Чигиринская Ольга Александровна: другие произведения.

Врятований

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 2.53*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Невеликий приквел до роману "Серце меча". Українською мовою.


   Чигиринська Ольга
  
   Врятований
  

В Гамалі усі загинули, крім двох сестричок Пилипа,

Що їх після трьох "зачисток" не спромоглись знайти.

Гамала була одним із тих містечок фортечного типу,

Куди дуже важко вдертись - і звідки не можна втекти.

(...)

Ми завдячили пам'яттю зраді та мародерству.

Гіркому насінню завдячили солодощами плодів.

А життям ми завдячили - тим, що уникли мордерства:

Двом дівчаткам, які сховались так, що ніхто їх знайти не зумів.

Ю. Михайлик

  
  
   Людожера вбив Кінсбі. Коли вся децима прибігла на його лайку, людожера вже годі було рятувати - Кінсбі зламав йому шию.
   Людина, що проносила кідо лише місяць, вважається достатньо справною для бою, але коли треба взяти когось живим, краще не залучати до такої справи новачка: екзом'язи кідо розвивають зусилля у три тисячі ньютонів. Кінсбі незграбно шарпонув людожера за комір - ось маєте.
   Командер Саґара вважав це за свою помилку. Він взяв Кінсбі лише через брак людей. Шанс, що людожер вийде саме на Кінсбі, був мізерний, але... людина припускає, а Бог не пускає.
   - Чого ти поліз до нього? - спитав Саґара. - Я наказував що?
   - Тут був хлопчик, - зніяковіло промимрив Кінсбі. - Я боявся, що він...
   - Який хлопчик? - сержант Дуерте схилився над тілом людожера. - От безталання... вціліти в цьому пеклі - і померти отак дурно.
   - Маленький хлопчик, - Саґара не любив цю манеру Дуерте: спитати, а потім далі казати щось своє, не дочікуючись відповіді. - Такий маленький, що проліз в оцю шпарину.
   Сканер показував вже слабкий відбиток живого тепла - дитина тут дійсно щойно була, але вона втиснулася між двома плитами заваленого будинку - та без сліду щезла у темряві.
   - Малий! - Дуерте присів перед щілиною навкарачки. - Гей, малий! Хочеш їсти? В мене є щось смачненьке! Не бійся, ми не зробимо нічого поганого! Ми свої!
   - Марно, - сказав Саґара, хоча Дуерте мав сам бачити на сканері, що нема жодних ознак тепла чи руху. - Там десь є хід у каналізацію.
   - Але він може мене чути, - заперечив Дуерте.
   - Може. Проте не вилізе і не відгукнеться. Кінсбі, з тобою все гаразд?
   - Так, - похапцем відповів новіцій. А потім подивився Саґарі у вічі та кліпнув. - Ні.
   - Якщо ні - то це нормально, - кивнув Саґара.
   З'явилась нарешті вся децима Дуерте - Колінз, Ґван, Шеліпоф, Жакінта, Розвел, Бранко, Тоїчі, Уалу.
   - Що трапилось? - спитав Розвел.
   - Оцей красень... - Дуерте показав рукою на Кінсбі, - вирішив, що нам бракує мерців.
   - Годі! - скомандував Саґара. - Кінсбі, розповідай.
   - Я побачив на сканері теплі плями, - почав Кінсбі, - викликав вас, а тоді... я подумав - якщо це він, і тут є ще один - може, він не почув наших гучномовців і знов полює?
   - Слушно подумав, - кивнув Саґара.
   - Я вирішив пересвідчитися і побіг... почав пересування у напрямку...
   - Говори людською мовою, - поморщився Саґара. - Не в учбовці.
   - Побіг на південь-схід, де були ці теплові плями. І побачив обох отам, - Кінсбі показав рукою у тому напрямку, звідки вони всі потрапили в цей тупик. - Біля рогу. Дорослий та дитина. Він начебто гнався за хлопчиком. Хлопчик завернув сюди - а він кинувся на мене... Я вхопив його за комір... сіпонув...
   - Бідний вилупок, - зітхнув Жакінта. - Чому це він просто не вийшов до нас?
   - Він вже не відповість, - сказав Дуерте. - Одмучився. Беремо його та несемо на цвинтар.
   - А що з дитиною? - спитав Кінсбі.
   - Нічого, - відповів Саґара. - Дитину ми все одно зараз не знайдемо. Малий втік через оцю мишачу нору. Жоден з нас сюди не пропхнеться, навіть Ґван, навіть знявши кідо.
   - Може, полишити когось на варті? - запропонував Тоїчі. - Хлопець ще може повернутися.
   - Тільки не Кінсбі, - Шеліпоф присів над мерцем і зняв малюнок сітківки ока, потім приклав долоню людожера до сканера. - Він шиї ламає.
   Людожер після смерті виглядав здивованим. Рот йому розкрився, наче хотів сказати: "Отакої!". Самотнє око викотилося. Волосся на голові росло ріденькими жмуточками, а обличчя було як оце зруйноване місто.
   - Паскудна в тебе робота, Шел, - сказав Бранко, розгортаючи пластиковий пакет для тіл. - З якими типами доводиться ручкатися.
   - В цього принаймні є руки, - відповів Шеліпоф. - І навіть одне око. І можна покласти його до мішка в один прийом.
   - Однаково все намарне, якщо не знайдемо міський архів.
   - А що це в нього в лівій руці? - Шеліпофу довелося розгинати пальці мерця, аби прикласти до сканера й лівицю. Людожер тримав якийсь згорток - і Шеліпоф, поклавши того згортка йому на груди, з огидою розкрив його.
   - Ба! - здивувався він, - Це ота морська спожива - водорості, краби, ще якась гидота...
   Шеліпоф загорнув все це знову в тканину, переклав трупа в пакет, застібнув та перекинув через плече.
   - Ходімо, приятелю. Може, ця труна не така гарна та міцна, як у пісеньці співають - але могилу довгу й вузьку я тобі гарантую...
   Саґара не дорікав їм за жарти над мертвим тілом. Останні два тижні тільки гумор рятував всю Десяту від божевілля. Колір гумору був переважно чорний - але що на цій скирті піску посеред океану мало інший колір? Хіба що їхні брунатні кідо... Але тут, у затінку, і вони здавалися чорними.
   - То чому ми не полишимо тут когось на всяк випадок? Не Кінсбі, звичайно, - Тоїчі непросто було збити в обраного курсу.
   - Брате, - зітхнув Колінз. - Як ти виглядаєш?
   - Нормально, - здивувався Тоїчі. - Хіба ні?
   - Братику, я маю на увазі - як ти виглядаєш, якщо дивитися на тебе з метрової висоти? Очима насмерть пережаханої дитини?
   - Він і з висоти в два метри виглядає огого, - сказав Жакінта.
   - Хто б оце казав, - пхикнув Ґван. Він був мінімального росту для кідо - метр сімдесят. Жакінта був максимального - два.
   - Про мене й мова не йде, - сказав чорний велетень. - Я й без кідо стараюся на себе в дзеркало не дивитись - всцятися боюсь.
   - Оце тобі й відповідь, Тоїчі, - сказав Саґара. - Годі. Поспішаймо. Сюди треба прислати когось із жінок - без кідо.
   - Тільки не сестру Гелену, - Шеліпоф озирнувся. - І не сестру Сільвію.
   - Нікого з них. В них своя робота. Місцевих, або з екіпажу "Чаклунки".
   З тілом на плечах Шеліпоф ішов попереду всієї децими, Саґара та Кінсбі - позаду, бо Кінсбі потребував сповіді.
   Сповідь була дуже короткою, проте Кінсбі не поспішив наздоганяти інших.
   - Я... - сказав він, - я не думав, що це буде вперше... отак. Коли я прийшов до Шіндену, то думав... ну... що це буде принаймні в бою...
   - Всі так думають, - усміхнувся Саґара.
   - І я впустив дитину...
   - Їй пощастило.
   - Ох, так... але... розумієте, це не дає мені спокою. Це не справа гріха, але я не можу нікому, крім вас, це сказати...
   - Тож кажи мені.
   - Цей хлопчик... Він дуже прудко біг. Люди, що вижили тут - вони геть охляли, бо харчувалися самою водорістю, та ще якоюсь рибною малечею... Людожер був дужий, бо жер людей. А хлопчик...
   - А хлопчика він підгодовував, - спокійно договорив Саґара. - Може, це був його син. Не знаю.
   Кінсбі здригнувся. Це було б непомітно в кідо, якби не легеньке дзижчання сервомотору.
   - В тебе дуже чутливо налаштований обладунок, синку, - сказав Саґара. - Він реагує на найменші імпульси. Це добре для бою, але сьогодні це не привело до добра.
   - Я перелаштую, - погодився юнак. - Знаєте, я й досі переживаю через те, що міг би вбити хлопчика. Людожер... Я спершу злякався, бо ще ніколи нікого не вбивав, а це взагалі вийшло випадково... Але тепер... Знаєте, мені його зовсім не шкода. І коли ми вийшли його шукати... Один з нас сказав: чому б його просто не застрелити.
   Саґара не став питати, хто. Він знав.
   - Як це взагалі можливо, - Кінсбі поморщився. - Забути, що ти є людиною... жерти людську плоть...
   - Ви самі чули тих, хто вижив, - знизав плечима Саґара. - Вони голодували ще до того, як повстали. Коли місто перетворили на концтабір - вони ледь не повмирали з голоду. А потім сталося... оце, - Саґара нікуди конкретно не показав, бо "оце" було скрізь. Місто, почорніле до кісток, здіймалося з усіх чотирьох боків, і навіть якщо заплющити очі - смертний сморід не давав забути, де ти є.
   - Це не "сталося", - з раптовим запалом сказав Кінсбі. - Це вчинили.
   - Так, потім вчинили оце. Коли ти живеш як людина серед людей - навіть у найскрутніших обставинах намагаєшся поводитися як людина. А коли він прийшов до тями - був один в темряві. Змучений, голодний... Мусив ховатися від патрулів Ріва, які дострілювали живих... і відчував запах смаженого м'яса...
   Кінсбі вирячив очі, потім шумно ковтнув - і зігнувся у приступі блювоти. Приступ був трохи довший за сповідь. Потім з фляги, вмонтованої до кідо, Кінсбі прополоскав рота й сплюнув.
   - Після того, що зробили з ним та його ближніми, - незворушно продовжив Саґара, - хіба легко йому було втримати віру в те, що він є людською істотою - і що ними є ті, кого справді перетворили на купу печеного м'яса?
   - Командере, Бога ради!
   - Так. Ради Господа нашого... - Саґара опустив голову на секунду. - Сподіваюся, бідолаха знайшов спокій.
   Вулиця розімкнулася перед ними - і відкрився океан.
   Океан також здавався чорним, бо в ньому відбивалося нічне похмуре небо. Осінь на Сунаґіші, - це суцільна темінь та злива; тож дощів чекали зі дня на день, а вони все не починалися.
   На мілині, оголеній після відливу, блукали люди, збираючи дрібну рибу, рачків, молюсків, плавучу водорість - все, що полишив, відступаючи, океан. Пан Іто розповідав, як на цьому березі під час блокади люди чатували цілодобово, чекаючи на відлив - цілі натовпи на цьому пляжі, наче якісь химерні тварини, уявіть собі, отче. І з початком відливу кидалися у воду, аби виловити те, що затримується серед каміння... Починалися свари, бійки, кожного дня хтось тонув... В однієї з наших жінок так загинула донька разом з немовлям, вона його носила на спині. Зараз ця жінка щаслива, що вони померли у воді, а не у вогні... Я не ходив туди, старому годі було сподіватися щось ухопити... Так, тоді тільки молоді та сильні - тобто, порівняно зі мною сильні - могли якось втамувати голод. Я тихенько згасав. Інколи я думаю, отче - якби Ріва не спалили місто та не пішли, я б не вижив. Інколи я дивлюсь на наших, як ми збираємо шіфудо - і думаю: а все ж таки тепер краще ніж тоді, коли на цьому пляжі юрбилося тисяч із десять народу. Це паскудна думка, отче, я знаю. Але я її інколи просто не можу втримати під замком. Це гріх, отче?
   Ні, пане Іто. Оскільки ви усвідомлюєте, що це може бути гріховним, та женете ці думки - це не гріх...
   Вони дісталися пляжу. Відлив вже почався. Люди, стоячи по пояс у воді, здавалися схожими на русалок з прадавніх казок - їхні тулуби, віддзеркалені водою, химерно коливалися. Саґара спробував уявити собі цей пляж заюрбленим - не вийшло.
   Декілька людей, помітивши їх, замахали руками - і Саґарі сяйнула раптова думка.
   - Децимо, стій! - скомандував він.
   Зупинилися. Саґара махнув рукою - двоє чи троє місцевих поспішили до них по воді.
   - Поклади його на землю, та розстібни там, де обличчя, - проказав Саґара до Шеліпофа. - Може, хтось його впізнає.
   Але жоден (один за одним до пана Іто приєдналися всі "риболови") не признав.
   - Все ж таки, Мінато був чималеньким містом, - зітхнув старий, дивлячись повз Саґару вбік, де ранкове сонце світило крізь випалені очі вікон.
   Близько сорока тисяч людей, нагадав собі Саґара. Від яких залишилося менш ніж шістсот.
   - Ми не будемо ховати його до вечора, - сказав Саґара. - Скажіть людям. Може, хтось впізнає.
   Старий кивнув.
   Цвинтар влаштували по той бік колишнього заводу з переробки біомаси. На Сунаґіші не було хижаків - тому могили копали неглибокі. Та й невеликі. Всім мешканцям кварталів між вулицею Моріока та центральним проспектом , наприклад, вистачило ями два на два метри. Катери Ріва заходили звідти - і їм ще не заважав стріляти жар від власного вогню.
   Саґара навіть уявити не міг раніше, на що спроможний зосереджений плазменний обстріл.
   Він уявити не міг раніше, на що спроможні люди...
   - До речі, пане Іто, - Саґара трохи затримався, коли скомандував децимі йти вперед, - ви не зустрічали тут хлопчика?
   - Ви маєте не увазі - не з наших?
   - Так. Він ховається в каналізаційній системі, а ми ще не доколупалися до міського архіву - а навіть тоді може виявитися, що схеми каналізації не вціліли...
   - Мені хтось розповідав про якогось хлопця - здається, Енґі... Так, Енґі... Я сьогодні пришлю його до вас ввечері.
   - Щиро дякую, - Саґара вклонився і пішов наздоганяти своїх людей.
   ***
   Десята десантна маніпула Шіндена не була єдиною "гуманітарно-поховальною командою", що працювала на Сунаґіші - але прибула першою. Тому на Саґару та його начальника, командера Мінья звалився весь тягар першого контакту з тими, хто вижив. Два тижні тому Мінья та першу центурію відкликали до фронту - а Саґара з другою мусив залишитися, бо три тижні тому з'явилася слідча комісія у складі трьох імперських інквізиторок, сестер-мінервинок. "Клото, Лахезіс та Атропос", відрекомендувалася сестра Гелена. Двох інших сестер насправді звали Катерина та Сільвія. Тож, Саґару та його центурію придали інквізиторкам.
   На допомогу вже прилетіли декілька місій з найближчих домініонів, а також місії від Соланів та Яґдберґів, бо як же ж без Соланів та Яґдберґів, без них і кава не завариться. І всі чомусь одразу прийняли Саґару за найбільше цабе на цьому згарищі - може, через те, що він був тут раніше за всіх. Хоча насправді найбільш законною владою був представник домініону Шезаар радник Сімон Пеґю. Але радник більшу долю часу проводив на станції Ходері, на тутешнім місяці. Саґара охоче помінявся б з ним місцями, а ще охочіше зібрав би центурію, підняв "Лева" та рвонув би на фронт.
   Але він дав обітницю послуху, і командорія його не відкликала. Отже він мав знаходитися тут, керувати розбиранням завалів, похованням трупів та розподілом гуманітарної допомоги серед тих, хто вижив.
   Саґара скинув кідо, передав його братові Томіґану та вийшов був пірнути в океан, коли його хтось гукнув. Власне, чому "хтось"? Голос сестри Гелени не можна було переплутати ні з чиїм більше.
   У давніх поезіях голоси жінок порівнюють з пташиним співом. Якщо обирати серед пташиних голосів, сестру Гелену можна було б порівняти з павичем. Різкий, повний якихось сторонніх шумів, її голос проникав не те що в серце - а й в спинний мозок.
   - Командере! - простуючи піщаним схилом, сестра Гелена підсмикнула спідницю мало не до колін, а сандалії несла в руках. - В мене добрі новини: ми пробилися до міського архіву.
   - З вашої інтонації я розумію, що є й погані?
   - Авжеж. Приблизно половину архіву знищено. Оскільки люди од віку скидають до підвалів у першу чергу всякий непотріб - я гадаю, що знищено ту половину, яка могла бути найкориснішою.
   - Завтрашній день покаже.
