряд

   Уже смеркалось, Силий быстрыми шагами шёл прочь от врат Кхиарона, направляясь к выходу из ущелья на юго-востоке. Здесь внизу было ещё темнее. Осклизлые камни вдоль дороги, пышные кустарники с мелкими бурыми листочками и жёлтые дудки неизвестного растения, едва угадываемые средь стелящегося по дну ущелья мрака, создавали ощущение ирреальности, как бывает только во сне.
   Проходя мимо густой рощи молодых дубов, растущих на выходе из ущелья, Силий уловил движение средь листвы и остановился. Справа от тропы расположилась небольшая ложбина, где среди камней уютно устроилось несколько дюжин молодых дубков. У одного дерева, стоящего практически вплотную к тропе под нависающим краем скалы, была сломана ветка, она припадала к земле и словно что-то скрывала. На проделки ветра это не походило, а, стало быть, укрытие специально кто-то создал...
   Аккуратно ступая, Силий спустился к роще и резким движением поднял надломленную ветвь. Тотчас во мраке сверкнул остро отточенный клинок, метнувшийся из глубины зарослей, чтобы поразить Силия в шею. Но тут произошло странное: как только лезвие коснулось Арбитра Стихий, медальон из горного хрусталя, что висел у него на шее, сверкнул ослепительным светом, окутав владельца сияющей завесой, а потом какая-то чудесная сила вырвала оружие из рук атакующего воина и забросила его в далёкие кусты. Парень опешил, отшатнулся, оступился и свалился в грязь.
   Силий не смог сдержаться и громко расхохотался. Он двинулся дальше и обнаружил в зарослях целую группу подобных воинов, одетых по-походному и с мечами наизготовку.
   - Вы кто? - поинтересовался Силий, вглядываясь во мрак, хотя уже и сам догадался по бедному обмундированию и изношенным плащам, что перед ним воины народа эрфний.
   Некогда эрфнии славились на весь Адальир, считаясь первым созданным богами народом, воины их были сильны и доблестны. Но со временем, преодолев несколько войн, былая слава иссякла, и теперь эрфнии стали лишь горсткой отшельников, редко покидающих густые леса Гленнвуда и Кэльвиарона. Тем не менее, золотая чешуя, что от рождения украшала запястья, ступни и иногда шеи эрфний, всё ещё красовалась на их телах, свидетельствуя о благородстве происхождения, этого было не отнять. Силий даже во мраке видел её сияние, оставленное встреченным воинам в наследство от прежних великих королей.
   - Вы из Кэльвиарона или из Гленнвуда? - вновь спросил Силий.
   Арбитр знал, что та, за которой он явился в крепость, прибыла из Кэльвиарона, поэтому логично было бы предположить, что и эрфнический отряд пришёл оттуда же. Но уж больно потёртыми смотрелись эти воины, что наводило на мысль: они пришли из куда более далёких земель. В ответ Силий по-прежнему ничего не услышал.
   Воины встали кольцом, держа оружие наизготовку, и не собирались поддерживать беседу. Трюк, который Силий провернул с их предводителем, явно напугал воителей.
   Пауза затянулась уж слишком. Наконец, когда предводитель поднялся на ноги, отряхнулся и уяснил, что Силий всего лишь защищался, он сам подошёл к Арбитру:
   - Мы пришли из Гленнвуда, - сказал он, - меня зовут Абрелайон, а это мои соратники по воинству.
   - Эк, вас далеко занесло! - воскликнул Силий. - И как вы успели добраться сюда так быстро?
   Абрелайон окинул Силия оценивающим взглядом, прикидывая, можно ли ему доверять, потом обернулся к соседнему воину в рваном плаще и приказал вернуть обратно отброшенный меч.
   - Артоу, будь другом, найди мой клинок, - попросил Абрелайон.
   Парень лениво сунул меч обратно в ножны, привязанные у пояса на обычной верёвке, и нехотя побрёл к кустам, куда улетел клинок предводителя.
   - Зачем же утруждаться? - удивился Силий.
   Он взмахнул рукой, и из его пальцев брызнули холодные синие искры, они соткались в сноп бесшумных молний, которые устремились вглубь зарослей, и через мгновение, притянутый странной энергией, меч Абрелайона, просвистев в воздухе со скоростью атакующей горной сельерры, оказался в руке Силия.
   - Вот твоё оружие, - спокойно произнёс Арбитр, протягивая меч владельцу.
   - Ты поистине великий кудесник! - воскликнул Артоу, который весьма обрадовался, что теперь не придётся лезть в колючие кустарники.
   - Но кто ты?! - изумился Абрелайон. - Уж не тот ли ты Арбитр Стихий, чьей длани подвластны молнии, и о котором ходит столько легенд в Илверре и Гленнвуде?
   - Да ну, будет вам, - Силий с наигранной скромностью, опустил глаза. - Много чести даёт нам молва, но в реальности все мы просты, как яичная скорлупа.
   Абрелайон повернулся к своим, чтобы посмотреть на их реакцию, он всегда руководствовался общим мнением и, даже возглавляя отряд, не стремился захватить пальму первенства.
   - Может быть, Арбитр снизойдёт и поможет нам в нашем деле? - вдруг воскликнул один из воинов.
   Силий состроил утомлённую физиономию, расправил бородёнку, протянув её меж плотно сжатых пальцев, и окинул отряд снисходительным взглядом:
   - Ребят, шли бы вы домой, а то и так дел полно... - будто советуя, произнёс он. - Вы ведь пришли за пленницей?
   - Откуда ты знаешь?! - удивился Абрелайон.
   - Это не важно, а важно то, что я сейчас скажу, - Силий перешёл на шёпот, - я знаю, что ни двери, ни стены не удержали бы вас в стремлении помочь сестре, о единстве вашего народа слагают легенды и меня предупреждали о вашем появлении. Но я думал, что вы ещё не успели добраться сюда, видать, ветер на Кристеллии был попутным?
   Артоу растеряно кивнул.
   - Мы находились в Карвергольде, когда прибыл гонец из стана и сказал, что юная эрфния находится в плену в старинной крепости Кхиарон. Мы тотчас ринулись высвобождать сестру!
   - Я пришёл сюда с той же целью, что и вы, - Силий опять поправил бородёнку, - просто мои мотивы, как бы это сказать, более значимы для Королевства Адальир...
   - Я понял, к чему ты ведёшь, но мы не отступим, это наш долг! - жёстко возразил Абрелайон. - Не думай, что фокусами своими сможешь нас одолеть!
   - Да и не надо отступать! - воскликнул Силий. - Мне как раз очень пригодится ваша помощь, но внутрь крепости вам не пробиться.
   - А ты, думаешь, сможешь? - усомнился предводитель эрфнического отряда.
   - Я уже побывал там, - признался Силий.
   - И что?! - заволновался Абрелайон. - Ты видел пленницу?!
   - Видел...
   - Почему ты ничего не сделал, почему не вытащил её?!
   Силий покачал головой:
   - Вытащить - полдела, гораздо важнее суметь увести её оттуда, ведь как только нас обнаружат, то бросят в погоню все силы! - пояснил Силий. - В крепость прибыл сам король Свиртенгралля.
   Воины отряда напряжённо переглянулись, будто страх обуял и их на мгновение.
   - Никогда не поверю, что вы испугались, - Силий отрицательно мотнул головой, - все знают о бесстрашии воинов вашего народа!
   - И верно! - твёрдо заявил Абрелайон. - Мы ничего не боимся, но что ты предлагаешь, Арбитр? О чём идёт речь, или у тебя есть какой-нибудь дельный план?
   - Значит, так, завтра на рассвете я вновь войду в крепость, высвобожу пленницу и к полудню выведу её на волю через главные врата. К этому времени вы должны быть готовы. Ступайте в дом крестьянина Околозула, что на западном склоне холма у входа в Кхиарон, и ждите меня там.
   - А если он не захочет нас впустить? - заволновался Артоу.
   - Нет, он не откажется! - Силий улыбнулся доброй, философской улыбкой и быстро расплёл свою бородёнку. Вынув из неё красную шерстяную ниточку, ранее сдержавшую непослушные волоски, Арбитр протянул её Абрелайону.
   - Что это? - удивился воин.
   - Часть моей энергии, вплети себе в волосы, и Околозул станет слушаться тебя, как меня, иначе, в самом деле ничего не выйдет.
   - Быть может, нам всё же лучше пойти с тобой? - не унимался Абрелайон. - Мы сильны, ловки и можем помочь в сражении!
   - Мне не нужна такая помощь. Ты сам видел, на что я способен, - возразил Силий. - И я не собираюсь с ними сражаться, это равносильно самоубийству. Наша общая цель - спасти деву, а для этого гораздо важнее будет увести освобождённую от преследования, вот тогда-то вы будете просто незаменимы. Даже я не смогу защитить её, если герддронов будет слишком много, а то и самолично Свиртенгралльское чудовище пустится в погоню. Гнев короля Кйа-Ори неумолим и необорим. В лачуге Околозула я передам вам вашу сестру, и вы должны будете отвести её домой. Понятно? И поверьте мне, эта часть миссии наиболее опасна...
   - Мы ничего не боимся и готовы отдать жизни за сестру! - Абрелайон кивнул.
   - Я так и думал, - улыбнулся Силий. - Видел большой дуб на развилке троп перед Вэльмвельдонскими лесами?
   - Видел.
   - Пойдёте от хижины, держа курс на него, тропа сама выведет вас в Вэльмвельдон, там можно легко затеряться в лесах, - Силий усмехнулся, - ну, не мне вас этому учить!
   - А как же ты? - удивился Абрелайон.
   - За меня не беспокойся, - уверенно заявил Силий, - я надолго задержу преследование!

