Черненко Алексей: другие произведения.

Лорд Дарк: Всадник

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 7.15*352  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Четвертая часть книги. Обновлена от 06.03.2013 года. Часть закончена. Продолжение следует.


   ЛОРД ДАРК: ВСАДНИК
  
   Глава первая - Итрой
  
   Я стоял и вертел в руках свой новенький диплом Магической Академии. Вот только радости особой его наличие мне не приносило. Основной причиной было то, что диплом мне выдали от боевого факультета. Несмотря на то, что от обязательной службы я был освобожден "за особый вклад в победу в войне против Мерейского Короната", радости мне это все равно не доставляло. Ну, вот кому нужен бытовой маг после обучения на боевом факультете. Я, конечно, мог бы вообще не волноваться насчет работы, но мне претила сама мысль жить за чужой счет. Пусть это и был счет Шакти. Посмотрев еще раз на диплом, я запихал его в сумку и отправился в сторону квартала Шакти. Оставаться на праздничный обед мне не хотелось. Хотя Кевира и обещала, что намылит мне шею, если я не появлюсь.
   "В конце концов, я же не обещал, что буду там с начала до конца", - подвел я итог в своем внутреннем споре, в котором боролись мое внутреннее "шею жалко" и "ну их нафиг". В конечном итоге победило как обычно - "там будет видно". Да и надо было проверить Итроя. Над созданием его тела я бился декаду. Все предложенные варианты приходилось отбрасывать по причине того, что материал не выдерживал силы демона. В конечном итоге пришлось выпросить у Турина пару килограмм огненного металла. Гном, конечно, ворчал довольно долго, но все-таки своим последним распоряжением в качестве казначея Шакти приказал выдать мне все, что нужно. Заодно и сам утащил пару слитков весом по полкило.
   - Пусть будут, - ответил он, когда я поинтересовался, зачем оно ему. - И вообще......Ты сам тратишь столь ценный ресурс на всякую фигню, а для друга значит жалко стало?
   - Да нет, - ответил я ему. - Просто ты раньше его даже трогать никому не позволял, а теперь сразу такую кучу .......... ээээээээээ ......... израсходовал.
   - Да называй все своими словами, - отмахнулся Турин. - Прикарманил и пустил на ветер. Последнее про тебя кстати.
   Обсудив кое-какие моменты, мы пришли к выводу, что каркас из этого металла вполне сможет выдержать сущность инферна. В итоге получилось довольно странное создание. К несчастью для инферна в его создании приняли участие все Шакти, что были в городе. Итогом стало существо, даже отдаленно не напоминающее прежнее его тело. Инферн долго расхаживал перед своим новым вместилищем и рассматривал его. Надо отметить, что каждый постарался вложить в него как можно больше деталей внушающих ужас и страх врагам. Итогом стало некое подобие головы дракона с телом кошки и лапами как у самого демона, которые заканчивались огромными когтями. Сами когти были частью каркаса и были из огненного металла. Собственно как и зубы, и наконечник на хвосте. После проведения ритуала переноса все участвовавшие в нем маги попадали без сил. Какое-то время ничего не происходило, а потом инферн пошевелился. Хотя единственное, что он успел произнести перед тем, как провалиться в беспамятство было:
   - Получилось.
   Две декады приходилось выхаживать его. Саталарана практически кормила его с ложечки. Когда я спросил, зачем его вообще кормить, просто открыла его пасть, и вот тогда мне стало по-настоящему страшно. Вместо глины и плавленого камня на каркасе инферна была настоящая плоть. Позже мне объяснили, что именно по этой причине и требовалось такое количество силы на ритуал. Теперь инферн занял свое почетное место среди Шакти.
   Никто из Шакти даже особо не удивился, что теперь среди них присутствует еще один инферн. "Ну, одним больше, ну и что?". Зато дети тут же нашли выгоды такого соседства и постоянно допытывались от Итроя историй и сказок. Так как инферн прожил гораздо больше почти всех Шакти, то знал поразительное количество различных историй и баллад. Поэтому стоило ему только показаться на улице, как его тут же окружала ребятня, которая требовала очередную сказку. Поначалу он даже немного испугался такого внимания и самое главное - полного отсутствия страха к нему, но ему быстро объяснили, что раз "актар сказал, что он один из нас, а значит и бояться его не надо". Итрой только, молча, поклонился мне и, усевшись прямо посреди улицы, начал рассказывать историю о сражение в одном из миров, где ему приходилось бывать. Он уже довольно сносно научился контролировать свое тело, так что по мере его рассказа, он постепенно втянулся и начал изображать свои действия. Дети слушали его, раскрыв рты. Да и не только дети. Вскоре к ним начали присоединяться и взрослые. После окончания рассказа инферна раздался оглушительный звук аплодисментов. Он немного смутился и, шаркнув пару раз задней правой лапой, поблагодарил своих слушателей. С тех пор его истории стали настоящей легендой всех Шакти. Многие даже откладывали свои походы на пару дней, чтобы услышать очередную историю демона. Помимо историй, он оказался еще и неплохим кулинаром. Поэтому ребятня просто обожала его. Особенно, когда он начинал раздавать свои конфеты. Само собой я был одним из тех, кто получал их первым. Все-таки свои преимущества в том, чтобы быть актаром Шакти, были.
   Турин постоянно пропадал во дворце. Лишь изредка наведываясь, чтобы в очередной раз обругать всех, кто был казначеем до него. Империя стояла на краю денежной пропасти, и ему приходилось крутиться как змее на сковородке, чтобы хотя бы немного исправить это.
   - А может им одолжить денег? - как-то раз предложила Нургала. Она была командиром личной охраны Турина, поэтому постоянно присутствовала рядом с ним.
   После ее слов меня чуть не хватил удар. А когда я посмотрел на Турина, понял, что еще немного и он бросится на Нургалу с кулаками. Его борода вся встопорщилась, как загривок у дворового кота. В глазах пылал настоящий огонь инферно.
   - НИ-ЗА-ЧТО! - произнес гном. - Мы тут понимаешь жизнями рисковали, когда все это воро.......зарабатывали, а ты теперь предлагаешь просто взять и дать им денег? Нет уж. Фигушки. Пусть слушают меня, и тогда может быть получится спасти их от полного краха. Кстати, как там дела с порталом?
   - Каким порталом? - спросил я. - Нашли еще один?
   - Да нет, - отмахнулся вампир. - Сами построили.
   В тот момент, когда он это произнес, я как раз сделал глоток вишневого сока. В следующее мгновение мне пришлось выплюнуть все наружу, потому, что я боялся захлебнуться.
   - Как построили? Когда? Где? Кто? - вопросы сыпались из меня, как из дырявого мешка.
   - Помнишь ту книгу, что вы притащили из мертвых земель? - спросил вампир, отряхивая одежду. Я, молча, кивнул. - Ну, так вот. Там был секрет создания порталов. Вернее не совсем так........., - я не знал, что сказать. Строить порталы умели только древние, а теперь получается что........., - короче там было написано, как их можно связать между собой и влить в общую систему порталов нашего мира.
   - Хде........, - в горле пересохло. Я глотнул еще сока. - Где он? Покажите мне его.
   - Ладно, уж, - недовольно проговорил вампир. - Все равно надо идти переодеваться.
   После этих его слов, я тут же применил заклинание чистки одежды. И нервно приплясывая вокруг него, старался поторопить. Вампир, постоянно брюзжа, что заставляю старика ходить с больной спиной, нарочито медленно повел меня в сторону полигона. Там мне предстало воистину невероятное зрелище. В отличие от порталов древних, этот не был активирован постоянно. Слишком много сил уходило на его поддержание в активном состоянии. Поэтому маги активировали его только тогда, когда это было необходимо. Оказалось, что испытания уже прошли и вполне успешно. Теперь можно было перемещаться по всей Империи, где были базы Шакти. Меня немного задело то, что никто не позвал меня на такое знаменательное событие, как испытание портала, но Сильвана быстро объяснила причины такого их поведения.
   - А ты вспомни, сколько раз ты уже пропадал непонятно куда через нестабильные порталы? - она укоризненно посмотрела на меня. - Так что даже не мечтай. Никто тебя даже близко не подпустит к ним, пока не проверим все сами.
   Остальные Шакти согласно закивали головами.
   Махнув на них рукой, я подошел к порталу. Ничем особым, кроме материала, из которого его сделали, он не отличался. Шакти, как обычно, решили отличиться и отлили портал из чистого золота.
   "Интересно, а Турин в курсе?", - промелькнула у меня мысль, и в тот же момент от входа на полигон раздался голос гнома.
   - Кирку мне в пятку, - орал гном, глядя на портал. - Стоило только отвлечься и тут же начали таскать золото из казны. Актар, - заметил меня гном, - ну ладно они все ничего не понимают, а ты-то куда смотрел? Такую кучу золота и пустили на всякую фигню.
   - Успокойся, - отмахнулся я. - Я сам не знал об этом. Да и кто у нас казначей-то, в конце концов?
   - Так Нордрин казначей, - тут же отступился гном. - Я то, теперь на государевой службе. Хотя какая это служба? Так, - гном покрутил рукой в воздухе, - расстройство одно. Императрице скоро и портки не на что будет покупать, а туда же. Мол, надо чтобы армия была похожа на Шакти. А где она магов то наберет, которые согласятся топать в отряды такие? Вот именно, что нигде. Кто хотел, уже давно с нами ходит, а остальные слишком уж ленивые.
   Я постучал по плите портала. Она издала глухой звук, и я понял, что она цельная.
   "Это ж сколько они золота вбухали сюда? Я конечно не против создания порталов, но ведь и меру знать надо. Все. Решено. Сейчас все и выскажу им. Нефиг мое добро разбазаривать........Хотяяяяяяяя...............может его продать кому? Из золота то он будет гораздо дороже. Да и можно будет запросить за него как за портал и как за золото". Довольно потерев руки, я уже начал прикидывать, кому можно было бы предложить такое сокровище, как вспомнил о том, что гном что-то там рассказывал про Императрицу.
   - .......... и вот как мне теперь быть? - гном спрашивал, не ожидая ответа. - Ведь и бросить их нельзя. Они ж там как дети все и денег взять им не откуда. Прямо хоть столицу не продавай...........
   - А давайте купим у Империи какой нить город, - предложил я. - Или форт. Или крепость. А лучше башню. Окружим ее рвом, посадим на парапеты василисков......... Мммммммм..............
   Я даже зажмурился от удовольствия, представив какие слухи можно распускать про башню, у которой нет ворот. Ведь с возможностью создания порталов, в них просто нет необходимости. Однако реальность оказалась слишком жестокой.
   - Ты со своей этой башней уже который год носишься, - произнес вампир и отвесил мне подзатыльник. - Могли бы давно уже построить, так тебе вечно денег жалко. Ты уж определись как-нибудь, хочешь ты ее или нет. И кстати................, - вампир недобро улыбнулся мне, - кто-то у нас, теперь, боевой маг. Так что тренировки усилим, чтобы соответствовал званию.
   - Кто боевой? Я боевой? - возмутился тут же я. - Да мне вообще силком сунули этот диплом.
   Я говорил чистую правду. На церемонии вручения я пытался его пару раз вернуть и выпросить диплом бытового факультета, но ректор только смотрел на меня большими глазами, как будто я ему змею совал ядовитую. Взять диплом пришлось после того, как ко мне подошел Гвирд и сказал не позорить Академию. Итогом стало то, что я теперь был выпускником боевого факультета, с полным отсутствием навыков плетения боевых заклинаний выше третьего круга. Такого позора в Академии, скорее всего, не было никогда.
   - Ладно, - отмахнулся вампир. - Не будем ворошить прошлое. Боевой, бытовой, да хоть погодник, мне то что? Все равно тренировки надо усилить. А ну брысь от портала.......
   Последнее относилось, конечно же, ко мне. Я как раз пытался пристроить один из спертых накопителей к нему, чтобы посмотреть, как он работает. Вампир меня опередил и, отобрав накопитель, потребовал отдать ему остальные. Пришлось скрываться бегством. Квартал я знал как свои десять пальцев, так что надежда на то, что я смогу сбежать еще теплилась у меня в груди. Петляя между Шакти, которые старались мне помогать, не явно конечно, я удалялся от бушующего вампира. Вслед мне неслись не лестные эпитеты на нескольких языках.
   Увидев девушек, я кинулся к ним. При них Кал`Атар не стал бы меня таскать за шиворот.
   - Привет, - произнес я. - Вернулись из патруля?
   - Нет, - ответила Лиара. - Тебя ищем.
   - Зачем? - удивленно похлопал я глазами.
   - Мой отец зовет нас в гости, - ответила Лиара. - Поедешь?
   - Пожалуйста, - присоединились к подруге Кевира и Илиниэль.
   - В Первый лес? Да ни за что на свете, - ответил я. - Еще ни одна поездка не закончилась для меня ничем хорошим. Постоянно всякая фигня творится. Нет. И вы ничего не можете сказать или сделать, чтобы заставить меня изменить мое мнение.
   Я резко развернулся и отправился от них подальше. На всякий случай решил проверить надет ли на мне защитный амулет. Просто на всякий случай.
   - Саларис обещал покатать нас на своей спине, - произнесла Лиара.
   - Я отзываю все свои ранее высказанные слова и готов отправиться в путешествие в любой момент, - тут же ответил я и, подскочив, взял Илиниэль и Лиару под руки. - Когда выдвигаемся? Может прямо сейчас?
   "Покататься на живом драконе! С ума сойти", - думал я. "Не то чтобы я катался на мертвых драконах", - тут же поправил я себя. "Да и вообще я не припомню, чтобы кто-то катался. Хотя можно попросить Кормака, чтобы сделал, какого нить костяного дракончика".
   - Нет, - засмеялась Лиара. - У нас есть еще пара дней для подготовки. Так что можешь спокойно собирать вещи и .........., - она очень внимательно посмотрела на меня - не надевай в этот раз броню и защитные амулеты. Ты ведь уже убедился, что мы тебе не враги и Первый лес тоже.
   - Да? - видимо удивление на моем лице так явно читалось, что даже Лиара усомнилась в своих словах.
   - Дааа....., - неуверенно ответила она.
   - Кхмммм........, - я прочистил горло, чтобы высказать все, что я думаю про эльфов и Первый лес вместе взятых, как в тот же момент меня кто то схватил за шиворот. Само собой это оказался Кал`Атар. Надо мной возвышался злой вампир. Мне даже показалось, что у него клыки стали больше.
   - Ну все................, - прошипел он. - Теперь ты у меня так получишь, что .........., - видимо в этот момент он заметил, что мы не одни. В смысле, что рядом есть и не Шакти. - А вы чего уставились? Быстро подобрались и на тренировку вместе с этим увальнем.
   - Но нам........., - попробовала возразить Кевира.
   - Что? - одного взгляда хватило на то, чтобы девушки вытянулись по стойке смирно и быстро побежали на полигон.
   К счастью, пока он разорялся, он поставил меня на землю и я, оставив фантом, уползал в сторону под заклинанием невидимости. Вампир схватил фантом и, рассказывая мне о том, что он со мной сделает сейчас, отправился так же в сторону полигона для тренировок.
   "Лопух", - подумал я. В этот же момент на меня кто-то наступил.
   - Эй, - возмутился я. - Смотреть под ноги надо.
   - Дарк? - удивленно ответила Сильвана. - А Кал тебя вроде на полигон тащит? Ты опять решил, что тебе не нужны тренировки?
   Эльфа подхватила меня под мышку и как и Кал`Атар потащила в сторону полигона, по дороге читая мне нотации о пользе тренировок. Думаю, что они были слово в слово такими же, какие читал моему фантому вампир.
   "Ну и ладно", - подумал я. "Потренируюсь малость, и они отстанут".
   Зря я так думал. Очень зря. Вампир с эльфой отпустили меня, когда я просто не мог больше шевелиться. Девушкам повезло больше. Их загоняли только до состояния полного измождения. Однако они хотя бы могли шевелить руками и ногами и даже почти могли стоять.
   - Ну что ж, - подвел итог довольный вампир. - Разминку вы выдержали достойно почти все, - при этом он злобно зыркнул в мою сторону. - Теперь перейдем к основным упражнениям. Ноги на ширину плеч, руки в сторону.........тьфу.........не то. Встать в защитную стойку.
   - Ммммммм............., - застонал я.
   - Нечего там притворятся, - рыкнул вампир. - Любой Шакти тебя разделает за пару секунд, а ты у нас, между прочим....., - вампир запнулся на пару мгновений, - почти Шакти. Так что должен соответствовать.
   - Мммммммм.........., - опять простонал я.
   - И не проси, - отрезал он.
   - Мммммм?
   - Да понимаю я все, но отлынивать тебе все равно не дам. Щас примешь зелье одно, оно тебе поможет.
   - Мммммммм!!!
   - Что значит, не буду? А кто тебя вообще спрашивать будет?
   После этих слов он подошел и просто влил мне зелье в рот. Сил даже сопротивляться не было. Стоило ему ухнуть в желудок, как я почти сразу почувствовал жжение в груди. Постепенно оно распространилось на все тело. С удивлением я обнаружил, что снова могу двигаться.
   "И, правда помогло", - удивленно подумал я. "Да и на вкус ничего так".
   - А теперь самое приятное, - вампир довольно потирал руки. - Если не будешь двигаться, то твои мышцы сгорят, и ты останешься беспомощным калекой на всю жизнь.
   Кал`Атар расхохотался. Сильвана только покачала головой, но ничего не сказала. Зато девушки уставились на него с диким ужасом в глазах. Я же, вместо того, чтобы начать бегать и прыгать, стал накладывать на себя заклинания для охлаждения продуктов. Жар пропал, и все тело погрузилось в прелестную истому простой усталости. Но длилось это не долго. Заметив, что я не очень тороплюсь бегать и прыгать, вампир призадумался. Потом глянул на Сильвану, которая просто кивнула головой............
   От зубовного скрежета меня сорвало с места быстрее, чем я бегал до этого. Во все стороны прыснули мои фантомы, на земле принялись рисоваться несколько рун, но...........ничего из этого мне не помогло. Получил я по полной программе. Однако, уже теряя сознание, я услышал слова вампира.
   - Надо будет сказать магам, чтобы наделали таких амулетов нашим бойцам. Это ведь погасит все побочные эффекты..............
   Дальше все проглотила тьма.
  
   Илиниэль, Лиара и Кевира смотрели на то, как вампир несет Дарка обратно. За пару секунд они умудрились пройтись по всему полигону и, если бы рядом не было Сильваны, которая укрыла их защитным пологом, то от них бы мокрого места не осталось. Хоть Дарк и говорил, что не знает боевую магию, однако это ему не мешало вполне успешно заменять силу заклинаний, количеством заклинаний. Кал`Атар стянул с шеи амулет высшего круга и посмотрев на камень в нем удивленно хмыкнул.
   - Меньше трети осталось, - произнес он. - Еще пара секунд и меня бы тут тонким слоем размазало.
   - Это же Дарк, - ответила Сильвана. - Ты думал он, так просто, спустит тебе все твои издевательства? Вот подожди, он очнется и тогда тебе точно несдобровать.
   - Простите, - вмешалась в разговор Кевира. - А почему вы так относитесь только к Дарку? Я думала, что вы тренируете только Шакти, а Дарк не Шакти.
   - Он не Шакти и никогда не будет Шакти, - ответил вампир. - Остальное вас не касается. И кстати, - вампир довольно улыбнулся, - чего стоим? Кого ждем? А ну быстро делать разминочный комплекс по новому кругу. Совсем распустились тут, кирку вам в печень.
   Девушки сочли за лучшее не возражать. Вообще тяжело возражать, когда на тебя смотрит существо с тысячей лет за спиной. А тем более, когда не знаешь, сколько этих тысяч лет у него за спиной.
   Второй круг разминки вымотал девушек до состояния Дарка. То есть они могли только лежать и мычать. Впрочем, вампира это не особо задевало. К счастью рядом была еще Сильвана, которая позвала лекарей. Напоив всех, кроме Дарка восстанавливающими зельями, лекари посоветовали больше с Кал`Атором не тренироваться, а то вполне можно было и помереть.
   - Вот почему то я даже не сомневаюсь, что они сейчас не шутят, - шепнула Илиниэль остальным. - Лучше бы уж мы и дальше в патрули ходили. Хоть не так все болело бы..........
   - Точно, - согласилась Лиара. - Может у них мази какой попросить?
   - Не дадут, - ответила Кевира. - вообще странно, что они нас хоть полечили бесплатно.
   Девушки, помогая друг другу, кое-как поднялись и поплелись в сторону выхода из квартала. Желание тренироваться с Шакти постепенно таяло.
   "Мало того, что им, благородным дамам, приходилось разнимать пьяную матросню, так теперь они еще и после тренировки стоять не могут. Хотя какой тренировки, так .......... разминки. Но Дарк сломался еще раньше и это утешало. Хотя и было в этом, что-то не правильное. Дарк всегда был сильнее их и то, что он не смог выдержать даже одного круга разминки не внушало доверия".
   - Я вот тут подумала, - решилась поделиться своими мыслями Лиара, - а почему Дарк так быстро сдулся? Он ведь всегда был сильнее нас. Да и его разминка на нашу не походила ни капли?
   - Ты просто не боевик и не знаешь таких заклинаний, - ответила Иль и чуть не растянулась на земле. - На нем было Заклинание Горы. Представь, что на тебя давит целая гора, и тогда поймешь, насколько мы отстали от него в развитии. А ведь даже он не выдержал тренировки. Брррррр........не хотела бы я столкнуться с Шакти в поединке.
   Илиниэль передернула плечами, как будто ее обдал мороз. Кевира тоже поежилась.
   - Так он был под заклинанием? - удивилась Лиара. - А я даже не подумала о том, чтобы смотреть истинным зрением. Вы то, как догадались, что так надо делать?
   - Как-то раз увидели тренировку Шакти, - ответила Кевира. - Они там такое вытворяют, что просто ужас берет за их врагов.
   Девушки уже успели прийти в себя, да и лечение дало о себе знать, так что до выхода из квартала дошли вполне нормально. Тут же их поджидал и довольный Дарк. В руках у него было огромное яблоко и явно несколько таких же лежало в карманах.
   - Привет, - весело махнул он им рукой. - Так, когда едем кататься на драконе?
   Лиара уже успела пожалеть, что так наврала Дарку, но теперь отступать было поздно. Дарк очень плохо относился ко лжи. Сам он никогда не врал. Не говорил всю правду, но и не врал. На прямые вопросы, когда не хотел отвечать, просто улыбался как идиот и молчал. Хотя такое случалось крайне редко и только по вопросам финансов. В этом отношении Дарк очень напоминал гнома. А в последнее время и Лиам заразился этой его чертой. Теперь они на пару занимались тем, что копили деньги. На что копили, никто не знал. Да и скорее всего они даже сами не знали, зачем им столько, но приобретенная жад........бережливость, не позволяла отступиться.
   - Скоро, - устало отозвалась Кевира. - Дай хоть в себя прийти малость.
   - А ты как так быстро оправился после тренировки? - спросила Иль. - Вроде хуже нас выглядел.
   Дарк порылся в своей бездонной, в прямом смысле слова, сумке и вытащил какую-то травку, которая была аккуратно завернута в платок из эльфийского бархата. Осмотрев довольно покусанную травку, Дарк тяжело вздохнул и отломил нам по небольшой веточке.
   - Пожуйте, - произнес таким голосом, что желание брать эту траву сразу отпало. - Только надо сразу поесть что-нибудь, а то можно и в голодный обморок упасть.
   После этих слов он вытащил из карманов три больших яблока и протянул нам. Его лицо приобрело выражение великомученика, который именем светлых богов взошел на костер. Несмотря на то, что внутри у девушек все говорило вернуть эту траву и яблоки, они, тем не менее, принялись жевать свои кусочки травы. Усталость сразу прошла, но вместо нее навалилось просто чудовищное чувство голода. Яблок не хватило даже на то, чтобы просто приглушить его, не говоря уже о том, чтобы полностью погасить.
   - Что ж ты не сказал, что так захочется есть, - набросились они на Дарка, но тот предусмотрительно отошел в сторону и взлетел в воздух с помощью заклинания левитации, так что достать его не было никакой возможности.
   - Я говорил, - ответил он, болтаясь в воздухе, - но вы ведь меня не слушали. Сразу жевать начали. Ладно, - Дарк махнул рукой, - тут есть трактир, так, что сейчас поедим.
   После этих слов, он полетел вглубь квартала Шакти. Девушкам ничего не оставалось, кроме как последовать за ним. Хоть они ни разу и не бывали в трактире Шакти, но доверяли Дарку в таких вопросах полностью. Что касалось еды, он всегда был в курсе, что и где есть и сколько оно стоит. При этом он постоянно таскал с собой запас еды и знал несколько бытовых заклинаний, чтобы создавать еду из подручных ингредиентов.
   До трактира добрались довольно быстро. С учетом того, что девушкам очень сильно хотелось есть, а Дарку не хотелось им попадаться, путешествие прошло по прямой. То есть по крышам. "Трактиром", с точки зрения Дарка, оказалось небольшое двухэтажное здание, которое снаружи ничем не отличалось от остальных, однако стоило им только войти внутрь, как стало понятно, что это заведение предназначено именно для приема пищи. И не для перекусов, а именно для приема пищи. Столы были застелены белоснежными скатертями, над каждым висел магический светильник, а на небольшой сцене играли несколько музыкантов. За столами расположились Шакти. Некоторые ели, другие просто пили пиво или вино. На них никто не обратил внимание. Стоило им только присесть, как рядом возник эльф, который вежливо поинтересовался, что им подать.
   - Свинину в сладком соусе, яблочные оладьи и компот, - тут же озвучил Дарк.
   - А меню можно посмотреть? - удивленно попросила Кевира. - Или хотя бы озвучить список блюд?
   Официант и Дарк удивленно посмотрели на нее.
   - Тут надо просто говорить, что хочешь, а повар приготовит, - пояснил Дарк. - Само собой если вы не попросите нечто экзотическое, как например омлет из яиц дракона. Остальное все приготовить смогут.
   - Ну, тогда, - тут же подобралась Кевира, рассчитывая отыграться за все свои мучения на тренировках и в патрулях, - я бы хотела рыбу по Староимперски, фруктовое желе и высокогорный Мерейский чай.
   К ее удивлению эльф просто кивнул и перевел взгляд на Лиару и Илиниэль. Они тоже быстро сделали заказ и принялись ждать. Через час официант принес их заказ. Кевира ела молча. Дарк быстро умял свою порцию и, откинувшись на стуле, довольно потягивал компот, закусывая его сладкими пирожками. Пирожки он не заказывал, но было подозрение, что о них ему и говорить не надо было. Особенно видя, как он их уминает.
   В тот момент, когда девушки заканчивали со своим обедом, в трактире наступило оживление, и многие поспешили уйти.
   - Что случилось? - спросила Илиниэль, удивленно провожая пару драконидов, которые, почти, бежали к выходу.
   - Сейчас Снурх стихи читать будет, - оживился Дарк и развернул свой стул к сцене.
   На сцене появился орк, который прокашлялся и начал свой речитатив. Очень быстро количество разумных в заведении уменьшилось еще больше. Девушки были уже привычные к этим пыткам, но больше всего их поразило то, что когда орк закончил, то Дарк принялся ему аплодировать. Даже встал со стула. Орк поклонился и, спустившись, приблизился к их столику.
   - Не помешаю? - вежливо поинтересовался он.
   "Помешаешь", - недовольно подумала Лиара, - "но говорить тебе об этом не стоит. Потом на тренировке загоняешь".
   - Конечно, нет, мастер, - вежливо произнесла темная эльфа. Судя по лицам остальных девушек, мысли у них совпадали.
   Орк уселся, и они с Дарком принялись возбужденно обсуждать его стихи. Дарк считал, что фраза "....Окрасилось ее лицо кровавым румянцем от слов его нежных.....", не совсем соответствует общему контексту. То, что такое сравнение вообще не должно встречаться в любовной лирике, его, похоже, не интересовало.
   - Мы пойдем, пожалуй, - вмешалась Лиара в разговор Дарка и Снурха. - Надо сумки собирать, наряды готовить.......
   - Да, да, - закивали головами Кевира и Илиниэль.
   - Сами понимаете, - добавила Кевира. - Все-таки не просто так едем.
   - Точно, - тут же произнес Дарк. - Я прокачусь на драконе.
   - Да ладно? - удивился орк.
   - Точно тебе говорю, - Дарк аж раздулся от своей важности.
   - Обязательно кристалл запиши и потом покажи - тут же попросил орк. - Ну, надо же......полетать на драконе..........
   Несмотря на мечтательное выражение на лице, глаза орка смотрели в спины удалявшимся девушкам отнюдь не мечтательно.
  
   Глава вторая - Обман
  
   Отбыть из столицы через пару дней нам помешало сразу несколько событий. Во-первых, я все-таки решил заняться вопросом своего образования и наиболее важным для меня вопросом - покупкой моей крыши. Своей я ее считал уже давно, но вот у Академии на этот счет были совсем другие планы. Отдавать крышу не хотели, продавать тоже, идею украсть ее пришлось пока отбросить. Не то, чтобы я совсем не рассматривал такой вариант, но думаю, что воровство собственности Империи могло негативно сказаться при рассмотрении вопроса о моем продолжении обучения на бытовом факультете. Так что временно пришлось смириться с этой утратой, а заодно еще и усилить на ней охранные заклинания. Ну вот, не вызывали у меня доверия крутившиеся рядом ученики. Я бы на их месте точно попробовал бы утащить ее или хотя бы пошуровать внутри. А там, между прочим, было много ценных вещей. Взять хотя бы ту же мебель, которую мы с Лиамом восстановили. Да еще ковры, да подушки и пуфики. И я уж молчу про то, что там еще оставалось несколько амулетов левитации, которые мы использовали для сна.
   Стоило мне только подняться, как я заметил, болтавшегося по крыше, Лиама. Судя по тому, как он размахивал руками, идея по укреплению защиты пришла не только в мою голову.
   - Привет, - окрикнул я его, как только увидел, что он закончил. - Какими судьбами? Ты же теперь дипломированный боевой маг?
   Шутка упала в хорошо удобренную почву. С учетом того, что Лиаму тоже сунули диплом боевого факультета, проблемы у нас были одинаковые. Как выяснилось, не мне одному этот диплом не был нужен, однако, как и я, Лиам тоже его взял и теперь видимо мучился вечным вопросом "что делать?".
   - Да вот, - ответил он, после пары минут испепеляющих взглядов в мою сторону. - Подал заявление на звание магистра бытовой магии. Может хоть там смогу получить нормальные бумаги об образовании. А то смешно выходит - боевой маг, который делает амулеты.
   Коротко хохотнув, мы присели на край крыши и принялись, молча, наблюдать за толпившимися внизу новичками, которые шумели и тыкали в нас пальцами.
   - Меня тут опять в Первый лес зовут, - поведал я другу.
   - Я знаю, - отозвался Лиам, сплетая заклинание дождя и отправляя небольшую тучку вниз на головы зевак. - Меня девчонки тоже уговаривают поехать. Даже обещали показать какое-то секретное место. Но вот что-то мне подсказывает, что опять эта поездка ничем хорошим не закончится.
   - Тебе то что? - усмехнулся я. - Не тебя же там долбать-то будут.
   - Это тебе ничего. А кто, по-твоему, их всех там успокаивает, когда ты пропадаешь, не пойми куда? Вот то-то же. Это тебе не через портал сигануть - раз и там. Мне иногда кажется, что мне стоило податься на факультет целительства и заниматься душевно обделенными. Вот почти уверен, что состояние сделал бы за пару лет.
   - Так бери с собой жену. Пусть она с ними возиться.
   - Так она же в первых рядах и ревет, - весело отозвался Лиам. - Мол, как это я не должна переживать за друга твоего. А вдруг его там комары покусать могут?
   Мы весело рассмеялись.
   - В общем, ехать нам все равно придется, - произнес я. Лиам удивленно посмотрел на меня. "Чтобы я добровольно рвался в Первый лес? Может ему и правда стоило пойти на целительство. Глаза-то, какие добрые. Так и тянет ему все рассказать". - Меня обещали на драконе покатать.
   Челюсть Лиама резко устремилась к земле. По пути кажется, даже пристукнула одного из новичков. Наслаждаясь видом удивленного друга, я не забывал поглядывать в сторону новичков. Вспоминая, как сам когда то был таким же, я улыбался. Лиам наконец то справился с удивлением, подобрал челюсть и крепко задумался. Такое с ним случалось хоть и редко, но в последнее время чаще, чем со мной.
   - А может и меня покатают? - после пары минут молчания спросил он. - Саларис же здоровый, что ему еще один человек?
   Сразу было видно, насколько ему хочется полетать на драконе. В принципе я его прекрасно понимал. Сам совсем недавно прыгал от счастья. Притом прыгал в прямом смысле слова.
  
   Лиара расхаживала по комнате уже больше часа. Подруги, молча, сидели, прекрасно понимая, что сейчас ее лучше не трогать. Зная отношение Дарка к светлым эльфам, идея врать про полет на драконе теперь казалась не самой лучшей. Ко всему прочему, в последнее время Дарк был расстроен еще и тем, что ему всучили диплом боевого факультета, так, что вполне мог и серьезно обидеться за такое вранье. Ректора они с Лиамом уже успели довести до состояния, что он от них начал прятаться. Да еще и этот вопрос с их крышей постоянно всплывал. Никто до сих пор толком не понимал, почему она летает, а с учетом того, сколько они там наворотили охранных чар, большинство магов к ней даже подходить не рисковали.
   - Итак, - Лиара наконец то остановилась на месте. - Что нас может спасти от катастрофы?
   - Не нас, а вас, - вставила свое слово Кевира.
   - Да нет, - ехидно отозвалась Лиара, - как раз таки нас. Потому, что вы обе там тоже были, так, что в случае чего отхватим все вместе. Вы его не хуже меня знаете.
   К сожалению, приходилось признавать, что Лиара права. Знали Дарка они очень хорошо. А особенно его мерзкую и мстительную натуру. У Илиниэль была теория о том, что он этого нахватался от Шакти, но Кевира постоянно указывала на то, что он был таким еще до Шакти. Лиара обычно не принимала ничью сторону в таких спорах, так что однозначного решения по данному вопросу до сих пор не было.
   - А может попросить твоего отца, чтобы он устроил ему этот полет? - предложила Илиниэль Лиаре. - Что в этом страшного то? Да и Саларису Дарк нравится. Может он в порядке исключения прокатит его разок?
   - Страшно как то о таком просить, - призналась Лиара, после пары секунд обдумывания предложения. - А вдруг откажет? И что тогда?
   Девушки опять задумались. Лиара снова принялась расхаживать по комнате. Кевира поигрывала огненным шариком. Илиниэль просто думала о том, что может устроить Дарк в Первом Лесу когда узнает, что его обманули и катать его никто не будет. После того, как перед ее воображением проскочила картина Дарка сжигающего Первый Лес, она решила больше не размышлять на эту тему. Хотя с него могло статься устроить нечто такое, чтобы всем эльфам жизнь не казалась булкой с маслом. Поджигать, конечно, он ничего не будет, но вот устроить переполох вполне может. А зная его, то переполох будет сразу в нескольких государствах.
   Судя по лицу Лиары, у нее тоже в голове бродили не радостные мысли.
   - Надо будет обработать деревья противопожарным составом, - куда-то в пустоту произнесла Кевира.
   - Угу, - согласилась Лиара, а Иль просто расхохоталась. Отсмеявшись, она рассказала о том, до чего додумалась, и выяснилось, что такая мысль пришла им всем, троим в голову. Отсмеявшись, девушки все-таки решили связаться с отцом Лиары.
   Амулет связи держали, чуть ли не как ядовитую змею. Отец Лиары отозвался почти сразу. Видимо был не сильно занят.
   - Приветствую отец, - начала Лиара, не зная, что еще можно сказать. Такое официальное обращение немного смутило его, но он сделал вид, что ничего не заметил.
   - Что-то случилось? - спросил он. - Не часто ты меня балуешь своими вызовами. Твой брат и тот чаще выходит со мной на связь, а ведь мы с ним видимся минимум раз в декаду.
   - У меня для тебя есть две новости, - Лиара решила все-таки начать издалека. - Одна хорошая, а вторая не очень. С какой начать?
   - Ну давай с хорошей, - еще сильнее удивился Повелитель Первого Леса.
   - Дарк согласен приехать к нам в гости и даже более того - вполне возможно он, наконец-то, снимет свой защитный амулет, и не будет везде таскаться в броне.
   - Замечательно, - голос Альтурана буквально светился от счастья. - Может хоть в этот раз нам не придется усиливать патрули на границе, чтобы он не выскользнул никуда.
   На заднем фоне раздалось непонятное ворчание. Расслышать слова говорившего не удалось, но Альтуран ему ответил.
   - Ну и что, что им надо тренироваться. Пусть вон тренируются на сорбах. От них хоть разрушений меньше будет, - и немного подумав, на всякий случай добавил. - Но во избежание непредвиденных событий, деревья надо защитить от огня. Дарк хоть и не боевой маг, но с него станется, что нить подпалить. А еше.........Ну ладно, - прервался он на середине своей мысли. - Меры безопасности к его приезду мы обсудим потом отдельно. А что там со второй новостью?
   - Мы обещали, что Саларис его покатает, - Произнеся это, Лиара даже зажмурилась. Вполне возможно, что не напрасно, так как спустя мгновение из амулета раздался драконий рык.
   - ВЫ ЧТО ЕМУ ОБЕЩАЛИ? Я ВАМ НЕ ЛОШАДЬ ТЯГЛОВАЯ, ЧТОБЫ КАТАТЬ ВСЯКИХ ТАМ............ и не надо мне рот затыкать, - последнее явно было обращено к тем, кто находился рядом с ним. - Вот сами его и катайте. Можете даже в упряжку запрячься.
   - Сал, - попробовал урезонить дракона Альтуран. - Ну, прокатишь парня разок, что с тобой будет то?
   - Этого разок прокатишь, и до конца моих драконьих дней для него ездовым драконом работать придется. Он же просто так не отстанет. Да и за чешуйки мы с ним еще не поквитались. Между прочим, только недавно на хвосте отрастил.....
   Спор грозил растянуться по времени на длительный срок, так что надо было принимать какое-то решение.
   - Так мы можем рассчитывать на Вашу помощь, уважаемый Саларис? - вмешалась Кевира.
   Дракон явно задумался. Ожидать его ответа пришлось почти десяток минут. Наконец он, видимо придя к внутреннему компромиссу, произнес.
   - Скажите, что я его покатаю, если он сможет оседлать меня. Ну и само собой удержаться в этом седле. Хотя бы пару минут.
   Условия дракона всех устроили. Дарку, конечно, решили пока ничего не говорить, а то вполне могло статься, что он отправит всех вместе в гномьи шахты хлеб выращивать, так что пока решили ограничиться тем, что согласие вроде как есть, а детали уже не наши проблемы. Пусть они потом сами между собой разбираются.
   Облегченно вздохнув, девушки погасили амулет, и устало развалились прямо там, где стояли. Разговор отнял у них все силы, но зато теперь получалось, что они как бы и не обманывали никого. Хотя умом и понимали, что шансов, оседлать дракона, у Дарка нет. Но ведь он столько раз делал невозможное, что волей неволей начинали закрадываться подозрения по поводу, того, что даже эта авантюра ему удастся.
   - Какое-то у меня нехорошее предчувствие - нарушила тишину Илиниэль. - Сама не понимаю почему, но, кажется, что Дарк не обрадуется, когда обо всем узнает.
   - Да главное, что свою часть обещания мы выполним, так что дальше все будет зависеть только от него, хотя ты права, - согласилась с подругой Лиара. - У меня тоже предчувствие не очень, но отступать поздно. Да и отец, думаю, учтет свои прошлые промахи, и подготовится к его встрече, как следует.
   - Главное, - веско подметила Кевира, - чтобы при их разборках мы под горячую руку не попались.
   - Да брось ты, - отмахнулась Лиара. - Мой отец же не силком его там держать будет, в конце то концов.
   - А я не о твоем отце и говорю. Вот сама подумай, что начнется, когда Дарк будет гоняться за Саларисом с седлом.
   Лиара на пару мгновений задумалась, а потом тяжело сглотнула.
   - Об этом я как то не подумала, - призналась она. - Надо разжиться амулетами с защитой получше. Может хоть времени хватит ноги унести?
  
   Планы по отправке в Первый Лес в очередной раз пришлось корректировать. Во-первых, Лиара сказала, что им надо больше времени на сборы. Звучало это подозрительно, но вполне допустимо. Как я заметил, женщинам вообще надо было больше времени на сборы, чем мужчинам. И от расы это никак не зависело. Во-вторых, меня осадили и планомерно склоняли к мысли посещения инферно Сата и Итрой. Основной упор делался на то, что "повелителю надо увидеть все свои земли". Сама идея добровольно отправиться в преисподнюю меня не воодушевляла, но особого выбора у меня все равно не было. Оказывается, инферны были очень консервативными существами, и для принятия правления над остатками их клана, необходимо было мое личное присутствие. В конечном итоге, пришлось согласиться, но с условием, что в случае чего, я сразу обратно. Сата и Итрой только радостно закивали, а после этого вытащили откуда-то странное одеяние и попытались меня в него запихнуть.
   - Я ЭТО не одену, - повторил я раз в десятый. Сата приближалась ко мне с каким-то колпаком, который был изукрашен как павлиний хвост. Итрой и Кал`Атар отрезали мне пути к отступлению. Вампир (подлый предатель), как только узнал об этом, сразу же принял сторону инфернов, и теперь старался помогать им по мере своих сил. Например, не дать мне смыться.
   - Но почему, повелитель? - елейным голоском пропела Сата, делая еще один аккуратный шажок в мою сторону. - Это церемониальный наряд для принятия присяги верности в инферно. Возможно, кое-какие элементы пришлось заменить, но мы очень старались.
   Все время пока она говорила, меня не покидало ощущение, что стоит мне только расслабиться и она тут же броситься и начнет рядить меня в эту ......... эти .......... это .......... Сарак знает что. Удар пришел со стороны, откуда я его не ждал. Почти додумав план побега и последующего укрывательства у Турина в гостях, а заодно еще и перечисление ему всех наших необоснованных затрат, пошел прахом, как только появилась Сильвана. Мало того, что она и так всегда пыталась нарядить меня как на Имперский парад, а тут, быстро разобравшись в ситуации, она решила, что надо принимать решительные меры. Вот только меры эти были не в мою пользу. С ее участием процесс поимки меня и напяливания непонятной одежды прошел совсем быстро. Было конечно подозрение, что она пользовалась своим Даром, но, как я сам всегда говорил "не поймали, значит, не виновен".
   Выглядел я теперь довольно странно. С учетом того, что одежду делали на вырост, сейчас она на мне висела непонятным мешком. Я даже затруднялся представить себе, насколько мне надо было вырасти, чтобы она стала мне впору. Зато Сата и Сильвана были просто в восторге. Обе хлопотали вокруг меня, постоянно, что-то поправляя и стряхивая невидимые пылинки.
   - Хорош, - довольно протянула Сильвана, сделав пару шагов назад, чтобы окинуть меня целиком. Мне уже удавалось видеть только ее ноги, потому, что остальную часть обзора заслоняли перья на голове и постоянно сползающий шлем, на котором они крепились.
   - Он просто прекрасен, - со слезами в голосе подтвердила Сата. У меня конечно тут же закралось подозрение, что слезы то эти у нее от смеха лезут, поэтому я попробовал поднять, немного, шлем и грозно зыркнуть на них, но вместо этого запутался в рукавах, штанах и еще Сарак знает в чем и чуть не упал. Итрой оказался рядом и поддержал меня.
   - ..........да что б вас всех ........... и ........... в .............. на ..........., - самозабвенно ругался я, пытаясь распутать свою одежду, которая больше напоминала теперь смирительную рубашку, которыми пользовались в домах для душевнобольных.
   - Все готово, - раздался рядом голос одного из старейшин драконидов.
   "Надо кстати все-таки узнать, как их зовут", - промелькнула в голове в очередной раз мысль. "А еще надо будет заставить Сату и Сильвану потом самих в этом походить".
   Ни ругань, ни попытки избавиться от одеяния ничего не дали. Единственное, чего я смог добиться, это того, что удалось расположить на голове шлем так, чтобы он не мешал обзору. Ну........... почти не мешал.
   - Прекрасно выглядите, Актар, - кивнул мне драконид.
   У них, конечно, эмоции на лицах отображались слабо, но судя по тому, как его перекосило, я сразу понял, что еще немного и он свалится от хохота.
   - Смейтесь, смейтесь, - пробормотал я себе под нос. - Вот введу для вас такую форму на праздники и тогда посмотрим...........
   Мы как раз подошли к порталу обратного призыва. Как объяснила Сата, ничего сложного в том, чтобы попасть в Инферно, нет. Вот выбраться - это проблема. Но нам она не грозила, так как мы все были частью этого мира, и пройти обратно могли в любой момент. Главное знать, как это сделать.
   На самом деле меня, довольно мало волновал вопрос перехода туда, и очень серьезно волновал вопрос возвращения обратно. Тем более что я рассчитывал, что впереди у меня еще минимум два столетних юбилея и не хотелось стать чьей-нибудь закуской до этого счастливого момента. А в том, что меня там могут схарчить я почти не сомневался. В конце-концов сам Итрой и пытался это сделать в нашу первую и вторую встречи. Хоть и получил оба раза по зубам, но воспоминания все равно не отпускали.
   На предложение Кал`Атару и Сильване составить мне компанию оба отказались довольно категорично. Сильвана сослалась на то, что просто не сможет выжить в мире Инферно, который сам по себе был для нее ядом, а вампир нагло бросил меня на произвол судьбы.
   - Вот мне больше делать нечего, - заявила эта наглая клыкастая морда, - там не мои подданные ждут, так, что я как нить тут посижу. Целее буду.
   Турин тоже отказался. Он был, как раз, занят очередной операцией по решению финансовых проблем Империи. Лиама или кого-то из девушек звать, не было смысла, так как пришлось бы слишком много объяснять, поэтому предупредив их, что мне потребуется примерно пара дней на решение своих вопросов, я приступил к подготовке к путешествию в Инферно.
   Не смотря на все заверения Саты и Итроя в том, что мне там ничего угрожать не будет, пускать вопрос своей безопасности на самотек я не собирался. Именно по этой причине я совершил несколько набегов на оружейню Шакти, где запасся всем, по моему мнению, необходимым.
   Разложив все в рядок на полигоне, принялся сверяться со списком:
   - Краги зачарованные, три комплекта - есть, броня магическая, два комплекта - есть, амулеты защитные, различных видов и силы, двенадцать штук - есть......., - постепенно продвигаясь по списку, я не заметил как ко мне подошел вампир.
   - Ты что? Опять на войну собрался? - уточнил он.
   - Нет, да, не мешай, - отмахнулся я. - Видишь ведь, что я занят учетом того, что стоит с собой взять. А вдруг что забуду?
   Вампир забрал у меня список и принялся быстро просматривать его. По мере прочтения его глаза ползли наверх, пока совсем не обосновались в районе макушки.
   - Я понимаю зачем тебе столько защитных амулетов, - произнес он, малость успокоив себя, - даже могу понять зачем тебе седло с попоной, хотя это и тяжело, но хотя бы объяснимо, но вот скажи мне зачем тебе заряженные амулеты с заклинаниями высшего круга? Ты там решил устроить конец света местного масштаба?
   - А вдруг потребуется, а у меня нету? - огрызнулся я. - Пусть уж лучше полежат без дела, чем когда надо будет, без них оказаться.
   - Хорошо, - согласился вампир. - Насчет боевых амулетов я понял. А зачем тебе тридцать килограмм яблок то потребовалось?
   - Итроя кормить, - спокойно ответил я. - Очень уж он яблоки любит.
  
