Чернецкая Галина: другие произведения.

Невеста Дракона

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
Оценка: 5.06*40  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЗАКОНЧЕНО, текст не полностью, полностью будет доступен скорее всего платно.

  Часть 1. НЕВЕСТА ДРАКОНА
  
  Пролог. Бал невест.
  
  Бальный зал освещался тысячей сияющих шаров, был украшен живыми цветами и маленькими птичками в позолоченных клетках. Птички были бежевыми, с желтыми хохолками, они должны были радостно петь при приближении гостей, но устроители бала не соотнесли биологические ритмы самих птичек с поздним часом, когда состоялся бал, поэтому слуги с позолоченными палочками напрасно пытались пробудить тягу птичек к песнопениям. Неблагодарные создания продолжали дремать, изредка, когда тычки палочками становились совсем уж невыносимыми, гадостно покряхтывали.
  В этом году ежегодный весенний бал был посвящен богине Фризе, символизировал чистоту и невинность и был выдержан в бело- розовой гамме. Это был знаменитый бал невест, и многие девушки были просватаны именно в этот день.
  И среди всего этого великолепия была она- нескладная, худая, в платье своей старшей сестры Элоизы, которая в том году удачно вышла замуж. Муж ее практически не бил, и даже один раз купил новое платье.
  Салатовые оборки на груди привлекали ненужное внимание к ее отсутствию, а подол платья мог бы быть и подлиннее. Меридит была на целую ладонь выше Элоизы, но смысла шить для нее новое парадное платье тетушка ее не видела. Предполагалось, что надеть его придется один раз.
  - Мерги, смотри!- Тетушка дернула Меридит за рукав.- Да не пялься ты так, вот же дуреха, смотри искоса, опустив ресницы, как и полагает благовоспитанным леди, и веером, веером... это же сам Генрих! Вот бы... нет, о таком не следует даже мечтать.- Тетушка Катрин с нескрываемым восторгом смотрела, как и полагается, немыслимо скосив глаза, и не забывая работать веером, на предмет ее грез: староватого и уже лысоватого герцога Генриха. Он был завидным женихом, похоронил третью жену буквально полгода назад, и, едва закончился траур, приехал сюда за четвертой. А племянница, неблагодарная, всем сердцем желала, чтобы его внимание обошло ее стороной, и тетушкиным чаяниям не суждено было сбыться.
  - Эти драконы, совсем стыд потеряли!- Громко возмутилась дама в таком откровенном бордовом платье, что казалось, одно ее неосторожное движение, и платье сползет к ногам с тихим шелестом.
  - Абсолютно согласен с Вашей Светлостью!- Поддержал ее спутник, щеголеватый франт, в голубом камзоле и бархатных туфельках.- Того и гляди будут среди бела дня в окна порядочных дам вламываться...
  Ее Светлость в бордовом платье охотно поддакивала, поводила белым плечиком и кокетливо обмахивалась веером.
  - Я могу пригласить Вашу подопечную на танец?- Серьезно прозвучало над ухом. Тетушка неодобрительно поджала губы, но достойного повода отказать так и не придумала.
  Передо Меридит в учтивом поклоне склонился офицер глухом черном камзоле с золотой оторочкой. Рыцарь Ордена Драконов. Меридит подала кавалеру руку, со страхом заметив, что она дрожит. Тетушка брезгливо отвернулась, и девушка молча вознесла благодарность Богам, ибо, увидь, ее мандраж, ей вряд ли удалось бы избежать порки дома.
  В танце ее кавалер вел уверенно, не позволяя сбиваться со счета, он был предупредителен и молчалив. За все время танца, пара не перемолвились и словом. После танца, он проводил свою спутницу обратно, поблагодарил и оставил. Тетушка быстро подзабыла этот неприятный инцидент и снова принялась фантазировать об удачной партии для племянницы. Пришлось еще пару раз потанцевать, и последний мужчина был особенно неприятным: потным, с отдышкой, он так масляно смотрел на Меридит, что она уже мысленно подписала себе смертельный приговор. Она была уверена, что выйди замуж, вряд ли проживет и год.
  А потом в конце бала объявили, что лорд Кендер Исхандар дель Моррей, кавалер ордена 'Золотые крылья', хранитель изумрудной печати третьей степени, и по совместительству бронзовый дракон, выбрал себе невесту: Меридит Беннингер, вторую дочь Алехандро Беннингера, небогатого, но древнего баронского рода.
  Тетушка судорожно сглотнула. Поздравления носили оттенок сочувствия. А Меридит уже было все равно.
  
  Глава 1. Помолвка.
  
  - Меридит, рано или поздно это должно было случиться!- Отец расхаживал по своему кабинету, изредка поправляя рукава бархатного халата. Локти халата были засалены, да и вышивка порядком обтрепалась.- Все выходят замуж.
   Кабинет плохо освещался, в последнее время на свечах активно экономили, но это было даже к лучшему, не так видно экономию на горничной. На огромном письменном столе мореного дуба отец убирался сам, но по углам кабинета громоздились доспехи и отдельные их части, большее количество их было накрыто огромными шапками пыли.
  Меридит молчала, разглядывая носки своих туфель. Туфли когда-то были новыми, и даже пошиты специально для девушки, а не перешли по наследству. К огромному сожалению тетушки, нога у Меридит тоже оказалась под стать росту и, если платья, за Элоизой она смогла донашивать, попросту выпустив их в шве в подоле, то с туфлями так не вышло. Хотя, что их там было тех платьев-то. В тот день отец был очень добр, он сам выбрал кожу на туфли, сам оплатил их, и когда тетушка узнала о немыслимой и крайне бесполезной трате, менять что-либо было уже поздно - туфли были раскроены. Ох, и досталось же она тогда Меридит.
  И сейчас она разглядывала эти туфли, и думала о тех временах. Да, она понимала, что рано или поздно, скорее даже рано окажется замужем, и в принципе оказаться замужем за драконом, наверное, ничуть не страшнее чем за Генрихом, или за тем, последним.
  - Если тебе так претит этот брак, мы можем отказать.- Отец не был строг, но воспитанием, после смерти матери, занималась тетушка, и отец имел привычку после разговора с ней менять собственное мнение. Хотя в данном случае, если придумать достойную причину, то тетушка тоже согласится.- Мы пообещаем лорду-дракону твою сестру. Селия через пару лет достигнет совершеннолетия, а что для долгоживущего дракона какие-то несчастные три года?!
  Меридит молчала. Да, Селия через пару лет обещает затмить красотой Меридит, благо быть красивее Меридит совсем не сложно, но Меридит все равно выдадут замуж, за какого-нибудь Генриха, и не лучше ли смириться сейчас.
  - Нет, отец,- голос девушки был тих, как и положено благовоспитанной леди,- не надо отказывать. Не стоит менять меня на Селию, вдруг это разозлит лорда? Я готова принять свою судьбу.
  - Вот и отлично!- Алехандро Беннингер, отец четырех дочерей и одного сына с облегчением вздохнул. Он не хотел иметь в зятьях дракона, но еще более не хотел ему отказывать, ведь всем известен их подлый нрав.- Твоя тетушка Катрин с удовольствием поможет тебе собраться. Помолвка состоится через неделю, а ведь еще нужно подготовить приданое.
  Меридит вздохнула. Чтобы собрать приданое не понадобится неделя- род был беден, здесь хватит и пары часов. Она поклонилась отцу и, получив разрешение, откланялась, поддерживая юбку грубой темной ткани.
  