   - Так. Але дані на місця мешкання громадян, хоча й трохи застарілі, ми знайшли. Тепер можна буде писати на могилах прізвища, а не просто "люди з кварталу такого-то".
   - Велике полегшення, - не втримав сарказму Саґара.
   - Сьогодні ваші люди когось вбили? - сестра Гелена насупила кошлаті брова. - Людожера, як мені сказали?
   - Так. Це сталося випадково - новіцій Кінсбі незграбно шарпонув його за комір та зламав шию. Якщо хочете, зробіть розтин.
   - Ви певні, що випадково?
   - Так.
   - Кінсбі сказав це на сповіді?
   - Сестро, ви не гірше за мене знаєте, що я не маю права відповісти на це питання.
   - Я ж не питаю вас, що саме він сказав.
   Саґара відповів їй лише поглядом.
   - Я охоче покинула б ці старі суддівські замашки, - посміхнулася сестра. - Але наш імператор Брендан не дає бабці спокою.
   Вони почвалали дюною далі.
   - Я мушу включити це в звіт, - сказала сестра Гелена.
   - Це ваш обов'язок, - незворушно відповів Саґара.
   Під ногами пісок зарипів глухо - змочений прибоєм, темно-брунатний, він світлішав, коли на нього ступали, наче хтось під землею вмикав ліхтарика - а потім знову темнів, і відбитки босих ніг черниці й сохея наповнювалися водою.
   - Мені не дає спокою думка - навіщо вони це зробили, - сестра Гелена примружилася на тьмяне небо.
   - Зробили, бо не мали транспортів вивезти всіх цих бідолах.
   - Ні, я розумію, чому. Але не розумію - навіщо?
   - По-перше, якби вони полишили тут все населення та інфраструктуру, ми могли б так само легко перекидати через станцію Ходері війська, як оце робили вони, - знизав плечима Саґара. - По-друге, місто Мінато було об'явлене заручником Якщо вони пішли б отак просто, втратили б лице.
   - А хіба вони його не втратили зараз?
   - Ріва - пірати. Вони мислять іншими категоріями. Для них втратити лице - означає погрожувати комусь і не здійснити погрози. А може, Шнайдер волів, аби з ним на одній шибениці у крайньому випадку можна було повісити всю Директорію...
   - А може, Директорія б воліла, аби разом з нею можна було повісити Шнайдера?
   Саґара здивовано подивився на літню некрасиву жінку, що стояла по щиколотки у океані й каламутила воду пальцями ніг.
   - Даруйте?
   - Скажіть, два місяці тому в нас було за що вішати Шнайдера?
   - З його наказу людей Сунаґіші мордували голодом, а перед тим - так безсердечно грабували, що вони мусили повстати.
   - Як ні шкода, але на той момент Сунаґіші ще не була визнана Імперією як незалежна планета. Сенат прийняв рішення тільки після того, як Ріва об'явили повстання придушеним. Отже, нам нема чого було інкримінувати Шнайдерові. Власне кажучи, він пропонував Директорії віддати Сунаґіші нам.
   - Що? - Саґара сласним вухам не вірив.
   Сестра зітхнула та закотила очі.
   - Всі так реагують, а поміж тим це - секрет Полішинеля. Інформація пройшла скрізь інфосферу - і хоч би кого зацікавила. Шнайдер пропонував після закінчення кенанської кампанії покинути Сунаґіші. Але Директорія буда проти: такий зручний транспортний коридор - і полишати нам? До того ж, Шнайдера вони ненавидять. Отже, Директорія сказала йому: ми тебе призначили тайсьоґуном - тож іди та замирюй цей заколот. І він мусив іти.
   - Але ж не мусив спалювати людей.
   - Якби він не виконав рішення Директорії, його могли б відставити від посту тайсьогуна. А він воював з домом Кенан не заради того, щоб отак водночас все втратити.
   - Тому краще було розплатитися за свою владу чотирма манами життів.
   - П'ятьма, якщо мої попередні оцінки вірні. Ви забуваєте про тих, хто загинув у ході повстання. Шнайдер зайшов у своїй боротьбі занадто далеко, щоб відступати. Ріва могли існувати без Директорії. Тож Директорія зробила так, щоб в Ріва не залишилося жодного шансу на встановлення миру з Імперією.
   - Вони що, такі йолопи? Я не вірю. Політик може бути мерзотником - але не йолопом.
   - Політик може прекрасно бути обома у одному обличчі. Повірте людині, яка спостерігала цю породу в її природному середовищі. Наприклад, середньостатистичний сенатор думає на п'ять років вперед - не більше. Йому звітувати перед своїми виборцями. Середньостатистичній домінатор звітує імператорові - тому мислить уперед на трохи довший строк. Член Директорії - трохи інша справа: йому звітувати перед своїми спонсорами. Він думає вперед на значно менший термін. Ось подивіться хоча б на Пеґю. Це людина, яка буде звітувати своєму домінаторові - можете роздивлятися її як діючу модель вавилонського політика.
   - Гидотна штука, - криво посміхнувся Саґара. - А ви ж так само як і домінатори, звітуєте імператорові.
   - Так, жінка вийшла з води й натягла сандалії. - Не буду вам більше заважати, купайтеся. Зустрінемося після вечірньої служби.
   ***
   Вночі нарешті пролився рясний дощ.
   Це була дуже радісна подія: розчищені шінденівцями водозбірники та резервуар почали наповнятися прісною водою, отже мешканці перестануть залежати від тієї води, що її роздають гуманітарні місії.
   Проте, після вечірньої служби та похорону (людожера поховали окремо від людських останків з кварталу Мурасакі-Янаґі) до "Лева" вишикувалась черга людей з посудом для води.
   Саґарі раптом спало на думку, що від самого дня трагедії трапився лише один дощ - вночі, одразу ж після загибелі міста. Чи величезна пожежа справила якийсь атмосферний ефект чи ще щось - але пройшов дощ, і спраглі люди змогли напитися та перев'язати рани. Ті, хто помер протягом першого тижня від спалення міста, мали якесь, хоча б і жалюгідне, полегшення...
   Але ніяк не вдалося зібрати достатньо вологи: резервуар та водозбірники забито було рештками людей, що даремно шукали порятунку у воді. Вода скипіла, втім випарувалася. Всередині резервуар нагадував казана, в якому тушили м'ясо та забули його на вогні, аж поки все поперетворювалося спершу на однорідну масу, з якої стирчать кістки, а потім - на вугілля. Саґара був одним з тих, хто вичищав це все власноруч. Як офіцер і священик він, мабуть, міг відкараскатись від цієї роботи - але не став. Розчищення водозбору було завданням номер один - бо на "Леві" з першого дня зрозуміли, як це: спробувати напоїти шістсот людей за допомогою водоочисника, який розраховано на півтори сотні максимум.
   Вони розчистили водозбір за півтори доби - але дощ так і не пішов, аж до сьогодні. І навіть сьогодні до корабля вишикувалась черга, бо води було ще замало.
   Людей стояло не більше за півсотні - і вони, здавалося, зовсім не вважали на дощ. Стабілізатори "Лева" зараз захищали їх від струменів з неба, але дорогою сюди жоден не спробував чимось прикритися, люди просто мовчки йшли - хто з чим, переважно з пластиковими барильцями з-під штучного м'яса. Більшість прийшла не стільки за водою - скільки заради медичних процедур у корабельному лазареті.
   - Отче? - до Саґари підійшов пан Іто з великою флягою в руках. Саґара запросив його всередину корабля, але той рішуче захитав головою і залишився під апарелю.
   - Доброго вечора, - сказав Саґара, хоча вони вже бачилися та здоровалися на службі.
   - Вечора доброго. Ви сьогодні питали про хлопця, так? Маленького хлопця, за яким нібито гнався людожер?
   - Або гнався, або вони кудись бігли разом.
   - Я тут трошки порозмовляв з Енґі, перекинувся словечком ще з деким... Років йому з шість на вигляд, дуже худий, але прудкий, так?
   Саґара кивнув. Він вже розпитав Кінсбі, намагаючись витягти з нього найменші деталі.
   - Цей хлопець - привид, отче. Його бачать - але ніколи не можуть до нього наблизитись. Поміркуйте самі: хіба дитина такого віку могла б вижити сама у руїнах?
   - Ми знайшли в людожера трохи шіфудо. Може, він підгодовував дитину.
   - Ні, - пан Іто рішуче затрусив головою. - Ні! Знаєте, що? Вода! Ви б знали, як ми мордувалися, аби спромогтися зробити хоч трішечки прісної води! Полишали різні речі з вечора, щоб облизати росу вранці, робили випарювач на сонячному теплі, вичавлювали сік з водорості... Малий не міг би цього зробити сам. Він - привид, пане Саґара. Навіщо людожерові підгодовувати дитину? Він не гербував кістлявими.
   - Але де він сам брав воду?
   - Ну... Він теж міг випарювати її на сонці, або витискати з водорості. Він же доросла людина.
   - Він міг так само ділитися водою з хлопцем.
   - Ні. Ні!
   Саґара не міг зрозуміти причин такого рішучого заперечення.
   Староста трохи ще попереминався з ноги на ногу, а потім майже пошепки сказав:
   - Відспівайте його.
   - Що?
   - Відслужіть молебень чи щось таке. По всіх загиблих дітях цього нещасного міста. Нехай ця маленька душа заспокоїться й перестане нас тривожити.
   Не дочікуючись відповіді, старий почимчикував під дощем до наметового містечка, у якому жили залишки мешканців Сунаґіші.
   Саґара піднявся на апарель - і побачив брата Томіґана, точніше - Томаса Монаґана, головного механіка на "Леві".
   - Кудись зібралися, брате?
   - Так, отче, - сказав Томіґан. - Хочу трохи поблукати під дощем. Триста років цього не робив. А ще подивлюся врешті-решт на місто.
   - У вас є лише півгодини, - нагадав Саґара. - Тільки встигнете піднятися на пагорб, ото й усе.
   - Та знаю. Нічого, - брат Томіґан махнув рукою.
   Він спустився впевнено - стороння людина й не здогадалася б, що брат Томіґан ходить на протезах. Вже внизу розвернувся і сказав:
   - Той хлопець, отче... Даруйте, я випадково почув вашу розмову... Так от, хлопець - не привид.
   - Ти його бачив?
   - Так, кілька разів. Я виходив купатися ввечері, затемна. Не люблю, коли на мене витріщаються, знаєте... Потім трохи сидів на березі, грав на губній гармошці. Одного разу побачив дитину - хлопця, на вид може п'ять, може, менше... Сидів на плитах, отам, - брат Томіґан показав рукою на колишній причал. - Слухав, як я граю.
   - Ти не помилився? То справді була дитина?
   - Так, я її бачив, як оце вас. Він підійшов дуже близько. Першого разу чкурнув, щойно я перестав грати. Потім залишався - мабуть, чекав, поки я знову почну.
   - Розмовляв з вами?
   - Жодного разу. Я намагався його якось розговорити, але ж я не знаю ніхонґо - а він, мабуть, не знає латини. Він якийсь... дикуватий. Наступного разу я приніс йому трохи бустеру та шоколаду. Шоколад він викинув. Навіть не зрозумів, що треба розгорнути спочатку. Але він взагалі не брав нічого, аж поки я не відповзав метри на чотири...
   - Чому ви не розповідали про нього раніше?
   - Та думав, це хтось з місцевих. Тобто - з наметового містечка.
   - Може ми поговоримо пізніше, після Повечір'я?
   - Добре, - кивнув Томіґан. - Ну, то я піду?
   Брат Томіґан навіть не здогадувався, носієм якої доброї звістки став. Бо Саґара починав вже підозрювати Кінсбі - а такі підозри, коли їх не можна розвіяти, руйнують стосунки в групі.
   Це було дивно - і водночас дуже природно, що саме відлюдник брат Томіґан вступив з дитиною в контакт, нікому нічого не сказавши, і прийняв хлопця за одного з спільноти. Жоден інший шінденівець не припустився б такої помилки, бо всіх дітей спільноти, тридцять вісім осіб, пропустили через лазарет "Лева", а тридцять дев'ятий, власне, там і народився. Але саме брат Томіґан жодного разу не чергував у лазареті, бо майже весь час порався біля водоочисника та біля кідо, понівечених при розбиранні завалів. Інші брати ходили купатися на океан (вся очищена прісна вода призначалася тоді суто для внутрішнього вживання) групами та вдень; брат Томіґан, стидаючись свого каліцтва - на самоті і майже вночі. Хлопчик, як і людожер, вів нічний спосіб життя - бо за кілька тижнів підземного існування його очі звикли до темряви. І він не побоявся показатися братові Томіґану, бо...
   "Бо брат Томіґан без протезів - одного з ним зросту!"
   Блискавка впала в море, повітря струсонулося від грому. На мить бліде світло обмалювало на верхівці пагорба фігуру механіка. Повз Саґару пройшли чоловік та жінка - останні двоє з тих, хто сьогодні отримав свої процедури.
   - Така гроза, - звернувся до них Саґара. - Зачекайте тут, поки не скінчиться. Залишайтесь на вечерю.
   - Ні-ні, ми підемо, - захитала головою жінка.
   Чоловік взяв її під руку та допоміг спуститися по апарелі. Вони пошкандибали під дощем. не озираючись. Саґара затамував зітхання.
   Мешканці Мінато уникали спілкування з шінденівцями. Вони взагалі старалися до мінімального рівню знизити спілкування з представниками місій - але чомусь саме шінденівців намагалися уникати особливо вперто. Лише пан Іто готовий був говорити з Саґарою на теми, що виходили за межі буденних потреб спільноти - але й він замикався в собі, стикаючись з кимось іншим.
   Саґара якось мав щодо цього розмову з Мінья - того дня, як відлетіла Перша центурія.
   - Чому вони ненавидять нас? - спитав Мінья. - Це ж Ріва їх вбивали. Це вилупки зі станції Ходері їх продали. Врешті решт, це Маеда підбурив їх повстати. А ненавидять нас.
   Саґара знав справжню причину - зрештою, їх було декілька, але найголовнішу він не міг пояснити Мінья. Він назвав найпростішу:
   - Бо ми не встигли перешкодити Ріва.
   - Але ми й не могли, леле! Ми не боги. Фронт просувався так, як він просувався.
   - Якби ми справді цього хотіли - могли б. Чотири такі кораблі, як "Танкред", могли б зробити глибокий прорив та принаймні захистити місто.
   - А потім? Якби Ріва захотіли повернути цей сектор під свій контроль, чотири кораблі не захистили б його.
   - Це так. Але Ріва стягували всі сили до Андради. Це важливий для них рубіж. Лише одна дискретна зона до Тайроса - і всі кораблі наперелік. Так, вони могли б утримувати транспортний коридор, що їм більше не потрібний - але навіщо?
   - Чорт! - в Мінья це виходило дуже виразно, з при диханням: "чхорт!". - Даруйте, отче. Хто ж знав, що ці вилупки справді здійснять свою загрозу. Ми ж вірили, що вони таки люди!
   - Вони таки люди, - сказав Саґара.
   - Ви кажете так, бо ви священик, - посміхнувся Мінья. - Насправді ви так не думаєте.
   - Маєте на увазі, що я лицемір?
   - Та ні! Даруйте, отче, зовсім не хотів вас образити. Звичайно, як священик, ви повинні думати, що це люди, але в душі - зізнайтеся, хіба ви, дивлячись у вічі цим нещасним, справді думаєте, що Ріва - то просто заблукалі овечки, котрі чинять отаке лише тому, що не чули слова Христового?
   - Командере, на Старій Землі кожна дитина знає, що таке саме, і навіть гірше, чинили люди, прекрасно знайомі зі словом Христовим.
   - Маячня. Вавилонська пропаганда.
   - На жаль, ні. Моє рідне місце було отак само спалене однієї ночі.
   - Що? - Мінья здивувався.
   - Наґасакі. Я народився в Наґасакі, на Старій Землі.
   - Ви? На Старій Землі? Але ж це...
   - Вавилонський протекторат? - Саґара усміхнувся. - Так, я знаю. Я це відчув на власній шкірі, дуже болюче - коли з'ясував, що мені, християнинові, під цілим небом нема місця. Що ж... Я згадав, що є інші небеса - і попростував до імперського консулату.
   - Вибачте, я... нічого не знав, - командер Мінья трохи знітився.
   - Так, я не дуже про це патякаю. І вас благаю не робити з мене сенсації.
   - Але землянин в Шіндені!
   - Шінден був започаткований землянкою - хіба ні?