Силий возвращается в Кхиарон

   Ночь прошла мирно, а когда стало светать, Силий был уже на вершине остроконечного утёса, возвышающегося выше крепостной стены Кхиарона с западной стороны. Это место славилось великими сражениями, происходившими здесь много лет назад, когда войска Герронии отбивали земли южного Адальира у дартгротов и герддронов Фаур-Каста. Ныне, правда, от тех битв добрались до наших дней только легенды, да разве что груда ржавых обломков дартгротовских лат.
   В свете юной зари Силий порыскал по утёсу и быстро нашёл на северном его склоне пару старых ржавых крыльев древнего дартгрота, сражённого здесь магией чародеев Герронии в стародавние времена. Эти железяки, похожие на крылья современного нам самолёта, сильно пожрала ржа, но всё же они сохранили прочность и удивительно искусное оперение. Силий избрал этот путь для возвращения в Кхиарон не случайно. Если в первый раз его задачей было максимально "наследить", дабы каждый занюханный гильдиец ощутил его энергию, то теперь требовалось наоборот - войти незамеченным. А для такого дела лучше крыльев дартгрота ничего и не придумаешь. Слава Богу, Силий здорово натренировался, будучи гостем в крепости-святыне Армильд-Клианор, и мог справляться со сложнейшими задачами и без дополнительных энергий.
   Арбитр Стихий ловко восстановил тяги на крыльях, ухватил их на манер дельтаплана и спрыгнул с утёса.
   Ветер, разгуливающий как хозяин над крепостной стеной Кхиарона, живо подхватил стальную пару дартгротовских крыльев и увлёк Силия в захватывающее дух путешествие. В первых розовых лучах встающего из-за гор бога древних Арбитр пересёк великую стену и начал понемногу снижаться, пикируя как раз к ристалищу. Он не зря выбрал именно утренние часы для того, чтобы перебраться на ту сторону: на рассвете над Кхиароном кружили стаи бесчисленных птиц, и рассмотреть средь их потока фигуру летуна с земли было делом не простым, даже для зорких ледяных глаз герддронов Свиртенгралля.
   Всё выходило настолько легко и победно, что Силий невольно расслабился, ему казалось, что он уже побил противника, и теперь осталось только собрать плоды этой великой победы. Но и умнейшие из нас, окрылённые успехом, иной раз могут заблуждаться. Поэтому, осознав неверность мироощущения, Арбитр поспешил вновь сосредоточиться, предчувствуя возможное крушение планов...

* * *

   Ага! Силий выскочил из-за валуна и, распавшись на сотню ослепительных молний, беззвучно поразил оказавшихся на пути герддронов. Железные великаны также беззвучно рухнули на ступени, ведущие к большому каменному строению древнего гарнизона, вросшему стенами в величественную скалу. Силий совершенно не ожидал увидеть здесь воинов Гиртрона, очевидно, они хаотично прочёсывали крепость в поисках девы и случайно забрались в гарнизон.
   Силий вновь обрёл человеческий облик, сверкнул глазами и бросился вверх по лестнице. Навстречу ему уже раскрывались врата. Они двигались сами по себе, словно кто-то невидимый тащил их, волоча за собой переполошённых стражников, тщетно пытающихся сдержать створы изнутри. Догадка подтвердилась, захватчики уже проникли и в гарнизон.
   В щели меж створов мелькнуло искажённое злобой лицо в глубоких морщинах, это без сомнения был гильдиец Свиртенгралля, Силий узнал противника по одежде: на нём был длинный фиолетовый балахон и ржавая тиара с символикой северного королевства. Гильдиец заметил Силия и лицо его, и без того уродливое, совсем скособочилось.
   - Это он, он, Арбитр!!! - воскликнул гильдиец в ужасе и попытался было убежать, но не успел.
   Двери рывком распахнулись полностью: болтающиеся на засове с обеих сторон стражники с глухим злобным рёвом, полетели вон из помещения, а Силий, пробегая меж них, вновь обратился молнией и ловко сразил гильдийца.
   Старик рухнул на пол, а Силий, обретя человеческий облик, взмыл под своды залы, на лету расправляя бородёнку, привычным движением усердно протаскивая волоски через плотно сжатые пальцы. Свою шерстинку от отдал эрфническим воинам, и поэтому теперь управляться с непослушной бородёнкой стало гораздо сложнее.
   За внутренней дверью послышался грохот шагов. Зазвенели засовы и через мгновение зала заполнилась стальными великанами метра по три ростом, точно такими же, как и те, что охраняли вход снаружи. В руках чудовищ сверкали остро отточенные мечи, и пылали факелы. Они разделились: часть кинулась к вывороченным вратам, другие, высоко поднимая коптящие светила и водя перед собой мечами, начали обыскивать залу, но найти Арбитра им не удалось.
   Силий продолжал беззвучно парить под сводами и, улучив момент, когда никто его не мог видеть, проскользнул во внутреннюю дверь.
   - Третий ярус, келья за поворотом! - произнёс он в поисках пути. - Кажется, здесь!
   Вдруг Силий замер. Совсем рядом он услышал шаги и решил не обнаруживать себя сразу. Крадучись, Арбитр приблизился к углу и прислушался. Откуда-то спереди вновь донёсся характерный звук: кто-то также тихо крался к углу с обратной стороны. В темноте гарнизонного коридора, трудно было что-то разглядеть, особенно через каменную кладку, и даже Силий не мог этого сделать. Решив воспользоваться обычным зрением, Арбитр осторожно подкрался к краю стены и медленно выглянул из-за угла: взгляд его тут же упёрся в сталь. Из темноты на него глядели огненные смотровые щели герддроновского шлема! Чудовище также с опаской выглядывало из-за угла с противоположной стороны.
   - Чтоб тебя! - Силий невольно отпрянул назад.
   Герддрон что-то взревел и так же шарахнулся, налетев спиной на сводчатую стену. От удара из шлема великана полетели слепящие оранжевые искры, и повалил густой чёрный дым.
   Силий бегло огляделся: использовать электричество в таком узком коридоре было невозможно, и Арбитр выхватил меч.
   - Ну, держись! - Силий ринулся вперёд, уверенный в своих силах, но герддрон даже не стал защищаться, настолько незначительным показался ему противник.
   Великан просто поднял тяжёлый щит и одним довольно-таки несильным ударом сразу же припечатал Силия к стене. Удар этот, выполненный как бы невзначай, оказался такой силы, что каменная кладка проломилась. Герддрон с громогласным рёвом всем весом навалился на щит, пытаясь раздавить противника, и лишь когда меч Силия, выскользнув из руки просветлённого, звонко брякнул об пол, отшагнул назад. Герддрон медленно убрал щит и с интересом заглянул в пролом стены, желая посмотреть, что же осталось от врага. Тотчас изнутри что-то сверкнуло: в смотровые щели чудовища ударили два зелёных луча, ослепив великана. Меч Силия сам по себе взмыл в воздух и вернулся в длань Арбитра.
   Герддрон взревел, схватился руками за голову и попятился. Из прорехи в стене выпорхнул невредимый Силий, он рванулся вперёд, практически вертикально взбежал по доспехам и с одного удара отсёк герддрону голову. Чудовище, расточая смрадный чёрный дым, повалилось на пол, а Силий побежал дальше.
  