   Вампир поморщился. Бедный инферн жрал яблоки потому, что их ему давал Дарк. Который кстати сам их готов был трескать хоть мешками. Вот только говорить Дарку о том, что инферны, тем более в своих истинных телах в еде не нуждаются, питаясь энергией инферно, никто не собирался. Сам же Итрой на этом и настаивал. По мнению вампира по причине того, что боялся, что Дарк его может вскрыть для уточнения устройства его системы пищеварения. После того, как Дарк узнал о том, что Итрой не голем, а полноценный инферн, хоть и значительно ослабший, он постоянно бросал в его сторону подозрительные взгляды. А так же обсуждал с магами возможность проведения еще одного ритуала. По мнению самого Кал`Атара - инферн уже успел пожалеть, что оказался в услужении у такого ненормального Повелителя, но деваться ему теперь было некуда.
   "Так, что тут еще...........Амулеты. Эликсиры. Святая вода из храма Создателя? Толку от нее конечно не много, но парень молодец. Ко всему готовится", - мысли текли вслед за строками составленного Дарком списка. "Надо ему сказать, чтобы поработал над своим почерком, а то пишет так, что Сарак его разберет".
   - А это что такое? - обратился я к Дарку, когда не смог прочитать одно очень плохо написанное название, в которое еще и несколько раз вносили изменения.
   - Портал, одна штука, - спокойно ответил он. - Но можно не золотой. Так уж и быть, возьму и обычный, из камня.
   На мгновение кровь залила глаза. С огромным усилием мне все-таки удалось погасить внутренний голос, который просто таки кричал о том, что Дарка надо прямо сейчас закрыть в каком-нибудь месте, откуда он не сможет сбежать и выпустить только когда ему будет лет сто пятьдесят-двести.
   - Значит так, - я отобрал у него перо и зачеркнул портал и еще несколько пунктов, в которых он явно хватанул через край. Особенно про полный доспех из огненного металла, амулеты с заклинаниями высшего круга и алтарем с парой кошек для жертвоприношений. Хотя по последнему пункту я еще колебался. Кошек я не любил, да и алтари у нас были в наличии. Можно было бы вообще отправить с ним Кормака, но Сата боялась, что их сородичи могут его и сожрать. Насчет Дарка она не переживала совершенно. Его там не то, что жрать никто не будет, его там еще и защищать будут до последней капли крови. Повелитель домена все-таки.
   Вернув список, я собрал амулеты и понес их обратно в оружейную.
   "Надо будет предупредить всех, чтобы не давали ему в руки боевые амулеты. У него свои-то умудряются идти в разнос, а уж эти он точно сможет переправить так, что выходки древних магов покажутся обычной шуткой на его фоне".
   Дарк же, тяжело повздыхав, принялся дальше сверяться со списком и проверять наличие своих припасов.
   Вернув амулеты, я погрозил, чтобы Дарку ничего больше не давали, и отправился на очередную встречу с Императрицей. В последнее время она вместе с халифом и ханайцами очень серьезно озаботилась вопросом создания постоянного союза, который мог бы перерасти со временем в попытку воссоздания старой Империи. Шакти же были приглашенной стороной по причине того, что мы представляли слишком серьезную силу, которую не стоило игнорировать при такой игре. Была, конечно, и еще одна причина, по которой нас желали там видеть. В последнее время все старались проявить ко мне более, чем повышенное внимание, чем вызывали только раздражение. Судя по слухам, все три правителя прочно убедили себя и всех остальных, что именно я являюсь Актаром Шакти.
   "Знали бы вы кто на самом деле Актар и как ему плевать на вас всех", - улыбнулся я. "Но это нам даже на руку. До тех пор пока мальчика не трогают, можно спать спокойно. Даже если на меня кто то и нападет..........". Вампир остановился и на секунду задумался о ходе своих мыслей. Последний раз такое самопожертвование за ним наблюдалось............да никогда такого не наблюдалось. Как ни странно, но это ощущение не вызывало никаких отрицательных эмоций. Напротив, в какой-то степени ему было даже приятно осознавать, что он причастен к чему-то такому, за что не жалко отдать свою жизнь.
   "А если отдавать надо будет жизни врагов, так и еще лучше", - весело подумал он и продолжил свой путь.
   Императорский дворец преобразился. После того, как в нем погулял Дарк, отбивая нападения неизвестных сил, большую часть дворца пришлось перестраивать. Дарка и Лиама выгнали со стройки через два дня. Слишком опасно для окружающих было оставлять их там. Ребята разобрались, почему их заклятья шли вразнос и, решив, что больших разрушений причинить уже не смогут, ставили эксперименты на руинах. Итогом стало то, что даже от руин мало что осталось. Зато возникла непонятная стела из кучи спрессованного мусора, опутанная таким количеством защитных и укрепляющих чар, что ломать ее пришлось нескольким магам одновременно. Дарк с Лиамом чуть не плакали, когда смотрели на такое варварство. Было даже подозрение, что они тайком пытались помешать магам, но доказать этого никто так и не смог. В итоге стелу сломали, а Дарка и Лиама спровадили подальше. Теперь весь замок был опутан строительными лесами и кучей народа, который постоянно носился туда и сюда. Само собой такое место могло стать рассадником для шпионов всех мастей, поэтому охрана любого входа на территорию дворца осуществлялась Шакти.
   Кивнув на проходной стражам, вампир прошел внутрь. Охрана сработала так, как и было положено. Легкое прикосновение заклинания развеивавшего иллюзии и несколько заклинаний на определение ауры скользнули на грани восприятия.
   "Молодцы", - подумал про себя вампир. Надо будет потом как-нибудь похвалить их. "Хотя торопиться, все-таки не стоит". Миновав еще несколько постов, Кал`Атар постучал в резные двери и дождавшись приглашения вошел в небольшой кабинет в уцелевшей части дворца. Ему не очень нравилось это место, слишком много потайных ходов, хотя наверняка о точном их количестве знали только он и Дарк. Многие были так хорошо расположены, что даже ему было тяжело почуять их.
   - Приветствую, Императрица, - Кал`Атар слегка поклонился. Поначалу эта его манера просто кивать коронованным особам очень бесила их свиту, но пара выбитых зубов быстро расставила все на свои места.
   - Оставьте, - махнула рукой Алисия. - Мы с Вами в последнее время видимся чаще, чем я вижу своих советников, так что можете оставить весь этот официоз. К тому же, - Алисия слегка улыбнулась, - не думаю, что Вы, милорд, вкладываете в этот жест хоть какой-то смысл.
   - Традиции нарушать тяжело, - ответил вампир, устраиваясь в своем кресле. Кресло, и правда, было его. Он притащил его, когда понял, что придется часто бывать в этой комнате. Никто особо по этому поводу не возражал.
   Устроившись, вампир откупорил бутылку с кровью и, наполнив бокал, слегка его пригубил. Алиссия, молча, сидела, видимо ожидая, когда все соберутся.
   - Как ваши дела? - внезапно спросила она. Кал`Атар чуть не поперхнулся.
   - Да не жалуемся, - осторожно ответил он. Что-то он раньше не замечал ни за кем из власть предержащих тяги к жизни пусть и не простого, но все-таки народа. - Вы меня, конечно, простите, - любопытство было почти единственным чувством, которое позволило вампиру дожить до своих лет, так что иногда он его баловал, - мне просто интересно, что же Вас побудило задать этот вопрос. Что-то я раньше не замечал за Вами тяги к жизни окружающих.
   - Решила брать пример с Вас, милорд, - ответила Алисия. - Вы ведь постоянно находитесь со своим народом. И живут они куда как лучше, чем мои подданные. Вот и решила попробовать перенять у Вас опыт, так сказать.
   "Ясно", - тут же поскучнел вампир. "Опять пытается подвести меня к признанию в том, что я актар Шакти. Что ж им так не имеется то?". Внезапно ему в голову пришла, довольно, шальная мысль, как можно неплохо развлечься. "А что?", - возмутился он на самого себя, когда начали поднимать голову сомнение и осторожность. "Значит Дарку можно, а я тут за него страдай. Нет уж".
   - Похвально, - кивнул вампир. Алиссия чуть не упала с кресла. В глазах Шакти отразилось веселье. До них сразу дошло, что вампир решил просто поиздеваться над Императрицей и остальными правителями. - Я, знаете ли, люблю знать, чем живет мой народ. Вы ведь должны понимать, что от этого зависит очень многое.
   Алисия только кивнула.
   - Вот, например......, - продолжить ему не дал звук отрывающихся дверей. Прибыли остальные участники совета. Среди них само собой находился и Турин. Гном выглядел удручающе. Похудел, весь был покрыт чернилами и только глаза светились настоящим счастьем. Он так не радовался, даже когда отряды приносили добычу из мертвых земель.
   - Приветствую, - произнесла Императрица, когда все заняли свои места. - Думаю, что можно начинать.
  
   Глава третья - Ритуал Обретения
  
   Сам переход прошел обыденно. Вспышка, временная слепота, по причине того, что шлем опять сполз на глаза и вот передо мной просторы инферно.
   "Довольно скучное зрелище", - тут же отметил я про себя.
   Вокруг, насколько хватало глаз, тянулась мертвая пустыня. Дымели горячие серные источники и постоянно текла лава. Или нечто ее очень напоминающее, потому, что Итрой протопал по ней и даже не поморщился. Сата шла рядом со мной. Мне же приходилось постоянно придерживать свое одеяние, так как оно постоянно норовило зацепиться за камни или просто скрутить меня же. На мое счастье, идти оказалось не так уж и далеко. Вернее идти то в конечном итоге пришлось далеко, вот только в скором времени нас встретила группа местных жителей, с каретой, в которую были запряжены непонятные существа, больше всего напоминавшие слизней переростков. От одного взгляда на местных, мне сразу стало дурно. Из всех знакомых инфернов у меня были только Сата и Итрой, так что я был не совсем готов к тому, с чем столкнулся. Инферны были ужасны. Нас встречали трое, но даже они наводили на меня ужас. Огромные лапы с бритвенной остроты когтями, шипы по всему телу, хвосты, заканчивающиеся мощными шипастыми шарами. И, помимо, всего этого они еще были вооружены. У каждого был либо меч, либо топор. При этом лезвие у меча было раза в два крупнее меня самого.
   "Вот и все, Дарк", - печально произнес я сам себе. "Схарчат тебя тут, и даже не поперхнутся". Я даже попробовал перья на головном уборе, подозревая, что это какая-то особо изысканная приправа. На вкус они были не очень, но это был далеко не показатель того, что для них это так же. Да и все равно приятнее будет есть красиво оформленную еду.
   Пока я размышлял о том, с каким соусом я буду смотреться лучше, а заодно проверял свои запасы на случай нападения, мы прибыли к ........... развалинам, что ли?
   Перед нами находились руины непонятно чего. Вполне возможно, что когда то это был замок, или может даже целый город, вот только было это тогда, когда Создатель еще думал о том, как ему творить миры. Какие-то непонятные линии камней, кучи песка, которые должны были быть башнями и все. Чистое поле. Вернее было бы полем, если бы на нем что-то росло, а так был только песок и камни. Кое где явно протекала лава, хотя доказать это не было возможности. Вылезать из повозки я не торопился. Помимо песка и прочей ерунды, вокруг было очень много инфернов, на фоне которых Итрой, и даже наши встречающие, казались просто малявками. Один был похож на шестирукого, восьмилапого кабана с головой буйвола. Клыки и рога присутствовали даже в излишнем количестве. Другой больше всего походил на огромную змею, только с руками и тремя хвостами. Рук, кстати, было тоже три. Несколько инфернов походили на огромных пауков. Другие вообще не походили ни на что виденное мной ранее. При этом большинство из них смотрели на меня как на обед. По крайней мере, именно такое ощущение у меня сложилось, когда я осмотрел стоявшую толпу.
   - А чего это они на меня так смотрят? - решил я уточнить у Саты. - Ты вроде говорила, что меня тут ждут с распростертыми объятиями?
   - Эээээммммммм.......ну не совсем все Вас ждут, актар, - ответила она. - Но я уверена, что в случае чего мы успеем удрать.
   - И что же тебе придает такую уверенность? - ехидно осведомился я, заметив в воздухе стаю летающих инфернов, по сравнению с каждым из которых, Саларис был просто мелкой ящерицей.
   - Они ведь не убили нас сразу, правда?
   - Давай-ка уточним для ясности, - после небольшого шока произнес я. - Сколько из присутствующих тут инфернов хотят меня убить и вполне возможно съесть?
   - Все кроме нас с Итроем, - тут же ответила Сата.
   - Так, - на меня снизошло успокоение. Наверняка так себя ощущали герои легенд, когда понимали, что им конец и можно делать все, что хочется. Собственно, что и делало из них героев, потому, что в здравом уме, на такие поступки решиться трудно. - Едем домой. Эй, желатиновые, пошли родные.
   За неимением поводьев, я создал плеть воды и пару раз хлестнул по нашим ездовым существам. Однако я не учел того, что задать направление я им толком не мог, так что мы двинулись прямо в толпу инфернов. Проезжая мимо них, я старался каждому посмотреть в глаза. Во мне еще теплилась надежда, что после моего убийства их будут преследовать мои взгляды. Ну, хотя бы просто несварение заработают.
   "Надо было все-таки вскрыть Итроя и узнать, как они устроены", - обреченно подумал я, подъезжая к некому подобию трибуны. Желейники остановились прямо напротив нее. Выбравшись, я повернулся к толпе инфернов. Все притихли. Даже летающие приземлились. Видимо хотели оказаться на низком старте, к тому моменту, когда меня начнут рвать на куски. Прочистив горло, я решил обратиться к собравшимся. По крайней мере, начну врать про то, что ядовит и есть меня очень опасно.
   - Инферны! - начало не блистало оригинальностью, но ничего умнее в голову не пришло. - Я сам не понимаю, что я тут делаю, так, что буду краток.... - тут меня понесло, - ....вы бездари. - Судя по вытянувшимся мордам и когтям, меня собирались порвать на куски, но сперва им хотелось осмыслить услышанное и понять, как такое стало возможно. - Молчать, - заорал я и для внушительности пульнул молнией в воздух.
   Видимо небо в этом мире меня тоже не любило, потому что сверху свалилась тушка непонятного существа. Хорошо прожаренная, надо сказать, тушка. Мысли в голове сразу понеслись с огромной скоростью. Самой первой было, что я только что лишился одного из своих новых подданных. Решив уточнить на всякий случай у Итроя, что со мной сделают за убийство, я склонился к уху инферна.
   - Это один из наших? - шепотом уточнил я у него.
   - Нет, - тоже шепотом ответил он. - Это ширха, инферн-разведчик. Их нельзя увидеть или почувствовать. Идеальный шпион.....
   - И так будет с каждым нашим врагом, - гордо объявил я, поставив ногу на тушу ширхи. - Вопросы?
   Инферны все разом зашумели. Вопросов было много, но я ничего не понимал, поэтому пришлось опять применять магию и усиливать голос.
   - Молчать, - инферны замолчали. - Составьте список вопросов на бумаге. Подайте моему доверенному.........лицу, - хотя лицом морду Итроя назвать было тяжело, я все же справился. - И я обещаю, что все их рассмотрю, и может быть, даже отвечу.
   Опять поднялся шум. Видимо на некоторые вопросы придется ответить сейчас, а не то они точно не отстанут. Утешало только то, что вопрос "с каким вином вас подавать на стол" видимо не прозвучит пока. Что и требовалось.
   - Хорошо, - махнул я рукой. - Только по очереди, - Вопросы снова посыпались со всех сторон. - Да, можете воевать и все прочее. Нет, мне не нужны девственницы для права первой брачной ночи. Упаси боги от вашей кухни. Человек. А я откуда знаю? - Последний ответ был на вопрос по поводу того, как же я буду поглощать души врагов и давать домену силу. - Познакомьтесь с моим заместителем по вопросам инфернального характера.
   Я указал на Итроя. Сату оставлять было бесполезно, хотя бы по причине того, что она была в теле человека, и шансов на выживание у нее тут было не много. Итрой покрутил головой, видимо выискивая этого заместителя и, наконец, поняв, что других инфернов рядом с ним нет, уставился на меня.
   - Актар......... но как же так?..........это против традиций..........я не могу........., - мямлил он не убедительно. Ему бы у Лиары поучится. Вот уж кто умел мямлить, так это она. Даже то, что промямлить было нельзя, она умудрялась.
   "Такой талант пропадает", - сразу подумал я. "Цены ей как переговорщику не будет. Ведь главное это что? Правильно. Умение сказать, что-то так, чтобы никто ничего не понял, а потом все отрицать".
   В этот момент, меня кто-то подергал за мой наряд. Из-за этого шлем снова сполз на глаза и когда я его поднял, то даже не сразу понял, кто же меня звал. Осмотревшись, я не сразу сообразил, что надо смотреть вниз. Просто все инферны были выше меня, притом значительно выше, так что заметить этого маленького инферна с пятачком, было довольно сложно.
   - Приношу свои извинения, повелитель, - поклонился он, изящно шаркнув ножкой с копытом, - но все готово к Ритуалу Обретения.
   "Ага", - вспомнил я наставления Саты и Итроя. "Теперь надо будет потанцевать малость, и можно будет валить отсюда. Отлично". Я даже потер руки в предвкушении. Мелкий инферн посмотрел на меня странно, но я не придал этому взгляду особого значения.
   - Веди, - провозгласил я и обратился к инфернам, которые продолжали обсуждать мои ответы между собой. - Я отправляюсь на Ритуал Обретения. Все кто желает служить мне, пусть следуют за мной.
   Немного пафосным жестом закинул подол одеяния на плечо, чтобы не запнутся об него, и отправился за мелким инферном. Вокруг стояла гробовая тишина. Мне даже начало казаться, что у них остановились сердца, потому, что слышал я только свое. Вскоре я понял, что и с ритуалом Сата с Итроем, умолчали пару деталей. Во-первых, танцевать надо было над жерлом вулкана с плескавшимся внутри Пламенем Инферно. Во-вторых, существовала вероятность того, что могу и помереть. Обычно повелители домена готовятся к этому ритуалу все пятьдесят местных лет, которые им отпущены по Кодексу инферно на становление домена. В этот промежуток на них нельзя нападать, если они не напали первыми и нельзя вмешиваться во внутренние дела домена другим Владыкам. В том числе ныне действующему Повелителю Инферно. Должность эта, кстати, была выборной. Кто сумел всех прижать к ногтю, того и выбрали. Мне такая система очень понравилась. Вроде как, и свобода волеизъявления, но и без всяких разглагольствований.
   Однако это не отменяло того факта, что я вполне мог и не пройти ритуал. Не каждый высший инферн мог его пройти, а уж человек......... Но деваться было некуда. За спиной стояли, сидели и пребывали в других состояниях инферны, которые могли меня просто прибить, если я решу повернуть. Хотя и после ритуала мне никто не гарантировал безопасность, но там хоть появлялись шансы, что не все разом кинутся.
   "А может получиться свалить от них?" - промелькнула в голове шальная мысль. "Пройду на другую сторону и ищи меня потом в .......... мдаааа........искать, долго не придется. Тут даже спрятаться негде. Кругом пустыня. Вот стану тут главным - заставлю все травой засадить".
   Как то незаметно мы добрались до жерла вулкана. По мере приближения к нему моя уверенность в правильности своего желания пройти это испытание, таяла как снег, которого тут в принципе не было.
   "Жарковато тут, что то", - подумал я. "Надо будет, все-таки, потом расставить амулетов с заклинаниями комфорта". Воспоминание об этом чудесном заклинании сразу прибавило мне настроение и сил. Но вспомнив о том, что мне предстоит, и, то и другое пошло на убыль. И вот мы оказались в начале пути...........
   Теперь предстояло танцевать. С танцами у меня было не очень и даже потуги Иль не смогли этого исправить. Кал`Атара один раз чуть удар не хватил, когда он увидел, как я практикую какой то популярный в светской среде танец. Сказал, что такой боевой техники он никогда не видел, а живет он уже очень давно. Когда узнал о том, что я учился танцевать, хохотал так, что пришлось беднягу приводить в себя несколькими разрядами молнии. Само собой слабыми, но сам факт. После этого конечно пришлось немного побегать, но это мне было не в новинку. В последнее время я даже стал замечать, что, несмотря на то, что я гораздо слабее Шакти в боевых искусствах, догнать меня никто из них не мог. В принципе полезное свойство, как я считал. Все равно сражаться я не любил.
   - Зеркало мне, - приказал я.
   Тут же, непонятно откуда, притащили огромную раму с зеркалом. Складывалось такое ощущение, что они заранее знали о том, что я его попрошу, и тащили его с собой, просто ожидая нужного момента. А может быть это очередная традиция инфернов, о которой мне не рассказали.
   Посмотрев на себя напоследок, я решился на шаг в бездну. Хотя не совсем в бездну, но перспектива все равно не прельщала.
   Стоило мне только ступить на мост, как из жерла пахнуло ледяным холодом. Я так удивился, что еще и добавил себе охлаждающим заклятием. В итоге стучал зубами и ругался с вулканом
   - .........срою нафиг и пруд выкопаю, - злостно пообещал я ему. В ответ он тут же полыхнул огнем. - Ах, так, - разозлился я и запустил вниз огненный шар. Лава хлюпнула, блюпнула и на время затихла. - Вот так то, - злорадно крикнул я вниз. - Тебе здесь не там, у меня не забалуешь.
   Было еще огромное желание плюнуть, но я его подавил. Мало ли как он отреагирует. В том, что в этом мире вулканы могли быть разумными существами, я и капли не сомневался. В последнее время я почти ни в чем не сомневался, кроме собственного душевного равновесия, которое однозначно стоило бы подправить. Единственным бальзамом на мое расшатанное состояние было известие о том, что я смогу полетать на драконе. Хотя, что-то во мне упорно твердило, что так просто это не будет. Мало ли что мне там сказали девушки. У Салариса вполне могло быть другое мнение на этот счет.
   Задумавшись, я даже не заметил, как прошел почти половину моста. Дойдя почти до середины, я остановился и понял, что забыл про то, что я танцевать тут должен, а не просто идти. Пришлось вернуться и начать все заново. Лава снова зашевелилась, внимательно наблюдая за тем, как я продвигаюсь по мосту, постоянно выписывая непонятные па. Почти дойдя до того места, где я был до этого, обнаружил стоящую статую огромной собаки с тремя головами и тремя же хвостами, которые больше всего напоминали змей.
   "Красиво", - осмотрев собаку со всех сторон, решил я. "Надо бы с собой прихватить. Поставлю в тронном зале. Или в приемной, чтобы внушать ужас и уважение всем вокруг". Статуя была выполнена просто великолепно. Казалось, что собака почти живая и ей просто не хватает самую малость, чтобы начать двигаться.
   Поднять статую оказалось не так просто даже левитационным заклинанием. Силы оно жрало просто не меряно. Однако запасливость не позволяла мне бросить такое произведение искусства на этом мостике, который непонятным образом начинался ниоткуда и вел в никуда. В итоге я ругался, весь покрылся испариной от усталости, но продолжал тащить статую собаки дальше, пока не уперся в развилку на мосту, на каждом ответвлении которой сидел непонятный зверек, очень похожий на уменьшенную копию светлых эльфов с крыльями.
   "Довольно мерзкие твари", - сразу понял я. И моя нелюбовь к светлым ушастым отнюдь была тут не при чем. Просто вместо того, чтобы указать на нужную мне дорогу сразу, они принялись задавать мне загадки.
   - Мы два брата......., - начал один.
   - .....один всегда врет........, - подхватил второй.
   - ...другой - говорит правду.........
   - .......угадай, кто есть кто..........
   - и мы покажем тебе дорогу..........
   - ...........ошибешься и умрешь..........
   - ...........можешь задать один вопрос..........
   - ..............каждому из нас.............
   - Тяжелая, собака, - вздохнул я, облегченно поставив свою ношу на мост и рассчитывая передохнуть, пока буду думать над ответом.
   - Легкая, - тут же ответил один.
   - Тяжелая, - почти одновременно ответил второй.
   - Что? - не сразу понял я. - И куда теперь идти?
   - Сюда, - передо мной открылась дверь за тем, кто сказал, что собака тяжелая.
   Ругнувшись на горном наречии, я снова поднял статую в воздух и пошел дальше, по пути пританцовывая. Хотя теперь это больше походило на дерганья одержимого душевными муками во время припадка.
   Когда до конца моста оставалось всего ничего, передо мной возник огненный демон. Не инферн, а именно демон. В храмах я таких на гравюрах насмотрелся, так что сразу признал его. К этому моменту мое самообладание уже дало серьезную трещину, так что вид этого существа просто добил меня.
   - Стой, презренный, - голос грохотал, отдаваясь в самых глубинах моей души. - Назови свое имя, жалкий инферн, дерзнувший назвать себя повелителем домена.
   Вместо ответа, я со всей силы швырнул в него статуей. Собаку, конечно, было жалко, но общаться с этим существом я не собирался. Допекли меня все. Даже если бы на его месте был некто другой, я поступил бы так. Этот домен мне и даром был не нужен, а тут еще все начинают препоны чинить.
   Следом за статуей полетела пара склянок со святой водой. Все-таки я не верил, что статуи хватит, чтобы его прибить. Однако все получилось куда как страннее, чем я того, ожидал. Стоило только статуи коснуться его, как она ожила и тут же кинулась на него. Все три головы принялись кусать демона. Тот трепыхался недолго. Все-таки три головы и четыре лапы, это больше чем одна голова и две руки. Я уж вообще молчу про хвосты и свою весомую помощь со святой водой. В итоге оба рухнули куда-то в лаву. Постояв пару минут, я отдал последнюю почесть своей статуе и спокойно сошел с моста. Он как то неожиданно закончился. Вот передо мной лежит путь, который теряется в темноте дальних просторов, и вот я уже стою на окраине кратера вулкана.
   Оказался я, как ни странно, в начале своего пути. Инферны все так же стояли плотным кольцом, окружая место испытания, не переступая определенной границы. Следом за мной с моста спрыгнула трехголовая собачка. Отряхнувшись от лавы, как от простой воды, она подбежала и села рядом со мной. Хотя в холке она подросла примерно до среднего роста инферна, так что можно сказать, что это я неловко пристроился рядом с ней.
   - Актар, - бросилась ко мне Сата, а следом за ней и Итрой. Но мой новый друг был начеку. Тут же осклабил все три пасти, да еще и два хвоста со змеиными головами поднял в атакующую позицию.
   - Спокойно, Калиостро, - погладил я его по лапе. Имя выбрал на зло Кал`Атару. - Это свои, - но тут же вспомнив еще и про остальных инфернов, поправился, - а вот они чужие. Кусать можешь всех, кто не со мной.
  
   Принятие присяги в инферно было довольно длительной и мутной процедурой. Каждому надо было рассказать, что-то о себе и чего-нибудь пожелать. При этом мне полагалось восседать на троне. Или неком его подобии. Трон то сообразили быстро. Натащили кучу камней и с помощью магии высшего порядка придали ему форму. Я таких заклинаний не знал, но все записал до последнего символа. Поэтому сейчас тянулась череда моих подданных, каждый из которых получал стандартный ответ.
   - Дарк, актар Шакти, очень приятно.
   Мелкие инферны уже носились туда-сюда, выполняя одним им понятные дела. Оказывается, они были порождениями самого домена и являлись чем-то вроде рабочей силы и администраторов моих новых владений. В конечном итоге инфернов и высших интересовала только война. Так что обеспечение хозяйственных нужд было переложено на этих чудных созданий. Самым главным их преимуществом было то, что им не надо было платить. Они работали потому, что были рождены для этого. Меня, аж на слезу пробило, когда я это услышал. Итогом их стараний стало то, что меня постоянно обмахивали парой вееров и рядом всегда были прохладные напитки и закуски на любой вкус. От полноценного обеда пришлось отказаться, так как я был не до конца уверен, что мясо, которое мне подадут, не было еще недавно другим разумным.
   После окончания принятия присяги от инфернов, я тут же собрался домой. Оно, конечно, все хорошо, но голодные проблески в глазах инфернов никуда не делись. В них так и сквозило огромное желание попробовать меня на один зубок. Оценив здраво размеры зубов, я решил, что рисковать не стоит.
   Однако сразу отправиться нам никуда не удалось. Оказывается в роли хозяина домена, мне необходимо было нагрузить всех работой. При этом профильной работой. Глядя на инфернов, я даже примерно не представлял чем их можно занять, но тут мне вспомнились мои первые желания в этом мире и я решил, что хуже от этого не станет.
   - Значит так, - прокашлялся я. - Замок отстроить, вместо вулкана сделать озеро с водой, и все засадить травой, и завести обслугу посимпатичнее......Хотя бы одного со мной вида или близких, по виду разумных. Можно даже светлых эльфов, но лучше без них как нить..............Кажется все...........А нет, почти забыл. Вокруг замка ров и туда змей запустить. Теперь точно все.
   Инферны стояли потрясенные. Я не совсем понимал причины этого, но желание убраться от них подальше перевесило в кой-то веки любопытство. Помахав всем рукой, уселся в повозку и отправился к звезде призыва. Сата, молча, ехала рядом. Она вообще притихла после ритуала. Калиостро бежал рядом с повозкой. Около звезды я потрепал его за ухом каждой головы и приказал сторожить мой новый дом и приглядывать, чтобы не было шпионов. Даже разрешил ему их есть, если сможет поймать. В ответ он лизнул меня всеми тремя языками и гавкнул так, что я не мог слышать все время, пока не забрался на звезду призыва. Короткая вспышка и запахи родного мира ударили мне в нос.
  
   Инферны были растеряны. Самым странным было конечно то, что новым хозяином домена является человек. Пусть и не совсем человек, но суть от этого не менялась. Странным были и его приказы. С точки зрения инфернов, люди вообще были странными, но этот представитель давал сто очков форы любому из них. Ладно, отстроить крепость, тут еще его можно понять. Пусть и не значительная, но видимость безопасности. С прислугой тоже все понятно, хотя и не ясно где ее брать и как содержать. Можно конечно наловить по другим мирам, но ведь передохнет вся. Инферно убивает всех, кто не является его частью. Пусть и не сразу, но убивает. Сомнительно было, что их новый хозяин одобрит такие жертвы. Даже приказ на уничтожение вулкана был объясним. Сердце домена вот оно, бегает неподалеку и капает слюной из всех трех пастей. Вулкан больше не нужен. Хотя проблему с водой тоже решить было сложно. Но хотя бы относительно реально. НО ЧТО ДЕЛАТЬ С ТРАВОЙ???
   Трава и деревья в принципе не росли в инферно. Такого не было никогда. В смысле вообще никогда с самого момента сотворения этого мира. Высшие задумались. Средние инферны отправились на поиски прислуги к вратам призыва в ожидании вызовов магов. Низших отправили присматривать за бесами, которых домен плодил в огромных количествах. Их старший уже активно занимался восстановлением дворца. При этом в планировке ему предстояло учесть, что посещать его будут и подданные, так что расчеты надо было делать очень осторожно, чтобы не угнетать Хозяина, и не мешать высшим перемещаться внутри.
   - Ну и что будем делать? - задал риторический вопрос Итрой. Хоть актар и оставил его главным, но задачи он поставил такие, что даже высшие оказались в тупике.
   - Начнем с чего попроще, - отозвался один из высших. Имен у них пока не было, так как этим моментом актар не озаботился, а остальные сами боялись его спрашивать. Им было стыдно за свое первое впечатление, да и Калиостро недвусмысленно скалил клыки, показывая, что пару сотен лет им теперь ходить безымянными. - Пойдем ловить змей для рва.
   - У тебя черви остатки мозгов доели за прошедшие века? - вклинился еще один высший, сам похожий на огромного червя. - Да они нас сожрут, и не подавятся.
   - Повелитель приказал - мы исполняем, - огрызнулся первый. - Или ты можешь предложить нечто получше?
   - Я предлагаю начать с травы, - вмешался третий. - Скоро притащат пленников. Может там будут маги. Заставим их работать на нас.
   - Да они раньше сдохнут, чем успеют, что-то сделать. Надо самим браться за дело. Вот только как? Ладно бы надо было уничтожить что то? Тут и вопросов нет. Мигом бы устроили. А как нам эту траву то растить? Я ее видел то последний раз несколько тысяч лет назад.
   - Надо будет сказать, чтобы принесли для изучения разные образцы.
   Итрой сидел и понимал, в каком положении оказались высшие. Мало того, что они не понимают зачем, так еще и не знают, как это сделать. Чем-то они напоминали ему Шакти при каждом визите своего актара. Вроде бы и рады, но вот постоянно ожидают какой-то гадости.
   "Хотя актар тоже хорош", - его мысли перенеслись от спора о том, что же считать травой к другим проблемам. "Оставил меня тут на хозяйстве. Мешок яблок сунул и свалил. Вот как такое вообще может быть? У него ответственности ни на грамм. Хотя, что с ребенка взять? Еще и первую сотню лет не разменял, а мы тут на него накинулись все".
   - .......Итрой? - инферн тряхнул головой, понимая, что его зовут.
   - Что? - отозвался он, понимая, что пропустил все, что до этого говорили.
   - Мы говорим, что надо собрать образцы различных видов травы, и смотреть какая приживется. Заодно надо прихватить саженцы деревьев и кустов. Может с ними получится.
   - А я-то тут причем? - удивился инферн.
   - Мы, конечно, понимаем, что Повелитель оставил тебя за главного.... - было видно, как внутреннее пренебрежение к простому инферну, и уважение к начальству, борются внутри высших - ..........просто, низших не отправишь одних. Они же толком то ничего и не понимают. Только и могут, что поле выкосить. А нам-то надо, чтобы все было подписано и отсортировано. Вот мы и подумали, что ты бы мог за ними проследить. А на этой стороне мы все уже сами сделаем.
   - Эхххх.........., - пришлось подниматься и топать к звезде призыва. Рядом со звездой уже ожидали несколько низших.
  
   Глава четвертая - Снова Первый Лес
  
   Дарк опаздывал. Такого за ним не числилось вообще никогда. Пару раз у Лиары закрадывалась крамольная мысль о том, что он, каким-то образом смог прознать про их обман и теперь его придется искать по всей Империи.
   "Если не по всему миру", - обреченно подумала она.
   Кевира спокойно сидела на сумках. Илиниэль вообще ни на что не обращала внимания, погрузившись в транс. В последнее время она стала гораздо больше времени уделять тренировкам, в том числе и медитациям. Это можно было в равной степени сказать про каждую из них. Только направления у них резко разделились. Кевира оттачивала искусство схватки с применением магии, Илиниэль делала упор только на магию, а я сама старалась усилить свои способности в части целительства. Как ни странно, но в большей степени на такой выбор повлиял тоже Дарк. Глядя на то, как он сражается слабыми заклинаниями и после поединка восстанавливается, используя травы и эликсиры, которые все маги считали архаизмом, можно было только диву даваться. Хотя все это было вполне в духе Дарка. Взять забытое за ненадобностью искусство и превратить его в нечто такое, что внушает страх и уважение всем вокруг. Самым ярким примером последнего стали его опыты с колдовскими рунами. Два уничтоженных форта, доспехи, по которым лучше не бить, летающая крыша.....а сколько могло быть еще и того, о чем никто не знал..........
   Лиара в очередной раз посмотрела на часы на башне. Они должны были уже отправиться почти час назад. Но, ни Лиама, ни Дарка до сих пор не было. Сделав еще круг по площадке перед порталом, она снова посмотрела в сторону входа. Наконец там появились две фигуры парней. Оба что-то живо обсуждали, при этом, совершенно не смотря по сторонам. Пройдя мимо девушек, они их даже не заметили. Лиара смогла уловить только часть их разговора, так как стояла с открытым ртом от такой наглости.
   - ...........вот я тебе и говорю, что можно попробовать вывернуть руну наизнанку и посмотреть, что будет, - вещал Дарк, видимо устав уже от этого спора.
   - А линии силы? С ними, что делать будешь? Тоже вывернешь? - ехидно отвечал Лиам. - И получишь выброс хаоса. Оно тебе надо?
   - Так я ж тебе и говорю, что линии надо будет заново накладывать.......
   Дальше мальчишки подошли к порталу и, быстро поговорив с магом, исчезли во вспышке.
   - Это ведь был Дарк только что? - неуверенно спросила Илиниэль, видимо еще не до конца отойдя от медитации.
   - Угу, - кивнула Кевира, тоже пребывая в шоке.
   - Убью, - прошипела я. - Нет. Лучше посажу на цепь рядом с библиотекой. Пусть мучаются.
   Девушки переглянулись и поспешили вслед за парнями. В Лиаре пылал праведный гнев. Несмотря на все рассказы о терпеливости светлых эльфов, она была не редким исключением из этого правила. Так что сейчас в ее голове роились мысли о том, что можно сделать с этими двумя, помешанными на магии, мальчишками.
   Вспышка портала и перед девушками возник Первый Лес. За последнее время он значительно разросся. Причин никто не понимал, но все считали, что он пытается показаться кому-то в полной красе. Цветы и деревья цвели совершенно произвольно не зависимо от времени года и желания магов, которые следили за этим. Вот и теперь вокруг них оказалось прекрасное море цветов и трав, которые в это время года не могли цвести в принципе. Вокруг стояли деревья, покрытые, где-то цветами, а кое-где и фруктами. Под ногами стелился ковер из ягод и цветов......
   Все впечатление портил только запах гари, который резко бил в нос. Оглядевшись, причину установить не составило труда. Дарк как раз спускался с дерева, куда его закинуло видимо взрывом. Недалеко от портала была воронка в пару десятков сантиметров глубиной, а трава была выжжена на несколько метров вокруг. Стражи предусмотрительно прятались за магом и старались не отсвечивать, прекрасно помня о том, на что способны эти двое.
   - ........я же тебе говорил, что ничего не получится, - прокричал Лиам, видимо оглушенный взрывом. - Все получится, все получится, - передразнил он Дарка. - Хорошо хоть слабо рвануло.
   - Точно, - прокричал в ответ Дарк, отряхивая голову от земли. - Надо будет в следующий раз постепенно все делать. Сначала руку набьем, а там уж и посмотрим, стоит ли этим вообще заниматься. Но согласись, что идея того стоила....
   Лиара поняла, что больше сдерживаться не может и, бросив сумки, решительным шагом направилась к Дарку и Лиаму. Те, видимо почуяв проблемы своим непонятным чутьем, обернулись в ее сторону и, недолго думая, рванули за спину стражей, которые стояли в сторонке, под прикрытием мага. Однако рядом с Дарком первой оказалась Кевира, которая схватила его за ворот куртки и, иногда потряхивая, принялась на него кричать.
   - Ты что себе позволяешь? Как это понимать? Ты тут в гостях, а не у этих чокнутых Шакти. Устроишь еще один взрыв, я тебя сама прибью, понял?
   Дарк, видимо не совсем понимая даже причин для такого шума, только хлопал глазами, а Лиам старался прикинуться одним из Стражей Леса и спрятаться за магом, чтобы ему не влетело за компанию. Стражи его к себе не пускали, потому, как опасались того же. Между тем, Кевира продолжала бушевать. Дарк стоял по стойке смирно и, как и положено, по уставу любой армии, пожирал преданными глазами злое начальство. При всем при этом, делал это молча, чтобы не ляпнуть какую нить глупость.
   - .........и вот когда нас наконец-то опять пустили в Первый Лес, что само по себе странно, после всего того, что ты тут устроил в прошлый раз, ты опять начинаешь с того, что ломаешь все вокруг, - Кевира остановилась на месте и злобно зыркнула в сторону Лиама. Тот, понимая, что прятаться теперь бессмысленно, тоже вытянулся по стойке смирно и уставился обожающим взглядом на нее. - А ты? - палец, обвиняющим жестом ткнулся в Лиама. - Ты же вполне нормальный ..... был....раньше..., а ладно, - Кевира махнула рукой.
   После такой отповеди, ругать ребят сразу расхотелось. Да и ущерба как такового не было. Лес уже затянул пропалину свежей травой, а от запаха гари не осталось и следа.
  