   - Отче, - Мінья усміхнувся до нього. Саґара був молодший за посадою, але старший за віком і рівний за званням - тож Мінья не наважався сперечатися серйозно. - Я одне знаю напевно: нічого такого, як оце тут, наші після Еберу не робили.
   - Так, - погодився отець Саґара. - Але варто нам повірити, що супротивник - навіть такий - не людина... і ми це зробимо.
   - Ось чому я не боюся залишати вас тут самого, - сказав Мінья. - Знаю, що ви - саме сумління, тож зо всім впораєтесь. А я сподіваюся на фронті зустріти того, хто за це відповідав - та підсмажу його у своє задоволення.
   - Тоді я молитимуся, щоб ви його не зустріли, командере.
   - Це ваша робота, отче, і ви дуже добре її робите, - сказав Мінья, і вони розпрощалися.
   Тепер ця розмова знов прийшла Саґарі на думку - і неспокій, що досі тривожно посмикувався десь під серцем, заговорив уголос. Він говорив, що знову повторюється історія, що Саґара нічого не навчився на власних помилках і вдруге довкола нього зростає мур відчуженості. Першого разу це сталося через те, що Саґара прийняв християнство. Тепер - через що? Чому він не може поділяти з братами, з громадськими, зо всією Імперією, праведний гнів проти вавилонян, що вчинили цей злочин? У імперській інфосфері вже звично добавляли - "нечуваний". Але Саґара чув про багато таких злочинів. Чув і про гірші.
   Чому люди так зневажають власну пам'ять?
   Саґара не міг поділяти праведний гнів проти вавилонян, бо занадто дорого заплатив за переконання, що жоден людський гнів не буває праведним. Так, коли він дивився на чорні шкарлупки мертвого Мінато, він відчував біль, пекучу злість та бажання карати без ліку і міри. Він хотів на фронт, як і всі брати. Але він знав: скільки б не пролилося крові Ріва - жоден з мерців Мінато не встане з цих могил, де попіл мішається з піском. Тож терпіть, - казав він братам на кожній сповіді. Терпіть, - повторював він на проповідях. Ми тут, бо ми потрібні живим. Милосердя важливіше від помсти. Навіть таке жалюгідне, яке можемо вділити тут ми.
   Ми занадто схожі на них, брате Мінья, - подумки сказав він у простір неба. І ми дуже швидко просуваємося у тому самому напрямку - "це ворог, з яким все можна". Напрочуд швидко. Так, вони підштовхнули нас, вчинивши тут справжній Голокост - але швидкість нашого прогресу в бік "Бий їх всіх, бо діло наше праведне!" показує, що ми були вже готові. Ось, чому мешканці Мінато уникають нас.
   Саґара зітхнув, відсалютував двом братам на варті та попрямував всередину корабля - вечеряти та провадити вечірню молитву.
   ***
   Ранковий бріфінг також провадили на "Леві". Частково тому, що "Лев" (тобто, звичайно, "Ричард Лев'яче Серце", але всі брати казали просто "Лев") був тут першим, і традиція склалась так само непомітно, як і традиція визнавати неформальне старшинство Саґари. Але була й суто практична причина: ані на "Ваґнері" Яґдберґів, ані на "Чаклунці" Соланів, не кажучи вже про вантажник імперської місії, шатл-"прилипалу" сестер-мінервинок та шатли Шезаарів - ніде не було такого просторого тренувально-молитовного залу, що гарно став у пригоді при проведенні щоденних нарад місійних представників, які правили тут за тимчасовий уряд, бо ніякого іншого поки не було. Себто, були якісь там чиновники на станції Ходері, але якби хтось зі станціонерів ступив ногою на землю Мінато - місцеві просто розірвали б його. Зі дня на день очікували прибуття адміністрації домініону Шезаар - але ті щось не квапилися.
   - Розпочнемо, - сказав капітан "Ваґнера" Гельтерман.
   - Ще нема пана Ревана, - нагадав Саґара.
   - До біса з цим Реваном. Навіщо його чекати, маємо діла по самісіньку горлянку.
   - Це неввічливо, - заперечила сестра Сільвія.
   - І нерозважливо, - додала сестра Гелена. - Нам ще працювати з ним. Ви волонтер, пане Гельтерман, а ми виконуємо завдання імператора, і не можемо, на відміну від вас, полишити планету через зіпсовані стосунки з представником домінатора.
   - Домінатор, - пхикнув Гельтерман. - Рудольф Шезаар - домінатор Сунаґіші. А де він був, цей домінатор, коли людей тут смажили живцем?
   - Домініон Шезаар не мав достатньо військової сили, аби змагатися з Третім флотом Ріва та Безсмертними, - розглядаючи власні нігті, сказала капітан "Чаклунки" Шейла Твіддл.
   - Але достатньо, щоб підбурювати Маеду на повстання та постачати його зброєю, - пробурмотів парцефалець. - Ріва хоча б вовки. А це шакали.
   - Припиніть будь ласка, - сказав центуріон Марко Сео Сал.
   Сео був молодший за Саґару - і не такий стриманий. Тож Саґара тихо потиснув під столом його лікоть. Не мало жодного сенсу сваритись з Гельтерманом.
   - Я запевняю вас, - сказав Саґара, - що пан Реван затримався з поважної причини.
   - Що таке? Чому ви щось знаєте, а ми нічого? - пані Твіддл припинила розглядати нігті та пильно вдивилася в обличчя Саґари.
   - Тому що ми тримаємо на високій орбіті супутника-спостерігача, - відповів командер.
   Сестра Гелена посміхнулася.
   - І ви нічого не сказали нам? - нахмурила брова капітан Твіддл.
   - Я намагався це сказати на цій нараді, але я, мабуть, зачекаю пана Ревана, аби він сам сказав. До того ж, пана Іто також ще нема.
   - Ах, пан Іто... - представник Яґдберґів знизав плечима. - Що ж, почекаємо...
   Гельтерман ставився до пана Іто як до собаки, якого з жалю пустили в хату та нагодували. Але все ж таки робив свою частину роботи. Без важкої техніки, яку він привіз, марно було б і думати про розчищення завалів у центрі міста та приведення космопорту у щось близьке до ладу.
   - Вибачте за запізнення, - пан Реван ввійшов до залу разом з паном Іто. - Доброго ранку, пані та панове. Ми затрималися з дуже поважної причини - пан радник Пеґю вийшов на зв'язок і сказав, що завтра буде тут. Прибув флот домініону Шезаар. Вісім кораблів за чотири дні пристануть на Ходері. У першу добу на поверхню Сунаґіші сядуть двадцять чотири вантажні катери з продовольством, будівельною технікою, медичним обладнанням та поселенцями.
   - Поселенцями. Он як... - проказала упівголоса сестра Катерина. Світле пасмо волосся вибилося з-під велона, і інквізиторка безтямно накручувала його на палець.
   - А що, власне, вас засмучує? - спитав Реван і почервонів. Цей дватцятитрьохрічний юнак завжди червонів у присутності сестри Катерини. Проте сьогодні він почервонів якось... густіше, ніж завжди.
   - Нічого, - сестра Катерина заправила золотаве пасмо під велон та поклала руки на стіл. - Крім проблем з житлом та питною водою. Скільки їх буде?
   - Спочатку - тисяча двісті, - Реван чогось уникав погляду інквізиторок - а ті навпаки, пильно вдивлялися в нього. - Самі чоловіки. Це... питання логістики, знаєте... Вони, власне, будуть розвантажувати наступні човни, монтувати обладнання, житлові споруди...
   - Це зрозуміло. Але що там за чоловіки? - спитала сестра Катерина.
   - В-власне кажучи... - промимрив Реван, - це... люди з правовими обмеженнями. Д-добровольці...
   - Тобто, каторжани, яким замінили відбування строку посиланням сюди, - сестра-інквізиторка розрізала голосом якусь невидиму нитку, і невидиме веретено впало на підлогу, деякий час вертячись намарне.
   Реван жував губи.
   - П-послухайте, - сказав він, нарешті набравшись духу. - Ми не могли в такий короткий строк набрати людей... інші партії - вони будуть... іншими, але спочатку...
   - Каторжани! - вихопилося у Марко Сео. - Цхао ні цзу цзун ши ба дай!
   - Три доби на хлібі й воді, - сказав Саґара стиха.
   - Призначте шість діб, отче, - попросив Марко. - Я ще не все сказав.
   - Гадаю, ми всі подумали приблизно одне й те саме, - посміхнулася сестра Гелена. - Тож, центуріоне, не треба зайвого разу висловлювати загальну думку.
   Гельтерман спідлоба зиркнув на сестру Катерину. Справа була, крім усього іншого, в тому, що в миру сестра носила фамілію фон Яґдберґ, і була якоюсь троюрідною племінницею домінатора. Наскільки знав Саґара, вона ніяк не користувалася цим спорідненням - але про нього не забував домінатор.
   - Наскільки я розумію, - сказав Саґара, - ми вже нічого не вдіємо. Кораблі не повернуть назад. Добре, що ви нас хоч попередили, пане Реван.
   - Послухайте, - юнак опустив голову, і знову скинув. - Не я приймав це рішення. До того ж, нам потрібні люди. Ми повинні відновити інфраструктуру Сунаґіші та розпочати здобуток біомаси. Станція Ходері не може існувати на самому бустері, там скоро почнеться голод, а коли ми розпочнемо наступ на Анзуд та Землю...
   - Он як? - підняла підборіддя сестра Гелена. - В домініона Шезаар далекі плани...
   - Не тільки Шезаар...
   - Ви хочете сказати, імператор поділився з вами своїми стратегічними міркуваннями?
   - Але ж це очевидно! - спалахнув Реван. - Після всього, що сталося, ми тепер просто повинні перемогти Вавилон та повернути собі нашу батьківську планету!
   - Вашу? - здивовано перепитав Саґара.
   - Так, нашу! Треба відновити історичну справедливість!
   - Даруйте, юначе, - проказала сестра Сільвія, - але хіба вавилоняни не походять так само від поселенців з Землі, як і ми?
   - Мені дивно таке чути від черниці! - молодий адміністратор стиснув кулаки. - Ви ж повинні знати, що...
   - Я сама знаю, що я повинна знати, - перебила його інквізиторка. - Земля є нашою не більше, ніж вона є їхньою. Заборона відвідувати планету, яка лежить на всіх нас - безглузда, але для її скасування не потрібна окупація Землі.
   - Земля буде нашою! - юнак виставив підборіддя. - А вони... нехай дякують, якщо ми їм не заборонимо її відвідувати! Іноді. Бо після того, що вони тут вчинили, не мають права... взагалі ні на що.
   - Цікаво, це офіційна думка представника домініону Шезаар, чи ваша особиста? - начебто вбік сказала сестра Катерина.
   - Це... - хлопець схаменувся. До нього нарешті щось дійшло. - Це я особисто так думаю. Але я вважаю, що кожний справжній християнин думає так само.
   - Тоді ви, мабуть, єдиний тут справжній християнин? - посміхнулася красуня-черниця.
   - До біса, - сказав раптом Гельтерман. - Даруйте, преподобні сестри і брати, але віра тут ні до чого. Тут сама лишень стратегія та астрополітика. Ріва користувалися простором Сунаґіші як опорною точкою для оперативних дій проти Анзуду у своїй громадянській війні. Ми будемо дурні, якщо не скористуємося цією планетою так само. Та вони цього й чекали - гадаєте, навіщо випалили місто? Вони знали, що ми можемо навезти сюди кораблів та мобільних заводів - а от завезти п'ятдесят тисяч робочих рук буде важкенько.
   - Сто тисяч рук, - сказала пані Твіддл з усмішкою. - Якщо не йдеться про одноруких робітників звичайно.
   - Даруйте, - вишкірився Гельтерман. - Я мав на увазі півста тисяч робітників.
   - Насправді менше, - зауважила сестра Гелена. - Так, населення Сунаґіші складало на момент початку громадянської війни Ріва проти Кенан п'ятдесят три тисячі сімсот шістьдесят шість осіб... але безпосередньо у виробництві біомаси були зайняті лише тридцять шість тисяч чотириста сімдесят дві особи. Решту складали літні люди, діти, робітники сфери обслуговування місцевої інфраструктури та сфери розваг для персоналу станції...
   - Зрозумів, - Гельтерман махнув рукою. - Порядок цифр неважливий. Важливий сам факт: ми маємо знову змусити систему працювати, і для цього нам треба із шкіри випнутися, бо Ріва залишили після себе самі шкварки.
   Пан Іто встав і вийшов з-за столу.
   - Даруйте, - сказав він. - Я бачу, що більше не потрібний вам, панове...
   Повернувся і вийшов у коридор.
   - Пане Іто! - Саґара, Сео та сестра Гелена підхопилися водночас, але старий вже покинув кімнату.
   - Я поверну його, - сказав Саґара, та попростував навздогін.
   Старий майже дійшов до сходів - і по його щоках котилися сльози. Саґара заступив йому дорогу.
   - Пане Іто, я... благаю вибачення, - сказав священик.
   - За віщо? Ви не зробили і не сказали нічого поганого, - старий усміхнувся до нього.
   - Ці люди... вони стомлені, розгублені і не завжди добре розуміють, що верзуть. Зважте на те, що Реван - лише хлопчисько, а Гельтерман - просто йолоп.
   - Але ж це правда, панотче. Діти та дурні просто кажуть ту правду, яку не зважуються висловити мудрі та дорослі. Сунаґіші потрібна Імперії, бо це транспортний коридор, і тут дуже зручно тримати транзитну станцію. Нас тому й захопили Ріва - це також правда. Домініонові Шезаар планета потрібна, бо через цю війну він підвищиться у Імперії. А ми... ми просто шкварки, панотче. І не потрібні нікому.
   - Це не так, пане Іто.
   - Ви співчуваєте нам, панотче - але ви ж чернець. Мине час, і вас покличуть у інше місце.
   - Ми не ченці, - Саґара сказав це автоматично, бо завжди так відповідав, коли йому казали, що він чернець. - Але так, мене можуть відкликати будь-якого дня. Я наполягатиму, аби тут створили постійний шінден-пост.
   - Для чого? - старий втер очі та усміхнувся. - Повірте, панотче, ми найбільше прагнемо одного: полишити цю планету якомога скоріше.
   Саґара відчув наплив безпорадності, болісний майже до крику.
   - Не робіть цього, - сказав він. - Це значитиме, що вони перемогли вас, пане Іто. Перемогли остаточно.
   - Мені це байдуже, - сказав старий. - Я не був у Опорі і не підтримував Маеду.
   Саґара не знав, що сказати. Старий обійшов його, почав спускатися по сходах. Саґара перестрибнув через поруччя, знову заступивши йому дорогу.
   - Гай-гай, - усміхнувся пан Іто. - Чи личить священикові отак гасати?
   - Але ж ми не скінчили розмову, - Саґара зморщився від болю у п'ятах. - Пане Іто, в нас достобіса роботи. Без вас ми не впораємося. Ви знаєте місто краще за всіх. Ви знаєте своїх людей. Ви не можете покинути мене так просто. Поверніться, благаю вас.
   - Я стомився, - зітхнув старий - але повернувся і почав підійматися.
   ***
   Сестра Сільвія знайшла у підвалах архіву плани каналізації. Трохи застарілі, але Саґара сподівався, що в цілому нічого не перемінилося.
   Він хотів був того самого дня відрядити хлопців на пошуки дитини, що жила під землею, але сталося несподіване. Себто, закінчення робіт на розбиранні завалів у школі ніякою несподіванкою не було. Несподіванка сталася, коли відкрили підвал - і звідти полинув такий страшенний сморід, що Саґара не міг вдихнути, аж поки не ввімкнув фільтр шолома, і так само зробили всі інші шінденівці - взвод Коннора. А люди Яґдберґів, які не мали на собі костюмів з фільтрами, рвонули чимдуж у навітряний бік, покидавши техніку.
   Проте Саґарі здавалося, що він і крізь фільтр чує той сморід. Не горілої - а зогнилої плоті.
   - Я не хочу туди лізти, - мало не зі сльозами сказав Коннор.
   - Я також, - зізнався Саґара - і зробив крок у підвал.
   ...У підвалі школи переховувалися діти та вчителі - близько шестисот осіб.
   - Що тут сталося? - прохрипів Коннор, роздивляючись довкола при світлі ліхтаря. - Боже правий, пресвята Діво, чого вони померли - сюди ж не дійшов вогонь?
   - Не дійшов - але висмоктав звідси кисень, - відповів Саґара. - Вони задихнулися.
   Ті самі вентиляційні отвори, що через них полум'я задушило людей, пропустили сюди воду вчорашніх та сьогоднішніх дощів. Зі стелі капало, обидва сохеї стояли по кісточки в воді. Зробити бодай крок вперед жоден не міг - це значило наступити...
   - Це ж діти, - Коннор наче давився чимось. - Самі лише діти.