  ***
  На кухне было хорошо: пахло булочками с корицей к ужину, и рагу. Кухарка Маргарет, полная добродушная женщина, как и положено справной кухарке, торжественно помешивала взвар в огромной кастрюле. На стуле в углу сидел Маркус- самый младший в их семье, и единственный наследник. И, разумеется, в это время он должен был находиться на занятиях риторикой, наверняка гувернер уже обыскался его. Но, строгая в отношении многочисленных дочерей барона, тетушка Катрин сквозь пальцы смотрела на проделки мальчугана. Он с удовольствием уплетал булочку, размазывая сладкую начинку по щекам, и болтал худой ногой в стоптанном башмаке.
  - Маркус, твой учитель риторики наверняка ищет тебя.- Мальчишка поднял свою мордашку к сестре.- Не стоит пропускать занятия. Тебе все это пригодится в будущем.- Меридит старалась скопировать строгую интонацию тетушки и гувернантки. Но то, что у них получалось наставительно и уверенно, у нее звучало жалко и просительно. И негодник все это чувствовал.
  - Мерги, не занудствуй! Тебе это не идет!- Он отломил кусочек своей булочки и протянул сестре.- Покушай, пока есть возможность. Я слышал, драконы держат своих жен в цепях в подвалах или темных пещерах, и не дают им еды.- Он мечтательно зажмурился. - Вот ты счастливица - увидишь настоящего дракона.
  По мнению Меридит счастье было весьма сомнительным, особенно в сочетании с подвалом и голодовкой. Но, слухов про драконов, ходило много, один другого нелепее, да и женились они редко, в отличие от того же лорда Генриха. Это давало надежду, что смертность среди жен не была такой уж высокой.
  - А я слышала, что маленький дракончик съедает свою мать.- Все-таки тетушка разбаловала всех, кроме дочерей. Об их нравственности печется слишком сильно, в то время как кухарка позволяет себе вмешиваться в разговор господ.
  - А я слышала, что тетушка велела на ужин подать рагу из кролика, а здесь я вижу курицу.- Меридит не любила спорить, но постоянные напоминания о ее скором будущем заставляли нервничать.
  - Меридит, ты почему до сих пор не в кладовке? Почему я вынуждена тебя разыскивать по всему дому, в то время когда ты прохлаждаешься на кухне?- Тетушка как чувствовала, что здесь без нее не обойтись, но как обычно, ее понятие о справедливости было весьма специфическим.- Опять нутро свое ненасытное набиваешь. В то время как благовоспитанная леди кушать должна как птичка, одни крошки. Ну, ничего, скоро твой муж выбьет из тебя эти замашки. - Тетушка неодобрительно поджала губы, при этом ее взгляд еле мазнул по Маркусу, и вновь вернулся к провинившейся.- То ли дело твоя старшая сестра, как вышла замуж, так преобразилась просто, взгляд в пол опущен, как и подобает благородной леди, рот попусту не разевает, талия тонюсенькая, аж косточки все видны, истинная леди.
  'А синяки под корсетом не видны'- Подумала про себя Меридит, но вслух ничего не стала говорить, а молча, последовала в кладовку.
  
  ***
  В кладовке отчетливо пахло мышами и лавандой. Тут хранилось множество крайне полезных вещей: сломанная прялка, мотыга, два обгрызенных мышами деревянных сундука, битый молью ковер и другие, ненужные в данный момент вещи, выбросить которые меж тем не поднималась рука.
  - Вот твое приданное, перебери, что нужно почини.- Тетушка строго кивнула на один из сундуков.- Не копайся, времени тебе до завтра, нам еще платье подвенечное тебе перешивать. Вот откормили-то тебя, неблагодарную.
  Тетушка хоть и была строгой, но удалившись сама, прислала служанку в помощь. С помощью молодой белокурой Анны дело пошло гораздо веселее. Нрав девица имела бойкий, за словом в карман не лезла, но и руки ее были проворны.
  Уже к ужину вышитое постельное белье было надлежащим образом упаковано в отчищенный и починенный сундук, переложено лавандовыми саше, набор столового серебра на двенадцать персон начищен до блеска, а пуховая перина и подушки проветрены и заботливо убраны на самое дно сундука. Меж тем, не смотря на малое количество вещей, в этот сундук засунуть еще хоть что-то никак не представлялось возможным. А ведь помимо приданого для дома оставались еще личные вещи Меридит. И тетушка, скрипя сердце, приказала достать второй сундук.
  За ужином Меридит кусок в горло не лез, хотя рагу было вполне пристойное. Тетушка не преминула этому порадоваться, и отец как обычно не осадил ее. Старая гувернантка Бригитта, спросила, как идет подготовка, и, узнав, что один сундук уже собран, чопорно поджала сухие бледные губы и поинтересовалась, с каких это пор заведено давать за девицу такое большое приданое. А думали ли, что будут давать через пару лет за Селию, а ведь еще есть младшая Аурель. И тетушка, согласившись с приведенными доводами, повелела, одну подушку убрать, и на это место сложить личные вещи Меридит.
  
  ***
  Меридит в очередной раз закрепила нитку и отодвинулась, чтобы полюбоваться на работу. В целом смотрелось неплохо, стежки были ровные и маленькие, нитки добротные, а то, как они путались, скоро забудется. Это было новое парадное платье, перешитое из старого и облагороженное вышивкой. Часть ее личного приданого. Всего платьев было два: летнее из хлопка и шерстяное для зимы.
  Скрепя сердце, тетушка выдала теплые чулки и, фыркнув, льняную ночную рубашку со вставками из кружев. Меридит, взяв ее в руки, густо покраснела, и засунула на самое дно сундука, пообещав себе, что ни за это не наденет, таким откровенным был этот наряд. Еще тетушка выдала новенький чепец, до того колючий, что сколько девушка не полоскала его, он так и не перестал натирать уши.
  Но, как не пыталась Меридит укрыться за повседневными заботами, день помолвки наступил.
  
  ***
  То утро ничем не отличалось бы от сотни подобных ему, та же жесткая кровать, тот же рассвет в узкое окно, если бы не помолвка. Утром стоило Меридит проснуться, как ее сразу же взяли в оборот тетушка, гувернантка и служанка. Они покрепче затянули корсет, не переставая сетовать на то, что девушка далека от эталонов красоты и ее талия не так тонка, как хотелось бы, зашнуровали платье, колючее, но зато с красивой лентой по рукавам и под отсутствующей грудью, а тетушка самолично вдела в уши серьги черненого серебра.
  Завтрака сегодня не полагалось, да Меридит и кусочка не смогла бы проглотить - отчасти из-за волнения, отчасти из-за корсета, в котором и дышалось-то с трудом.
  Путь до Собора Святого Бенилюкса был до обидного коротким. Но, когда Меридит дошла, в сопровождении отца, тетушки и гувернантки, дышать ей было совсем тяжело, и на минуту ей даже захотелось чтоб это все побыстрее закончилось. Церемония и не затянулась. Отец под руку проводил девушку до небольшого возвышения в центре Собора, где уже стоял, тщательно пряча зевоту молодой офицер, тот, с кем она тогда танцевала на балу. Перед собой он держал меч в богато украшенных ножнах. Чуть в отдалении стояла еще пара мужчин, похожих на первого в такой же черной форме.
  Священник напевным речитативом прочел службу, с глухим щелчком защелкнулся браслет на руке Меридит, с таким же на рукояти меча. Потом офицер снял браслет с меча и защелкнул на своем запястье.
  После того, как священник удалился, к помолвленным подошел один из сопровождающих офицеров. Меридит как в тумане смотрела, как отец подписывает брачный контракт, даже не читая, а офицер со своей стороны ставит оттиск печатки.
  - Нам бы хотелось как можно быстрее выехать.- Голос у обладателя второго брачного браслета был мелодичный, но практически лишенный эмоций. Словно он не в первый раз уже женится в этом Соборе.
  - Да, конечно, мы все подготовили. Вы можете выехать уже завтра утром. - Отец наоборот волновался.
  - Нет, завтра может быть уже поздно. Мы бы хотели поехать уже сегодня, после полудня.- Офицер, по-видимому, не привык, чтобы ему не подчинялись. И Меридит впервые подумала, что такому человеку лучше не перечить. Впрочем, человек ли он?
  И тут мир покачнулся, поплыл, и спасительный обморок принял девушку в свои объятия.
  
