Чиркова Вера: другие произведения.

Семь звезд во мраке Ирнеин.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 6.94*83  Ваша оценка:

  - Семь звезд во мраке Ирнеин.
  
  
   Аннотация:
  Если жизнь зашла в тупик, любовь предала, а впереди ждут только страданья и пустота, у них все же остался последний шанс - сыграть с судьбой в рулетку. И возможно, кому-то повезет.
  
  
  
  
   Пролог.   -Нет! Даже не проси. Я не могу на такое пойти! Неужели ты не понимаешь, это очень опасно!
  -Это наш последний шанс. Взгляни правде в глаза. Другого выхода просто нет. Но если не хочешь брать ответственность на себя, то это сделаю я. Иди. Я приказываю тебе немедленно приступить к ритуалу.
  Несколько мгновений они стояли, пронзая друг друга взглядами. Уступать не хотел ни один. Каждый был уверен в своей правоте. И в доводах другого.
   Потом один сдался. Скорбно кривя губы, опустил глаза, поклонился и стремительно вышел.   Второй тяжело опустился в кресло и, с болью глянув на резную дверь, которая навсегда захлопнулась за их дружбой, отер со лба пот. Победа далась ему нелегко. Хотя... и победой это называть было рано.
  
  
  
  
  
  
  
  
   dd>   Глава 1
  
  
  
  
  