   Саґара розумів його почуття. Здебільшого вони знаходили рештки у такому стані, що не можна було впевнено сказати, належать вони дітям чи дорослим. А тут...
   - Як ми їх винесемо? - спитав Коннор. - Вони ж...
   - Ми не виноситимемо їх, - вирішив Саґара. - Не треба розповсюджувати трупну отруту по всьому місту. Я відслужу за ними просто тут - і ми спалимо тіла термоміною.
   - Доробимо те, чого не доробили Ріва, трясця їхній матері в печінку туди-сюди?
   - Повірте, сержанте, дітям зараз це байдуже.
   - А ідентифікація?
   - Як? Ми можемо взяти проби в тих, хто зверху та скраю. А далі... Зрушимо цю плівку - і... ви бачили, як вибухає консервна банка?
   - Годі, панотче... - Коннор застогнав, тамуючи блювоту. Вони вийшли на світло. Саґара побачив, який Коннор блідий.
   - Ви не призначили мені єпітімію.
   - Зайве. Ви й так сьогодні не їстимете, сержанте.
   За огородженням з навітряного боку вже скупчилися місцеві. Саґара пізнав декого - зокрема, пані Янаґі.
   - Там діти? - спитала вона. - Ви знайшли дітей? Можна забрати тіла?
   - Ні, - він бачив, як міняється її обличчя, як сахнулися назад люди Мінато. Він знав, що від нього смердить, що він приніс той сморід з собою, просякнений ним. - Не можна. Там... фактично, немає окремих тіл. Тут... є родичі?
   Жінка закивала. Дехто з мешканців зробив крок уперед і теж кивнув.
   - Назвіть мені імена, - він ввімкнув блок пам'яті сантора. - Я буду служити просто тут. Потім ми віддамо вам прах.
   - Ви їх... спалите? - з жахом запитав літній чоловік.
   - Я не можу припустити навіть найменшої можливості епідемії, - якнайтвердіше сказав Саґара.
   - Ні! - закричала раптом пані Янаґі. - Ні, не смійте! Вилупки! Виродки! Кати! Віддайте нам їх! Віддайте, ми поховаємо їх самі! Не смійте палити!
   Вона кинулася вперед, але технарі з команди Гельтермана та місцеві чоловіки перехопили її та повели геть. Вона кричала й борсалася у їхніх руках. Ті, хто залишився, дивилось на Саґару з неприхованою огидою.
   - Імена, - нагадав він. - Стільки, скільки зможете згадати.
   ...Увечері пані Янаґі принесли до лазарету "Лева". Вона вішалася - але це встигли вчасно помітити. Брат Аарон, головний корабельній лікар, як міг, полагодив їй хребта, але, вийшовши з операційної, попередив Саґару та пана Іто:
   - Вона потребує серйозної психіатричної допомоги - інакше повторить спробу. Я не можу тримати її на транквілізаторах до кінця життя. Нехай цей жевжик з Шезаарів привезе хоча б одного головогриза абощо. Бо я хірург. Мені тут довелося вже побувати й акушером, і педіатром, і терапевтом, і санітарним лікарем - ще однієї спеціальності я не подужаю, в мене тільки одна голова.
   - Але вона в вас дуже добра, брате Аарон. Поки нам не прислали психіатра - треба якось виплутуватися.
   - Авжеж, - пхикнув брат Аарон. - Понад півтисячі людей з важкою формою ПТСР - і я.
   - Петесер - то що? - спитав пан Іто.
   - Посттравматичний стресовий розлад, - пояснив брат Аарон. - Надмірний тягар страждання, що не минулося безслідно. До речі, отче, коли ми тут скінчимо - половина хлопців також потребуватиме терапії.
   - Половина? - усміхнувся Саґара. - То було б добре. Я очікую гіршого.
   - Ну то зробіть щось. Ви непогано спрацювалися з тими інквізиторками - а вони ж таки не останні особи в Імперії. Натисніть на якісь важелі. Нам потрібний головогриз, бо інакше я сам тут схибнуся.
   Це була дуже добра ідея, і Саґара занотував собі у санторі: зустрітися завтра з сестрою Геленою з приводу психіатричної допомоги потерпілим.
   - А чому не сьогодні? - спитав брат Аарон з якимись вередливими інтонаціями.
   - Тому що зараз у мене сповідь, а потім я беру добровольців і ми вирушаємо до каналізації - шукати дитину.
   Пан Іто зітхнув.
   - Я ж казав вам, отче, що то привид. Це душа одного з тих, кого ви сьогодні поховали - і я дякую вам за це від усього серця. Вона заспокоїться тепер, і...
   - Але моя душа не заспокоїться, поки я не переконаюсь, що то привид, - відказав Саґара.
   ***
   - Отче, я втрачаю віру.
   - Я так само.
   Брат новіцій Хаас розкрив рота і кліпнув очима.
   - Ви серйозно?
   - Куди серйозніше. Як можна не втрачати віри щодня, коли бачиш, як люди створили людям пекло власноруч - а Господь їх не зупинив.
   - Але ж... - брат Хаас запнувся. - Ну, я думаю, той... так було, мабуть, завжди, ось, що я кажу. Бог попускає здійснитися злу, бо може той... перетворити його на добро...
   - Ось бачиш, сине, ти вже сам знаєш те, що я маю тобі сказати. Але, знаючи це, все ж таки втрачаєш віру. Отож, словами нічим не допоможеш. Так?
   - Виходить, так, - брат Хаас опустив голову. - То що мені тепер робити?
   - Спробуй робити як я: тримай у голові альтернативу.
   - Тримати... що?
   - Альтернативу. Іншу можливість.
   - Яку?
   - Все те ж саме. Люди творять людям пекло власноруч - і на цьому все. Ані винагороди та втіхи для тих, хто страждав. Ані покарання для тих, хто спричинив страждання. Ані Бога.
   - Кепсько.
   - Вавилоняни живуть із цим. Якщо можуть вони - зможеш і ти.
   - А ви?
   - А я не хочу.
   - Так і я ж не хочу, отче!
   - Тоді слухай. Я був би останнім на цьому світі дурнем і мерзотником, якби зараз сказав тобі, що Бог попустив ці страждання мешканцям Сунаґіші за їхні гріхи. Я був би просто дурнем, якби почав тобі поясняти, що це Божий план, з якого вийшло якесь більше благо для тих, хто тут загинув. Коли Бог прийшов до нас, ти сам знаєш, що він зробив з людським стражданням - Він розділив цю муку. Він не базікав на теми теодицеї, бо не шукав собі виправдань. Ми з тобою тут зараз можемо лише мовчати перед лицем страждання. Мовчати та діяти. Пам'ятаєш, коли Господові сказали про галилеян, вбитих Пілатом?
   - Той... хіба вони були грішні більш за всіх галилеян?
   Саґара кивнув.
   - То велика спокуса, Хаасе - намагатися дати відповідь для когось іншого. Знайти якесь раціо. Мене зараз посідає велика спокуса знайти для тебе якісь дуже правильні слова - але на наше спільне щастя я знаю, що мої слова не відновлять твоєї віри. Якщо ти хочеш кричати до Бога, як Йов - то кричи. Хочеш проклинати - проклинай. Одна умова - від свого, а не від чийогось імені. І друга умова - дій. Що-небудь іще?
   Хаас стиснув пальці. Його кирпате обличчя було замислене й сумне. Нарешті він проказав:
   - Жінка.
   - Ти вподобав якусь жінку? - здивувався Саґара.
   - Ні. Та жінка, що вішалася. Вона мені не йде з голови. Я знаю, що там були її діти, але ж вона не могла сподіватися, що за два місяці вони залишаться живі?
   - Ні.
   - Вас там тепер ненавидять, отче. Не всі. Але...
   - Навіщо ти мені це кажеш? Сповідь - то справа твоїх гріхів. Якщо не знаєш їх за собою більше - то закінчимо, бо я маю ще одне діло робити.
   - То справа моїх гріхів, бо я на них накричав. Нагримав на цих бовдурів, даруйте мені, отче. Як вони сміють? Ми ж їм прийшли допомогти...
   - Ми прийшли допомогти, а ти накричав. Завтра підеш та вибачишся, - Саґара перехрестив Хааса і проказав молитву розгрішення.
   - А покута, отче?
   - Покута буде зараз. Ходім, спустимося до каналізації. Подивимося, чи не чекає там на нас якесь диво.
   ***
   Десь близько третьої опівночі за стандартним часом, коли Саґара вже стонадцять разів встиг згадати добрим словом пана Іто з його розповідями про привидів, і вилаяти себе йолопом, дурнем, бовдуром і не тільки, коли Кінсбі вже не дивився нікому в очі, Шеліпоф раптом сказав по своєму каналу:
   - Трясця твоїй матері!
   - Що таке? - стріпонувся Саґара, намагаючись локалізувати Шеліпофа на плані.
   - Я вліз ногою у лайно.
   - Це каналізація, - пхикнув Коннор. - Чого ти тут сподівався знайти? Галаретку в шоколаді?
   - Шеліпоф, аніруш, - Саґара визначив місцезнахождення декуріона і побіг у тому напрямку. - Хлопці, всі до нього.
   - Що таке? - здивувався сержант. - Ми тепер ще й ассенізатори?
   - Ні, пуста довбешко! - відповів Шеліпоф. - Командер правий: тут все старе повсихало від спеки! Якщо воно свіже - а я вляпався у свіженьке - тут таки хтось лазить!
   - Може, це полишив людожер? - Хаас, мабуть, вирішив бути скептиком.
   - Може, але в такому разі в нього було дуже погано зі шлунком. Воно таки ріденьке, і, здається - з кривавими ниточками.
   - В половини місцевих, коли ми прилетіли, була дизентерія.
   - Забери пробу, - звелів Саґара, підходячи.
   - Вже, - Шеліпоф показав капсулу. Потім, кривлячись, - підошву свого чобота.
   - Ми з командером сьогодні смерділи гірше, - втішив його Коннор.
   - Та я нібито в курсі. Чув, вас відмивали під високим тиском у дезактиваційній камері.
   Саґара освітлив стіни тунелю.
   - Це перебільшення, але не дуже велике... Рушаймо далі на північ, - сказав він, роздивившись іще раз план.
   Вони почали ввечері від того місця, де Кінсбі скоїв своє ненавмисне вбивство, знайшли найближчий люк та спустилися донизу. Там було перехрестя, яке повторювало перехрестя вулиць нагорі. Саґара відправив Кінсбі з Ґваном на північ, Хааса з Коннором - на південь, Шеліпофа з Уеле - на схід, а сам із братом Пацеком вирушив на захід.
   Хаас з Коннором скоро повернулися - далі був вихід до моря. Саґара поставив на плані мітку - бо на застарілій схемі цього виходу ще не було; мабуть, його проклали пізніше. Хааса з Коннором Саґара направив рівнем нижче, а сам добрався до того місця, де нагорі була шпарина між плитами, куди втік малий.
   Як він потрапив нагору, було тепер зрозуміло: коли металеві балки заводу розплавилися і будівля впала, плити провалили склепіння підвалу, пробивши шлях аж сюди. Саґара не зважився перевіряти, чи витримають вони вагу дорослого чоловіка і повернувся на перехрестя, аби координувати дії інших. Шлях на захід було закрито.
   Все місто Мінато займало площу чотири на дванадцять кілометрів, витягнувшись з заходу на схід, обмежене з півдня й півночі океаном. Саґара розважив, що брат Томіґан бачив дитину на плитах старого причалу, а Кінсбі - близько заводу з переробки біомаси. Саґара дуже сподівався знайти дитину під руїнами заводу, але там були суцільні завали. "Безсмертні", вбиваючи місто, працювали не за страх, а за те, що заміняло їм сумління.
   Він знову вдивився в карту, покрутив її в різні боки, виділив та збільшив той сектор, де вони зараз перебували. Що в нас нагорі? Промислові квартали, потім - адміністративний центр. Енергостанція, далі - ланцюг одноповерхових споруд, позначених шифрами - мабуть, ремонтні цехи, де відновлювали навеги та драги - потім споруда зовсім таємного призначення, адміністративна будівля міської комуни, у архіві якої зараз саме копирсалися інквізиторки, та міська лікарня. Добре. А що внизу?
   Споруда таємного призначення виявилась комбінатом з переробки сміття та інших відходів людської життєдіяльності. Неорганічне сміття, залежно від різновиду, переробляли так чи інакше, а відходи життєдіяльності та органіку застосовували для виробки біогазу. Рештки цього виробництва, зневоднені та спресовані у тонкі плити, використовували у гідропоніці, очищену воду зливали знов у океан. Саме в гідропоніці працював пан Іто - і вона прийшла у повний занепад, як казали місцеві, "ще до вогню". Ріва, які перекидали через транспортний коридор Сунаґіші свої та союзні війська, вимагали більше харчів, ніж могло здобути населення планети. Коли наступив справжній голод, начальник гідропонних станцій звільнив пана Іто з його посади, відправивши на пенсію. На місце пана Іто він влаштував свою родичку. Це було питання життя і смерті - життя для неї, матері трьох дітей, смерті для нього, самотнього старого. Він не протестував.
   Ця жінка та її діти вижили у голод, але загинули у вогні. Начальнику судилося вижити - він зараз жив у одному наметі з паном Іто.
   Саґара підняв очі на уважне обличчя брата Хааса та посміхнувся, щоб трохи підбадьорити розгубленого юнака.
   - Шеліпоф, бери свою "здобич", піднімайся на гору, знімай снайка - і прожогом до брата Аарона.
   - Є, - відсалютував рутен, побіг назад до каналізаційного колодязя і подерся вгору. Саґара огледів інших.
   - Таке питання, - сказав він, показавши на плані та перелічивши усі споруди, які там були. - У якому з цих місць може бути автономний резервуар води?
   В Шінден приходили дуже різні люди з різним досвідом. Але схоже було на те, що жоден з добровольців не знав, яке з перелічених місць має містити автономний резервуар води.
   Раптом брат Хаас тихенько кашлянув і сказав:
   - Сенсей... я не знаю, чи це якось стане нам у пригоді, але якщо в якомусь з цих міст є бойлерна...
   - Є... що? - перепитав Саґара.
   - Ну... кіканшіцу, - згадав потрібне слово хлопець. - Де роблять гарячу воду з холодної для опалення приміщень. Тобто, там завжди є автономне джерело води. Навіть два: той... кікан, і... запасний кікан.
   - Дуже добре зауваження, брате, - Саґара ще раз ретельно переглянув карту, але жодне приміщення було позначене як бойлерна. - Ну, гаразд. Всі читали казку про Хлопчика-з-пальчик?
   - Так, - зблиснув зубами Уеле. - Якбі у Хлопчік-з-пальчік біл дізентері, вона не заблюділся бі у ліс, бо птачки не сталі клювать такий слід.
   - Вірно. Хто б оце не полишив нам такий "дороговказ", він не міг би пройти й півкилометри, не присівши ще раз. Тому ми зараз розподілимося на чотири групи, і знову вирушимо у чотирьох напрямках, шукати інших... слідів.
   Раніше, ніж вони натикнулися на другий "слід", сантор Саґари подав сигнал виклику з корабля.
   - Так, брате Аарон?
   - Я тільки-но почав роздивлятися, хм, зразок Шеліпофа, - сказав лікар ("Гей, це не зразок мене!" - пролунав голос на дальньому плані). - Шеліпоф, стули пельку. бо гланди виріжу. Я вже дійшов певних висновків, командере. Хто б це не був, він у дуже поганому стані. Почалася руйнація стінок кишечника, але від зневоднення він загине раніше, ніж від перитоніту. Група крові, до речі, перша, резус-фактор позитивний.
   - Дякую. Що-небудь ще?
   - Я би дав цьому зразкові добу, максимум півтори. Якщо це доросла людина, він протягне доби з дві. Якщо це дитина...
   В Саґари впало серце.
   - У кращому випадку рахунок іде на години.
   - Ми поквапимося, брате. Дякую. Ах, якби ж нам собаку...
   - Даруйте, не можу... Може, вас це не зацікавить, але останнє, що він їв - шіфудо. Дрібних молюсків розжовував просто зі шкарлупою.
   - Бідолаха. Підтримуйте зв'язок, брате, - Саґара прискорив ходу і пояснив хлопцям, наскільки справи кепські.
   Вони прочесали квадрат менше ніж за три години, раз по раз знаходячи "сліди" - все частіше. Жодного сумніву - вони наближались до чиєїсь постійної криївки. Нарешті опинилися під розвалинами лікарні.
   Труби, які бігли вздовж стін від очисної станції, тут начебто пускали товсті пагінці, що йшли кудись нагору. Саґара посвітив ліхтариком над головою.
   - Ага, - сказав Уеле, дивлячись туди, де світ розсіювався за межами колодязя. - Там когось зняло кришку.
   - Полізли, - Саґара закріпив ліхтарик на плечі, вимкнув карту та подерся залізними скобами нагору. Протяг, який лоскотав йому обличчя, ніс тоненькі, ледь чутні струмені знайомого смороду. Під руїнами лікарні також мали бути мерці, за лікарню ще не бралися. Але не тут, не в цьому приміщенні - інакше всі вони вже б задихнулися.