   Достигнув третьего яруса, он почему-то не смог сразу сориентироваться, в какую сторону от поворота надо двигаться. Отсюда всё виделось совсем не так, как снаружи! Силий явно ощутил присутствие какой-то мощной магии, возможно, это она влияла на восприятие таким образом.
   - Так, и куда теперь? - спросил он сам себя и привычным движением расправил бородёнку.
   Поворота было два, и за каждым в углублении стен виднелось по одной двери.
   - Я смотрел, будучи на западной стороне, стало быть, поворот левый!
   Силий уверенно шагнул к нужной двери и одним точным ударом меча сшиб замок. Арбитр, к сожалению, просчитался, дверь оказалась не та...
   - Выходи, дитя! - Силий протянул вперёд руку и двинулся вглубь катакомб, рассчитывая увидеть пленницу, но вместо неё из темноты показалось что-то огромное и чешуйчатое...
   Поняв, что сильно ошибся, арбитр попытался захлопнуть дверь, но было уже поздно. Гигантский монстр со свистом, переходящим в оглушительный рёв, рванулся на волю, и удержать его теперь было невозможно. Силий вмиг сообразил, что не стоило открывать эту дверь, ведь там гарнизон Кхиарона держал своё ударное оружие, горного змея дальнего Околоземелья...
   Барахтаясь на полу, пытаясь побороть исполинское чудище, Силий даже не заметил, как в пылу схватки они переместились к лестнице. Очевидно, Защитники Кхиарона просто не успели выпустить чудовище во время вторжения сил Гиртрона, и змей принял его за захватчика. Силий неуклонно пытался проникнуть в разум чудовища всей своей мысленной энергией, чтобы объяснить, что он не враг, но всем известно, насколько толста панцирная чешуя этих существ, а потому мысли никак не проходили. Трудно сказать, сколько бы продолжалось это сражение, а вернее возня, если бы Силий не проскользнул под пузом исполина на лестницу. Он не желал калечить змея и выбрал отступление. Змей был слишком большим, его запускали, вероятно, через другой коридор, поэтому он не мог протиснуться к лестнице. Чудовище только истошно ревело, щёлкая зубастыми челюстями у входа, но никак не могло пробраться дальше.
   Силий сделал несколько шагов назад, судорожно перебирая в голове варианты, и тут же осёкся, ведь снизу уже доносился топот герддронов...
   Опомнившиеся тем временем стражи, сообразили, куда подевался неожиданный захватчик, атаковавший гарнизон, и кинулись в погоню.
   Таким образом, Силий оказался меж двух огней: верху разъярённый змей, внизу толпа оголтелых воинов Свиртенгралля. Выхода, казалось бы, нет вовсе, но Арбитр вовремя вспомнил о важности концентрации и самоуправления. Он тут ж просиял и, усевшись на ступеньках в "позу лотоса", начал быструю медитацию. Через мгновение решение пришло само собой.
   Силий вскочил на ноги, сбежал немного вниз, чтобы взять разбег побольше и, соотнеся время с движениями гневающегося змея, сломя голову кинулся вперёд. Рассчитал он всё преотлично и сошёлся со змеем лоб в лоб. На таком близком расстоянии, сконцентрированные за медитацию мысли мгновенно прошили толстую чешую и вонзились змею в самый разум...
   Чудовище перестало дёргаться и рычать, подняло свои горящие огнём глаза и пристально уставилось Арбитру в лицо.
   - Я свой, свой я! - уже вслух произнёс Силий, отрываясь от панцирного лба.
   Змей фыркнул, что-то прошипел и учтиво отполз в сторону, освобождая Силию проход.
   - Вернись в загон! - скомандовал Силий. - Против герддронов не выстоишь, а они тебя пришибут. Лучше пережди здесь, пока они не покинут гарнизона, ночью сможешь уйти в горы.
   Змей изогнулся, кольцом подняв тело до самого потолка, казалось, он обдумывает сказанное Арбитром. Теперь, когда связь их энергетическая установилась, можно было общаться и на расстоянии.
   - Стена с северной стороны ветхая, сможешь пробиться! - заверил Силий, поняв сомнения змея. - Перелезешь в крайнем случае, ты же длинный...
   Только теперь, окончательно поверив Арбитру, змей вернулся обратно. Силий только и успел прикрыть за ним дверь, как на лестнице уже показались герддроны.
   В самую последнюю секунду Арбитр ринулся ко второй темнице, буквально на лету мощным ударом клинка снёс замок, проскользнул внутрь, и, захлопнув дверь, прижался к ней с обратной стороны. Створ сомкнулся в тот самый момент, когда первый из герддронов уже оказался рядом. Силий затаил дыхание и замахнулся мечом, ожидая, что воины Свиртенгралля ринуться внутрь темницы, но, к счастью, преследователи не успели его заметить.
   Решив, что противник убежал, герддроны со стальным лязгом и рёвом кинулись в погоню дальше по коридорам этажа, не заметив даже валяющегося на полу разбитого замка...
   Силий облегчённо вздохнул и опустился на пол под дверью. Он кинул меч в солому, которой был усыпан пол, расправил пальцами бородёнку и устремил взор вглубь темницы. Уста Арбитра уже цвели благостной улыбкой, ведь ещё даже не видя глазами, на неизъяснимом уровне энергий он уже ощущал присутствие той, которую искал.