  
  Злобно стегнув лошадь, попытавшуюся поближе пообщаться с крутобоким стожком, Астра привстала на стременах и вгляделась в освещенную закатным солнцем даль. Да где же эта проклятая деревня? Судя по участившимся стожкам и тропинкам, должна бы уже показаться. Желая устроится на ночлег до заката, она решительно проехала в обед мимо придорожной корчмы, сжевав на ходу пресную лепешку и запив квасом из фляжки. Лишь у переправы спрыгнула с лошади на несколько минут, сходить в кустики, пока животное жадно глотает воду. И все же не уложилась в собственный график.
  - Ты не умеешь правильно оценивать полученные данные и делать на их основании верные выводы. А, следовательно, создавать точные планы. Я очень разочарован. Не следовало мне брать в ученицы девицу. Вы все безалаберные и легкомысленные существа. Никогда тебе не достичь того, чего легко добился бы парень с таким же потенциалом.
  Оскорбительные слова, сказанные ледяным ядовитым голосом, как наяву прозвучали в голове девушки и она, яростно сжав губы, еще раз огрела кнутом ни в чем не повинную лошадку. Та от возмущения фыркнула, поддала задом и перешла в галоп. На развилке испуганно шарахнулась от летевшей по дороге кареты и едва не сбила пожилую женщину, мирно бредущую по обочине.
  Карета была без гербов и украшений, зато с охраной и лакеями. А тройка лошадей, легко несшая ее по проселочной дороге, стоила целого табуна таких животин, как у Астры.
  -Чего этой-то дома не сидится! - Сердито хмыкнула Астра, придерживая лошадь, чтоб не глотать пыль за каретой.
  -Молодая, красивая. - Укоризненно покачала головой Дисси, провожая взглядом удаляющуюся всадницу. - Мне бы ее годы! В жисть бы сюда не пошла!
  Деревня гудела, как в праздничный день. Так ведь для крестьян такой наплыв гостей и был праздником. Столько в этот день продадут заготовленных зимой носков и валенок, что ни одна осенняя ярмарка тягаться не может. А уж копченых кур, окороков, горшочков с маслом и медом, корзинок с яйцами и лепешками... да разве перечислишь! И за постой можно просить, не оглядываясь на совесть. Неважно, что сами в эти ночи прикорнут на сеновале или вообще спать почти не будут. Кому-то же нужно разделывать мясо и птицу, печь хлеба и пирожки, варить наваристые борщи и каши? А также стирать, мыть, чинить, укладывать...
  Всем известно, каждый раз, как обоз уйдет, деревня три дня отсыпается. Только и встают, коров подоить, да скотину управить. Но это будет потом, сейчас же каждый стремился урвать свою выгоду. Хоть на чем. Даже ребятишки, бросавшиеся под ноги лошадям с предложением помыть - напоить, за день зарабатывали как мужик на покосе.
  И к карете, лихо остановившейся у дома старосты, мальчишки бросились наперебой. Только зря они старались ручки дергать, двери не открылись, пока не подскочили лакеи. Пока тот, что потоньше, ребятню кнутом разгонял, крепыш дверцы распахнул и вместе с подушкой вытащил путницу из оббитого бархатом нутра. Так на руках и снес в гостеприимно распахнутые сенцы, а оттуда в избу. И больше ничего зевакам разглядеть не удалось, кроме серого дорожного плаща с капюшоном и густой вуалью.
  Когда Дисси подошла к деревне, там уже светились в окнах домов теплые огоньки ламп и свечей, пахло дымом и коровьим навозом. Даже не надеясь найти ночлег в добротных домах и корчме, женщина, приглядевшись, выбрала кривенькую землянуху и стукнула в дверь.
  -Открыто. - Сказал за дверью усталый голос, и Дисси шагнула по ступенькам, ведущим вниз, в крохотную душноватую комнатушку, освещенную чадящей лампадкой.
  -Переночевать пустите?
  - Малец у нас болен. Лисянка. - Безнадежно сказала женщина, кормившая грудью малыша.
  Мужчина, сидящий за столом над миской с варевом, даже не поднял глаз.
  - Простите. - Сочувственно склонила голову Дисcи, лисянка это не шутки, к утру Белая богиня уведет его с собой.
  Повернулась было к выходу, да остановило знакомое чувство неправильности, несоответствия между тем, что ей говорили и тем, что она видела и ощущала сама.
  - А можно глянуть?
  - Пошто? - Мрачно глянул из-под нестриженых лохмов хозяин.
  - Травница я. Знахарка. Может... что и скажу.
  - Был уже один. Серебрушку взял, а толку-то... Иди с богами.
  - Жеф... - Умоляюще смотрела на него жена. - Пусть глянет?
  - Денег все равно нет.
  - Да я и не прошу. И ничего другого мне не нужно. Просто гляну.
  - Смотри. Раз такая настырная. - С досадой махнул мозолистой ладонью мужик и Дисси, оставив у порога узелок, метнулась за печь, в отгороженный занавесью закуток.
  Мальчишка лежал на топчане, закинув голову и приоткрыв спекшиеся губки. Толстая, как полено, замотанная тряпками ножка лежала поверх укрывавшей ребенка дерюжки. Не прикасаясь руками, гостья повела чутким носом над тряпьем и облегченно вздохнула.
  - Давайте сюда свет и мой узелок. - Совсем другим голосом, уверенным и звонким приказала стоявшей сзади женщине. - Да пусть хозяин дитя подержит, поможешь мне.
  Та словно воспряла, ринулась к мужу, сунула ему в руки захныкавший сверток, захватила одной рукой со стола лампадку, другой узелок. Подняв лампадку, с надеждой и болью глядела, как гостья, размотав тряпье, смело прикасается чуткими пальцами к пожелтевшей, вздувшейся коже. За что болотную лихорадку и называли лисянкой.
  -Поставь свет на приступку, да разверни мой узелок. Так. Дай вон тот кошель. Остальное можешь убрать. Держи его за ногу, да не бойся, тут лисянка и мимо не пробегала. От лисянки запах, как от клопа малинного давленого. А здесь ничем не пахнет.
  Приговаривая так, раскрыла кошель, достала завёрнутый в чистый лоскут нож и флакон с чем-то темным. Мазнула ветошкой по ноге пациента, там, где желтизна светлела и, подставив лоханку, полоснула над ней по распухшей коже неожиданно острым ножом. Ребенок чуть застонал, мать схватилась за горло.
  -Терпи! - Прикрикнула гостья, - С твоим мужиком мы тут не развернемся!
  Счистив гной, поковырялась в ране и победно подняла в пальцах толстую колючку.
  - Вот. Это и занесло грязь в тело! Теперь дай тряпицу, почище, нужно фитилек сделать. Он за ночь все отсосет.
  Она уверенно совала под кожу вымоченный в черном, душистом снадобье фитилек, заматывала ранку чистой тряпицей.
  - Все. Я утром прибегу, прочищу и зашью. И отвар сварю, наперед. Только того лекаря больше не зовите, очень не любят знахари, когда их в ошибки носом тычут.
  -Никуда ты не пойдешь. - Твердо сказал мужской голос. - Тут переночуешь. Зель, дай ей чашку!
  -А на сеновале у вас места нет? - Украдкой оглядев убогое жилье, поинтересовалась Дисси, съев похлебку. - А то, если он ночью рядом с чужим человеком проснется, нехорошо будет. Испуг потом гонять опять же.
  -Есть, как не быть! - Обрадовалась Зель. Идем, посвечу!
  -Шляются по ночам, покоя нет! - Скользнув в темную щель, прошипела неслышно Бини и замерла, прислушиваясь.
  -Вот тебе дерюжка, прикрыться, вон там, у колодца, ведро, если пить захочешь. Утром... пораньше будить? - Уважительно, словно с купчихой, переговаривалась хозяйка.
  -Буди пораньше. Надо все успеть. Как запоют третьи, так и приходи. А проснусь раньше, сама в оконце стукну. - Бесцветным голосом соглашалась гостья.
  Хозяйка забрала лампадку и ушла, а постоялица завозилась в сене, устраиваясь поудобнее.
  Раз с ней так обращаются, значит, хорошо заплатила. А раз заплатила, значит, деньги не последние. За ночевку на сеновале последнее не отдают. Мысли Бини были просты и логичны и это обычно не подводило. Девушка подождала, пока дыханье постоялицы не станет ровным и неслышным и ужом скользнула к ней. Вот и узелок, рядом положила, разиня! Длинным прутиком с острым крючком на конце, который всегда носила за голенищем, Бини зацепила узелок и потянула к себе. Что за напасть? Привязан он у неё, что ли? Приходилось ей встречать таких мудрецов. И как же весело было потом посмотреть со стороны, как они непонимающе оглядывают все вокруг себя, не поверив сразу, что намертво привязанный к руке или ноге сундук исчез навсегда.
  Подвинувшись ближе, Бини протянула тонкие, чуткие пальцы и, не дыша, начала ослаблять тугой узел.
  -Ну и зачем тебе моя запасная рубаха? - Насмешливо спросила постоялица, намертво зажимая крепкой крестьянской хваткой худые запястья девчонки.
  -Тетенька, пусти! - Пискляво заныла Бини. - Я ниче не сделала, я только слезть хотела! Мне по нужде надо! Ой, пусти, тетенька, не стерплю!
  -Я сейчас тебя в надзор отведу, там про нужду и расскажешь, раз не хочешь по-хорошему. - Зловеще фыркнула Дисси. - Я тебя сразу учуяла, как на сеновал пришла. И крючок твой видела. Где ты его прячешь, в сапоге, небось? Кого обмануть хочешь, знахарку!
  -И откуда только ты на мою голову свалилась?! - Нормальным голосом поинтересовалась Бини, со вздохом садясь рядом со знахаркой.
  -Это ты свалилась, меня хозяева приютили. А к узелку моему руки зря протягивала, нет там денег. А остальное тебе не нужно, если с ножом поймают, сразу виселица. А в травах ты, как я думаю, пенек пеньком.
  -Тогда отпускай меня и разбежались. - С надеждой предложила воровка.
  -Куда ты сейчас побежишь? Ведь я правильно поняла, ты к обозу пришла?
  -Правильно. - Неприветливо буркнула Бини. - И что с того?
  -Я тоже.
  -Ха, новость.
  -Хочешь, будем держаться рядом? Пока доедем. - Неожиданно предложила Дисси.
  -Зачем тебе это?
  -Ну, в большой куче народа всегда лучше иметь приятеля. А поскольку тебе вряд ли еще кто-нибудь это предложит, думаю, ты будешь вести себя честно.
  Бини и сама так думала, но уж очень в открытую выложила свои доводы тетка. Именно в таких условиях подвох и кроется.
  - А почему я это предлагаю тебе, - Как бы отвечая на невысказанный вопрос воровки, вздохнула женщина, - Так ведь ты про себя много говорить не будешь, и мне отвечать не придется.
  А-аа! Значит и у нее не все чисто в тылу, тогда другое дело. Тогда это и для нее лучший вариант! К подругам навязываться в собеседники будут значительно реже, чем к одиночкам!
  - Я согласна. - Буркнула Бини.
  -Тогда ныряй под дерюжку, она широкая. А то утро будет росное.
  Бини еще хотела спросить, откуда она это знает, но тепло дерюжки показалось таким уютным и убаюкивающим, что разговаривать расхотелось. Она сладко зевнула и прижавшись к жилистой спине знахарки мгновенно провалилась в сон.
  Окраины деревни постепенно отходили в темноту, отдавая дань короткому отдыху, а в центре, между храмом и корчмой, продолжалась бойкая торговля. Те, кто не успели закупить заранее необходимое в дорогу, платили сейчас двойную цену, но это никого не останавливало. Товары шли нарасхват. Варена медленно шла меж импровизированных рядов рынка, где прилавком служил порой столик, порой борт телеги, а иногда просто перевернутая корзина. Деньги у нее были, и немалые. И она уже купила все, что советовали словоохотливые торговцы. Хотя и прекрасно понимала, что сами они о том, что может пригодится, а что нет, имели весьма смутное представление. Исключая, разумеется, теплые вещи.
  Ну, вот например, зачем ей может понадобиться оружие? Если обоз до места встречи провожают вооруженные люди надзора, да и возницы, небось, не с пустыми руками в дорогу отправляются. Но всё же остановилась, полюбовалась на посверкивающие грани мечей и кинжалов. Один даже в руке подержала, прикидывая, купить или нет. Большие деньги были у нее в кошельке впервые, но разумно тратить их девушка умела с малолетства. С тех самых пор, когда начала сопровождать тетку на рынок за продуктами. Рассудительная женщина, не стесняясь продавцов, вслух высказывала девочке свое мнение о товарах и о том, как их выгоднее покупать.
  -Лук бери крупный, да и картошку тоже. С крупных овощей очисток меньше. А морковку бери тонкую, хрусткую, она вкуснее и нежнее. Да и крупные морковины пока пошинкуешь, намаешься. А огурцы надо брать средние, да чтоб на шкурке патина была, значит, недавно сорваны. И бери сразу корзиной, так дешевле, но заставь переложить в свою, они на дно, для дураков, могут и гнилья насовать.
  -Не стоит брать этот кинжал, в нем сталь плохая. - Произнес сбоку чей-то грудной голос и Варена резко обернулась, уставившись на высокую девушку, заговорившую с ней.
  Что девица понимала в оружии, до Варены дошло сразу. И арсенал при ней был неплохой и одета соответственно. Юбка чуть ниже колен, а из под нее выглядывают черные штаны, заправленные в хорошие сапоги.
  -А оружие брать... вообще-то стоит? - Спросила словно саму себя.
  -Лично мне не нравится, когда из-за отсутствия крепкого аргумента приходится делать то, чего не хочешь. - Выразительно повертев в руке небольшой топорик, пригодный как для хозяйственных, так и ратных дел, буркнула незнакомка.
  Варене это тоже не нравилось, сколько раз простая скалка или половник спасали ее от наглых приставаний. Она положила кинжал на прилавок и взяла другой, вопросительно поглядывая на советчицу.