   А може, ні? Може, тіло просто таке маленьке, що... Не думати! - повелів собі Саґара - і, відчувши плечима простір, намацав руками краї люку, підтягнувся та виліз у... бойлерну. Бо це приміщення з двома здоровацькими металокерамічними котлами, купою якихось датчиків та переплетінням різноманітних труб нічим іншим бути не могло.
   Сканер тепла моментально показав щось у кутку. Саґара прожогом метнувся туди - і впав на підлогу, звалений страшенним ударом в голову. Просто в лоба.
   - Командере! Панотче! Що з вами? - брат Пацек трусив його за плече.
   Саґара відчував, як обличчям котиться кров, перед очима мерехтіли жовтаві кола.
   - Шіматта... - крізь зуби видихнув він. - Я налетів головою на якусь дурнувату трубу, тож рухайся обережніше. Дитина в тому кутку.
   - Є, - Пацек обережно та повільно почав просуватися між трубами, а тим часом нагору вдерся ще хтось. Судячи з того, що голови не було видно в темряві над коміром ґі - то був Уеле.
   - Що у вас трапилось? - задзвенів у навушнику голос брата Аарона.
   - Я незграбно ламанувся вперед і розсадив собі лоба, - якомога безтурботніше сказав Саґара. - Але це дурниці. Здається, ми знайшли того, кого шукали.
   - Як він?
   - Непритомний або спить.
   - Ви здійняли такий галас, що спати він вже ніяк не може, - втрутився у розмову Коннор, розкриваючи медичного кофра і світячи своїм наплічним ліхтариком Саґарі просто у вічі. - Даруйте, командере, але ви розкраяли собі макітру на совість. Мало не до кістки. Підставте лоба, я вам його зараз забинтую.
   Саґара відчув, як по лобі пройшла прохолода серветка, а потім - розпилювач наніс шар бинту. Розріджений шовк моментально стягнув краї рани, і хоча бинт став підпливати кров'ю, на обличчя Саґарі більше не текло.
   - Ви маєте зробити дещо просто на місці, - сказав брат Аарон. - Чуєте мене, командере?
   - Так.
   - Вколіть йому протишокове, антибіотик та анапіретик з власних індивідуальних аптечок. По півтюбика всього.
   - Чорт! - прошипів Пацек. - А, хай йому грець!
   - Що таке?
   - Я не можу пролізти. Мале бісеня, забилося між двома котлами. Я туди не втиснуся ані вздовж, ані впоперек.
   - То вилазь, і нехай спробує Ґван, - звелів Саґара.
   - Що за проблеми? - спитав брат Аарон. Саґара коротко пояснив ситуацію.
   - У вас є різак?
   - Є, але то останній засіб. Спершу спробуємо так.
   Ґван встав навколішки, скинув ґі та передав Саґарі.
   - Підсвічуйте мені! - сказав він, і поплазував уперед. Деякий час возився межи котлами, було видно тільки п'яти - а потім сказав:
   - Це хлопчик. Він худий, самі кістки. І весь аж палає.
   - До речі, - сказав у наушнику брат Аарон, - аналізатор розшифрував хромосомний набір. Це хлопчик.
   - Дякуємо, ми вже здогадалися, - сказав Саґара.
   - Даруйте, - здається, брат Аарон трошки образився.
   Ґван, задкуючи, вибрався з-під труб, однією рукою притискаючи до грудей маленьке тільце. Від обох смерділо, бо дитина під кінець вже не мала сили навіть встати і зняти штані.
   - Кінсбі, твоя черга, - сказав Ґван, поклавши дитину і гидливо роздивляючись свою майку. - Тільки не сіпай його за комір.
   - Годі вже, - сказав Саґара. - Кінсбі, починай.
   Кінсбі в миру був медбратом, тому часто допомагав братові Аарону. Розкривши аптечку, він дістав потрібні препарати. Коннор тим часом знімав з хлопчика бруднющі лахи.
   - Є, - сказав Кінсбі, зробивши ін'єкції.
   - Тепер беріть з кофра маленьку пляшку розчину "Ві-септіма" і вливайте йому. Геть усю. Але повільно, через тонку голку, аби, крий Боже, не було набряку легенів. Це займе у вас приблизно годину.
   Кінсбі вправно наладив капельницю, пляшку причепив до труби, а потім розпечатав пачку гігієнічних серветок.
   - Треба його загорнути у ковдру, але хочу спершу трошки витерти, - пояснив він.
   - На, візьми, - Ґван зняв майку. - Все одно закаляв.
   - Тут має біл вода, - Уеле почав шарити промінчиком ліхтаря по стінах. - Має біл кран... Ох! - і Уеле раптом вибухнув потоком слів на маорі. Маорі Саґара не володів, але з інтонацій було зрозуміло, що то не молитва.
   Ліхтарик шінденівця висвітлив людську руку. Саму руку, підвішену за пробите наскрізь зап'ястя на дротянім гачку.
   Поруч - ще одну. Обидві - ліві.
   - Меліса Такабаяші та Пітер Хіраока, - сказав Саґара. - Коннор, забери це. Ми їх поховаємо.
   Коннор без жодного слова дістав з кишені мішка для трупів, розгорнув, поклав на підлогу - потім почав натягати рукавички.
   - Я вже не виходжу без них з корабля, - невесело посміхнувся він. - Як без носовичка.
   - У нас їх ще багато? - запитав Саґара.
   - Безліч. Коли прийшов ансібль-пакет з Ходері, одразу стало ясно, що трупів десятки тисяч. Тож нам двадцятий відділок трюму забили цим добром під саму стелю.
   Він зняв з гачків обрубані руки, поклав до мішка. Потім нахилився за тим, що не помітив Саґара - на підлозі була купа кісток.
   - Всілякі дурниці лізуть в голову, - пробурмотів він.
   - Наприклад?
   - Як вони так добре збереглися? Такабаяші та Хіраока загинули два тижні тому. Ми вийшли полювати на нього - а цей вилупок, виходить, сидів тут... і точив їх потихеньку.
   - Сіль, - відповів Саґара - Він вимочив їх у морській воді. Добре просолив. А потім підвісив у прохолодному сухому місці.
   - Звідки ви знаєте? - спитав Пацек.
   - А ти лизни, - запропонував Коннор.
   - Сам лизни мене в сраку, - відповів Пацек.
   - Припиніть, - скомандував Саґара. Голова йому розколювалася.
   - А ви ніколи не лаєтеся, отче, - сказав Кінсбі. - Правда, що в ніхонґо взагалі нема лайки?
   - Так, - сказав Саґара, дуже радий, що хлопці перемінили тему. - Ті всі слова, що вважаються лайкою в інших мовах, у нас - просто слова.
   - Тобто... - проказав Хаас, - Можна сказати... даруйте, отче - "срака" чи той... "піхва" - і це просто нормальне слово?
   - Так, - усміхнувся Саґара.
   - "Піхва" - це і в нас нормальне слово, - Коннор застібнув мішок. - Але ти його забудь, новіцію. Якщо хочеш скласти довічні обітниці, звичайно. Он, Пацек вже забув. Пам'ятає тільки слово "срака". Справжній шінденівець.
   - Я тебе вб'ю колись, вилупку, - Пацек сказав це вже не жартома.
   - Ану, цитьте! Урусай! - гримнув на обох Саґара. - Бо посаджу обох на хліб і воду.
   Від власного крику в голову гупнув біль.
   - А якщо хочеться вилаятись - то що ви робите? - Хаас знов відвернув бесіду від небезпечної точки.
   - Ну, є різні засоби... Можна перейти на латину або на ґелік...
   - А якщо людина не знає інших мов?
   - В нас є декілька градацій ввічливості. Можна просто вживати найгрубіші форми. Наприклад, я сказав зараз - "урусай!". Це значить просто "гамірно" - але казати так грубо. Або: латиною можна сказати тільки "вони". Просто "вони". Але в нас не так. Коли я подумки кажу "вони", наприклад, про мешканців Мінато, я вживаю слово "аноката". Це ввічливе "вони". А коли думаю про Ріва - я подумки кажу "яцура". Це так само "вони", тільки грубе.
   - А про нас? - усміхнувся Ґван.
   - Залежить від моменту. Здебільшого - "карера". Теж "вони" - не занадто поштиве, але й не грубе. Нейтральне таке.
   - Даруйте, що перериваю дуже змістовну бесіду, - сказав брат Аарон. - Але як там дитина?
   - Температура впала, - доповів Кінсбі. - Тиск майже нормальний. Колір шкіри поліпшився, але зневоднення таки страшне. І він все ще непритомний.
   - Що непритомний - то навіть добре, - сказав брат Аарон. - Нервовий струс - то зайве у наших обставинах. Дайте йому м'яке снодійне. Скільки залишилося розчину?
   - Півпляшки.
   - Чекайте, поки не витратите все. І тримайте мене на зв'язку.
   Кінсбі перемінив позу - сів, схрестивши ноги. Мабуть, затекли коліна. Потім зняв ґі і, обережно, трошки піднявши дитину, просунув куртку під неї.
   - Простирадло, здається, тонке занадто, - пояснив він свої дії.
   - Ґі також не товста, - сказав Саґара, знімаючи свою. - Візьми.
   - І мою, - Уеле скинув верхній одяг.
   - Мабуть, більше не треба, - сказав Кінсбі, припиняючи загальне ворушіння. - Тут таки холодно.
   Ніде правди діти. Поки вони рухалися та були збуджені азартом пошуку, холоду ніхто не відчував. Але варто було провести кілька хвилин майже нерухомо...
   - Я чомусь все думаю, - тихо сказав Хаас, - і не можу припинити... він також їв... оте?
   - А чому це тебе обходить? - огризнувся Уеле.
   Саґара зітхнув.
   - Жоден з нас, - сказав він, - не знає, що таке справжній голод. Не піст, що ми беремо його з власної волі і знаємо, коли він закінчиться - а голод, від якого нема порятунку. Це пекельні муки за життя. І я раджу вам щиро, як ваш духовний батько... Ні, я вам наказую як офіцер: ніколи не торкайтеся цієї теми з місцевими. Ні з ким. Ні за яких обставин. Вакатта?
   - Так, - озвалися всі майже водночас.
   - Але... я просто... - Хаас потер потилицю. - Я чув, що людина, яка хоча б раз у житті спробувала, вона вже не зможе від цього відмовитися.
   - Маячня, - сказав Коннор. - Навіть бакула не викликає такої пристрасті з першого разу. Жоден наркотик. Я не думаю, що в людському м'ясі щось особливе. М'ясо як м'ясо.
   - Ти так впевнено це кажеш... - вишкірився Пацек.
   - Навіть якщо припустити, - сказав Саґара, - що людська плоть має якийсь особливий вишуканий смак... Вона не може бути чимось більшим від будь-якої іншої вишуканої їжі. Згадайте собі найсмачнішу страву у своєму житті - і спитайте себе, чи ви ладні вбивати заради неї. Оце і все.
   - Мої предки були людожери, - сказав Уеле. - Давно, на Старій Землі. Їли людей через те, що на їхніх островах бракувало тварин. Місіонери навчили їх слова Божого і тваринництва - і вони покинули той звичай.
   - Здається, там не тільки Божим словом відучали від дурної звички, - сказав Пацек. - Там трохи куль додавали, га?
   - Не без того, - спокійно погодився Уеле.
   - На тих островах, звідки родом мої предки, - сказав Саґара, - є страва, яку готують з риби фуґу. Риба ця містить отруту, яка у мізерних дозах викликає дуже приємне оніміння всього тіла. Але якщо кухар буде хоч трохи недбалий, якщо він погано обробить ту рибу - гурман ризикує померти. Є приказка: "Хто їсть суп з фуґу - дурень. Хто не їсть - так само дурень". Про цю рибу також кажуть, що раз спробувавши її, вже не можне відмовитися. Але то неправда. Я пробував. Було смачно, і тіло приємно так наче щезало... І було це дуже лоскотне відчуття гри зо смертю: чи ця німотність минеться за хвилину - чи посилиться, мені паралізує віддих, і я вмру? Смак риби - то не головне. Люди знову й знову повертаються до фуґу заради цього лоскотного відчуття...
   - Ат йолопи, - качнув головою Коннор.
   - Але той... людожер так і не зміг спинитися, - не здавався Хаас.
   - Гадаю, справа саме в цьому, - відповів Саґара. - У відчутті панування над життям та смертю. В усвідомленні того, що ти - вищий за інших людей. Що вони - ланки у твоєму харчувальному ланцюгу. Або в примітивній вірі, що, поїдаючи людину, ти поглинаєш її цноти, достоїнства...
   - Але ж він не міг у таке вірити? - Ґван здійняв брова. - Чи... міг?
   - Коли доля обрушує на людину випробування понад її сили... коли обставини вимагають нелюдяності... не всі можуть боротися. Той нещасний збожеволів - але навіть для нормальних людей у екстремальних обставинах кордони дозволеного повзуть вниз. Давно, ще до Еберу, спостерегли, що свідомість людини цивілізованої на війні робилася дуже схожою на свідомість дикуна. Люди починали вірити в такі речі, які самі ж у мирний час вважали за нісенітницю.
   Всі замовкли і довго мовчали. Раптом Кінсбі спитав:
   - Отче, а як з нами?
   - Перепрошую?
   - Ну... в екстремальних обставинах. Ви ж бачили нас. Ви приймали наші сповіді. Наша свідомість - вона як? Теж наближається до свідомості дикуна?
   Саґара довго розважав перш ніж відповісти:
   - Так. Іноді. Так само, як і моя.
   - А як це... помітити у собі?
   Саґара знову розважив.
   - У такі хвилини світ робиться дуже простим та зрозумілим. Ніби розколюється надвоє: ось свої - ось чужі. Це - гарні хлопці, це - вилупки. Я, звісно, гарний хлопець, а вилупкам взагалі немає для чого жити. Іноді це не так вже й погано, насправді. Іноді це просто допомагає вижити - бо в умовах бою зайва рефлексія то смерть. Але це так зручно й спокусливо, що дехто починає жити за такими принципами й поза боєм.
   - Дякую, отче, - сказав Кінсбі. - Розчин зараз закінчиться.
   Саґара ввімкнув карту та переключив канали.
   - Шеліпоф, де ти є?
   У навушнику голосно позіхнули.
   - Щойно я був у солодкій країні снів, але хтось мене безжально звідти повернув у грішний світ...
   - На цьому грішному світі у сімнадцятому-де квадраті є колодязь. Веди машину туди і чекай нас.
   За декілька хвилин вони були вже на поверхні. Чорне місто довкола них потроху тануло, бо в просвіти між будинками та вікна просочилося небо. Йшов дрібний дощ. Уеле вніс дитину в десантний модуль та поклав на коліна Кінсбі, що сів першим.
   - Він ще ні разу не пописав, це як? - запитав він занепокоєно.
   - Зневоднення, - пояснив Кінсбі. - Поки він не компенсує собі всю вологу...
   - Ага, зрозуміло, - Уеле сів. - Гей, Шел, глянь сюди. Він гарненький, правда?
   - Як мавпеня, - Шеліпоф розвернувся разом з сидінням. - Ну добре, добре. Гарненьке мавпеня.
   Саґара не став тамувати сміх. Хлопчик насправді виглядав страхітливо - волосся збите у суцільну повсть, худе обличчя через брак вологи справді трохи зморщилося, як мавпяче - але він все одно був гарненький, бо був живий. І Саґара, попри всю втому та холод, почувався щасливим. Інші теж виглядали так, ніби кожен висидів яйце.
   - Всі в зборі, - командер закрив за собою люк, Шеліпоф повів машину до океану.
   - Як гадаєте, пане медикус, скільки йому років?
   - Не знаю, - трохи злякано відповів Кінсбі, - Може, чотири, може, шість... Я не дуже добре розуміюся на дітях.
   - А он місцеві, - Шеліпоф подав звуковий сигнал, і люди, оглядаючись, розступилися з вулиці, щоб пропустити модуль. - Знов йдуть по свої слимаки... Навіщо їм ті слимаки, сюди ж навезли гору їжі?
   Справді, вулицею тяглася вервиця темних постатей - наче процесія тіней...
   - Вони хочуть щось робити, - сказав Саґара. - Їм це потрібно, аби не втратити сенс існування. Шел, зупини.
   - А, побачили місцевого старосту, свого дружбана, - декуріон зупинив модуль.
   - Я на два слова, - Саґара відкрив люк та пішов до пана Іто. - Доброго ранку, сенсей.
   - І вам доброго, панотче. Щось ви сьогодні у доброму гуморі. Хоча лоба вам хтось розкраяв дуже сильно, - пан Іто поцокав язиком.
   - То через власну дурість, не зважайте. Але я зробив відкриття, пане Іто. Знаєте, яке?
   І, нахилившись до старого, пошепки сказав:
   - Привиди не хворіють на дизентерію.
   ***
   На центуріона Сео можна було скинути майже всі обов'язки, які ніс Саґара, крім одного: той не міг за командера відслужити Месу.
   З появою на Сунаґіші тисячі двохсот "поселенців" ситуація змінилася: разом з ними прибули образу два священики: отець Фарад і отець Котон. Меса, яку вони відслужили втрьох у неділю, була наймасовішою з усіх, які доводилося служити Саґарі.