   - Да ладно тебе, Кеви, - вмешалась в разговор Лиара. - Ты же их сама прекрасно знаешь? Ну, устроили небольшой взрыв, ну и что с того?
   Мы с Лиамом дружно закивали головами, стремясь подтвердить правоту ее слов, но стоило только Кевире глянуть в нашу сторону, как тут же снова замирали на месте, пожирая ее глазами. Этой не хитрой премудрости мы успели обучиться в армии. Как говаривали старослужащие, "солдат перед начальством должен выглядеть лихо и придурковато, дабы своим разумением не смущать оное начальство" ((с) Петр I ). Как оказалось, эту мудрость можно было применять и к остальным моментам жизни. Например, как сейчас.
   Ведь по большому счету мы были ни в чем не виноваты. Ну, просто попробовали использовать вывернутую структуру заклинания и все. Эта идея меня осенила, когда мы путешествовали в инферно. Там ведь тоже использовалась обратная звезда призыва, вот мне и подумалось, а почему бы и нет. Вот только законы мироздания, как обычно, внесли свои корректировки в мои планы, и структура огненного шара, вывернутая наизнанку, просто рванула. Хотя надо отдать должное, взрыв был, что надо. Даже лучше чем у самого шара в этом случае. Только вот управлять им было нельзя, но это были уже детали.
   Пока Лиара, Илиниэль и Кевира спорили о том, что можно, а что нельзя делать в гостях, а особенно в лесу, я отвлекся на непонятный шум. Сначала мне показалось, что это просто листва шумит, но постепенно в ней стали проскальзывать звуки моего родного леса рядом с деревней, потом появились другие звуки, которые были в лесу в моих землях. Даже легкий шепот леса, через который я путешествовал в первый раз, после переноса, был тут. Все вместе они создавали прекрасную мелодию, которая создавала ощущение дома.
   - ...........ты вообще меня слышишь? - вырвал меня голос Кевиры из размышлений.
   - Виноват, исправлюсь, простите, - тут же ответил я. Хотя конечно не понимал о чем вообще идет речь.
   - Ну ладно, - сразу подобрела Кевира. - Раз уж Лиара сама тебя простила, то и я тебя прощаю. Но смотри у меня.........
   При этом она погрозила мне своим кулачком. Выглядела, скажем, прямо, не убедительно. Вот когда Турин грозил своим кулаком, вот там и, правда, стоило "смотреть", а тут.........
   На этом собственно разнос и закончился. Стражи, которые нас встречали, только облегченно вздохнули и предложили нам проследовать за ними. Мне пришлось задержаться, чтобы снять с себя все защитные приспособления и оружие. Все-таки приходилось держать обещания. По мере моего разоружения у окружающих постепенно вытягивались лица. Мелочи, навроде защитных амулетов, конечно, никого не удивили, но вот приличная горка зачарованного оружия, а так же почти вся одежда с заклинанием защиты и прочности уже вызвали подозрительные взгляды. После того, как я начал стягивать с себя рубаху, уже вмешалась Лиара.
   - Я думаю, что уже хватит. Мы видим, что ты больше не держишь на нас зла и доверяешь нам, так что не стоит снимать последнюю защиту сейчас. Приедем, и сможешь спокойно переодеться.
   - Какая защита? - удивился я. - Эта рубаха зачарована взрываться, если у меня не будет биться сердце. А так просто может довольно сильно полыхнуть. На пару метров точно все выгорит.
   Судя по лицу Лиары, у нее в голове проскочила мысль о том, что чего-то такого она и ожидала. Однако затягивать с разоружением не стоило и я, скрипя зубами, принялся снимать остатки оружия. Попутно сам поразился тому количеству вооружения, которое постоянно таскал с собой. Нет, ну там пара метательных ножей, это еще нормально, но я их насчитал почти два десятка. И это еще не считая иглы, взрывающиеся или замораживающие амулеты, склянки с газами и несколько свитков с заклинаниями второго круга.
   Наконец, процесс был закончен, оружие аккуратно упаковано и убрано в сумку, а у меня появилось ощущение, что я стою голый.
   - Какой же ты худой..........., - протянула Иль, внимательно осматривая меня.
   "Конечно худой", - мысленно возмутился я. "Когда ж тут жирок то нагуливать, когда один кровосос постоянно измывается". Вслух я, конечно, этого не сказал, но мысли сами собой вернулись к Шакти. От воспоминаний сразу потеплело. Мне даже захотелось после всего этого осесть в своих землях и больше никогда из них не выбираться, но тут же пришлось отгонять их от себя. Не то, чтобы я был против такой судьбы, просто тут же рядом с прелестями такой жизни вставал образ Кал`Атара, который точно не упокоится пока я не смогу побить его. А в том, что это вообще возможно, я очень сильно сомневался.
   Как бы то ни было, но разбор происшествия на этом исчерпал себя. Лиара конечно злилась всю дорогу до столицы. Первый Лес сильно изменился с момента моего последнего визита. Все в нем дышало жизнью. Иногда создавалось ощущение, что рядом с тобой находится огромный великан, который держит тебя на своей ладони. Представив такое, я рассмеялся. Окружающие посмотрели на меня странно, но от комментариев воздержались. Да я и не стремился ничего объяснять. Не смотря на мою не любовь к ушастым, находится в Первом Лесу мне начинало нравиться. А уж если добавить к этому то, что скоро у меня будет свой ездовой дракон, то и вообще получались сплошные плюсы от визитов сюда. Даже эльфов можно было терпеть ради такого.
   Вопрос с поездкой на Саларисе для меня был уже решенным, и теперь только оставалось договориться с ним, чтобы вытащить его из этого леса и переселить в мои земли. Воды у меня там было предостаточно и гор тоже. Если чего-то не будет хватать, так Шакти мигом все достроят. В этом отношении они были очень шустрыми. Я даже сам не обращал на это внимания, пока жил с ними, но как только увидел, как обстоят дела в остальном мире, то сразу ощутил разницу. Самым поразительным конечно было то, что в свободное от всего время Шакти были очень драчливы. Вполне возможно, что таким образом они старались избавиться от лишней энергии, однако, стоило их только нагрузить работой, как они тут же обо всем забывали и принимались за нее со всей силой.
   "Интересно", - всплыла у меня в голове мысль, "Как там инферны справляются с работой?".
   Я, конечно, не сомневался в том, что обеспечил их работой на пару десятков лет, но червячок ... хотя скорее уж червячище.... сомнения меня все-таки грыз. Если брать для сравнения Сату и Итроя, то инферны ни в чем не уступали Шакти. Только направления у них были разные. Инферны скорее стремились к разрушению, хотяяяяяя....Шакти тоже были не против что-нибудь сломать. Особенно, если им за это потом ничего не сделают. Воспоминания о Шакти и общее ощущение леса подняли мне настроение до небывалых высот. Улыбаясь, я смотрел по сторонам, сравнивания свои ощущения с прошлыми визитами.
   В этот раз все было по-другому. Солнце светило другим светом, лес шумел по-особенному. Даже эльфы не казались такими противными как обычно. Что для меня было чем-то совсем уж нереальным. Но, как и все хорошее, наше путешествие закончилось. Хотя не совсем так, как я того ожидал. Альтуран и Саларис были на своих местах, но смотрели на нас как-то странно. Мне этот взгляд сразу не понравился. Вскоре мои подозрения подтвердились, но отнюдь не тем образом, каким я ожидал.
   - Приветствую, - начал свою вступительную речь Альтуран, - Вас в Первом Лесу. К сожалению должен сообщить, что Ваше пребывание в этот раз будет крайне не продолжительно. Я приношу свои извинения за причиненные неудобства и надеюсь, эти сувениры смогут хотя бы частично искупить нашу вину.
   Сделав жест рукой, стоявшим рядом эльфам, он замолчал. Нам поднесли несколько подносов, на которых под тканью угадывались очертания шкатулок. Сдернув ткань, я убедился в своей правоте. Вручив их нам, Альтуран еще раз попросил прощения и увлек девушек за собой, предложив нам с Лиамом передохнуть с дороги и набраться сил для обратного пути. Не совсем понимая причин для отдыха, мы с Лиамом отправились в гостевые домики. По пути снова начав обсуждать идею насчет обратных заклинаний. Меня никак не покидала мысль, что я прав, а Лиама, что я все-таки сошел с ума.
   - ........вот я всегда переживал, что рано или поздно это произойдет, - вещал Лиам. - Но во мне все еще тлеет уголек надежды, что безумие не заразно.
   Расположившись в домике, мы перекусили, продолжая обсуждать идею вывернуть какое нить заклинание наизнанку и таким образом создать новую структуру.
   - Даже если предположить, что я сошел с ума, то все равно остается вопрос о том, как могут работать звезды обратного призыва. Ведь как то проходят люди в инфер.....в смысле в мир демонов.
   - Тут я конечно с тобой согласен, но ты сам видел, что произошло.
   - Бывает, - отмахнулся я. - У нас и раньше бывали такие случаи.
   - Бывали, - не стал отпираться Лиам. - Вот только там то мы делали все правильно и малость ошибались в расчетах, а тут то мы умышленно ...........аааааааа......., - махнул он рукой, видимо решив, что продолжать этот спор бесполезно, и стоит просто все проверить и убедить меня в своей правоте. - Кстати, - решил он сменить тему. - Что это с эльфами? Какие то они ...., - он покрутил рукой в воздухе, видимо пытаясь подобрать нужное слово. - ...дерганые, что ли?
   - Не знаю, - ответил я, тоже задумавшись над странным поведением эльфов. Хотя кого я пытался обмануть? Меня волновал только полет на Саларисе. Вероятность которого, теперь стремительно падала. - Может у них там какие-нибудь свои эльфячьи дела возникли срочно. Нам то что?
   - А тебе странным не показалось, что нам предложили отдохнуть?
   На такое замечание я только смог удивленно похлопать глазами. Ну, предложили нам отдохнуть и что? Лиам тяжело вздохнул.
   - Иногда мне кажется, что ты просто не способен ничего видеть дальше своего носа, - обреченно произнес он. - Ну, вот подумай сам. Зачем нам отдыхать, если нас можно отправить обратно порталом?
   Задумавшись над такой постановкой вопроса, я так и не смог найти никакого объяснения, кроме одного - меня опять не хотят пускать к порталам.
   - Да что же это такое то? - возмутился я. - Ну всего же один раз прыгнул, так они меня теперь вообще к нему не пустят что ли?
   Лиам откровенно недоумевал над моими словами, пока до него не дошел смысл. Закатившись от хохота, он никак не мог остановиться, даже когда у него из глаз брызнули слезы.
   - Ну, ты даешь..., - сквозь хохот прорвались слова Лиама. - Один раз.....ой не могу....
   - Хватит ржать, - возмутился я, - лошадью станешь.
   - Ладно, ладно, - поднял тот руки в извиняющемся жесте. - Просто я сомневаюсь, что именно ты причина того, что нас не пустят к порталу. Хотя.....
   Лиам внимательно осмотрел меня, как будто видел в первый раз, но потом крякнул и махнул рукой. В тот момент, когда я уже собирался возмутиться, в дверь постучали.
   - Войдите, - удивленно произнес я, скорее по привычке. По крайней мере в Первом Лесу никто раньше никогда не стучал, когда вваливался к нам в гости.
   На пороге появился довольно пожилой эльф. И то, что он выглядел пожилым, уже само собой говорило о том, что лет ему столько, сколько нам не прожить никогда. Коротко кивнув нам, он заговорил.
   - По приказу Повелителя эльфов, Альтурана Мудрого, владыки и правителя Первого леса, истинного сына Великого Древа...., - титолование продолжалось довольно долго. Только тут до меня дошло, что полного титула Альтурана мы не слышали никогда. Хотя после третьей минуты перечисления его званий, я понял, что лучше бы и не слышали дальше. - ....соблаговолят принять Вас в обеденной зале с целью разделить с гостями обед. Прошу Вас следовать за мной.
   Повернувшись, эльф вышел из домика, видимо не сомневаясь, что мы последуем за ним. Хотя какой у нас был выбор? Поднявшись, мы двинулись следом. К счастью идти было не так далеко. Обеденный зал нас удивил. Мы конечно в нем и раньше бывали, но такого не видели ни разу. Зал преобразился. Вокруг цвели цветы и порхали бабочки. По ветвям бегали различные мелкие зверушки и порхали птицы.
   - Праздник у них тут, что ли? - шепотом осведомился я.
   Эльф-проводник неодобрительно посмотрел на меня, но от комментариев воздержался. Проводив нас на наши места, он еще раз кивнул и удалился. Окинув взглядом стол, я приметил несколько блюд, которые раньше не пробовал и уже даже потянулся к одному из них, но был остановлен Лиамом.
   - Дарк, ты совсем с ума сошел? Это же званый обед, тут нельзя хватать все подряд, - зашипел он на меня.
   - А зачем тогда звали нас, если есть все равно нельзя ничего? - так же шепотом возмутился я. - Лучше бы в комнате поели тогда.
   Однако к словам друга стоило прислушаться. Осмотревшись по сторонам, я заметил, что остальные тоже ничего не едят. Обреченно вздохнув, я потянулся к бокалу с вином, но и тут был остановлен Лиамом. После такого, настроение упало окончательно.
   "Есть, не дают, пить, не дают, да что ж они за звери то такие?", - думал я, тоскливо пробегаясь по блюдам на столе. "Хоть бы не ставили на столы ничего тогда".
   Ароматы заставили мой желудок забурчать. К счастью ждать нам пришлось не долго. В скором времени причины задержки стали ясны. Ждали прибытия особых гостей. Ими оказались ... орки.
   И не просто орки, а какой-то вождь со свитой. В том числе и шаман. У меня даже руки зачесались от желания поговорить с ним. Все-таки многие вопросы в их магии меня волновали еще в Академии, но возможности пообщаться с живым шаманом там не было. Среди Шакти тоже ни одного шамана орков не было, а те орки, что были, не могли ничего толком рассказать. И вот боги преподнесли мне такой подарок, что я даже прослезился.
   - Что с тобой? - взволновано спросил Лиам. - Тебе плохо?
   - Нет, - ответил я, утирая невольные слезы. - Просто никогда не думал, что мне столько всего хорошего перепадет.
   - Ты это о чем?
   - И на драконе покатаюсь и с шаманом орков переговорю, - ответил я, глядя на этот подарок богов с любовью во взгляде.
   - Где ты шамана то увидел? - прервал мои мечты Лиам, осматривая орков, которые обменивались приветствиями с Альтураном. - Если ты про того с кучей черепков, так это скорее всего просто воин, который отличился и был удостоен чести носить эти амулеты.
   - Да что мы говорим? - так же возмутился я. - Вот прямо взяли и отдали простому воину такую кучу амулетов? Ты головой то думаешь?
   - А где же тогда его бубен? А? - парировал Лиам. - Бубна то нет. Значит и не шаман он.
   - Может он в бубны не стучит? - менее уверенно ответил я, понимая, что пропустил очень важную деталь. - Может он поет и танцует?
   - Пффффтттт, - хмыкнул Лиам. - Что же он за шаман тогда без бубна? Как он духов предков будет призывать, если у него бубна нет?
   - Можно подумать ты столько знаешь о шаманах, что можешь утверждать, нужен им бубен или нет, - отозвался я.
   - Если не замолчите, то щас оба получите в бубен, - раздался голос Салариса у нас за спинами. - Вы хоть понимаете, что присутствуете при событии исторической важности?
   - Так мы это....., - попробовал я оправдаться.
   - Бубна то нет...., - поддержал меня Лиам.
   - Ну и что, что нет бубна? - огрызнулся Саларис. - Может он и не шаман вовсе.
   - Да как это не шаман? - возмутился я. - Да вы посмотрите на него, - я указал в сторону предполагаемого шамана орков. - Ну, ведь от него так и пахнет шаманист....шаманиз.......шаманст.........шаманом короче.
   - Нет, - тут же возмутился дракон - значит, нацепил на себя пару черепков и тут же шаманом запахло? Это тебе не общее отхожее место, что пара разумных сходили, и все в курсе, что там делать нужно. Шаман - он как маг. Хотя скорее они ближе к жрецам.....- дракон задумчиво потер подбородок, - ....или нет?
   - Да нет, - включился Лиам. - Все-таки они ближе к магам. Они же тоже плетут узоры и руны используют. А жрецы даже толком и не знают, что им боги пошлют. Так что тут даже рассуждать нечего.
   - Да о чем вы вообще говорите? - вмешался я. - Какие жрецы? Какие маги? Мы сейчас обсуждаем вопрос о том, как определить шамана среди разумных, а не о том, на кого они похожи по стилю исполнения заклинаний, хотя это и дураку ясно, что они ближе к жрецам, потому, что обращаются к некому подобию божества.
   Наш спор разгорелся с нешуточной силой. Хоть мы и шептали, но жестикуляция никуда не пропала и мы размахивали руками во все стороны, пытаясь доказать свою правоту. У Салариса было преимущество в этом отношении за счет вырывающегося изредка облачка пара изо рта, но постепенно мы на него просто перестали обращать внимание. Как, кстати, и на все, что происходит вокруг.
   Очнулись мы в тот момент, когда рядом с нами раздался кашель. Притом очнулись мы не от самого кашля, а от того, что Саларис сразу как-то сник, и казалось, даже прижал уши к голове, что в форме эльфа вполне могло бы быть.
   - Кхмммм, - видимо прочистив горло, к нам обратился тот самый провожатый, который пригласил нас за стол. - Не могли бы Вы, господа, соблюдать порядок? Вы все таки не в таверне находитесь, а на приеме у самого Повелителя эльфов, Альтурана мудрого...., - дальше опять пошло перечисление титулов и прочая, так что я для себя прочно решил, что все титулы Альтурана можно сократить до "и прочая". - ....таким образом Вам, господин Саларис, стоит подавать пример подрастающему поколению, а не принимать участие в их бессмысленных спорах.
   Дракон только, молча, кивал, даже не стараясь спорить. На всякий случай, мы тоже притихли. Если уж этот странный эльф смог заткнуть дракона, которому и Повелитель эльфов не указ, то нам и подавно не стоит с ним спорить.
   После нескольких минут отповеди, он оставил нас одних. Осмотревшись по сторонам, я заметил, что все вокруг уже едят. При этом стояла такая тишина, что выглядело это жутко. Звуки раздавались только со стороны стола Альтурана, где сидели орки. Уж они-то не стремились к тому, чтобы вести себя за столом, как толпа тихушников. Решив, что после такого спора покушать это именно то, что нужно, я потянулся за ранее намеченными блюдами.
   - Да что ж ты делаешь-то? - рыкнул на меня Саларис. - Необходимо соблюдать элегантность и брать все небольшими порциями. Вот смотри.
   После этих слов он взял с блюда один маленький бутербродик с не понятной икрой, которую я хотел попробовать и .... принялся резать его ножом.
   "Там и кусать то нечего, а он его еще и режет", - злобно подумал я.
   Однако, глянув на Лиама, понял, что тот поступает так же.
   - Да ну вас всех, - ругнулся я и вылез из-за стола. - Скоро вернусь.
   Выйдя из зала, я по дороге принялся планировать, где можно разжиться едой. Кухня отпадала сразу же, так как там сейчас можно было получить разве что тряпкой. Вспоминая наших поваров, желание появляться там, отпала окончательно.
   "Можно наведаться к давешнему силуру", - подумал я. "Да, именно так я и поступлю".
   Конечно, перспектива опять есть плоды, которые на нем росли, не особо радовала, но особого выбора не было. Направившись в сторону силура, я был остановлен похлопыванием по плечу.
   - Ну и куда мы? - радостно улыбаясь, спросил Саларис, закидывая в рот сразу три непонятных бутербродика.
   - Мы вот тут подумали и решили, что ты прав, - поддержал его Лиам, протягивая мне один такой же бутербродик. - Еды там толком не будет, гостям мы не интересны, - при этом он выразительно посмотрел на Салариса, который сделал вид, что не заметил этого взгляда. - Так что мы решили, что идем с тобой. Заодно и поедим.
   - Отлично, - в голове тут же созрел план, как нам можно насытиться. - Значит так....Саларис - на тебе рыба и костер, Лиам - на тебе фрукты с силура. Щас мы с вами....
   - Стой, стой, стой, - замахал руками дракон, - а что ты внесешь в наш ......ммммм.... обед?
   - Как это что? - удивился я. - Конечно же, свое творческое и, несомненно, необходимое руководство всем этим процессом, который вы двое.....
   Промелькнувший рядом с лицом кулак Салариса ясно выразил все, что он думает по поводу моего руководства и лидерских качеств в целом. Лиам ограничился вежливым покашливанием, но я все равно заметил, как его рука шарит в поисках метательного ножа по поясу.
   - Спокойно, - поднял я руки, чтобы остановить этих двоих. - Я беру на себя хлеб. Как вам такой вариант?
   Переглянувшись, оба довольно кивнули головой, и мы разошлись в поисках еды.
  
   "Повелитель совсем сошел с ума", - думал я, наблюдая за его очередными гостями. "Мало того, что он пускает к нам людей и темных, так теперь еще и орки. За такое он однозначно должен умереть. Как он только посмел пустить под своды Первого Леса низших. Как они вообще смели подумать, что могут быть нам ровней? Нееееееттт. Он должен заплатить и он заплатит. Мои союзники предоставили мне для этого все, что нужно. А когда придет время, то и от них избавлюсь. В конце концов, я умею ждать..."
   - ....ты меня слышишь? - обратился ко мне Повелитель.
   - Конечно, ....
   - Тогда проследи, чтобы наших гостей расположили со всеми удобствами.
   Я, молча, поклонился и удалился исполнять поручение.
   "Расположить с удобствами?", - злость почти выплескивалась из меня. "Их место в грязи". Но, несмотря на все, что я испытывал, мне приходилось улыбаться и строить из себя радушного хозяина, который рад гостям.
   Проводив орков-сопровождающих к их местам, я поспешил вернуться к столу. Не хотелось пропустить что-нибудь важное из-за своего отсутствия. Я, конечно, был не одинок в своем стремлении восстановить былое величие эльфийской расы, но доверять такие важные дела все равно не стоит никому. Вернувшись, я обнаружил, что Повелитель и вождь орков закончили обмениваться приветствиями и все, наконец, собирались приступить к еде. Увидев, что он подарил этому грязному орку, я больше не мог сдерживаться. Охрипшим от ненависти голосом, я отдал приказ в амулет и тут же верные мне и моим идеям эльфы начали действовать.
  
  
   Глава пятая - Мятеж
  
   Все шло в соответствии с планом. Захват Первого Леса прошел довольно буднично. Я даже не ожидал, что все будет так просто. Достаточно было просто заменить охрану и избавиться, под предлогом визита орков, от лишних эльфов. Теперь оставалось только использовать ритуал переподчинения Леса и тогда все будет так, как и должно быть. Первый Лес снова станет тем, чем и должен быть - правителем над низшими расами. Величие эльфов вновь будет восстановлено. Даааа.......
   - .... Повелитель, - обратился ко мне один из верных Стражей. - Вас вызывает один из магов. Говорит, что это срочно.
   "Бездна, - ругнулся я. - Что же могло пойти не так?"
   Быстро пройдя следом за Стражем, я оказался поражен открывшимся мне зрелищем.
   - Что происходит? - спросил я у мага, отправившего за мной.
   - Лес, - тихо произнес он, видимо концентрируясь на каком то заклинании. - Лес не слушает нас. Как бы мы не старались, он отвергает. Пока не причиняет нам вреда, но это не говорит о том, что не причинит, если ему прикажет Пове.... Я имел в виду Альтуран.
   Ситуация складывалась очень плохая. Я прекрасно помнил сказки о том, на что способен Первый Лес если его детям грозит опасность и если Повелитель отдает ему приказ. Ни один разумный не сможет даже приблизиться к нему. Каждая травинка и листочек станут его врагом. Но сейчас ситуация была другой. Мы сражались друг против друга, а значит, есть шанс, что он выберет меня. В конце концов, он до сих не предпринял никаких действий, чтобы защитить Альтурана, а значит, что он больше не считает его своим Повелителем.
   - Приготовьте все к ритуалу........, - договорить я не смог. В этот момент ко мне подбежал один из верных мне Стражей.
   - У нас возникли проблемы с ...., - договорить он не успел. В районе озера раздался взрыв. Потом еще один и еще.
   "Похоже, дракон решил пренебречь моим добрым расположением и показать свой норов", - усмехнулся я. "Ничего. И против Вашего рода у меня есть оружие".
   Союзники снабдили меня очень многим. Оставалось только правильно распорядиться этими дарами и в нужное время обратить их против моих врагов. Так я и поступил. Теперь Первый Лес по сути принадлежал мне, вот только что то было не так. Слишком долго звучали взрывы и при этом они перемещались...
   Вскоре все затихло. Не получив отчет и не увидев как ведут пленников, я начал беспокоиться. Дракон не тот противник по отношению, к которому стоит проявлять неуважение. Даже не смотря на то, что я отправил почти три десятка Стражей. Я не был уверен в том, что они смогут с ним легко справиться. Подарок союзников не позволит ему менять свой облик, но это отнюдь не было поводом, чтобы его недооценивать. Вскоре показались Стражи. Точнее только трое из них. Выглядели они, прямо скажем, не очень.
   - Что произошло? - спросил я, как только они приблизились. - Где дракон?
   - Плевать на дракона, - ругнулся один из Стражей. Событие само по себе довольно странное. Все они были верны мне и никогда, даже в самых опасных ситуациях, не позволяли себе так выражаться.
   - Объяснись, - потребовал я.
  
   Банкет был в самом разгаре. На углях как раз поспевала огромная рыбина, которую поймал Саларис. Лиам нарезал наши запасы сыра и хлеба. Рядом лежали фрукты, которые мы собрали с того памятного силура. У меня даже пропало ощущение надвигающейся гадости, которое постоянно терзало меня с момента, как мы оказались в Первом Лесу. Расположившись кружком, мы обсуждали различные мелочи. Разговор про шаманов угас сам по себе, в связи с тем, что обсуждаемый объект остался на праздновании. А без наглядного пособия, обсуждать его не хотелось. Мы, конечно, поспорили еще немного, но скорее для проформы. Да и вид нормальной еды отбивал желание выяснять любые вопросы не связанные с этим чудным действом, которому многие явно не отдают должного уважения. Так что разговор постепенно свернул на более животрепещущую тему, а именно, мою поездку на Саларисе. Дракон конечно тут же принялся все отрицать, постоянно ссылаясь на то, что мол "я ничего не обещал, ах вам Альтуран сказал, ну вот пусть он и катает вас на своем хребте". Не помогло даже вручение попоны, которую я прикупил перед отправкой. Однако. Не смотря на то, что катать нас Саларис отказался, попону он все-таки взял, что определенно внушало хорошие предчувствия.
   Когда рыба была уже почти готова. А мы почти захлебнулись своей слюной, ожидая этого момента, нас самым наглым образом прервали. Если быть точным, то нас окружило около трех десятков эльфов, а парочка подошла к нам, и нагло пнув нашу рыбу, потребовала не дергаться и идти с ними.
   Не смотря на то, что Кал`Атар советовал всегда оставаться спокойным, сейчас меня прорвало. Да и не только меня. Лиам и Саларис кинулись на эльфов вместе со мной. К тому моменту как мы пришли в себя, большинство эльфов лежали на земле, а небольшая кучка удирала от нас подальше.
   - Ну и что нам теперь делать? - спросил я, прекрасно понимая, что ответа могу и не получить. Одно дело это просто набить Стражам лица. Бывало уже такое. И совсем другое дело, что от полянки ничего не осталось. Вокруг валялись вывороченные деревья, трава была сожжена, кое-где висели последствия моих заклинаний, которым меня научили дракониды.
   - Что делать? Что делать? - огрызнулся дракон, усиленно к чему-то принюхиваясь. - Бежать. И чем быстрее, тем лучше.
   Мы с Лиамом удивленно уставились на него. Мы, конечно, понимали, что нас отнюдь не погладят по голове за то, что мы тут устроили. Но и на смертный приговор никак не рассчитывали. Дракон, видя наши лица, только тяжело вздохнул и принялся объяснять, попутно обирая наших недавних противников.
   - Я не могу сменить ипостась, и по лесу разлито чувство опасности. Разве ты его не ощущаешь? - посмотрел он на меня. Я только медленно кивнул, прекрасно понимая, что так оно и есть. Однако, я просто не обратил на него внимание, потому, что всегда его ощущал в той или иной степени находясь в Первом Лесу. - Так что, меньше слов, больше дела. Хватайте оружие и двигаем отсюда. Думаю, что скоро тут будут еще враги.
   - Враги? - уточнил я, так же подбирая себе оружие по руке из валявшегося вокруг. - Может просто противники?
   Дракон только хмыкнул, совершенно точно поняв, что я имел в виду. Разница между врагом и противником была очень серьезной. Противника можно было пощадить, врагов - только убивать. И видимо, теперь Первый Лес стал нашим врагом. По крайней мере, его часть. Уходя с полянки, я повернулся и поклонился лесу, пробормотав ему прощения за то, что мы сделали и еще сделаем. Лиам сделал тоже самое. Саларис просто буркнул в никуда пару слов извинений, и, поудобнее, перехватив командира нападавших, двинулся в чащу.
   Огибая патрули эльфов, мы пробирались....Собственно говоря, мы и сами не знали, куда мы двигались. Попытка выяснить это у дракона, привела к тому, что он удивленно посмотрел на нас и ответил, что просто идет вперед. Быстро посовещавшись, мы решили, что сперва надо разработать план и только потом куда-то идти. После почти получаса совещаний, мы разработали план, по которому надо продолжать двигаться дальше, а там будет видно. Самоубийцами из нас никто не был, а рисковать своей шкурой, даже не понимая, что происходит, нам не хотелось. Так потихоньку мы тащились по лесу, постепенно уходя все глубже. Наконец такое продвижение опостылело нам всем, и мы остановились для отдыха.
   - Ну и что дальше? - задал риторический вопрос Лиам.
   Саларис какое то время молчал, видимо пытаясь опять перекинуться. Махнув, наконец, рукой на свои попытки, он повернулся к нам.
   - Мы должны спасти Альта.
   - Момент, - тут же вскинулся я. - По большому счету, это внутренние разборки вислоухих и нам, - я посмотрел на Лиама и даже придвинулся к нему, чтобы показать, кто такие эти самые "нам". - Так вот, нам до Сараковых рогов, что они тут устроят. Заберем девчонок, мою сумку и пусть хоть уши друг другу режут.
   - А как ты смотришь на то, что отца одной из "девчонок" прирежут на алтаре, что бы подчинить Первый Лес, - ехидно спросил дракон. - А после этого Империя получит вместо одного врага, еще и портал для высадки войск в тылу. Тебе не кажется, что тебе, как верноподданному Империи, надо бы помешать этому.
   - Начнем с того, что я сюда ехать не хотел, - попробовал я отбрехаться от его доводов, прекрасно понимая, что он прав. - Да и к тому же....
   - Да что вы спорите о всякой ерунде? - вмешался Лиам. - Надо спасти Альтурана, значит давайте думать, как это сделать, а не сопли мазать и решать, кто и куда не хотел ехать.
   Выразительный взгляд в мою сторону заставил меня проглотить, уже готовые сорваться с языка возражения. Дракон тоже выглядел пристыженным.
   Повертев в голове ситуацию и так и эдак, я пришел к выводу, что Альтурана надо действительно спасать. Не то, чтобы у меня к нему возникли теплые чувства, просто вспомнился случай с Сильваной и повторения не хотелось. А она меня особо предупредила, что теперь Голос Леса я буду слышать всегда. На тот момент я не придал этому значения, потому, что не рассчитывал когда-либо оказаться в эльфячьем лесу, но теперь все ее предостережения разом всплыли в голове.
   - Значит так, - решил я больше не тянуть. - План такой - сперва, спасти Альтурана, потом девушек, потом будем планировать дальше, потому, что на остальных эльфов мне лично плевать.
   Саларис попробовал меня пристыдить, но быстро отступил. Видимо мой голодный взгляд и общий настрой сыграл свою роль. Кушать и, правда, очень хотелось. Если Лиам хотя бы поклевал те непонятные закуски, что были на столе, то я даже их не удосужился толком попробовать. Пришлось пожевать листья, чтобы в животе не начало бурчать в неподходящий момент. Пленника, кстати, пришлось бросить. Саларис настаивал на том, чтобы тащить его дальше, но нам удалось его убедить в том, что он может нас раскрыть. А скрытность в нашей ситуации была важнее информации, которую мы могли и не получить.
   Оценив наши боевые возможности, мы остались, очень недовольны. Дракон выдохся после схватки с нарушителями нашего обеда. Мы с Лиамом не были боевыми магами, так что наш арсенал оказалось очень беден. По сути, без наших амулетов, свитков и прочих вспомогательных средств, мы были слабее даже выпускника боевого факультета. Ну, может, конечно, и не слабее, но против полноценного мага мы точно не тянули. Даже с учетом знаний драконидов, я не был уверен, что у меня есть шанс на победу. Но отступать мы не могли. В первую очередь потому, что наши друзья были в плену, а во-вторых - очень уж хотелось набить морду тому, кто все это устроил.
   Итогом наших обсуждений стало решение все-таки взять языка и, как следует, допросив его, решать, что делать дальше. Недолго думая, мы отправились обратным маршрутом к озеру. По пути нам попадались патрули, но, слава богам, нас не замечали. На берегу копошились лекари и несколько Стражей-предателей. Обдумав ситуацию, мы решили, что больше не меньше и, напав, быстро похватали всех, кто мог говорить. Скрутив своих пленных, мы быстро позатыкали им рты тем, что подвернулось под руки и, убедившись в том, что никто не обратил на нас внимания, приступили к допросу.
  
   У меня дернулся глаз. Потом еще раз и еще. Мне начинало казаться, что я сплю и вот-вот должен проснуться, но, сколько бы я ни ждал, этого не происходило. Дракон со своими компаньонами совсем обнаглел. Мало того, что они смогли обезвредить тот отряд, что был за ним отправлен, так после этого он вернулся на место своего побоища и напал на тех, кто там был. Большинство, оставленных там, Стражей валялись связанные на земле с кляпами во рту. У парочки вместо кляпов были чьи то носки и, притом, судя по виду и запаху, явно не первой свежести. Бедных эльфов как раз пытались привести в чувство солями, но получалось это плохо.
   "Еще бы у них, что-то получилось. Бедняги такого нанюхались, что им теперь все соли мира, как аромат цветов".
   Однако время для юмора еще не пришло. Получить у себя в тылу такого врага мне было крайне не желательно. А с учетом того, что пару людишек еще не нашли, возникали обоснованные подозрения по поводу того, кто конкретно носил носки перед их превращением в кляпы. И это было плохо. Доклад по первому столкновению показал, что эти смертные не так просты, как могло бы показаться. Хоть большую часть раскидал дракон, но и они внесли свою лепту в это. Да и слова Стража о том, что опасаться стоит не дракона, не давали мне покоя. Да и само поведение, закаленного в боях ветерана, меня насторожило. Он отказался продолжать нападение. Я прекрасно понимал, что произошло нечто такое, что смогло сломить его дух, но вот говорить мне об этом он не стал. Сказал только, что все они совершили огромную ошибку и скоро им придется расплачиваться за нее.
   Развернувшись, я отправился к месту проведения ритуала. Как только я услышал о том, что произошло еще одно нападение, я приказал свернуть все поиски этой компании и усилить охрану места ритуала. После него мне не будет надобности искать их. Лес сам отдаст их мне. Или убьет по моему приказу.
   Ритуал был почти готов. Маги расположили Альтурана на алтаре и теперь готовили жертвы. К счастью для меня большинство орков удалось взять живьем, так что надобности резать своих сородичей не было. Повелитель эльфов только сверкал на меня глазами.
   - В чем дело, Повелитель? - спросил я, занимая свое место в магическом узоре. - Не ожидали, что все так повернется? - ответа я мог не ждать. Заклинание прочно спеленало его, и произнести хоть слово он не мог. - Ну конечно не ожидали. А ведь должны были понимать, что пуская этих тварей, - кивок в сторону связанных орков, - вы нарушили наши вековые традиции. Мы - высшая раса и скоро остальные поймут это. А кто не поймет - почувствует на своей шкуре, что такое гнев Первого Леса...
   Удар по затылку заставил меня пошатнуться. В глазах все потемнело, и земля рванула мне на встречу. Однако я не успел ощутить боль падения. Все поглотила тьма. Последним, что я успел услышать, было:
   - ...мучайся потом из-за вас опять с головой декаду...
  
   Спасение Альтурана прошло довольно просто. Что было очень странно, по причине того, что с моей точки зрения такой ритуал надо было охранять как зеницу ока, а не надеяться на пару Стражей. Таща Повелителя Эльфов на плече, я пытался придумать способ, которым теперь можно было бы освободить девушек и в каком направлении лучше удирать. Рядом пыхтел Саларис, которому достались орки. Лиам бежал почти налегке, так как ему досталась самая легкая ноша - предводитель восстания. Бросив на него взгляд, в голове сразу родилась отличная идея обменять его на девушек и выход из леса. Покосившись на Альтурана, решил, что можно будет и его докинуть во время торга. Ну, или хотя бы его руку, или там ногу.
   - Надо передохнуть, - устало произнес дракон. Способность перевоплощаться к нему еще не вернулась, так, что было просто чудом, как он до сих пор тащит троих не маленьких орков.
   Остановившись на небольшой полянке, мы поскидывали свои ноши и попадали на месте. Погони слышно не было, да и не могло ее быть. Всех, кого могли, мы выключили сами, а магов приложило отдачей, когда мы вмешались в ритуал. Инстинктивно потянувшись рукой за сумкой, я в очередной раз пожалел, что согласился с ней расстаться. Если бы она была при мне, то сейчас все было бы проще.
   - Надо их как то в себя приводить, - произнес Лиам, малость восстановив дыхание. - Долго с таким грузом не побегаешь.
   - Да какой у тебя груз? - возмутился дракон. - Самого щуплого тащишь. В нем и веса то нет почти.
   - Да как же? - возмутился Лиам. - Ты вот его сам попробуй поднять. Такое ощущение, что он сожрал пару орков, пока мы не видели.
   Дракон только хмыкнул на такое заявление и, подойдя к нашему пленнику, попробовал его поднять. Когда у него ничего не получилось, у меня даже лицо вытянулось, как пятка. Сперва я подумал, что дракон просто шутит, но, судя по испарине на его лице, он старался изо всех сил, но не мог оторвать тело пленника от земли.
   Подойдя поближе, я попробовал ему помочь, но даже у нас двоих ничего не вышло. С удивлением переглянувшись, мы оба уставились на Лиама, который тащил такую тяжесть все это время. Тот только довольно улыбнулся и, подойдя, попробовал поднять его. Вскоре довольное выражение на его лице сменилось на удивленное, потому, что тело и не подумало сдвинуться с места.
   - Ничего не понимаю, - произнес он. - Он, конечно, был тяжелым, но не до такой степени.
   В этот момент послышались звуки погони. Они влетели в одну из оставленных нами ловушек.
   - Плевать, - махнул рукой дракон. - Пусть сами с ним разбираются.
   Орки как раз начинали приходить в себя. Альтуран все еще не подавал признаков сознательной деятельности. Что было странным. Подхватив его на руки и помогая оркам, мы двинулись дальше в лес. Погоня постепенно настигала нас. Решив их малость задержать, я скинул Альтурана на руки Саларису и принялся строить ловушки.
   Почти получив пару стрел в спину, мне все-таки удалось сбить преследователей с нашего следа и догнать своих друзей. Они как раз готовились к обороне, раздавая оркам трофейное оружие. Те выглядели неважно, а с эльфийскими мечами смотрелись ко всему прочему еще и смешно.
   - На какое-то время они отстали, - доложил я. - Надо двигать дальше, а то скоро они разберутся, что мы выдохлись и тогда нам точно хана.
   - Дарк, - раздался слабый голос Альтурана. - Моя...жизнь...утекает..., - было видно, что каждое слово дается ему с трудом, но в глазах горел огонь решимости. - Я...очень... рад тому.... что ты ...
   Смачная оплеуха заставила его подскочить на месте.
   - Ты совсем с ума сошел? - накинулся он на меня. Схватив меня за грудки, он приподнял меня над землей и начал трясти. К счастью довольно быстро сообразив, что он уже не умирает, он отпустил меня и удивленно принялся осматривать себя.
   - Кхаа....., - прокашлялся я. - Лучше?
   - Да...., - не уверено ответил он. - Что ты сделал?
   - Прервал влияние ритуала переподчинения, - ответил я. - Было как то дело, тоже под него попал, так что способы, как с этим бороться я знаю.
   Если бы челюсть могла отпасть, то Альтуран бы ее лишился. Его глаза сделали попытку выползти из глаз и добраться до меня, но, спасибо Творцу, так и не смогли этого сделать.
   - К..кк...к..., - буквы упорно не хотели складываться в слова.
   - Как? - решил я уточнить. Он только кивнул. - На самом деле все не так сложно, как кажется. Надо просто дать резкий импульс неоформленной силы в мозг одного из участников. Тогда энергетические линии составляющие ритуал на некоторое время потеряют объект и заклятие слетит само. Но есть одно но.
   - Какое? - похоже, голос к нему вернулся.
   - С вероятностью немного больше половины объект может умереть, - ответил я.
   - И насколько вероятность больше? - уже спокойно спросил Альтуран.
   - Нууууу......, - говорить о том, что шанс выжить у него был один к десяти не хотелось. - Неважно в принципе. Главное, что все нормально. Хотя я бы не стал так резво скакать на Вашем месте.
   - Почему?
   - Скоро опьянение от силы пройдет и тогда .....
   В этот момент Альтуран пошатнулся, и бревном упал на землю. Мне оставалось только тяжело вздохнуть и присесть рядом с ним.
   - Откуда ты столько знаешь про этот ритуал? - несмотря на общую слабость, голос его звучал твердо. - Даже не все эльфы знают о нем.
   - Давайте, мы потом об этом поговорим, - произнес я.
   Саларис с Лиамом, молча, наблюдали за тем, что происходит рядом с ними. Оркам же было вообще плевать на это, так как общались мы на эльфийском, а они видимо, его не понимали. Обсудив все, что интересовало Альтурана на данный момент и, получив мое обещание рассказать о том, откуда мне столько известно об эльфийских ритуалах, а тем более таких ритуалах, Альтуран все-таки отключился. Мы же остались перед той же проблемой, что и раньше - "что делать?".
   Конечно, очень остро стоял еще один вопрос - "кто виноват?". Но с ним мы немного разобрались. А судя по моим прикидкам, его сейчас должно было накрыть откатом от заклятья такой силы, что пару дней мы могли точно не беспокоиться на его счет. В итоге, чтобы не топтаться на месте, мы быстро решили, что надо двигаться в сторону тюремной части леса и там искать девушек. А потом.....
   Что же мы будем делать потом никто не знал, но и не переживал по этому поводу. Как говорит один мой знакомый вампир - "решай проблемы по мере их поступления". Вооружившись этим советом, как девизом, мы двинулись по лесу. Орки страшно шумели, но по какому-то странному стечению обстоятельств, нас никто не обнаружил. Даже патрули, которые проходили рядом, не обращали на нас внимание.
   Добраться до тюрем удалось довольно просто, а вот дальше возникли трудности. Охраны там оказалось столько, что даже мышь прошмыгнуть не смогла бы. Но не это меня разозлило. Кто-то из магов нагло пытался вскрыть мою сумку и покопаться в ней. Такого я простить не мог. Сразу как то представилось, что я сделаю с этим магом, когда доберусь до него. От немедленной расправы меня удержало только чувство собственного достоинства, врожденная осторожность и Саларис с Лиамом, которые вцепились, как только увидели, что я хочу швырнуть в мага огненным шаром.
   В итоге нам пришлось отступить и засесть за разработку плана спасения пленных. Почему мы должны спасать всех, я не совсем понимал, но пришлось согласиться с Саларисом и Лиамом. Очень уж они серьезно обещали надрать мне уши, если не прекращу искушать их предложениями бросить всех эльфов и спасать только своих.
   План все-таки удалось разработать. Только он требовал длительной подготовки и еще и отвлекающего маневра. Почему этим отвлекающим маневром стал я, так же осталось загадкой. Однако после всех обсуждений и голосований, я понял, почему республики долго не жили. В конечном итоге мы все отправились выполнять свои части плана. Саларис и Лиам с орками должны были напасть на охрану, а я должен был отвлечь всех остальных. Подготовкой отвлечения я и занимался. По нашим прикидкам у нас было пару дней, пока эльфы смогут привести своего начальника в чувство, так что и нападение стали планировать на этот срок. Да и нам требовалось подготовиться и отдохнуть.
  
   Лиара сидела пристегнутая к стене. С момента как все началось, прошло уже два дня. За это время их ни разу даже не покормили. Илиниэль и Кевира находились рядом. Только их поместили в отдельную камеру. Слишком уж рьяно они сопротивлялись. Кевира и Илиниэль кажется даже убили пару магов, прежде чем их смогли скрутить. Взглянув на подруг, Лиара чуть не заплакала. На них не было ни одного живого места. Захватчики изрядно постарались, чтобы отомстить за своих коллег. Вот Илиниэль очнулась, и мутным взглядом уставилась перед собой.
   - Иль, - позвала Лиара. - Ты как?
   - Ммммм......., - ответила темная и сплюнула слюну с кровью. - Нормально. После тренировок Шакти, это мелочи.
   - Прости меня, - слезы подступили к горлу Лиары. - Если бы я не потащила вас сюда, то....
   - Хватит уже ныть, - раздался голос Кевиры. - Лучше думай о том, как нам сбежать. Или хотя бы еще парочку этих сволочей прихватить с собой.
   - Не стоит торопиться умирать, - наконец-то Лиара могла сообщить подругам нечто не такое плохое. - Дарк все еще на свободе. И Лиам тоже. И судя по переполоху, который стоит снаружи, они явно не сидят, сложа руки.
   В этот момент снаружи раздались крики. На охрану явно кто-то напал. При этом, судя по интенсивности криков, нападение было очень серьезным. Вскоре послышались взрывы и земля начала трястись, как будто по ней бежала разом тысяча солдат. Гул нарастал, и вскоре сквозь одну из стен вломилось непонятное нечто, размером с кролика. Осмотрев все вокруг, существо издало странный звук и быстро побежало дальше. За стеной камеры начало грохотать так, что закладывало уши. Вскоре в камере появился силуэт, который схватил девушек и потащил наружу. Рассмотрев на свету своего спасителя, девушки с удивлением узнали в нем Салариса.
   - Не шуметь, - цыкнул он на них. - Скоро выберемся, там и поговорим.
   Путь занял довольно много времени. Лес вокруг полыхал всполохами взрывов. Деревья валялись на земле. Кусты обгорели. В кустах постоянно стояло непонятное шевеление. Изредка показывались те же непонятные существа, что были в камере. Прибыв на довольно большую полянку, Лиара увидела, что там сидит большинство пленников. В стороне на земле лежал ее отец. Как только дракон отпустил их, она сразу бросилась к нему.
   - Что с ним? - с тревогой в голосе спросила она.
   - Да все нормально, - отозвался подошедший Лиам. - Его Дарк малость приложил, но сказал, что скоро должен очнуться. Очень уж твой папка рвался тебя спасать. Мы и сами думали его успокоить, да только Дарк всех опередил. Ну-ка, иди сюда....
   Лиам намазал лицо Лиары какой то вонючей мазью и, протянув плошку из листа с остатками указал в сторону. Там намажешь остальное тело.
   - Дарк сказал, что поможет подлечить серьезные раны, чтобы никто не умер.
   - А где Дарк? - спросила подошедшая Иль. Лиам сразу замолчал. - Говори, - ее голос почти срывался.
   - В общем..........., - было видно, что говорить Лиам не хочет.
   - Он отвлекал внимание бунтовщиков и кажется, попался, - закончил за него Саларис. - Информация не точная, но...
   Илиниэль, пошатываясь, встала и попробовала направиться в сторону, откуда доносились взрывы. Саларис оказался рядом с ней и резким ударом по затылку отправил ее в беспамятство. Умом Лиара понимала, что он все сделал правильно, вот только внутри все переворачивалось от осознания того, что Дарк может погибнуть, спасая их.
   "А ведь он даже ни разу не хотел ехать сюда", - пришла мысль, полная сожаления.
   Очередной взрыв раздался, где то совсем далеко и лес опять затих. Были только слышны разговоры недавних пленников, стоны раненных и иногда крики захватчиков вдалеке. Лиара плакала. Кевира сжимала кулаки в бессильной ярости и только Лиам и Саларис продолжали, молча помогать раненным и объяснять, куда идти тем, кто мог это сделать.
  
   Глава шестая - Сражение
  
   Меня окружали. Медленно, планомерно сжимая кольцо. Так охотились на особо опасных хищников. Гнали до нужного места, а там....
   Тряхнув головой, я отогнал ненужные мысли и ускорил бег. От друзей меня отрезали, так что мне ничего не оставалось, кроме как повернуть в другую сторону и уходить в лес. После того, что устроили мои големы, рассчитывать на помилование было глупо. Да и просто зная вислоухих и их нравы, можно было забыть о том, что меня посадят хотя бы в камеру. Скорее всего, просто сразу прирежут.
   "И ведь знал, что не стоит сюда ехать, - злобно думал я. - Знал, но все равно поперся".
   Сил почти не осталось. Остатки пришлось потратить на то, чтобы прикрыть отход спасенных пленных. Заодно пригодились наши эксперименты с обратными заклинаниями. Структура голема, оказывается, была очень взрывоопасной. Стоило ее только вывернуть, и она взрывалась не хуже огненного шара. При этом сил тратить приходилось гораздо меньше.
   - ...сюда...., - раздался голос в моей голове. - ...следуй за мной....
   Пришлось резко остановиться. Я всегда считал себя вполне нормальным, так что появление голосов в голове резко ставило крест на многих моих планах на жизнь. Особенно это касалось дальнейшего изучения магии. Кто же будет учить чокнутого магии? Тряхнув головой, я опять прислушался. Голоса никуда не исчезли. Они продолжали звать меня куда то в чащу.
   Показав лесу кукиш, я нырнул в противоположную сторону и припустил еще быстрее. Кал`Атар мне рассказывал о том, как древние вампиры умели приманивать своих жертв, когда ослабевали. Это называлось "зов". Вернее будет сказать "ЗОВ". Стоило жертве его услышать, и постепенно она теряла волю и как кукла шла на него. Можно сказать, что это была "еда с самодоставкой". Прикинув в голове все варианты, я быстро пришел к выводу о том, что эльфы могли и вампиром разжиться, так что слушать такие голоса будет крайней степенью глупости с моей стороны. Устав бежать, я присел под деревом, чтобы перевести дух. Слишком много сил ушло на големов, так что, несмотря на то, что бежал я всего пару часов, уже успел выдохнуться.
   Пожевав листьев, я снова припустил по лесу, пытаясь оторваться от погони. Видимо заговорщиков сильно оскорбило наше нападение, так что они решили, во что бы то ни стало, добраться хотя бы до меня. Погоня шла по следу, почти наступая мне на пятки.
   - ...мне больно...., - опять раздался голос. - ...помоги мне...
   - Сарак меня задери, - ругнулся я себе под нос. - Если с ними вампир, то все становится только хуже. Надо избавиться от крови на одежде.
   Несколько мелких царапин я успел заработать, когда продирался сквозь чащу. Они уже давно не кровили, но мне ли было не знать о том, какое у вампиром чутье на кровь. Пусть и засохшую. Скинув одежду и создав водную ловушку, я быстро ополоснулся и промыл одежду. От слабости меня даже качнуло. Пришлось срочно жевать листики, чтобы хоть немного восстановить силы. Я, конечно, оставил им очень четкий след своего присутствия, но в той ситуации выбора особого у меня не было.
   В конечном итоге меня все-таки смогли зажать в угол. Ну как в угол...меня прижали к выгребной яме. Смердило оттуда так, что даже у меня глаза слезились. Что уж говорить про эльфов. Все они были в масках, которые фильтровали воздух. Иначе они бы уже давно все валялись без сознания.
   "Жмоты", - подумал я. "Могли бы нанять гномов, так они бы им нормальную канализацию построили". В тот момент, когда я как раз перешел на личности в обсуждении жадности эльфов, я смог почуять ход, который шел из выгребной ямы. Эльфы постепенно прижимали меня. Других путей отступления у меня не было, так что пришлось действовать по ситуации. Резкий прыжок вперед к ближайшему преследователю, удар рукоятью трофейного оружия в висок и прикрываясь им как щитом прыгнуть в яму. Единственная мысль, которая билась у меня в голове в тот момент была "главное не кричать и глаза не открывать, во чтобы то не стало".
  
   Похоже, что Первый Лес пока не перешел под полный контроль захватчиков. Об этом говорило хотя бы то, что на нас не нападали. Раненных удалось подлечить. Патрули проверяли границы нашего небольшого лагеря. От Дарка до сих пор не было никаких известий. Девушки сидели тише воды, ниже травы. О чем-то тихонько переговаривались и постоянно бросали взгляды в сторону дракона, который ни на шаг от них не отходил. Его тоже можно было понять. Он прекрасно знал, что стоит ему только отвернуться, как они тут же рванут за Дарком. Хоть шансы на его выживание и были не велики, но если кому то и удастся выбраться из всего этого чистым, то это может быть только Дарк.
   В этот момент в нос мне ударил такой смрад, что на глазах выступили слезы. Среди Стражей наступил переполох. К лагерю приближалось нечто. Ужасное, издающее мерзостный смрад, от которого хотелось бежать, не оборачиваясь, по земле чудовище волочило огромный хвост, который изредка подрагивал, выбрасывая зловонные миазмы в разные стороны.
   - Мммммммм........, - раздалось от него. - Ммммммм!!!
   - Огонь, - закричал дракон, тоже парализованный ужасом до этого момента. - Прибить это порождение зловонной бездны.
   - Стоять! - закричало чудовище, когда в его сторону уже нацелились луки и боевые заклинания. После чего сразу же закашлялось и повалилось на землю. Его начало тошнить.
   Проползя на четвереньках мимо Стражей, которые были слишком удивленные, чтобы помешать ему, оно отбросило хвост и ухнуло в небольшой водоемчик, на берегу которого мы разбили свой лагерь. Прозрачная гладь воды тут же подернулась пленкой нечистот. Долгие минуты ничего не происходило, но вот из воды вынырнул ... Дарк. Грязный, злой. С жаждой крови в глазах, но живой. Хоть и пахло от него похуже, чем от трупа.
   - Вы совсем тут с ума посходили? - начал он возмущаться, после того, как немного отмыл лицо. - Могли ж ведь, сперва, потребовать остановиться, потом проверить кто такой, потом....
   - Да ты так выглядел, что мы решили, что сам Сарак явился за нами, - попробовал оправдаться дракон.
   - Побываешь там, где был я, мы еще посмотрим, как ты будешь выглядеть, - огрызнулся Дарк, с усилием оттирая себя от нечистот. - Я в таком побывал....
   Тут он поежился и, видимо решив больше не бередить свежую рану, принялся оттираться дальше. Девушки стояли рядом, но, не смотря на всю их радость, пока не решались кинуться к нему. Их можно было понять. После того как Дарк рассказал, где он побывал. Самое главное, конечно, заключалось в том, что, наконец, он раскрыл главную тайну эльфийского народа, а именно - эльфы ходят в туалет. Все это он поведал мне, пока отъедался.
   - ... вот я тебе говорю, - вещал он в перерывах между приемами пищи мне, Саларису и девушкам. - У них там этого го...
   - Дарк, - тут же возмущалась Лиара. - Тут все-таки дамы.
   - Ну ладно, - согласился он. - Короче, в туалет они ходят. При всем при этом еще и накопить этого добра столько смогли, что там пол империи утопить можно. Точно, - на лице Дарка появилось озарение, как будто он раскрыл главную тайну вселенной. - Может это оружие такое секретное? Типа к ним враги пришли, а они их всех туда? Жестоко, зато потом к ним точно никто не придет воевать. После такого не то, что воевать. Жить не захочешь.
   Эльфы в этот момент, как раз смогли добраться до его "хвоста" и пробовали его отмыть и узнать что же там такое. Раздавшийся крик с их стороны послужил сигналом всем подойти поближе. Хвостом оказался эльф. Довольно молодой и при этом настолько запуганный, что начал рассказывать все планы захватчиков, даже раньше, чем его успели начать спрашивать. Бедняга оказывается все это время провалялся без сознания от вони и омерзения, а как только его начали отмывать пришел в себя и попробовал вдохнуть ртом...
   Мне, конечно, могло показаться, но, кажется, даже Дарку было его жалко. А нет. Просто показалось, потому, как уже в следующий момент Дарк собрал малость жижи и плеснул на бедного эльфа. Тот опять потерял сознание.
   - Что? - возмутился он на упрекающие взгляды окружающих. - Он никак не затыкался, вот я и решил помочь. Что не так то?
   - Нам с тобой надо будет серьезно обсудить вопрос твоего воспитания и поведения в приличном обществе, - подошел к нам Альтуран. - Я, конечно, понимаю, что после всего, через что ты прошел, тебе эльфы больше нравиться не начали, но это...
   Дарк только фыркнул и отправился доедать. Девушки остались с пострадавшим, пытаясь привести его в чувство. Саларис ушел с Альтураном, видимо, чтобы обсудить дальнейшие планы. Мы остались вдвоем.
   - Слушай, - обратился я к Дарку. - Расскажи про тех големов, что ты создал для диверсии. Я, хоть убей, не понимаю, как ты заставил их взрываться.
   - Лиам, Лиам, - покачал головой Дарк. - Мы же с тобой только недавно говорили об этом. Помнишь наши попытки вывернуть заклинания?
   - Ну? - все еще не понимал я, куда он клонит.
   - Ну, вот смотри, - Дарк принялся рисовать на земле структуры големов. - Если вот сюда вставить небольшую руну Зеркала, то по команде вся структура вывернется на изнанку. А если при этом не пытаться ее сбалансировать...
   Я смотрел на то, что он мне говорил и не верил своим глазам. Конечно, нечто подобное мы обсуждали, но чтобы развить идею до уровня боевых големов за такой краткий срок. Это было чем-то другим. Однако, нечто не давало мне покоя. Следя за его рисунками, наконец, смог понять, что именно.
   - Ты же совершенно не учел внешние факторы при создании големов, - дошло до меня. - Они же должны были взрываться сразу у тебя в руках.
   - Да? - удивился Дарк. - Странно.....
   Засев за расчетами мы не заметили, как опустилась ночь. Но для нас это не было проблемой. Пара светляков и мы продолжали искать причину, по которой Дарк все еще был жив, а половина Первого Леса носила следы пожара.
  