  ***
  Очнулась Меридит на лавочке рядом с Собором, шнуровка на платье была бесстыже распущена, и корсет снизу тоже расшнурован.
  - В наши планы входит довезти леди до ее супруга живой и по возможности здоровой.- Голос офицера по-прежнему сух и беспристрастен. Действительно, вот умрет Меридит, и это не будет жизненной трагедией, просто небольшая неприятность. Нужно будет найти лорду дракону другую невесту и все. Бедных баронских родов много, а девиц на выданье в них еще больше. Найти новую не проблема, просто придется потратить чуть-чуть времени.
  Тетушка мяла в руках платочек, и жалобно причитала, что Меридит здорова, вынослива, и всему виной предсвадебное волнение, а не слишком тугая шнуровка корсета, но она непременно накажет нерадивую служанку, что едва не уморила своим излишним усердием молодую госпожу.
  Меридит приподнялась и рассеянно зашнуровала корсет. Тетушка принялась обмахивать своим мятым платочком уже ее, раздраженно шипя сквозь зубы, как Меридит ужасно ее опозорила. Офицер стоял в стороне и улыбался, по всей видимости, со слухом у него было более чем в порядке.
  Тут подъехала карета, тетушка самолично проверила надежность креплений сундука с приданым. Заглянула в саму карету, раздраженно поморщилась, при виде роскошной обивки и мягких подушек на скамейках. Порядочным девицам пристало умерщвлять плоть, а не возлежать на мягких перинах. Но, взглянув в холодные серые глаза офицера, промолчала.
  - Вам надлежит прощаться. Вряд ли вы увидитесь в ближайшее время.- Офицер помог подняться девушке и поддержал под локоток, когда она невольно пошатнулась.
  - Прощай, Меридит, да хранит тебя Господь.- Отец простился довольно сухо, да это и к лучшему. У него еще много дочерей, он даже не заметит ее отсутствия.
  - Не опозорь свой род!- Тетушка была кратка, и, обнимая, не забыла забрать серьги, пребольно дернув одно ухо девушке.
  - Могу я узнать Ваше имя?- Меридит повернулась к офицеру, вновь опираясь на его руку.
  - Зовите меня Винсент. Я доверенное лицо вашего супруга, и ваш сопровождающий на время пути.
  
  Глава 2. Яблоневый цвет.
  
  Окончательно девушка пришла себя в карете. Было душновато, маленькие окошки практически не давали ни света, ни воздуха, а печка в ногах грела довольно сильно. Оформление кареты было дорогим, в окна были вставлены стекла, что стоило баснословных денег, обивка сидений бархатной, подушки мягкими, а печка- последнее достижение магической науки - грела ровным мягким теплом.
  Винсент заглянул внутрь, убедился, что все в порядке и скомандовал отправление. Карета качнулась, мягко набирая ход.
  Уже на ходу офицер запрыгнул внутрь кареты.
  - Все хорошо? Вам удобно?- В его интонации не было ни капли беспокойства, и Меридит поняла, что ответ приемлем только положительный, поэтому тихо поблагодарила.
  Он с удобством развалился на сидении напротив девушки и так внимательно и строго взглянул на нее, что уже через пару минут ей стало совершенно не по себе.
  - У вас кровь идет из уха, надо обработать.- Наконец произнес он.
  - А?!- Меридит схватилась рукой за ухо, и, конечно же, на рукаве и перчатке тут же остались следы.- Ой!
  - Как неаккуратно.- Офицер наклонился и извлек из-под сидения небольшую шкатулку, достал из нее бутылочку темного стекла, и самолично протер пострадавшее ухо. Крепко зажал его:
  - Подержите пока так.
  Меридит не оставалось ничего другого, кроме как последовать приказу. Ухо обожгло, а потом запульсировало тягучей болью.
  Девушка продолжала молчать, хотя молчание ее тяготило. Не то, чтобы дома она постоянно говорила, напротив, говорила тетушка, а Меридит полагалось почтительно слушать, но сейчас молчание было каким-то напряженным, и хотелось разбить его словом, пусть даже не очень добрым.
  - Вам не скучно? У меня есть книга.- И не дожидаясь ответа, Винсент протянул книгу: 'Сто и один способ выйти замуж за рыцаря'.
  В свете последних событий, девушка чувствовала острую необходимость срочно выйти замуж, и непременно за рыцаря.
  Меридит послушно открыла книгу. Казалось бы, ход кареты был мягок, но едва прочитав вступление, девушку начало подташнивать. Она попробовала закрыть глаза, но тошнота не унималась, и, прильнув к окошку, девушка принялась жадно ловить ветерок.
  - Все-таки вам плохо. Позвольте.- И не дожидаясь разрешения, он запустил руку в волосы. Тут Меридит осознала, что прическа ее стала далека от идеала, обморок и последующее лежание на земле сказались на ней не лучшим образом.
  - Не стоит.- Попробовала она отстраниться, но вырваться из железной хватки было не так-то просто.- Мне лучше.
  - Не думаю. Это похоже на сотрясение.- Винсент был строг.- Впрочем, я не вижу трещин или еще чего-то подобного. Вам необходим покой и полноценное питание. Впрочем, с книгой я погорячился. Чтение вам пока противопоказано.
  Не слушая никаких возражений, он помог девушке полулежа устроиться на подушках, и решительно отобрал книгу.
  - Потерпите немного. Ближе к вечеру мы остановимся в деревне. Там можно будет привести себя в порядок, размять ноги и поужинать.
  Мягкий ход кареты убаюкивал, и Меридит последовала совету, и вскоре и впрямь задремала.
  
  ***
  Винсент разбудил ее в обед, потряс за плечо и заставил выпить молока и съесть огромный кусок мясного пирога. Меридит казалось, что она не сможет проглотить ни кусочка, но под строгим взглядом офицера съела все до последней крошки. Потом он неожиданно протянул руку и погладил девушку по голове. Меридит сильно удивилась, но Винсент сразу отдернул руку и так строго взглянул на нее, что все слова застряли в горле.
  И вновь потянулись однообразные часы в дороге. Меридит больше не тошнило, но ее суровый спутник все равно не разрешил ей читать. Так же он отверг просьбу позволить вышивать, не разрешил ей рисовать и вместо этого посоветовал отдыхать, а лучше всего вообще поспать пока есть такая возможность. Правда, глядя на несчастное лицо девушки, он на полном серьезе разрешил ей петь, но Меридит, которую природа одарила громким, но, к сожалению, не мелодичным голосом, представила себе его реакцию на ее вокальные упражнения, и вынужденно отказалась.
  Как-то неожиданно наступил вечер. От безделья казалось, что время едва тянется, что едут они, целую вечность и будут так ехать до скончания веков. Меридит успела два раза поспать, и еще один раз поесть. И, хотя ей казалось, что так часто есть дурной тон и безумное расточительство, спутник ее был настроен весьма решительно и отказов не принял.
  Выйдя из кареты, девушка подумала, что попала в иной мир. Еще утром все было серым, дул промозглый ветер, а деревья стояли голыми, протягивая руки-ветви вслед. А здесь веранда маленькой гостиницы с красной черепичной крышей утопала в яблоневом цвете, а из открытой двери доносились умопомрачительные запахи. И, хотя девушка была уверена, что совсем не голодна, живот ее предательски заурчал, что заставило ее покраснеть.
  В саду, окружавшем дом, распевались малиновки, но ее спутник не дал времени глазеть по сторонам, а, подхватив под руку, повел вовнутрь.
  Внутри было светло, на окнах висели белые занавески, довольно плотно расставлены столы, накрытые желтыми вышитыми скатертями, на подоконниках стояли цветы. Винсент, все так же придерживая ее под руку, сопроводил на второй этаж, по широкой деревянной лестнице, где остановился у крайней двери.
  - Прошу вас, леди! Это ваша комната. Вы можете привести себя в порядок, и через час я буду ждать вас внизу для вечерней трапезы. Если что-то понадобится, то здесь, на этаже есть служанка. Она поможет.- С этими словами офицер откланялся, оставив девушку на пороге маленькой комнаты.
  На этаже в самом углу стоял стол столик с маленькой лампой. За столом сидела молодая девушка в белоснежном чепце, надвинутом на самые брови. Она неловко поклонилась и спросила, не нужно ли леди чего-то. Леди ничего не было нужно.
  Меридит осторожно вошла в комнату. Там было тесновато, но вместе с тем мило, и, как-то по-домашнему, хотя в ее родном доме все было с размахом, серое и холодное. В комнате была еще одна дверь светлого дерева. Меридит отворила ее и попала в невиданное доселе место. Раньше она только слышала про ванные комнаты, где вода сама льется в емкость. На кровати было разложено чистое платье, в котором Меридит с удивлением узнала свое. Там же были все банные принадлежности.
  Тяжелее всего было привести в порядок волосы. У Меридит просто ужасные волосы, сколько она намучилась с ними, пока она была маленькая. Мама ласково расчесывала их и называла ее солнышком. Но, когда мамы не стало, а сама Меридит выросла, тетка, особенно когда была сильно не в духе, ругала ее, называла ведьмой, и предвещала смерть на костре. Ибо такие волосы не могут быть от Богов. Вот и сейчас привести в порядок гриву волнистых спутанных рыжих волос оказалось совсем не простым делом. Благо в той комнате был целый стеллаж с разными баночками, и хорошо, что на баночках были надписи как использовать их содержимое.
  