   Крім усього іншого, перед Саґарою руба постало питання логістики: хоча загальні Меси він служив лише двічі на тиждень, і на них приходила десь половина місцевих (населення Сунаґіші майже порівну поділялося на християн та буддистів), хліб та вино, хоч якими крихітними шматочками він не ламав облатки, невблаганно підходили до кінця. Наприкінці місяця мав прийти транспорт з командорії, але до того дня залишалось півтора тижні, і ці півтора тижні треба було якось існувати.
   Саґара мав певні резерви щодо хліба, але з вином було зовсім погано. Після урочистої служби він поділився своєю проблемою з отцем Фарадом.
   - Даруйте, отче, - відповів колега. - Але я нічим не можу вам зарадити. Мені видано припасів для Святих Дарів на місяць, на тисячу двісті чоловік. Навіть на місцевих я не розраховував - мені сказали, що тут самі буддисти.
   - Я хотів лише позичити, - сказав Саґара. - Наприкінці місяця в мене буде транспорт, і я віддам.
   - Я, - молодий священик почервонів. - Я би радий, але... Розумієте, доводиться весь час думати наперед. А раптом транспорт не прийде?
   - Орденські транспорти, трапляється, гинуть, - погодився Саґара. - Але, вважаючи на те, що бойові дії в секторі Палади закінчено, ймовірність вчасного приходу транспорту доволі висока.
   Отець Фарад поворушив губами, дивлячись на лоба Саґарі так, начебто в нього там був не шрам, а якісь таємничі письмена, а потім сказав:
   - Ні. Вибачте мене, але - ні. Ніяк.
   - Даруйте, - сказав Саґара - і, вклонившись, пішов.
   Він цього чекав і намагався не давати волю образі. Шінден став не потрібний - і шінденівців потроху вичавлювали з Сунаґіші.
   Так, на словах, і навіть у справах на перший погляд все було добре. Шінденівці тепер не брали участі у розбиранні завалів - але несли регулярні патрулювання наметового містечка разом з людьми домініону Шезаар. Тисяча двісті каторжан - то був небезпечний елемент загальної мішанини на Сунаґіші. На деякий час новоприбульців приголомшили жахливі картини руйнування та смерті на Сунаґіші. Грабіжники, крадії, ґвалтівники, вбивці - вони стикнулись тут із злочином, який перевершував їхню уяву. Але в Саґари не було ілюзій: вони звикнуть до цих картин за дуже короткий час. І тоді їх знов турбуватимуть звичні "гострі" питання: азартні ігри, пошуки наркотиків, боротьба за статус, секс.
   - Серед постраждалих - триста дванадцять жінок, - сказала на останньому перед прибуттям цієї гвардії брифінгу капітан Твіддл. - також дві жінки у нашому екіпажі, три сестри-інквізиторки та одинадцять службовиць у місії домініону. І нам на голову впаде тисяча двісті сексуально стурбованих мугирів. Які заходи безпеки вживає домініон, пане Реван?
   - Ну... - юнак зашарівся. - Не треба думати, що їх привезуть так, без конвою. Звичайно, буде озброєна охорона.
   - Звичайно, вона буде - але охороняти в'язнів в умовах напіввільного поселення - не те саме, що охороняти їх в умовах в'язниці, - зауважила сестра Гелена. - Я розслідувала бунт на транспорті "Мессіна" - там шарварок піднявся саме через жінок. Озброєну охорону вбили протягом менш ніж десяти хвилин. А то ж були професіонали. Дванадцять сотень чоловіків, охоплені сексуальним психозом - це не жарти, юначе.
   - Ми можемо патрулювати наметове містечко цілодобово, - сказав Сео.
   - Дуже добра ідея, - підтримав Гельтерман, - зважаючи на те, що ваша допомога при розбиранні завалів тепер не потрібна. Тобто, ми дуже вдячні і все таке - але наша техніка справляється краще.
   - Я такої само думки, - кивнув Саґара.
   - Але вас, сохеїв - лише сто двадцять, - сказала пані Твіддл. - Скільки на "Мессіні" було охорони, сестро?
   - П'ятдесят чоловік.
   - На скільки в'язнів?
   - На чотириста чоловіків та сімдесят жінок.
   Пані Твіддл присвиснула.
   - Отакої! То що завадить цим тюряжникам так само роззброїти та повбивати наших хоробрих сохеїв?
   - По-перше, роззброїти нас завадить те, що ми не братимемо зброї, - сказав Сео. - А по-друге...
   - "По-першого" достатньо. Яка з вас користь без зброї?
   - Ми патрулюватимемо в кідо, - сказав центуріон. - Знаєте, тут нещодавно одному вбивці випадково скрутили в'язи... Так от, ми вміємо це робити не лише випадково.
   - Брат Сео має рацію, - сказала сестра Катерина. - Я сікля не поставлю в заклад на тисячу злочинців проти роти сохеїв в кідо. Але ж це патрулювання не може тривати вічно, пане Реван. Люди Мінато - у себе вдома. Чому вони в своїй домівці - нехай і зруйнованій, і спаленій - мають перебувати під охороною?
   - Ххммм, - юнак знайомим рухом задрав підборіддя. Саґара вже навчився розуміти цю "мову тіла" - це значило, що Реван від засмучення починає нахабніти. - Я думав повернутися до цього питання згодом, але... пане Іто, краще скажіть ви.
   - В нас були збори комуни, - тихо сказав пан Іто. - Радник Пеґю висунув пропозицію, яку ми обговорювали... Пропозиція проста: усіх бажаючих переправлять на інші планети Домініону. Нададуть документи, грошову та майнову допомогу...
   - І... що вирішила комуна? - спитала сестра Сільвія.
   - Власне, кожний вирішував за себе... Чотириста сімдесят сім чоловік хочуть покинути Мінато. Вісімдесят п'ять - залишаються.
   - Он як... - Саґара схилив голову.
   - Я знаю, про що ви думаєте, - старий усміхнувся. - Ні. Комуну Мінато не знищено. Вирок, який комуні винесла Директорія Вавилонських світів - не виконано. Ми є. Я обраний більшістю голосів голова комуни, на вчорашній нараді мене переобрано, і я залишаюся. Будь-яка людина. яка хоче стати членом комуни Мінато, має звернутися до мене, бо я мер цього міста, обраний більшістю голосів його жителів. Якщо панове в'язні, відбувши свій строк, побажають залишитись - гадаю, комуна їх прийме.
   Саґара встав, підійшов до старого та потиснув йому руку. Так само зробили брат Сео, сестри-інквізиторки, пані Твіддл та Гельтерман, і останнім - Реван.
   - Але питання жінок не зняте, - сказав Гельтерман.
   - Майже зняте, - старий знизав плечима. - Залишається двадцять сім жінок, переважно мого віку... Інші... я гадаю, скоро вийдуть заміж за когось із цих поселенців. За місяць прийде корабель з жінками - і проблему буде принаймні частково розв'язано...
   - Не так все просто, - хитнула головою сестра Гелена.
   - Знаю, - відповів старий. - Але тепер це проблеми домініону Шезаар - і мої, бо я чиновник цього домініону. Я безмежно вдячний вам усім. Але треба вже нам якось зводитися на свої ноги та звикати до думки, що ми будемо жити далі...
   Після наради Гельтерман підійшов до Саґари та Сео.
   - От стариган, - сказав він стиха, похитуючи головою. - Таш-таш-таш, і вже злигався з тим жевжиком з Шезаарів.
   - Що значить "злигався"? - неприязно спитав Саґара. - Здається, я вас не розумію.
   - Все ви добре розумієте. Гарненька оборудка: його призначають мером, а він закриває очі на те, що Шезаар підбурювали повстанців та провокували Ріва.
   - Ви помиляєтесь щодо його мотивів, запевняю вас, - сказав Саґара, тамуючи... відчуття значного спрощення світу. - А що стосовно мотивів Шезаар, то, які б вони ні були, теперішня реальність є такою: будь-хто, бажаючи миру та відродження Мінато, має працювати з домініоном Шезаар. Змиріться з цим, капітане Гельтерман.
   - Ви так кажете тому, що ви священик та чернець, - пхикнув Гельтерман. - Вам байдуже взагалі все, крім порятунку душі. А дехто живе у реальному світі та повинен дбати про астрополітичні інтереси...
   - Що ж, - роздратування раптом покинуло Саґару. - Дбайте про них, пане Гельтерман. А мені треба поспішати - в моєму "нереальному" світі ще один масовий похорон.
   - Коли ви тут усіх відспіваєте та зариєте, - з килою усмішкою сказав Гельтерман, - то станете не потрібний, і вас викинуть, як всякий інший непотріб.
   - Нетерпляче очікую того дня, - спокійно сказав Саґара.
   Отже, сьогодні отець Фарад дав йому зрозуміти, що той день наближається стрімко і невпинно. І Саґара вимушений був визнати, що не такий радий його наближенню, як казав нещодавно Гельтерманові.
   До речі, згадав він - треба зайти до інквізиторок...
   Жінки працювали зазвичай в своєму шатлі, який пристикувався до "Лева" на шінден-пості "Св. Михаїл" і відстикувався у атмосфері Сунаґіші. Середина шатлу вважалася клаузурою - чоловікам туди входити було не вільно, тому Саґара переважно приходив у наметове містечко - принаймні одна з інквізиторок обов'язково була там, збираючи свідоцтва жертв - або у розчищений міський архів.
   Тепер він прямував саме туди, бо вже тиждень його турбувало питання ідентифікації їхнього "найди". Його знімки було показано кожному мешканцеві наметового містечка, але ніхто напевно не признав його. Одна жінка, побачивши знімок, радісно скрикнула: "Це ж Місако, моя племінниця!" - але, взнавши, що то хлопчик, розридалася. Один підліток сказав, що начебто бачив цього хлопця на сусідній вулиці, але прізвища, навіть імені, пригадати не міг.
   Кожного дня сестри обробляли все нові дані, відновлені з мнемопатронів, на яких можна було щось відновити. Значна частина могильних плит на кладовищі тепер мала не лише позначення кварталу та вулиці, а й імена сімей, що там проживали. Брат Аарон одразу надіслав сестрам генетичні дані дитині, відбитки долонь та ступень, але за тиждень сестри нічого не знайшли. Саґара сподівався, що генетичний аналіз допоможе хоча б визначити родичів та можливі родини, але це виявилось марним: хлопець не був споріднений з жодною ідентифікованою сім'єю. Не був він ріднею й людожерові - хоча особа того ще також не була встановлена.
   ...Саґара спустився у підвал.
   - Доброго дня, - привітала його сестра Сільвія, обплутана мерехтливим мереживом голографічних проекцій. На одній Саґара впізнав тримірній план міста, на іншій були стовпчики імен, на третій блимали якісь мінливі цифри... Жінка здавалася чаклункою у мареві заклинань. - І... ні. Нічого. Майже.
   - Я навіть ще не спитав, - розгублено озвався Саґара.
   - Ви завжди питаєте одне й те ж. Хотілося б мені дати не ту саму відповідь. Проте - ми не знайшли нічого на хлопчика. Але... знайшли на людожера.
   Саґара зітхнув.
   - Ну, давайте.
   На одній з проекцій з'явилося приємне усміхнене молоде обличчя.
   - Джеймі Сідоні, - прочитала сестра Сільвія. - Місце народження - станція Ходері. Педіатр. Був одружений з Міко Арунті, мав сина семи років. Серед живих є один дальній родич - Марія Янаґі. Не впізнала його, так?
   Саґара згадав спотворене вогнем та дикою пристрастю обличчя мертвого людожера.
   - Не диво. Такий, яким я його бачив - він не мав нічого спільного з цим знімком.
   - А може, вони були просто незнайомі. Бабусі Міко Арунті та пані Янаґі були рідними сестрами. Доволі неблизьке споріднення. Скажете їй? Чи мені сказати? Чи змовчати?
   Саґара згадав жінку, що цілими годинами просиджувала на краєчку ліжка в лазареті "Лева", погойдуючись трохи вперед-назад.
   - Ні, - сказав він. - Просто напишемо ім'я на надгробку.
   Сестра поставила руки на панель терміналу, зціпила пальці у замок та поклала на них підборіддя.
   - Він жодного разу не скривдив дитину, так? Вбивав тільки дорослих? (Саґара кивнув) І переховував малого в своєму лігві. Було таки дещо, через що він не міг переступити... До речі, як хлопчик?
   - Він одужав від дизентерії, трохи погладшав, - Саґара зітхнув. - Але так і не став розмовляти. Як шкода, що ми вбили цього нещасного. Може, він попри все зберіг трохи професійних навичок? Погані в мене сьогодні жарти...
   - Мозок не ушкоджено?
   - Брат Аарон каже, що органічних ушкоджень нема. А щодо всього іншого... - Саґара розвів руками. - Знаєте, він не здається розумово відсталим. Він просто не розмовляє. Розуміє, що до нього кажуть. Речові центри збуджуються - отже, подумки він собі щось промовляє. Але не вголос. Я декілька разів озивався до нього ніхонською. Таке враження, що він розуміє цю мову краще, ніж латину. Може намалювати хенохеномодежі...
   - Даруйте, що?
   - А... така пичка, її можна намалювати знаками хіраґани, - Саґара взяв стило та накреслив на одній з проекцій: брова та рот - знаками "хе", очиці - знаками "но", ніс - знаком "мо" - і обвів це все широким гачком, знаком "ші", до якого додав наче дві волосини на скроні - знак дзвінкості, що перетворив "ші" на "джі". - Але писати не вміє. Хоча намагається. Робить вигляд, ніби щось пише, але це все каракулі. Загалом якийсь дикуватий. Не агресивний, але дикуватий. Ховає їжу в різні закутки...
   - Йому вільно ходити кораблем?
   - Майже. Йому не дозволяють лазити по робочих секціях та виходити назовні - але він не дуже й рветься туди. Вихід знайшов легко, проте не намагався ним скористатись. Йому подобається корабель.
   - А він подобається команді, так?
   - Ну... - Саґара знову розвів руками. - Ваша правда. Розумієте, ми ж цілими днями тільки і робили, що діставали та ховали мерців. Спалених, напівспалених, зогнилих, всяких... Знайти когось живого - то була... така розрада...
   - Але ж ви усвідомлюєте, що дитина - то не папужка, не кіт, не морська свинка, що її не можна отак завести на кораблі для розради та поліпшення морального клімату в колективі...
   - Звичайно. Але є одне "але". Навіть два "але". По-перше, його особу так і не встановлено - отже пан Іто вагається з виправленням йому якихось документів. А раптом ви знайдете тут якісь зачіпки? Навіщо йому жити в наметі, коли він може у нас? А по-друге... мені тут дали зрозуміти - не напрямки, але так, натякнули - що він там, у комуні... ну не дуже потрібний.
   - Що значить "не дуже потрібний"? - опасиста та висока сестра Сільвія, звівшись на ноги, зайняла собою ледь не половину цієї комірки.
   - Відверто кажучи: він їх лякає. Вигодованець людожера, він повсякчас самим видом нагадуватиме їм про те, на що міг перетворитися кожний...
   - Яка дурість!
   - ...А ще - про боягузтво. Їх було майже шість сотень, якби кожен просто плюнув у бік людожера - цього було б достатньо, аби його втопити. Проте вони боялися зробити рейд у каналізації.
   - А ви? - посміхнулася інквізиторка.
   - А ми не вірили у балачки про люджера, аж поки двох не знайшли мертвими. Розумієте, вони були всі перелякані - і розповідали таке, що на вуха натягти не можна...
   - Не кажіть мені. Я збираю їхні свідоцтва так само, як ви ховаєте їхніх родичів. День за днем... - ця висока сильна жінка раптом незграбно опустилася в крісло та, ридаючи, стягла велон з голови і почала витирати ним обличчя.
   - Сестро... - Саґара розгубився. Він не знав, що робити.
   - Ідіть звідси! Ідіть під три чорти, залиште мене на самоті, і я візьму себе в руки, - жінка махнула на нього велоном. - Ідіть! Щойно з'явиться інформація, я вийду на зв'язок!
   Саґара спершу позадкував, а потім вибіг на вулицю.
   Сіре було небо, знов повне готового пролитись дощу, чорні - вулиці, а між синім та чорним крокувала колона в'язнів, вдягнених у яскраві помаранчеві роби.
   - Он дивіться - ченці! - гукнув хтось з колони.
   Двоє братів на варті біля мерії, вбрані в кідо, стояли нерухомо.
   - Ченці-баранці! - прокричали знов. - Де поховали баб? Чому вам живі, а нам самі мертвячки?! Вам же все одно не можна!
   - Ченці, пердольте одне одного!