   Утро застало нас с Лиамом злыми и уставшими, но все-таки довольными собой. Похоже, что при создании своих новых големов, я учел наши опыты и попробовал стабилизировать заклинания. Получилось, конечно, топорно, но это дало немного времени, чтобы структура приняла нужную форму, и какое-то время могла держаться. Однако повторять такие вещи мне не хотелось. Могло и не повезти во второй раз. Да и вообще, идея использовать для отвлечения внимания големов, мне больше не казалась такой уж хорошей. Можно же было просто подпалить пару деревьев. Лиам был со мной согласен, однако окружающие эльфы, слышавшие наш разговор, бросали на нас не совсем дружелюбные взгляды. Так что пришлось свести его к более животрепещущей теме и менее ущербной для Леса. А именно, "как нам отсюда свалить". Одно дело спасти своих друзей и совсем другое, влезать в разборки вислоухих.
   Обдумав все и так и эдак, мы смогли выработать стратегию, состоящую из трех пунктов. Первым значилось спасение моей сумки. Вторым - использование амулетов оставшихся еще с визита в инферно и создание такого хаоса, в котором нас и искать то никто не будет. Третьим пунктом шло, уговорить девушек бежать с нами. После довольно краткого обсуждения Третье стало первым, первое вторым, а второе вообще пришлось исключить по причине того, что нас услышал Саларис и Альтуран и пригрозили, что если мы разнесем пол Леса, то нас даже из под земли достанут. Пришлось принять их во временный военный совет, на правах младших помощников. Альтуран согласился, молча, а вот Саларис смог выторговать себе пост начальника воздушной поддержки. На замечание Лиама, что:
   - Летать то вы пока не можете. Какая еще может быть воздушная поддержка?
   - Чтобы командовать воздушными силами, самому летать не обязательно, - отмахнулся дракон. - Итак, каков наш план?
   - Ээээмммм.........Сбежать? - предложил я. Лиам согласно закивал головой.
   - Как сбежать? - возмутился дракон. - А как же героический подвиг, который потомки будут славить в веках? Выйти на битву с превосходящим количеством врагов и, если потребуется, отдать свою жизнь ради блага простых граждан? - он сделал театральный жест в сторону эльфов.
   - Начнем с того, что потомков у меня пока нет, - решил я сразу расставить все по своим местам. - На то, что тут будет с ...., - тоже покосился на эльфов. - ..."благом простых граждан"... мне плевать. Вернее нам плевать, - пришлось придвинуться к Лиаму, чтобы показать, что в этом вопросе мы с ним солидарны. - Вы тут можете хоть за уши друг друга таскать, нам все равно.
   - Нет, - неожиданно вмешался Лиам. - Мне не то, чтобы наплевать....
   - Нам надо минутку посовещаться, - произнес я, затыкая рот Лиаму, пока он не втравил нас в еще одну войну. - Ты совсем с ума сошел? Забыл, что было в прошлый раз?
   - А что было то? - возмутился Лиам. - Неплохо заработали. А тут еще и благодарность повелителя эльфов получим. Ты представь себе, что это такое?
   - Судя по тому, какие они все тут сволочи, то ничего хорошего, - буркнул я. - Я за то, чтобы хватать девчонок и бежать. Можно напоследок еще и подпалить чего-нибудь. Не ради эльфов, а просто очень уж руки чешутся.
   - Вот тебе и повод, - тут же нашелся Лиам. - На войне само собой никто не обвинит тебя в том, что ты умышленно поджег пару деревьев. А когда такой шанс еще выпадет?
   В словах Лиама было разумное зерно. Желание спалить весь этот лес у меня было уже давно, а недавно оно оформилось в просто непреодолимую тягу. Да и голоса эти странные, тоже добавили к этому не малую толику. Хотя желания сражаться с вампиром они мне не добавили. После Кал`Атара и его тренировок у меня вообще желание сориться с вампиром пропало навсегда. Мало того, что они сильнее, так еще и ждать удобного момента для мести могут столетиями. Однако, в случае участия во всем этом, вставал вопрос об оплате. Требовать золото было глупо, потому, что его и так было пока достаточно. Много его быть не могло, но пока хватало, так что очень серьезно стоило подумать о том, что можно попросить у эльфов такого, что могло бы мне пригодиться.
   "Ткани? Так мои эльфы ничуть не хуже делают. Оружие? Турин меня с потрохами съест, если начнут таскать оружие не его производства. Может крови у них попросить? Кал`Атар конечно будет рад, но как объяснить эльфам зачем она мне".
   "Проси свободы....", - опять прошелестел этот непонятный голос. При этом еще и расслышать не все получилось, так, что теперь меня терзало любопытство напополам с желанием вырвать этому вампиру клыки и сделать из них себе амулет.
   - Чего просить? - тихонько спросил я, чтобы остальные не услышали.
   "Свободы леса...", - донеслось до меня. "Помоги...Ты сможешь...Ты....".
   - О чем задумался? - ворвался в мои мысли голос Салариса, заглушив голос. Недобро глянув на дракона, я попробовал снова его услышать, но он опять исчез. У меня уже начали закрадываться подозрения, что этот зов может и не принадлежать вампиру. Вполне возможно, что один из обладателей Дара мог попытаться повлиять на меня.
   "Бррр..... Спаси боги", - мысленно отмахнулся я от такой идеи. Оказаться опять под влиянием Дара эльфов мне совсем не улыбалось. Хоть Сильвана и убеждала меня в том, что с моим талантом оставаться незаметным мне это не грозит, но как говорится, "на богов надейся, но и сам стилет далеко не убирай. Мало ли в кого его кинуть придется".
   - Да вот, - решил я поделиться своими проблемами. - Голоса тут всякие в голове блуждают. Думаю, как от них избавиться.
   - Какие голоса? - тут же заинтересовался Альтуран. - И что говорят? Может о чем-то просят?
   Глядя на него, мне сразу стало не по себе. И как то само собой пришла мысль, что если расскажу о том, что эти голоса действительно чего то просят, то .... Дальше мысль застопорилась. В виду того, что я толком и сам не понимал, а что же дальше, но решил все-таки проявить сознательную осторожность и ответил не совсем правду.
   - Да вот. Говорят они мне, - тут я замолчал и бросил взгляд по сторонам. Остальные придвинулись поближе, чтобы не упустить ни одного моего слова. - Беги отсюда, Дарк. Беги и никогда больше не возвращайся. И шкуру с дракона сдери, чтобы потом голема сделать и на нем поле.....
   Саларис и Лиам прыгнули на меня с диким рычанием, а Альтуран просто, молча, продолжал смотреть. У меня даже закралось подозрение, что к этому разговору нам еще придется вернуться. Чего мне совершенно не хотелось.
   Однако, не смотря на все наши шутки, план действий все-таки надо было составлять. Имеющимися силами нам было лес не отбить, но и отступать было нельзя. В итоге пришлось соглашаться с планом Альтурана. После долгих споров ему все-таки дали слово. Лучше бы не давали. Этот ....эльф... предложил нам идти к сердцу леса. То есть на ту самую полянку оттуда мы его вытащили. С учетом того, что ритуал еще не был закончен, мы рисковали сами привести им недостающее звено.
   - Все будет хорошо, - отмахнулся от наших предостережений Альтуран. - У меня тоже есть свои секреты, о которых не знает даже ...
   - Альт, - рыкнул дракон. - Ты совсем с ума сошел? Я понимаю, что ты хочешь попробовать исказить ритуал, но ты же не хуже меня знаешь о том, что это не удавалось еще никому.
   - Как минимум одному удалось, - ответил Альтуран. Саларис удивленно посмотрел на него. - Сильвана и ее клан до сих пор живы. К тому же они больше не принадлежат Первому Лесу, а ты не хуже меня знаешь, что это означает.
   После этих слов оба посмотрели на меня. По спине пробежал табун мурашек. Стараясь не показывать им, что я себя под этим взглядом чувствую не очень хорошо, я бочком, бочком, попробовал спрятаться за спину Лиама.
   - Дарк, - позвал меня Альтуран.
   - А? Что? Ничего не знаю, - отозвался я.
   - Я просто хотел у тебя кое-что спросить, - успокоил, как думал, меня Альтуран. - Ты ведь общаешься с Шакти?
   - Допустим, - уклонился я от прямого ответа.
   - Наверняка слышал об их актаре много такого, что другим и не снилось, - после этих слов Салариса у меня в горле повис комок. Если начнут задавать прямые вопросы, придется либо бежать, либо говорить правду. И еще неизвестно, что хуже. Поэтому я просто кивнул. - Это хорошо. Потому, что вопрос как раз в том, к какой расе он принадлежит.
   - А? - удивленно спросил я. Альтуран и Саларис смотрели на меня, ожидая моего ответа. - В смысле?
   - В прямом, - рыкнул дракон. - Какой он расы? Эльф там, вампир, дракон?
   - Эээээ....., - я не совсем понимал смысл этого вопроса, но решил, что ответ на него никому не повредит, так что спокойно сказал. - Да вроде человек. А что?
   Альтуран и Саларис переглянулись.
   - Ты в этом уверен? - спросил Альтуран. - Он точно не эльф или дракон?
   Обдумав, не являюсь ли я эльфом или драконом, пришел к выводу, что точно не отношусь к этим видам и уверенно кивнул головой. Саларис и Альтуран опять переглянулись и отошли в сторонку для разговора.
   Разговор был довольно коротким. Если быть точным, то они пошептались пару минут, после чего Альтуран просто махнул рукой и вернулся к нам.
   - Итак, - произнес, присаживаясь рядом. - Каков план дальнейших действий?
   Однако обсудить ничего не удалось. На нас напали. Эти горе охранники из эльфов даже не смогли заметить, как нас взяли в кольцо. И ладно эльфы. У меня на них никогда особой надежды и не было, но вот то, что орки прохлопали врагов - это было странно.
   В итоге мы все оказались в темнице. Нас с Лиамом приковали так, что даже дернуться было невозможно. Мне пару раз приложил давешний эльф, которого я искупал, но его вовремя оттащили. Рядом с нами оставили пару магов, которые сейчас пытались узнать у меня, как открыть мою сумку. На что получали закономерный ответ, что надо туда сунуть чью-нибудь руку. Когда решили, что надо сунуть мою руку, один из магов получил в глаз. Больше таких необдуманных поступков не совершали. Главарь заговорщиков особо распорядился ко мне приставить усиленную охрану. Так что теперь я мог позволить себе потратить все свое время на то, чтобы высказать все, что думаю по поводу эльфов, Первого Леса и лично каждого, кто мог меня услышать. Чем я и занимался. Просто так сидеть было все равно скучно.
   Прервали меня на том моменте, когда я как раз подводил научное обоснование, что эльфы произошли от свиней. Основными доводами были уши и количество нечистот, которые они накопили. Однако все хорошее рано или поздно заканчивается, так и мне пришлось сворачивать свои словоизлияния и топать за моими пленителями. Мы снова оказались на той самой полянке. Сомнений в том, что с нами собираются сделать, и так были очень слабыми, а теперь исчезли совсем. Проходя мимо каждого из нас, главарь мятежников веселился. Остановившись напротив дракона, он посмотрел ему в глаза и усмехнулся.
   - В чем дело, великий Саларис? - спросил он. - Не так-то просто не иметь возможности изменить свой облик и показать всем свою силу.
   - Литар, - прорычал дракон. - Даже ты, мальчишка, должен понимать, что то, что ты делаешь не правильно. Убийство эльфов? Подчинение леса? Ты считаешь, что помогаешь своей расе, но в итоге приведешь к ее полному уничтожению.
   Остальные согласно зашумели. Молчали только я и Лиара. Не знаю, почему молчала эльфа, а вот я.....
  
   Я повернул голову в сторону сына. С самого начала всего этого мятежа в моей душе боролись противоречивые чувства. С одной стороны я понимал его. Он всегда слышал от меня истории и сказки о былом величии эльфов. О том, что нам суждено править и помогать более слабым расам. Вот только прошли годы и я смог осознать то, что было не дано ему. Наше высокомерие стало причиной нашего увядания. Эльфов становилось все меньше и меньше. Наш Лес больше не отвечал нам. Мы были обречены.
   Вдоволь поговорив с драконом, он двинулся дальше и застыл напротив Дарка. В тот момент, когда он собирался что-то ему сказать, Дарк сделал то, что от него, как обычно, никто не ожидал. Он плюнул ему в лицо. А с учетом того, что Литар как раз открыл рот, то получилось так, что большая часть плевка попала ему как раз в него. От удивления он закрыл рот и сглотнул. Покрывшись пятнами от злости, он схватил Дарка за грудки и притянул к себе. За что и получил лбом по носу. Стоило ему согнуться от боли, как Дарк еще добавил ему ногой по лицу.
   Не прошло и нескольких секунд, как Дарк оказался свободен. По его рукам текла кровь, а в них он сжимал стальные спицы. Охрана Литара, конечно, попробовала тут же его отделить от остальных, но Дарк быстро пресек их поползновения. Приставив одну из спиц к его горлу.
   - Значит так, - произнес он. - Кто шевельнет хотя бы ухом - будет причиной смерти этого кролика.
   От такого заявления даже у меня появилось желание набить ему морду. С учетом того, что весь прошлый день и почти всю ночь нам пришлось слушать его рассуждения о происхождении светлых эльфов, в котором упоминались попытки кроликов и свиней провести скрещивание, чтобы получить новый вид, который будет давать не только ценный мех, но и пару килограмм вкусного недиетического сала. Однако, по факту им достались только уши.
   - Отпусти меня и можешь уйти, - произнес Литар. - Даю тебе свое слово, что тебе никто не причинит вреда. Ты ведь должен понимать, что ....
   - Знаем мы ваше слово, - ответил Дарк, даже не подумав убирать иглу от его горла. - Сперва, слово даете, а потом в спину бьете. Так что сиди молча. Значит так, ушастые, - повернулся он к окружавшим нас эльфам. - Тащите сюда мою сумку. Потом будем говорить дальше.
   Литар кивнул. Один из эльфов тут же убежал.
   - Дарк, - попробовал я вмешаться. - Ты ничего не сможешь сделать, даже если получишь свою сумку. Соглашайся и спасайся сам и спасай своих друзей. Думаю, что мой сын согласиться отпустить их вместе с тобой.
   - Конечно...
   - Я же сказал тебе молчать, - не сильно уколов ухо ответил Дарк, продолжая держать Литара. - И вам бы тоже не мешало помолчать. У меня есть план.
  
   "Какой, Сарак меня подери, план? Что я несу? Надо было сразу соглашаться и бежать отсюда", - думал я, пока ждал свою сумку. "Даже если я попробую отбиться от них, маги меня просто в порошок сотрут. Тут никакие амулеты не помогут. Что же делать?".
   Сумку пришлось ждать не долго. Получив ее, и нацепив на себя амулет с заклинанием высшего круга, я почувствовал себя увереннее. Не то, чтобы я поверил в то, что он защитит меня от магов, но хотя бы даст пару секунд на то, чтобы убежать.
   - Ты получил, что хотел, - опять завел свою песню Литар. Тыкнув ему опять в ухо, я почувствовал небольшой укол совести. Ухо у него уже больше напоминало решето. Но в принципе он сам был виноват. Никак не мог заткнуться. Остальные смотрели на меня выжидающе.
   - Значит так, - пришла мне в голову отличная, как мне казалось, идея. - Вы отпускаете меня и моих друзей, а дальше можете делать, что хотите. Хоть на ушах стоять тут.
   - Да хватит уже про уши, - раздался возмущенный голос из толпы эльфов.
   - Ладно, - отозвался я. - Больше не буду. Довольны?
   Толпа вокруг одобрительно загудела.
   - Кого ты подразумеваешь под друзьями? - спросил Литар, за что и получил очередной укол в ухо. - Может уже хватит? Серьезно?
   - Прости, задумался, - ответил я. - Значит так. Всех кто на этой поляне и еще пару эльфов. Я могу подготовить список.
   - Давай, - согласился Литар. - Первый Лес мне свидетель, никто не причинит тебе или твоим друзьям вреда.
   Я убрал шило от его виска и достал из сумки пару листов и писчие принадлежности. Составление списка моих друзей отняло какое то время. Само собой помогал мне в этом Альтуран и Лиара. Переписать имена всех эльфов, которые не принимали участие в заговоре, оказалось не так-то просто. Это еще хорошо, что у Альтурана была хорошая память, и он помнил всех их. Закончив, я протянул список Литару. Он просто забрал его и, скомкав, швырнул на землю.
   - Убирайтесь, - прошипел он.
   Упрашивать нас не пришлось. Собрав свои пожитки, мы двинулись к порталу. Когда эльфы проходили через портал, ко мне подбежала маленькая эльфийка и протянула небольшой саженец.
   - Это вам, - протянула она его, глядя на меня своими изумрудными глазищами.
   - Эээээ....спасибо, - ответил я, принимая саженец. Девочка рассмеялась и убежала в толпу эльфов.
   Переброска проходила медленно. Эльфы на прощание поливали своих родственников грязью и обещали, что скоро вернутся. Альтуран просто стоял молча. Саларис ругался и торопил всех. Девушки ушли первыми, поэтому хотя бы за них у меня душа была спокойной. Но вот подошло окончание. Последний из эльфов исчез в портале и на поляне остались только я, Альтуран и Саларис.
   - Еще увидимся, - произнес Литар.
   - Не сомневаюсь, - ответил я, становясь на диск портала. - Вот только топать до меня тебе придется пешком.
   После этих слов я активировал портал и за секунду до этого подбросил вверх один из амулетов с заклинанием горы. Сойдя с портала в Империи, я оказался в объятиях девушек. Они втроем накинулись на меня и просто, молча, плакали. Пришлось потратить какое-то время на то, чтобы успокоить их. Собрав всех эльфов и попросив имперских магов удалиться, я решил, что надо сразу кое-что прояснить.
   - Итак, ушас...в смысле уважаемые представители эльфийского народа, - начал я. - Понимаю как вам тяжело в данный момент, однако, другого выбора у нас не было. Уверен, что у Вас есть другие поселения, которые с радостью вас примут..., - эльфы слушали молча. Говорить пришлось долго. - ....В завершении хотелось бы вас предупредить о том, что если хоть один из вас проболтается о том, где мне пришлось побывать, я вам своими руками уши оторву. Спасибо за внимание. До свидания. Надеюсь, больше не свидимся.
   Пройдя сквозь молчавших эльфов, я решил, что надо бы поесть. А то за эти пару дней я так толком ничего и не ел. Уже предвкушая, как буду уничтожать пару кроликов и свиные отбивные в сладком соусе, я отправился в сторону квартала Шакти. Однако был остановлен Альтураном и Саларисом.
   - Дарк, ты сейчас куда? - спросил Дракон.
   - Обедать, потом спать, потом ужинать, потом спать, потом....
   - Мы поняли, - вмешался Альтуран. - Ты ведь все равно к Шакти сейчас?
   Я, молча, кивнул.
   - Вот и отлично, - улыбнулся Саларис. - Значит нам по пути.
   Мне было все равно, так что я просто пожал плечами и потопал к кварталу Шакти. По дороге Альтуран и Саларис постоянно меня о чем, то спрашивали, вот только я настолько ушел в мысли о еде, что просто не обращал на них внимания. Постепенно им пришлось оставить все свои попытки разговорить меня, и они отстали. Добравшись до квартала Шакти, мы прошли в приемную и, переговорив с вампирой, прошли в сам квартал. Альтурана и Салариса сопроводили в сторону дома Кал`Атара, а я почти бегом кинулся к трактиру.
   Видимо у меня был настолько заморенный вид, что стоило мне только войти внутрь, как надо мной тут же принялись причитать все работники трактира. Само собой все их причитания сводились к тому, что я опять запустил свое питание и жутко исхудал. Пока готовилось горячее, мне налили огромную кружку вишневого компота и принесли целую тарелку гренок.
   Спустя пару часов поглощения вкусностей, я, наконец, смог оторваться от стола и довольно развалился на стуле. Потягивая вишневый компот, я довольно жмурился и уже представлял себе, как завалюсь спать минимум на сутки. А потом еще раз поем, а потом... В тот момент когда я уже строил планы на третий завтрак, в таверну вошли Кал`Атар, Сильвана, Саларис и Альтуран.
   - Я же говорил, что он тут, - довольно произнес вампир. - Дарк. Нужно твое присутствие на одном мероприятии.
   - Умммм? - произнес я, так как рот был заполнен вишневым соком.
   - Надо принять под крыло новых подданных.
   - Умум? - некоторые ягоды никак не хотели падать со дна кружки.
   - Да вот, - Сильвана сделала жест в сторону Альтурана и Салариса.
   Я поперхнулся. Пришлось даже постучать себя по груди, чтобы прошел кашель.
   - Вы дурман-травы обкурились что ли? - возмутился я, как только смог говорить нормально. - Каких, еще подданных принимать? Где вы тут подданных то увидели? Один дракон, второй Повелитель эльфов.
   - Актар, - обратился ко мне вампир. - С учетом того, что один из них и так ваш подданный, то я тут проблем не вижу.
   - Зато я вижу, - возмутился я. - Да и про кого мы говорим то сейчас вообще?
   - Как это про кого? - удивился вампир. - Вот же он стоит, - его коготь ткнулся в Альтурана.
   Дракон и эльф все это время стояли, молча, и во все глаза смотрели на меня. При этом в их глазах так и читалось, что они считают это все розыгрышем и вот уже скоро им скажут, что все это шутка и отведут к настоящему актару.
   - Не понял, - произнес я, стряхивая остатки дремы. - При чем тут Повелитель Первого Леса?
   - Да никакой он не Повелитель, - отмахнулась Сильвана и уселась за стол. - Уже давно притом не Повелитель. С того самого дня, как он нарушил данное вам слово Актар. Так что можно сказать, что все это время он просто исполнял Ваши обязанности, которыми Вы, кстати, довольно серьезно манкировали.
   - Стоп, стоп, стоп, - тут же замахал я руками. - С какого это перепуга я вдруг стал Повелителем Первого Леса? Не помню такого.
   - Спина не болит? - ехидно спросила Сильвана.
  
   Альтуран был в шоке. Судя по лицу дракона, он был еще больше шокирован. Мальчишка, которого они считали просто Шакти близким к актару (судя по тому, сколько всего ему спускали Шакти), оказался актаром. Мальчишка, который еще не разменял, даже, сотни лет, правит разумными, за плечами которых тысячелетия. Куда катится этот мир?
   - Одни катят этот мир, а другие бегут рядом и кричат о том, куда катится этот мир, - раздался тихий голос Кал`Атара рядом. Дарк и Сильвана, как раз пытались вспомнить тот радостный момент, когда Дарк оказался в ответе за весь Первый Лес, который он терпеть не мог.
   - ...Да пусть он синим пламенем горит, этот Первый Лес, - в сердцах возмутился Дарк, размахивая каким то саженцем перед лицом Сильваны. Тут видимо его запал прошел и он, посмотрев на саженец, протянул его Сильване. - Посадишь в моих землях где-нибудь. Может из него вырастет что полезное.
   - Тебе надо, ты сам и сажай, - отозвалась Сильвана. - И вообще. Хватит уже таскаться где попало. Тебе, между прочим, и перед своими подданными появляться не мешает, а то скоро уже узнавать перестанут.
   - А что? - тут же оживился вампир. - Сейчас и отправимся. Тащите своих ушастиков сюда, и отправимся к Вашему новому дому.
   "Кажется, я начинаю понимать, откуда Дарк нахватался прозвищ для эльфов".
   - Не льсти себе, - тут же осадил меня вампир. - Это Дарк вас не любит, так что он сам и выдумывает вам прозвища. Хотя, кто бы его винил?
   Вампир пожал плечами и, подхватив возмущавшегося Дарка, который пытался доказать Сильване, что не просто так оставил ее за главную, пошел к выходу. Сильвана последовала за ним, при этом ни на минуту не прекращая своего спора.
   Саларису и Альутурану ничего не оставалось, как последовать за ними. Вскоре эльфы были собраны в квартале Шакти и прошли через портал в земли Дарка. То, что у Шакти есть свои порталы стало настоящим потрясением. При всем при этом сами Шакти относились к этому как то слишком спокойно.
   Стоило нам оказаться в землях Шакти, как Дарк тут же отошел немного в сторону и, выкопав небольшую ямку, пристроил саженец.
   - Расти большой, - произнес он, создавая заклинание с водой, чтобы полить его.
   В тот же момент по деревьям прошелся легкий шепот. Каждый эльф застыл с блаженной улыбкой на лице. Это было странным, но, кажется, я начинал понимать, почему они идут за ним.
   Вампир к чему-то прислушивался несколько минут, а потом принялся хохотать. Сильвана, все еще находясь в приподнятом состоянии от произошедшего недавно, попробовала выяснить у него, что случилось.
   - Ой....не могу...., - вампир катался по земле. - Лес....Первый Лес...
   - Что Первый Лес? - с тревогой спросил я.
   - Горит, - вампир просто уже лежал на земле и только подрагивал в очередном приступе хохота. - Синим пламенем.........
   После этого рядом с ним на земле оказались почти все Шакти. Только Дарк стоял в сторонке и не понимал, что же такого смешного произошло.
  
   Глава седьмая - Возрождение Первого Леса
  
   - Итак, - я почесал затылок. - Давайте, еще раз объясним мне, почему я должен их принимать в свои подданные? Помочь - помогли. Накормили, обогрели, денег дали. Что им еще-то надо от меня?
   - Актар, - вампир устало потер глаза. - Вот ты иногда ведешь себя как ... как ... Даже и сравнить то не с кем... Короче. Альтуран т`Сони уже твой поданный, а остальные идут как довесок к нему, так что нечего тут больше обсуждать.
   - Момент, - не согласился я. - Я конечно согласен, что Господин Альтуран может быть моим поданным, хотя и тут есть, что возразить, но остальные мне зачем? Их конечно не много, но все равно...
   - Не много? - Саларис фыркнул. - У тебя в подчинении теперь находятся все светлые эльфы нашего мира...Ну, почти все...
   - ЧТО? - мои глаза попытались вывалиться из глазниц и доползти до дракона. - Остальные то, какое отношение ко мне имеют?
   - Вассал моего вассала - мой вассал, - процитировала Сильвана один из пунктов Уложения о благородном сословии. - Так как все светлые подчинялись Альтурану, то теперь они твои.
   - Не хочу, - буркнул я.
   - Что значит, не хочу? - вскипел вампир. - Что ты как маленький? Тебе задарма перепало целое государство, а ты еще и не доволен.
   - Тебе надо, ты и забирай их, - огрызнулся я. - я после каждой встречи с ними оказываюсь около престола богов, так что - не хочу. Я их освобождаю. Пусть сами разбираются со своими проблемами.
   - Если мне будет позволено, - произнес Альтуран. - Актар. Думаю, что вы не совсем понимаете, что для нас означает возможность служить достойному правителю. Я бы хотел .....
   - Да все равно, - отмахнулся я. - О! Если вы все должны меня слушаться, то вот вам мой приказ - идите и выращивайте Первый Лес заново. Вам там работы на пару сотен лет, так что может я и не доживу до того момента, когда вы с ним закончите.
   - В таком случае, - Альтуран как то не хорошо усмехнулся. - Ваше задание выполнено, актар.
   - Э? - оказывается, у меня было еще два эха. Саларис и Кал`Атар видимо тоже не совсем поняли, что произошло.
   - Все просто, - спокойно отозвался Альтуран. - Первый Лес вот, - он обвел рукой вокруг себя.
   Посмотрев на Альтурана, я решил, что он малость повредился головой после предательства своего сына. Постаравшись вспомнить, есть ли у нас хорошие лекари, которые могут ему помочь, пришлось признать, что есть. К сожалению Шакти были настолько разносторонне развиты, что даже если бы он вот прямо сейчас воткнул бы себе меч в сердце, то его бы и с того света вытащили. На самый край подняли бы в качестве нежити. Однако его заявление вызвало у меня серьезные опасения и за свое умственное здоровье, потому, что я ему верил. Просто чувствовал нечто такое, что заставляло верить в его слова.
   - Можно небольшое пояснение? - озвучил Кал`Атар вопрос, который вертелся у меня на языке. - Наши разведчики доложили, что Первый Лес сгорел дотла. Что вы имеете в виду, что он ..... "вот"...
   Другого слова подобрать вампир видимо не смог, так что просто повторил жест Альтурана и обвел рукой вокруг. Сильвана с Альтураном переглянулись и заулыбались. Глядя на них, я старался сообразить, что же могло быть ......
   - Ах, ты ж сорняк проклятый, - дошло до меня. Вскочив я выбежал из дома и кинулся к тому растению, которое получил от девочки-эльфийки в Первом Лесу, на ходу вытаскивая из сумки лопату.
   Следом за мной кинулись Сильвана и Альтуран. Оба старались отговорить меня от того, что я собирался сделать. Все эльфы, что попадались нам по дороге, молча, смотрели на то, что происходит. Шакти, напротив, стягивались поближе, чтобы не упустить ничего интересного.
   Добежав до портала, я принялся искать то место, куда посадил этот Сараков сорняк. Сильвана и Альтуран приплясывали вокруг меня, все еще надеясь отговорить меня. Вот только я их не слушал. Наконец заметив его, я ринулся к нему, с твердым желанием выкопать и засушить его. На моем пути возникли Сильвана и Альтуран. Оба просто заслонили собой росток.
   - Актар, - в голосе Сильваны прорезались слезы. - Если вы хотите убить его, то сначала убейте меня. Я признаю, что и я и мои сородичи доставили вам много неприятностей, но это не повод вымещать свою злость .....
   Договорить ей не дал вампир. Он просто возник рядом с ней и положил ей руку на плечо.
   - Пусть сами разберутся.
   Дракон отвел в сторону Альтурана. Среди эльфов прошел шепоток. Несколько из них попробовали приблизиться, но на их пути оказались Шакти. В том числе и другие эльфы. Подойдя к ростку, я присел рядом с ним и задумался. В принципе я не имел ничего против него лично, но вот то, что он без разрешения, влез на МОИ земли, меня не устраивало.
   - Ну и что мне с тобой делать? - спросил я у него. Росток слегка качнулся и шевельнул лепестками. Со стороны могло показаться, что он пожал плечами. - Ладно, уж, - махнул я рукой. - Живи. Но только учти, что больше так делать нельзя. Понял? - росток опять качнулся, как бы кивая головой в знак согласия.
   Посидев еще пару минут и поговорив с ним, я слегка взрыхлил землю рядом с ним и полил его. Стоило мне подняться, как вокруг раздался вздох облегчения. Оказывается все это время, эльфы старались даже не дышать. Альтуран так и вообще уселся прямо на землю. По его лбу катились крупные капли пота.
   - Я уж думал, что ты его убьешь, - произнес он, когда я оказался рядом.
   - Так я и планировал, - отозвался я. - Но потом подумал и понял, что резать курицу, которая несет золотые яйца, глупо.
   - Какую курицу? - удивленно спросили дракон и Сильвана одновременно. Судя по лицу Альтурана, у него был такой же вопрос. Даже Кал`Атар выглядел озадаченным.
   - Эхххх........, - вздохнул я. - Вот нет Турина и все. Никто не видит выгоды нигде.
   Осмотрев окружающих, я убедился в том, что Кал`Атар и Сильвана все еще ничего не понимают, а вот Альтуран и Саларис смотрят на меня и молча спрашивают "Тот самый Турин, который сейчас казначей Империи Назог?".
   - СИ-ЛУ-РЫ! - по слогам произнес я. - Скоро они вырастут и тогда.....
   Тут я уже сдержаться не мог, и мелко захихикал, представив какие барыши сами потекут в мои руки, если все пойдет как должно. Просто представив себе, что, вместо метала, можно использовать эти чудные деревья, которые из всех усилий требуют только регулярного полива, а взамен дают превосходный материал для оружия и доспехов.
   К сожалению, мой энтузиазм никто кроме Турина разделить не мог. Эльфы и дракон посмотрели осуждающе, а вампир так и вообще просто фыркнул. Махнув на них рукой, я отправился обратно домой. Собственно в нем все и заседали, так что остальные потянулись следом. Шакти начали расходиться, обсуждая очередную мою выходку. Эльфы рассказывали остальным Шакти о том, что произошло. Приезжие просто хлопали глазами и пытались понять, к кому же в подчинение они попали.
   - Ладно, - вернувшись обратно, решил я продолжить разговор на прерванном месте. - Подведем итог. Альтурана я освобождаю от его клятвы и прочее. Так что может забирать своих эльфов и топать отсюда. Саларис и сам не просится, так что вопрос считаю закрытым.
   - Боюсь, что не все так просто, актар, - опять начал Альтуран. - Даже вы не можете освободить меня от моей службы вам. Так что, как сказал уважаемый Кал`Атар, принимайте под свое крыло новых подданных.
  
   Литар стоял на коленях. Его союзники не прощали ошибок, да и он сам понимал, что упустил шанс, которого больше никогда не получит. Однако смерть все не приходила. Рядом стояли те, кто остался верен ему, даже не смотря на то, что их переворот провалился.
   - Значит ты говоришь, что Первый Лес уничтожен? - раздался голос из темноты.
   - Да, - пришлось склонить голову еще ниже. - Сгорел. Уничтожено все. Даже сокровищница уничтожена. Это синее пламя пощадило только нас.
   - Понятно.
   Снова воцарилась тишина. Гнетущее ощущение приближения смерти никак не желало отступать. По спине катился противный холодный пот, несмотря на то, что вокруг было довольно прохладно.
   - Вы можете идти отдыхать, - голос изменился. - В этот раз у нас ничего не получилось, но и то, что библиотека не досталась врагу, тоже хорошо. Надеюсь, что в следующий раз вы не подведете меня.
   - Но...
   - Никаких но, - ответ заставил слова застрять в горле. - Я позабочусь о том, чтобы вы могли жить без влияния Леса. Теперь идите.
   Эльфы поклонились и вышли из залы. Стоило только дверям за их спиной закрыться, как ощущение приближения смерти растаяло само собой. Им дали еще один шанс.
   "В этот раз мы не должны подвести его. А то даже страшно подумать о том, что с нами может сделать существо, которое способно разорвать связь эльфа с лесом".
  
   После продолжительных торгов, мне все-таки удалось избавиться от обязанности принимать в подданство всех эльфов. Пришлось, правда, выслушать длинную речь об ответственности и обязанностях правителя и при этом еще и не храпеть, когда уснул с открытыми глазами. В итоге мы договорились, что эльфы все-таки войдут в состав Шакти, но не официально. В смысле, что будут жить дальше, как жили и подчиняться Альтурану. Его я назначил ответственным за хозяйственные вопросы. С учетом того, что сам я толком не знал, что мне теперь делать с Первым Лесом, это решение выглядело вполне оправданным. Альтуран конечно попробовал отказаться, ссылаясь на то, что уже успел проворонить переворот, и почти разрушил отношения с орками, но ему не удалось улизнуть от этой работы. Во-первых, Кал`Атар сказал, что сам разберется с любыми изменниками. При этом очень подозрительно облизывался. Во-вторых, Сильвана сказала, что сомнительно, что бы кто-то попробовал устроить еще один переворот. А если кто-то задумает его против меня, то... В целом было ясно, что бедному Кал`Атару вряд ли достанется хоть капля крови этих бедолаг.
   Вторым неприятным моментом стало известие о том, что Саларис утратил способность к перевоплощению в дракона. У меня даже седло из рук выпало, когда он мне об этом сказал. Я, конечно, ожидал подвоха от него, когда он сказал, что тоже хочет вступить в Шакти, но не такого. Нет, он, конечно, предложил покатать меня на плечах, но...
   Злой на всех подряд, я проводил свои дни, гуляя по своим землям или просто валяясь на траве. Кал`Атар, Сильвана, Альтуран и Саларис занимались какими то своими делами, в которые я старался не лезть. За свою, пусть и не такую долгую жизнь, я усвоил одну простую истину - если видишь, что все заняты, то не мешай, а то еще и тебя нагрузят. Следуя этому золотому правилу, я старался вообще никому на глаза не попадаться. Просто на всякий случай.
   Однако, как бы я не старался, но видимо боги решили по иному и меня все-таки попробовали припрячь к работе. То у Альтурана находились какие то дела с Первым Лесом (который никого не хотел слушать кроме меня), то Сильвана начинала жаловаться, что я избегаю ответственности за своих подданных, которых любой может обидеть. Хотя когда я пытался уточнить список тех, кто может "обидеть" Шакти, она сразу все сводила к общим понятиям и сказкам. Настоящим спасением для меня стало предложение Илиниэль поехать к ней в гости. За него я ухватился со всей возможной силой. На все возражения вампира и эльфы отвечал, что мне нужно расширять кругозор и знакомиться с другими расами, так сказать, лицом к лицу. Кал`Атар конечно бурчал что-то себе под нос, но в целом признавал мою правоту. Единственное о чем он меня попросил, так это больше не тащить домой, кого ни попади. Я не совсем понял его, но пообещал, что постараюсь.
   Сборы не заняли много времени. Точнее они заняли довольно много времени, но не так много как мне бы хотелось. Шакти наотрез отказывались выдавать мне боевые амулеты высшего круга и один из дисков портала. Кал`Атар лично следил за ними, так что шансов не было. Зато удалось урвать схему построения портала, так, что можно сказать, что я все равно оказался в выигрыше. Попозже заявился Турин, который очень жаловался на то, что прибыль от его идей не идет ни в какое сравнение с доходами Шакти. Даже с учетом того, что он почти ничего не присваивал, выгода была не очень. Так что заранее предупредил о том, что скоро в Империи будут меняться законы и порядки и стоит к этому подготовиться. Тут же было организовано совещание, которое и отняло много времени. Главным образом потому, что Альтурану и Саларису пришлось долго объяснять, как главный казначей Империи Назог оказался связан с Шакти. Однако все рано или поздно заканчивается, и наконец-то я смог сбежать от всех и отправиться вместе с Илиниэль к ней в гости. Ощущения были странными. С одной стороны я очень хотел увидеть драков. С другой стороны внутри постоянно грызло сомнение, что я, что-то забыл. При этом забыл нечто очень важное. Можно даже сказать жизненно важное. Так и не вспомнив, что же это может быть, я махнул рукой и решил, что как только вспомню, так и буду думать, что делать дальше.
   Кевира и Лиара ждали нас у портала. В связи с тем, что я строго настрого запретил всем говорить о том, что я Актар Шакти, они остались единственными, кто об этом не знал. Пришлось даже подарить им каждой по небольшому сувениру, и отвлечь их тренировками, чтобы они не мешали. Так что теперь, каждая из них стала обладателем небольшого кинжала производства Шакти. Поглядывая на то, как они с ними постоянно носятся, я начинал сомневаться в разумности такого подарка. Особенно с учетом того, что в них были не боевые заклинания, а парализующие. Таким образом, я тоже мог стать жертвой этого подарка.
  
   Я готова была просто плясать от счастья. Дарк добровольно и почти без претензий согласился ехать ко мне в гости. А если учитывать, что скоро он должен был дать ответ на мое предложение, то .......
   Окрыленная счастьем я почти не замечала усталости от тренировок. Шакти, надо отдать им должное, отнеслись к визиту эльфов довольно хорошо. Было конечно пару моментов, когда за излишнее любопытство, пара эльфов пострадало, но это были мелочи. По сути Шакти были в своем праве. Они приняли эльфов, накормили, обогрели, так что терпеть еще и лишние уши там, где им быть не стоит, это уже перебор.
   "Ну вот! Теперь и я всех светлых к ушам приравниваю", - тяжело вздохнув, подумала я. "Надо избавляться от дурного влияния Дарка".
   Единственным минусом было то, что Дарк в последнее время постоянно ходил задумчивым. На все вопросы отвечал, что забыл нечто очень важное и никак не может вспомнить, что же именно. По мере сил я попробовала ему помочь, но все мои идеи оказались не верны. В итоге он просто махнул рукой и сказал, что потом само вспомниться.
   Потратив несколько дней на сборы и решение вопросов с Шакти, мы двинулись в земли темных эльфов. Кевира настояла, чтобы мы заехали к ней в гости, а то она уже начинала забывать о том, как выглядит родное поместье. Пришлось соглашаться, к тому же это все равно было по пути. Конечно, отправиться порталом было бы еще быстрее, но...
   И вот мы, наконец, едем на лошадях по просторам Империи. События в Первом Лесу кажутся такими далекими, что больше напоминают сказку. Пусть и страшную, но сказку. Лиам в этот раз решил не ехать. По его словам, с него хватило одной поездки к эльфам. Его тоже можно понять. Не каждый день оказываешься в плену с перспективой умереть на жертвенном алтаре. Кевира ворчит, что мало погостили у нее дома. Лиара о чем-то думает. Дарк спит. С его големом можно себе такое позволить. Глядя на него, у меня в душе поднимались самые теплые чувства. Ведь если он согласился на визит ко мне в гости, а значит, он решил согласиться и скоро боги соединят нас в священных узах брака. Просто представив это, я улыбнулась.
   - Чему радуешься? - спросила, ехавшая, рядом Лиара.
   - Да вот, - ответила я. - Думаю, что же мне надеть на праздничный обед. Мама обещала устроить настоящий пир по случаю моего приезда. Сестры тоже будут рады меня увидеть.
   - Хмммм....А ты не боишься, что кое-кто, - Лиара кивнула в сторону Дарка, который как раз повернулся на другой бок и чуть не упал со спины голема, - Может выкинуть очередной....в общем устроить, что-нибудь этакое
   Видимо подобрать нормальное название тому, что устраивал обычно Дарк, было тяжело, поэтому Лиара и замялась на минутку.
   - Да нет, - отмахнулась я. - Мы же не будем пытаться его убить, так что все будет хорошо.
   - Смотри сама конечно, - задумчиво ответила Лиара. - Вот только даже когда его никто не пытался убить в Первом Лесу, он такое вытворял...Да, что я тебе рассказываю, ты сама все помнить должна. А у вас правила построже будут, вот я и беспокоюсь.
   - Можешь не волноваться, - я сделал победное лицо и, как балаганный фокусник, вытащила из сумки увесистую стопку бумаг.
   - Это что? - удивленно спросила Лиара. Кевира тоже заинтересовалась и подъехала поближе.
   - Это, - я сделала торжественную паузу, - свод правил поведения при визите в земли темных эльфов. Декаду писала.
   Девушки выглядели ошарашенными. Собственно сама идея была не нова. В Академии так после первого визита Дарка в Первый Лес сообразили, как надо с ним бороться. Он, конечно, был изворотлив, но если все было прописано четко и без возможности для маневра, то он следовал всем пунктам без исключения. Главное было вовремя его ознакомить с этим всем.
   Само собой Лиара и Кевира тут же попросили почитать. По мере прочтения их лица менялись от одобрения, до непонимания. В некоторых местах они даже спрашивали, что тот или иной пункт означают и зачем он вообще нужен. Особенно их заинтересовал пункт по поводу "руками, ногами и иными частями тела, не трогать предметы, заклинания и прочие элементы, если рядом есть запрещающие или предостерегающие знаки". Пришлось сделать им небольшое разъяснение, что темные эльфы очень щепетильны в вопросах обозначения всех опасных мест. Например, источников заклинаний или строек. Поэтому все подобные места помечались особыми знаками, где подробно говорилось о том, что данное место является опасным. Обе девушки покивали головами и согласились, что подобные меры довольно полезны. Особенно в случае с Дарком, которого постоянно тянуло в такие места, куда любой нормальный разумный ни за что ни сунулся бы.
   Дарк заворочался на своем големе и, видимо почувствовав, что обсуждают его, проснулся. Обведя все вокруг мутным взглядом, зевнул и поинтересовался, а не пора бы нам поесть. Улыбнувшись, мы, само собой, согласились. С учетом того, что повара Шакти души в нем не чаяли, в дорогу они собрали ему столько еды, что можно было пару декад вообще не думать о еде. А с учетом особенностей его сумки, все продукты были, как только, что с огня. Расположившись на небольшой полянке, которая встретилась спустя полчаса, мы разложили продукты и приступили к трапезе. Вернее попробовали приступить. В тот момент, когда мы уже готовы были приняться за еду, на нас напали. Рядом с нами в землю вонзился арбалетный болт.
   - Никому не двигаться, - раздался голос из кустов. - Стреляю на поражение.
   У Дарка дернулся глаз. Потом еще раз, и еще. Глядя на него, я поняла, что он собирается убивать. Притом особо жестоким способом. На его лице появилась полубезумная улыбка, какая иногда появлялась у вампира из Шакти. Того самого, которого боялись даже Шакти. Вернее не боялись, а опасались, но суть от этого не менялась. В руках мелькнули амулеты. У меня перед глазами сразу встала картина горящего Первого Леса. Лиара и Кевира подвинулись ко мне поближе. Мы все прекрасно понимали, что если Дарк пойдет в разнос, то шанс защититься у нас будет только, если щит будем ставить сообща.
   Пока я раздумывала о том, какую защиту лучше поставить, из кустов вышла моя сестра. У меня сразу отлегло от сердца. Улыбнувшись, я уже хотела встать и поприветствовать ее, как Дарк сорвался с места. Один прыжок и вот моя сестра уже летит обратно в кусты, а следом за ней летят пара амулетов и огненный шар.
  