  - Нет. - Качнула та головой, - и не этот. Эй, парень, а что-нибудь настоящее у тебя есть?
  Торговец, с показной любезностью наблюдавший за покупательницами, зло матюгнулся в душе. Ну, вот что ей было нужно, этой увешанной железом девице, когда она лезла не в свое дело! Испортила всю торговлю! Ведь оставалось сказать лишь несколько фраз о том, что красавица совершенно случайно выбрала лучший кинжал из его коллекции и простушка выложила бы за него кругленькую сумму. Теперь придется доставать то, что припрятано для настоящих знатоков.
  -Вот. - Подавив тяжелый вздох, выложил он на прилавок кинжалы. - Но они парные и стоят очень дорого.
  -Посмотрим. - Кивнула советчица и взяла в руки оружие. - Ну, особо дорого они стоить не могут, работа не мастеров, клейма нет. Но мастерская неплоха, Гражнецкие стали не последние в табелях. Что парные, не страшно. Зато по отдельности дешевле выйдут. Пять золотых, и ни серебрушкой больше.
  -Побойся бога, госпожа, да я сам дороже платил! За такую цену лишь те, что она раньше брала, могу отдать! А эти отдам за десять и то, только как красивым девушкам!
  Кимелия уставилась на него в упор и ехидно усмехнулась. Он что, деревенской девчонкой-подростком её считает, раз собрался поймать на такой банальный комплимент? В свои двадцать четыре с половиной она отлично знает все достоинства собственной внешности. Темно-русые с легкой медью короткие волосы, крепкая фигурка выше среднего роста и абсолютно простое кареглазое лицо.
  - Сколько живу, ни разу не встречала торговца, который бы продал хоть что-то самой раскрасивой девушке без выгоды для себя. - Опередив Кимелию, саркастически заявила рыженькая, доставая из-за пазухи кошелек. - Отдаешь за пять, или мы пойдем дальше, я вон в том углу видела еще две повозки с оружием!
  -Ну, красавицы, хотя бы восемь, вы же меня грабите!
  -Пять и не серебрушкой больше! Ты глухой? - Насмешливо уставилась на продавца рыжая и отодвинула кинжалы от себя. - И учти, я лучше куплю хуже и дороже, но сюда не вернусь, не надейся на этот фокус!
  -Давай. - С досадой согласился торговец, ночь уходит, а покупатели что-то не наседают. Завтра он едва ли сможет продать эти кинжалы за четыре. Какой неудачный год, в прошлую весну он выручил почти пятьдесят золотых чистой прибыли.
  Рыженькая довольно блеснула зелеными глазами и выложила на прилавок пять монет.
  -А мне дай этот топор, может, придется чего порубить. - Решила ее советчица и бросила торговцу пару серебряных монет.
  Он только кисло поморщился, засовывая деньги в карман, избавьте его боги на будущее от подобных покупательниц!
  -Спасибо. Меня зовут Варена. - Отойдя пару шагов от оружейника, сказала рыженькая, обнаружив, что незнакомка идет рядом.
  -А меня Кимелия. Ты спать собираешься?
  -Нет. У меня лошади нету, да и не умею я на них. - Качнула головой Варена. - Отосплюсь завтра в телеге.
  -У меня лошадь есть. Но я тоже поеду в телеге. - Горько вздохнула Ким. - Хочу ее отправить отсюда назад.
  -Тебя провожают?! - Догадалась Варена.
  Спутница молча кивнула. Провожают. Неизвестно только, зачем. Чтобы защитить в дороге от злых людей, или чтобы проследить, не направится ли она в другую сторону! Да она бы и поехала, никто удержать не сумел, знать бы только, куда!
  -Тогда пойдем, перекусим? - Предложила рыженькая. - Я уже все купила. И нужное и ненужное. Никто точно не знает, что там пригодится на самом деле!
  Кимелия снова молча кивнула. А о чем еще говорить, эти слова она в разных интерпретациях уже слышала сегодня десятки раз.
  Корчма встретила громкой музыкой, смехом, и пьяными выкриками, первыми предвестниками кабацкой драки.
  Девушки прошли в меньший зал, где ужинали более состоятельные клиенты. Огляделись, и поняли, что желающих провести эту ночь без сна значительно больше, чем можно было предположить. Только за одним столиком были свободные места, видимо, сидящая там женщина не подходила остальным посетителям по статусу.
  Ким пренебрежительно хмыкнула и решительно направилась к столику. Варена, мгновенно оценившая ситуацию, захихикала про себя и двинулась следом. Новая подруга нравилась ей все больше.
  - Можно присоединиться к тебе? - Вежливо, как хорошую знакомую, спросила ужинавшую Ким и та невозмутимо кивнула головой.
  Варена спокойно обошла ее и с достоинством опустилась на соседний стул. И только после этого обернулась, чтоб разглядеть ту, кем пренебрегли остальные посетители.
  Нечасто в ее жизни, насыщенной встречами с незнакомыми людьми, девушке приходилось так поражаться. Сидеть рядом за столом с представительницей школы Анжийту - летучей смерти, ей еще не доводилось. Хотя издали она один раз видела мужчину с такой же татуировкой на запястье. И то, что женщина, спокойно черпающая ложкой свой суп, не прикрыла рукавом татуировку, было очень хорошим знаком. Это означало, что они в число ее врагов пока не входят.
  Ким покосилась на разрисованное запястье и перевела внимательный взгляд на Варену. Но не заметила в глазах спутницы никакого ужаса, только любопытство и затаенный смех и это ей понравилось. Значит, она не ошиблась, подойдя на площади именно к этой, ловко сложенной рыжеволосой девушке с живыми зелеными глазами.
  Разносчица, принимая у них заказ, напряженно вытянувшись, стояла сзади Ким и Варену это очень смешило. Неужели она думает, что для худенькой, миниатюрной куэлянки с раскосыми черными глазами и спрятанными под хитроумно намотанной чалмой волосами, присутствие мирно сидящей соседки послужит препятствием, если она захочет кого-то убить? Но самое главное, зачем ей убивать, если она не получила за это очень хорошие деньги от заказчика? Однако, даже если и заказчик найдется, то и тогда все совсем не просто. Далеко не все заказы Анжийту принимают к исполнению. Их многотомный кодекс настолько хитроумно запутан, что это стало почти пословицей. И она про это хорошо наслышана.
  Удивительно быстро обернувшаяся разносчица принесла широкую корзину с едой и так мгновенно переставила все на стол, что вызвала у Варены новый приступ веселья. И когда официантка рванула было от стола, рыженькая вернула её и, неспешно вспоминая, чего бы ей еще хотелось, сделала новый заказ. Ким понимающе хмыкнула и подмигнула новой подруге, давая понять, что оценила по достоинству ее шутку.
  Куэлянка неожиданно взяла с хлебницы, принесенной для девушек, ломтик хлеба и ловко разделила его на три части. А потом, молниеносно выбросив в стороны соседок руки, протянула им на раскрытых ладонях по кусочку. Ким немедленно взяла со смуглой ладони хлеб, заметив, что и Варена, не раздумывая, поступила так же. Значит, действительно слышала кое-что про Анжийту и понимает, такими предложениями умные люди не бросаются.
  -Улидат. - Собрав губами последние крошки с ладони, тихо проронила куэлянка.
  -Кимелия. Можно просто Ким. - Повторила ритуал кареглазая.
  -Варена. Или Вара. - Эхом отозвалась рыженькая, пододвигая к себе тарелку с едой.
  Черноглазая опустила глаза и еще тише спросила: - Вы заплатите за мой суп?
  -Конечно. - Твердо отозвалась Ким, - И сделали бы это даже без ритуала разделения хлеба.
  -У тебя совсем нет денег? - Догадалась Варена. - Постой. Так ты себе ничего не купила?
  - Сказали, у кого нет, на месте встречи дадут. - Голос куэлянки шелестел, как шорох листьев под легким ветром.
  -Ношеное или... неизвестно с кого. - Презрительно буркнула Варена. - На, держи, пять золотых тебе хватит?
  -Ты не похожа на богачку. - Так же, не поднимая глаз, прошелестела куэлянка. - Кого-то ограбила?
  - Нет! - гордо дернула рыженькой головкой Вара. - Заработанное взяла!
  -Забери свое золото. Мне нельзя ходить по площади. - Чуть приметно метнулись по залу настороженные черные глаза.
  -Пошли в мой домик, это недалеко! - Предложила Ким, - а за вещами пошлем одного из сопровождающих!
  -Может, сначала доедим?
  -Еду можно забрать с собой! - Нашла выход Вара и энергично замахала разносчице рукой.
  Когда через несколько минут три девушки, нагруженные корзинами с провизией, вышли из зала, несколько напряженно выпрямленных спин облегченно откинулось на спинки стульев. Кодекс кодексом, но что там на самом деле на уме у этих Анжийту, не знает и сам лукавый.
  Астра сердито отпихнула недоеденное рагу и мрачно оглядела зал. Правильно твердил Учитель, она тяжелодум. Пока прикидывала, под каким предлогом предложить сотрудничество куэлянке, две смелые девицы просто сели за её стол. Демонстративно не замечая осуждающих взглядов ужинавших посетителей. И получили вполне заслуженную награду, ритуал разделения хлеба! А иметь поддержку куэлянки дорогого стоит! Все равно, что четверик наемников за спиной, вот что такое эта изящная женщина. И это несмотря на юный возраст, судя по размеру татуировки Анжийту, ей не больше тридцати. Ну, так они и до двухсот как девочки выглядят. Только, что её толкнуло в обоз... ни одной подходящей догадки в голову не приходит. И ведь спросить не у кого, уходила ли хоть одна куэлянка с обозом за все триста лет. Астра еще раз тяжело вздохнула и решительно встала из-за стола, завтра рано вставать. Хотя она и продала лошадь, чтоб купить теплые вещи и магические камни, и теперь ей предстоит сравнительно комфортное путешествие на телеге, отдохнуть не помешает. После трех дней, проведенных на спине лошади, горизонтальное положение для нее сейчас самое предпочтительное.
  Эй! Но только не в компании с такой наглой полупьяной мордой! Возмущенно скинула девушка тяжелую руку, по-хозяйски легшую на ее плечо.
  -Ну чё ты дергаешься, дуреха! Идем, порадую напоследок! А то может, больше никогда в жизни мужика не увидишь! - Тяжело налегая на нее грудью, самоуверенно сообщил похожий на купца мужик, весь последний час целенаправленно наливавшийся вином. Видимо, для решительности.
  -И как ты желаешь умереть? - Скучающе спросила Астра, создавая между раздвинутых ладоней огненный шарик.
  Мужик, сбитый с толку ее миролюбивым видом, не успел еще понять угрозы, как к девушке подскочил хозяин заведения.
  -Прошу прощения, госпожа магиня, он больше не будет!
  Неизвестно откуда взявшиеся вышибалы в момент скрутили наглецу руки и поволокли прочь, не слушая громких возмущенных криков, что он только договорился с девушкой, а его уже забирают.
  -Дорогая, жди, я вернусь! - Вырвавшись из рук вышибал и вцепившись в косяк, орал он на всю корчму.
  - Возьми с меня за ужин. - Бросила на стол монету Астра и пошла к двери.
  Хитрец корчмарь завтра сдерет втрое с выпивохи за спасение от разгневанной магини.
  Домик, в котором она сняла комнатушку, находился неподалеку, пройти один переулок и свернуть за угол. Вызвав магическое зрение, девушка решительно зашагала в ту сторону. И уже свернула к дому, когда краем глаза заметила в конце улицы кучку людей, молча и торопливо возящихся в темном закутке. Какой бы тугодумкой не считал ее учитель, но в этой ситуации вывод был однозначен. Либо воры, либо насильники. А ни тех, ни других Астра просто не выносила. И потому мгновенно активизировала амулет полутени, став в ночной темноте почти невидимой. Несколько десятков быстрых шагов и неожиданная композиция из трех арбалетчиков, держащих на прицеле куэлянку, предстала перед глазами магини. Астра никогда бы не поверила, что арбалетчики могли остановить Анжийту, если бы не увидела ее спутниц, прижатых двумя мечниками к стене мечами, упертыми в живот. Еще трое наемников густо опутывали куэлянку крепкими пансовыми веревками.
  Задачка для второй ступени. Пренебрежительно фыркнула магиня, выпуская в арбалетчиков три самонаводящиеся черные молнии. А следом, еще две, в мечников. Хотя вторая вошла уже в мертвое тело. Девушка, одетая как воин, заметив падающих арбалетчиков, ударила удерживающего её наемника ногой по коленке и ловко вынырнула из-под меча. А в следующий миг вонзила ему в шею неизвестно откуда появившийся кинжал и ринулась на наемников, связывающих Анжийту. Почти одновременно с Астрой. И в этот момент раздался такой пронзительный визг, что у магини на миг заложило уши.
  Почти сразу невдалеке затопали по деревянному тротуару сапоги стражников надзора и Астра, уже собравшаяся снести голову наемнику воздушной плетью втянула заклинание назад. Запоздало сообразив, что своим визгом рыженькая девица спасла их от больших неприятностей. Сообразила это и высокая воительница, и вместо того, чтобы заколоть наемника мечом, как собиралась, подставила ему подножку и отскочила. И в это время из-за угла брызнул яркий свет магического факела и выскочили люди надзора.
  -Всем стоять, не двигаться! - Грозно заорал одетый в форменный шлем командир, не замечая, что все и так стоят. Убегать от воинов надзора не самое умное дело.
  