* * *

   Силий усмехнулся, наклонился вперёд всем корпусом, упёрся ладонью в пол и стал перебирать пальцами, двигая следом и руку, пока не нащупал в темноте чью-то маленькую ладонь. Пальцы Силия скользнули вверх и ощутили под подушечками что-то напоминающее теснение на переплёте старинной книги. Это ни с чем невозможно было спутать: руку пленницы частично покрывала чешуя. Без сомнения, это была она!
   Узница сидела, не двигаясь, словно каменное изваяние сада магистра Фарфаллы, и даже когда Силий коснулся её кожи, не шелохнулась, лишь едва уловимое движение воздуха от дыхания эрфнической девы выдавало её.
   - Меня прислали за тобой, Иделиса, - уверенным голосом объявил Силий, - сейчас мы выберемся отсюда, а к полудню будем уже в стане наших друзей.
   - Ты кто такой и откуда знаешь моё имя? - раздался в ответ напряжённый шёпот. Эрфния подалась вперёд и приблизилась лицом к лицу незнакомца.
   Глаза Силия тотчас вспыхнули зеленью и осветили лицо девушки ярким светом, отчего та на мгновение даже зажмурилась. Затем он поднял руку, между пальцами которой сверкнула ветвящаяся молния, доказывающая его могущество.
   - Моё имя тебе ничего не скажет, так что можешь звать меня просто Арбитром, - Силий спешно расправил бородёнку, которая по непонятной причине принялась сама собою активно расплетаться как наэлектризованная. Видимо, здесь действительно буйствовали некие энергии, дающие такой эффект. - Меня послали на выручку друзья твоего племени. Просто слушай всё, что я буду говорить, и выполняй в точности все указания. Годится?
   Девушка неуверенно кивнула.
   - Тогда с самого начала, - Силий окинул взором каземат. - Как ты здесь очутилась, тебя же, надеюсь, не наместник заточил?
   - Я до него не добралась, - сказала Иделиса, - моя миссия секретна, и чтобы никто не узнал о ней раньше положенного, мне пришлось явиться в город под видом обычной путницы. Я думала показать пропуск привратникам королевского дворца, но едва прибыла в крепость, как сразу же налетели герддроны...
   - Продолжай, - попросил Силий. - Как ты оказалась в темнице гарнизона?
   - Сама сдалась страже, - эрфния улыбнулась хитрости собственного ума, - пошла на рынок и своровала там хомут...
   - А зачем тебе понадобился хомут? - изумился Силий.
   - Ну, чтобы меня сюда упрятали, неужели не ясно?
   - Ааа, - Силий понимающе покивал, - и ты успела провернуть всё это, пока воины Свиртенгралля стояли под стенами? - он был просто изумлён находчивости юной эрфнии и быстроте её действий. - Ты не хотела, чтобы герддроны нашли тебя, а кому придёт в голову искать важного гонца в темнице замка!
   - Всё верно, - подтвердила она догадку.
   - Мне сказали, что ты должна была передать наместнику Кхиарона нечто чрезвычайно ценное, что твой народ нашёл в пещерах исполинского леса. Я, по разумным причинам, не хотел бы называть это вслух, но артефакт с тобой? Мы очень заинтересованы в получении этого предмета!
   - А кто это мы? - в её тоне ощущалось сильное недоверие.
   - Те, кто живут за самыми дальними горами на западе, - глаза Силия засветились изумрудной зеленью. - По тем же причинам, я не хочу говорить этого слова. Наши враги не чуют нас ныне, и нам следует сохранять инкогнито!
   - Поняла! - спохватилась эрфния, которая безусловно знала, что за горами за западе расположен великий Вавилон.
   Силию всё же показалось, что дева ещё не полностью доверилась ему.
   - Наместник Кхиарона - ставленник Ормунда, - пояснил Силий, прибавляя к словам и энергию собственного разума, стараясь внушить собеседнице максимум доверия и расположения к себе. - Ормунд - оплот Вавилона, а я - посланец Вавилона. Ваша находка предназначалась нам, если бы ни вторжение войска Свиртенгралля, то эта вещь уже давно была бы в надёжных руках.
   - Да, всё так и должно было быть, - Иделиса кивнула, подтверждая слова Силия. - В общине мне сказали, что в Кхиароне позаботятся о находке...
   - Так эта вещь по-прежнему с тобой?
   - Да.
   - Тогда пошли!
   Силий взял эрфнию за руку и осторожно потянул в сторону выхода. Дверь темницы медленно раскрылась, почему-то не издав ни звука. Со стороны это могло бы показаться странным, но если бы вы знали возможности Силия... Арбитр просто направил энергию в петли навесов и на какое-то время отобрал у них возможность шуметь.

Побег из Кхиарон

   Они вместе выбрались из темницы, и полумрак коридора цитадели показался им ярким светом после мглы кельи, куда свет проникал лишь через маленькое окошко в двери. Силий быстро зашагал в сторону лестницы, на которой столкнулся со змеем гарнизона, Иделиса, наконец доверившись Арбитру, поспешила следом.
   Силий не видел большого труда в дальнейшем продвижении. Герддроны, посланные на поиски его, наверняка уже прошерстили весь чертог и ушли дальше. Так что можно было спокойно выбраться из замка, не стесняясь в применении волшебства, и без лишних сложностей убраться подальше.
  
   Гахаринт резко вскинулся и мигом вышел из дремоты, внутреннее чувство близости родственной Свиртенграллю магии охватило его сознание, да так, что на стене замелькали тени гигантских чудовищ. Такого с магом не происходило раньше никогда, и он мгновенно догадался, что находится рядом с источником некоего древнего волшебства.
   - Скорее, скорее! - завопил он, выбегая на улицу. - Поднимайте дартгротов!
   Вассалы гильдии тотчас ринулись к казармам, даже не уразумев, что происходит, они лишь стремились как можно быстрее исполнить волю своего главы.
  