   Темные на меня явно обиделись. И ведь было бы за что? Они сами первые начали, а теперь меня же и обвиняют в том, что у меня нет чувства юмора. Ну, подпалил их малость, так и что? Откуда мне было знать о том, что они не какие-нибудь предатели? В целом, конечно, было ясно, что убивать нас не собираются. Ну, так и я никого не собирался убивать. Это было ясно, уже с момента, как я перепутал амулеты, и вместо боевых, в ход пошли мои новые разработки, по избавлению от нечистот. Работали они по принципу моей сумки, то есть все продукты помещались в некое пространство, и потом их можно было опорожнить в нужный момент. Момент был не совсем нужный, но так уж получилось. Да еще и огнем малость все это припекло, так что эффект получился тот еще. Эльфы, конечно, почистились, но продолжали злобно на меня зыркать. Илиниэль ехала между мной и своей сестрой. Видимо таким образом хотела защитить нас от взаимного нападения. Ее сестра единственная оказалась не промах и сразу, как я кинулся на них, принялась поливать меня заклинаниями, которых я раньше не видел. В итоге минус амулет второго круга и пара пропалин на одежде. Волосы тоже малость пострадали, но это были мелочи. Так мы и ехали - молча и злобно поглядывая друг на друга. Илиниэль попробовала увлечь нас беседой о последних событиях, но как только упоминался Первый Лес, я сразу вспоминал свой заплыв по сточным ямам и старался свернуть разговор. Линуавель тоже не особо горела желанием общаться со мной. Остальные старались не влезать просто на всякий случай.
   Поняв всю тщетность попыток наладить нормальное общение, Илиниэль вручила мне кипу исписанной бумаги и потребовала, чтобы я прочитал и поставил на каждом листе свою подпись, что ознакомлен. Стоило мне только заглянуть в то, что написано, я чуть не упал с голема. Это был Свод правил поведения при визите темных эльфов. Первым же пунктом значилось - не нападать на темных эльфов, не выяснив причины их поведения. Покосившись на ехавших темных, я решил, что с таким можно и согласиться. Они в принципе были не плохими ребятами и девушками. Просто после светлых, я стал, каким то нервным. Сделав глубокий вдох, я погрузился в чтение.
   Дорога стелилась под ногами. Иль бросила свои попытки помирить меня со своей сестрой. Лиара и Кевира общались с остальными нашими провожатыми. Только я был занят важным делом - составлением списка претензий к списку Илиниэль. Прекрасно понимая, что следовать всем изложенным в нем правилам невозможно, я старался максимально облегчить свою долю. В связи с этим пришлось довольно основательно напрягать память и вспоминать все, чему научился у гнома в плане составления письменных договоров. Это оказалось сложнее, чем мне казалось. Сразу было видно, что Иль потратила на это не мало времени. И еще закрадывались подозрения, что ей кто-то помогал. Очень уж часто проскальзывали в тексте намеки на то, что "часть полученного, законным путем, золота, а так же иных ценностей, (за исключением духовных), причитается стороне "А". Что в свою очередь, обязывает сторону "Б", предоставить для описи, и последующей оценки все добытые ценности, по окончании срока пребывания в .....". Подозрения крепли с каждой минутой, что к этому документу приложили руку Шакти. Притом, что изложение велось урывками, руки там прикладывали все, кому не лень. Был даже пункт о том, что вся добытая кровь, так же подлежит разделу между сторонами. Тут сразу чувствовалась рука вампиров. Особенно с учетом того, что дальше шла подробная инструкция о том, как эту самую кровь собирать и хранить. А так же способы усилить вкус крови, в зависимости от года рождения.
   Бросая косые взгляды в сторону Иль, я пытался понять, кто же на самом деле был инициатором этого документа. Уж слишком явно ощущались следы вмешательства всех Шакти разом. Решив не особо задумываться об этом, я продолжил писать свои замечания. Слава богам, бег голема позволял не особо задумываться о том, куда мы едем. Он и сам прекрасно мог бы добраться до земель темных эльфов. Вот только лошадки остальных не могли бежать без отдыха, так что вечером пришлось сделать привал. Наши провожатые тут же принялись разжигать костер. Девушки ушли к ручью умыться. В итоге я остался, можно сказать, один. Побродив туда-сюда, решил, что можно побаловать себя свежей дичью. Потихоньку удалившись от лагеря, я прислушался. Недалеко послышались переливы птичьей трели. Вскоре ей ответила другая птичка. Ориентируясь на звук и стараясь не спугнуть свой потенциальный ужин, я крался по лесу. Трель раздалась совсем близко. Решив, что дольше ждать нет смысла, я использовал заклинание паралича и приготовился ловить свою добычу.
   Добыча оказалась малость больше, чем я предполагал. С дерева на меня упал ...
  
   Дарк опять пропал. Вот стоило его оставить одного и тут же, как ветром сдуло. И главное, что все в один голос говорили о том, что вот он только что тут был и бац, уже нет. Утешало только то, что его голем спокойно лежал на своем месте, охраняя его скарб. Уж зная Дарка, он точно бы не бросил свою сумку. Особенно после событий в Первом Лесу, когда его первым требованием было, не освободить его друзей, а вернуть сумку. Кевира вообще сказала, что как проголодается, сам придет. Можно подумать, что мы домашнее животное обсуждали. Но в чем-то ее мысль была верной. Время обеда, ужина и завтрака Дарк пропускал редко и только по уважительной причине.
   - Ваш гость, - сварливо пробурчала Линуавель, - не только бешеный, но еще и плохо воспитан.
   - Лин, ну не начинай, - попробовала я успокоить сестру. - Может он на разведку отправился. Ты сама говорила, что времена нынче не спокойные в пограничных районах. Вот он, наверное, и решил проверить, все ли спокойно вокруг.
   Сестра только хмыкнула и больше эту тему не поднимала. Остальные тоже оставили обсуждение Дарка и принялись рассказывать Кевире и Лиаре истории о своих военных подвигах. Дарк на ужин не появился. Внутри меня поселилась тревога. Зная его, конечно можно было не переживать насчет разбойников или кого то еще, но...Это проклятущее "но" в отношении Дарка срабатывало слишком часто. Иногда закрадывалось подозрение, что это не неприятности его находят, а он их ищет. Притом вполне сознательно.
   Ужин давно закончился, а Дарка все не было. Кевира и Лиара заметно нервничали. То одна, то другая, постоянно бросали обеспокоенные взгляды на меня. Молчаливо спрашивая "может пора идти его искать?". Я тоже порывалась отправиться на его поиски, но прекрасно понимала, что до утра это будет невозможно. Даже с Лиарой в качестве следопыта, шансов найти Дарка ночью, в незнакомом лесу, у нас нет. Я даже хотела уже попросить помощи у сестры и ее сопровождения, как Дарк нашелся сам. Притом не просто нашелся, а еще и с довеском, который он тащил за собой. Судя по размерам, довесок был гораздо крупнее самого Дарка, да еще и постоянно цеплялся за ветки и корни. Но Дарк продолжал упорно тащить его, при этом негромко ругаясь на гномьем, вампирьем и эльфийских языках.
   Выйдя к костру, он устало оставил свою ношу и, утерев пот, направился первым делом к котелку. Само собой каши не осталось, а в котелке был кипяток с травами. Тяжело вздохнув, Дарк подошел к голему и, покопавшись в сумке, вытащил пару кусков вяленого мяса и флягу. Устроившись, принялся есть. Все это время стояла относительная тишина. Кроме звуков дыхания путников, негромких разговоров и ... стонов от довеска.
  
   Глава восьмая - В гостях у темных эльфов
  
   Весь вечер с меня не сводили удивленных взглядов. Темные постоянно перешептывались, но мне было все равно. Главное, что я получил то, что однозначно поставить точку в моем споре с Лиамом и Саларисом. Я даже довольно зажмурился, когда представил их лица.
   Было конечно обидно, что ужина мне не досталось, ну да ладно. Мы не неженки, да и собственные запасы еды у меня были. Перекусив вяленым мясом, хлебом и сыром, я довольный развалился на своем лежаке. Поставив вместо подушки воздушную линзу, уже приготовился ко сну, как вспомнил о том, что надо бы покормить довесок. Обдумав эту мысль, я пришел к выводу, что идея не самая лучшая. Приподнявшись, осмотрел мешок и решил, что он и так толстый, так что потерпит. Повернувшись на другой бок, снова попробовал заснуть, но моим мечтам было не суждено сбыться. Меня разбудила Иль.
   - Дарк, - было видно, что она старательно подбирает слова. - А что у тебя там?
   Повернув голову в направлении, в котором она указывала, я просто лишний раз убедился в том, что указывает она на мешок. Остальные даже задержали дыхание, ожидая моего ответа. Было видно, как у темных шевелятся уши.
   - Там? - переспросил я. - Там мой трофей.
   - Какой трофей? - не отставала Иль. Кевира и Лиара стояли рядом.
   - Да вот, - ответил я, отгоняя остатки сна. - Брожу я, значит, по лесу, ищу какую живность и тут....
   - И тут? - Лиара и Кевира тоже присели рядом, что бы лучше слышать.
   - Слышу свист, - по-моему, кто-то из темных ругнулся. - Ну, я на свист. Думаю, щас какую пичугу поймаю и запеку в углях. Кинул паралич, а он на меня и упал. Ну, я его хвать и бежать, пока остальные не очнулись и не поняли, что произошло.
   - Да кто он то? - влезла в разговор Линуавель.
   - Как кто? - удивился я. - Орк-шаман. С бубном.
   Вернувшийся образ моей триумфальной победы в споре с Саларисом и Лиамом снова возник перед глазами.
   -Как орк? - удивлено пробормотал кто-то из темных. - Откуда тут орки то?
   Пока часть темных обсуждала, откуда могли взяться орки в их землях, Линуавель и еще пара эльфов, решили посмотреть на мой трофей. Развязав мешок, они убедились в том, что там и, правда, орк. Совсем молодой. Примерно моего возраста. Зато весь в черепках и с бубном. Само собой перед тем, как его упаковать я проверил все его предметы на наличие магии и оставил только те, что не несли никаких ее следов.
   Орк, в свою очередь, удивленно уставился на свое окружение. Поводя глазами, он наконец наткнулся на меня и в его взгляде появилась такая ненависть, что мне казалось, что еще немного и он проглотит кляп, что бы высказать мне все, что он по этому поводу думает.
   Линуавель протянула руку, что бы вытащить кляп, но я успел раньше. Орки конечно не гномы, но ругаться умеют почти как они. Подскочив к своему трофею, я остановил ее руку.
   - Смотреть можно - руками трогать нельзя, - строго произнес я. - И вообще. Хотите своего орка - идите и ловите сами. Их там еще с полсотни бегает.
   Темные заметно напряглись. Такое количество орков в их землях явно не входило в их планы. Хотя я прекрасно понимал причины, которые привели сюда этих орков. Судя по рисункам на лице шамана, они были в Кровавом Походе. Так назывался ритуал становления воинов. Каждый молодой орк должен был отправиться в поход и принести с собой голову убитого им врага. Или несколько голов. Тут уж как получится. Если же до окончания срока он не мог этого сделать, то он считался ребенком до следующего похода. Само собой многие орки сбивались в отряды. Так было проще действовать. Нам просто не повезло, что мы столкнулись с одним из таких отрядов. Хотя вопроса о том, как они оказались так далеко от своих степей это не снимало.
   Темные посовещались и решили, что надо срочно собираться в путь. На мое резонное замечание, что магов там больше нет и можно не особо торопиться, мне объяснили, что опасность меньше не становится. Орки могли напасть на других путников или на какую-нибудь деревню. Вспомнив, что в паре дней пути находится и мое родное селение, я внес предложение изловить всех. При этом сразу оговорил, что добычу будем делить честно поровну. Темные посмотрели на меня странно, а Лиара так и вообще пробормотала короткую молитву богам. Все мои попытки убедить всех окружающих в том, что нападение это лучшая защита провалились. В итоге пришлось соглашаться с мнением большинства и забираться на своего голема.
   Самым неприятным конечно было то, что орка у меня забрали. Он, видите ли, стал военнопленным, так что мое бесчеловечное обращение с ним допустить они не могли. Значит как пойти и себе кого-нибудь поймать - это они не могут, а как отобрать у меня, так это всегда пожалуйста. Иль попробовала меня успокоить и даже пообещала, что после допроса мне его отдадут обратно. Оставалось только верить ей на слово.
   Пока мы ехали, я старался подкармливать своего орка. А чьего же еще то? То, что он временно попал в плохие руки, меня не смущало. Рано или поздно мне его вернут. А даже если и не вернут, то можно будет поставить на него следящее заклинание и потом снова поймать. Обуреваемый светлыми предчувствиями, я спокойно путешествовал, наслаждаясь окружающими красотами.
   В итоге орка мне не вернули, да еще и попытались обвинить в том, что я разрушаю отношения между соседствующими странами. Все это мы успели выяснить после того как встретились с отрядом патруля. Они конечно тоже долгое время не воспринимали этого орка, как союзника. Только после того, как прискакала, какая-то большая шишка все разъяснилось. Мне сделали внушение, чтобы не хватал кого попало в лесу и в принципе этим ограничились. Все попытки выяснить, чего же они тут вообще делают и почему об этом никто не в курсе, а так же почему они прячутся в лесу, ни к чему не привели. Собственно говоря, мне было все равно, что они там делают, но вот лишиться такого весомого аргумента в споре с Саларисом и Лиамом было обидно. Я даже почти всплакнул, когда орка отпустили.
   Разобравшись с орком, мы двинулись дальше уже в сопровождении патруля темных. Как ни странно, но ездили они на обычных лошадях. В ходе расспросов удалось выяснить, что драки являлись привилегией великих родов и делиться ими с обычными темными они не собирались. Сразу же вспомнилось, что в свое время Иль приехала как раз таки на драке. А это уже наводило на определенные мысли. Нет, я, конечно, не сомневался в том, что она принадлежит к знатному роду, но чтобы к великому роду темных эльфов - это была новость. Пока было не понятно - хорошая или плохая. Однако, судя по событиям, в которые меня постоянно втравливала Лиара, ничего хорошего я не ждал. Как то само собой начал проверять запасы оружия и амулетов. Иль хоть и смотрела на меня неодобрительно, но ничего не говорила. Остальные темные вообще не обращали на меня внимания.
   Вход в земли темных эльфов возник неожиданно. Я, конечно, специально его не высматривал, но это не оправдывало меня. Ворота и стена выросли просто из ниоткуда. Раскинувшийся привратный городок больше напоминал разворошенный муравейник. Повсюду сновали представители почти всех разумных рас нашего мира. На какое то время даже пришлось отложить записи Иль, что бы осмотреться. Но мне такой возможности не дали. Вместо того, что бы проехать по центральной улице, мы свернули в сторону и вскоре оказались у небольших ворот, которые вели на окольную дорогу ко входу в огромную пещеру. Не успел я толком возмутиться тем, что мы не поехали через город, как я был поражен открывшемуся мне зрелищу. Огромная пещера раскинувшаяся передо мной навевала ощущение нереальности происходящего. Стены светились мягким светом. Повсюду высились огромные сталагмиты и сталактиты, которые не редко срастались образуя некое подобие колон, которые держали свод. Потолком это назвать даже у меня язык не поворачивался. Стоило нам только оказаться внутри, как рядом тут же возникли два десятка темных эльфов, которые взяли нас в кольцо и отконвоировали к одной из колон, которая вблизи была еще больше. Как оказалось это были дома. Вернее это были целые крепости. Поклонившись Илиниэль и Линуавель, солдаты дома Авир`Кхетах, а это были именно они, отправились в свою часть дома.
   - А что, у вас такую охрану на встречу простых гостей отправляют? - подозрительно поинтересовался я, сразу вспомнив о том, что у светлых, несмотря на все, такого, прямо с порога, не было.
   - Не льсти себе, - отмахнулась Линуавель. - Встречали нас, а не тебя. Сам должен понимать, что ....
   - Лин! - вмешалась Илиниэль. - Не стоит утомлять наших гостей с дороги. Давай обо всем поговорим потом.
   - Ну как скажешь, сестренка, - улыбнулась темная.
   После этого тут же показалась прислуга и нас повели в наши комнаты.
   Внутренне колонна напоминала обычный донжон. Конечно с поправкой на его подземное расположение. Был небольшой дворик с несколькими дверями, коновязь, несколько непонятных мне окошек на такой высоте, что я совсем не понимал, зачем они могут понадобиться. Стены так же светились мягким светом. Пока нас вели до наших комнат я постоянно вертел головой по сторонам. Все вокруг было таким необычным, что даже ноги начинали чесаться, как бы это все исследовать. Однако приходилось давить в себе все позывы отправится на обход, так как обещал Иль, что хотя бы до ужина никуда лезть не буду. Список с ее требованиями все еще был у меня. Подписывать его в том виде, в котором мне его дали я не собирался, но и лезть на рожон тоже не хотелось. Все-таки пока нас никто не пытался убить или приставить охрану. К тому же везде были развешаны предупредительные надписи, что то или иное помещение не предназначено для посещения. Указав Лиаре на эти таблички, я с довольным видом произнес.
   - Вот видишь, как надо бороться с тем, чтобы не шастали где попало гости?
   - Можно подумать тебя они остановят, - произнесла в ответ светлая.
   - Хотя бы заставят задуматься и спросить разрешение, - ответил я.
   Кевира только фыркнула, слушая наши разговоры.
   Наши провожатые довели нас до отведенных нам комнат и, показав, что и где, удалились, сообщив, что попозже за нами придут, что бы сопроводить на ужин. Стоит отметить, что комнатки были очень уютными. В моей горел большой камин, напротив которого стояли пара кресел и столик с закусками и фруктами. По соседству располагалась небольшая купальня, где можно было привести себя в порядок. Решив, что делать все равно больше нечего, я разделся и пошел мыться. Магия магией, но иногда и просто в воде поплескаться хочется.
   После омовения я вытащил сверток с вещами, которые мне упаковала Сильвана для выходя в свет. Осматривая костюм и рубашку, я не переставал ругаться на себя, что даже не посмотрел что мне впаривают. Вот только ругаться было уже поздно. Другой одежды на выход у меня с собой не было, так что пришлось одевать то, что было.
   Не то, что бы одежда была плохой, напротив. Сильвана, с присущей ей непонятной тягой к моему внешнему виду, положила мне одежду, которая была очень красивой, но жутко неудобной. Рубашка была изукрашена кружевами и рюшечками. Камзол был расшит драгоценными камнями, а сапоги были из кожи морской змеи. Нацепив все это на себя я осмотрел себя в зеркало и сделал, по моему мнению, единственный вывод.
   "Клоун", - подумал я. "Как есть колун. Только колпака не хватает".
   Обреченно вздохнув, я решил, что в случае чего не так уж долго будет переодеться в свои походные вещи. Времени до ужина оставалось еще прилично, так что я решил потратить его с пользой для себя. А если быть совсем откровенным, то поискать потайные ходы на случай, если придется отсюда срочно бежать.
   Побродив по комнате, я оказался в тупике. Вокруг не было ни одного тайного прохода. Пришлось даже простучать стены на всякий случай. Собственно за этим занятием меня и застал сопровождающий, когда пришел пригласить на ужин. Вернее он меня почти не застал. В тот момент, когда он постучал и вошел в комнату, я как раз ползал по потолку и пытался выяснить есть ли там где то скрытые панели. Не обнаружив меня в комнате он принялся озираться, так что пришлось привлечь его внимание легким покашливанием. Подняв голову он чуть не сел от удивления, но быстро с собой справился и вежливо предложил следовать за ним.
   По дороге к нам присоединились Кевира и Лиара. Обе выглядели чуда как хороши. В длинных платьях. Волосы собраны в странные, но очень симпатичные прически. Серги, кольца и прочие украшения гармонично дополняли их наряды, создавая образ настоящих благородных дам.
   "А я на их фоне не так уж выделяюсь", - весело подумал я.
   - Вот уж никогда не думала, что ты можешь выглядеть, как настоящий благородный, - запустила в меня шпильку Кевира.
   - Настоящий благородный и в обносках остается им, - ответил я ей одной из фраз ее отца.
   - То-то ты постоянно ходишь в какой то ерунде, - не осталась в долгу девушка. Лиара засмеялась.
   - Почему сразу ерунде? - возмутился я. - Очень удобная и практичная одежда, между прочим. Я бы посмотрел на того, кто в таком наряде сможет долго бегать или сражаться.
   - Дарк! - тут же возмутилась Лиара. - Я ведь уже сто раз извинилась за то, что тебя постоянно в Первом Лесу ..... эмммм......., - она покосилась на наших провожатых. - ...не важно в общем.
   - Так, а при чем тут Первый Лес? - удивился я. - Можно подумать вы никогда с Шакти не тренировались? Им же все равно как ты выглядишь. Возьмут и начнут гонять так, что три шкуры слезет, пока они не останутся довольны.
   Обе девушки согласно закивали головами. Видимо их тренировки живо встали перед глазами, так как Лиара даже плечами передернула. Так мы и шли. Постоянно перекидываясь шутками и разговаривая ни о чем. Вскоре наши провожатые довели нас до огромных, под потолок дверей, перед которыми попросили нас подождать. Там же уже стояли несколько темных эльфов, людей и пара орков. В одном из них я узнал своего давешнего знакомого.
   - Вот так встреча, - обрадовался я. После расставания, я все пытался сообразить, как можно его использовать в нашем споре с Саларисом и Лиамом, но без применения к нему мер парализующего характера. Сориться с темными мне совсем не хотелось. Тем более, что орки оказались желанными гостями на их землях.
   Увидев меня орк икнул и постарался бочком скрыться за спиной другого орка. К счастью мне удалось добраться до него раньше, чем он смог это сделать.
   - Уважаемый, - я старался улыбаться как можно более доброжелательно. - Прошу Вас простить мне такое недостойное поведение в нашу прошлую встречу, однако хотелось бы разъяснить причины, которые привели к столь плачевному стечению обстоятельств, повлекших за собой Ваше временное пленение и применение к Вам мер удерживающего характера.
   - Урк? - удивился орк, видимо толком не поняв, что я от него хочу. Я и сам слабо понимал, что несу, но эту речь я готовил именно для подобного случая вместе с Кал`Атаром, так что ничего обидного там не было.
   - Извиниться хочу, - пояснил я.
   - Уррук харрум рррарут, - пробасил орк. - Все в порррядке.
   - Нет, нет, нет, - замахал я руками. - Я настаиваю на том, чтобы принести Вам свои глубочайшие извинения и, если потребуется, выплатить адвокатную конра...контру...тьфу, короче вину загладить хочу.
   "Надо будет не забыть потом избавиться от всех слов, которые даже выговорить не могу", - подумал я. Все таки язык, которым иногда изъяснялся вампир оставался для меня загадкой. В нем было настолько большое количество бесполезных слов, которые только усложняли понимание собеседника, что становилось непонятно, как на нем вообще можно нормально общаться.
   Орк видимо все еще пытался переварить начало моей фразы, так что ответил после небольшого раздумывания.
   - Хорошо, - опять подумав пару секунд, он кинул взгляд на своего сопровождающего. - Тренировка. Ты. Он, - палец скользил от меня на второго орка. - Завтра утром.
   - Отлично, - обрадовался я. В принципе было хорошо уже то, что он не потребовал бороться на смерть. У орков такое было в порядке вещей. Мне еще Снурх рассказывал об их обычаях, так, что можно сказать, что я легко отделался.
   В этот момент нам пришлось расстаться, так как двери распахнулись и орки вошли в зал. Нам своей очереди пришлось ждать еще минут десять. Все это время я разглядывал окружающие меня стены. Они были расписаны такими старыми фресками, что изображения на них в некоторых местах почти стерлись. Однако все еще можно было узнать, что там изображена какая-то битва. При этом сражались видимо все против одного существа. Внешне оно напоминало жуткую помесь самых ужасных тварей нашего мира.
   "Смахивает на одного из инфернов", - весело подумал я. Стоило только вспомнить об инфернах, как сразу подняла голову совесть. Они в принципе ничего плохого мне не сделали, а я их нагрузил какой-то ерундой. Поругав себя немного, я твердо решил, что как только закончим дела тут, сразу наведаюсь в инферно и посмотрю, что они там делают и как живут.
   "Заодно отменю пару приказов", - подумал я. "Что там было самое сложное? Точно. Вулкан пусть оставят. Они бедняги там, наверное, уже измучались, не зная, что с ним делать."
  
   В мирах царил необъяснимый ужас. Одно дело, когда на твой мир нападают демоны и ты идешь с ними сражаться. Можно умереть. Можно победить. Все просто и понятно, но............ когда демоны врываются сквозь портал и начинают таскать к нему свежий силос, кусты и деревья, тут уж волей не волей начинаешь бояться последствий. При этом не просто абы что таскают, а еще и постоянно сверяются с каким-то списком и просто любое деревце не тащат. В свете таких событий начинают всплывать различные темные пророчества и... тоже не дают ответа. Жрецы темных культов пытаются подобрать объяснение таким действиям и не могут.
   А каково бедным магам демонологам? Призываешь ты демона. Готовишь для него жертву девственницу, а он тебе выкатывает список необходимых ему ингредиентов растительного происхождение? После такого точно задумаешься о том, стоит ли вообще связываться с такими существами.
   Но это было далеко не самым странным в том, что творилось вокруг. Демоны таскали не только траву, но и книги по растениеводству и сельскому хозяйству. Демоны, конечно, пугали разумных всегда, но после столкновения с такими демонами, многие резко изменили свои взгляды на жизнь. Пара законченных демонопоклонников подались в монахи Создателя. И даже стали самыми ревностными служителями этой веры. А как тут не стать то? Вызвал ты демона, а он тебе "Вот списочек, вот контрактик. Подписи тут и тут. За просрочку будут проценты, так что постарайтесь не опаздывать с оплатой наших услуг". От такого серьезно можно головой тронуться.
   Правитель инферно выслушал доклад своего начальника разведки и крепко задумался. Новый домен беспокоил его все больше и больше. Мало того, что его хозяин оказался смертным, так теперь еще там и делали не пойми что. Одна только трава на окраинах этого места чего стоила? Сколько он там шпионов угробил, прежде чем разобрался, что это она их схарчила. И ведь надо было додуматься до такого? Инферн в форме травы. При этом, с учетом того, что как и все инферны, рожден он был истинным пламенем, огонь его не брал. Следовательно, и средств борьбы с ним было довольно мало. Пока этот непонятный инферн сидел довольно тихо. Жрал соседских шпионов и просто мелочь, которая попадалась под ноги, но Повелитель инферно понимал, что долго так продолжаться не будет. Этот новый домен пугал его. Они умудрились откуда-то притащить воздушного элементаля и при этом не в рабском ошейнике, а по доброй воле поселить его у себя. Так чтобы смертные могли выживать на их земле. К тому же срыли вулкан и сделали из него озеро. Там теперь жил водный элементаль. И вообще домен был странным. Его обитатели явно сами не понимали что делают, а это пугало вдвойне.
   "Да еще эта псина жрет всех моих ширх", - обреченно подумал он. "Чтоб у него несварение случилось, что ли? Надо срочно что-то делать. Вопрос только в том, что? Убить его не получится. Проклятые традиции не позволят мне этого сделать. Кормить его своими шпионами я тоже больше не хочу".
   Тут Повелителя инферно осенило. Он даже стукнул себя по лбу, чуть не насадив руку на один из рогов на голове.
   "Да и пусть он там делает, что хочет", - подумал он. "Пока ко мне не лезет, хоть трава не расти". Насчет травы получился смешной каламбур. Этот новый домен был необычен и от того пугающе опасен. Но, махнув рукой на этот домен на следующие полсотни лет, Повелитель инферно решил развлечь себя небольшой войной с соседями. Те были простыми инфернами, и с ними все было в порядке. Никаких необъяснимых движений или поползновений. Стремление к власти, много силы и ноль фантазии.
  
   Илиниэль сидела за столом и украдкой бросала взгляды на Дарка. Его посадили отдельно, вместе с мужчинами. Все-таки матриархат давал о себе знать. Кевира и Лиара сидели рядом. Девушки постоянно задавали вопросы о блюдах, которые были представлены. Илиниэль отвечала и с удовольствием рассказывала из чего то или иное блюдо было приготовлено. В очередной раз посмотрев в сторону Дарка, она убедилась, что ему помощь не очень то и нужна. Он как раз лакомился запеченными ящерицами и, судя по его лицу, был вполне счастлив.
   Гости наслаждались трапезой и обсуждали последние новости. Орки сидели далеко от Дарка, так что можно было не переживать особо по поводу того, что они могут подраться. Не то, чтобы Илиниэль боялась за Дарка. Скорее уж бояться стоило за орков. То, что Дарк переоделся, совсем не говорило о том, что он избавился от своего оружия. Собственно подтверждение того, что пару ножей он с собой прихватил, появилось почти сразу, когда он пытался разрезать кусок мяса и никак не мог этого сделать декоративным ножом, положенным гостям. Откуда-то из рукава появился стилет, и быстро отчекрыжив нужный кусок, так же быстро исчез.
   Однако вечер набирал обороты, а глава рода все еще не делала никаких заявлений. Это было странным. Большинство гостей уже успели наесться и теперь просто общались между собой.
   - Что происходит? - шепотом спросила Илиниэль у сестры.
   - Еще не все гости прибыли, - ответила Линуавель. - Эти шакти совсем обнаглели. Так опаздывать.
   - Шакти? - удивилась Илиниэль. - Разве должны быть шакти?
   - Мать решила пригласить их в поход. Посмотреть, так сказать, в деле. Их посольство уже почти год у нас располагается. А ты разве не знала?
   - Нет, - наличие шакти в твердыне темных эльфов было странным. Да и что они такое могли предложить, чтобы их пустили под свод? - А что...., - хотела уже озвучить Илиниэль свой вопрос, как двери, ведущие в зал, открылись и в них возникли ожидаемые гости.
   Шакти как обычно выглядели очень серьезно. Даже отсутствие видимого оружия, кроме церемониального, (хотя насчет его церимониальности еще стоило подумать), не давало ощущения безопасности. Каждое их движение было наполнено грацией хищников. А уж ей ли было не знать, как они любят проводить свое свободное время.
   Прошествовав на середину зала, шакти остановились и, поклонившись, их предводитель, в котором Илиниэль узнала Снурха, разразился прочувственной речью о том, как им жаль, что они опоздали и в качестве компенсации, просят принять скромный дар. Небольшой сундучок перекочевал в руки прислуги и исчез из зала.
   "Жаль им. Как же?" - подумала про себя Илиниэль. "Была бы их воля, так и вообще бы не показывались". Зная характер Снурха, и шакти в целом, Илиниэль была почти уверена, что опоздали они потому, что выясняли, кому сюда идти. Возможно, даже подрались по этому поводу.
   В итоге расшаркивания закончились и шакти заняли почетное место рядом с орками. Илиниэль снова посмотрела на Дарка. А посмотреть было на что. Дарк так и сидел с хвостом ящерки, торчащим изо рта. Видимо присутствие шакти стало для него таким же сюрпризом, как и для самой Илиниэль.
   - Ты знала, что у вас тут шакти открыли свое представительство? - шепотом спросила Кевира. - Вот ведь проныры. Уже по всей Империи свои лазейки есть у них.
   - Нет, - Илиниэль продолжала смотреть на Дарка. Он как раз подавал какие-то знаки шакти. Снурх ему отвечал, а потом махнул рукой и просто подошел к нему. Быстро переговорив о чем-то своем, они оба направились к оркам. По дороге через зал Снурх, что-то втолковывал Дарку. Тот постоянно крутил головой и тыкал пальцем в сторону орков. Снурх опять начинал ему, что-то объяснять, а Дарк его не слушал.
   Добравшись до стола, за которым располагались орки и шакти, Дарк присел на свободный стул и принялся, рассказывать или спрашивать у орков. Разговор с орками вышел коротким, но слава богине без ругани и мордобоя. Что было очень вероятно. Обсудив нечто известное только им, Дарк и Снурх отошли в сторону. При этом Дарк довольно потирал руки, а Снурх загадочно улыбался. Орк выглядел таким одухотворенным, как перед прочтением очередного своего стиха. После которого сразу появлялось желание его убить особо ужасным способом. Сама Илиниэль отлучиться не могла, но надо было выяснить, что задумали эти двое, потому, как ничего хорошего от такого союза ждать не приходилось.
  
   Глава девятая - Поход в храм богини Такхизис
  
   С орками все закончилось без моего участия. К тому моменту как я закончил заполнять все обязательные формы, Снурх уже разделался с моим противником и теперь довольно вяло колотил его головой о защитный купол, которым окружил себя шаман. У меня конечно не вызывала сомнений его способность проломить его, но точно не с помощью головы бедного орка. Посему пришлось поспешить ему на выручку. Уже изготовившись начать ломать защиту, я был остановлен командным голосом Кевиры.
   - А ну стоять, - раздалось у меня за спиной. Так как голосом она очень уж походила на своего отца, особенно в моменты сильного волнения, я как то инстинктивно послушался. - Что тут происходит?
   - Молчать! - разнеслось под сводами зала для тренировок. - Это кто тут у нас раскомандовался? - голосу Снурха могли бы позавидовать все полководцы миры. Когда то он командовал целой тысячей и никогда не пользовался в бою магией усиливающей голос. Но, несмотря на это, все его команды всегда доходили до солдат. К тому же, он свято верил в то, что его голос просто создан для поэзии, так что всячески холил его и лелеял, крайне редко срываясь на вот такой приказной тон. - Потрудитесь объяснить свое хамство, миледи.
   Снурх обвинительно указал орком в сторону девушки, которая явно не ожидала встретить такой отпор. Причина, по которой Снурх указывал на нее орком, была банальна - он забыл о том, что тот все еще у него в руках. Я в этот момент, совершенно точно понимая, кто будет крайним, решил свалить под купол к шаману. Для этого пришлось быстро пробить в нем брешь, и только оказавшись внутри, я смог почувствовать себя в относительной безопасности. Бедняга шаман тоже притих. Видимо на него успело произвести впечатление то, как Снурх расправился с его коллегой, так что на мое появление он не обратил особого внимания, а когда я принялся укреплять купол еще и стал мне помогать. Я-то знал, что в случае чего нам это не поможет, но не попробовать не мог. А вдруг боги будут на нашей стороне?
   Пока мы были заняты состоянием своей безопасности, события начали развиваться по довольно странному сценарию. Во-первых, набежала целая куча темных, которые выступили на стороне Кевиры. Вполне возможно, что их послала Илиниэль или кто еще из местных начальников. Во-вторых, Снурх явно хотел подраться. Я это понял по тому, как он поудобнее перехватил орка и пару раз махнул им из стороны в сторону, привыкая к его весу и центру тяжести. В-третьих, до Кевиры наконец то начало доходить, что им всем грозит и она пыталась всех успокоить. Уж кому как не ей знать о том, на что способен Снурх. Особенно если у темных хватит ума схватиться за оружие....Накаркал...
  
   Меня выдернули прямо с ужина. Пришлось срочно идти в зал для тренировок и разбираться на месте, потому, что из объяснений посланника было понятно только то, что у кого-то случился "удар орком".
   "Ох уж эти новомодные словечки...", - подумала я про себя.
   Как ни странно на месте выяснилось, что это не какой-то оборот речи, а суровая реальность. Пятеро темных лежало в разных концах тренировочного зала, а остальные прятались под небольшим куполом вместе с орком и человеком. Рядом стояли еще два орка. Вернее стоял только один, а второй висел через плечо, больше напоминая труп. Все это мне удалось разглядеть стоя в проходе. Посланник разумно не входил и наблюдал все из-под моего локтя.
   - Линуавель, - раздался знакомый голос. Повернув голову в сторону купола, я увидела того самого человека, которого притащила моя сестра. Кажется, его звали Дарк. Прислушавшись к тому, что он говорит, я поняла, что он мне пытается сказать, чтобы я пряталась. Фыркнув на его наглое заявление, я решила показать этим неучам, что значит настоящая сила. В конце концов, что эти мужланы могут мне сделать...
  
   Сестру Илиниэль придавило брошенным орком. Снурх походил еще малость по залу, после чего просто присел и явно заскучал. Я-то мог не беспокоиться за свою шкуру. Я же на него нападать не буду, а вот у остальных такой уверенности не было, так что меня они решили не отпускать. А ведь все было так хорошо по началу. Прибежали темные. Снурх с ними быстро выяснил все вопросы и договорился, что все, кто желает драться, должны войти в зал. Они всем скопом и вошли. Там уж, кто успел, тот под купол влез, а кто решил поиграть в героев, отдыхал по всему тренировочному залу.
   - Что здесь происходит? - спокойный голос прошелестел по залу, напрочь снеся наш купол. Темные тут же бухнулись на колени. Я на всякий случай вытащил стилет из-за голенища сапога. Снурх тоже подобрался. Явно готовясь к поединку. - Спокойно. Я здесь не для драки. Просто хочу понять, что происходит. Итак?
   - Приношу свои глубочайшие извинения, что посмел потревожить Вас, Великая Мать, - Снурх поклонился. У меня отвисла челюсть. Великие Матери являлись неформальными главами кланов и жрицами Такхизис.
   Связываться с богиней тьмы мне совсем не улыбалось. Они ведь и после смерти достать могут. Если и не они сами, то их богиня точно. Так что с ними никто не связывался. Быстро сообразив в какую сторону дует ветер, и что меня со Снурхом прямо сейчас бить не будут, я убрал нож и так же поклонился. Посмотрев на орка-шамана, который просто застыл статуей, я быстро согнул и его в поклоне. Снурх тем временем продолжал пояснения.
   - ....и я всех предупредил, что тут будет тренировочный поединок. Любой желающий может принять в нем участие. Для этого надо было просто войти в зал, что данные разумные и сделали. Никто их силой не принуждал, так что и претензий к нам у них быть не должно.
   Великая Мать покивала головой, выслушивая рассказ Снурха, и согласилась, что ничьей вины в произошедшем нет. После чего приказала привести всех в чувство, а гостей отправляться обратно на праздничный обед, а сразу после него дать письменные пояснения по данному происшествию, чтобы все можно было закрепить в архивах.
   У меня же в голове проскочила мысль по поводу того, что у темных должны быть просто огромные архивы, если они даже такие мелочи записывают. И сразу же появилось огромное желание в эти архивы залезть. Собственно говоря, в моем списке дел у темных эльфов это стояло на третьем месте.
   На первом, само собой, было вспомнить то, что мучило меня с самого начала этой поездки. На втором, повидать драков. Эти чудные животные никак не шли у меня из головы. Ну и вот теперь появился пункт под номером три.
   Вернувшись на праздник, мы тут же накинулись на еду. Как то самой собой получилось, что я оказался за столом шакти. Что было, кстати, и к лучшему, так как на их столе блюда менялись с особой скоростью. Как следует заморив червячка, я довольно взирал на гостей. Такие приемы мне нравились. Ешь себе спокойно. Никто тебе не мешает. Да и еда похожа на нормальную. Никаких тебе печенек с тонким слоем непонятной бурды, которую все нахваливают.
   Вечер продолжался так, как будто ничего и не произошло. Я даже позавидовал такому порядку. Вот если бы в Империи кому на таком приеме набили морду, то такой бы шум поднялся....
   Снурх толкнул меня локтем.
   - Смотри, - он кивком указал на центральный стол, за которым сидела Илиниэль. Рядом с ней присела та самая темная, которая нас остановила. Они принялись, что-то обсуждать, при этом постоянно переводя взгляды с нас на орков. Орки в свою очередь косились в нашу сторону, но скорее с уважением. Даже тот, которого Снурх использовал в качестве дубины уже нормально сидел после моего лечения и усиленно поглощал пищу.
   Однако все хорошее рано или поздно заканчивается. Так и этот вечер закончился и все начали расходиться. Спать мне совершенно не хотелось, так что я решил занять себя полезным, а главное жизненно важным делом. А именно - поискать все-таки тайные проходы в стенах. Вот не мог я поверить, что их нет и все тут. Для этих целей я даже выпросил пару кружек у прислуги. Вернувшись в комнату, я достал из сумки все, что мне могло бы понадобиться. Небольшой камертон, чтобы сравнивать звуки при простукивании, несколько амулетов на все случаи жизни и пару длинных ножей. Краги одевать не стал, как и броню. Поразмыслив, решил, что хватит и простого амулета третьего круга.
   Перво-наперво, прошелся по комнате и просто подергал все, что могло бы открывать тайный проход. Потом простучал стены. Прикладывал кружки к подозрительным местам на стенах. Ничего не помогало. Даже амулеты молчали. У меня начинали закрадываться подозрения, что никаких тайных проходов нет и в помине, как удача все-таки мне улыбнулась. Один из амулетов для обнаружения пустот и тайных проходов мигнул всего на мгновение, когда я проходил мимо гобелена, висевшего над кроватью. Проведя амулетом вдоль гобелена, я ничего не обнаружил и почти поверил, что это был обман зрения, как он снова мигнул.
   "Защитная магия", - подумал я. Однако это было подтверждением того, что темные не такие уж и странные. Все-таки они тоже строят тайные проходы, просто маскируют их лучше. Довольно потерев руки, я принялся доставать необходимые инструменты для аккуратного вскрытия защиты и проникновения внутрь.
   За этим меня, собственно, и застала Илиниэль, которая пришла позвать меня на ужин. Мне почти удалось нащупать концы заклинания, чтобы хотя бы понять, что оно собой представляет, как она вмешалась и испортила пару часов моей работы. Я, конечно, был не доволен, но вот мой живот решительно поддержал ее идею подкрепиться и мы отправились в малый зал. Повторения вчерашнего праздника живота не намечалось, но и голодом нас морить никто не собирался.
   Ужинали небольшой компанией. Если быть точным, только я, девушки и орки. Шаман и орк, которого Снурх использовал в качестве оружия, предусмотрительно уселись на другом конце стола от меня. Раздумывая о своем, я даже не заметил, как разговор перешел на тему дроу. К тому моменту как я понял, что говорят нечто важное, разговор уже скатился к обсуждению деталей похода. Какого похода? Куда похода? Зачем похода? Все это оставалось тайной для меня. Переспрашивать было неудобно, так что я решил хотя бы выяснить, что с собой хотят брать остальные.
   - ... и фонаррри маргичезкие, - продолжал загибать пальцы крупный орк. - Очень уж эти дррроу не лхубят яррркий сфет.
   - Тут я с вами не согласна, уважаемый, - возразила Кевира. - Вместо амулетов, лучше иметь при себе мага. Он и прикрыть сможет если что.
   - Нхет, - отмахнулся орк. - Махгики попадут в .... храаас аштар .... тхемное пхятно и нет мхагиков. Амулет лхутше.
   На всякий случай я решил, что надо будет почитать про дроу и их магию. Что-то я не помнил никаких "темных пятен" в курсе магии, который нам преподавали в Академии. Сделав пометку, я решил, что надо вставить свои медяки в разговор, а заодно попробовать нажиться на этом.
   - Кстати, господа, - начал я хорошо поставленным голосом, которым обычно говорил Турин, когда хотел что-нибудь купить или наоборот втюхать. - Могу предложить по договорной цене неплохие амулеты с заклинанием "Световой удар". Сразу оговорюсь, что это не банальный световой шар, а именно "световой удар". Специально разработан великим магом для применения против дроу.
   Орки тут же принялись выспрашивать об этих амулетах. Само собой я умолчал о том, что этим великим магом являюсь я сам, и амулетов как таковых еще нет, но что мешает мне их сделать? Мы же не сегодня выходим?
   Как оказалось - сегодня. Орки заказали десяток амулетов, так что мне пришлось срочно придумывать и создавать их. Не обошлось без пары инцидентов во время создания, но никто не пострадал. У меня, конечно, плавали цветные круги перед глазами, но это были мелочи по сравнению с магическим истощением. В амулеты пришлось вложить все, что было. Так что я тащился в конце колонны и старался устроиться поудобнее на спине голема, чтобы поспать. Отдав ему команду следовать за впереди идущей лошадью, я устроился в завитках его щупалец и спокойно задремал. Чтобы шум не мешал мне отдыхать, я даже накинул полог тишины. Мерно покачиваясь на спине своего голема, я заснул.
  
   Дроу напали неожиданно. Все вокруг поглотила тьма. Особое заклинание доступное жрицам богини Лолс. Вместе со светом пропали и звуки. Я, Кевира и Лиара прижались друг к другу и воздвигли защитный купол, стараясь растянуть его как можно дальше. Стоило нам только это сделать, полыхнула ослепительно яркая вспышка. В тот же момент все вернулось на свои места. Вокруг катались по земле несколько дроу. Все это нам удалось рассмотреть только после того, как перед глазами перестали прыгать разноцветные круги. Раздавшиеся команды быстро навели порядок вокруг. Как ни странно но отдавал их не отец, который, по сути, и руководил этим походом, а Снурх. При этом орк особо медленных еще и подгонял знатными пинками и затрещинами. За пару минут окружающее пространство было осмотрено и зачищено от остатков обескураженных дроу.
   - Что это, задери вас всех Сарак, было? - орал Снурх.
   Окружающие потрясенно молчали. Наконец один из орков робко признался, что это он использовал один из купленных у Дарка амулетов. Снурх тут же отобрал еще один и отдал магу Шакти. Тот посидел с ним несколько минут и, присвистнув, вернул амулет обратно.
   - Работа на высшем уровне, - заявил маг. - Принцип странный, но заслуживает уважения. В амулете два заклинания. Одно - создает просто яркую вспышку света. Ничего необычного, просто силы жрет много больше, чем обычный светляк. Зато второе заклинание - маг даже причмокнул губами от удовольствия. - Если на амулет в момент активации действует любое заклинание противоположное его основной задаче, то он вместо вспышки выворачивает само это заклинание. Поразительно. Сработает, конечно, только со стационарными заклинаниями, но сама идея....
   - Хых, - Снурх был явно доволен. - Сам сделать сможешь еще таких амулетов?
   - Смогу, - маг замялся. - Хотя на всякий случай все-таки хотелось бы поговорить с тем магом, который их создал.
   Снурх приказал разыскать Дарка. Во всей этой суматохе никто не обратил внимания на то, что ни его самого, ни его голема нигде не видно. Осмотрев все вокруг, его так и не удалось найти. Прочесав ближайшие ответвления, пришлось признать, что он пропал. Снурх ругался на нескольких языках одновременно. У меня же внутри было странное ощущение надвигающегося шторма. Дарк всегда отличался редкостным везением на всякие неприятности. А уж в подземном мире этого добра явно можно было найти с избытком.
   Однако, времени для поисков не было. Так что пришлось собираться и двигаться дальше. Руководство вновь взял в свои руки отец, так что все перестроились и двинулись к намеченной цели.
   - Все нормально будет, - решила поддержать меня Кевира. Судя по ее лицу, она сама слабо в это верила, но старалась этого не показывать. Улыбнувшись ей, я постаралась придать себе более уверенный вид и принялась смотреть по сторонам.
   - Да конечно все будет хорошо, - поддержала ее Лиара. Светлая не очень хорошо себя ощущала под землей, но старалась этого не показывать.
   - Я знаю, - ответила я. - Это же Дарк. Что ему какие-то подземные лабиринты? А если он умереть вздумает, то я его найду и на той стороне. Пусть хоть к Сараку за пазуху лезет - найду и прибью.
   Несколько искорок скатились по моим рукам, жутко перепугав кобылку, на которой я ехала. Несколько раз глубоко вздохнув, я постаралась успокоиться. Впереди нас ждал еще долгий путь и множество опасностей, так, что не стоило себя накручивать раньше времени.
  