  -Прошу заметить, что кроме меня, еще хозяин корчмы и три десятка посетителей могут подтвердить, что эти девушки покинули корчму после полуночи. Значит, подпадают под указ о дне отправления обоза. - Скучающим голосом заметила Астра, удобно сидящая в кресле напротив рабочего стола начальника надзора.
  Мужчина только страдальчески скривился. Эта история очень плохо пахла. После наступления знаменательной полуночи деревенские ворота запирались до тех пор, пока из них не выедет обоз. А наемники, пытавшиеся захватить куэлянку, каким-то образом собирались ее вынести за ограду. Значит, либо были в сговоре с кем-то из крестьян, либо, что значительно хуже, подкупили кого-то из его людей. И это потянет если не на понижение в должности, то уж точно на лишение премии. А он и сидит в такой дыре и терпит каждую весну обозную кутерьму только из-за этой премии. Которая, если быть честным, почти равна его годовому окладу.
  - Но я думаю... вы и сами во всем спокойно разберетесь, а девушкам необходимо умыться и отдохнуть после таких волнений. - Так же безразлично произнесла Астра, разглядывая свои ногти.
  Начальник сразу уразумел предлагаемую ему сделку. Они будут молчать, а после отхода обоза он спустит это дело на тормозах. Тем более что из восьми нападавших в живых остались только двое.
  И через несколько минут четыре девушки вышли в ночь из казенного здания надзора.
  -Меня зовут Кимелия. - Решительно протянула магине руку высокая воительница.
  -Астра.
  -Варена.
  -Улидат.
  -Куда идем? - Осторожно поинтересовалась Астра, страстно не желавшая, чтобы знакомство на этом и закончилось.
  -Нам нужно купить кое-что. - Просто пояснила рыженькая. - И еда у нас пропала. Ты с нами?
  -Конечно. - Спокойно кивнула магиня, сдерживая бушующее в груди ликование.
  Ну, вот учитель, убедись, вовсе не такая уж я бестолочь, раз сумела так быстро достичь желаемого результата! Хотя, если совсем честно... господин случай сыграл в этом далеко не последнюю роль. Впрочем, как и во всем, что происходит в мире.
   Глава 2.
  Длинная вереница телег и повозок была готова к отправке. Грузы тщательно упакованы и привязаны, места для пассажирок и их поклажи приготовлены. Воины надзора и наемные охранники, все высокие и крепкие молодые мужчины уже сидят в седлах, ожидая окончания последнего акта церемонии отправления обоза. Регистрации добровольно уходящих в неведомое женщин.
  Она происходила у вынесенного на улицу стола, где вожак обоза разложил листы с написанными на них порядковыми номерами. Никаких имен и званий, отныне они все равны.
  Однако по еще не разрушенной привычке первыми к столу подъезжали те, кто добирался до места встречи в собственных каретах и повозках. И первой из них была обогнавшая Астру карета без гербов. Протянув из окна холеную ручку, девушка под плотной вуалью бестрепетно перенесла укол кинжала и приложила отпечаток против первого номера. Всё! Отныне она принадлежит неизвестности. Сопровождавший ее под видом кучера крепыш покрепче стиснул зубы, да мазнул тыльной стороной кулака по глазам, размазывая непрошенную влагу.
  Номер сорок два. Гибкая девушка с короткими пепельно-русыми волосами и серыми, с золотыми крапинками вокруг зрачка глазами ставит отпечаток тонкого пальчика.
  Номер сорок три. По-крестьянски крепкая немолодая женщина лет за пятьдесят, с голубыми глазами и обмотанной вокруг головы пшеничной, слегка разбавленной сединой косой твердо нажимает на бумагу мозолистым пальцем.
  - Кто еще? Никого? Регистрация закончена!
  Забегали крестьяне, помогая тем из уходящих, у кого не было лошадей или повозок, поудобнее расположить на телегах багаж и устроиться самим.
  Заскрипели распахнутые ворота. Обоз начал движение. Начальник надзора незаметно смахнул выступивший на лбу от напряжения пот. Слава заступнику, сумасшедшие дни закончились. Можно пойти выпить большую кружку крепкого вина и завалиться в постель. Спокойная жизнь до следующей весны ему гарантирована.
  