   Силий подкрался к высокому окну цитадели и сразу заметил суету на улице, воины Свиртенгралля, что должны были давно покинуть место, почему-то скапливались вокруг темницы. Из-за крепостных сооружений на другой стороне улицы донёсся противный металлический стрекот, словно гигантские железные стрекозы отправились в полёт...
   - Мы где-то просчитались, - обозначил позицию Силий и тотчас поправился, - вернее я, я просчитался!
   - И куда теперь?! - испугалась Иделиса, наблюдая в окно, как улицы стремительно заполняются воинами Гиртрона.
   - Наверх! - сообразил Силий и рванулся в сторону башни.
   Через несколько метров коридор пошёл вверх, и показалась арка, за которой угадывались очертания винтовой лестницы. Беглецы ворвались внутрь строения и начали спешно подниматься по ступенькам. Внутри башни было очень темно, поскольку окна располагались на большом расстоянии друг от друга. Примерно на третьем витке ступеней стало светлее из-за прямоугольного проруба в стене, за которым виднелись густые серые тучи. Иделиса что-то крикнула, когда они поравнялись с окном, но Силий не успел среагировать. Стальные когти вонзились ему в плечи, и какая-то неимоверная сила потащила просветлённого прочь из башни.
   - Оставайся на месте! - успел только крикнуть Силий и вскинул небрежный взгляд вверх. Казалось, он совершенно не чувствует боли или даже лёгкого дискомфорта.
   Над Арбитром, шелестя стальным оперением, болтался закутанный в броню латник огромных размеров. Существо это, кое именуется дартгротом, тащило свою ношу ввысь, очевидно примеряясь, на какие камни сбросить Силия так, чтобы тот наверняка убился.
   Арбитр быстро огляделся и приметил в стороне густую тучу...
   - Ты с кем тягаться вздумал?! - закричал он гневно. - Пожрёт сталь твою ржа, да свергнет с пьедестала тебя гром!
   И тотчас в ответ на призыв Арбитра из тучи сорвалась гудящая, как разорённый улей, ветвистая молния. Ломаная стрела синего света ударила в железное чудище где-то в районе загривка и принялась уверенно прожигать сталь. Монстра всего передёрнуло, он метнулся в сторону, пытаясь продолжить набор высоты, но молния распалась на несколько ветвей и вонзилась ему в крылья. Дартгрот ржаво заскрипел и разжал когти на стальных лапах. Силий должен был бы полететь вниз, но отчего-то двинулся в противоположную сторону, одновременно набирая высоту и скорость.
   Дартгрот раскалился настолько, что уже начал светиться оранжевым светом, и, наконец, обшивка его лопнула, принявшись клочьями опадать вниз. Молния угасла, и чудовище дымящейся кучей рухляди обрушилось на соседний с крепостью утёс.
   Силий же сделал вираж над цитаделью и, точно рассчитав траекторию, влетел в тот же самый проруб, в какой и вылетел. Через мгновение в стену около окна полетели десятки стрел. Подоспевшие к темнице арбалетчики дали залп, стараясь уязвить проворного летуна, но не тут-то было.
   Внизу на лестнице послышался шум, герддроны достигли башни и спешно поднимались к вершине.
   - Азамактус! - крикнул Силий, направив руки вниз, и тотчас сноп молний, сорвавшихся с пальцев, сокрушил нижнюю часть лестницы.
   Иделиса едва не свалилась следом за камнепадом, когда ступеньки принялись танцевать под её ногами, но Силий вовремя поймал её руками. Камни унеслись вниз, а обратно вернулось облако серой пыли, взметнувшееся после того, как обломки лестницы накрыли карабкающихся следом врагов. Беглецы поднялись чуть выше, опасаясь, что лестница может продолжить обваливаться. В этот момент снизу донёсся отвратительный гул, напоминающий звук работающего авиационного мотора, и из наполнившего башню пыльного тумана показалась стальная голова летающего воина с двумя парами самолётных крыл за спиной. Иделиса ахнула и от ужаса даже присела на ступеньки, Силий же как ни в чём ни бывало остался стоять на своих двоих, почему-то не придавая врагу значения. Впрочем, он как и всегда был прав, дартгрот едва не долетел до них, но тут же завалился на сторону и с грохотом рухнул обратно.
   - Это он по инерции, - пояснил Силий.
   - И куда дальше? - прошептала перепугавшаяся девушка.
   Вопрос был поистине риторическим, вверх лезть было некуда, поскольку они добрались практически до самой вершины башни, да и в окно, видимое отсюда, постоянно прилетали новые порции стрел. Вниз же спуститься было уже невозможно, поскольку винтовая лестница обвалилась на много пролётов до самого подножья.
   - Вверх, конечно же! - тем не менее, воскликнул Силий и, вынув из кармана горсть золотой чешуи, дарованной ему странной птицей в начале путешествия, раскидал её вокруг себя в воздухе.
   Затем он, без лишних разговоров, ухватил спасённую им за руку и поволок вверх по лестнице...
   Собравшиеся внизу воины Свиртенгралля просто остолбенели, когда увидели то, что произошло дальше. Больше всего был поражён Гахаринт: умудрённый магическим опытом колдун мог ожидать от пришлого мага чего угодно, но только не этого!
   Башня начала резко увеличиваться в высоту, словно резво растущее молодое деревце в саду Кэльвиара. Иделиса не поняла этого, заметив лишь, что ступеньки, которым ещё мгновение назад виднелся предел, всё проносятся и проносятся прочь под её быстрыми шагами.
   В замешательстве колдун и его воины не сообразили, что нужно предпринять, однако до этого додумался очередной дартгрот. Железный великан застрекотал ржавыми крыльями, взмыл с розовой черепичной крыши соседнего домика и устремился к окну на вершине удлиняющейся башни. К этому времени та уже раза в три увеличила высоту, и тут вдруг основание её надломилось. Каменная кладка с грохотом брызнула в стороны, и башня принялась заваливаться в сторону крепостной стены.
   Лишь теперь Гахаринт сообразил, в чём именно заключалась хитрость манёвра. Трансформировавшееся строение получилось намного выше стен крепости, и вершина его оказалась на той стороне укреплений.
   В это мгновение дартгрот подлетел к окну валящейся на бок башни и попытался втиснуться внутрь, но внезапно рой молний с треском поразил его в торс, отбросив назад. В воздухе сильно запахло озоном. Из окна башни, когда та уже практически коснулась стены, что-то вылетело и скрылось за городской стеной, а рушащееся строение разлетелось на миллион осколков.
   Странное дело, но обыкновенная каменная кладка взорвалась с такой силой, будто бы это был динамит. Осколки с протяжным свистом полетели вниз и словно картечью посекли большую часть воинов Гахаринта. Пробитые обломками герддроны немного ещё постояли, а после задымились и повалились наземь. Гахаринт узрел среди разлетающихся обломков какую-то вспышку и направил взгляд в то самое место. Толстая перламутровая стрела выпорхнула из гудящей и скрежещущей груды обломков и устремилась в сторону старца. Колдун не успел даже поставить энергетическую защиту, как стрела пронзила его тело насквозь. Гахаринт пошатнулся и отчётливо ощутил, как магическая сила покидает его. Колдун повалился наземь на спину и затих. Вверху на небесном своде неспешно проплывали облака, и проблёскивало тусклое солнце, Гахаринт медленно раскрыл глаза, он всё ещё был жив. Над ним, склонившись почти до земли, стоял Стронцвет.
   - Я так понимаю, что сменяется эпоха... - туманно произнёс Валькирисиум и, пренебрежительно перешагнув через бывшего наставника, как через кучу мусора, двинулся прочь. - Упустили беглецов, а вместе с ними и самое ценное! - швырнул он злобно, удаляясь.
   Гахаринт пошарил разумом по всем уголкам собственной энергетической оболочки, окончательно осознав, что магия полностью покинула его тело...
   Вдали слышался шум собираемой Стронцветом погони, но это уже совершенно не занимало Гахаринта, больше он не принадлежал былому миру магии и сражений, ведь он утратил магическую силу. Но самым обидным было то, что старец даже не знал, чья перламутровая стрела нанесла ему такой подлый удар...

Погоня герддронов

   Стронцвет тотчас приказал распечатать ворота, и герддроны ринулись в погоню, однако они не знали куда идти. Ведь после взрыва башни беглецы скрылись из виду за стеной, и какое они избрали дальнейшее направление, установить не представлялось возможным. Лишь один Стронцвет точно знал ответ на этот вопрос. За вчерашний день он хорошенько изучил энергетику пришельца и шёл по ней подобно тому, как собака идёт по следу.
   Энергетический шлейф струился медленно и уверенно, Стронцвету не составляло труда двигаться по нему, и поначалу эта простота даже пугала колдуна. Ему всё время казалось, что он лишь пешка в игре чужой воли, что специально направляет его по ложному пути, но иного способа выследить врагов он не видел, да его и не было...
   Вскоре энергетический след привёл грохочущий латами отряд отборных герддронов к подножью того самого холма. Стронцвет на мгновение замешкался, но тут же сообразил, что максимальное напряжение противной энергии концентрируется у тропы, ведущей к вершине. Немыслимо, но беглецы не нырнули в каменистые ущелья, где легко спрятаться, а ушли по видимой всем тропе! Либо это была продуманная хитрость, либо беглецы глупы. Но разве мог тот, что учинил такой разгром в Кхиароне, быть глупцом? Конечно же нет!
   - Следите за округой, глядите в оба! - скомандовал Стронцвет своим железным воинам-великанам. - Думаю, нас хотят одурачить, поэтому как только увидите что-то подозрительное - тотчас докладывайте мне!
   Стронцвет был также чрезвычайно умён и быстро разгадал хитрость Силия:
   - Скорее всего, - добавил колдун, хорошенько всё обмозговав, - он просто уводит нас за собой, а артефакт передаст подручным, поэтому нам нельзя пропустить этого момента!

В лачуге Околозула

   Силий рывком распахнул дверь и втолкнул девушку внутрь сооружения. Иделиса сразу же узрела толпящихся внутри собратьев, отчего неимоверно обрадовалась её душа.
   - Хватайте сестру и убегайте! - скомандовал Силий и швырнул Абрелайону свой шарф.
   Предводитель отряда ловко поймал рваную ветошь и кинулся прочь, эрфнический отряд проследовал за ним.
   Едва золотистые блики их чешуи растаяли за дверьми, как до Иделисы дошло, что произошло нечто странное:
   - Я не поняла?! - она кинулась к окну избушки и проследила взглядом, как шумный отряд собратьев спустился по склону и взял курс к большому дереву на горизонте.
   - Быстрее в укрытие! - скомандовал Силий и, схватив её за руку, поволок за собой к спасительной крышке подпола.
   Иделиса успела заметить, как орда герддронов, направлявшаяся к холму, завидев эрфний, сменила курс и прошла мимо.
   Околозул услужливо открыл люк, а жена его помогла деве спуститься по ветхой лесенке.
   - Ты уверен, кудесник, что герддроны не придут сюда? - испуганно уточнил Околозул, обеспокоенно поглядев на жену и детей.
   - Конечно, придут! - улыбнулся Силий.
   Лицо крестьянина сделалось внезапно умиротворённым и даже блаженным.
   - Ну, раз так, тогда всё в порядке! - пробормотал он, словно оказавшись в неком дурмане, и спешно закрыл люк.
   - Что всё это значит? - прошептала Иделиса, непонимающе глядя на Околозула.
   - Магистр же сказал, что всё нормально, чего тебе ещё надо? - искренне удивился Околозул.
   - Он совсем не это сказал! - возмутилась Иделиса, которая уже совсем перестала понимать происходящее.
   - Тс-с-с! - шикнула на неё хозяйка дома. - Из-за тебя соловьёв не слышно!
   Иделиса нахмурилась, старательно прислушиваясь, и внезапно действительно услышала соловьиные трели, но откуда они могли звучать здесь, в подполе старинной хибары?
  