   Проснулся я от того, что на меня капала вода. Притом так мерзко капала, что попадала именно за шиворот. Помотав головой, я поразился, почему вокруг так тихо, а потом вспомнил, что сам же и поставил полог тишины. Потянувшись, я решил, наконец-то, открыть глаза и осмотреться. Первым, что я увидел - была темнота. Я даже на пару мгновений подумал, что глаза все еще не открылись и попробовал еще раз. К сожалению, это ничего не изменило. Вокруг меня было темно, хоть глаз выколи. Небольшой светляк разогнал окружающую темноту и развеял все мои надежды, что это чья-то дурная шутка. Я находился в какой то пещерке вместе с лошадкой, за которой приказал следовать своему голему. Видимо я все-таки проспал нечто важное, потому, что как мы могли оказаться с лошадью Сарак знает где - я решительно не понимал.
   То ли от волнений, то ли просто по привычке, желудок напомнил, что неплохо было бы поесть. Спустившись со спины голема, я достал прихваченную еду и расположившись принялся размышлять о своем незавидном, но и не таком уж плачевном состоянии. Лошадка, видимо почуяв запах хлеба, подошла поближе. Отломав ей половину хлеба, я проверил ее седельные сумки. Внутри оказалось не так уж и много полезного. Пара фляг с водой, мех с вином, немного сыра, хлеба и вяленого мяса. Во второй улов был получше. Там был овес. Наполнив овсом торбу и прицепив его лошадке на морду, я продолжил свою трапезу. Как ни странно, но есть овес, лошадка отказалась. Ко всему прочему она еще и копытом как то сняла торбу. У меня от такого зрелища даже мясо встало поперек горла. Потерев глаза, я подумал, что просто не проснулся до конца. Подойдя к ней, еще раз нацепил торбу с овсом и, получив недовольный взгляд, стал свидетелем, как она второй раз скинула ее. При этом она очень странно косила в сторону вытащенного мной мяса.
   Решив, что страннее это уже не станет, я предложил ей небольшой кусочек. Лошадка тут же его съела. Подозрительно глянув на мясо, я решил, что, наверное, это сон. Подумать другое было бы странно, просто потому, что лошади обычно мясо не едят. Да что там - я вообще не слышал раньше про хищных лошадей. На всякий случай достал справочник по живым существам и нашел там раздел про лошадей. Прочитав его от начала до конца, я только лишний раз убедился в том, что был прав. Хищных лошадей не бывает.
   - Ну и что ты такое? - спросил я у нее, не особо то и рассчитывая на ответ.
   - Ссссссс......., - зашипела на меня лошадка, а потом лизнула мне лицо. Когда она это сделала, все встало на свои места. Раздвоенный язык и легкий след магии подсказали, что нужно делать. Проведя ритуал, я только подтвердил свою догадку.
   Во-первых, это была не лошадь. Это был драк. Сравнительно молодой, но все-таки. Во-вторых, на нем было наложено то же самое заклинание, что и на потайной двери в моей комнате. Я все больше и больше восхищался магами темных эльфов. Не то, чтобы я был великим магом, хотя и работал усердно, чтобы законно причислять себя к ним, но наложить заклинание, чтобы я его не почувствовал - это было нечто. Подробно записав все признаки, я поставил себе заметку, что надо будет обязательно расспросить Иль по этому поводу. Драк тем временем прикончил все запасы мяса, которые я достал, и жалобно поглядывал в мою сторону, явно намекая на то, что неплохо бы еще пару кусочков употребить. Согласившись с ним, я достал последние пару кусков мяса из сумки и, поделив поровну, тоже принялся есть.
   Закончив с трапезой, передо мной встал еще один вопрос. А куда, собственно говоря, идти то? Само собой было понятно, что из тупика идти можно только в одну сторону, но что делать на первой же развилке?
   - Так, - хлопнув себя рукой по колену, я поднялся. - Будем решать проблемы по мере их возникновения. Правильно?
   Драк согласно кивнул головой. Забравшись на голема, я тронулся в путь. Драк бежал рядом. Тоннели вели нас, какое-то время по прямой. Не особо раздумывая, куда мы едем, мы просто двигались вперед, постоянно прислушиваясь к окружающим звукам. Плутая на перекрестках, мы постоянно упирались в тупики, и приходилось возвращаться. Постепенно окружающие пещеры начали принимать обжитой вид, и я порадовался тому, что возможно скоро мы встретим хоть кого-нибудь.
   Хотя лучше бы и не встречали. Стоило нам повернуть за очередной поворот, как мы почти нос к носу столкнулись с отрядом дроу. Постояв пару секунд в попытке осмыслить, что же делать дальше, я резко развернул голема и припустил по переходам. Следом за мной бросились дроу. Пара брошенных амулетов вызвала взрыв и обрушение части свода. С одной стороны это было мне на руку - преследователи от меня отстали. С другой стороны - я опять оказался в необжитых туннелях. Ругаться хотелось просто непереносимо. Хотя и не так, чтобы появилось желание разобрать завал и оказаться в руках у дроу. Поэтому я просто плюнул на завал и двинулся в противоположную сторону.
   Пробираясь между завалами или просто по узким тоннелям, я очень позавидовал драку и своему голему, которые могли пролезть в любую щелку. Мне же иногда приходилось проламывать себе путь, постоянно опасаясь, что свод может рухнуть мне на голову. Ситуация ухудшалась еще и тем, что восстановиться толком после создания амулетов для орков я не успел, так что приходилось рисовать руны и надеяться на то что меня нигде не завалит. Двигался медленно, но оно того стоило. Вскоре я опять оказался в обжитых тоннелях. Хотя по ним и было заметно, что ими давно не пользовались.
   Блуждание в темноте не приносило мне никакой радости. Вскоре я был полностью покрыт паутиной и какой-то странной пылью. Складывалось впечатление, что она просто въелась в меня. Использовать магию не хотелось. Как знать, кто сможет почуять меня в этих катакомбах. Так и приходилось плутать по переходам, надеясь выйти к разумным. Пищу делили с драком на двоих. Для простоты я даже придумал ему имя. Вернее, как придумал. Перечислял имена, а драк просто показал, которое ему больше понравилось. Так что теперь его звали Хасаэлес. В переводе с древнеэльфийского это означало - пещерный ужас. Имечко было в самый раз, так как от пещер меня уже тошнило, а с учетом того, сколько драк ел, то можно было предположить, что надолго моих запасов еды не хватит. А остаться без еды по вине этого чешуйчатого было настоящим ужасом.
   Дни сменялись днями. Судить о времени я мог только по своим ощущениям, так что сказать, сколько точно я провел уже под землей, было тяжело. Наконец, я услышал какие-то песнопения. Вспомнив о том, что направлялись мы к храму Такхизис, я решил, что это он и есть. Жрецы всегда любили попеть во время ритуалов. Рванув на звук, я добрался до ниши и, выглянув через край, стал свидетелем ритуала проводимого дроу. Драк залег рядом и тоже с интересом наблюдал за процессом. Дроу добавляли в огромный котел различные ингредиенты, при этом постоянно напевая странно знакомый мотивчик. Я даже начал мычать его себе под нос. В принципе это было не мое дело, что они там готовили, так, что я почти уже решил уползти оттуда подальше, как в зал ввели несколько темных эльфов. Их подвели к котлу и принялись разрисовывать тела колдовскими узорами. Их я узнал сразу. Призыв демона. Сразу стало понятно, откуда мне был знаком мотив и для чего нужен котел. Многие демоны любили закусить супчиком из разумных, сваренных по специальному рецепту. Подобное возмутило меня до глубины души. Решив, что пара лишних ингредиентов не помешает, я вытащил из сумки несколько пучков трав и пару амулетов. Когда все отвлеклись на подготовку жертв, я незаметно скинул все это в котел.
   - Как только рванет - прыгай вниз, хватай тех, кого сможешь и ходу отсюда, - сказал я драку. Тот только кивнул.
   Проверив на всякий случай свои запасы амулетов, я понял, что дальше тянуть нельзя. Еще немного и темных начнут резать. Активировав амулеты, я нацепил дыхательную маску и, как только прогремел взрыв, прыгнул вниз.
  
   Ритуал шел просто отлично. Демоны за гранью стремились в наш мир, а значит скоро эти заносчивые жители поверхности узнают силу дроу. Помешав варево, я повернулась к пленникам. В последних схватках удача им не улыбалась, так что приходилось довольствоваться этими доходягами. Подлые темные где-то достали амулеты, которые сияли даже сквозь нашу особую магию абсолютной тьмы. Но теперь все будет по-иному. Они смогли пробиться к храму, но обратно им уже не выйти. Скоро я снова услышу этот сладостный звук, когда жертва плачет от боли и молит тебя о смерти. Пришлось срочно отогнать от себя радостные мысли. Младшие жрицы как раз закончили наносить ритуальный рисунок на будущих жертв. Присоединившись к жрицам, которые уже заканчивали призыв, я влилась в стройную симфонию голосов, думая о том, что надо бы не забыть избавиться от парочки из них. Они слишком быстро набирали силу и могли в скором времени стать проблемой. Конечно, им благоволила верховная, но .... мало ли какие опасности подстерегают молодых жриц в подземном мире.
   Улыбнувшись, я почти представила, как можно будет подстроить несчастный случай, помощники замахнулись ножами над глотками пленников.... Взрыв котла откинул меня на стену. В глаза все помутилось. Помотав головой, я попробовала привести мысли в порядок. Возможно, не стоило этого делать. Призыв прошел неудачно и теперь помимо налетчика, драка, непонятной твари синюшной расцветки внутри помещения бушевал еще и злобный демон. Большинство жриц и помощников было мертво.
   "Как хорошо. Теперь не надо будет и думать о том, как от них избавиться. Если, конечно, сама живой выберусь из этого всего".
   Неизвестный уворачивался от демона и при этом постоянно, что-то кричал ему. Демон вряд ли был способен его услышать и пытался до него добраться. Собственно говоря, мне даже начал нравиться их танец. Демон ревел и тянул свои лапы, а неизвестный кидался в него амулетами и пытался донести нечто очень важное и явно относящее к его особой вредности для пищеварения демонов. Вот он, конфликт понимания. Как говорил всегда их повар - "сытый голодному не товарищ, а корм".
   В это время драк и синюшный закидывали на себя пленников. Делали они это довольно споро. Драк подбегал к помощнику, бил его лапой или хвостом. В это время синюшный щупальцами из спины хватал пленника и кидал его себе на спину. Последнего он закинул на драка. Закончив с пленными, они бросились к выходу из призывательного зала. Нападавший кинул в демона пару амулетов и бросился следом за драком. Видимо отчаялся объяснить ему, что он не съедобен и теперь пытался унести свою шкуру, которую демон уже явно примерял в качестве главного блюда.
   "Если не повредит контур призыва, то все обойдется", - пронеслась в голове мысль.
   Видимо Лолс была зла на нас сегодня, потому, что он не просто повредил его. Он его умышленно разрушил. Да еще и так, чтобы быстро его нельзя было восстановить. Демон, видя такой подарок судьбы, сразу кинулся вперед, даже забыв о том, за кем недавно гонялся. Еще бы ему не забыть, когда навстречу ему сами бежали воины и жрицы дроу, верящие в то, что демон вырваться не сможет. Предупредить их, времени и сил у меня не было. Да и особого желания тоже, так что я тихонько заползла под алтарь, надеясь там пересидеть весь шум и гам. Под алтарем оказалось тесновато. Последнее, что я запомнила это стальная перчатка, летящая мне в лицо, после чего все поглотила тьма.
  
   Глава десятая - Храм
  
   Тоннели тянулись, даже не думая заканчиваться. Я уже давно понял, что заблудился и перестал лелеять надежду на то, что встречу тут кого-то из темных. Мои ... спутники ... все еще пребывали в бессознательном состоянии. Только дроу подавала иногда признаки пробуждения, но в свете того, что я не знал, на что она способна, приходилось ее тут же отправлять в мир грез несильным ударом дубинки по голове. Переводить на нее сонное зелье мне решительно не хотелось. Голем спокойно тащил их всех на спине, придерживая щупальцами. Драк бегал вокруг меня и очень при этом нервировал. Постоянно пытаясь меня обшипеть или вообще укусить. Правда, получая по зубам, резко меняла свои планы и начинала шипеть с безопасного расстояния. Так мы и продвигались по подземным лабиринтам. Одна из моих попыток наколдовать себе еды чуть не закончилась нашей смертью. Стоило мне только преобразовать пару камушков в хлеб и мясо, как буквально через минуту пожаловали подземные черви. На этих тварей магия почти не действовала, так что пришлось срочно спасаться бегством, что привело к тому, что мы еще больше заплутали. Пару дней спустя я даже начал сильно уважать мох, который рос на стенах, в плане изысканной кулинарной добавки. Питательный, всегда свежий, почти не горчит и галлюцинации дольше пары часов не мучают. Снадобья пришлось тратить на своих спутников. Иногда даже проскальзывала мысль, что бы их бросить, но она тут же отступала, стоило только вспомнить, что меня ждет когда я все таки выберусь из этих подземелий. Кал`Атар точно не поймет, но он ничего и не скажет, а вот Иль...Итогом всех моих размышлений становилось то, что каждый раз я тяжело вздыхал и продолжал тащить их всех дальше.
   От драка тоже толку было мало. После пары дней я уже начал сомневаться в том, что они разумны. Эта шипящая лошадь постоянно норовила завести меня в тупики и, когда я поворачивал назад, еще и начинала шипеть на меня. После того, как я пару раз пригрозил пустить его на колбасу, он малость успокоился, но все равно продолжал тянуть меня в тупики.
   Путешествие серьезно осложнялось еще и тем, что в скором времени у меня должны были закончиться снадобья. Приходилось смешивать их с водой из подземных речушек, что не могло положительно сказаться на их качестве. Мои спутники хирели на глазах.
   Единственным, что меня более-менее радовало во всем этом, так это, что можно было безнаказанно вымещать свою злость на пленной дроу. Регулярное постукивание ей по голове сразу придавало мне сил и заставляло идти дальше. Однако я так же понимал, что долго так продолжаться не может и рано или поздно я просто могу не рассчитать силу удара. Пришлось собирать мох и пытаться сварить из него какое никакое, но зелье. Добавка магии в зелье заставила нас побегать в очередной раз от червей, но оно того стоило. Само зелье играло изумрудными искрами. Влив часть в глотку дроу, я заметил, что ее дыхание стало ровнее, и она просто заснула. Решив подстраховаться, я влил сразу все приготовленное зелье и уже спокойно улегся спать, не боясь проснуться от того, что мне дерут глотку когтями.
   Пробуждение принесло немало сюрпризов. Начать хотя бы с того, что пара темных очнулась. Видимо они попробовали бежать, толком не понимая, что происходит и были остановлены големом. Проще говоря - спеленаты его щупальцами в два кокона. Дроу все так же продолжала тихо посапывать.
   Освободив темных, я сразу представился и попробовал вызнать у них обстоятельства их пленения, да и вообще все, что можно было узнать. Поначалу темные были не очень то разговорчивы, но заметив драка, сразу подобрели и принялись отвечать на все мои вопросы. Только изредка поглядывали на спящую дроу.
   Теперь одной проблемой стало меньше, зато прибавилось других. Темных надо было чем-то кормить. Есть мох, они отказывались наотрез. Да и дроу как то странно стала выглядеть. Осмотрев ее на одном из привалов в пещерке с хорошим освещением, я понял, что мне не давало покоя. Дроу начала зеленеть.
  
   Храм потрясал воображение. Выстроенный еще до Великой Войны, он казался темной глыбой, которую просто вплавили в скалу, оставив, тем не менее, его самого по себе. Жрицы приняли нас спокойно и холодно, как и подобает служителям Такхизис. Мы прошли испытание и достойны внимания богини. Сразу же стали понятны причины, по которым темные до сих пор не оградили путь к храму от атак дроу и прочих тварей. В центре храма возвышалась статуя Такхизис, взиравшая на прибывших с немым вопросом в глазах. Статуя была выполнена с такой тщательностью, что казалось еще немного, и она оживет и начнет двигаться.
   Мы в очередной раз просили жриц обратиться к богине, с просьбой указать, где искать Дарка, или хотя бы выяснить, жив он или нет. Но каждый раз получали отказ. Снурх ходил очень не довольный. Пара стражей храма уже носила на себе следы его недовольства, так что задевать его не решались. Когда он первый раз подрался со стражами, мы думали, что нас просто выгонят, но все оказалось гораздо проще и сложнее одновременно. Решение о том, кого выгонять из храма могла принять только верховная жрица, а она была занята подготовкой к ритуалу. Так что Снурх мог пока безнаказанно делать все, что ему вздумается.
   Кевира и Лиара чувствовали себя явно не в своей тарелке. Обе выглядели уставшими и подавленными. Наши разговоры, постоянно, так или иначе, крутились вокруг Дарка. Несмотря на то, что он пропадал уже не первый раз, это все равно было тяжело. Неизвестность пугала гораздо хуже любой истины.
   Спустя декаду ритуал был готов. Верховная пригласила нас в Главный зал. По кругу зала пылали жаровни темным пламенем, которое делало мрак еще более густым и осязаемым. Казалось, что еще немного и его можно будет резать ножом. Несмотря на это, статую богини было видно прекрасно.
   Первые слова молитвы прозвучали подобно грому. Младшие жрицы подхватили мотив, и призыв потянул свои незримые нити в глубины мироздания, взывая о помощи. Жаровни гудели пламенем, плеская искрами настоящей тьмы, жрицы тянули молитву, Снурх разминал кулаки. Видимо у него тоже было, что сказать богине и горе тем, кто решит ему в этом помешать. Статуя в нише стены слегка пошевелилась. Или это только показалось. Нет. Еще одно шевеление. Еще и еще. У меня по спине поползли мурашки. Статуя начала издавать пока не понятные, но уже вполне отчетливые звуки.
   - .....тя...ко....ая......, - удалось расслышать мне.
   "Растяпа косорукая?" - подумалось мне. "Странно. Раньше богиня всегда говорила четко. Возможно ритуал оказался слишком сложным для жрицы и ей просто не хватило сил?"
   - ....кай....е....ок....с...., - слова продолжали искажаться пением жриц.
   Бросив быстрый взгляд на Верховную жрицу, я поняла, что что-то идет не так. Ее лицо выглядело не просветленным, как ранее, а тревожно озабоченным. Глаза смотрели на статую.
   - ...пошла....навались...., - слова от статуи становились все четче и четче.
   - КТО ВЗЫВАЕТ К БОГИНЕ! - разнеслось под сводами зала в тот же момент, когда статуя рухнула из своей ниши и в проходе появились две головы. Одна принадлежала драку, вторая.... можно было сказать, что она принадлежит человеку. Хотя внешне напоминала какое-то мифическое чудовище.
   - Так......, - обе головы обвели зал взглядом. - Кажется, мы не совсем туда попали, куда хотели....кхаааа......
   Последний возглас произнес носитель человеческой головы, после того, как оказался сжат объятиями Снурха. На пару ударов сердца мне показалось, что могучий орк собирается раздавить неизвестного в своих объятиях, но вот он выпустил худощавую фигурку из своих лап и принялся критически осматривать.
   - Исхудал, - произнес он после недолгого осмотра.
   - Я бы на тебя посмотрел после стольких блужданий по этим, Сарак их побери, лабиринтам.
   - Пошли, помоем тебя и перекусим, - добро произнес орк.
   - ОСТАНОВИСЬ, СМЕРТНЫЙ! - прогремел очередной глас богини по залу. Все замерли в ожидание божественной кары посмевшим оскорбить образ богини в ее присутствии. - СТАТУЮ НА МЕСТО ПОСТАВЬТЕ И МОЖЕТЕ ИДТИ.
   - Конечно, конечно,- заторопился Дарк. А в том, что это он, я уже не сомневалась. Только ему хватит наглости вот так вломиться, да еще и не заметить божественных эманаций.
   Исчезнув в проходе, он вскоре вернулся в сопровождении нескольких темных, так же своего голема, на котором висел непонятный куль. Осмотрев его, он стукнул по нему дубинкой с мягким навершием, и довольно кивнув самому себе, сгрузил все на пол. Драк все это время крутился рядом, постоянно заглядывая ему через плечо.
   - Схватить их! - опомнилась одна из жриц. - Стражи! Стражи!
   - Прекратить, - пронеслось под сводами храма. - Верховная все еще стояла на коленях. - Довольно позорить себя перед лицом богини.
   Все жрицы разом опомнились и упали на колени. Ворвавшаяся стража застыла в ступоре, не зная кого хватать и что вообще делать. Мы быстро переместились поближе к Дарку и Снурху. Потому, что в случае чего шансы на выживание были выше, чем отдельно от них.
   Дарк уже совершенно расслабился и теперь захлебываясь говорил о том, что бы он хотел съесть. Загибая пальца на руках у Снурха, так как свои у него закончились.
   - Пусть идут, - произнесла Верховная Жрица. - Богиня не гневается на тех, кто верно служит ей. Да пребудет с Вами Вечная Тьма.
   - ... и еще те замечательные булочки, что готовить .... спасибо большое и с Вами тоже пусть пребудет....так вот, - Дарк все никак не мог успокоиться и продолжал перечисление блюд, которые он должен попробовать.
  
   Покинув зал, мы сразу же отправились в комнату Снурха при храме, чтобы отмыться и переодеться. По пути я попробовал использовать заклинание для чистки одежды и с подозрением уставился на ближайшую стену, ожидая, что оттуда выскочит червь. Но спустя пару минут ничего не случилось, так что я создал еще одно заклинание, а потом еще и еще. Пока мы добирались до комнаты, я уже успел привести себя и голема в порядок. Драка тоже пришлось почистить, так как служка храма, попробовавший его увести, чуть не остался без руки. Добравшись до комнаты, я только поплескал на себя водой и отправился есть. Голод за прошедшие дни стал настолько жутким, что на какое-то время мне даже начали мерещиться летающие пирожки, которые так и манили меня за собой. Рассказав об этом Снурху и Илиниэль, которая меня не отпускала от себя ни на шаг, я был сильно удивлен их реакции.
   - Пещерные виспы, - с ужасом произнесла Иль. - Как же ты остался жив? Они одурманивают своих жертв, создавая образы из их самых сокровенных мечтаний.
   - Да? - искренне поразился я. - Видимо не так уж и глубоко они роются в поисках этих желаний...хехе...
   - Тебе не стоит воспринимать это так легко, - тут же включился Снурх. - Виспы очень опасны. Не все маги могут противостоять их зову. Странно, что ты был ослаблен и смог это сделать. Может не так уж ты и есть хотел?
   Орк подозрительно осмотрел учиненный мной разгром на столе, а так же оценил мои, пусть и вялые, но настойчивые попытки дотянуться до другого конца стола, где еще были остатки мяса на кости. После чего покачал головой. Я же бросил попытки дотянуться до кости и лениво осматривал ближайший стол, в поисках съестного. Несмотря на сытость, есть все еще хотелось. Не обнаружив в зоне досягаемости ничего, что можно было бы употребить, я решил подремать. Однако, стоило только богине снов опустить свои руки на мои глаза, в зал ворвался страж храма и потребовал немедленного моего явления в Главный зал. Спорить не стали. С требованиями богини вообще не стоит спорить, а именно она приказывала явиться.
   - ПОДОЙДИ, СМЕРТНЫЙ! - раздался голос, как только мы вошли в зал. - ТЫ СОСЛУЖИЛ ДОСТОЙНУЮ СЛУЖБУ И ЗАСЛУЖИВАЕШЬ НАГРАДЫ. ГОВОРИ, Я ИСПОЛНЮ ПО ОДНОЙ ПРОСЬБЕ ЗА КАЖДОГО МОЕГО РЕБЕНКА, ЧТО ТЫ СПАС.
   - Эээээ..........., - сон никак не желал проходить. - А можно попозже. Вы бы там сертификатик какой выписали на исполнение желаний, а я бы потом его обналичил.
   Вспышка молнии перед глазами дала мне понять лучше любых слов, какую глупость я сморозил. Но был и положительный момент - наконец мне дадут поспать.
  
   Дарк вылетел из зала быстрее арбалетной стрелы. Разве, что сапоги так и остались стоять на месте. Почему двери оказались открыты, было отдельным вопросом, так же, как и непонятное бормотание из-за пределов зала, который стал совершенно обычным. Исчезла давящая тьма. В жаровнях горел обычный огонь, который очень быстро затухал. Жрицы поднимались с колен, тихо обсуждая между собой произошедшее. Впервые богиня явила себя в таком обличие, да еще и не покарала сразу наглого смертного, а предложила ему великий дар. Но уж конечно за его слова он точно заслужил смерть. Выбежав в коридор, я застала странную картину. Дарк спокойно лежал на ком то, кто пытался выбраться из-под него, но никак не мог этого сделать. Несмотря ни на что, доспехи он не снял, а вместе с ними весил он не мало. Присмотревшись, удалось разобрать, что это дроу. Откуда она могла взяться в храме, мне было не дано понять. Стражи тоже ее заметили и теперь окружали, чтобы она не скрылась.
   Наконец, сбросив с себя Дарка, дроу вскочила на ноги и сплела из пальцев странную фигуру.
   - Жалкие низшие твари, - прошипела она, щурясь от слишком яркого для нее света. - Живьем вы меня не возьмете.
   Черная молния сорвалась с ее рук, но бессильно ударила в стену, отведенная силами жриц. Однако дроу только начала и следом посыпались другие заклинания. Жрицы пытались огрызаться, но не могли позволить себе повредить стены храма и их ответные атаки легко гасились защитой дроу.
   В тот момент, когда жрицы все-таки решились на применение чего-то убойного, дроу запнулась обо все еще лежавшего под ногами Дарка. От такого, Дарк сразу подскочил и долбанул ее по лбу, непонятно откуда взявшейся, дубинкой.
   - Ой, - только и успела произнести дроу, прежде чем обмякнуть на полу.
   Дарк, что-то постоянно бормоча себе под нос, так и не открыв глаза, ухватил ее за шиворот, и потощал в одном ему известном направлении.
   К счастью вскоре выяснилось, что не так уж и далеко он ее утащил. Как только к нему подбежал голем, он закинул свою ношу ему на спину и завалился спать рядом с ним.
  
   Проснулся я свежим и полным сил. Последнее воспоминание было не очень приятным, но тут уж ничего не поделаешь. Ляпнул не подумав. Можно же было сразу попросить чего-нибудь хорошего. Хотя бы и денег. Не думаю, что у подземной богини не нашлось бы пару мешков золотых монет. Ну да что теперь сожалеть о том, что прошло. В свое оправдание можно было заявить, что устал и был малость не в себе. Решив не заморачиваться на подобных мелочах, я встал с кровати и, умывшись, отправился искать кухню. Выйдя из комнаты, я нос к крупу столкнулся с драком. Он яростно на кого-то шипел.
   - Подвинься, мечта колбасных дел мастера, - хлопнул я его по крупу. Драк быстро повернулся и радостно зашипел на меня. После чего кинулся вылизывать меня. - Ладно, ладно, - погладил я его по шее. - Так и быть. На колбасу тебя не пущу сегодня.
   - Дарк, - радостный возглас Илиниэль и вот драк уже потеснен, а я зажат в объятиях темной. Кевира и Лиара крутились рядом.
   Решив, что такими темпами меня хотят убить, я попробовал выбраться из объятий Иль и тут же угодил в еще более крепкие объятия Снурха. Орк явно расчувствовался, потому, что так сдавил меня, что издать я смог только писк. И еще хорошо, что это случилось до того, как я поел. А то бы от позора не отмылся бы вовек. Постучав ему по плечу, я указал на свое синеющее лицо и просипел:
   - Дышать......
   К счастью он меня понял и быстро разжал объятия. Из которых я просто упал на пол. Все вокруг окружили меня, но вот ни одна с..... сущность разумная не помогла подняться. Только драк участливо поглядел на меня своими лиловыми глазами и мотнул головой. Поняв, что дожидаться помощи от кого-то не стоит, я поднялся сам и отправился по своему первоначальному маршруту. То есть обедать. Или завтракать? Или ужинать? В принципе мне было все равно, лишь эта трапеза была, как можно более сильно снабжена мясом. После дней проведенных на мхе у меня любая растительная пища вызывала рвотные рефлексы.
   Повара видимо были предупреждены о моем визите, потому, что, молча, разогрели и подали мне кашу с салом и целое блюдо гренок. Пока я травил свой аппетит, они нажарили мне сковороду мяса с приправами. Как то незаметно, я умудрился запихать в себя все, а заодно еще и прихватил пару кусков с собой. Вдруг проголодаюсь по дороге до кровати?
   Само собой сразу после сытного .... ну пусть будет обеда, меня никуда не отпустили. Стоило мне только отвалиться от стола, как меня принялись забрасывать вопросами о том, где я был, и самое главное откуда я взял дроу. Да еще и зеленого цвета.
   Насчет зелености дроу я ничего толком и сам сказать не мог. Начал плести про зелье из мха, как был прерван Илиниэль.
   - Мох, который растет на стенах? - удивленно спросила она.
   - Ну да, - отпираться смысла все равно не было. Да и что мне эта дроу? Одни проблемы от нее. Зачем я ее вообще с собой потащил? Лучше бы спер чашу серебряную для крови.....хотя....да что уж там себя то обманывать. И чашу я спер, и нож, и пару светильников тоже. Можно было бы и побольше утащить, но времени мало оставалось, так что хватал, что под руки подвернулось.
   - Ты совсем с ума сошел? - произошло явно нечто из ряда вон выходящее, раз Иль так разнервничалась. - Ты хоть понимаешь, что мог умереть?
   - Хррррр......, - только и смог произнести в ответ я.
   - А ну не спать, - Иль принялась меня тормошить. - Тебя надо срочно показать лекарям.
   - Да ладно тебе, - отмахнулся я, удобнее устраиваясь на стуле. - Раз сразу не умер, то теперь-то точно ничего не случится.
   Идти куда-то решительно не хотелось. Да еще и к лекарям. У меня к этой братии еще после Халифата отношение было не самое лучшее. Мало ли что они могут подсунуть под видом лекарства. Это еще хорошо, что Кал`Атар научил меня различать наличие почти любого яда в пище и питье, а то бы уже давно отбросил копыта. Надо кстати отдельно упомянуть, каким образом он учил меня, их различать. Он просто добавлял их во все подряд. Там хочешь, не хочешь, а научишься разбираться. Так что я особо и не нервничал по этому поводу. Раз до сих пор жив, значит и переживать не стоит.
   Разговор постепенно сходил на нет, по причине того, что я просто не мог уже держать глаза открытыми и откровенно начинал храпеть. Так что пришлось всем сворачивать свой интерес и провожать меня до комнаты. На все мои попытки возмутиться, что я и сам дойти смогу, получал один и тот же ответ:
   - Если тебя отпустить одного, то ты и между косяками дверными потеряться сможешь.
   Спорить не хотелось, так что пришлось, молча, согласиться и позволить себя сопроводить до кровати.
   Проснувшись, я почувствовал в себе невероятный прилив сил. Хорошая еда и нормальный сон всегда плодотворно действовали на меня. Сделав легкую разминку, я убедился в том, что ничего не болит и не тянет. Выйдя из комнаты, я столкнулся с храмовым служкой, который занимался обслуживанием светильников. Решив, что лишнюю энергию надо куда-то девать, я решил ему помочь. Заодно можно было попробовать его разговорить на тему того, что же вообще произошло, и как дроу смогли оказаться так близко к храму?
   По мере нашего общения удалось выяснить, что дроу так же могут посещать храм богини, и никто не вправе чинить им преград. Меня такой подход к вопросу веры малость смущал, но не мне было осуждать богов. После близкого общения с одной из них, так и вообще не стоило критиковать их методы. А то мало ли. В следующий раз только сапоги стоять и останутся...
   Обсудив различные мелочи, я пришел к выводу, что неплохо было бы перекусить. В принципе я всегда был не против перекусить, но.... Это проклятущее "но" постоянно портило мне жизнь. Так что по дороге на кухню я принял одно из важнейших решений в своей жизни. Никаких больше авантюр! Вот так. И шакти передам, чтобы держались подальше от всяких там политик и прочего.
   Кивнув своим мыслям, я в приподнятом настроении вошел на кухню, где уже суетились повара.
  
   Крепость была довольно старой, однако все еще носила следы былого величия. Легкий жест рукой и шакти бросились обшаривать все закутки и темные переходы в поисках лазутчиков или наемных убийц. Этой крепости предстояло стать историческим объектом, с которого начнется возрождение Великой Империи Назог, объединяющей под своей властью весь континент.
   Было конечно обидно, что Актар Шакти опять не появится, но деваться было некуда. Шакти вообще относились к этому всему как-то странно. Мол, ну захотели вы объединиться, нам то что? Мы и так на всех вас работаем одновременно. Для нас в принципе ничего не поменяется.
   Повернув голову, мой взгляд упал на вампира. Кто бы что ни говорил, но я была убеждена, что именно он является Актаром. Поведение, взгляд, поза, даже то, как он отдавал приказы, выдавало в нем великого лидера, за которым идут не ради золота, а ради чести. Но догадки можно было строить сколько угодно, а правда так и оставалась тайной. Никто из шакти не называл его актаром. Да и сам вампир ни разу, даже косвенно не указал на это. Хотя в последнее время их общение приобрело более тесный характер. Он с радостью делился новостями шакти, а так же живо интересовался, как обстоят дела в Империи. Можно было даже сказать, что мы почти стали друзьями, если бы не одно "но". Он был шакти. А это означало, что по приказу своего актара, он не моргнув глазом убьет любого. Хотя зная повадки их Актара, можно было этого не опасаться. Хотя иногда возникал вопрос, "чем же таким важным занят их Актар, что даже попытка воссоздания Империи Назог является по сравнению с этим незначительной мелочью, недостойной его внимания?".
   Подобные мысли посещали меня все чаще и чаще в последнее время. Ведь по тому, какие силы шакти бросили на помощь эльфам, можно было точно сказать, что им не плевать на то, что твориться в этом мире. Да и сам факт того, что три полных ларты занимаются охраной моей персоны...да еще и по цене одной ларты....На этом моя мысль застопорилась. Природная жад... запасливость шакти трещала по швам. Милорд Турин только бурчал в бороду, что можно было и просто так помочь, но в то же время возмущался, что так скоро сами шакти пойдут по миру. Этого гнома было тяжело понять, но свое дело он знал туго. Империя постепенно начала выбираться из долговой пропасти, в которой она оказалась, в том числе, и из-за меня.
   На горизонте показались знамена Халифата. Использовав заклинание для усиления зрения мне удалось рассмотреть приближающийся картеж Великого Халифа. Отряды охраны окружали его карету плотным кольцом, а рядом с ней спокойно ехало внутреннее кольцо охраны состоящее из шакти. Они всегда выделялись на общем фоне. Даже одетые как попало, они создавали чувство защищенности у союзников и вселяли страх во врагов. По сторонам бежали небольшие големы, видимо заменив частично дозоры.
   При виде големов, мне сразу вспомнился Дарк, который постоянно таскался со своим големом. При этом этот голем вел себя своеобразно. Придворные маги ломали головы, как ему удалось такое сделать, но любая попытка выпросить его для экспериментов, наталкивалась на такой отпор, что было понятно, в случае если его попробуют обидеть, в смысле голема, то головы не сносить всем. От Дарка можно было ожидать любого. Даже объявления войны целой стране. Да и сам голем просто так в руки никому не дастся. Очень уж он у него самостоятельный. Хотя если учесть, сколько лет Дарк над ним работает, то можно понять его беспокойство.
   - Хорошо идут, - возникший рядом вампир заставил меня вздрогнуть. Как бы хорошо не складывались наши отношения, но ощущения присутствия рядом существа, видевшего Древних все равно пугало.
   - Да. Теперь осталось только дождаться гномов и темных эльфов. Ханайцы уже расположились?
   - Конечно. Вам бы тоже стоило спуститься в свои покои. Как говориться, тиха Назогова ночь, но склянки с кровью лучше перепрятать.
   Поправив теплый плащ, я бросила последний взгляд на приближающуюся колонну и отправилась в свои покои. Шакти следовали бесшумными тенями рядом со мной.
   Вообще было странно, как они умудряются не издавать почти никаких звуков при всем том железе, которое на них надето?
   - Ваше Величиство, Ваше Величиство, - Турин опять вынырнул из какого-то незаметного отнорка. По части бесшумности гном ни капли не уступал шакти. К тому же одет он был не совсем как казначей. Доспех и пара огромных топоров на поясе выдавали в нем бывалого воина, но никак не писаку.
   - Что-то случилось, милорд Турин? - в голове промелькнула мысль, что Турин неплохо вписался бы в компанию шакти. Такой же шебутной и ушлый как и они. Если есть возможность что-то прикарманить и при этом не попасться, то он это сделает, не шибко задумываясь. Само собой честный казначей, это такая же сказка, как говорящая собака, но этот гном бил все рекорды. Крутить целой Империей, чтобы просто заработать денег - тут нужен особый талант. Да еще и весомая доля наглости. И того и другого у гнома было не занимать. Только поэтому Империя и смогла выправить свое бедственное положение.
   - Случилось? Конечно, случилось, - гном вытащил кисет с табаком и трубку. Так он поступал, только когда очень нервничал. - Эти шакти....эти... у меня слов просто нет, чтобы описать, что они устроили, - гном возмущался, одновременно набивая трубку. - Я, конечно, понимаю, что вы сами разрешили им пройтись по вашим арсеналам и выбрать все, что нужно для обеспечения нашей безопасности, но такое.....
   Гном, наконец-то, смог прикурить трубку и по коридору поплыли сизые клубы дыма.
   - А что случилось то? - иногда манера разговора Турина просто угнетала. Когда нужно он выражался четко и коротко, но вот в таких ситуациях, он мог сколько угодно говорить о посторонних вещах, но до сути дела так и не дойти.
   - Они ж почти все оттуда вытащили, - всплеснул руками гном. - Да еще и ни одной расписки не оставили. А как потом учитывать все это? А вдруг прикарманят что? Да что там вдруг? Конечно, прикарманят. Уж я-то их знаю...
   "Такое ощущение, что сам их и учил", - пронеслась в голове шальная мысль.
   - Я более чем уверена, достопочтенный Турин, что шакти, в случае если им не потребуется защищать наши жизни, вернут все до последнего амулета и накопителя. Я права, господин Кал`Атар?
   - Нуууу...., - вампир сразу замялся. - А пойду-ка я проверю патрули. Лишним в нашей ситуации такая проверка не будет.
   И вампир быстро ретировался, оставив злобно пыхающего гнома и меня в полной растерянности. Тяжело вздохнув, пришлось внутренне собраться, потому, что сейчас мне предстояло уговорить гнома заранее отказаться от части выданного имущества. Что было отнюдь не так просто, как могло бы показаться.
  
   Глава одиннадцатая - Хозяин подземелий
  
   Хороший отдых сказался на мне просто отлично. Начать стоило хотя бы с того, что мое отражение в зеркале меня больше не пугало по утрам. А то вид трупа не первой свежести никак не мог благотворно сказаться на моем настроении, так что ходил я злой. Но хорошая еда и много сна сделали свое дело и позволили мне выглядеть и чувствовать себя просто отлично. Само собой я попробовал добиться разговора с пленной дроу, но мне довольно мягко отказали и попросили оставить это дело профессионалам. Пришлось согласиться, так как ввязываться в разборки еще и у темных мне совсем не хотелось. И светлых хватило.
   Вообще мое пребывание не омрачалось ничем. Снурх куда-то свалил, так что можно было, смело, ничего не делать. Орки, к сожалению, тоже пропали, но это было не таким страшным событием. В принципе мне хватило и того, что удалось узнать. В частности про то, как выглядят их шаманы. Конечно, неплохо было бы еще с их магией разобраться, но...
   Вообще я был почти счастлив. Мы гуляли, ели, читали книги из библиотеки родителей Иль, осматривали подземный город темных. Одним слово - я наслаждался жизнью.
   Помимо прогулок и прочего, мы еще и постоянно обсуждали последние новости. В основном они, конечно, были довольно скучными. Ну, там мелкие стычки с Коронатом, обсуждение придворных сплетен и прочая ерунда. Правда иногда всплывали и Шакти.
   - Кстати, насчет Шакти, - Иль потягивала сок из каких то ягод. - Мне отец рассказывал, что очень хочет пообщаться с актаром. А то тот совсем стыд и совесть потерял.
   - Чего это? - возмутился я. - Ничего он не потерял...Может у него ее и не было никогда?
   Пришлось срочно выкручиваться. К счастью все знали о том, что я постоянно кручусь с Шакти, так что вопросов не возникло.
   - Да вот так, - спокойно продолжила Иль. - Вы ведь все слышали о том, что будет встреча глав государств, - все согласно кивнули. Один только я остался сидеть как дурак. - Ну, так вот. Отец говорил, что они приглашали и актара Шакти, но тот опять не появился. Отговорился какими-то делами, и прислал своих советников.
   - Может он и правда занят? - попробовал я заступиться за самого себя. - Или ему просто не сообщили? - что было сущей правдой. Я до этого момента ни сном, ни духом, ни про какие встречи не слышал.
   Девушки посмотрели на меня как на местного дурачка.
   - Дарк, - Лиара печально вздохнула. - Уж поверь моему опыту. О таком бы ему доложили сразу. Это ведь событие исторического масштаба. Он же не ребенок, что его боятся отпускать куда-то?
   - Для кого как, - буркнул я себе под нос.
   Нет, я себя уже давно не считал ребенком, вот, только, объяснить это разумным, которым по тысяче лет, а то и больше, не представлялось возможным. Особенно вампиру. Для того, я вообще навсегда останусь ребенком, которого надо защищать и оберегать...да и для Сильваны тоже. Эти двое хоть против всего мира встанут, если потребуется. И я бы на мир ставить не стал в этом противостоянии.
   - Не суть важно почему он не появился, - отмахнулась Иль. - Гораздо важнее, что Шакти взялись за охрану этого всего...Бесплатно.
   - Ого, - удивленно произнесла Кевира. - Это что на них такое нашло?
   Я сказать ничего не мог, потому, что моя челюсть как раз скребла по земле, а мозг застыл в попытках осознать такую наглость.
   - Ага, - поддержала ее Иль. - Отец говорит, что там сотни три Шакти будет. И за это они не взяли ни медяка.
   - Три...сотни... - смог выдавить я.
   "Три сотни. Если хотя бы по 10 золотых за разумного? Это будет... А если по 20 за каждого мага? Да что там 20. За магов и 50 просить можно" - мысли носились по моей голове, пока перед глазами плавали ускользающие от меня деньги. При этом я еще и довольно скромно прикидывал расценки. Можно сказать, что почти задаром. Вообще конечно стоило бы считать сразу лартами, а там и цена уже давно определена. А тут...
   "Ну Кал`Атар...ну ты ....я...тебя...прибью и зубы пущу на ожерелье", - я твердо решил, что надо срочно вмешаться. "А то стоило только Турину оставить дела, так и все. Сразу за спасибо работать начали. Это все явно происки этого клыкастого...этого...."
   Подобрать достойное определение для него я так и не смог, а прибегать к нецензурной лексике не хотелось. Все-таки я его очень уважал, но вот отсутствие в нем деловой хватки простить никак не мог. Он конечно не гном, но должен понимать, что так сорить деньгами нельзя.
   - А давайте к ним в гости съездим, - предложил я максимально спокойным голосом. - Интересно же, что они там обсуждают такое.
   - Ага, - рассмеялась Кевира. - Нас сначала Шакти стрелами нашпигуют, а потом еще и добьют, если выживем.
   - Да ладно, вам, - отмахнулся я от ее страшилок. - Нас тут 4 мага и голем. Как-нибудь проползем незаметно и все. А там по тайным переходам ...
   - А что? - внезапно поддержала меня Лиара. - Я за. Таланты Дарка мы все знаем, так что если надо будет найти тайный проход, то он точно справится.
   - Вы с ума сошли? - попробовала образумить нас Иль.
   - Да ладно тебе, - встала на мою сторону Кевира. - Все будет нормально. Они нас знают, так что может и не убьют сразу.
   В итоге общими усилиями нам удалось уговорить Иль.
   - Сразу говорю, - напутствовала она нас. - Если нас убьют, то я вас предупреждала.
   После того, как было получено принципиальное согласие, мы приступили к обсуждению деталей. Самая главная загвоздка была в том, что мы довольно смутно представляли, где все будет проходить. Нет. На карте место мы нашли быстро, а вот как туда попасть?
   - Можно было бы по туннелям, - указала Иль на свою карту подземных переходов. Судя по ней, можно было бы добраться до нужной нам крепости меньше чем за сутки. А если поднажать, то и того быстрее.
   Пока мы обсуждали такую возможность, я постоянно таскал небольших ящерок с тарелки у себя за спиной. Потянувшись за очередной ящеркой, я нащупал только пустую тарелку. Удивленно обернувшись, я наткнулся на, довольно облизывавшегося, драка.
   - Ах, ты проглот, - накинулся я на него.
   Драк проворно отскочил от меня и зашипел. В его шипение явно слышалась издевка. Мог бы он говорить, так и обозвал бы еще как-нибудь.
   - Ааааа..., - махнул я на него рукой. - Сарак с тобой, кобыла чешуйчатая. Итак, на чем мы остановились? - Девушки удивленно смотрели на мои разборки с драком. - Что?
   - Дарк, ты же знаешь, что драки крайне агрессивны к чужакам? - произнесла Иль. - Странно, что он тебя не покусал. Как минимум.
   - Да ты что? - удивился я. - Это же тот самый, что бродил со мной по подземельям. Пусть только попробует меня укусить.
   - Шшшшшш...., - прошипел на мое заявление драк.
   - Не шипи, - повернулся я к нему. - Я еще не забыл, что собирался попробовать колбасу из драка, так что...
   Драк отошел еще на пару шагов. И с безопасного расстояния еще раз меня обшипел.
   - Мдаа...., - только и смогла произнести Иль. - Ну ладно. С этими твоими странностями, можно всю жизнь разбираться и так ничего и не понять. Вернемся к нашим сорбам. Так как мы пойдем?
   - По поверхности медленнее, но безопаснее, - подвела итог нашим обсуждениям Кевира. - Зато по подземельям быстрее в разы и больше шансов, что нас не заметят. Я думаю, что идти надо под землей.
   - Я за поверхность, - Лиара была однозначно против, бродить по туннелям. Ей и так было тут не сладко, а перспектива еще, и пройтись непонятно по каким катакомбам, ей была явно не приятна.
   - Я тоже за поверхность, - неожиданно произнесла Иль. - В этих туннелях могут быть дроу. Так что лучше потратить больше времени, но зато быть в относительной безопасности.
   - Я за тоннели, - внес я свой голос. - Дроу я видел, так что как-нибудь отобьемся. А по поверхности будет слишком долго.
   Пока мы обсуждали, драк осмелел и подошел поближе, с интересом заглядывая мне через плечо.
   - Шшшшшш..., - прошипел он и лапой дернул карту с подземными маршрутами.
   - Ну вот, - обрадовался я. - Большинство за путешествие по подземельям. Так что надо подготовиться, собрать еды, воды, транспорт и можно выдвигаться. Да, еды надо брать побольше. А то у вас думаю, даже с картой можно так заплутать, что ... В общем мох я больше есть не буду.
   На том и порешили. Дали себе пару часов на сборы и решили, что выдвинемся, как только все будут готовы. Чтобы далеко не ходить, я сразу отправился на кухню. Повара без вопросов выделили мне пару окороков и целый капустный пирог. Так же удалось выпросить у них немного тех замечательных ящерок. А для драка выдали целую ногу сырого мяса. Я, конечно, эту скотину брать с собой не собирался, но говорить об этом и отказываться от мяса не стал. В итоге мы с драком, оба довольные покинули кухню и отправились проверять мое снаряжение.
   Само собой, отправиться, когда был готов я, мы не смогли, просто потому, что пришлось ждать девушек. Они на сборы потратили столько времени, что я успел заскучать. Все это время я потратил на обсуждение с драком, какие травы лучше использовать в приготовлении драковской колбасы. Он на меня шипел, а я менял один набор трав на другой. В итоге он попытался меня укусить, а я ему набить морду. Собственно в таком виде нас и застали девушки, когда пришли. Пришлось быстро приводить себя в порядок и объяснять, что у нас там произошло. Пока я это делал, драк успел сбегать и притащить в зубах седло и попону.
   - А ты-то куда? - удивился я.
   - Шшшшш, - последовал ответ.
   - Останешься тут, - я был не преклонен. - И никаких мне тут шипелок.
   - Шшшшшш.
   - Сам такой.
   - ШШШШШ...
   - Не надо на меня тут голос повышать, - словесная перепалка была готова вылиться в очередную драку, но тут вмешалась Иль.
   - Да пусть идет с нами, - успокоила она нас, положив руку мне на плечо и драку на шею. - Я могу на нем поехать, если он не портив, конечно.
   - Шшшшшш, - драк потерся шеей об ее руку.
   - Подлиза, - буркнул я. - Сарак с тобой, пусть едет. Только кормить его будешь сама.
   - Хорошо, - Иль улыбнулась. - Сейчас схожу на кухню.
   - Ээээээ....не надо, - пришлось идти на попятную. - Я поделюсь. Мы и так много времени потратили на сборы.
   Приходилось выкручиваться, потому, что признавать, что замылил кусок мяса, было неприятно. Драк только ехидно косился на меня и, кажется, малость улыбался.
   "Ничего. Ничего. Улыбайся. Мы еще посмотрим, какая из тебя колбаса получится", - ответив на его улыбку, сразу почувствовал себя лучше. Даже прикинул, какие у меня есть с собой специи, чтобы в случае чего можно было колбасу приготовить, когда я предложу забить его на мясо. Драк, видя, как я на него поглядываю, отошел еще немного. Видимо, что-то отразилось во взгляде такое, что дало ему понять, что я не шучу.
   Наконец сборы были закончены и мы были готовы выступить. Вот только стоило нам приблизиться к выходу из города, как возникла еще одна проблема. Дорогу нам преграждала сестра Иль с отрядом темных.
   - И куда это вы, детки, собрались?
   - Да вот, - Иль сразу подобралась. Я не совсем понимал, что происходит. Но что-то явно шло не так, как планировалось. - Просто погулять собрались. А ты хочешь с нами?
   - Что-то много у вас сумок для простой прогулки. Может вы задумали что-то недоброе? - в этот момент она очень выразительно посмотрела на меня. Можно подумать, что я и задумал это самое недоброе. - Просто меня предупредили о том, что вы можете попробовать наделать глупостей, так что...
   - Да каких глупостей? - возмутился я. - Мы просто гулять собрались.
   Драк рядом зашипел в сторону Линуавель. Она удивленно дернула бровью и попробовала протянуть руку к его морде. За что чуть не лишилась этой самой руки. Удивление отразилось на лицах всех темных. Послышались шепотки. Некоторые даже начали перемещаться. Видимо, чтобы обсудить происходящее с друзьями. Это был шанс.
   - Хватай Иль и на прорыв по моему сигналу, - тихо шепнул я драку. Тот кивнул головой и подобрался. Сестра Иль сразу заметила это и быстро навела порядок в рядах стражи. Но выбора уже не было. У меня внутри поселилось ощущение ускользающего времени и предстоящих бед. А значит, ждать было нельзя.
   Пока Иль общалась с сестрой, я прикидывал как лучше пробиться через стражу. Вредить им смысла не было. Я все-таки рассчитывал еще вернуться сюда и не раз. Очень уж мне понравилось у темных. Красивый город, никаких тебе покушений и совершенно не исследованные подземелья и подземные переходы. Ну, кто в здравом уме от такого откажется?
   Разговор тем временем набирал обороты, и в его ходе выяснилось, что ее очень настойчиво просили нас никуда не выпускать. Если быть точным, то просил ее этого не делать Снурх. Такого предательства от орка я не ожидал, да и понять причины этого тоже не мог. Ну ладно бы он попросил просто занять меня, а тут такое...
   Заклинание паралича, которое я по тихому пытался наложить на стражу, не сработало. При этом активных структур на них не было, так что можно было сделать вывод, что тут поработал кто-то из жрецов. Что с этим делать я не совсем знал, но попытки парализовать кого-нибудь не бросил.
   Собственно я так этим увлекся, что даже не заметил, как остальные прекратили споры и переключились на наблюдение за моими манипуляциями. Однако отрываться от такого интересного занятия я не стал. Видимо жреческая молитва действовала не индивидуально, а на определенную площадь. Так что пришлось пройтись и помагичить по всей площадке выхода. Наконец я определил примерные границы действия и, прикинув размер, даже присвистнул. Но стоило все-таки убедиться, так что голем быстро притащил мне одного из стражей, который и был тут же парализован, после чего возвращен на место, но заклинание так и не спало с него. Пришлось достать тетрадь и срочно все записать.
   "...Таким образом, можно заключить, что при применении прямого контакта, когда магия будет передаваться напрямую от мага или объекта к другому объекту, эффект подавления не будет иметь никакой силы". Эта догадка требовала подтверждения, так что я закрыл тетрадь и поднялся с твердым намерением проверить все свои идеи. Стражи, видимо почуяв, что скоро станут подопытными, сразу подались назад. Даже Линуавель отступила на шаг.
   - Кхмммм....Нжны добровольцы для проверки одной идеи, - обратился я к стражам. - Добровольцев нет. Ясно. Значит, будем назначать. Десятник Черныш, - драк сразу подобрался, понимая, что обращаются к нему. - Объявить мобилизацию в рядах представленных граждан.
   Драк вытянулся по стойке смирно. Шаркнул копытом и торжественным шагом отправился к строю темных. Чудовищный крик потряс своды пещер.
   - Надо бы добавить ходу, - поторопил я всех. - Фантомы и так выиграли для нас достаточно времени, чтобы выбраться и получить неплохую фору.
   Нам вслед летели проклятья Линуавель, а мы набирали ход, чтобы оторваться как можно дальше. Иль ехала на драке. Никого кроме нее он пускать на спину не хотел. Даже угроза с колбасой была забыта. Зато скорость у него, даже с грузом, была приличной. Погони можно было пока не опасаться, но и стоять на месте не стоило. Так что мы двигались, постоянно сверяясь с картой, чтобы не заплутать. Мне, при этом, приходилось еще и пешком бежать, так как на големе сидели Кевира и Лиара, так же были свалены все их сумки. Да и следы заметать за нашими спинами тоже кому то надо было. Всем этим я занимался как то незаметно, больше думая о том, что у меня получилось. Фантом, способный создавать заклинания. Это было чем-то невероятным. Сам факт того, что это стало возможным, был уже откровением. Силы на такие фокусы уходило куда как больше, но оно того стоило. Теперь можно было отправлять в бой фантомов и не опасаться за свою жизнь. Это открывало совершенно новые горизонты для работы. А уж как Шакти обрадуются...
   Задумавшись о перспективах, я совсем не заметил, куда мы бежим, пока не впечатался в стену. Посидев пару секунд и помотав головой, я решил разобраться, как же мы умудрились влететь в стену, когда никаких резких поворотов и тупиков на пути у нас не было. Девушки тоже выглядели ошарашенными. К счастью они уже доставали карту, чтобы свериться с ней. Я со злости пнул стену. Она в ответ дернулась и начала сдвигаться. И только тут до меня стало доходить, где я уже видел такую форму камней.
   - Черви! - заорал я дурным голосом и рванул обратно. Голем и драк, прекрасно помнившие наши прошлые встречи, рванули следом. За спиной раздался рев хозяина подземелий.
   Петлять по подземным переходам не было для меня чем-то новым, так что бежал я, не разбирая особо дороги. Постоянно сверяясь с внутренним чутьем, чтобы не оказаться в тупике. Успокоился я только через пару часов, когда перестал ощущать, что за нами кто-то гонится. Привалившись к стене, я переводил дыхание. Девушки спускаться со своих скакунов не решались.
   - Что это было? - спросила Кевира. - Куда ты так рванул?
   - Подземные черви, - пояснила Иль. - Очень опасные существа. Магия на них почти не действует, а шкура настолько толстая, что никаким оружием ее не пробить. Нам очень повезло, что он не решил нас преследовать.
   - Это точно, - согласился я. - Такие и день могут по следу идти. Кстати, они чуют магию, так что не колдовать. Лучше вообще не колдовать пока мы тут.
   Только вот ощущение, что я уже опаздываю, продолжало усиливаться. Мне нужно было спешить. Я пока не понимал куда спешить, но то, что нужно это точно. Так что пришлось срочно сворачивать отдых и пытаться определиться с тем, где же мы находимся? А самое главное, как нам выбраться туда, куда мы шли?
  