   - Ану, постуляли гавкальники! - гримнув конвойний. - Бігом руш! Підтюпцем! Ать-два, ать-два!
   Колона побігла під ріденьким дощем, вигукуючи: "Бееее! Бееее!". Хтось жбурнув у вартового недоїдком бустера.
   Той стояв нерухомо, наче скеля.
   ***
   - Щось тіснувато стало в нашому небі, - Саґар проводив поглядом черговий шатл.
   Ні, не шатл... То була яхта пана радника Пеґю.
   - Ти ба, яка ляля... - процідив крізь зуби Сео. - Хевронська розробка, одна з останніх моделей. Ви знаєте, що всередині там - сама біоніка?
   - Біоніка, - повторив хлопчик у нього на плечах.
   - Точно, малий, - центуріон легенько підкинув дитину на спині. - Цікаво, на що цей курвисин погодився заплющити очі заради такого даруночка.
   - А мені цікаво, чому нашу петицію затримано аж до сьогодні. І... пильнуй за своїм язиком, Сео. Дік говорить мало, але пам'ять в нього - як сантор. Скоро він вивчить латину - і почне тебе розпитувати про сенс деяких слів... і що ти йому скажеш?
   ...Був напрочуд ясний для осені день. Штучний острів, на якому збудували свого часу космопорт, харчувальні комбінати і при них місто, створили в субекваторіальній зоні - тому лише кількість опадів відрізняла зиму від літа.
   День Всіх Святих видався майже літнім: сухим та прозорим. Місяць безперервних дощів перемінив місто: кіптяву здебільшого змило в океан, і руїни надбали свого первинного вигляду. За будівельний матеріал тут правив пісок рудувато-сірого кольору, дуже грубий, майже як рис. З нього робили цеглу, пресуючи з наповнювачем при високій температурі. Під сонцем окремі піщинки виблискували, мов цукор.
   В центрі міста раніше був сквер - комунальний дім оточували дерева та кущі. Звісно, у "ніч Вогню" все це згоріло дощенту - але зараз пустир знову зеленів: висадили пагінці сосен, присланих з Ідзанаґі.
   - Як гадаєте - приймуться? - спитав брат Хаас.
   - Чом би й ні? Сосна - не примхливе деревце.
   - Я садив он там, на розі. Ми садили з Марією разом. Десятка з півтори. Шкода буде,як не виростуть...
   Вони зайшли у великий гамірний намет з написом над дверима "Управління Комуни Мінато", та попрямували до саморобного столу з табличкою "Ідентифікація та реєстрація громадян".
   На столі стояв портативний сантор-термінал, за терміналом хлопчина років шістнадцяти різався в "Гравіполо - першість Галактики".
   - Шінта, - озвався до нього Саґара, - доброго ранку. Ми прийшли.
   - Ое... - хлопець встав. Сів. Вимкнув гру - і знову встав. - Вибачте, панотче. Вибачте, центуріоне, я...
   - Та грайся вже, - сказав Сео. - Нам потрібний не ти, а пан Іто.
   - Він на вас чекав, чесно! Але його викликали до космопорту зустрічати пана радника. Він сказав, щоб ви обов'язково його почекали!
   - А куди ж ми дінемося, - Сео спустив малюка з плечей. - Ходімо гуляти, Дік.
   - Дік? - Шінта з цікавістю подивився на хлопчика. - То він згадав своє ім'я? Або сестри щось знайшли?
   - Де там, - Сео хитнув головою. - Але ми днями зрозуміли що вже не можемо чекати, поки вони щось знайдуть. Бо пацан почав вважати, що "ти" - це його ім'я.
   Шінта хихотнув. Саґара також посміхнувся. Момент істини справді був на перший погляд дещо кумедним.
   Почалося все з того, що брат Монаґан покликав Саґару до себе у зброярню. Коли той прийшов, там вже були - крім Монагана та хлопчика - Жакінта, Коннор та Шеліпоф.
   - Ми тут дечого надибали отче, - Монаґан розгорнув пакунок, який тримав у руці, і Саґара побачив половинку всохлої котлети, муміфіковану сосиску, кілька недогризків бустерного "хліба" та ще якийсь харч, який вже можна було сміливо називати "харчовими відходами".
   - Він ховає їжу, - сказав Саґара. - Що тут дивовижного? Брат Фелікс сказав, що це минеться, коли він звикне, що їжі завжди вистачає. Трошки клопітно буде прибиратися, але це можна пережити.
   - Я не про те, - брат Монаґан зробив заперечливого жеста вільною рукою. - У нас тут дещо інша проблема.
   Він повернувся до хлопчика і спитав його:
   - Хто це накоїв? Хто це сюди припхав?
   - Ти, - спокійно сказав хлопчик.
   - Я? - брат Монаґан тикнув себе пальцем в груди.
   - Ти, - дитина постукала кулачком себе по животі. - Ти наробив.
   - Отак, - Монаґан повернувся до Саґари, загорнув пакета та кинув його в утилізатор. - Розумієте, отче? Доки будемо чекати на остаточне розшифрування міських архівів - малеча думатиме, що його звуть "ти". Треба з цим щось робити, отче.
   - Так, - погодився Саґара. - Ми його охрестимо, і зареєструємо у списках комуни. Якщо його ідентифікують - ну, буде просто зайвий рядок у документі.
   - А як назвемо? - чорні очі Жакінти зблиснули натхненням.
   - На честь Кінсбі, - запропонував Коннор. - Це ж він його перший знайшов. Тільки я не знаю, як звуть Кінсбі.
   - Пітер, - підказав Шел.
   - Чого це все одному Кінсбі? - образився Жакінта. - Ми всі там були.
   - Жакі, ми ж не можемо кликати хлопчину Пітер-Франшику-Максім-Естебан-Саґара-Ґван... хто там ще з вами був, отче?
   - Хто б ні був, - посміхнувся Саґара. - Але таки справді не можемо.
   А Коннор навіть не подумав, Що Саґара та Ґван - це прізвища... Священик подивився на хлопчика: Монаґан посадив його на свій верстат, і малий почав крутити в руках випатраний шолом з кідо. Потім насунув на голову по самі плечі, покліпав синіми очиськами на сохеїв, притиснув до флексигласу пальчик і став роздивлятися, мабуть, як біліє та сплющується "подушечка". Скинув шолом, просунув всередину руку і заходився обмацувати флексиглас з іншого боку. Звів очі на Шеліпофа та здивовано спитав:
   - Вода?
   Той похитав головою.
   - Флек-си-глас.
   Але хлопець не став повторювати. Саґара давно примітив: якщо нове слово для нього заскладне - він краще промовчить, ніж скаже неправильно.
   - Я пропоную назвати його на честь корабля, - сказав Коннор.
   - Левом? - Жакінті явно сподобалася ідея.
   - Краще Леонідом, - зауважив Шеліпоф. - Це означає "син лева".
   - Ні. Повна назва корабля - "Ричард Лев'яче Серце". Ричардом.
   - На прізвище "Другий", - посміхнувся Шел.
   - Перший, як на то пішло, - втрутився Саґара. - Але в мене інша пропозиція. Дамо прізвище на честь планети: Суна.
   - То ж просто "пісок", - трохи розгублено сказав Монаґан . - Чому не "Сунаґіші"?
   - Тому що ця назва у найближчі десять років буде волати до кожного про помсту. Я ворогові не побажаю мати таке прізвище.
   - Так, "Суна" краще, - підтримав Шел. - Тільки... хіба можна хрестити двічі?
   - Можна під умовою, - сказав Саґара. - Так зазвичай роблять, коли невідомо, чи була людина охрещена чинним образом. Якщо була, дійсним буде перше хрещення, якщо ні - друге.
   - У мене так хрестили одного знайомого священика, - сказав Жакінта. - Коли він поступав до семінарії, виявилося, що на хрестинах і родичі перепилися, і священик був... веселий. Ніхто не пам'ятає, як все було, а запис у реєстрі піп зробити забув. Хлопця треба висвячувати - а як його висвятиш, коли невідомо, чи він хрещений?
   - Отче, а що буде потім? - сумно запитав брат Томіґан. - Ми що, так і полишимо його тут? Охрестимо, зареєструємо - і полишимо?
   Наче у відповідь йому пролунали безладні звуки губної гармоніки - майбутній Ричард тепер частенько мучив інструмента.
   - А що скажеш робити? - Саґара приховав погляд. - Загалом, тут збирають групу сиріт для відправки на Аркадію... Тож маємо поквапитися.
   - Ви знаєте, як до нього тут ставляться, - гаряче заперечив брат Монаґан . - Його тут зацькують через людожера. А сиротинці скрізь однакові - навіщо його пхати на Аркадію? Ніхто його тут не любить. Ніхто не хоче його прийняти.
   - Крім нас, - стиха підтримав Шел. - Отче, справді: ми подбаємо про нього не гірше, ніж чиновники Шезаарів.
   - Навіть краще, - прогудів Жакінта.
   - Хлопці, ви почманіли? - Саґара потер скроні пальцями. - Я теж... теж полюбив його, але ж... ми не можемо думати лише про себе! Він же... не кіт і не папужка! Нас у будь-яку мить можуть відкликати на фронт - і що там робити з дитиною? А якщо корабель загине?
   - Ми його полишимо на шінден-пості, - благально сказав Коннор. - А там буде оказія - і його переправлять кудись у імперський домен. Знайдуть усиновителів. Отче, та подивіться навкруги - всім до нього байдуже! Його навіть ніхто не шукав!
   Це була правда. Але була й інша правда:
   - Існує Статут Шіндену, - безпорадно сказав він. - Ми не можемо брати на борт нікого, хто не є членом Шіндену - за винятком обставин... виняткових...
   - Так вони від початку виняткові, - зауважив Шеліпоф. - Ми взяли на борт сестер, ми брали на борт хворих жінок з Мінато, Марію Янаґі он, відпустили тільки позавчора - то чого ми не можемо взяти на борт хлопчика?
   Хлопчик тим часом зістрибнув з верстата і діловито кудись почимчикував. Коли він одужав від дизентерії та почав ходити кораблем, всіх здивувало, як свійськи він одразу став поводитися. Наче завжди тут був. Ти натикався на нього в тренувальному залі - він повторював за братами вправи кемпо; в кухні - він допомагав братові Янгу викладати на лист бустерні хлібці; в каплиці - він міняв зображення святих на проекторі, водячи пальчиком по сенсорній панелі... І сама його присутність дещо змінила. Ніхто не зміг би описати це словами, але в "Леві" начебто з'явився добрий дух. Брат Томіґан вже двічі вибирався на океан разом з іншими, при денному світлі; Шел та Коннор припинили кепкувати з братів при кожній нагоді, та загалом наче посвітлішало. Брат Фелікс, психіатр, присланий з командорії, також це помітив - отже, Саґара не вигадував та не обманював себе...
   - Коротше кажучи, - відрубав він, борючись з ваганнями. - Перш за все ми його охрестимо та зареєструємо. А втім - буде видно.
   ...І ось вони з хлопчиком, сидячи біля намету комуни на акуратних штабелях цегли, чекали мера та представника домініону, аби зробити існування малого Ричарда Суни, орієнтовно шести з половиною років, офіційним. Просто перед ними вчорашні в'язні, тобто поселенці, розбирали руїни, вишукуючи придатну для використання цеглу та складаючи її в штабелі. Непридатну скидали на вантажний модуль, і вивозили до північного берега - будівельне сміття скидали в океан, укріпляючи штучний острів.
   - Не можна перестати дивитися на три речі: вогонь, воду та чужу роботу, - сказав Сео.
   - Я гадаю, той... - Хаас засмутився. - Не всі тут можуть довго дивитися на вогонь.
   - Еге ж, - кивнув центуріон - і знов запанувала мовчанка.
   Раптом малий підвівся і сказав:
   - Сестра.
   Всі подивилися туди, куди він вказав пальчиком - справді, вулицею простувала до намету сестра Гелена.
   Чоловіки підвелися їй назустріч. Після взаємних привітань сестра присіла на цеглу поруч із хлопчиком.
   - Ну то що? - спитала вона, - вирішили його таки зареєструвати та забрати з собою?
   - Так, - відповів Саґара, і раптом зрозумів, що це й було його рішення від початку, від позавчора: забрати хлопця.
   - Ну, помагай вам Бог, - сестра погладила малюка по голові, на якій вже виросла колюча щетинка. - Гарненький малий сохей з нього вийшов. Навіть ґі з гербами, тільки-но подивіться... Куди ви його відправите?
   - Мабуть, полишимо в михаїлітському притулку, а ті відшукають опікунів, - сказав Саґара. - До речі, ми охрестили його. Даруйте, що не дочекалися вашої інформації...
   - І не дочекалися б, - сестра махнула рукою. - Ті патрони, які ми розбираємо зараз - майже всі містять фінансові звіти двадцятирічної давності. Як ви його назвали?
   - Ричард Суна.
   - Гарне ім'я. Він так і не згадав свого справжнього?
   - Ні, - Саґара розповів про випадок, який підштовхнув їх до рішення.
   - Раз так - то своє ім'я він таки насправді забув, - зітхнула сестра. - Не надто балакучий, вірно?
   - Вірно, - повторив за нею Дік. Інквізиторка здивовано кліпнула очима.
   - Я певний, що він майже не розуміє латини, - сказав Саґара. - Але потроху вчиться. Говорить справді мало.
   - Ну й добре, - сказала сестра, - Не люблю балакучих дітей. Якось гостювала у своєї племінниці. В неї четверо, і всі як цвіркуни. Повернулася до монастиря хвора. А от і наше довгоочікуване начальство!
   Справді, перед площею зупинився розкішний модуль з тієї самої, мабуть, яхти.
   Пан радник Пеґю у елегантному сірому костюмі вийшов другим - одразу після охоронця-водія. Пан Іто поводився так, наче соромився в своєму простому сіро-брунатному вбранні не тільки їздити в такій розкоші, а й стояти поруч з нею.
   Жінка, що появилася третьою, була зодягнена в жовтаво-зелений комбо, який Саґара спочатку прийняв за військову форму, а за декілька кроків зрозумів, що то просто робоче вбрання, обране власницею через безліч кишень та кишеньок, у які розтикане обладнання для зйомки та запису.
   - Ущипніть мене, - пробурмотіла сестра Гелена, - то Ганна Тошідзукі.
   - Ви їй не раді?
   - Якби отут розпочалася епідемія паратифу, я б зраділа так само, як оце зараз, - процідила крізь зуби сестра Гелена.
   Саґара був здивований - він чув, що Ганна Тошідзукі дуже прискіплива, але чесна бардеса. Саме такі мали б подобатися інквізиторці. Власне, такі барди, як Ганна, були також інквізиторами свого роду - просто результати своїх розслідувань вони передавали не імператорові, а народові безпосередньо. На Сунаґіші вже було десятка з півтора бардів. Вони почали з'являтися з регулярними місіями, і Саґара звик до їхньої присутності на щоденних похоронах та в наметовому містечку. Більше тижня ніхто з них не витримував.
   Як сестра Гелена ні ставилась до пані Тошідзукі - щойно та підійшла, сестра стала ніби втіленням стриманої люб'язності.
   - Даруйте, панове, даруйте, пані, - радник потиснув всім руки. - Мені дуже прикро, що я змусив вас чекати - але ви ж розумієте, що я не належу собі, як і кожний службовець... Ось знайомтеся - пані Тошідзукі. Пані Ганно, ви цікавилися людиною, яка була тут від самого початку місій - ось перед вами отець командер Саґара.
   - Можна буде найближчим часом зустрітися? - запитала бардеса. Голос в неї був високий та різкий, волосся - чорне, коротке, рясно всіяне сивиною - наче притрушене попелом...
   - Так, звичайно, - сказав Саґара. - Коли вам буде зручно...
   - Сьогодні ввечері, - сказала жінка. Очевидно, вона не звикла гаяти час.
   - Добре. Вам будь-хто покаже наш корабель.
   - Доброго дня, панотче, - Саґара потис руку панові Іто. - А це наш новохрещений найда, так? Як тебе звуть, малий? - спитав ніхонською пан мер.
   - Ричард, - відповів хлопчина. Саґарі щось щемнуло в горлі - він не знав, що малий вже визнав своє ім'я.
   - На честь корабля, - кивнув пан Іто. - Добре, дуже добре. А прізвище?
   З цією ідеєю хлопець, мабуть, ще не засвоївся.
   - Суна, - відповів брат Сео.
   - О... - старий на мить одвернувся. - Ну що, пішли всередину, виправимо йому свідоцтво... мабуть, про народження, так, пане раднику?
   - Так, звичайно, - погодився статний чоловік у дорогому костюмі. - Ось історія просто для вас, пані Ганно: цю дитину сохеї врятували від людожера. Розумієте, один з місцевих жителів збожеволів, і почав вбивати та їсти людей...
   - Ні, - сказав Саґара.
   Вони зайшли в намет - і гамір там стих. Хотілося сподіватись - не через те, що люди впіймали окраєць розмови.