   Силий тем временем времени зря не терял, он уселся на стул за обеденным столом в "позе лотоса", положил руки на колени, соединив при этом большой и указательный палец и, прикрыв глаза, мгновенно погрузился в просветляющую медитацию.
   Вокруг всё поплыло, к соловьиным трелям добавились сотни других птичьих голосов, зелёные волны почти осязаемого тумана заполнили лачугу и начали вытекать через окна наружу. Тотчас по избушке принялись разлетаться белые лепестки жасмина, они кружились, поднимались вверх, опускались, танцуя в воздухе. При этом всё пространство заполнило чарующим ароматом луговых трав и цветов...
   Силий творил "лазурь" - великолепное заклинание, возвращающее мир к первоначальному совершенству.
   Иделиса, сидящая в погребе вместе с семейством крестьянина, не поверила своим ушам, когда ко всему великолепию птичьего многоголосья добавилось волшебное пение флейты...
  
   Отряд герддронов уже далеко ушёл от избушки, увлекаемый эрфническим отрядом, но неразумно было рассчитывать на мнимую глупость слуг Свиртенгралля. Конечно же, Стронцвет предположил и такую хитрую хитрость, а потому направил двоих герддронов из воинства проверить и избушку. Стальные гиганты показались в проёме двери, но чтобы протиснуться внутрь им пришлось хорошенько согнуться. Волны странного тумана цвета весенней зелени, переполняющего крестьянский домик, резво потекли им навстречу.
   Один тщательно оглядел помещение, другой принюхался, отчего две массивные шестерни на его носу завращались. Затем оба покинули жильё Околозула и неспешно зашагали прочь. Заклинание "лазури" сработало на славу, даже издалека Силий различил, как броня на доспехах воинов, возрождённых некогда знаменитым Грасом Дракфлессом, взялась ржавчиной, и местами на ней даже стали прорастать молоденькие побеги плюща... Стронцвет непременно догадается по ним, что произошло с его воинами, Силий знал это, но знал он и силу "лазури". Действительно, когда зеленеющий туман выбрался из лачуги, домик крестьянина стал совершенно невидим для всех, кто имел сопричастность к силам Свиртенгралля. Таким образом, Арбитр не соврал, обещая Околозулу, что подсобит ему.
   - Больше сюда не придёт ни один из них, - заверил Силий, - теперь это место под охраной Кэльвиара.

Отряд Абрелайона и преследователи Стронцвета

   Когда отряд эрфнических воинов добрался до раскидистого дуба на развилке троп, герддроны настигли их. Абрелайон, спрятав шарф Силия за спину, поскольку силой волшебства Арбитра Стихий продолжал видеть в нём спасённую из Кхиарона деву, приказал воинам принять бой.
   Эрфнии сгруппировались на тропе, обнажив клинки и нацелив луки на приближающихся герддронов.
   - Всех в расход! - крикнул Стронцвет, лицо его почернело, словно на него нашла тень, а глаза наоборот вспыхнули алым пламенем. - Пленных не брать!
   Герддроны взревели так, что у Абрелайона едва не разорвало уши, а затем, вскинув мечи и секиры, не сбавляя ходу, ринулись на горстку эрфнических воинов. Тут бы им и конец пришёл, однако внезапно крона дуба зашелестела, затрещали ветки, и на тропинку перед приближающимися герддронами спрыгнул гигантский лев синего окраса. Глаза чудовища сияли золотым огнём, а из пасти валил дым. То и дело в дыму мелькали языки оранжевого пламени, подсвечивающие серые клубы изнутри, словно при извержении вулкана.
   Герддроны, существа лишённые страха, но и они застыли на месте, едва завидев чудовище. Волна почти осязаемой энергии, исходящая от пришельца, буквально заставила их прекратить продвижение. Стронцвет, уже занёсший длань, дабы атаковать врага силой магии, тоже передумал и остановился. Несколько секунд они стояли неподвижно друг напротив друга, как внезапно подобное льву существо зарычало, вернее, взревело, нет, трудно передать словами тот звук, который издал этот странный "лев", скорее это напоминало звучание храмового органа, но стократ сильнее. Герддроны, опустив оружие, начали отступать по тропе, Стронцвет не стал их сдерживать и также попятился. Лев же двинулся им навстречу и разгневанно выпустил метровые когти.
   - Вперёд! - внезапно вскричал колдун, направив мощный поток энергии на герддрона, ведущего в сборе.
   Предводитель вновь вскинул меч и ринулся на гигантского льва. Остальные воины проследовали за ним. Завязалось сражение, если это, конечно, можно так назвать. Герддроны не успевали даже добежать до противника, как гигант с лёгкостью сшибал их с ног, мощнейшими ударами когтистых лап, отбрасывая в стороны. Приземляясь, воины Свиртенгралля разваливались на части и уже не представляли опасности. Ведь кроме физической силы лев крушил их и собственной энергией, а та была поистине велика!
   Но Стронцвет и не рассчитывал одержать победу. Поняв, что столкнулся с сильнейшей магией Вавилона, поскольку он знал, что подобные существа являются обычно именно из вечного города на западе, хитроумный колдун решил пожертвовать войском, дабы спасти собственную шкуру.
   Воспользовавшись задержкой противника, разносящего в клочья его подопечных, Стронцвет бегом кинулся в обратную сторону, однако не преодолел он и десяти метров, как перед ним, словно из-под земли, возникла огромная красная птица с огненным клювом и пылающим золотом оперением. Птица свистнула, вскинула крылья, и из них тотчас на тропу вывалилась дюжина воинов. Все они были в красных доспехах и золотых шлемах. Лица воинов скрывали золотые маски, повторяющие их черты. Стронцвет попытался нырнуть в овраг, чтобы скрыться от неприятеля, но те ловко окружили его, взяв в плотное кольцо.
   Птица вновь свистнула. Стронцвет злобно стиснул зубы и по-звериному зарычал. Шум сражения за его спиной к тому времени уже совсем стих, наверное, странный лев уж расправился со всеми герддронами, и сзади доносился лишь плямкающий звук шагов исполинского чудовища Вавилона, приближающегося к колдуну.
   - И что теперь? - поинтересовался Стронцвет, пристально посмотрев птице в её огненные глаза.
   В ответ гигантское пернатое лишь встряхнулось, рассыпав вокруг себя тучу золотистой пыли и пропело красивую трель.
   - А давайте убьём его прямо сейчас! - писклявым голосом предложил один из воинов в золотом шлеме, стоящий прямо перед колдуном. - У него мантия фиолетовая, стало быть, он из этих упырей!
   - Да, - подтвердил тот, что стоял чуть левее тем же самым голосом, словно это продолжал говорить первый. - Стоит убить его сразу, а то эти колдуны такие мерзопакостные!
   - Я могу зарубить его мечом, - предложил другой, тот, что стоял правее, и у него голос оказался идентичным.
   - А я могу просто откусить ему башку! - раздался из-за спины всё тот же противный писклявый голос.
   Птица наклонила голову на бок, задумчиво почесала когтем клюв и одобрительно свистнула.
   Воины как по команде кинулись на Стронцвета, собираясь разорвать колдуна на лоскутки, но не тут-то было! В самый последний момент колдун обернулся фиолетовым облаком, а когда то растаяло, золотоголовые шлемоносцы лишь столкнулись лбами, никого не поймав.
   - Сбежал! - недовольно прорычал синий лев, отряхивая с плеч дымящиеся обломки стали герддроновских доспех.
   - Спасибо за помощь! - раздался из-за спины голос Абрелайона. - Но мы и сами могли защитить сестру!
   - Если могли, то где она сейчас? - басом удивился лев, повернув к эрфническому отряду свою гигантскую голову. Дым выпорхнул из его безразмерной пасти и подобно пышной бороде принялся стекать по подбородку.
   Эрфнии перепугано огляделись: девы и вправду нигде не было видно!
   - Да успокойтесь вы, - усмехнулся лев, - она, видать, испугалась, да и удрала по тропе, не дожидаясь приближения неприятеля. И если вы поторопитесь, то ещё успеете её нагнать!
   Абрелайон переглянулся с товарищами, что-то смущало его во всём этом, но странное ощущение внутри разума, словно кто-то или что-то управляло им как марионеткой, заставило предводителя подчиниться.
   - Да, надо поспешить! - скомандовал он.
   Вдруг взгляд Абрелайона упал вниз, и он с удивлением обнаружил, что держит в руках старый рваный шарф в катышках. Совершенно не понимая, зачем ему понадобилась эта ветошь, и как она оказалась у него, благородный воин эрфнического королевства кинул шарф наземь и поспешил прочь, догонять Иделису, чьего имени он даже не знал.
   Когда отряд скрылся вдалеке, синий лев тяжело вздохнул, подобрал с земли шарф Силия и устало присел на придорожный валун:
   - Как трудно общаться с теми, кто так мало знает! - выдохнул он, сопроводив реплику огненным вихрем из пасти. - Ими легко управлять, но просто страшно за их будущее, если они настолько поддаются влиянию...
   Птица в ответ лишь пожала крыльями и, просвистев нечто непонятное, ускакала в соседние кусты. Воины в золотых шлемах проследовали за ней, но если птица скрылась в зарослях совершенно беззвучно, то дюжина латников наделала столько шума, что треск веток был слышен, наверное, в самом Гаур-Хэс.
   Тем временем, обломки герддронов, разбросанные по всей округе уже принялись с невероятной скоростью покрываться молодой светло-зелёной порослью, что говорило о мощной позитивной энергетике, установившейся здесь ныне...