   Встреча проходила по протоколу. Если быть точно, то пока никто и ничего даже не начинал обсуждать. Венценосные особы притирались друг к другу. Присматривались. Еще раз обдумывали, что они могут выиграть, а от чего придется отказаться. Такие решения принимать второпях нельзя. Я откровенно скучал, глядя на то, как эти маложивущие межуются. Их тоже можно понять. По их миру пронесся ураган, который сломал все, что они знали и понимали. И этот ураган все еще продолжал крутить свои вихри, сметая остатки замшелости и заставляя всех либо присоединяться, либо прятаться. Имя этому урагану было Шакти, а вел его Актар.
   При мыслях об этом шебутном мальчишке внутри стало теплее. Сколько седых волос у меня добавилось от его выходок, и не сосчитать. Но это того стоило. Таких перемен в мире не было со времен моей молодости, когда магия только вошла в этот мир...
   Ко мне подошла Сильвана. Видимо ей тоже надоело смотреть на этот фарс.
   - Красиво, - произнесла она, вставая рядом. Рука лежала на клинке. Видимо она, тоже ощущала приближение этой непонятной опасности, что заставляла меня постоянно стоять на стене, вглядываясь в пустынную равнину.
   Наш противник был очень силен. И он точно знал о том, где предстоит эта встреча. Если бы я был на его месте, то ни за что не упустил бы такую возможность избавиться от глав основных государств и кинуть их в хаос междоусобной войны за передел власти. Именно по этой причине Шакти и готовились к этой встрече так основательно. Даже портал притащили с собой. Единственной надеждой было то, что он недооценит нас, и будет возможность вывести хотя бы эти бурдюки с кровью, которые мнят себя вершителями судьбы этого мира.
   - И правда красиво, - согласился с ней подошедший дракон. Его способность к перевоплощению так и не вернулась. Дракониды обещали разобраться с этим, но пока подвижек не было. В принципе никто и не ждал от них таких быстрых результатов. Все-таки они имели дело с магией, о которой не слышал даже я. Я помнил о том, что Древние маги умели убивать драконов парой заклинаний, но так чтобы отнять у них способность к перевоплощению? О таком я не знал. Значит и он тоже ощущает это замершее в воздухе беспокойство. Это плохо.
   - Тебя что-то беспокоит? - Сильвана смотрела в мои глаза.
   - Ты прекрасно знаешь, что меня беспокоит, - ответил я.
   - Я понимаю, - она взяла мою руку. - Он не останется один, чтобы с нами не случилось. С ним будут все Шакти.
   - Не в этом дело, - зубы вылезли против воли. - Если мы ощущаем это, то и он уже чувствует. А ты его не хуже меня знаешь. Он может совершить какую-нибудь глупость, которая может закончится для него не очень хорошо. Я этого боюсь, а не каких-то эфемерных врагов.
   - Каких? - влез дракон. В этот момент мне очень захотелось осуществить одно из желаний Дарка и содрать с него шкуру, чтобы повесить над камином.
   - Эфемерных, - ответил я. Прекрасно понимая, что если уж тебя коснулся Дарк, то любопытство это первое, что вылезет. - Фантомных. Надуманных...Ну ты понял.
   - Теперь я точно знаю, у кого Дарк постоянно таскает словечки, которых никто не понимает.
   Сильванва прыснула со смеху. Я тоже улыбнулся. Это немного разрядило обстановку, но давящее чувство опасности никуда от этого не делось. Постояв пару минут молча, мы отправились обратно в зал, где начинался очередной круг политических игр. По пути я раздал указания подготовить портал. Что-то мне подсказывало, что очень скоро он нам может пригодиться.
  
   - Мы опять заблудились, - устало произнес я, опускаясь на пол, чтобы передохнуть. - А все эта колбаса ходячая виновата.
   Я обвиняюще указал на драка. Тот даже не удостоил меня ответом. Просто фыркнул и развалился на полу рядом, с аппетитом поглядывая на мою сумку. В принципе идея была хорошей. Вот только чувство вредности не позволяло мне признать, что придется идти на поводу у драка. Так что пришлось с надеждой осматривать лица девушек, надеясь на то, что одна из них проголодалась и предложить перекусить. Вот только что-то они не выглядели голодными. Скорее уж излишне взволнованными. Видимо для них встреча с этим червем, да и вообще бегство стали отличным приключением. Обменявшись с драком грустными взглядами, пришлось доставать наши запасы. Мох на стенах давал достаточно света, чтобы можно было не зажигать лампы, так что разложив еду, мы принялись восстанавливать потраченные силы. Драк расправился с мясом за пару минут. Мне даже показалось, что он его проглотил одним куском. Вот как он вместил в себя такую кучу мяса? Она же была по размерам чуть меньше его четверти. Теперь к желанию приготовить из него колбасу, добавилось еще и желание вскрыть его и посмотреть, как же он устроен. С Итроем не получилось, так может хоть с этим выйдет.
   "Эххххх...мечты, мечты", - печально подумал я, отрезая еще один кусок мяса. "Что же нам делать теперь? Ведь я точно помню все повороты, пока мы добирались сюда, а вот когда бежали от темных? Там-то голова была другими мыслями занята".
   Девушки тоже присоединись к нашей трапезе, так что стоило поменьше думать и побольше есть. А то рисковал остаться голодным. При всем при том, что они еще и постоянно болтали, они все равно умудрялись есть больше меня. Стоило мне только положить взгляд на самый сочный кусочек из оставшихся, как он тут же отправлялся в чьи то руки. Мне даже показалось, что они сами по воздуху летают.
   "Летают??!!"
   Осознание того, что сейчас должно произойти ударило меня подобно молнии. Легкая дрожь земли, которую я списывал на усталость, сразу обрела другой смысл. Пригнув с места, я схватил Иль, голем подхватил Кевиру и Лиару, драк рванул сам. Через пару секунд на том месте, где мы сидели, земля исчезла в пасти огромного червя. Вместе с нашими продовольственными запасами. На какое-то мгновение мне захотелось бросить всех троих в пасть этой твари. Как то сразу вспомнился вкус мха. Взглядом драк меня, однозначно, поддерживал. Даже предлагал помочь с этим. Очень больших усилий стоило не поддаться сиюминутному порыву и не избавиться от них. Только предвкушение того, что я смогу безнаказанно на них кричать, остановило меня. В конце концов, умереть мы еще успеем, а вот такой возможности покричать на них мне может и не представится больше никогда в жизни.
   В этот раз оторваться было еще тяжелее. Мы ему явно понравились, и отпускать нас просто так он не собирался.
   - Кидайся на него, и пока он тебя будет жевать, мы сможем оторваться, - крикнул я драку.
   - Шшшшшш? - я так понял, что это означало нечто вроде "ты совсем головой тронулся?".
   Спорить на бегу с драком, желания не было, так что пришлось скинуть на него Иль и пустить пару фантом с заклинаниями в боковые ответвления коридора. Так как я толком поесть не успел, сил резко убавилось, но, слава всем богам, червь отстал. Видимо повелся на одну из обманок. Пробежав еще пару сотен метров, мы решили передохнуть. Убедившись, что все в порядке, я, наконец-то, повернулся к притихшим девушкам и уже приготовился к полному разносу, как понял, что просто не смогу этого сделать. На меня смотрели четыре пары глаз полных слез и раскаянья. Ну как на таких можно кричать. Но все-таки стоило преподать им урок на будущее.
   - Обсудим твое поведение, - обратился я к драку. - Твои копыта стали причиной того, что нас заметили, да еще и в тот момент, когда мы ели. Еды кстати больше нет. Так что вспоминай, каков на вкус мох.
   По морде драка было видно, что он думает по поводу своей вины во всем случившемся. А так же по поводу моего умственного здоровья. Вот только ругать его было проще, чем девушек, так что глазами указав ему на виновниц наших проблем и сделав просительное выражение лица, я рассчитывал, что он мне подыграет. Да еще и голем сам по себе наступил ему слегка на лапу. Хотя, наверное, он просто выполнял мое подсознательное желание. Драк видимо понял меня, потому что потупился и пару раз шаркнул оттоптанной лапой.
   - Насчет мха, вас это тоже касается, - обратился я гораздо мягче к девушкам, которые, казалось, еще больше поникли от этой новости. - Хотя первоочередным является все-таки установление нашего местоположения. Итак, - я жестом фокусника извлек из сумки карту подземелий, - посмотрим.
   Все трое сидели на месте, даже не пытаясь приблизиться. Только я, голем и драк рассматривали карту переходов. Мои надежды привлечь к этому девушек терпели крах. Нужно было срочно что-то делать, но я не знал, что.
   - Мы все понимаем, - наконец нарушила тишину Иль. - "Я" все понимаю, - первое слово она выделила голосом. - Я понимаю, почему ты до сих пор не дал мне ответа. После того, что произошло, я готова согласиться, что еще слишком молода, чтобы быть тебе равной парой. Поэтому я прошу тебя подождать еще немного. Я стану такой, какой и должна быть твоя спутница жизни.
   Мы с драком переглянулись.
   "Ты что-нибудь понимаешь?", - спросил я его глазами.
   "Я-то откуда могу понимать, о чем тут вообще речь", - ответил он.
   "Вот и я ничего не понимаю", - пришлось признать мне.
   Но, как говорил наш преподаватель по целительству, с теми, кто перенес большие потрясения надо говорить ласковым и внушающим доверие голосом. Пришлось вспомнить, как он должен звучать. Почему то на ум сразу пришел вампир с его постоянными нравоучениями и диким оскалом. Так как другого примера перед глазами больше не возникло, пришлось руководствоваться тем, что есть.
   - Значит, вы все поняли, - проговорив это, я поднялся на ноги и сложил карту. - Отлично. Считайте, что вы уже не сопливые новички, которые стоят не больше....в смысле хорошо, что все поняли. Теперь надо двигаться дальше. Мне кажется, я узнал ту тварюгу. В прошлый раз он меня чуть не сожрал. Видимо теперь решил закончить начатое.
   Не знаю, что я сделал не так, но тут всех троих прорвало. Они разревелись в голос. Я так опешил от этого, что попробовал спрятаться за драка. Вот только ничего не вышло, потому, что он уже прятался за мной. Вы когда-нибудь пробовали спрятаться у себя за спиной? Сразу могу предупредить - занятие бессмысленное.
   Рев продолжался довольно долго. Сперва они плакали поодиночке, потом сбившись в кучку и, в конце концов, даже начали успокаиваться. За это время я попробовал хотя бы примерно прикинуть, где мы можем быть. Получалось, что бежали мы в нужную сторону. Проблема была в том, что не совсем понятно, куда же мы прибежали.
   - Мы в порядке, - сообщила мне подошедшая Кевира. Судя по ее лицу, она была далеко не в порядке, но говорить я этого не стал. Мало ли что.
   - Куда направимся дальше? - следом за ней рядом оказались Лиара и Иль.
   - Даже и не знаю. Наверное, пока придется двигаться по прямой, а там уже искать перекрестки и какие-нибудь знаки.
   В этот момент пол опять завибрировал и все планы опять пошли к Сараку, потому, что пришлось снова убегать. Видимо это и, правда, был мой старый знакомый, потому, что преследовал он нас с довольно завидным упрямством.
  
   Глава двенадцатая - Переговоры глав государств
  
   Иногда в голове проскакивала подлая мыслишка рассказать всем о том, кто такой актар Шакти и свалить всю эту работу на Дарка, но потом приходило понимание того, что это все равно, что новорожденному поручить рубку дров. С его отношением к подобным вещам он скорее прибьет тут кого-нибудь, чем заставит их договориться. Хотя он все-таки не такой злобный как я.
   Сильвана сидела рядом, совершенно спокойно выслушивая все бредни, которые несли правители великих государств. Присмотревшись, я понял, что она банально спит с открытыми глазами. Эта дурная привычка расползалась среди Шакти, как лесной пожар. Само собой первоисточником этого был Дарк. Тихонько пихнув ее локтем, я заставил ее заозираться, чем внес небольшой переполох в спор правителей. Видимо они все ждали от нее какой-нибудь речи, раз она подала признаки жизни, но она только неодобрительно посмотрела на меня и опять успокоилась.
   Было что-то во всем этом ненормальное. Что-то что заставляло тайком проверять оружие и стискивать плотнее выступающие зубы. Скорее всего, Дарк бы уже носился по всему замку с предложениями окопать его еще и кругом волчих ям. Его паранойя была такой заразительной, что все-таки пару ... десятков ям Шакти выкопали. А самые ответственные даже упросили магов наколдовать туда лаву или еще какую гадость. Я подобного не одобрял, но парочку выкопал собственноручно и внутри утыкал острыми кольями. Просто для очистки совести. Маги все еще возились с защитой форта. Так как он был очень старым, от защитных заклинаний почти ничего не осталось, так что они практически восстанавливали их заново. Где-то негромко рвануло. Кажется, идея оставлять магов без присмотра не была такой уж хорошей. Зато теперь была возможность сбежать из этого тихого дурдома. Но Сильвана опередила меня. Поднявшись, она коротко поклонилась и удалилась разбираться с тем, что произошло.
   Мне же ничего не оставалось, кроме как продолжать выслушивать бредовые идеи политических браков и союзов, которые должны привести к возрождению Империи.
   "Ну, вот кто их учил такие вещи делать?" - мысли все-таки скатились к обдумыванию сложившейся ситуации. "Ведь гораздо проще было бы основывать новую Империю не на военной мощи, а на экономической". В этом отношении Назог несомненно до недавнего времени проигрывал, но с приходом Турина к власти и небольшой помощи от Шакти, Империя теперь стала самым привлекательным местом для торговли. Преступников почти нет, налоги не дерут все кому не лень, да и порт стал спокойным местом. Это кстати было странным. Все Шакти всегда старались расположиться рядом с водой. Да и поплескаться любили как дети. А уж если Шакти встали где, то беспорядки там лучше не чинить. Могут и прибить.
   Вернулась Сильвана. Все лицо было покрыто какой-то гарью. При этом от нее явно несло злой обреченностью. Это мне не понравилось. Все разговоры тут же стихли. Даже советники правителей поняли, что что-то произошло.
   - Нападение, - коротко бросила она. - Всем во двор. Вашу встречу придется перенести.
  
   Забег по подземельям в очередной раз привел нас непонятно куда. Непонятно как эта тварь нас нашла, но это явно был еще не конец. Нам просто дали небольшую передышку. Видимо с нами играли, как играет кошка с мышкой. Девушки едва держались на ногах. Часть пути пришлось проделать на своих двоих, потому, что мы с големом пытались отвлечь хозяина подземелий на себя. Частично нам это удалось, правда, не без жертв с нашей стороны. Голем лишился трети своей массы, а я остался без пары защитных амулетов. Эта сволочь раскусывала их как орехи. Приходилось признать, что ситуация у нас не ахти. Переводя дыхание, я принялся проверять свои запасы. Выкладывая все на пол, я старался прикинуть, как можно использовать то или иное снадобье или амулет, чтобы выбраться из этих подземелий. Мой запас восстанавливающих эликсиров все еще не пополнился, так что особо рассчитывать на него не стоило.
   Разложив перед собой свой арсенал оружия, задумался о том, чтобы раздать часть девушкам. Посмотрев на них в очередной раз, понял, что просто впустую подвергну их опасности. Если без оружия они просто убегали, то стоит им дать, хоть по ножику нормальному, и они попробуют мне помочь. А этого мне не надо было никоим образом. Я и так подверг их опасности, и усугублять эту ситуацию не собирался.
   Достав кошель с деньгами, я приятно прикинул его вес в руке. Желание всегда держать при себе небольшое количество золота объяснялось просто - всегда приятно иметь запас денег на случай....не суть важно на какой. Деньги вообще штука хорошая. Никогда не помешают. Аккуратно положив его рядом с собой, вернулся к решению вопроса с арсеналом. Девушки что-то тихо обсуждали между собой.
   Попутно нам удалось закусить остатками еды с добавлением мха со стен. Девушек, конечно, кривило и косило, а я ничего. Видимо привык после прошлого раза. Потянув руку, чтобы убрать кошель в сумку, я наткнулся на какой-то камень. Повернув голову, я не поверил своим глазам. Рядом со мной сидел маленький подземный червь. В том, что это именно он, сомнений не было. Я уже насмотрелся на них, так что спутать не смог бы ни за что. И ладно бы он просто сидел. Эта сволочь жрала мои золотые монеты. При том сразу было видно, что она их смакует, потому, что он своей мордочкой рылся в порванном кошеле и явно выбирал те, что побольше. На мгновение у меня перехватило дыхание, когда эта скотина подкинула монетку и проглотила ее целиком.
   - Ах ты...!!! - крик вышел сам собой. Однако нож только чиркнул по кончику хвоста удирающей сволочи. Выхватив из сумки пузырек с жидким огнем, я решил раз и навсегда преподать урок этому...этому...но не успел. Совершенно бесшумно из пола рядом с нашим лагерем вылез наш старый знакомый. Безглазая морда уставилась на нас. А рядом с ним вынырнул этот мелкий пожиратель золотых монет.
   Осторожно, чтобы не делать резких движений, я положил пузырек обратно в сумку и потянулся за остатками золота. Чтобы там не грозило моей жизни, но бросать монеты этим тварям я не собирался. Мелочь тут же запищал предупреждающе грозно. Старший только повел мордой. Пришлось убрать руки обратно. С видом победителя малыш проследовал к моему кошелю и принялся дальше в нем рыться, иногда вытаскивая монетки и показательно разгрызая их или глотая целиком.
   - Вы, наверное, мама этого чудного малыша? - обратился я к старшему червю, одновременно подавая знаки девушкам, чтобы отступали к выходу. - Тяжело, наверное, растить ребенка в одиночестве?
   Девушки отступали к противоположному выходу, стараясь не привлекать к себе внимание. На наше счастье из зала было несколько выходов, так что выбор был. Вопрос только в том, отпустят ли нас так просто.
   - Я все понимаю, - продолжал я заговаривать зубы. А уж что заговаривать, там было. Зубы торчали в несколько рядов. Прямо как в камнедробилке гномов. - Нет, я правда все понимаю, но что же он сволочь мое золото то ест? Что ему в земле этого золота мало?
   Мелкий, видимо поняв, что говорят о нем, высунул голову из значительно поредевшей кучки золота и, медленно пережевывая очередную монетку, уставился на меня.
   - Кушай, кушай, мой хороший, - я старался говорить как можно более дружелюбно, а заодно не сорваться и не броситься душить его. - У меня и добавка есть.
   Вытащив из сумки пару заготовок для амулетов, я протянул их ему. Он принюхался и пополз ко мне. Обнюхав руку, стащил небольшую цепочку и втянул в себя как обычную лапшу. Кинув остатки в сторону старшего, я рванул со всей силы к выходу, где уже скрылись девушки. Следом раздался рев хозяина подземелий и звуки падающего камня. В носу свербело от поднявшейся пыли и душивших слез. Эта сволочь сожрала почти пять сотен золотых. За такое его бы следовало поймать, содрать шкуру и сделать из нее копилку. Однако приходилось отступать. Да что там отступать - бежать приходилось. При этом еще и не особо оглядываясь назад, а то вполне можно было наткнуться на оскалившуюся пасть, которая готова тебя проглотить целиком.
   В этот момент завибрировал амулет связи. Посылая проклятья тому, кто может меня вызывать в такой момент, я ответил на вызов. Само собой это оказался Кал`Атар. Все-таки было у вампира чутье на неприятности, потому что именно во время них он меня частенько и вызывал.
   - Приветствую, - выдохнул я на одном дыхании. - Как там переговоры, про которые ты мне ни слова не сказал.
   Девушки были далеко, так что можно было не опасаться, что они меня услышат. Да даже если бы и были рядом, то сомнительно, что смогли бы что-нибудь услышать во всем том грохоте, который стоял вокруг.
   - Привет, Дарк, - я чуть не остановился от неожиданности. Вампир крайне редко обращался ко мне по имени. Чаще там использовались слова "неуч", "сиволапый" или просто "дурень". Так что подобное начало разговора меня, малость, выбило из колеи. - Я просто хотел сказать, что ты был лучшим, что могло случиться в моей, не такой уж маленькой, жизни.
   - А....
   - Подожди, не перебивай, - вампир был невероятно серьезен. - Ты все еще маленький, поэтому слушай старших. Бросай свои путешествия по миру и займись делами Шакти. Им без тебя и так плохо. Мы с Силь тебя очень любим, так что ты уж присмотри все-таки за эльфами. Они ж как дети. Рад был тебя услышать, малыш.
   Связь оборвалась. Я продолжал бежать, пытаясь понять, что же такое могло случиться, что вампир высказал мне такое. Потом до меня дошло, что таким образом он со мной прощается. А это значит, что на него напал кто то, или что то, с чем даже он не сможет справиться.
   "Ну, уж нет", - злость плеснулась в голову подобно раскаленной лаве. "Если кто и прибьет этого вампира, то это буду я!".
   Скрываться времени не было, так что пришлось срочно искать выход из этих катакомб. Заклинание ухнуло в нутро горы, чтобы отразиться мириадами отголосков в каждом уголке пещер, куда оно дотянется. В ответ на него раздался многоголосый рев хозяев подземелий. И в каждом слышался только один вопрос, с каким соусом лучше употреблять такую глупую еду.
   Сориентировавшись по заклинанию, я рванул совсем в другую сторону, чем та, куда убежали девушки и драк. Одновременно продолжая магичить, чтобы увести всех червей за собой. Приходилось продираться, иногда, в такие щели, куда в нормальном состоянии я бы ни за что не сунулся, но сейчас, когда моей семье грозила опасность, это было не важно. Черви заходили с разных сторон, стараясь оттеснить меня в тупиковые ответвления.
   "А все считают их не разумными", - зло подумал я, проскакивая в одном волосе от пасти очередного червя, свалившегося мне почти на голову. "Надо всех этих профессоров сюда загнать и заставить побегать от них, вот тогда и посмотрим". Возникшая перед глазами картина того, как черви поедают профессоров, и при этом их тошнит моим золотом, подняла мне настроение и придала сил. Еще одно заклинание полетело по подземельям, оповещая всех, что обед еще дрыгается и гонка только началась.
   Плутая по подземельям, ускользая из пастей, гнавшихся за мной тварей, я уходил все ближе к поверхности. Моей единственной надеждой оставалось выбраться на поверхность и верить в то, что там они за мной не погонятся. Иногда выдавались небольшие передышки, которые всегда заканчивались одинаково - заклинание поиска пути и рев хозяев подземелий.
   Наконец мне удалось относительно оторваться от преследователей. Выбравшись в небольшой зал, я упал на пол и просто лежал, стараясь восстановить дыхание и не выпустить остатки еды из желудка. Потому, что заменить ее будет нечем. То, что не доели, пришлось бросить, когда эта мелкая тварь сожрала мои деньги. Придя немного в себя, ободрал малость мха и подкрепился. Все-таки он был довольно противным на вкус. А я думал, что уже привык к нему. Наивный.
   Рядом с одним из выходов появился паук. Довольно жирный, упитанный, просто объедение одним словом. Нож оказался в руке мгновенно и вот через пару мгновений я уже прикидывал, с какой части лучше начать употреблять этот подарок богов. Не успел я как следует расправиться с первым, как там же появился еще один, а потом еще и еще. Вскоре я сидел за наспех сделанным столом и наслаждался свежими блюдами из паучатины. Паук сырой, паук сырой с мхом, паук фаршированный мхом, рулетики из паучатины с пикантной приправой из мха. Настоящий пир.
   Подкрепив свои силы, я принялся обдумывать свои дальнейшие планы. Надо было как то найти Кал`Атара. Если быть точным то это стояло первым пунктом, но проблема была в том, что я даже примерно не представлял где начать его искать. А уж если совсем честно говорить, то я даже не представлял, где же я сам. Размышления на эту тему были прерваны появлением еще одного паука. Правда, в этот раз размерами он ничуть не уступал хозяину подземелий, так что еще неизвестно, кто бы кем мог полакомиться.
   Глядя на приближение ко мне паука, я в первую очередь представил его на вертеле с овощами. Такая тушка могла бы обеспечить меня едой на пару дней. А если еще и заморозить ее, так и на неделю бы хватило. А если экономить на еде... Но праздные мысли пришлось отложить в сторону, потому что во всех глазах паука читался такой же кулинарный интерес, как и у меня к нему. Только вот в его понимании я, скорее всего, всегда был в сыром виде, и порция была на один присест. Так что пришлось перестраивать свои мысли на выживание и уносить ноги. Использование заклинания поиска пути могло дать мне немного времени, пока два хозяина подземного мира будут жрать друг друга. Паука мне было даже как то, малость, жаль. Все-таки червей было гораздо больше и шансов у него явно не было. Видимо боги были не на моей стороне, потому что вскоре к пауку присоединились его друзья. Теперь меня гнали уже огромной стаей, а впереди еще и черви ждали моего визита. Почему то я себя представлял в виде курицы на празднике в деревне, которую загоняют, чтобы потом сожрать, а перья, а в моем случае, скорее всего, кости, оставить как сувенир на полке в комнате до следующего года. Хотя рассчитывать на то, что они будут хранить мои кости, было бы глупо. Все-таки было бы неприятно лежать, у кого то, в пещерке и пылиться. Я так задумался об этом, что споткнулся и упал на пол. Что в принципе и спасло мою голову от червя, который вынырнул из стены и почти откусил мне голову. Однако в итоге он столкнулся с пауком, бежавшим ближе всего ко мне, и они кучно повалились на пол. Это дало мне небольшую заминку в стане врагов, чтобы прибавить скорости и попробовать вырваться на поверхность. Магией можно было пользоваться, теперь, открыто, так как все равно все подземелье уже гналось за мной. Что мне еще было терять? Разве что прибавится еще пара червей, но это не так уж и страшно.
   Заклинания полетели во все стороны, внося еще больше хаоса. Вот только что-то мои преследователи не стремились кидаться друг на друга. Вместо этого они быстро разобрались между собой и дружно кинулись на меня. Хоть и мешали друг другу. Мне же оставалось только набирать скорость, и молиться про себя всем богам, чтобы они не завели меня в тупик. Видимо в тот день боги были глухи к моим молитвам, потому, что вскоре я уперся в стену с настолько малой щелью, что протиснуться туда было просто нереально.
   - Хоть вас всех с собой прихвачу, - крикнул я в запале и запустил самый мощный из своих взрывающихся амулетов в потолок пещеры. Надеясь на то, что всех моих преследователей завалит вместе со мной.
  
   Вампир выпустил из руки остатки переговорного амулета, и они обреченно полетели в толпу нежити, что штурмовала стены крепости. Сильвана стояла рядом, не решаясь ничего сказать. Вырваться из этой ловушки для вампира не составит труда. Вопрос только в том, что для остальных это было не возможно. А он никогда не бросит тех, кто идет за ним.
   - Стоит отдать должное паранойе Дарка, - произнес Кал`Атар вдоволь налюбовавшись на армию нежити. Минимум пару сотен удалось оставить в наших ловушках. Еще тысячу испарили руны рядом со стеной. Теперь бы еще огненный дождь с небес пошел, и вообще было бы хорошо.
   Шакти весело рассмеялись. Гвардия правителей смотрела на них, как на кучку психов. На низ перла армия сто тысяч, а они мечтают о том, чтобы с неба пошел огненный дождь. Вот только все Шакти знали, что если бы их Актар был здесь, то и небо бы огнем плакало, и земля под ногами врагов сама расходилась.
   Саларису удалось пробиться через защиту нападавших магов и убить одного из них. Он носился огненным комком по полю, пока не затих. Но и сам дракон свалился без сил. Теперь об атаке можно было забыть. Сил едва хватало на поддержание защиты. Правители все ждали рядом с порталом. Маги пытались напитать его силой, чтобы открыть проход, но постоянные атаки сбивали их, и сила рассыпалась вокруг, создавая причудливые узоры из молний в воздухе.
   Идея связаться с Дарком пришла в голову Сильване не просто так. Она прекрасно знала, что если этого не сделать, то Дарк будет рваться в бой, чтобы отомстить за них. А так был шанс, что старейшины драконидов его удержат. Хотя в последнем она сильно сомневалась. Скорее уж он сможет убедить их в том, что надо найти и прибить всех кто принимал в этом участие, а потом еще и всех их родственников до пятого колена и даже потомков нежити, что сейчас шла на штурм. В этом отношении Дарк всегда был максималистом. Если уж мстить, то так чтобы весь мир понял, что будет с тем, кто еще раз попробует напасть на Шакти. Но именно этого вампиру и не хотелось. Дарк был слишком молод, и месть могла просто его сожрать. Выжечь изнутри, оставив только пустоту.
   Один из скелетов долез до парапета и оказался развален на части ударом меча одного из Шакти. Зацепив еще нескольких сородичей, он создал настоящую лавину, которая погребла несколько десятков нежитей под собой.
   - Наше дело плохо, - герцог Красс оставался спокоен. Этот человек заслуживал того уважения, которое к нему испытывал актар.
   - Скажем так, - ответил вампир, отрываясь от своих мыслей, - наши дела обстоят не самым лучшим образом. Но можете быть спокойны, Шакти вытащат Вас отсюда. Даже если мы все поляжем.
   - Именно об этом я и пришел поговорить, - герцог оторвался от картины сплошной реки нежити, что бушевала под стенами. - Я бы хотел временно вступить в ряды Шакти. Прошу Вас определить мое место на стене.
   - И для меня заодно местечко найдите, - рядом с ним стоял Великий Халиф. - Мы еще посмотрим, кто кого будет хоронить к закату этого дня.
   Ханайский император просто, молча, кивнул. Они все были в полной боевой броне. На поясе у каждого висело зачарованное оружие.
   - Временно стать Шакти нельзя, - вампир отвернулся, стараясь не смотреть им в глаза. Его всегда поражали люди, которых коснулся Дарк. В них просыпалось нечто, что казалось, должно было исчезнуть под тяготой лет. Вот и сейчас они не желали уходить, а рвались в бой. Даже если простыми солдатами. - Боюсь, что вам придется покинуть это место, как только заработает портал. Мы примем на себя оставшийся удар.
   - А если не заработает? - спросила Императрица Назога.
   - Значит, мы будем прорываться, держа вас в центре, и при первой возможности отправим Вас в сторону населенных земель.
   - Дурная идея, - фыркнула она. - У нас у всех есть общий знакомый, который бы на такое предложение просто рассмеялся вам в лицо. А может и плюнул бы еще.
   - Мдаааа...., - впервые вампир подумал, что безумие догнало его спустя столько лет жизни, потому, что слышать свой голос на несколько ладов было странным. Оглянувшись, он увидел, что не только он удивлен. Похоже, что почти все подумали о том, что у них едет крыша.
   - Так вот, - Алисия первой справилась с эффектом эха и продолжила. - Я предлагаю сражаться до последнего. Портал итак выпил много сил. Лучше бросить их в бой и показать этим, кем бы они там не были, чего мы стоим.
   Кал`Атар посмотрел на свою руку, в которой держал амулет связи, когда общался с Дарком. На его лице блуждала кровожадная улыбка, клыки все больше и больше выступали из-под верхней губы.
   - Хотите временно стать Шакти? - уточнил он. - В таком случае будьте готовы рвать свои жилы и ломать кости. Сражаться до последней капли крови в ваших жилах. Если сдохнете, то вам придется коротать вечность в компании таких как я. Вы готовы к такому?
   - Даааа......
   Дружный крик потонул в треске земли. Стены крепости содрогнулись и заходили ходуном. Вампир резко повернулся и пристально уставился на землю, по которой катились волны.
   - Что происходит? - спросил кто-то.
   - Очередное заклинание?
   - Стены выдержат?
   Улыбка на лице вампира переросла в хищный оскал.
   - Вы все хотели познакомиться с Актаром Шакти? - спросил вампир, почти вываливаясь за стены. Повернув головы, все увидели его оскал. От которого Халиф даже отступил на полшага. - Очень скоро у Вас будет такая возможность.
   Все удивленно принялись переглядываться. Дрожь земли все нарастала и нарастала. Стены уже не просто ходили ходуном, они почти начали разваливаться. Только благодаря магии, что скрепляла их, они все еще стояли. Нежить, не способная стоять на ногах валилась. Вражеские маги перестали посылать заклинания, больше озабоченные своей безопасностью.
   - Шакти, - рык вампира смог ненадолго заглушить даже грохот земли. - Всем приготовиться к встрече Актара.
   Ответом ему был дружный крик радости, по сравнению с которым, даже окружающий грохот показался тихим.
   Земля взорвалась изнутри, выкинув на поверхность камни и фигурку человека, который, приземлившись, тут же рванул в сторону вражеского лагеря, просто перебираясь по головам нежити. Следом за ним вынырнул огромный червь, попутно слопав несколько нежитей. Подобно огромной рыбе, он пролетел несколько метров над землей и снова ушел под землю, прихватив с собой еще группу нежити. Следом вынырнули еще несколько подобных существ, внеся еще большее опустошение в ряды нападающих.
   Дарк же тем временем, смог добежать до лагеря противников и уже вполне успешно полз вверх по защитному куполу. Стоило ему только доползти до самого верха, как он развернулся и принялся показывать червям неприличные жесты и явно поливать их отборной бранью.
   - Надо будет потом заняться его воспитанием всерьез, - произнесла подошедшая Сильвана. - Все-таки в приличном обществе такие выражения использовать не стоит. Тем более в его возрасте их и знать то не положено. Тем более на стольких языках.
   С ее эльфийским зрением не было удивительным, что она смогла прочитать по губам, что он там сейчас высказывал. Пока все наблюдали за Дарком, из земли появились новые действующие лица. Вернее морды. Потому, что это были пауки Лосс. Ту нежить, что еще не сожрали, или не раздавили подземные черви, теперь рвали на куски эти милые зверушки. Поле боя напоминало пахоту, и над всем этим возвышался Актар Шакти, который в добавку к ругани, принялся кидаться во всех подряд своими амулетами. Подземные твари быстро сообразили, откуда исходит угроза, и принялись штурмовать защитный полог, который трещал по швам.
  
   Я сидел на защитном куполе и раздумывал о том, что же мне делать дальше. Мне очень повезло, что тут была какая-то битва с нежитью. И кстати видимо защищавшиеся проигрывали. Потому, что одного куска стены уже не было, а остатки защитников скопились на стене и теперь махали мне руками. Было в них что-то знакомое, но вот никак не мог понять, что именно. Присмотревшись повнимательнее я понял, что это Кал`Атар, Сильвана и шакти. Так же среди них были какие то посторонние люди, которых я даже не знал. Они не носили цвета шакти, но явно были союзниками.
   - Эгей, - заорал я и замахал руками. - Магией не пользуйтесь, - сразу вспомнил я о том, что привлекает всех подземных жителей. Но меня видимо не слышали. Что было не удивительно, учитывая расстояние и грохот, который создавали черви и пауки. Зато меня видимо прекрасно слышали маги, которые были под куполом. Потому, что через мгновение он исчез, и я грохнулся на линзу, которую чудом успел создать под собой. Зря они, конечно, это сделали, потому, что стоило только им перейти от общей защиты к индивидуальной, как черви принялись лопать их. Тех же, кто пытался улететь хватали пауки, которые, оказывается, умели прекрасно прыгать, да еще и плеваться паутиной, которая тоже разрушала магию.
   Пока же подземные твари занимались пожиранием моих относительных противников, я попытался смыться и подобраться поближе к шакти. Пробегая мимо пары червей, которые увлеченно рвали на куски нежитей, я постарался прикинуться куском земли, чтобы меня не заметили. Видимо у кого-то из богов я был на плохом счету, потому что меня не только заметили, но еще и погнались за мной. Так что пришлось срочно набирать скорость и пытаться на ходу придумать, как я буду забираться на стену крепости. Кроме как, используя магию, других вариантов не оставалось. Однако это было отнюдь не лучшим решением в моей ситуации. Стоило мне только использовать магию, как все присутствующие сразу кинуться на меня.
   Подбегая к стене, я все-таки решился на использование магии. Легкий посыл магии и я взмыл в воздух. К несчастью ненадолго. Один из пауков очень уж удачно плюнул своей паутиной, и я полетел вниз. Почти попрощавшись с жизнью, я внезапно был подхвачен огромными лапами дракона. Саларис держал меня в своих лапах, постепенно набирая высоту. Пара паучков попробовала допрыгнуть до него, но были накрыты прицельным плевком огня.
   - Жги их, - закричал я. Чем видимо привлек внимание всех, кто еще был не занят моей ловлей. За нами сразу прыгнули несколько пауков, но Саларис отбился от них хвостом. - Никакой магии. Никакой магии.
   Кричал я, пока мы набирали высоту, однако в этом не было необходимости. Большинство Шакти уже парили на значительной высоте от разваливающегося замка. Именно к ним и направлялся Саларис.
   В тот момент, когда я уже почувствовал себя в относительной безопасности, я заметил какое-то мерцание во дворе покинутой крепости. Присмотревшись повнимательнее, я понял, что вижу портал. Золотой портал. Золотой портал, брошенный на произвол судьбы, в куче поедателей золотых монет огромных размеров.
   - Вниз, - заорал я на дракона. Он от такого, чуть не упал в пике, но вовремя выровнял полет.
   - Ты с ума сошел? Спасаться надо, - ответил дракон. - Ты кого опять за собой притащил? Мог бы и сразу Сарака со всей его армией демонов притащить.
   - Там портал, - не сдавался я. - Золотой портал. МОЙ золотой портал.
   В этот момент я увидел самое ужасное зрелище в жизни. Один из червей бросился на портал и откусил от него огромный кусок. У меня чуть сердце не остановилось.
   - Скотина, - заорал я на него. - Что б ты подавился. Что б у тебя несварение было. Что бы ты...что бы тебя....тьфу, - мы как раз приземлились на воздушную линзу, где расположились все шакти и...сопутствующие лица. Последний плевок был скорее порывом души, потому что ничего не мог изменить. Портал уже разорвали на куски и теперь растаскивали по остаткам крепости.
   Отдав дань почтения пропавшему золоту, я постоял минутку, просто чтобы проводить его в последний путь и пожелал ему милости светлых богов. После чего повернулся к вампиру.
   - Ты же понимаешь, что сейчас я тебя буду убивать...
  