  Едва деревня осталась позади, Лародель облегченно вздохнула и отбросила с лица вуаль. Ну, вот она и свободна. От обязанностей, от условностей, от этикета и притворства. А самое главное, от жениха.
  Воспоминание о том, что герцог Дейризи считает, будто она отправилась на лечебные грязи, вызвало на ее личике злорадную усмешку. Дорого бы она отдала, чтобы посмотреть на его красивое лицо в тот миг, когда он получит ее письмо. Которое верная служанка отправит не раньше, чем прибудет в ее Линдийский дворец.
  Впрочем... отдавать больше нечего. Но... если... судьба повернет так, как мечтает она, герцог будет последним человеком, с которым ей захочется встретиться на этом свете. Пусть у нее нет теперь ничего, ни титула, ни родных... но оскорбленная гордость пока никуда не делась! И в один момент разбитое грязной сценкой сердце тоже пока при ней.
  Стоп! А вот про это лучше не вспоминать! Лародель поспешно вытащила из сумочки золотую бутылочку и, открутив трясущимися пальцами пробку, нетерпеливо приложила горлышко к губам. Быстрее, пока несколько недель снившиеся ей голые пятки фрейлины вновь не задергались перед глазами, вызывая заливающий мозг кровавый туман.
  
  Дисси поудобнее устроила голову на мягком тюке, который, когда они с Бини устраивались на телеге, сочувственно на нее поглядев, принес один из охранников, и прикрыла глаза. Заснуть не удастся, многолетнюю привычку вставать с солнцем перебить трудно. Да и стоит ли? Возможно, пора подумать о том, правильно ли она сделала, придя сюда? Хотя и это теперь не имеет никакого значения. Того, что сделано, не вернешь. Сначала ею двигали боль, обида и инстинкт самосохранения, позже - привычка все начатые дела доводить до конца. Да и предосудительно это, в ее возрасте каждый день менять решения. Хотя в ее возрасте много чего предосудительно. Например, любить.
  Ну, вот почему, так неодинаково воспринимает общество любовь седого старика к юной девочке, и пожилой женщины к молодому красавцу? Старику все простят, еще и одобрительно поухмыляются, силен! А женщину за гораздо меньшее готовы в землю втоптать!
  Да разве ж она виновата, что столкнувшись ранним утром с шедшим по улице парнишкой-пастухом, чуть не уронила себе на ноги бадейки с водой! Так захолонуло сердце от неуемной нежности при виде примятины от подушки на розовой со сна щеке, от томного блеска глаз, по-детски сонно взиравших на просыпающуюся деревню! Она и сама не скажет, сколько было в той вспышке материнского тепла, а сколько женской тоски и жажды любить! Но что похоти не было, знает точно. Было желание ласково гладить пальцами спутанные волосы, прикасаться ладонью к плечам... и дарить тепло и нежность, такую огромную, что скрыть ее не было никаких сил. Она и не сумела. Уже через неделю зашептались, захихикали кумушки, приметив, как наливается при встрече с парнем стыдливым румянцем лицо немолодой знахарки. А потом донесли и ему. И однажды она поймала изучающий взгляд, с новым интересом остановившийся на крепкой, еще ладной фигуре. А вскоре вечером в ее окно стукнул тяжелый кулак, и, открыв дверь, Дисси почувствовала, как от неожиданности пойманной птицей забилось захлебнувшееся счастьем сердце.
  Но они вошли втроем и по его самоуверенному виду, да по тому, как прятали глаза ухмылявшиеся дружки, она сразу поняла, какую шутку они задумали. Только не с их жизненным опытом пытаться провести прожившую долгую жизнь знахарку.
  И тогда она засуетилась, метнулась за перегородку, что-то бормоча об угощении.
   А когда вышла, держа в голых руках клубок слабо шевелящихся сонных болотных гадюк, которых держала на льду, чтоб собирать драгоценный яд, лица гостей враз позеленели и перестали лыбиться. А еще через миг, визжа и матерясь, троица катилась кубарем с крыльца, сбрасывая с себя холодные кольца. Вот тогда заторопилась и Дисси. Знала, такого ей деревня нипочем не простит. Забудут и про тяжелые роды, удачно завершившиеся лишь благодаря ее упорным стараниям и про спасенных от удушья детишек, наглотавшихся забытых родителями мелких монеток.
   Без суеты, словно обдумала заранее, побросала в узелок самое ценное, переоделась в ношеные, но крепкие вещи, выгнала по пути со двора корову и нырнула в заднюю калитку. И уже подходя к лесу, на миг обернулась, заметив заигравший на стволах отсвет, и загодя зная, чей это дом занялся в огне.
  Рядом всхлипнула и стихла Бини и тяжелые мысли Дисси перекинулись на нее. Что ж такого могла украсть юная воровка, чтобы лесами красться в Лизяки, одну из трех деревень, из которых идут к месту встречи весенние обозы?! Не так уж мало известно про воровские законы, фартовых мастеров там принято выкупать даже из-под виселицы. А раз девка бежала ночами и питалась только тем, что удавалось украсть у ночующих при дороге крестьян, значит, ее откупать никто не собирался. Ох, ты горе какое, так вот почему эта изможденная девчонка решилась на путешествие за неизвестным! На кону-то стояла ее собственная жизнь, и вопрос о том, повезет или нет там, в неведомом будущем, отступал перед необходимостью выжить в настоящем.
  -Привал! Закричал кто-то впереди и обоз остановился.
  Дисси привычно определила по солнцу время и решительно слезла с телеги. Им, конечно, сказали, что на тех, у кого нет своих припасов, сварит обозный кашевар, но ждать, пока мужик приготовит обед, было смешно и неловко. Хотя и набиваться в незваные помощницы тоже вроде неловко, но она внезапно решила, что раз уж порвала с прошлой жизнью, то будет делать все так, как кажется правильным ей, не оглядываясь ни на чьи чужие мнения и осуждающие взгляды. Это там, в прошлой жизни, она виновато опускала голову даже тогда, когда соседки осуждали ее за то, в чем сама себя Дисси повинной не считала. Как, например, в смерти мужа, замерзшего по пьяному делу, не дойдя тридцати шагов до собственных ворот.
  Хорошая жена не легла бы спать, пока не дождалась мужика. А коли его нету, так и до кабака сбегать могла. Поджимая злые губы, шептались сплетницы. Хотя у самих мужья напивались ничуть не меньше и в трактир искать хмельную пропажу бабы сроду не бегали. Виноватили ее и за то, что дочка, удачно вышедшая замуж за обеспеченного купца, не часто навещала небогатую мать. Ну, разве только, когда приспичит какая хворь, приедет набрать снадобий да нагрузить повозку деревенскими припасами. На это Дисси соседкам обычно ничего не отвечала, молясь про себя, чтоб дочь и дальше жила, не нуждаясь в её помощи. Ну, зато теперь про нее, небось, злословят в каждой избе, мешая толику правды с горами грязи. Но она уже умерла для того мира и начинает жизнь заново, а потому постарается больше никогда и никому не позволить её осуждать. Или учить.
  Так подбадривая сама себя, знахарка добралась до разгоравшихся костров, над которыми уже висели котлы и высокий мужчина, лет около сорока, открывал рядом бочонок с водой.
  - Что ты собираешься варить? - Инспекторским тоном спросила женщина, и он замер, уставясь на нее изучающим взглядом.
  -Кашу. - Недовольно и глуховато произнес, поняв, наконец, что нежданная помощница отступать не собирается.
  -Постную, или с мясом? - продолжила допрос женщина, по хозяйски закатывая рукава.
  Вместо ответа он подвинул к ней прикрытую чистой тряпицей корзинку со свежим мясом, уже порубленным на куски.
  -Всё класть?
  Он утвердительно кивнул. Молчун, вздохнула Дисси, но ничего, это не самый худший недостаток у мужчин.
  -Жир и лук есть? - Быстро ополаскивая куски в мисочке с водой, подняла глаза знахарка и заметила неподалеку одного из молодых охранников, с интересом наблюдающего за ее действиями.
  -Налей воды в тот котел! - Незамедлительно скомандовала она ему. - Мне горячая понадобится. А чай после заварим.
  Старший поставил возле нее маленький бочонок с жиром и лук в корзине.
  Плеснула в разогретый котел жиру и, приглядывая, чтоб не задымил, споро порезала пару луковиц. Бросила в жир, помешивая, дождалась, пока кусочки начнут золотиться, и заложила мясо. Беспрестанно помешивая, добавила соль и специи. Через несколько минут по полянке поплыл вкусный запах и кашевар, заметно успокоившись, перестал бдительно наблюдать за ее действиями.
  А когда она залила обжаренное мясо кипятком и сразу всыпала крупу, кто-то из ждущих обед охранников вздохнул: - А мы холодную воду сначала наливали.
  -Не понравится так, завтра сварите в холодной воде. - Безапелляционно отрезала Дисси, сама удивляясь собственной наглости.
  Но каша парням понравилась. Девушек, не имевших собственных припасов, в обозе, вместе с Дисси было пятеро, и, наполнив пять мисок, она ушла, предоставив командовать у котла штатному кашевару. Но сидя рядом с Бини на пригретых солнцем, выпирающих корнях сосны, исподтишка приглядывала за происходящим у костра. И с удовольствием заметила, что съев по порции ее варева, парни дружно потянулись за добавкой.
  А когда остановились на ночлег, и она вновь решительно подошла к котлам, кашевар выставил перед ней заготовленные продукты и кратко произнес: Суп. Каша.
  -Ладно. - Покладисто кивнула Дисси и сноровисто принялась за дело.
  Не стесняясь нагружать порученьями всех, кто попадал в поле ее зрения. Бини, заметившая в обед, что порция каши в ее миске была заметно больше, чем у других, вдруг оттаяла, потянулась к напарнице. Возможно, свою роль сыграло и то, что впервые за много дней она почувствовала себя в безопасности. И когда соседка направилась к кострам, воровка не задумываясь, последовала за ней. Дисси немедленно нашла дело и ей, и теперь девушка чистила овощи со сноровкой, которой напарница от нее вовсе не ожидала.
  -Молодец! - Не преминула похвалить подружку Дисси, твердо уверенная, что заслуженное одобрение только на пользу. - Где так ловко научилась-то?
  -Приходилось. - Неприметно вздохнув, уклончиво бросила Бини, но Дисси вздох заметила и вывод сделала.
  Чего уж тут не понять. Устраивалась помощницей кухарки в богатые дома или трактиры. А войдя в доверие и все разузнав, уходила не прощаясь. Ни с хозяевами, ни с их денежками. А чего с последними прощаться, раз они не расстаются?!
   Когда ужин был почти готов, к костру пришли и остальные нахлебницы.
  Две из них, робкая женщина средних лет и нескладная некрасивая девица с лошадиными зубами, помявшись, предложили Дисси свою помощь.
   -Посуду после ужина помоете, если хотите помочь. - По-хозяйски разрешила знахарка, и они согласно закивали.
  Но последняя, пятая иждивенка, битая, пропитая баба с грубо накрашенным лицом, никому обязанной себя вовсе не считала. С презреньем оглядела хлопочущую у костра Дисси и, едко хмыкнув, удобно устроилась на старом бревне, дожидаясь ужина.
  Дисси и сама могла без запинки перечислить доводы, что баба заготовила на случай, если ее будут принуждать к работе.
  Если б мы были им не нужны, нас бы не везли и не кормили. Бесплатное сало только в крысоловке, и неизвестно еще, чем придется за него заплатить. Да много чего еще. Потому и внимания на откровенную демонстрацию не обратила, спокойно и уверенно продолжая свое дело.
  