   - Що "ні"? - здивовано перепитав пан радник.
   - Він таки справді збожеволів, - але хлопця ми рятували не від нього, - похапцем пояснив Саґара. - Даруйте, пане раднику, але це розмова не на п'ять хвилин, і не отак, поміж справами.
   - Вибачте, - радник підняв долоні. - Мене там не було, командере, ви були - вам і карти в руки. Я хотів переповісти це, як чув, але, якщо я був дезінформований... Проте, пані Ганно, історія ця гідна вашого пера. А, ось іще одна, - радник щиро усміхнувся до брата Хааса. - Цей молодий чоловік закохався в одну з місцевих жінок і хоче полишити монастир заради любові земної. Я нічого не перебрехав цього разу, панотче?
   - Майже нічого, - сказав Саґара. - Крім жінки. Пані Янаґі не є тією причиною, з якої залишається брат Хаас. Він залишається, бо відчув покликання залишитися та допомагати відроджувати планету.
   - Я... той, - Хаас почервонів так, що його руде волосся стало виглядати білявим. - Потрібний тут. Я це напевне знаю. В мене спеціальність - опалення та очищувальні системи, але я трохи знаюся на будівництві, і я той... буду потрібний, це напевне. Якщо Марія захоче зі мною одружитися - то буде, звичайно, щастя. Але як не захоче... Я все одно тут потрібний.
   - Що ні скажу, все не в лад, - розвів руками пан Пеґю. - То ви відпускаєте його, пане командер?
   - Жодних перепон до цього нема, - Саґара знизав плечима. - Брат Хаас не складав довічних обітниць, отже він може будь-якого дня покинути Шінден за власним бажанням.
   - Розумію. Але, молодий чоловік, тут є... певні складнощі з нашого боку. Аби стати громадянином домініона Шезаар, ви маєте вийти з громадянство свого рідного домініону...
   - Вийшов, коли поступив у Шінден, - сказав Саґара.
   - О... Ну, тоді... розумієте, виник певний нюанс. Оце ми вам надамо громадянство, ви отримаєте статус поселенця, матеріальну допомогу, яку надає цей статус... а що як ви після цього сядете на перший ліпший транспорт та чкурнете звідси світ за очі?
   - Якщо брат Хаас хотів би чкурнути, - сказав Сео, - він би просто залишився у нас і чкурнув на Талассі, чи десь іще, де в нас бази переформування.
   - Але він не міг би прикарманити речову та грошову допомогу.
   - Ви підозрюєте нашого брата в тому, що він крадій? - Саґара стиха скреготнув зубами.
   - Ні. Але... командере, підійдіть до мене пізніше, сам на сам. Я все поясню вам.
   - Як імперський інквізитор, - сказала сестра Гелена, - я наполягаю, щоб ви дали пояснення тут і зараз.
   На мить здалося, ніби панові раднику звело щелепи.
   - Ну, добре, - сказав він. - Добре... Якщо ви наполягаєте. Я не можу припустити виникнення прецеденту. Всі постраждалі жителі Мінато мають право на імперську грошову допомогу - де б вони ні знаходилися - і на допомогу від домініону Шезаар, якщо вони влаштовуватимуться на території домініону. Так звані підйомні. Незалежно від того, підкреслюю, покинуть вони Сунаґіші, або ні. Поселенці, яких ми влаштували тут, не вільні покинути Сунаґіші, аж поки не відбудуть строку свого ув'язнення. Я знаю, що дехто з них плекав великі плані щодо цих підйомних - але вони помилилися. свої підйомні вони реалізують тут та відпрацюють - а там можуть забиратися куди хочуть. А от ви, пане брате - не постраждалий і не в'язень. Ви вільна людина. Меня сказали, що ви маєте одружитися з місцевою жителькою. Я був не проти - але якщо ми вас пустимо, а ви не одружитеся, ми опинимося перед необхідністю розробки законотворчого механізму для вільних поселенців...
   - То й розробіть його, - знизала плечима інквізиторка.
   - Але цього не можна зробити тут, зараз, на колінці. Закони домініону розробляються у Раді Представників домініону, і це справа кількох місяців.
   - Я той... почекаю тут, - стиха сказав брат Хаас. - Чи мені натовкти комусь пику, щоб мене ув'язнили?
   - Спокійно, брате, - сказав Саґара. - Я певний, що рішення є, пане раднику.
   - Я дав слово, пане раднику, - втрутився пан Іто. - Чи я вже не мер? Чи ви вважаєте комуну Мінато просто ширмою?
   По очах пана радника було видно як по книзі, що він саме так і вважав - але у присутності інквізторки та бардеси не наважувався це сказати вголос.
   - Анооо... даруйте, - сказав юний Шінта. - Але я майже заповнив форму на хлопчика. Потрібний рік народження.
   Саґара зробив нескладні обчислення.
   - П'ятдесят дев'ятий, - сказав він. - Наш лікар каже, йому десь шість з половиною.
   - Виглядає на чотири, - сказала бардеса. - Невже такий жахливий був голод?
   - Коли він народився й ріс - то було лише недоїдання та авітаміноз, - гірко усміхнувся пан Іто. - Голод був лише останнього року, коли Ріва вирішили згорнути виробництво.
   - Зрозуміло, - сказала бардеса, і Саґара майже побачив у її очах, як ці дані уляглися в потрібний кластер пам'яті.
   - А день народження? - спитав Шінта.
   - Напишіть тридцяте червня, - сказав Саґара.
   - А чому саме цей день?
   - Рівно середина року. Якщо доктор вирішив, що йому шість з половиною...
   - Добре, - Шінта посміхнувся. - Готово!
   За півхвилини з апарата, назва якого була Саґарі невідома, виповз рожевий пластиковий листочок розміром з долоню. Потім іще один - більшого розміру та зеленкуватого кольору. Перший був власне свідоцтвом про народження, другий - записом про те, що свідоцтво номер такий-то на ім'я Ричарда Суни видано комуною Мінато першого листопада 365 року від Еберу.
   - Тепер потрібна печатка комуни, - сказав юнак. - І підпис двох свідків, отут і отут.
   - Так, - пан Іто вийняв з кишені печатку і притиснув її до свідоцтва про народження. Печатка зробила "бззззззз", пластиковою поверхнею пробіг відблиск лазерного променю, що певним чином змінював молекулярну структуру документа, залишаючи неповторний візерунок. - Командере, пані Тошідзукі, чи не зробите нам честь? Розпишіться отут як свідки...
   - Готово, - сказала бардеса через кілька секунд, повертаючи стило.
   - Оце нам, - пан Іто взяв великий зеленкуватий лист. - А це вам, - дав він карточку Саґарі.
   - Даруйте, як це - їм? - здивувався радник. - Ви хочете сказати, що цей хлопчик не летить до Аркадії?
   - Ні, не летить, - сказав Саґара. - Ми заберемо його та передамо в притулок михаїлітів, для подальшого всиновлення.
   - Але чим гірший притулок на Аркадії? - здивувався чиновник - Ви мене в домовину хочете загнати, їй-право...
   - Притулок на Аркадії нічим не гірший, - терпляче пояснив Саґара. - Але цей хлопчик вже зазнав доволі страждань, фізичних і психічних. Так склалося, що він прийняв наш екіпаж, і ми його полюбили. Розрив зараз буде дуже болючим для нього. Наш лікар сказав, що можуть бути рецидиви - він щойно почав розмовляти, і може знову втратити мову. Наш психіатр розпочав терапію і для хлопця краще не переривати її.
   - Але ж всі діти звідси летять до Аркадії. Хіба не краще йому буде серед своїх?
   - Ні, - сказав пан Іто. - Повірте мені. Подивіться самі. Свої для нього тепер - екіпаж "Лева".
   Справді, малюк вдерся на стіл, а з нього - на плечі братові Сео.
   - Що, ми знову робимо щось таке, потребуюче перегляду законів? - запитав центуріон.
   - Ні. Але існує певна суспільна думка... Розумієте мене?
   - Уявіть собі, ні.
   - Добре. Ось зараз пані Ганна напише історію про то, як малого хлопця всиновила рота сохеїв. Дуже зворушливо на перший погляд. А на другий - в сохеїв існує певна репутація... Даруйте, я не хотів піднімати цю тему... але ви самі наполягли.
   - Такого роду суспільні думки називаються плітками, - сказала сестра Гелена.
   - Звіть як хочете, але не буває диму без вогню. Якщо чоловіки роками уникають жіночого суспільства...
   - То вони, зрозуміло, педерасти, - кивнула сестра Гелена. - Всі ченці та священики. А в усіх черниць, звісно, сексуальний психоз.
   - Крім тих, з якими бахурують священики, - вставила пані Тошідзукі. - А коли чоловічий та жіночий монастирі стоять поруч - то між ними обов'язково прориють підземний хід...
   - До ченців-педерастів, - завершила сестра Гелена. - Годі. Якщо в вас немає інших підстав для передачі хлопця під тимчасову опіку пана Саґари...
   - Знаєте, я ж можу просто взяти й не дозволити.
   Повисла тиша. Першим її порушив Саґара.
   - Гарненька в вас яхта, пане раднику...
   - Що? До чого тут яхта? Що ви маєте на увазі?
   - Мабуть ви добре робите свою роботу, якщо вам платять гроші, яких вистачає на такий корабель.
   - Ви на щось натякаєте?
   - Ні, - сказала сестра Гелена, дивлячись на священика чомусь дуже неприязно. - Пан Саґара ні на що не натякає.
   - Та Бога ради, - знизав плечима Пеґю. - Мені байдуже. Хочете його забрати - забирайте. Пане Іто зараз скомпонує вам якусь цидулку...
   - А що з братом Хаасом?
   - На нього громадянська форма готова ще позавчора, - знову вліз Шінта. Видно було, що юнакові не терпиться здихатися дорослих та повернутися до гравіполо.
   - Я не можу приймати таке рішення сам...
   - Знов за рибу гроші.
   - Хай йому грець, друкуйте, - махнув рукою Пеґю і вийшов з намету.
   За декілька хвилин всі формальності було влаштовано. Пані Ганна потиснула сохеям руки та попрощалася. Потім всі попрощалися з Шінтою та паном Іто. В наметі знову був гамір. Виходячи у двері, Саґара помітив, що Шінта повернувся до гравіполо.
   Взагалі все було нормально - крім того, що сестра Гелена дивилася вовком.
   - Що таке? - спитав Саґара. - Я щось не так сказав?
   - Авжеж, - сестра видихнула. - Я розумію, що на вас не можна сердитися... Даруйте, отче, але в певних питаннях ви просто - велика дитина.
   - Красно дякую. Вам не хотілося псувати з ним стосунки?
   - Отче, я у найближчий час таки зіпсую з ним стосунки, й зіпсую так, що він бажатиме мені тільки скорої смерті - але матиме берегти мене як зіницю ока, бо ансибль-пакет з інформацією, яку пустять в хід у випадку моєї смерті, вже передано, і це безповоротно.
   - Тоді в чому справа?
   - В тому, що я добре знаю, від кого він отримав цю яхту і на що заплющив очі, щоб її отримати. А ви бовкнули про це при Тошідзукі, яка пхне свого гострого носика в цю оборудку - і неодмінно викопає все лайно та вивалить його перед суспільством.
   - Але хіба це погано? - здивувався брат Сео.
   - Діти! - з сестра розпачем струснула головою.
   - Сестра має на увазі, - пояснив Саґара, - що вона тримала радника на гачку. Свого часу вона - чи ті, хто вповноважив її - пристали б до радника з цією яхтою як з ножем до горлянки. І він танцював би під їхню сопілку.
   - Саме так, - незворушно відповіла сестра. - Ви мислите трохи схематично - за яхту радника можна надовго відправити на Сунаґіші в помаранчевім комбо, але не можна повісити. Але на ньому є й дещо, гідне мотузки. Якщо пані Тошідзукі знайде та викопає це - доведеться таки тяги мерзотника у імперський суд та приміряти на нього мотузяну краватку. А він корисний мерзотник. Розумієте, пане Саґара, я можу зараз, тримаючи цього негідника за ніжне місце, змушувати його та його клієнтуру на Ходері красти втроє менше, ніж вони хотіли б. Пані Ганна може зробити так, що всю цю гарну крамничку на Ходері розженуть. Дуже втішно для народу: крадіїв покарано, публіка рукоплеще. А далі? На це місце саджають нового мерзотника - і він краде вже не втроє, а вдесятеро проти попереднього. Аби компенсувати собі ризик.
   - А можна зробити так, щоб цю посаду займав не мерзотник?
   - Можна. Призначити на неї імперського інквізитора. Але це тимчасовий захід - а нам потрібно, щоб система працювала постійно.
   Саґара згадав, як вигрібав з водозбору рештки людей, що зварилися живцем - і промовив:
   - Здається, сестро, я робив більш чисту роботу, ніж ви. Пробачте мені, що я перетворив вашу кулю на петарду.
   Сестра кивнула, приймаючи вибачення. Потім сказала:
   - Я вам заздрю. Дивіться, він засинає.
   Дійсно, малий, обхвативши руками голову центуріона, куняв, приспаний розміреною ходою брата.
   - Так, - брат Сео спустив дитину з плеча і поніс на руках. - До побачення, сестро.
   - До побачення, - жінка майнула рукою.
   ***
   Відлітали вночі, без урочистих прощань та проводів. Тут була робота, і вони робили її доти, поки не з'явилися ті, хто робитиме її краще. Саґара та Сео запросили на прощальну чарку саке лише пана Іто, сестер-інквізиторок та капітана Твіддл.
   - Нехай вам щастить, - сказав мер.
   - Це вам нехай щастить, - побажав Саґара. - Ви заслужили хоч трохи щастя.
   - Ні, - серйозно сказав старий. - Ми його заслужили не більше, ніж тих мук, що ми їх пережили. Щастя не можна заслужити, але останнім часом я відчуваю, що здатність бути щасливим повернулася до мене. І знаєте, через кого? Через вас, командере. Коли ви сказали мені ті слова... Пам'ятаєте - якщо ми здамося, це значить, що Ріва перемогли остаточно? Спершу я подумав - яка нісенітниця. Вони ж таки перемогли. Вони вбили стільки нас, скільки спромоглися - хіба ж це не перемога? А потім... я побачив, яке в вас було обличчя, коли ви вийняли цього хлопчика з підземелля... І зрозумів - ні. Поки хтось із нас живе так, наче в нього є майбутнє - вони не виграли. Не позбавили нас майбуття.
   - Так, - погодився Саґара.
   ...Перед самим стартом він знайшов Діка в дорміторії - брати після об'явлення хвилинної готовності, пристьобувалися до койок.
   - Я хочу взяти його в рубку, - сказав священик. - Дік, підеш зі мною?
   Малий кивнув, дав розстебнути на собі ремінці - і пішов з Саґарою об руку.
   - Це лише один раз, - сказав малому Саґара. - Більше я тебе не братиму в рубку. Але ти маєш подивитися на свою рідну планету. Вакатта?
   - Вакатта йо, - серйозно відповів хлопчик.
   Мінато не вдалося побачити, бо острів був затягнутий густими хмарами.
   - А де небо? - спитав Дік, коли вони вийшли з атмосфери.
   - Оце, - навігатор Жакінта показав на стелю-екран, величезну півсферу. - Оце й є справжнє небо, синку. Просто жах бере, яке велике.
   - Де земля? - спитав хлопчик.
   - Оце синє, - Саґара показав на окраєць планетної кулі, що займав нижній сектор екрану.
   - То море, - заперечив хлопчина. - Де земля?
   І саме тут хмари трохи розступилися...
   - Ось, - сказав Саґара, показуючи в просвіт. - Оце жовте.
   - Пісок, - здогадався хлопчик. - Так мало...
   - Мало, - погодився Саґара. - Але цю землю хтось дуже любить. І навіть якщо ти ніколи сюди не повернешся... Вона все одно буде з тобою. Розумієш?
   - Так, - сказав хлопчик. - Вакатта йо.
  
  
   Мобільний силовий обладунок
   Морська їжа
   Чернець-воїн
   Ман - десять тисяч
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 2.53*5  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  В.Свободина "Вынужденная помощница для тирана" (Женский роман) | | Л.Каминская "Не принц, но сойдёшь " (Юмористическое фэнтези) | | Н.Геярова "Шестая жена" (Попаданцы в другие миры) | | Л.Летняя "Проклятый ректор" (Магический детектив) | | М.Эльденберт "Мятежница" (Приключенческое фэнтези) | | А.Респов "Эскул. Небытие" (ЛитРПГ) | | LitaWolf "Проданная невеста" (Любовное фэнтези) | | V.Aka "Девочка. Вторая Книга" (Современный любовный роман) | | А.Эванс "Право обреченной 2. Подари жизнь" (Любовное фэнтези) | | Д.Сойфер "Секрет фермы" (Женский роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"