   Глава тринадцатая - Актар
  
   Клац, клац, клац, - мои зубы щелкали рядом с ухом вампира. Причиной такого странного поведения было то, что он держал меня на руках, а Сильвана не давала мне его пинать. При этом оба пытались меня успокоить. Я бы, возможно, и не стал на него кидаться, но когда этот клыкастый гад начал убеждать меня в том, что портал не так уж и жалко, я не смог сдержаться. Ладно бы просто портал, но ведь он был из золота. МОЕГО золота. А эта клыкастая морда предлагала мне забыть и жить дальше. В принципе была еще идея скинуть его к червям, но после того, как меня скрутили, пришлось довольствоваться мыслью, что смогу его хотя бы покусать, но даже эта надежда постепенно таяла. Если бы не Сильвана, то шанс еще был бы, а так...
   - Актар, успокойтесь, - пыталась успокоить меня Сильвана.
   - Не срамись перед державами, - поддерживал ее Кал`Атар. Но уши близко не подставлял. Видимо чувствовал, что им несдобровать, если окажутся в кусательной зоне.
   Пришлось успокоиться. Это было нелегко, но я справился. Не сразу конечно. Пара раз еще бросился на вампира, но он был наготове и каждый раз перехватывал меня. Устав бросаться на него, я просто присел на край линзы и уставился на ползающих внизу червей, прокручивая в уме, как бы с них стребовать контрибуцию за золото. Иногда создавал заклинание огненного шара и опускал его поближе к земле. Когда один из червей или пауков выныривал из земли, чтобы схватить его, я быстро развеивал заклинание и с удовольствием наблюдал, как они растеряно шарили по земле в поисках заклинания.
   Кал`Атар и Сильвана что-то втолковывали правителям. Остальные Шакти развлекались вместе со мной. Маги создавали светляков и гоняли червей за ними, а воины что-то мастерили в сторонке, регулярно хихикая и поглядывая на магов.
   - А где Турин? - пришло мне в голову мысль, которая постоянно крутилась на краю сознания, но никак не могла оформиться до конца.
   - Он тут, - отозвался один из магов.
   Гном представлял собой довольно странное зрелище. Во-первых, он был связан. Добротно связан. Так, чтобы вырваться было нельзя никак. Во-вторых, его опутывали заклинания для удержания и паралича. Несмотря на них, гном продолжал все еще зыркать по сторонам, а увидев меня, даже попробовал мычать.
   - За что вы его так? - спросил я, хотя уже знал ответ на этот вопрос. - Освободите.
   Гнома быстро распутали и сняли с него все заклинания. Я не совсем понимал, почему этого не сделали сразу и зачем его вообще скрутили, но сразу понял, как только он снова смог говорить. Потому что на всех обрушился такой поток брани, что все мои высказывания рядом с ним просто блекли. Гном упомянул всех, кто присутствовал, родню всех, кто присутствовал, домашних животных всех, кто присутствовал и даже растения, которые выращивались присутствующими. При всем при этом он ни разу не запнулся и не сбился. В своем роде это была поэзия. Своеобразная, но тем не менее. Я даже заслушался. И именно поэтому пропустил момент, чтобы все это записать в тетрадь. Когда еще такая возможность будет? Пока я мысленно восхищался гномом, он успел малость выдохнуться и присел рядом со мной.
   - Порталу хана? - наполовину спросил, наполовину уточнил гном.
   - Угу, - буркнул я, пытаясь вспомнить кого он упомянул после помеси жабы и козла. - И не только порталу. Крепость тоже в руинах.
   - Да и Сарак с ней, - махнул гном рукой, доставая свою фляжку. - Будешь?
   Молча глотнув из его фляжки, я тут же об этом пожалел. Видимо гном залил туда, что-то покрепче обычной гномьей настойки. Глаза полезли на лоб, во рту разверзся настоящий вулкан, а про желудок и говорить нечего. У меня возникло ощущение, что вот именно так я и помру. Отравившись пойлом гнома. Тот только похлопал меня по спине и сам сделал пару хороших глотков.
   В тот момент, когда я уже хотел спросить его о том, как ему на службе у Империи, Шакти дружно загомонили. Маги бросили свои заклинания, которыми изводили червей и бросились к воинам. Те, что-то отчаянно пытались вытащить. Когда я присмотрелся к тому, что же они делают, выяснилось, что они поймали одного из червей как рыбу и теперь тащат его вверх из земли.
   - Милорд Актар, - обратилась ко мне подошедшая Императрица, - для нас всех большая честь....
   Только я ее уже не слушал. Вместе с гномом мы кинулись помогать тащить добычу наверх. Червь извивался и барахтался, но сорваться не мог. Помимо всего прочего маги постоянно старались зацепить его магическими щупами и помочь вытащить. Вот только они постоянно соскальзывали. Но вот червя удалось подтянуть повыше и накинуть на него еще пару зачарованных веревок, чтобы он уж точно не сорвался.
   Вспомнив о том, что мы тут не одни, я бросил беглый взгляд в сторону замерших правителей государств. На их лицах явно застыло выражение, которое можно было толковать только как "и что мы тут с этими психами делаем?". Взглянув на ситуацию со стороны, я понял, что мы и в самом деле выглядим странно. Во-первых, мы никуда не можем податься со своей линзы. Во-вторых, мы тащим к себе того, от кого на эту линзу и сбежали. Действительно с душевным здоровьем у нас что-то не так, видимо.
   Со всех сторон слышалось:
   - ...подсекай...
   - ...вяжи его...
   - ...лапы надо вязать...
   - ...так нет же лап...
   - ...вяжи то, что их заменяет...
   В итоге к моменту, как червя подняли наверх, он был упакован как настоящая ценность. Обмотан и упакован. Пасть связали в несколько слоев и сверху еще и тканью обмотали. Он, конечно, попробовал трепыхаться, но ему это не помогло. Шакти тут же принялись осматривать его со всех сторон. Турин, конечно, был в первых рядах с предложением вскрыть его, и посмотреть осталось ли там еще что-нибудь от портала. Как ни странно, но многие его поддержали. Некоторые даже начали размечать мелками места будущих разрезов.
   - Стоп, - вмешался вампир. - Вы что? Как можно ради золота убивать беззащитное существо? Ведь оно не виновато в том, что оно должно есть золото? Посмотрите в кого вы все превратились?
   - Всю кровь соберем и отдадим тебе, для распределения между вампирами, - предложил Турин.
   - Я считаю, что резать надо начинать с шеи, - тут же изменил свое мнение Кал`Атар, доставая из сумки здоровый бутыль для крови. - Там кровь всегда сочнее.
   В принципе все вопросы по разделу добычи были обсуждены, оставался только один - как же его вскрыть? Турин, озвучивший этот самый вопрос, как раз попробовал рубануть его своим топором, и его все еще малость потряхивало от отдачи. Та же самая неудача постигла и пару вампиров, которые хотели разрезать шкуру тонкими клинками на стыке пластин шкуры. И ведь какая неудача-то. Вот он червяк - бери, не хочу, а добраться до мягких тканей не получается. Это заставило нас трезво взглянуть на ситуацию, в которой мы оказались. Мы торчим на воздушной линзе над полем боя, по которому ползают толпы таких вот червей, которые не против нас сожрать. И это я еще не стал упоминать про пауков, которые видимо тоже далеко не ушли, и просто поджидали удачного момента, чтобы полакомиться нашим мясом. Шакти продолжали ползать по червю, стараясь отыскать слабые места, как он весь как-то съежился, и не успели мы даже понять, что происходит, как из него выскочило нечто маленькое и розовое, и понеслось к земле.
   - Куда? - дружный рев всех шакти заставил даже меня вздрогнуть.
   А навстречу этому нечто, уже выпрыгнул еще один червь. К несчастью для обоих шакти оказались быстрее. Сразу несколько ловчих сетей опутали беглеца и теперь тащили его наверх. Среди шакти уже слышались обсуждения, что теперь-то они точно получат все, что хотели. Турин как раз осматривал оставшиеся пластины, проверяя их на прочность ножом.
   Беглец извивался и кричал, но вырваться так и не мог. Наконец он оказался на еще одной линзе, обмотанный так, чтобы точно не мог вырваться, даже если скинет еще одну шкуру. Теперь уже все шакти достали свои ножи и аккуратно подходили к нему, чтобы в случае необходимости предотвратить очередную попытку бегства. Маги уже на скорую руку сварганили небольшой мангал из подручных средств и теперь размышляли по поводу того, какой интенсивности должен быть огнешар, чтобы не испортить мясо. Я тоже достал свой нож...и вилку. Потому, что точно знал, если вовремя не достать ее, то потом все руки будут исколоты.
   Когда мы уже готовы были начать разделывать его, из-под земли раздался рев такой силы, что затрясло даже линзу. Так как ничего хорошего такие звуки означать не могли, пришлось оторваться от будущего жаркого и посмотреть на того, кто может так орать. А посмотреть там было на что...
   Из-под земли появился еще один червь. Настолько огромный, в его пасти могли бы поместить пару крепостей. Высунув часть своего тела, он навис над нами, как сама судьба, оскалив зубы в огромной ухмылке. Некоторые шакти продолжали крошить овощи и втирать в шкуру жаркого приправы. Только теперь вопрос нужно было ставить по-другому - кто кем будет ужинать?
   - Хватайте тех, кого сможете из правителей, и бежим, - подал здравую идею вампир.
   Шакти попробовали кинуться врассыпную, но червь издал свой очередной рев, и всем пришлось замереть на месте. Сражаться с таким противником не было смысла, а злить его было тем более опасно.
   - Тихо, - постарался я успокоить его. - Спокойно. Все будет хорошо. Правда? Ты ведь не хочешь нас есть?
   Шакти согласно закивали головами, соглашаясь с тем, что я говорил червю. Мне и самому хотелось верить в то, что я говорю, но получалось плохо. Заглядывая в этакую пасть, сразу теряешь все иллюзии по поводу того, чем такая бандура питается. Да и глупо было надеяться на то, что он меня хотя бы услышит и тем более поймет.
   Спасение пришло с совершенно неожиданной стороны. Откуда-то сверху на него спикировал дракон, вцепившись в его морду своими когтями, и поливая его огнем из пасти.
   - Рааааррргггрррррраааа, - рев червя стал сигналом к нашему бегству. Все шакти кинулись врассыпную, как будто за ними гнались все демоны преисподней. Отчасти это было правдой. Черви хоть и не тянули на демонов, но и почти ничем им не уступали. Краем глаза я видел, как несколько шакти тащили на себе правителей империи и их свиту. При этом драпали мы так слажено, что просто диву можно было даться, как нас еще никто не слопал. Отчасти причина была в том, что маги старались как можно быстрее создавать под нами линзы, отчасти в том, что черви пытались поймать кидавшегося на их главу дракона.
   Кал`Атар с Турином тащили нашего пленника. Видимо злость за сожранный портал и желание попробовать его крови, пересилили в этих двоих даже жажду жизни. В принципе в этом не было ничего удивительного, зато заставляло задуматься. Но потом я вспомнил, что сам схватил часть пластин, которые свалились с червя, когда он сбросил шкуру и сразу успокоился. Если все вокруг тебя психи, то и ты сам на их фоне выделяться не будешь. Вскоре над нами гордо пролетел дракон. Хвостом вперед. Видимо его все-таки припечатали. На его счастье впереди была река, так что приземлился...,а вернее приводнился он нормально. Точнее я так думал, пока не увидел, как он подобно брошенной гальке не отскочил несколько раз от воды и не впечатался в противоположный берег, замерев с гордо задранным хвостом, который как бы говорил, куда все черви могут идти.
   Мы так были увлечены спасением своих жизней, что даже не заметили момента, когда черви от нас отстали. Вернее, мы бы его и не заметили, потому, как по пути шакти просто цапнули дракона, и побежали дальше, не снижая скорости. Внимание на то, что нас больше не преследуют, обратила императрица Назога. Она, почти, свернула шею, несшему ее, шакти, чтобы указать, что черви застряли на противоположном берегу, и больше за нами не гонятся. Пробежав еще малость вперед, мы все-таки остановились. Правда Турина с Кал`Атаром пришлось чуть ли не силком останавливать. Они так разогнались со своей добычей, что даже не обратили внимания на то, что остальные уже никуда не убегают.
   Главный червь замер на другой стороне реки, тоскливо поскуливая в нашу сторону. Близко к воде мы подходить не решались, но небольшая передышка нам всем была нужна. Я так просто рухнул там где стоял. Ноги дрожали от пережитого напряжения и страха. Кал`Атар ругнулся на неизвестном мне языке в сторону червей и присел рядом с Турином, который жадно пил из своей фляги.
   - Интересно, что его там держит? - спросила Сильвана, оказавшись рядом со мной и явно оттеснив Императрицу Назога. Что стоило поставить светлым в плюс, так это их способность всегда выглядеть, как на выход в высший свет. Вот и теперь, когда все обливались потом, она смотрелась слегка взволнованной и не более того. Ну и конечно этот забег никак не отразился на Кал`Атаре. На нем, по моему мнению, разве что конец света смог бы отразиться. И то иногда меня терзали сомнения по этому поводу.
   - Не знаю, что его там держит, - ответил мужчина слева от меня, - но пусть так и остается.
   Я был с ним полностью согласен. Только вот что-то в нем мне казалось смутно знакомым. Присмотревшись к нему, я понял, что он был под куполом, на котором я сидел, когда выбрался из подземелий. Видимо почувствовав мой взгляд, он тоже обернулся. К счастью для меня, рядом была Сильвана.
   Сделав жест в его сторону глазами, я постарался ей намекнуть на то, что он враг. Сильвана видимо поняла это по-другому, потому как просто уселась рядом со мной и произнесла:
   - Согласна. И пусть вот они там и останутся.
   - Точно, - присоединился я к их разговору. - Но теперь-то, когда мы в безопасности, самое время ОСМОТРЕТЬСЯ! по сторонам и подумать о том, что делать дальше и не выжил ли, кто из наших врагов.
   Я косил с такой силой в сторону нашего собеседника, что боялся заработать себе косоглазие. Вот только все мои усилия шли прахом. Сильвана, как ни в чем не бывало, развалилась на земле, уставившись в небо.
   - Вот так день получился, - усмехнулась она. - В который раз убеждаюсь, что вы актар, не от мира сего. Еще утром мы с вами прощались, а теперь спокойно лежим на травке.
   - Да, да, да, - согласился я. - Еще утром мы прощались, а теперь неплохо бы....стоп. Что значит прощались? Так в тот раз вампир вызвал меня, чтобы...
   Поняв, что сболтнула лишнего, Сильвана постаралась перевести тему.
   - Эттттооооо.....вы как всегда правы Актар, - произнесла она поднимаясь на ноги - надо осмотреться, оценить потери имущества и прочее...
   - Ну, упырь не благодарный, - просипел я сквозь зубы. - Где он? Где Кал`Атар.
   Вампир как раз вынырнул из толпы шакти с бокалом полным крови и направился к нам. По дороге пригубив малость. Стоило ему только это сделать, как его скрутило в жестком спазме. Я, конечно, многое видел в своей жизни, но как вампир оттирает язык от крови землей - такого мне видеть еще не приходилось. Притом не он один. Почти все, кто успел попробовать кровь червя, сейчас занимались тем же. Остальные же просто укатывались со смеху. По такому поводу, я даже вытащил один из кристаллов памяти. Если бы я не запечатлел такое, то сожалел бы об этом всю оставшуюся жизнь. Вскоре, правда, Кал`Атар пришел в себя и тут же обратился к Сильване.
   - Силь, - его голос напоминал плач ребенка. От несоответствия внешности и голоса по спине у меня поползли мурашки. - Дай немного крови. Ну, пожалуйста! Ты бы знала, какая гадость этот ваш червяк. Зря только тащили.
   - Перебьешься, - Сильвана была непреклонна. - Тут актар в опасности мог оказаться, а ты там напиваешься. Вот теперь и мучайся.
   Тут мне в голову взбрела отличная идея. Вражина все еще стоял рядом, так можно было убить одним укусом сразу двух зайцев. А меня потом Кал`Атар еще и благодарить будет за то, какой я умный.
   - А вот его я видел под куполом вражеским, - как бы невзначай произнес я и указал на бедолагу.
   Почему бедолагу? Потому, что такой скорости передвижения, с которой они на него кинулись, я не видел у вампиров даже во время боя. Буквально за пару мгновений он был искусан по всему телу и лежал на земле бледный как тень, но живой. Судя по лицу Кал`Атара, укусить его успели все, кроме него. Он так и стоял с высунутым языком и выпученными глазами. Решив сжалиться над ним, я извлек бутыль с кровью дракона, которую давно планировал ему отдать, но никак не было подходящего момента. Вампир кинулся к ней, как спасительной влаге посреди пустыни. И это тот самый Кал`Атар, который только что пил кровь червя из бокала. Сейчас он лакал кровь из горла, как заядлый пьянчуга. Что-то внутри меня хотело похохмить над ним, уж слишком момент был удачным, но когда я уже успел раскрыть рот для этого, внутри моей головы зазвучали слова.
   "Отпусти его, смертный. Отпусти и я клянусь тебе, что никогда больше ни я, ни мои дети, не тронут тебя".
   - Простите? - я начал оглядываться по сторонам, пытаясь понять, что со мной происходит. То ли это телепатия, то ли игры слуха, то ли пора завязывать есть плесень со стен в пещерах, а то так недолго и на розовых единорогах начать летать.
   - Бррррр........ - пришлось потрясти головой и наложить на себя заклинание малого исцеления. Вот только это не помогло. Голос становился все отчетливее и отчетливее.
   - Отпусти ... его ... отпусти мое дитя..., - оглядываясь по сторонам, я никак не мог понять, кто же решил устроить такую шутку. Вампир точно не стал бы, так как в данный момент как раз был под легким шафе и, обняв Великого Халифа, рассказывал, как правильно делать разрез на шее, чтобы кровь не брызгала во все стороны, а лилась в банку. Остальные правители внимательно слушали, потому, что прерывать пьяного вампира такого возраста может быть себе дороже. Шакти тоже поняли, что надо себя чем-то занять, так что обустраивали лагерь из того, что успели стащить из крепости.
   "Небольшое безумие и голоса в голове еще никому не вредили сильно", - подумал я и решил больше не обращать на них внимание. Стоило успокоить вампира, потому, что он как раз убеждал кого-нибудь из правителей стать наглядным пособием для демонстрации сбора крови.
   - Куда пошел, смертный? - видимо голосу не нравилось то, что на него не обращают внимание. - Ты голову то поверни и сразу меня увидишь.
   Обернувшись, я увидел только суетящихся Шакти и огромного червя за рекой. Так как это точно не мог быть червь, пришлось присмотреться к Шакти. Вдруг среди них затесался предатель?
   - Да не они это, не они, - голос обреченно вздохнул и в тот же момент червь мне помахал. Несколько мгновений я переваривал сам факт того, что червям есть чем махать. Потом задумался об этом моменте еще раз, но все-таки не смог понять, чем он это сделал. - Отрастила себе руку, что тут такого-то? Давай уже перейдем к вопросу, который меня волнует. А именно по поводу возвращения моего ребенка.
   - Эти злыдни, что напали на нас схватили твоего ребенка? Не волнуйся. Как только допросим одного ..., - беглый взгляд в сторону покусанного бедолаги - военнопленного с этого момента, сразу все вернем.
   - Это не они, - голос звучал все отчетливее.
   - А кто? Тут есть кто-то еще?
   - Вы его поймали.
   - Мы? Когда?
   - На кого я, по-твоему, похожа?
   - Ээээммм....на даму средних лет, которой не помешала бы подтяжка ... всего тела.
   - Мой ребенок - это червь, которого вы выловили. Твои предки были умнее. Хотя, что тебя обвинять. Ты же еще ребенок. Вот разменяешь пару сотен лет, тогда и можно будет говорить.
   - Да что вы все к моему возрасту прицепились? - позволять такое какому-то незнакомому червю я не собирался. Ладно, там вампиры или эльфы. Но черви?
   - Оставим пустые разговоры. Отпусти моего ребенка и можешь уходить.
   В принципе предложение было разумным. Прикинув варианты, я посмотрел на Шакти, потом на червя, потом опять на Шакти, потом опять на червя, потом опять....
   - СТОЙ!!! - мой крик был адресован Турину, который как раз замахнулся топором в сторону червя.
   Гном даже не замедлился. Его топор уже почти раскроил червячка на части, когда Кал`Атар в отчаянном прыжке сумел таки дотянуться до топора гнома и ... полетел вслед за ним. Топор вошел в бок червя с хрустом, а вес вампира еще и вогнал его поглубже. У меня внутри все замерло. Червь хрюпнул и замер.
   "Какая глупая смерть", - подумалось мне. - "Умереть от зубов червей, которые теперь точно нас в покое не оставят".
   - Быстрее, - рев главного червя заставил меня вздрогнуть. - Быстрее верни его мне.
   Времени не было, так что пришлось все делать на бегу. Раздавая приказы, мы подхватили червяка и потащили его к реке. Он оказался гораздо тяжелее, чем выглядел. А ведь вампир с гномом вполне спокойно тащили его вдвоем.
   Положив червя перед его "мамой", мы отступили обратно и замерли в ожидании кровавой развязки. При этом все понимали, чья кровь будет пролита. Но вместо этого главный червь наклонился над своим ребенком и отрыгнул странную жидкость, которая быстро покрыла все его тело. Несколько мгновений все ждали, что же произойдет дальше.
   - Апчхи, - чих одного из Шакти заставил нас всех обернуться. - Простите.
   Повернувшись к червю, я не поверил своим глазам. Во-первых, большого червя больше не было. Да и маленького тоже. Вообще никого не было. Такое ощущение, что никого и не было. Просто перепаханное поле, с несколькими булыжниками посередине. Осматривая пейзаж, я даже не сразу понял, почему гном уже вплавь преодолел пол реки. Зато когда присмотрелся, то рванул на другую сторону сам с небывалой скоростью. Там... там было это ... то о чем я мечтал еще с детства...это был кристалл. Вернее так - это был КРИСТАЛЛ!
   Мы с гномом добрались до него почти одновременно.
   - Он прекрасен, - гном даже не решался ругаться в присутствии такой красоты.
   - Мой любимый цвет, - непроизвольно у меня потекли слезы.
   - А размер? Какой размер!
   - Мой любимый размер, - не в силах больше сдерживаться, я обнял его и расплакался. Гном рыдал рядом со мной.
   На поверхность кристалла упали капли слюны. Подняв головы, мы увидели стоящего за ним паука. Он играл жвалами, с которых и капала слюна. Издав пронзительный крик, он кинулся в атаку....
  
   Шакти удалось отбить атаку и спасти жизнь...паука. Вампир подоспел вовремя, что бы отбить значительно побитого паука от рук злобного Турина и Дарка, которые к этому моменту уже успели отчекрыжить ему половину ног. Из их ругани мне удалось расслышать, что вампиру не улыбается перспектива вызывать на себя гнев богов за убийство одного из их слуг, так что, скрипя зубами, но эта парочка все-таки успокоилась. Хоть и демонстративно пожарили и сожрали одну из его ног. Предлагали всем, но получили отказ. Для паучка сообразили небольшой вольер, в который он заскочил с такой скоростью, что были бы у него руки, он бы еще и дверь сам закрыл. Рядом с его клеткой постоянно дежурили пару Шакти, которые следили, чтобы эта парочка не прибила его втихаря. Хоть пауки и не успели так насолить им, но видимо и гном и Дарк предпочитали вымещать свою злость на присутствующих. Червей нигде не было, так что паук просто попал под горячую руку, да еще и покусился на их сокровище. В целом - сам виноват.
   За пару часов маги Шакти организовали на месте стоянки приличный лагерь и занимались провизией и постройкой небольшой телеги, чтобы утащить свой кристалл, который с трудом могли оторвать от земли. Вампир демонстративно отказался принимать участие в транспортировке этой ценности, за что и получал регулярно осуждающие взгляды от гнома и Дарка, которые уже из сил выбились, пытаясь сообразить, как его можно подцепить для транспортировки. Вместо помощи им, вампир занялся допросом пленника. Что тоже шло не очень хорошо, потому, что после того как он был искусан у него явно отшибло память и вообще все, что только могло отшибить. Бедняга от потери крови едва мог шевелить языком. Менталисты тоже ничего не могли из него вытащить, потому, что от избытка вампирьего яда в крови в его мыслях были только розовые кентавры и похотливые феи, которые так и норовили кого-нибудь укусить. Однако Кал`Атар не сдавался и продолжал настырно выспрашивать у того, кто его послал, зачем и почему.
   Пока руководство было занято бессмысленными делами, рядовые шакти быстро организовали поход к руинам форта и теперь таскали оттуда все, что еще можно было утащить. В один из забегов за трофеями, они даже приперли часть крепостной стены. Оказывается, внутри уцелел накопитель, и бросать такое добро никто из Шакти не собирался. За пару дней они умудрились утащить все, что еще уцелело в форте. В какой-то момент я не поверила своим глазам, когда увидела мешок гвоздей.
   К концу второго дня за пауком прибыли его сородичи. Бедняга отступал из лагеря бочком, постоянно держа гнома и Дарка в поле зрения. Видимо понимал, что они не побрезгуют ударить ему в спину и все-таки добить. Уж слишком аппетитно они хрустели его ногой. Стоило ему только оказаться в относительной безопасности, как он припустил на своих оставшихся лапах с такой скоростью, что могло показаться еще немного и полетит. Не взлетел, конечно, но скрылся из виду довольно быстро.
   За все проведенное время никому из правителей так и не удалось пообщаться с Дарком. Зная теперь, кто актар Шакти, приходилось пересматривать все планы, которые были разработаны. Если изначально разговор шел только о военном и экономическом союзе между странами, то теперь вопрос стоял совершенно по-другому. Тот, кто сможет получить Дарка, получит и власть над Шакти. А это заставляло задуматься о том, как его заманить к себе. Не то, чтобы этот вопрос не волновал их раньше, но просто сейчас это из простого желания получить перспективного мага и талантливого молодого человека, переросло в вопрос государственного характера.
   - Думаете о том, как его привязать к себе? - Великий Халиф присел рядом со мной на подушки, которыми нас обеспечили Шакти. - Можете ничего не говорить. Я думаю о том же. Да и наш Ханайский собрат думаю тоже.
   - Ваша правда, Великий Халиф, - ханайский император так же опустился рядом с нами. - Сейчас этот вопрос как никогда стал актуален для всех нас. Если раньше можно было заниматься этим вопросом спустя рукава, то теперь я брошу все свои силы на то, чтобы он был рядом со мной.
   - Не только вы, уважаемый, - Халиф улыбнулся, принимая из рук одного из Шакти кружку с горячим отваром из трав. - Не только вы.
   - Думаю, уважаемые, нам не следует обсуждать вопрос о том, что мы собираемся делать и кого куда привлекать, не узнав мнение еще одной заинтересованной стороны, - я бросила взгляд в сторону Шакти. Они были похожи на тени, которые просто приняли очертания людей.
   - Совершенно верно, - голос вампира был, как всегда озлоблен на кого то. - Не стоит пытаться делать в его сторону какие- либо ходы. Вообще! - последнее прервало вопросы, которые были готовы сорваться с языка Ханайского императора. - Вы должны понимать, что он еще, по сути, ребенок. И мы будем защищать его от всех, кто может ему навредить. Особенно это касается участия в дворцовых играх. Однако, - вампир поднял руку, на этот раз останавливая нас всех троих. - Могу вам сказать сразу. Ничего против вас или ваших стран мы не имеем. Шакти вам не враги. Если на вас нападут, мы будем рядом. Конечно, не бесплатно, но, светлые боги мне свидетели, за вполне умеренную плату. Нас с недавнего времени стало больше, так что надо расширять территории. А на покупку кое-кто денег точно не даст.
   Вампир бросил взгляд в сторону гнома, который как раз на пару с Дарком полировал кристалл. В сумерках было плохо видно, но мне показалось, что Дарк его доже поцеловал. Хотя может быть и просто дыхнул, чтобы лучше полировалось. Помотав головой, я вернулась к разговору с вампиром.
   - А что там с пленным? - спросила я, чтобы просто прервать молчание. Шакти ясно дали понять, что не позволят втянуть своего актара в политические игры и уж тем более не дадут его использовать втемную. А с их отношением к своему актару я очень не завидую тому, кто попробует это сделать.
   - Молчит гад, - вампир сплюнул в сторону. - И крови в нем осталось на пол глотка. Даже горло промочить нечем.
   Видимо вампир все-таки был зол, что ему так и не удалось попробовать их пленника. И скорее всего в ближайшее время остальных вампиров ждет довольно серьезное усиление тренировок, потому на секунду мне даже показалось, что в его глазах пляшут не отблески от костра, а самое настоящее кровавое пламя.
   - Ничего, - он отвернулся от суетящихся Шакти и вернулся к разговору. - Вернемся - все расскажет. Это тут у нас менталистов маловато, да и состояние у него так себе. Дома откормим, подлечим и допросим.
   - А потом? - видимо эта недосказанность испугала не только меня. Великий Халиф хоть и выглядел спокойно, но было заметно, как он напряженно слушает каждое слово.
   - Потом? - вампир отхлебнул отвара. - Не знаю. Что-нибудь придумаем. Может маги, что-нибудь еще из него вытянут полезного. Знаю я одного некроманта, который совсем не против будет, пообщаться с ним по поводу его армии нежити...
   - Ээээйййй...клыкастый, - голос Дарка разорвал плен горящих глаз вампира. - Давай собираться. Мы нашли повозку. Сейчас погрузим все и поедем отсюда.
   - Чего ты орешь-то? - вампир коротко поклонился и отправился к Дарку, который махал ему руками. - Откуда повозку-то взяли?
   - Там в руинах...., - дальнейшее расслышать было уже тяжело. Слишком далеко вампир отошел и Дарк стал говорить гораздо тише.
   - Видимо нам тоже стоит собираться в обратный путь, уважаемые, - озвучил общую мысль Халиф. Ханайский император только кивнул.
   - Предлагаю, венценосные собратья, следующую встречу устроить все-таки у кого-нибудь во дворце. А еще лучше в квартале Шакти. Они так и так будут в курсе всего, зато там точно не надо будет опасаться лишних ушей.
   На этом пришлось прервать все обсуждения, потому, как Шакти подогнали, довольно сносно изготовленную, карету, запряженную парой големов, и пришлось отправляться в путь. Шакти возвращались домой вместе со своим Актаром.
  
   Глава четырнадцатая Эпилог
  
   Зал казался необычайно большим. Несмотря на то, что я проводил тут почти все время, сегодня тени по углам выглядели пугающе. Казалось, что в них прячутся незримые враги, которые готовы вонзить мне когти и зубы в глотку в любую минуту. Однако, стоило мне только попробовать рассмотреть их, как они тут же отступали обратно в мир мрака, чтобы в следующее мгновение начать свое наступление из другого угла. Причиной такого своего состояния я считал свое недавнее поражение. В том, что это было именно поражение, я не сомневался. Армия в несколько десятком тысяч нежитей и почти сотни магов не успела даже подать мне сигнал о том, что же им противостоит. Только непонятные образы чудовищ, которые пожирали их.
   Неосторожный жест рукой и бокал летит на пол. Небольшой посыл и он воспаряет обратно, вот только от этого не становится легче. Вся моя магия, магия одного из прямых учеников древних, не могла сотворить подобное. Эти шакти начинали серьезно беспокоить меня. Каждый раз они оказывались там, куда я собирался нанести удар и каждый раз я терпел поражение. Такого просто не могло быть. Даже если просто предположить, что они каким-то образом узнают о том, что я собирался делать, их сил не должно было хватить, чтобы предотвратить это, но...
   Это проклятущее "но" постоянно всплывало в отношении шакти. Демоны отказывались нападать на них, армии пропадали неизвестно куда, планы рушились, как карточные домики. Бокал все-таки полетел в одну из наглых теней, которая высунулась дальше остальных. Бокал бессильно прошел сквозь нее. На секунду мне показалось, что тень ухмыльнулась...
   Помассировав виски, я создал еще один бокал и налил в него вина. Прежде всего, надо успокоиться. Если сейчас начать паниковать, то весь план, который я вынашивал почти тысячу лет пойдет прахом. Кто бы ни встал на моем пути, он падет.
   "Даже если эти Шакти и знают о части моих планов, они все равно ничего не смогут сделать".
   На мое лицо выползла улыбка. Покинув приятное кресло, я отправился проверить свои "приготовления". Проходя по коридорам, я замечал, как с моего пути разбегаются остальные мои единомышленники.
   "Хватит врать самому себе", - в очередной раз пришлось одернуть себя. "Они просто инструменты, как и все остальное, для достижения моей цели. Если потребуется, они все умрут за меня, даже не понимая, за что они сражаются". Улыбка опять поселилась на моем лице. Ноги казались мне необычайно легкими. Они сами несли меня к моему схрону, где находилось все, что мне нужно для осуществления моего плана. По большому счету остальные мне были не так уж и нужны, но лишняя предосторожность никогда не помешает. Да и жертвы лишними не бывают. Дверь высотой с небольшой дом и шириной как замковая стена бесшумно распахнулась. Как всегда я застыл на месте, любуясь плодами своего труда. Столетия ушли только на то, чтобы подобрать ключ к подобному. Еще сотни лет на то, чтобы создать. Но они стоили того.
   Настроение окончательно пришло в норму. Небольшие неудачи не могли ухудшить его надолго. К тому же шакти уже опоздали. Большая часть подготовки была закончена, так что теперь оставалось только столкнуть небольшой камень, который потянет за собой лавину, которая сметет все и вся на своем пути.
   - Повелитель?
   Этот проклятущий эльф меня уже достал до ручки. Иногда я начинал жалеть, что спас ему жизнь. А порой бывало, что и мысли об убийстве приходили. Само собой все придется обставить как несчастный случай. Его подданные оказались более, чем полезны. Вот только он сам... Двумя словами его можно было описать как "ушастый обычный". Хоть это прозвище и пошло от Шакти, оно, как нельзя кстати, подходило к нему. Кроме ушей на холодец, полезного в нем не было больше ничего. Разве что еще язык..
   - Повелитель? - пришлось оторваться от мыслей о том, как можно его приготовить и обратить на него все-таки внимание.
   - Что случилось?
   - Мои разведчики доложили, что нашли путь через горы, о котором вы спрашивали. Они готовы начать работы по его расчистке в любой момент.
   Несколько мгновений пришлось потратить на то, чтобы понять, о чем он вообще говорит. Когда я все-таки вспомнил, то несказанно удивился. Я действительно давал ему команду найти тропу, по которой можно будет в случае необходимости провести войска в тыл Империи Назог. Записи в библиотеке Короната говорили о том, что он был уничтожен, но раз его разведчики смогли его обнаружить, то не стоит пренебрегать таким тузом в рукаве. На самом деле я дал ему это занятие, чтобы просто занять его, чтобы он не мозолил мне глаза и не доставал своими вопросами о том, когда же он сможет отомстить. По какой то причине прицел его мести сместился с его отца и теперь был нацелен на какого то мальчишку. Не мне его осуждать, но тратить столько сил на то, чтобы отмстить какому-то пацаненку? Похоже, что провал плана по подчинению леса сказался на нем гораздо сильнее, чем мне казалось. Да и если верить слухам количество серег в его ухе стало таким большим отнюдь не следуя какой-то новой моде, а потому, что все ухо ему исколол этот парень.
   "Надо бы его найти и поблагодарить", - мысль так мне понравилась, что я даже решил при встрече обязательно наградить его и посоветовать в следующий раз метить в язык. "Может хоть это сможет его заткнуть?".
   - Отлично, - слишком уж сильно я увлекся. - Я отдам приказ отправить к тебе отряд нежити для расчистки пути. Все должно быть готово. Скоро мы выступаем.
   Литар поклонился и направился обратно по коридору. Тени в углах хихикали ему вслед и строили рожи. Такое их поведение мне даже понравилось, так что я не стал их разгонять светляком и просто наслаждался минутами спокойствия.
   Стоило только эльфу исчезнуть из поля моего зрения, как тут же появились остальные. Их обучением я занимался большую часть времени, но в последние несколько лет уделял этому слишком мало времени. Череда неудач подкосила мою веру в их полезность, но теперь стоило продолжить обучение. Даже их усилия могут пригодиться, когда мой план придет в движение. Створки дверей закрылись за моей спиной с тихим лязгом. Бросив еще один взгляд в их сторону, я опять улыбнулся.
   "Скоро", - мысль родилась в голове сама собой. - "Скоро все будет так, как и должно быть. Осталось совсем немного".
  
   Путешествие отняло не так много времени, как я думала. Где то на полпути к Ульшарту появились шакти с запасным порталом и нас всех отправили по домам. Стоило мне только сойти с портала, как ко мне кинулся Гвирд и Красс. Видимо шакти поставили их в известность о нападении, но видимо забыли сказать, что все в полном порядке. Так что теперь меня почти ощупывали, а маг-лекарь на всякий случай использовал на мне заклинание исцеления первого круга.
   - Слава богам с Вами все в порядке, - Красс ,казалось, даже не дышал все это время.
   - Все хорошо, господа, - пришлось их дополнительно успокоить и заверить, что со мной все в порядке. - У меня есть известия, которые нам надо обсудить. Но не тут.
   Гвардейцы создали вокруг нас кольцо, хоть в этом и не было особой необходимости. Шакти все так же охраняли меня, так что если кто-то сможет убить их, то гвардейцы для него не станут проблемой. Гвирд все-таки старался их обеспечить пусть и не на уровне Шакти, но очень близко к ним. Некоторых амулетов просто не было и не было магов, которые могли бы их сделать.
   Поднявшись в зал, я уселась в кресло и задумалась. К счастью мне не мешали. А подумать было о чем. Дарк оказался не просто темной лошадкой. Он оказался скорее темным драконом, который прикидывался кроликом. И его способность вести за собой разумных не вызывала сомнений. Каждый Шакти не один раз давал понять, что умрет ради Актара и убьет. При этом они все были уверены, что Дарк сделает то же самое. До недавнего происшествия я сомневалась в том, что такое в принципе возможно. Власть всегда меняет разумного. Делает его более рыхлым и осторожным. Но только не Дарка. Он оказался чем-то иным. То, что он вообще ринулся в битву, которую не мог выиграть, уже вызывало удивление.
   - Императрица? - Гвирд все-таки не выдержал и решился меня побеспокоить. - Вы точно уверены в том, что все хорошо? Может позвать лекаря?
   - Нет, - пришлось оторваться от высоких материй и вернуться к делам земным. - У меня для вас есть новость, которая потрясет вас до глубины души. Я узнала кто актар.
   - Это же отлично, - Красс даже придвинулся поближе. - Теперь мы сможем предпринять шаги, чтобы склонить его на нашу сторону.
   - Не все так просто, - я даже усмехнулась. - Шакти дали ясно понять, что никаких шагов в его направлении не допустят. А если мы попробуем, то...Кто знает, - я бросила взгляд в сторону молчаливых Шакти. - Но думаю, что ничего хорошего нас не ждет.
   - Это плохо, - Гвирд задумался. - Но, по крайней мере, мы теперь знаем кто это.
   - Именно, - Красс откинулся обратно в кресло. - Даже если мы не можем делать ходы в его сторону, я более чем уверен, что мы сможем договориться. Он ведь разумная личность, а не.... Дарк какой ни будь...
   - Как раз таки он это и есть, - лица Гвирда и Красса вытянулись от удивления.
  
   Двери отворились, пропуская одного из моих самых доверенных советников. Жест и танцовщицы остановились, а через минуту покинули зал. Расположившись на подушках он налил мне и себе вина.
   Должно было произойти нечто действительно важное, раз ты отправил за мной, Великий Халиф, - он как всегда вел себя немного нагло. В прошлом это почти стоило ему жизни и карьеры, но теперь он был единственным кому я мог полностью доверять. Только он поддержал меня, когда я решил покончить с гильдией воров в моей столице. Официально я не мог приблизить его не вызвав возмущение при дворе, но сейчас у меня не было другого выбора. Решение, которое я собирался принять поставит меня в очень шаткое положение, а он уже доказал что верен Халифату и мне не смотря ни на что.
   - Прежде всего, я бы хотел извиниться перед тобой за то, что тебе приходится находиться так далеко от двора, друг мой, - я долго собирался с силами, чтобы сказать это, но все-таки это далось мне слишком тяжело. Если бы я своими глазами не видел на что способны шакти, наверное, так бы и не смог этого сделать. - Надеюсь, что ты понимаешь причины, по которым я должен был так поступить.
   - Конечно, Мой Халиф, - он коротко поклонился. - И могу вас заверить, что все ваши приказы исполнены в полном объеме. Армия поддержит вас полностью. Как и большая часть благородных. Будут небольшие проблемы, но ничего такого, с чем мы не сможем справиться.
   - Отлично, - мне пришлось глотнуть вина, потому что в горле внезапно пересохло. - Это он.
   - Что?
   - Тот мальчишка, о котором я тебе рассказывал. Тот самый, который умудрился спасти меня несколько раз и при этом еще и сбежать от охраны в моем же дворце. Он и есть актар Шакти.
   - Кха, кха, кха, - пришлось похлопать его по спине, потому, что вино застряло у него в глотке. - Что? Он и есть актар Шакти? Тогда у нас большие проблемы.
   - С чего бы вдруг? - его слова заставили меня встревожиться.
   - Таких, как он, не купишь, ему бесполезно угрожать, или пытаться как-то привязать к себе. Они как ураган. Либо ты становишься его частью, либо он сметает тебя, - казалось, что перед глазами у него пробегают события давно минувших дней. - В любом случае, нашего основного плана это не касается, как я понимаю?
   - Все верно, - его слова заставили меня задуматься.
   Он и в правду походил на ураган. Любой, кто вставал на его пути неизбежно оказывался связан с ним. Либо падал от ударов судьбы на самое дно. Пришлось немало погонять своих стражников, чтобы выяснить, что именно из-за него в свое время я решил объявить войну преступникам в столице и именно Шакти стали теми, кто казнил гильдию убийц. На это ушло немало времени, но теперь эти усилия давали мне довольно ясное представление о том, на что они способны. И от их предупреждения отмахиваться не стоило. Если они решили, что пока лучше его не вовлекать во все эти игры, то пусть так и будет. Впереди предстояли тяжелые времена, и нужно было подготовиться к ним.
   - Что думаешь в целом об этой идее? - решил я сменить тему разговора.
   - Полностью согласен. Время не стоит на месте и скоро нам пришлось бы пойти на это, так или иначе. К тому же в последнее время Империя набрала силу и теперь вполне может стать сильным противником, - он отхлебнул вина. - Если все пройдет как надо, то мы получим не только сильного союзника, но и выход к морю, и доступ к их стальным рудникам. Торговля получит серьезный толчок. А это всегда на пользу государству.
   - Главное, чтобы она получила именно толчок, а не пинок под зад, - усомнился я. - Казначеем в империи сидит один из Шакти. Они ведь даже не говорили, что такое возможно. Я бы давно уже привлек их. Надоело вешать очередного казнокрада.
   - И вы думаете, что он не крадет из казны? - усмехнулся мой собеседник.
   - Конечно, ворует, - отмахнулся я от него. - На такой должности нельзя не воровать. Но ты не хуже меня видишь, как меняется к лучшему ситуация в Империи. Даже Ханайцы, эти зазнайки, и те начали сами ездить в Империю. А раньше ведь считали, что туда соваться не стоит и проще все продавать на наших рынках.
   - Согласен, - он кивнул головой. - Вопрос только в том, почему Шакти вообще помогают нам во всем этом? В том, что у них тут есть свой интерес, я не сомневаюсь. Вот только понять в чем он, никак не могу. А это пугает.
   - И не только тебя, друг мой. Не только тебя.
  
   Тренировка проходила довольно вяло. Наставники видели, что мои мысли отрешены и старались не напирать. Решив, что толку от такой тренировки все равно не будет, я остановился. Ко мне тут же подбежал служка с полотенцем, в то время как остальные замерли в поклоне. Тренироваться я начал после того покушения, когда Дарк спас меня, вытащив под мышкой как мешок крупы. Оставив меч на попечение наставникам, я отправился в свои покои подумать.
   - УКРАЛИ! - крик заставил меня остановиться. Навстречу мне бежал верховный маг Корфус. - Украли! Представляете! Только отвернулся на минутку, а кто-то уже спер новый амулет с заклинанием светового удара. Ослепили меня и стащили прямо со стола.
   - Успокойтесь, магистр, - пришлось даже поднять руку, чтобы заставить его замолчать. - Кто украл и что именно?
   - Амулет. Амулет украли, - опять начал он, но уже поспокойнее. - Стоило мне только активировать его, как кто-то ослепил меня и украл амулет.
   - А что это вообще за амулет такой? Первый раз слышу о таком заклинании.
   - Это работа явно одного из древних мастеров, - тут его понесло. - Видите ли, сами линии внутри структуры объекта являются индифирентными до момента... - дальше пошло что-то из разряда высшей магии, так что я ненадолго отвлекся - ... таким образом, можно сделать вывод, что амулет являет собой нечто крайне опасное, что в свою очередь, приводит нас к тому, что ..., - по воздуху поплыли иллюзии магических символов и вычислений. - ...Теперь-то вы понимаете?
   - А что вы пытались сделать с амулетом? - решил я на всякий случай задать вопрос. Так как это был далеко не первый случай, когда магистр Корфус "был ограблен".
   - Поместил его в специальное пятно тьмы, чтобы проверить насколько сильно он сможет светить. Видите ли...
   - Я понял, - пришлось остановить его на полуслове, потому, что иначе я рисковал получить еще одну лекцию. - Может быть, амулет как то среагировал на это заклинание?
   - Не говорите ерунды! - возмутился Корфус. - Ну, какой же маг будет делать свои амулеты чувствительными к внешним заклинаниям? Это же полная чушь. Надо быть полным параноиком, чтобы волноваться о том, что на этот амулет будут воздействовать тьмой.
   - А для чего еще можно использовать этот световой удар, как не для борьбы с тьмой?
   - Для многого, - Корфус от волнения даже начал махать руками. - Передавать сообщения на большие расстояния, использовать как сигнал тревоги в случае нападения, защищаться от разбойников и прочих проходимцев, что могут напасть в темноте. Видите ли, само заклинание довольно простое, но вот то, как оно активируется..., - пришлось приказать принести мне и магистру Корфусу два кресла, потому как это было надолго.
   Под голос магистра в голове проносились мысли о том, что теперь ждет меня и всю Ханайскую Империю впереди. Первые шаги на пути перемен будут самыми тяжелыми, но и их придется сделать. Рано или поздно это ждет всех. Вопрос только в том, будут ли они готовы к этому? Само собой никто не планировал возродить великую империю, но, по крайней мере, выйти из состояния постоянного полу вооруженного конфликта, это позволяло. Коронат отказался принимать в этом участие и, скорее всего, они и стояли за нападением. Шакти обещали выдать всю информацию, которую смогут выбить из пленного мага. Вот только что-то внутри подсказывало, что скорее они сами разберутся с этой проблемой. Особенно если это будет касаться их актара.
   Кстати о нем. Он оказался довольно странной личностью. Несмотря на свой юный возраст, он смог собрать внушительную силу. Сами Шакти к нему относились скорее как к члену семьи, чем как к правителю. И он к ним относился так же. Это было чем то иным. Ни один правитель в мире не смог бы добиться такого отношения к себе, а он смог это сделать. И судя по всему, не особо то и напрягался.
   Мне предстояло еще о многом подумать, так, что пришлось временно прервать магистра и пригласить его в мой кабинет. Там наверняка будет удобнее слушать его и думать о будущем, которое неслось на нас всех с огромной скоростью и с лицом Шакти. И верхом на этой волне находился Актар Дарк, всадник перемен.
  
  
   Выражение означающее, что тебя послали далеко и надолго.
   Дроу - дальние родственники темных эльфов. Живут на более глубоких уровнях пещер. Не переносят свет. Прекрасно видят в темноте.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 7.15*352  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Ю.Иванович "Обладатель двудесятник" М.Гелприн "Хармонт.Наши дни" Д.Смекалин "Николас Бюлоф - рыцарь-дракон с тысячью лиц" А.Степанова "Темный мастер" Т.Форш "Дневник бессмертного" М.Михеев "Осознание" К.Стрельникова "Скажи мне "да" Л.Ежова "Тень Ее Высочества" Н.Косухина "Мужчина из научной фантастики" А.Большаков "Секреты долгожителей.Искусство быть здоровым" А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи.Догнать мечту" А.Гаврилова "Соули.В объятиях мечты" Г.Долгова "Иллюзия выбора.Шаг" М.Николаева "Фея любви,или Эльфийские каникулы демонов" О.Говда "Операция "Рокировка" Ю.Фирсанова "Божественное безумие" К.Демина "Невеста" А.Левковская "Сбежать от судьбы" Н.Жильцова "Сила ведьмы" Е.Звездная "Все ведьмы-рыжие" О.Куно "Записки фаворитки Его Высочества" В.Чиркова "Ловушка для личного секретаря" Е.Щепетнов "Нед.Путь Найденыша"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"