  ***
  Когда Меридит спустилась вниз, как раз прошел час. Винсент уже сидел за столом, и вдохновлено ковырял в носу. Заметив девушку, он засмущался, и торопливо вытащив палец из носа, и тайком вытер его о край скатерти.
   Вся поверхность стола была заставлена разными тарелками, тарелищами и тарелочками с едой. Все это издавало настолько приятные ароматы, что устоять было просто невозможно. На столе еще стояла ваза с яблоневым цветом.
  - Присаживайтесь, леди. Разделите со мной эту скромную трапезу.- При приближении девушки офицер и не подумал встать, но выглядел он мирно, и приглашающее помахал на стул напротив, так что Меридит не оставалось ничего иного, кроме как присоединиться к нему.
  Рагу было восхитительным, и Меридит стала опасаться, что скоро ни одно платье не застегнется на ее талии. А выпускать в швах там нечего, это и так уже предел. Но стоило ей робко заикнуться, что она сыта, как ей были пододвинуты пироги, и устоять было ну никак невозможно.
  - Вас все устраивает? Как вы себя чувствуете?- Винсент на минуту отвлекся от кружки с морсом.
  - Да, спасибо, все замечательно.- Меридит так наелась, что ей и сидеть-то было трудно.
  - После ужина вас осмотрит доктор.
  - Право не стоит.- Все что хотелось ей сейчас - это спать. Обед был такой сытный, что сейчас девушку разморило.
   Но разве тут поспоришь. Пришлось идти в комнату, ложиться на кровать и позволить худому доктору в сером сюртуке осмотреть ее. Доктор выглядел мирно, и совсем не страшно. Он ощупал голову девушки тонкими пальцами, посмотрел глаза и, покачав головой, велел больше отдыхать.
  - Не стоит расстраиваться, ваша милость. С леди все в порядке. Есть небольшое истощение, да пара застарелых шрамов. По всей видимости, у вас было активное детство?- Доктор подмигнул Меридит.- Но они не представляют никакой опасности для жизни и здоровья. Свежий сон, полноценное питание это исправят. А от шрамов я оставлю мазь. Все же девушка без них будет выглядеть куда как лучше.- Винсент с доктором вышли за дверь, но Меридит все равно все слышала.- Я не вижу никакого сотрясения, но на всякий случай оставлю это лекарство. Принимать вечером перед сном.
  Меридит поудобнее свернулась клубочком на кровати и притворилась спящей. Но ее строгий сопровождающий вернулся, и поставил на столик стакан.
  - Вы сможете принимать лекарство самостоятельно?- Вряд ли он хотел ее обидеть, но девушка вспыхнула до корней волос.
  - Разумеется, я в состоянии справить с таким несложным делом.- Меридит постаралась, чтоб ее голос звучал как обычно, но видимо, ей это плохо удалось.
  - Я не хотел вас обидеть.
  -Я уже взрослая.- Все-таки она обиделась, хотя и старалась не показывать виду. Ведь дома она все делала сама, а здесь ее подозревают, что она не может сама выпить лекарство.
  - Я знаю, вам уже целых семнадцать лет.- В голосе офицера промелькнула насмешка.- Просто лекарство горькое. Я переживаю, что вы по-взрослому выльете его в раковину.
  - Нет, я обещаю, что буду пить.- Меридит невольно улыбнулась, представив, как она ночью тайком крадется, чтобы избавиться от лекарства, вся вина которого в том, что оно горькое.
  Винсент повернулся, чтобы уйти, но этот вопрос уже долгое время мучил девушку, и она не удержалась.
  - А сколько лет моему мужу?- И тут же пожалела о сказанном.
  - Ваш супруг еще очень молод. Ему всего пятьдесят три.- Винсент улыбнулся и закрыл за собой дверь.
  Меридит прямо как была в платье, легла поверх одеяла и собралась предаться черной меланхолии - даже Генриху было около сорока.
  Дверь вновь отворилась, и Винсент просунул голову.
  - Леди, я бы посоветовал вам все же раздеться, а не спать в уличном платье. Оно от этого может помяться. - Винсент ухмыльнулся, и дверь вновь закрылась.
  Пришлось встать, закрыть дверь и, сняв платье, мучиться сомнениями: лечь ли спать голой, или в той непристойной рубашке, которая теперь обнаружилась на спинке стула. В итоге выбор пал все же на рубашку, впрочем, уже через полчаса бессонницы ее пришлось снять и бросить обратно на стул: швы у рубашки кололись, подол сбивался неудобным комком, а кокетливо присборенные рукава фонариком немилосердно давили на предплечья.
  На удивление сон девушки был спокойный и умиротворенный. А, проснувшись, она обнаружила на прикроватном столике вазу с яблоневым цветом.
  
  Глава 3. Гостиница в яблонях.
  