  Едва тонкая ручка легла на ее губы, принуждая к молчанию, Дисси очнулась от чуткого сна. Она уже много лет спала так, готовая в любой момент собраться и бежать на помощь очередному пациенту. Почему болезни сильнее одолевают людей по ночам, объяснить она не могла, этот факт ей самой всегда казался необъяснимым.
  Но сейчас дело было вовсе не в пациенте. По напрягшейся рядом фигурке Дисси поняла, девушку, для которой хороший слух и бдительность были залогом успешной работы, что-то насторожило.
  Неслышно поднялась на локте и принюхалась. Ночной лес ворвался в ноздри пряным запахом прошлогодней листвы, нежными ароматами цветущих на полянках ландышей и примул, знакомыми запахами их лагеря. Эти она сразу постаралась отсечь в своем сознании от тех, что прилетали с легким ночным ветерком издалека. И внезапно уловила очень слабый, но такой знакомый запах свежего перегара, что даже невольно дернулась. И мгновенно поняла, там враги. В обозе никто не пил, крепкие напитки и курительные смеси стояли первыми в коротком списке запрещенных к провозу вещей. И усаживаясь в телегу, Дисси имела возможность наблюдать, как опытные охранники ловко находили в багаже пассажирок запретные предметы.
  -Лезь под телегу и если увидишь чужих - начинай визжать! - На ухо шепнула она Бини и первой метнулась с повозки.
  На ночь многие пассажирки устроились в разномастных шатрах, установленных вокруг костров. Телеги оставили на дороге, а обученных лошадей пустили пастись свободно. Под предводительством вожака, огромного боевого жеребца, табун мог отбиться даже от стаи волков.
  Неслышно скользя между телег, по запаху нашла притаившегося между шатров часового. Осторожно тронула рукой за плечо и не издала ни звука, когда в живот уперлась острая сталь. Часовой пару секунд всматривался в лицо внезапной посетительницы, и она седьмым чувством поняла, он тоже видит в темноте. Ну, это и зайцу понятно. При такой работе необходимый навык. Так же, как и при её. Почти половину самых ценных трав приходится собирать ночью. И далеко не все из них любят лунный свет. Например, синь-трава, собранная в безлунные ночи дает снадобья просто потрясающей силы.
  -Что? - Одними губами шепнул охранник.
  -В лесу чужие. - Так же тихо ответила она.
  -Точно?! - замер он, прислушиваясь.
  -Да. - Ответила Дисси, ощущая, как исчез холод кинжала.
  Охранник сунул в губы висевший на груди свисток и сильно дунул. Но звука не последовало и Дисси это не удивило. Слышала она про такие штучки. Кому нужно услышать, те услышали. И в этот момент раздался оглушительный визг Бини.
  Дисси кинулась к полузатухшему костру, возле которого вечером видела очень неплохой топорик. Он и сейчас лежал там, под перевернутым чистым котлом, завернутый в дерюжку. Подхватив привычное для крестьянской руки орудие, знахарка бросилась туда, где оставила напарницу.
  А возле телег, освещенных магическим шаром, всплывшим над дорогой, уже шел бой. Предупрежденные часовым и направленные в нужную сторону визгом Бини, охранники сумели моментально организовать оборону. И каждого появлявшегося из кустов бандита встречал рой метательных ножей и дротиков. Несколько секунд понаблюдав из-за телеги за успешным отражением внезапного нападения, Дисси решила, что ей тут делать нечего. Да и девчонку пора забрать.
  -Бини, ты тут? - Нагнувшись, спросила негромко, твердо уверенная, что тренированный слух воровки ее слов не прозевает.
  -Нет. Я выше. - Ответил веселый голос и, подняв голову, Дисси рассмотрела подругу, лежавшую животом на тюках и спокойно разглядывающую сверху развернувшуюся битву.
  -А не боишься, что тебя там подстрелят? - Сначала ворчливо спросила знахарка, и только потом с изумлением рассмотрела на волосах девушки еле заметный серебристый отблеск легендарной защиты эльфов.
  Ну, вот никогда не верила она, что жил в древние времена на их землях такой народ. Как это так, жил, жил, и вдруг исчез? Если был умел и умен, дружил с природой и всеми окрестными расами, которых в их мире не так уж и много. Зачем было целому народу бросать обжитые места и могилы предков и исчезать в неизвестном направлении?! И только рассказы тех путников, кому она помогла избавиться от болячек, сеяли в голове здравомыслящей знахарки зернышки сомнений. Не может столько незнакомых друг с другом людей придумать совпадающие до мелочей рассказы об необычных и загадочных предметах, найденных, или купленных счастливчиками.
  Бини хихикнула в ответ, и открыла рот, собираясь что-то сказать, да не успела. От шатров раздался не менее истошный, чем издала воровка, визг, и Дисси опрометью бросилась туда.
  Рядом, обгоняя ее, промчалось несколько охранников и впереди, разбавляя редким звоном женские крики, заговорила сталь. Взвился ввысь пущенный кем-то из обоза световой шар. Нападавшие, судя по всему, в освещении, так же, как и Дисси, особо не нуждались. Знахарка выскочила из-за шатра и сразу наткнулась на бандита, тащившего отбивающуюся девушку. Она легко, как гнилой сучок с одного удара расколола его висок и метнулась к следующему. Уже успев окинуть беглым взглядом открывшуюся панораму и понять, как плохи дела. Нападавшие шли сплошным потоком, и было их в несколько раз больше, чем мужчин в обозе. И это означало, что напавшие первыми бандиты просто отвлекали на себя внимание, давая возможность основным силам без сопротивления захватить весь обоз.
  Ну, вот и конец их путешествию. Самые ценные товары, а таковых в обозе немало, и красивые девушки, а таких лишь несколько, уедут отсюда привязанными сзади к седлам бандитов. Все остальное сгорит в одном большом, погребальном костре.
  Еще один бандит свалился от ее удара, и на женщину двинулось сразу несколько налетчиков. Она скользнула назад, и наткнулась на стоящую меж шатров карету, в которой ночевала таинственная путница, не желавшая без помощи лакея даже на стоянках выходить из своего убежища. Дисси попыталась обойти карету сзади, но выскочивший навстречу бандит с размаху запустил в нее короткое копье.
  Ну, вот это точно конец. - Отстраненно подумала знахарка, но в тот же миг стройная фигурка с силой толкнула ее в сторону, становясь на пути смерти. Едва удержавшись на ногах, Дисси быстро обернулась и первое, что увидала, медленно раскрывающийся в изумлении рот ее несостоявшегося убийцы. А уже потом в поле зрения попало копье, зависшее перед горлом Бини и тающее в синеватом сиянии.
  Звучная команда раздалась в тылу нападавших и они, разом оставив своих жертв, ринулись к Дисси и Бини. Еще несколько слов на незнакомом знахарке языке, и бандиты, доставая из футляров магические сети, начали медленно окружать прижавшихся к карете женщин.
  -Быстро сюда! - Прошептал над головой повелительный голос, и воровка тут же подтолкнула Дисси в пахнущее духами и лекарствами нутро кареты.
  Женщине не нужно было долго объяснять, уже через пару секунд она сидела на непривычно мягком сиденье. Следом скользнула Бини, прижалась в уголке напротив и затаилась.
  Дверь резко рванули и она, сорванная с петель, улетела в темноту.
  -Вылезайте! - Рявкнул грубый голос и несколько копий смертельными жалами двинулись внутрь ненадежного убежища.
  Черный с серебром, странной формы арбалет, поднялся из-за плеча Дисси, и несколько стрел просвистело мимо нее. За дверцей раздались стоны и ругань, и тут Бини махнула в сторону двери рукой, словно что-то бросая. Стоны взорвались с новой силой, копья посыпались назад.
  -Бини-пчёлка. - Утверждающе сказал мелодичный голос.
  -Что?! - Так и подскочила воровка. - Ты кто?!
  -Теперь не враг. - Твердо заявила хозяйка кареты и, подняв арбалет, выпустила в ночь еще порцию стрел.
  Дисси, поглядывающая наружу сквозь щель между оконных занавесок, с удивлением заметила, что почти все они нашли себе новых хозяев.
  Но нападающие вовсе не собирались отступать. Прикрывшись одинаковыми щитами, они слаженно окружали карету плотной стеной, не обращая внимания на кипящий вокруг бой.
  Дело труба, решила Дисси, покрепче сжимая топорище. Никогда в жизни ей не приходилось встречаться с бандитами, но здравый смысл подсказывал, такой выучки и одинакового оружия у разбойников быть не должно.
  Она уже догадалась, хотя с начала нападения прошло всего несколько минут, бой проигран именно по этой причине. Обычных разбойников они бы уже разбили.
  -Как тебя зовут, девочка? - Спросила приютившую их барышню, не спуская глаз с приближавшихся налетчиков.
  Нужно же знать, кого не забыть помянуть среди других в последней молитве.
  -Лародель. - Со смешком ответила та и Дисси невольно оглянулась.
  -Что?! - Охнула изумленно.
  Лародель в стране была только одна. Никому другому не разрешалось брать имена особ королевского рода.
   -А я по арбалету догадалась. - Тихонько хмыкнула Бини. - Значит, я этот амулет для тебя воровала?
  - Нет. - Сквозь зубы выдавила принцесса.
  Дисси почти поняла, о чем идет разговор, когда ситуация снаружи вдруг резко изменилась. Страшно закричали сразу десятки мужских голосов и знахарка, выглянув в окно, не поверила своим глазам. Поблескивавшая стальными перьями гигантская птица, темной тенью налетевшая на наемников, безжалостно рвала клювом и когтями напавших на караван. Один из них, обезумев от страха, рванулся было в спасительное нутро кареты, но меткий выстрел отбросил его назад.
  Молниеносно метаясь между шатров, птица за пару минут очистила место стоянки от бандитов и обратила их остатки в бегство.
  Дисси поняла, что наступило время заняться привычной работой, и выпрыгнула из кареты.
  -Куда ты? - Недоумевающе спросил вслед мелодичный голос.
  - К раненым. - Кратко ответила женщина и исчезла между шатров.
  -Знахарка она. - Вежливо пояснила Бини и извиняющимся тоном добавила, - Я тоже, пожалуй, пойду. Может, чем помогу.
  -Иди. - Закусив губу, чтоб не всхлипнуть, ровным голосом согласилась принцесса, и воровка выскользнула из кареты.
  Прошла несколько шагов, приостановилась, прислушиваясь к интуиции, и вернулась.
  -Мы к тебе еще придем, можно? - Сунув голову в проем от выбитой двери, спросила неуверенно.
  -Конечно, можно. - Слишком быстро ответила Лародель, отворачиваясь, чтоб воровка не заметила мокрых от слез щек.
   Глава 3
  Услышав отдаленный визг, Ким вскочила с тюфяка и отработанными многолетними тренировками движеньями накинула тунику с нашитыми тонкими стальными полосками, застегнула пояс с оружием, и натянула сапожки. Надевать юбку в такой ситуации она и не подумала, а штанов и рубашки на ночь не снимала.
  Рядом так же быстро и молча одевалась Вара. Куэлянки и магини в шатре уже не было. Ким бесшумно выскользнула вслед за ними и натолкнулась на Астру, неподвижно застывшую сразу за откинутым пологом. Этот небольшой походный шатер принадлежал ей и девушки не стали отказываться, когда магиня пригласила их на ночевку.
  Привычным жестом достав из кошеля, висевшего на поясе, пузырек с ночным взором, Ким собралась было поднести его к губам, но рука магини сжала ее запястье.
  -Не надо. Их слишком много. Я зажгу свет. - Быстрый шепот заставил Ким сунуть бутылочку на место.
  -Что там... - Начала было выскочившая следом за новыми подругами Варена, как над стоявшими на дороге телегами взмыл магический свет. И почти сразу оттуда раздались звуки боя. Вскрики, стоны, звон оружия.
  -Кричи, как вчера! - приказала Варене магиня и бросила что-то вперед и вверх, увлекая девушек за шатер.
  Сообразительной Варене долго объяснять не пришлось, пронзительный визг раздался немедленно.
  А потом началась битва. Когда Ким и Астра в нее вступили, на земле уже лежала пара недвижных тел и вдвое больше корчилось от боли. Не все удары Анжийту смертельны, но очень болезненны абсолютно все.
  Астра прицельно снимала бегущих черными молниями, Кимелия добивала упавших мечом. Никаких угрызений совести при этом не испытывая. Не хочешь умирать - не ходи убивать. Варена довольно ловко ей помогала, несмотря на вчерашнее признание, что оружие держит в руках в первый раз. Зато с кухонным ножом, по-видимому, была знакома не понаслышке. Из-за шатров выскочили подоспевшие охранники, и, сходу оценив расстановку, влились в бой, сразу потеснив противника. И хотя дрались они отменно, нападавших было слишком много.
  -Четверка! - Негромко скомандовал кому-то бившийся неподалеку от Астры старший, откидывая мощным ударом сразу двоих бандитов. - Выпускайте фэй.
  Магиня даже темп на мгновенье сбила, услышав это слово. Заветная тайна была где-то рядом! Ей хотелось опрометью бросится за исчезнувшим между шатрами охранником, но отвлек громкий голос, скомандовавший за спинами нападавших по таргильски: - Одна возле кареты!
  -Да не оружием! Сети бросайте, идиоты! - Злобно заорал он через несколько секунд на том же языке, перекрывая звон мечей, крики женщин и стоны раненых.
  Рядом тенью мелькнула Улидат, но в этот раз не успела. Вылезший из-за соседнего шатра бандит успел ударить Варену копьем в плечо. В следующий момент он умер, даже не поняв, что именно его убило. Удар пролетевшей мимо хрупкой женщины с очень коротко стриженными черными волосами, молния, вонзившаяся в грудь или мощный удар меча, пронзивший тело со спины.
  Астра бросилась к упавшей девушке, а Ким и Улидат встали рядом, спина к спине, бдительно следя за противником и время от времени нанося смертельные удары.
  В этот момент она и появилась. Легендарная тайна, разгадать которую так мечтала Астра. Страшная и загадочная фэй. Возникающая из ниоткуда и исчезающая в никуда птица смерть, неуязвимая для оружия и для магии. Все рассказы о её появлении противоречили друг другу и здравому смыслу.
  Заливая в рану, из которой хлестала кровь, снадобье и стягивая края повязкой, Астра с восхищением следила краем глаза за стремительным полетом сталекрылой птицы. Проследить, куда та улетит, казалось ей самым правильным действием. Ведь если найти место, где ее держали... наверняка там остались следы. Крошки еды, отходы... а уж если перо... с каким изумлением взглянет тогда на нескладную ученицу мастер! Что кто-то сможет удержать её после того, как она разузнает все, что хочет, девушка даже не принимала в расчет. Глупости какие!
  Мечты разбились, как тонкая сосулька, сорвавшаяся с верхнего края башни. Метнувшись между шатрами, птица устремилась в лес, догоняя улепетывающих в ужасе налетчиков. Астра, вскочив с колен, помчалась следом, наперегонки с охранниками обоза. Но выбежав на поляну, где недавно был бандитский лагерь, не увидала и следов таинственной фэй. Только разорванные останки налетчиков и разбросанные вещи. Выскочившие вместе с ней охранники внимательно разглядывали следы погрома, но Астру это не интересовало. Разочарованно вздохнув, девушка поплелась назад, размышляя над своей несчастной судьбой. Тайна была почти рядом! И как не вовремя ранили эту Вару! Стоп. А что же она такое пропустила, отвлекшись на этого убийцу? Ну да! Правильно говорит учитель. Она пенёк. Ведь... есть еще этот охранник, сказавший про птицу! Значит... о, как много это значит! Но самое главное, она недаром трясется в телеге по этому лесу! Она на правильном пути, а, следовательно, ничего еще не потеряно!
  