Тайна Иделисы

   Дождавшись вечера и убедившись, что энергетика вокруг хижины вернулась в обычное состояние, Силий поблагодарил Околозула за приют и вместе с Иделисой покинул лачугу. На тропе Арбитр вновь проверил энергетику: вынул из кармана перламутровую бусину на золотистой ниточке и несколько раз крутанул её над головой, свист рассекаемого воздуха оказался приятным на слух, из чего он заключил, что "лазурь" сработала как надо и опасаться нечего.
   Удалившись от хижины на достаточное расстояние, Силий, наконец, обратился к спасённой им спутнице:
   - А теперь, дитя, покажи мне то, что ты скрывала от Гиртрона в гарнизоне Кхиарона, - он, походя, снял с ветки куста свой шарф, видимо, специально оставленный синим львом на видном месте, и ловко намотал его обратно на шею.
   Иделиса посмотрела на него с некоторым сомнением:
   - Сперва объясни мне, что здесь произошло! - потребовала она.
   - Ладно, - Силий улыбнулся. - Когда крепость захватили силы Свиртенгралля, мы поняли, что вернуть контроль над Кхиароном или помочь её защитникам уже не удастся. Ворвавшись в город, герддроны наверняка перебили за крепостной стеной всех воинов. Оставалась лишь одна задача: вернуть то, что гонец из Кэльвиарона должна была передать наместнику, но мы знали, что и это силой сделать не получится. Пришлось пойти на хитрость. Я проник внутрь крепости и повсюду оставил свой энергетический след, который тут же почувствовали колдуны Свиртенгралля. Понимаешь?
   Иделиса нахмурилась, старательно вникая в суть рассказа:
   - Продолжай, кудесник!
   - Как раз в это время к Кхиарону подоспел отряд твоих сородичей из солнечного народа. Каким-то невероятным образом они узнали о твоём бедственном положении и поспешили на помощь. Если бы они попытались ворваться в крепость, то просто погибли бы бесславно.
   - Ты говоришь об отряде, что оказался в лачуге на вершине холма? Я была рада встретить собратьев!
   - Именно о нём. Я передал предводителю твоих сородичей из Гленнвуда шерстяную ниточку, которой завязываю бороду, а вместе с ней и часть собственной энергии, позже в хижине вручил ему свой шарф, убедив при помощи волшебства, что это ты...
   - Но как это возможно, принять шарф за эрфнию? - недоумевала Иделиса.
   - Мир это всего лишь то, что ты о нём думаешь, и более умелому строителю собственных иллюзий не составляет большого труда сформировать уверенность и представления менее умелого, только и всего, - Силий развёл руками. - Герддроны кинулись за отрядом, идя по следу уже знакомой им энергии, оставляемому ниточкой, и попали в засаду, где их ожидали мои друзья из-за самых дальних западных гор. Тем временем я при помощи древнейшего заклинания установил энергетическую защиту на лачугу Околозула, что помогло нам с тобой остаться незамеченными.
   - А дальше?
   - А дальше... Вот и всё, собственно, - Силий вновь улыбнулся философско-просветлённой улыбкой, - теперь колдуны Свиртенгралля получат взбучку от своего короля, а артефакт вернётся туда, куда ему и положено, если ты, конечно, согласишься передать его мне.
   - А что будет с жителями Кхиарона? Я сама видела, что там осталось много простых людей!
   - Думаю, что ныне Гиртрон покинет крепость, ибо там нет теперь для него ничего полезного, - предположил Силий в ответ. - Когда король Свиртенгралля вернётся восвояси, мы подумаем, как быть с крепостью. Или герддроны уйдут вместе с ним, и тогда нам останется лишь восстановить контроль над Кхиароном, либо придётся готовить штурм и освобождать пленников силой. Но пока Гиртрон там, осада практически невозможна.
   Подумав минуту, Иделиса решила, что стоит согласиться с Арбитром, ведь он не раз спасал её и, напротив, ни разу не дал повода усомниться в своих добрых намерениях.
   - Только ты отвернись, кудесник, - попросила она.
   Силий не понял, зачем это нужно, но, тем не менее, послушался. Иделиса тут же скинула лохмотья, под которыми показалось юное тело с вкраплениями золотистой чешуи, замотанное в нечто, напоминающее пергамент. Эрфния ловко размотала лист, оборачивающий её торс, и поспешила вновь облачиться в уже привычные лохмотья.
   - Можешь поворачиваться, - произнесла она, поднимая с земли лист и протягивая его Силию.
   Арбитр Стихий с изумлением поглядел на полотно в руках юной эрфнии и взял его аккуратно и бережно, словно лист являл собой величайшую ценность.
   - Не может быть! - выдохнул Силий. Казалось, ничем невозможно удивить его в этой пройденной вдоль и поперёк жизни, но оказавшееся в руках творение божественного Т'эрауса, внушало восторг и трепет. - Это действительно страница из "Тайной книги созидания"!