   Утро началось ближе к обеду. Почему-то Меридит никто не разбудил, а она, привыкшая просыпаться с рассветом, на сей раз никак не могла проснуться. Да и проснувшись, долго лежала, собираясь с силами, чтобы встать.
  Кое-как, приведя себя в порядок, офицер был прав, платье все же помялось, но не сильно, девушка собрала волосы в косу и спустилась вниз.
  Служанки на этаже не было, внизу стояли пустыми столы, накрытые белыми скатертями, на столах вазы с цветами, но людей не было. Меридит вышла на улицу. Яблони по-прежнему цвели, вовсю светило солнце, и было на удивление тепло. Она обогнула по тропинке дом и, наконец, увидела хозяйку. Она на заднем дворе кормила гусей. При виде Меридит она всплеснула руками и рассеянно сказала:
  - Ой, а господа-то уехали.
  - Совсем?- Глупо спросила девушка.
  Хозяйка пожала плечами. Действительно, кто ж их, господ-то разберет, совсем они уехали, или, вот, леди потом собираются забрать попозже.
  Женщина закончила рассыпать зерно, заперла калитку, и наклонилась к рукомойнику.
  - Ты, деточка завтракала?- Повернулась она к Меридит.
  Меридит рассеянно покачала головой. Она еще не кушала, но ей и не хотелось. Все было как-то странно. Правда хозяйка не стала слушать возражений и привела ее на кухню, где налила молока, положила целую тарелку каши и подвинула блюдо с ароматными булочками.
  Накормив девушку, хозяйка вернулась к своим делам, а Меридит принялась бесцельно ходить по дому, двору. Нашла на заднем дворе качели, и с удовольствием покачалась. Но все хорошее заканчивается, а предаваться безделью девушка была не приучена.
  Впрочем, хозяйка сама позвала ее.
  - Деточка, ты не поможешь мне?- Меридит шла по дорожке вокруг дома, уже не в первый раз, убеждая себя, что она гуляет на свежем воздухе, как и прописал доктор. Себя можно убеждать в чем угодно, но вот поверить в это не так-то просто. Они бросили ее. Ничего не объяснили, и уехали. И приедут ли? Ведь своих вещей она так и не нашла, и кареты, разумеется тоже не было.
  - Конечно!- Меридит придержала калитку и приняла тазик с выстиранным бельем, который они с хозяйкой потом в четыре руки развесили на улице. - Не весело тебе, не переживай, все образуется.- Хозяйка, кстати, девушка так и не спросила ее имени, вначале, просто, забыла, а теперь, было уже как-то неудобно, встряхнула последнюю скатерть и ловко закинула ее на веревку.
  - Да, я не переживаю, просто все странно...- Девушка закусила губу, действительно, есть ли ей на что жаловаться: она жива, здорова, накормлена и напоена.
  - Ты хорошо шьешь?- Хозяйка перехватила таз и направилась в сторону кухни. Странно, что на постоялом дворе, до сих пор не было ни одного посетителя кроме самой Меридит. И девушка решила спросить об этом.- Ах, вот что тебе странно,- улыбнулась хозяйка, и девушка не стала ее разубеждать,- так это нормально. Стоим мы не на самом тракте, можно сказать на отшибе, приезжают только те, кто знает, или в сезон. А сейчас весна, дороги только-только просохли. А свои придут ближе к вечеру. Днем своей работы много. Так что ближе к вечеру жди гостей.
  - А, вам не нужна служанка? Ну, или кухарка?- Выпалила Меридит и, смешавшись, продолжила,- я просто подумала...
  - Тебе это не понадобится!- Неожиданно рассмеялась хозяйка и неожиданно добавила,- Но я подумаю, и, кстати, зови меня тетушка Абель.
  
  ***
  - Что ты знаешь о драконах?- Неожиданно спросила хозяйка, когда они с Меридит устроились на веранде, с шитьем. Надо было зашить несколько скатертей, и на одной шторе поправить вышивку.
  - Ну,- девушка несколько растерялась от такого вопроса,- они живут на юге, любят тепло, не любят, чтобы им перечили. У них есть рыцарский орден, который называется 'Золотые крылья', состоять в нем очень почетно, и там могут служить не только драконы, но и люди.
  - Ммм...- одобрительно промычала тетушка Абель сквозь нитку. Во рту она зажала сразу несколько булавок, но постепенно по одной втыкала в вышивку.- А что ты знаешь о самих драконах?- Переиначила она вопрос.
  - Эм... Дракон- это такая большая огнедышащая ящерица?- Робко сказала Меридит. Тетушка Адель опять зашлась в смехе.
  - Ох, ох-хо-хо... ой, никогда не слышала ничего более смешного!- Булавки от смеха разлетелись по всему столу, а часть даже упала на пол. Хозяйка бросилась их поднимать, изредка продолжая подхихикивать.
  Меридит стало обидно. Видимо тетушка почувствовала ее настроение, потому что тут же сказала:
  - Не обижайся, деточка, да только, если дракон- это большая огнедышащая ящерица, то, как же вы жить вместе будете? Детишек рожать?- Как можно мягче спросила она.
  - Драконы живут в темных пещерах. Держат там своих жен в цепях, и еще маленький дракончик съедает свою мать.- С каждым словом, голос девушки становился все тише и тише. А когда хозяйка снова зашлась в смехе и вовсе замолчала.
  - Извини, не могу удержаться. А кто тебе это все сказал?
  - Брат, и женщины на кухне дома говорили.- Меридит никогда раньше не верила слухам, но раньше она и не думала о драконах, а потом, когда повод подумать об этом появился, оказалось, что взять информацию негде, кроме тех слухов. И сейчас не задумываясь, она просто повторила все, что слышала раньше, пускай даже половина сказанного ей самой казалось глупостью.
  - Ох, не могу, надо будет мужу рассказать.- Тетушка Абель вытерла выступившие на глазах слезы и снова спросила,- а если дракончик мать съест, кто же его воспитывать потом будет-то? Дракончики, они же глупые рождаются и маленькие совсем.
  - Папа-дракон?- Предположила Меридит.
  - Бедный папа!- Вздохнула тетушка,- а твой папа часто тебя воспитывал в детстве?
  Меридит задумалась. Папа у нее был, еще вчера он у нее был, да и сейчас он где-то есть, но уже не у нее. А вот воспитывал ли он ее. Скорее всего - нет. Вначале воспитанием занималась мама, потом тетушка с гувернанткой, и, по словам последней, мама тоже не воспитывала, а баловала. И особенно избаловала она именно Меридит, ибо гаже нее мир девицы еще не видывал.
  - Вот видишь,- по своему истолковала ее молчание хозяйка,- без мамы маленькому дракончику ну никак не обойтись. Так что никто тебя не съест.
  Вдвоем работа спорилась, и вскоре все было починено, заштопано и, даже высохшее на заднем дворе, белье снято и поглажено. Постепенно, делая тысячу дел по дому, они переместились на кухню.
  - Я сегодня отпустила Рени, свою помощницу, в деревню. - Тетушка Абель ловко замесила тесто и плеснула первый блин на сковороду. Меридит пристроилась рядом перемешивать творог с засахаренными ягодами. Работа была несложной, но она старалась, чтобы творог стал воздушным, и все крупинки были перетерты.
  - А где ваш муж?- Меридит в очередной раз подумала, что эта гостиница очень и очень странная. Посетителей нет, да и персонала- одна хозяйка.
  - Да, летает где-то.- Пожала плечами тетушка, в очередной раз ловко переворачивая блин.
  - Так...- Меридит аж поперхнулась воздухом.- Так он - дракон?
  Хозяйка просто кивнула, не отвлекаясь от стряпни. Она проверила качество замешенного творога, удовлетворенно кивнула и принялась ловко крутить конверты. Меридит промыла сушеные яблоки, абрикосы и изюм и, сложив в большую кастрюлю, залила водой и поставила на огонь. Через несколько минут по кухне поплыл одуряющий аромат. Еще немного усилий, и ужин был готов. Просто огромный ужин, накормить которым можно было человек тридцать, а не двух женщин.
  Но тут на улице послышался шум.
  - А вот и наши постояльцы.- Радостно произнесла тетушка Абель, торопливо вытерев руки полотенцем, она упорхнула с кухни.
  А Меридит продолжила помешивать варево на плите. Больно надо ей бросаться им навстречу. Они ее бросили, даже не предупредили. Она столько всего передумала за этот день.
  Но Винсент сам прошел на кухню.
  - Вы хорошо отдохнули?- С порога спросил он.
  - Да, спасибо, замечательно.- Компот как раз грозился закипеть, а допустить этого было никак нельзя, и девушка поскорее переставила его на край плиты.
  - Отлично! Сейчас мы поужинаем, потом вы примите лекарство и как следует отдохнете, потому что завтра рано утром мы продолжим путь.- Винсент встал в дверном проеме, скрестив руки на груди, и пристально смотрел, как девушка помешивает компот.
  - Я не голодна.- Меридит на самом деле воротило от мысли, что придется, сидя за одним столом, кушать.
  - Не обижайтесь, Меридит,- Винсент впервые назвал ее по имени,- Вы утром так сладко спали, что я не решился вас будить, а нам, правда, надо было уехать, тем более доктор однозначно прописал вам покой.
  - Я не обижаюсь.- Девушка удивилась такому предположению.
  - Вот и правильно, тем более что обижаться - это так по-детски.- Винсент усмехнулся.- Тогда пойдем, если ты не голодна, то покорми меня, пожалуйста.
  Меридит не оставалось ничего другого, кроме как подхватить тарелку с конвертами и пройти в трапезную. Тем более что вся ее обида и злость уже прошла.
  Винсент быстро поел, и проследил, чтобы Меридит тоже перекусила, как она не отказывалась.
  - Вам муж просил передать подарок.- Неожиданно произнес офицер. Меридит была сильно удивлена, но протянутый сверток взяла.- Завтра мы выезжаем с рассветом. Я вас разбужу.
  Меридит кивнула и, поблагодарив, поднялась в комнату.
  В свертке оказалась батистовая ночная рубашка с вышивкой на воротнике. И еще верхнее платье, тонкой шерсти. Все идеально подошло по размеру, словно с девушки заранее сняли мерки.
  