  Они пришли так внезапно, что Лародель едва успела привычным жестом занавесить нижнюю часть лица вуалью.
  -Ну, вот и мы, девочка. - Ласково и уверенно произнесла знахарка, открывая приделанную каким-то возницей дверцу.
  За работу он попросил золотой, и принцесса, потрясенная последними событиями, без разговора отдала деньги. Хотя, не в пример некоторым избалованным барышням, была в курсе всех цен. Было время изучить и экономику и многие другие неинтересные остальным девушкам науки.
   -А мы тебе спутницу принесли. Её в телеге растрясет, а у тебя тут сиденья мягкие. - Уверенно продолжала женщина, легко взбираясь в карету. - Давайте.
   Она подхватила за углы одеяло, на котором лежала рыжеволосая бледная девушка и уверенно подтянула его на переднее сиденье. Крепкие руки незнакомой девицы в воинском облачении помогали снаружи. Вдвоем они быстро устроили рыженькую поудобнее и девица-воин молча исчезла, а знахарка бесцеремонно присела рядом с принцессой.
   -Ну как ты? - Так сочувственно и добросердечно взглянула на Лародель, что девушка не выдержала.
   Все невысказанное и невыплаканное, что так давно копилось в ее сердце, горьким потоком разом хлынуло наружу и ей самой показалось, что в душе прорвало какую-то невидимую плотину. И слова и слезы рвались наружу с такой силой, словно торопились всё наверстать за те дни и недели, которые она держала их взаперти.
   -Поплачь, поплачь, легче будет. - Мягко приговаривала женщина, прижимая к себе девичью головку и гладя мозолистой рукой роскошные золотистые локоны.
  Вуаль давно исчезла куда-то, да Лародель и не вспоминала про нее, интуитивно чувствуя, что эта женщина не дернется брезгливо при виде ее изуродованного лица. Ее парадные портреты, висевшие в королевской галерее и копии с них, продаваемые в художественных лавках, изображали принцессу такой, какой она была год назад. За пару недель до несостоявшейся свадьбы.
  Про несчастный случай на прогулке, когда ее конь внезапно понес, и принцесса вылетела из седла на крутом повороте горной тропинки, слышали многие. Слишком долго тогда ее искали и слишком много лекарей и знахарей всех рангов призвали во дворец.
  Но лишь несколько человек знало, что лекари, вернув принцессу почти с того света, так и не смогли убрать с лица страшные шрамы. И восстановить объеденную зверьками часть переломанной ноги.
  Сначала она верила, что герцог Дейризи, ее нареченный жених, с которым ее обручили почти сразу после рождения, испытывает к ней те же чувства, что и до катастрофы. Пока повязки не сняли с ее лица, он целыми днями сидел возле кровати, приносил огромные букеты и смешные безделушки. Рассказывал сказки, сплетни и даже пел.
  Но после того как увидал ее тщательно загримированные шрамы, побледнел и сник. А вскоре уехал по важным делам в свой замок и не возвращался долгих три недели.
   Потом все же вернулся и заявил, что любит ее по-прежнему и когда видит ее прекрасные синие глаза, то не замечает никаких шрамов. И мечтает немедленно соединить с ней свою жизнь. Только... было что-то такое в его интонациях, что заставило ее насторожиться. Она категорически отказалась от немедленной свадьбы, мотивируя это неокрепшим здоровьем. А позже поняла, что он лжет. Когда стала замечать, как жених отводит взгляд, разговаривая с нею, как много времени стал уделять неведомым важным делам.
  Лародель проводила все дни за серьезными книгами, танцы и прогулки теперь были не для нее, а любовные романы раздражали и вызывали слезы. Так же как и многое другое. И постепенно принцесса начала постигать глубинный смысл прочитанных книг, находить в изучении политических интриг и перипетий моральное удовольствие. Слова и действия тех, кого она знала с детства, словно стали прозрачными и из них выглянуло истинное значение.
  Она откладывала свадьбу ещё не раз, пока обозленный жених не намекнул, что в неё теперь намного труднее влюбиться, чем раньше и потому она зря тянет время. Она ответила насмешкой, и он рассвирепел. Внезапно схватил невесту на руки, швырнул на диван и, навалившись на нее всем весом, сунул руку под юбки. И вдруг побледнел как от укуса змеи, вскочил и опрометью бросился из комнаты. Только вечером, когда служанки переодевали ее ко сну, принцесса поняла, в чем дело. Заметив мельком скользнувшую по губам горничной гримаску отвращения, когда та задела рукой ее изуродованную ногу.
  Утром герцог был необычайно мил и виновато опускал глаза, прося прощения за вчерашнюю выходку. И клялся подождать столько, сколько будет угодно ей.
  Он был так обходителен и скромен после этого случая, что принцесса через несколько дней почувствовала себя виноватой. И однажды, по обыкновению сидя после обеда у окна с книгой, вдруг сообразила, что действительно, зря тянет время. Никого лучше и красивее жениха для неё все равно не существует, и потому неважно, насколько сильны его чувства. Они поженятся, он будет принадлежать только ей, и постепенно перестанет замечать ее шрамы.
  И это откровение показалось ей таким важным, что она поднялась с кресла и, приволакивая калечную ногу, отправилась его искать. Неслышно ступая мягкими туфлями без так любимых ею раньше каблучков, она неспешно преодолела два зала и в третьем нашла его.
  Не сразу разглядела в полутьме уютной гостиной, чем занят её жених, а когда поняла, то мчалась оттуда почти так же быстро, как бегала до катастрофы. Влетела в свою спальню и, заперев дверь за собой на все засовы, забилась под одеяло. Ее трясло от омерзения и боли, а временами сквозь разрывающие грудь рыданья прорывался истерический хохот. Она вовсе не была наивной девицей, ждущей от жениха чистоты и верности. Поумнев за последний год, Лародель начала легко понимать недосказанное по шифрованным фразам, многозначительным ухмылкам, взглядам и жестам. И давно осознала, что её жених далеко не невинный монашек. Но все же наивно считала, что у него достаточно ума и такта крутить свои шашни где-нибудь подальше от королевского дворца.
  Как выяснилось, глубоко ошибалась.
  Ей стучали и кричали, но она не отвечала. И только когда дверь рухнула под ударами топоров, ясно поняла, что не желает и не может сейчас никого видеть. Собрала всю свою выдрессированную гувернантками родовую выдержку и ледяным тоном так отчитала ворвавшихся придворных во главе с отцом и женихом, что те уходили буквально на цыпочках.
  Дверь немедленно поставили новую, и пару недель она провела в одиночестве и почти полной темноте, запрещая открывать тяжелые шторы даже на миг. Вся ее жизнь разбилась как упавший на пол сосуд драгоценного тончайшего зигайского хрусталя. И ей нужно было понять, как жить дальше. И стоит ли вообще жизнь таких мук, какие она испытала.
  -Бедная девочка, - Вытирая платочком, найденным в шитом серебром кошеле, зареванное личико принцессы, сочувственно вздохнула Дисси. - Так это не из-за тебя ли было сегодняшнее нападение?
  -Он еще не знает, где я. А если этих наёмников послал и он, то не за мной, а за Бини. Когда я ещё... хотела найти ему необычный подарок к свадьбе, я заказала украсть... не смотри на меня так, король часто пользуется услугами этой гильдии. Не только редкие вещи... документы, компрометирующие письма... да много чего. Вот я и заказала эльфийскую защиту. Бини заказ выполнила, но пока везла в условленное место, амулет пропал. Она бросилась к своим собратьям... бесполезно. Все считали, что она сама спрятала. Ее поймали и посадили в тюрьму. А чтобы она быстрее призналась... сообщили, что повесят. И действительно, наутро повели к виселице. Она бросила свои знаменитые иглы и сбежала. Ее искали несколько недель, потом... после того случая... я приказала прекратить поиски.
  - Но он не прекратил. - Понимающе хмыкнула Дисси. - Очень уж заманчиво с его замашками иметь такую защиту. А Бини... я не знаю точно, но мне кажется, она нашла вора сама и украла амулет второй раз. Подумай хорошо, как бы вы ее схватили, если бы защита всегда была на ней?! Я сегодня видела... она мне жизнь спасла. Встала под копье. Так оно просто растаяло. Но не будем про это. Я другое хочу спросить, тебе ничего не нужно? Теперь я буду за тобой присматривать, так что не стесняйся.
  -А Мартин... ?! - Затаила дыханье принцесса. - Он... убит?
  -Боги с тобой, девочка! Только ранен. Но тяжело. До места встречи вряд ли поднимется. Их на телеге везут, раненых мужчин. А девушек по повозкам разместили.
  -Мне можно к вам? - В распахнувшейся двери появилась голова Бини.
  -Иди уж. Сядешь в ногах у раненой. Сказали, когда трогаемся?
  -Да. Скоро. Они уже всё упаковали. И для своих костер сложили. А наемников кругом закрыли, Астра помогала. С места встречи надзору сообщат, это их дело разбираться с бандитами. - Отрапортовала всезнающая Бини, осторожно отодвигая ноги Варены и устраиваясь рядом.
  