0x01 graphic

   От страницы исходили потоки невероятной силы, Арбитр ощущал сие всеми своими семью чувствами, и это была та самая энергия, что и мешала ему узреть пленницу в келье гарнизона.
   - Всё-таки она реально существует! - вымолвил он, разглядывая исписанный странными письменами лист. - Но как ты догадалась спрятать его таким хитрым способом?
   - Наставник в нашей долине рассказывал, что энергия тела способна нивелировать другие течения, - пояснила Иделиса. - У меня был лишь один шанс, и я им воспользовалась!
   - Ты всё сделала верно, дитя!
   - Но зачем вам эта рукопись? - удивилась Иделиса. - Что такого ценного мы нашли, из-за чего Свиртенгралль поставил на уши целую армию, и ты рисковал жизнью, вызволяя меня?
   - Ты даже не представляешь, насколько эта вещь ценна, только не рукопись сие, а страница из очень большой книги, книги, написанной самим Т'эраусом...
   - Кем? - Иделиса испуганно нахмурилась.
   - Не бойся, - улыбнулся Силий и нежно погладил её по голове, - тогда он был ещё добрым божеством...
   Арбитр аккуратно положил страницу на большой камень и расправил, дабы лучше рассмотреть всё изображённое на ней. Вечерний свет заходящего солнца золотил поверхность страницы и зайчиками играл в очках Арбитра Стихий. Лёгкий ветерок принёс из-за леса прохладу и растрепал скудную бородёнку просветлённого, сейчас как никогда пригодилась бы его красная шерстяная ниточка, чтобы урезонить непослушные волоски. Вновь подул ветер, Силий вскинул руку и из прозрачных струй бодрящего свежестью воздуха выхватил свою ниточку, прилетевшую на попутке. Он быстро вновь вплёл её в бороду, протянув непослушные волоски через плотно сжатые пальцы, и ещё раз бросил взгляд на страницу "Тайной книги созидания":
   - Вот ты какой, - вымолвил Силий с восторгом, - демоноборец грядущий!
   Со страницы на Силия глядел закутанный в броню воин-великан: глаза его сверкали белым светом, лицо обрамляли пряди длинных антрацитовых волос, а за спиной развевались перепончатые крылья, как у летучей мыши...
   Силий сразу же узнал это лицо, нередко виденное им на городских афишах...
   - Он придёт в день солнцепомрачения и уничтожит демона сновидений, - пробормотал Силий и взглянул на Иделису. Восторженная улыбка озарила его лицо поистине солнечным сиянием. - Демоноборец не отсюда, он из наших, а, значит, пророчество Филлерста принесёт королевству новый шанс!
   - Я ничего не понимаю! - растерялась Иделиса.
   - Тебе и не нужно, дитя, главное, что ваша находка не попала к Гиртрону!

Волербус

Столица.

Наши дни...

   Субботний вечер плавно перетекал в ночь, погружая столицу в туманный мрак. Цепочки огней автомобильных фар в вечных пробках на замысловатых трассах засверкали подобно звёздам в небесах. В грязном переулке за концертным комплексом было не протолкнуться. Толпы тинэйджеров в одинаковых чёрных футболках с белыми буквами на груди просто сходили с ума. Охрана на входе, поняв, что с молодёжью уже не совладать, тупо пропускала всех, опасаясь оказаться просто разорванными в клочья. Вливающийся в двери поток гудел, как разорённый улей, кто-то бился в экстазе от предвкушения предстоящего концерта, выкрикивая слоганы и отрывки из любимых песен, кто-то истерично смеялся, а некоторые девчонки от счастья даже рыдали.
   Ото всей этой вакханалии создавалось впечатление, что здесь проходит не обыкновенный концерт популярной рок-группы, а, как минимум, совершается контакт с внеземной цивилизацией.
   Силий прозрачной тенью соскользнул со стены и тотчас оказался в самом центре толпы. Другим способом пробиться к входу он бы просто не смог. Среди прыгающей и ликующей молодёжи он выглядел ещё старше обычного, что, впрочем, ничуть не заботило просветлённого. Он бегло осмотрелся, направляя взгляд поверх очков, и начал неспешно пробираться к дверям комплекса. Путь этот всего в несколько метров, сквозь буйствующую молодёжь, занял как минимум минут пятнадцать. Наконец, вместе с потоком ошалелой толпы он переместился в зал. Разгорячённые тинэйджеры просто внесли его внутрь, подобно тому, как вольный горный поток несёт упавший в него осенний лист. На какое-то мгновение Силий даже потерял почву под ногами, когда толпа сомкнулась настолько, что оторвала его от земли.
   Внутри комплекс напоминал огромный ангар, размером, как минимум, с храм Артемиды. Где-то вдалеке, освещённая синим светом прожекторов, виднелась на возвышении сцена. Силий вытянул шею, стараясь лучше рассмотреть её, и двинулся пробираться вперёд. Какое-то время движение удавалось, но за пять метров до сцены плотность собравшихся достигла максимального значения...
   - Куда лезешь, дедуля?! - девушка с готическим макияжем повернулась к Силию и упёрлась рукой ему в грудь, продемонстрировав длинные чёрные ногти. - Тут VIP-зона, дальше даже не пытайся!
   Силий озадаченно нахмурился. Он, конечно же, имел возможности, чтобы проигнорировать невоспитанную девчонку, но ему не хотелось начинать этот путь с дел превосходства. Иначе, какой же пример он подаст будущему протеже? Он опустил взгляд и присмотрелся к футболке, что была надета на девушке.
   - Брелов! - прочитал он. - Это что, группа так называется или фамилия солиста? - уточнил Силий.
   - Чё ты здесь делаешь вообще, если даже элементарных вещей не знаешь?! - изумилась девушка, округлив глаза.
   - И фамилия, и группа, - вместо неё ответил длинноволосый блондин, стоящий рядом. - Брелов - наш мир! - добавил он ликующим криком и в экстазе принялся махать руками над головой.
   Силий растерялся, неужели такое возможно, и это действительно тот, кто ему нужен?
   Наконец перед сценой вспыхнули факелы, и их гудящее пламя взметнулось под самый потолок. Взревели электрогитары, и барабанная дробь оглушила зал, толпа завопила с такой чудовищной силой, что Силию показалось, будто его барабанные перепонки лопнули и вот-вот вместе с кровью вытекут из ушей. Можно было подумать, что в этот момент на сцене появится, как минимум, богоподобный правитель древней империи, и именно его встречают верные вассалы такими ликующими воплями. Но вместо оного в свете прожекторов показалась крепкая, в меру накаченная фигура в кожаных брюках и кожаном жилете на голое тело. Когда человек приблизился к микрофону, толпа ринулась вперёд, сшибая всё на своём пути, и буквально смела стоящих у сцены охранников. Хрупкие девочки превратились в разъярённых пантер, они лезли по головам уже бывших подруг, стараясь посильнее врезать более прытким своими длинными каблуками. И перед ними пасовали даже накаченные парни из числа всё тех же фанатов. Это было хорошо видно по соотношению полов в самом завидном куске залы - непосредственно у сцены, куда добирались практически одни девчонки. Редкий парень, затесавшийся по недосмотру среди них, вскоре грубо выталкивался обратно, да ещё и получал затрещин от обезумевших вблизи кумира фанаток.
   Вышедший музыкант - лидер группы, вскинул голову, отбрасывая назад свои длинные чёрные волосы, призывно крикнул в микрофон боевой нечленораздельный клич и кинулся к своим почитательницам. Он с явным удовольствием подставлял ладони под цепкие пальцы ошалелых от счастья фанаток, с наслаждением жал руки редким парням, коих ещё не успели оттеснить от сцены. Закончив приветствия, лидер вернулся к микрофону:
   - Здорово, воинство! - крикнул он, обращаясь к толпе. - Так, с чего бы нам начать наш концерт?
   - Ты можешь всё! Ты можешь всё!!! - в ответ принялась скандировать толпа.
   - Ну, о'кей, - музыкант хитро прищурился и ухмыльнулся, - сами напросились!
   Гитары вновь взревели, барабанщик принялся колотить по инструментам, а толпа впала в полнейший экстаз. Но Силий этого не замечал. Всем естеством он сконцентрировался лишь на исполнителе, ловя момент, когда свет мечущихся по залу прожекторов осветит его лицо.
   Солист вновь вскинул голову, поправляя волосы, и подставил чело свету, теперь Силий смог отлично его разглядеть. В тот же момент, музыкант взглянул в зал, и их взгляды встретились. Арбитр Стихий даже вздрогнул: сомнений не оставалось, на него смотрело то же самое лицо, виденное им на странице из запретной книги бога Т'эрауса...
  
   Редакционная правка текста: Ariel Wright

0x01 graphic


Оценка: 9.64*5  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Межзвездный мезальянс. Право на ошибку" С.Ролдугина "Кофейные истории" Л.Каури "Стрекоза для покойника" А.Сокол "Первый ученик" К.Вран "Поступь инферно" Е.Смолина "Одинокий фонарь" Л.Черникова "Невеста принца и волшебные бабочки" Н.Яблочкова "О боже, какие мужчины! Знакомство" В.Южная "Тебя уволят, детка!" А.Федотовская "Лучшая роль для принцессы" В.Прягин "Волнолом"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"