  Глава 4. Драконьи байки.
  
  Утром Меридит проснулась еще затемно. Она встала, привела себя в порядок, и, когда Винсент постучался, сразу же отворила дверь. Он ничего не сказал, но бровь удивленно приподнял.
  - Вам очень идет это платье.- Офицер слегка поклонился, пропуская девушку к выходу. Сегодня девушка надела то, подаренное ей платье, серо-голубое, из тонкой шерсти, с прямой юбкой и скромным вырезом. Оно отличалось удивительной мягкостью, и было очень приятным к телу.
  - Благодарю вас.
  - Я не думал, что вы так быстро будете готовы. Но это даже к лучшему - мы выедем еще раньше.
  Меридит согласно кивнула. Поспать она сможет и в карете. Не стоит задерживаться.
  Офицер вышел первым, а девушка вдруг вспомнила, что забыла гребень на тумбочке. Пришлось возвращаться. Она торопливо подхватила гребень, и, положив его в карман, вновь вышла на лестницу. Внизу стоял Винсент и еще пара одинаковых офицеров.
  - Мне это не нравится.- Глухо произнес Винсент. - Мы потеряли целый день, а этого гада так и не нашли. Я боюсь, что он что-то задумал оригинальное, не такое как раньше.
  - Да, нынче перевозка невесты - опасное занятие.- Без тени насмешки отозвался офицер, что стоял справа от Винсента.- Раньше хватало одного, максимум двух сопровождающих.
  Винсент поднял глаза вверх и увидел замерзшую Меридит.
  - Вам нечего бояться.- Произнес он ей, жестом отпуская других офицеров.- С вами ничего не может произойти.
  Меридит согласно кивнула. По ее мнению, с ней не могло произойти ничего хуже, чем уже произошло.
  Они быстро позавтракали. Тетушка Абель самолично принесла горячий шоколад и сырники с восхитительным ванильным кремом. Но, не смотря на божественный вкус, задерживаться за столом никто не стал. Вещей у Меридит практически не было, она сложила свое старое платье и две ночные рубашки, а больше-то ей складывать оказалось и нечего.
  - Мы вчера весь день потратили, а они так ничего и не предприняли. Кружили, тут кружили поблизости, а ведь она весь день одна провела. Такая отличная возможность, не понимаю!- Меридит открыла дверь, и Винсент сразу же замолчал. Его спутник, девушка видела его в своем сопровождении, при ее появлении поклонился.- Вы готовы?- Холодно спросил Винсент.
  Меридит кивнула. Она не привыкла подслушивать, но услышанное ей показалось странным. Впрочем, вряд ли сейчас подходящее время для выяснения. Она, молча, отдала свои вещи и забралась в карету. На сей раз Винсент с ней не поехал.
  Через какое-то время Меридит заскучала. Не смотря на то, что встала она сегодня довольно рано, спать ей не хотелось. О рукоделии она заранее не позаботилась, но точно помнила, что Винсент в прошлый раз из-под сидения доставал ту книгу, и она, заглянув под сидение, действительно нашла там 'Сто и один способ выйти замуж за рыцаря'.
  Книга была увлекательна, написана живым языком с картинками. Для начала автор, советовал потенциальной невесте поселиться в высокой башне и отрастить длинную косу. Потом пустить слух о своей неземной красоте, и тогда прилетит дракон и либо похитит сию деву, либо начнет охранять эту башню. На картинке была изображена на редкость печальная дева в высоком стрельчатом окне башни, ее длинные белокурые волосы свешивались с подоконника, а по волосам, как по канату лез рыцарь. Меридит при виде этого, даже за свои волосы схватилась, представив, как на ее волосах повисла куча железа с мужиком внутри.
  В другом способе предлагалось на балу прекрасной деве выбрать рыцаря получше, и, с томным вздохом, пасть в обморок ему на руки, потом очнуться и прощебетать какую-нибудь банальность о погоде и мужественности данного рыцаря. Рыцаря надо было постоянно хвалить, восторгаться его достижениями: мнимыми и действительными, и периодически томно вздыхать. Меридит попробовала для примера повздыхать, но звуки, которые у нее получались, свидетельствовали скорее о чахотке на последней стадии, нежели о томности. На месте рыцаря, Меридит не стала бы разговаривать о погоде с наверняка заразной девой, и уж тем более таскать ее на руках.
  На другой иллюстрации была изображена бледная девица с прялкой в руках, в залитом кровью платье. Правда, в описании способа говорилось только о капле крови от укола веретеном, но видимо, у художника было свое видение этого способа. Девушка представила себе, как она лежит столетие без движения, как ее лицо и платье и обрастают ковром из пыли, да, Меридит так и не смогла представить, у кого из рыцарей такая грязная дева могла вызвать желание лезть к ней с поцелуями.
  
  ***
  На обед карета свернула с проторенной дороги в ближайший лесок. Офицеры, Меридит только сейчас получила возможность рассмотреть их всех, уверенно разбили лагерь, и со всеми удобствами устроили девушку. Было странно чувствовать себя королевой, ничего не делать самостоятельно, и только сидеть на низенькой скамеечке, глядя, как другие работают. Постепенно все устроились, и офицеры расслабились, все кроме Винсента. Он продолжал окидывать орлиным взором окрестности, а после и вообще встал и ушел куда-то в лесок.
  С его уходом все немного расслабились, и даже слегка забыли про Меридит. Послышались разговоры, вначале тихие, но постепенно все громче. Девушка тихонько сидела, пригретая весенним солнышком и с удовольствием вдыхая аромат травяного сбора из широкой глиняной кружки.
  - Представляешь хохма,- возбужденно рассказывал один офицер другому, оба молодые, в одинаковой форме, одного роста и телосложения, - вчера приходит лорд Арман, ну тот, напыщенный индюк, глава антидраконьей коалиции, жаловаться королю. Ну, помните тот случай...- Он глубокомысленно замолчал.
  - Какой из?- Потребовал уточнения другой офицер. Он носил неуставную прическу, волосы были не коротко подстрижены, а собраны в низкий хвостик.- Эти из коалиции, все время что-то придумывают. Вместо того чтобы поднимать экономику своих владений, они строят козни, а потом жалуются королю, что козни не удались.
  - Помните тот случай, месяц назад, когда они собрали армию, долго, наверное, собирали. Причина у них была веская, тогда Хорас собрался жениться, и, якобы, армия прибыла спасать несчастную деву из лап дракона. Слухов-то немало бродит по земле, и это не смотря на нашу активную пропаганду.
  - Не отвлекайся. Про слухи мы и так знаем. Что там с армией было?- Другой офицер аж подался вперед, поставив свою кружку на землю, чтобы ненароком не расплескать.
  - Ну, так вот. Прибыла эта домашняя армия под стены пещеры. Там антураж соответствующий, кости разложены, черепа. Встала, главный рыцарь выезжает на белом коне, все, как положено, трубит в рог, вызывает 'чудище поганое' на бой.
  -Эй, ты чего ругаешься-то?!- Вяло огрызнулся офицер с хвостиком.
  Все дружно засмеялись.
  - А Хорас, им отвечает громовым голосом, мол, лечу-лечу уже, и летит пониже над всей этой армией, кони, естественно заржали, какие-то рыцаришки и усидеть-то на них не смогли. А дракон пролетел над этим сбродом, да и выдал естественных физиологических отходов. А поскольку откушать он изволил прилично, то и отходов вышло знатное количество.
  Все офицеры дружно грянули здоровым молодым смехом.
  Неожиданно среди расслабившихся офицеров появился Винсент. Смех тут же умолк. Все повскакивали со своих мест и торопливо принялись собираться. Но он прошел мимо, как, ни в чем не бывало, и вновь скрылся в лесочке, теперь уже с другой стороны лагеря. Но настроение уже было упущено.
  - А что король-то?- Шепотом спросил один офицер рассказчика, не удержался.
  - Король посоветовал следить за своими поставками товаров. А то, мол, позор, сам же лорд Арман поставлял партию овец в драконью долину. Небось, и отравил господина дракона. Настроение ему испортил, сразиться не дал в честном бою. И еще перед Хорасом велел извинился, за доставленное неудобство.
  Офицеры, не смотря на то, что Винсент вернулся, и принимал активное участие в сборах, еще раз радостно посмеялись.
  Меридит тихонечко вернулась в карету. Сборы были не долгими, не успела девушка, как следует расправить юбку, и вновь взять в руки книгу, как карета тронулась и весело покатилась по дороге.
  Дальше книга становилась еще интереснее. Еще одним радикальным способом, автор предлагал на балу разбросать свою обувь. Мол, рыцарь обязательно захочет найти хозяйку обуви. Воображение Меридит пошло гораздо дальше и предложило помимо бальных туфелек, которые теоретически, могли подойти еще паре прекрасных дев, развесить еще свое исподнее. Она представила себе процесс побега голой девы из дворца, и то, как она разбрасывает свои вещички по дороге. В принципе, если вещей на деве много, то можно ими обозначить дорогу к ее дому. Вот только, скорее всего, помимо рыцаря, к дому подъедет еще карета с лекарями и парой здоровых санитаров, дабы препроводить оригинальную деву в лечебницу для душевно больных.
  - С вами все в порядке?- В карету на ходу вскочил Винсент.
  Меридит удивленно подняла глаза от книги. Что с ней может быть не в порядке?!
  - Просто от вас доносятся странные звуки, и я подумал, вдруг вам стало плохо.- Серьезно произнес офицер.
  Меридит неожиданно, засмеявшись, уткнулась лицом в книгу. Неизвестно, что там с выходом замуж, но внимание рыцарей эти способы однозначно привлекают. Винсент некоторое время внимательно смотрел на нее, но девушка была не готова комментировать свое поведение.
  - Я рад, что с вами, по-видимому, все в порядке.- Винсент еще раз внимательно посмотрел на девушку.
  - Да, спасибо. Все хорошо.- Меридит ответила, все еще улыбаясь.
  Неожиданно карету тряхнуло.
  
  
  Глава 5. Похищение.
  
  Когда карету тряхнуло, Меридит не смогла удержаться на сидении и пребольно ударилась локтем об угол соседней скамьи. Винсент на своем месте удержался.
  - Лежите не двигайтесь.- Офицер прижал Меридит к полу, и у девушки сразу пропало желание вставать и ругаться. Она покорно лежала на полу кареты, даже не пытаясь переместиться поудобнее.
  Карету тряхнуло еще раз, потом дернуло, потом она остановилась. А потом рывком покатилась вперед, постепенно набирая скорость.
  - Меридит!- Винсент встал и уверенно балансировал на ногах в трясущейся карете.- Что бы ни произошло, не вставайте с пола. Все будет хорошо. Не волнуйтесь.
  Офицер спокойно перешагнул через лежащую на полу девушку и, открыв дверь, на полном ходу спрыгнул. Меридит осталась ожидать неизвестности.
  Карета продолжала мчаться, подпрыгивая на ухабах, и от этих прыжков девушка набила кучу синяков на самых неожиданных частях тела. Лежать пришлось долго. Но потом под дном кареты что-то хрустнуло, она накренилась и встала. С кучерского места послышались яростные проклятия.
  Дверь открылась резким рывком, и чей-то злой голос раздраженно произнес:
  - Быстро встала, курица. И вылезла, не делая резких движений.
  Но Меридит предпочла воспользоваться одним из советов книги и притворилась мертвой, ну или, на худой конец, в глубоком обмороке.
  Голос еще какое-то время поизрыгал проклятия и оскорбления, а потом влез в карету, при этом наступив девушке на руку. Он долго возился рядом, все это время Меридит старалась дышать ровно, поверхностно, и не реагировать на неожиданные тычки.
  - Капитан!- Злой голос, наконец, высунулся из кареты и закричал.- Дело плохо, баба, похоже, того, или убилась, или в обмороке. Благородная, тварь!
  - Ну а нам-то, какое дело? Сдадим тело, да и ладно.- Ответил ему другой голос.- Нам было велено ее похитить, а что помялась в дороге, так про то не было оговорено.- Ему вторил дружный смех.
  Потом в карету влезло несколько плохо пахнущих мужиков, и они, чередуя ругань с похабными шуточками, вытащили Меридит на воздух и бросили на траву.
  - Будешь пользовать?- Спросил один голос.
  - Не, она, может, дохлая уже. Я мертвечиной не увлекаюсь.- Ответил другой. И Меридит в очередной раз поблагодарила составителей книги. Оказывается, в ней было множество полезных советов.
  Потом ее грубо подняли и закинули на лошадь, накинув на голову мешок. Дышать стало гораздо тяжелее, но Меридит решила, что протестовать пока рано. Поездка не была долгой, но ей казалось, что прошла целая вечность. Чтобы хоть как-то отвлечься, девушка считала про себя, но постоянно сбивалась.
  Грубо сдернув ее с лошади, похитители протащили куда-то и бросили на деревянный, но холодный пол. Громко потопав башмаками, они удалились. Хлопнула дверь, засов проскрежетал по пазам.
  Меридит еще некоторое время полежала, но вокруг ничего не происходило. Тогда она рискнула приподняться и сесть. Ощупала руками пространство вокруг себя, и с трудом стащила мешок с головы.
  Она находилась в темном маленьком деревянном помещении, похожим на сарай, из которого недавно вынесли весь сельскохозяйственный инструмент. Окон здесь не было, а свет проникал через неплотно пригнанные доски. В углу на полу лежал небольшой клок соломы, но такой грязный и мокрый, что девушка не решилась пересесть на него. Собственно больше ничего в этом помещении не было. Платье ее было безнадежно испорчено. Лежание на полу и катание на лошади в виде поклажи не пошли ему на пользу. Было очень обидно, и, разглаживая рукой испорченную ткань, страх девушки немного уменьшился, вместо него появилась обида и злость.
  Единственная дверь была заперта на засов с той стороны, а поверх него еще висел навесной замок. Меридит осторожно выглянула в щелочку. В пределах видимости никого не было. Впрочем, до этого похитители так сильно шумели, а сейчас вокруг было тихо, из чего девушка сделала вывод, что рядом и правда никого нет.
  Садиться обратно на грязный пол не хотелось, конечно, платье и так испорчено, но пачкать его еще сильнее было жалко, и, к тому же, было очень холодно. Меридит походила по каморке, поприседала, помахала руками, но ей становилось все холоднее и холоднее.
  Когда за ней придут, а в том, что за ней придут Меридит почему-то совсем не сомневалась, она собиралась не жалея платья, лечь обратно и снова притвориться мертвой, но дверь распахнулась быстро, без предупреждения, и, вместо того, чтобы вновь растянуться на полу, девушка во все глаза уставилась на вошедшего мужчину. Он был представительным, высоким, с едва наметившимся брюшком из-под обтягивающего голубого камзола.
  Меридит закатила глаза и собралась красиво упасть в обморок, у нее была надежда, что незнакомец подхватит ее на руки и вынесет на свежий воздух, ну или на худой конец, снова запрет ее здесь. По крайней мере, в книге было так написано. Но реальность в очередной раз обманула ее ожидания. Вместо этого она чувствительно приложилась копчиком о пол и подвернула щиколотку. Мужчина и не подумал ее подхватывать, или хоть как-то облегчать ее участь. Впрочем, и уходить он не собирался.
  - Ну и долго ты собираешься так лежать?- Голос у мужчины тоже подстать внешнему виду: глубокий, звучный.
  Меридит продолжила лежать не двигаясь.
  - Меридит! Лежать на полу вредно для женского здоровья!- Мужчина и не думал предлагать ей помощь.
  - А Вы собственно кто?- Меридит, не теряя собственного достоинства, поднялась и расправила юбку.
  - Зови меня Джозеф. Я представитель антидраконьей коалиции.- Мужчина ехидно сощурился.
  - Так значит, Вы не любите драконов?- Улыбнулась Меридит.
  - Да, я их просто ненавижу!- Улыбнулся мужчина.
  - А чем я могу Вам помочь?- Не сказать, что от сердца у Меридит отлегло, но мужчина в целом был приятным и пока девушку не обижал.
  - Ты должна меня понять.- Произнес он.- Лично против тебя я ничего не имею. Ты хорошая девушка, и в иное время мы могли бы даже подружиться.- Джозеф вздохнул.- Но, понимаешь, обстоятельства сложились таким образом, что я поклялся мстить Драконам.
  Девушка судорожно вздохнула, неожиданно осознав, что, кажется, она рано расслабилась. А Джозеф, как ни в чем, ни бывало, продолжил:
  - Я убиваю всех Драконьих невест. Это проклятое племя не должно размножаться.
  Меридит так удивилась, что даже не успела испугаться.
  - Но, поскольку против тебя я ничего лично не имею, то предлагаю выбор.- Джозеф поставил на пол рядом с девушкой маленькую бутылочку.
  Для этого ему пришлось наклониться, и девушка подумала, что если бы она была воином, то могла бы воспользоваться тем, что он так беспечно себя ведет. Но, увы, она сделать ничего не успела.
  - Вот смотри,- Джозеф опять отошел от нее.- Это сильный яд. Я предлагаю тебе выпить его самостоятельно. Тогда для тебя все пройдет легко и просто, хоть и немного болезненно. Чтобы ты думала немного поактивнее, а, то, мне кажется, с умом у тебя не сказать, что хорошо...- Он замялся, но все же продолжил,- я тебе предложу альтернативу. Если ты не выпьешь яд до утра самостоятельно, то утром я отдам тебя на потеху солдатам. А потом зарублю мечом.
  И Джозеф, улыбнувшись на прощение, вновь закрыл засов.
  Меридит все же подвернула юбку в несколько раз, села на середине помещения и начала активно радоваться, что все еще живая и относительно здоровая. Для начала, она помолилась, потом помолилась еще раз, а потом молитвы, которые она знала наизусть, закончились, и она стала вспоминать завтрак и обед. Почему-то именно в этот момент ей вспомнились щи тетушки Абель, незаслуженно обиженные ею буквально вчера. Не важно, что вчера ей не хотелось кушать, зато сейчас, когда до смерти осталось, возможно, всего ничего, ей захотелось именно тех прозрачных наваристых щей.
  Постепенно света, проникающего в щели, стало меньше, ноги у Меридит давно уже затекли, а то место, из которого они растут, замерзло, не смотря на подстеленную юбку. Пришлось встать и попытаться размять хоть как-то. Девушка ходила по маленькому помещению, пока не закружилась голова. Она заглядывала во все щели, и просмотрела все углы, в надежде на подкоп. Но пол был деревянным, все доски, хоть и были старыми, но к отрыванию голыми руками не были приспособлены. Ни при первом рассмотрении, ни при втором, ни при третьем, здесь не было ничего, что могло бы облегчить ее участь.
  Пить яд Меридит не собиралась. Самоубийство- это самый страшный грех, какой только бывает. Тем более что ее хоть как ждала смерть. А если яд не пить, еще был шанс, что, может быть, ее спасут. Хотя, чем сильнее она замерзала, тем слабее в ней была эта надежда.
  Становилось все холоднее и холоднее. Вскоре у девушки застучали зубы, она вновь принялась ходить по каморке и как нельзя более кстати пришлись рассказы об узниках, которые годами сидели в главной королевской темнице, где было темно и холодно. И, если раньше, Меридит было их совсем не жаль, нечего нарушать закон, то теперь ей подумалось, что даже преступники не заслуживают подобной пожизненной муки.
  Она ходила и ходила, пока кровь в ногах не разошлась, потом снова сидела, пока не замерзли пальцы на ногах. А потом она начала скрестись в дверь, придумывая способы побега. Она даже нашла шпильку у себя в волосах, хотя думала, что все они потерялись по дороге.
  И после долгих ковыряний в щель, засов был отодвинут. Вот только толку от этого не было, потому что навесной замок никуда не делся. Меридит даже подумала о том, чтобы вновь задвинуть засов, но выполнить этого не смогла. Отодвинуть его оказалось гораздо проще, чем задвинуть обратно.
  Какое-то время она надеялась на офицеров, что они придут и спасут ее. Но чем больше времени проходило, тем призрачнее была эта надежда. А потом она стала их жалеть, ведь если бы они были живы, то обязательно пришли бы. Значит, они все умерли. От мыслей об этом слезы сами полились из глаз. Она вновь и вновь вспоминала как Винсент заботился о ней. И на фоне того, что они все умерли, ее собственная судьба казалась еще страшнее.
  Так и прошла ночь. Девушке казалось, что это самая длинная ночь в ее жизни.
  А утром, вновь вернулся Джозеф.
  - Ты скучала, дорогая?- Спросил он издалека. Потом увидел отодвинутый засов, ворвался в чулан, схватил девушку за волосы, приподнял до своего лица.- Ты пыталась сбежать! Тварь!- Удар пришелся в лицо, по которому сразу же потекло что-то горячее и липкое.
  Меридит замотала головой.
  - Нет, я сидела. Я замерзла.- Слезы помимо ее воли вновь покатились из глаз, хотя ей казалось, что ночью она выплакала их все.
  - Действительно, как бы ты смогла отодвинуть засов с этой стороны.- Джозеф успокоился так же неожиданно, как и вспылил. Он брезгливо оттолкнул ее от себя.- Вытрись, на тебя противно смотреть. И, я смотрю, ты не воспользовалась моим советом?
  Он вновь поднял ее за волосы:
  - Я вижу, ты решила развлечься перед смертью? Зря, дорогуша, зря! До этого невесты бывали более благоразумными.
  Меридит опустила глаза. Он вновь оттолкнул ее.
  - А теперь выходи и умойся. Ты такая противная, что мне хочется тебя убить прямо сейчас, боюсь, даже мои воины побрезгуют такой замарашкой!
Оценка: 5.06*40  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"