  Интересно, сколько там было настоящих бандитов, подумалось Дисси, но вслух она ничего не сказала. У нее в голове постепенно начинала проясняться какая-то догадка, но пока все не станет абсолютно ясным, тревожить спутниц она не станет. Да и после хорошенько подумает, нужно ли им знать то, что понемногу приоткрывается ей.
  Отправление обоза действительно скомандовали через полчаса, сразу после того как зажгли на широкой прогалине погребальный костер. Обоз оставлял здесь девять тел, пять мужских и четыре женских.
  Еще шестеро мужчин ехали теперь не верхом, а на специально освобожденной от груза телеге, укрытой от солнца спешно сооруженным пологом. Среди них был и преданный телохранитель принцессы, выдававший себя за лакея, а после отправления обоза сидевший за кучера. Каждой женщине разрешалось иметь не больше одного сопровождавшего. И то, только до места встречи караванов.
  Дисси прикрыла покрывалом задремавшую принцессу и выглянула в окошко. Какая рань. Только начинает светать. Но о том, чтобы остаться досыпать там, где все пропахло кровью и смертью, не могло быть и речи. В этот раз многие путницы помогали мужчинам собирать вещи на телеги. Кроме раненых и тех, кто при виде нескольких капель крови бежал в кусты. Да смертельно больной дамы, ехавшей в крытой повозке. Она тоже спала, не выходя из экипажа, и Дисси, с крестьянской приметливостью уже разглядевшая всех остальных женщин, её, как и принцессу, этой ночью увидела впервые.
  Сама подошла, морщась от боли, заметив, как ловко Дисси сшивает и перевязывает раны. Попросить обезболивающей настойки. Поглядев на ее сереющее лицо Дисси накапала в воду несколько капель настойки синь-травы, и подала несчастной. Однако весь пузырек отдавать не стала, выпьет за одни сутки. Официально обязанности лекаря лежали на одном из воинов надзора, сопровождавших обоз. Но умел он немногое, только то, что обычно требуется в дороге. Перевязать пустячную ранку, дать снадобье тому, кто съел несвежее мясо, смазать ожог. Потому и легла вся основная тяжесть врачевания на плечи знахарки. Повезло, как говорят. Но хорошо одно, тяжелых было всего двое, возница с пропоротым животом, да кучер принцессы. Этот попал в самую гущу битвы и получил несколько глубоких резаных ран. Как только обоз остановится, нужно будет сбегать, перевязать его и дать снадобья той даме. Почему она решилась на этот путь, и зайцу понятно. Конец-то по любому один.
  Словно по приказу Дисси карета начала сбавлять скорость и вскоре остановилась. Стараясь не разбудить спящих девушек, знахарка осторожно выскользнула на покрытую росой придорожную траву.
  И тут же столкнулась с Киксом, обозным лекарем. За эту ночь он незаметно для себя превратился в ее помощника и посредника в общении между Дисси и молчуном кашеваром, оказавшимся по совместительству командиром наемников.
  - Старший сказал, горячее на завтрак варить не будем. Нужно торопиться. - На одном дыхании выпалил он. - У кого припасов нет, пусть получат у меня.
  - Таких теперь всего двое. Едут в той телеге, что перед желтой повозкой. Иди и скажи им сам. Я пока раненых проведаю. - Решительно отодвинув Кикса, знахарка направилась к телеге с ранеными.
  Они с Бини позавтракают припасами принцессы, это она решила, еще когда доставала для Лародель бутылку с соком. Даже подивилась непрактичности мужчин. Набрать столько скоропортящихся продуктов не додумалась бы ни одна женщина. А уж про то, что принцессе этого и в неделю не съесть, и говорить нечего. Да и сам Мартин пока не едок. Вот и придется им с Бини помогать, жаль же выбрасывать такие вкусности. Сама Лародель, услышав монолог Дисси на эту тему, только повеселела. С тех пор, как она встала с постели после травмы, девушка всегда кушала в одиночестве. Даже отец старался не поднимать от тарелки глаз, если видел рядом ее перекошенный ротик.
  Раненые оказались в довольно неплохом состоянии. Настойки и мази Дисси делали свое дело. Даже Мартин уже пришел в себя и хотя не мог пока ни двигаться, ни говорить, но упорно пытался что-то прошипеть, увидав знахарку.
  -Молчи. Не волнуйся. С ней все в порядке. Я сама с ней еду. В обед вместе придем тебя проведать. А пока выпей вот это. - Поднося к губам раненого маленький стаканчик со снадобьем, шепнула Дисси.
  Пока обоз не прибыл к месту встречи, лучше никому не говорить, что принцесса Лародель едет с ними. И себе спокойнее и другим меньше соблазну. Вот почему так некоторые люди устроены, едва узнают о чужой беде, начинают думать не о том, как помочь, а о том, как нагреть на этом руки.
  Посветлевший взгляд раненого и покатившаяся по бледной щеке слезинка были для Дисси лучшей наградой за труд. Ведь когда приступаешь к лечению незнакомого человека, понять, кому спасаешь жизнь, очень трудно. И только потом, начиная его узнавать получше, либо радуешься, что помог хорошему человеку, либо жалеешь, что зря потратил силы на подлеца.
  Дама уже ждала Дисси, распахнув полог, заменявший дверцу. Не говоря ни слова, выхватила из руки знахарки приготовленное зелье и одним махом вылила в себя. Так выливают в себя спиртное горькие пьяницы, после трехдневной разлуки с любимым ядом.
  -Хорошее у тебя лекарство. - Прошептала, посидев минутку с закрытыми глазами. - Я знаю, ты не продашь... но я бы все отдала.
  -В обед принесу еще. А отдать не могу, мало у меня. Попробую сходить ночью в лес, может и найду траву. Однако ей хоть три дня настояться нужно. - Мягко тронула руку страдалицы Дисси. - А покушать у тебя есть или принести?
  -Добрая ты. - Недоверчиво разглядывали Дисси избавляющиеся от муки глаза. - Только не прожить мне трех дней. Если б обоз недели на две раньше... а еда есть. Да мне уже не идет. Забери, отдай, у кого нету. Там корзина... под сиденьем.
  -И не выдумывай! Немного полегчает и поешь, лёгонького чего. А я еще в обед отвар сделаю, сейчас огня не разжигаем.
  И ободряюще улыбнувшись, знахарка скрылась между телегами.
  -Добрая. - Горько вздохнула пациентка. - И умная. А я дрянь. Ведь я тебя убить была готова за твой пузырек.
  А Дисси уже подходила к телеге, на которой расположились подружки рыженькой девицы, спавшей сейчас на мягком диване напротив Лародель. Странная у них подобралась компания. Иностранка-убийца, красавица магиня и дворянка в костюме воина. С какой стати они приняли в свой кружок рыженькую простолюдинку, так сразу и не угадаешь.
  -Что с ней? - завидев остановившуюся рядом знахарку, отставила кружку воительница.
  -Спит пока. Я спросить хотела, ей какое снадобье заливали? А то, в обед отвар делать буду, чтоб не положить чего лишнего. Они, снадобья-то, не все в теле дружно уживаются, и навредить можно.
  -Вот. - Протянула магиня пузырек, - Можешь забрать, у меня еще есть.
  -Вот за это спасибо! - Обрадовалась Дисси. - Но мне все равно придется ночью в лес сбегать. Дама у нас одна... совсем плоха.
  -Ты... про принцессу?! - Вскинула голову дворянка.
  -Тсс! А ты откуда знаешь? - Опасливо оглянулась по сторонам знахарка.
  -Узнала. - Понимающе прищурилась собеседница. - Так это она?
  -Она. Но больна другая. Та, что в повозке ночевала.
  -Маркиза Ан лэ Кринну. - Сообщила магиня. - Я с ней встречалась. Интриганка и сплетница, все про всех всегда знала. И про ее болезнь я тоже слышала. Говорили... ее отравить пытались... яд дали с таргильским вином. Как она выжить умудрилась, не понять, но с тех пор без снадобья не ходила.
  -Теперь понятно. - Вздохнула Дисси. - А я на другое сначала подумала. Она от боли исходит, за снадобьем пришла. Значит, свои запасы уже выпила.
  -Или уже не помогают. - Не поднимая глаз от тарелки, пробормотала куэлянка. - С таргильским дают обычно три яда. Шимскую зелень, иштай и ун. Ей наверняка дали зелень, хотели, чтоб помучилась. Тем и спасли, противоядие успела выпить. Оно редкое, но достать можно. А вот от боли ничего не помогает, любое снадобье вскоре перестает действовать.
  -Спасибо. - С изумлением глядела знахарка на куэлянку.
  Услышать столько слов за раз от этой девушки она не ожидала. Молва твердит, что летучие смерти молчаливы и держатся неприметно.
  -Я Улидат. - Испытующе смотрели загадочные раскосые глаза.
  -А я Дисси. - Открыто улыбнулась в ответ знахарка. - Приходите в обед проведать подружку, она к тому времени проснется!
  -Хорошая женщина. - Глянув вслед быстро пробирающейся среди телег Дисси, вновь опустила глаза к еде Улидат. - Нужно дружить.
  -Ты права. - Кивнула Кимелия.
  Астра лишь пожала плечиками. Дружить, так дружить. Хотя лично она ничего особенно ценного в этой знахарке не увидела.
  
  В карете принцессы Бини с ловкостью бывалой официантки уже накрыла к завтраку маленький раздвижной столик.
  Дисси привычно села слева от принцессы, повела чутким носом и, безошибочно выудив из разнообразья кушаний блюдо с курником, стряхнула пирог за дверь. Блюдо сунула под сиденье, на стоянке помыть. Не выбрасывать же такую красоту!
  -Яд?! - Потрясенно уставились на нее расширенные синие глаза.
  -Ну, что ты девочка, сразу яд! Просто закисать начал. Была бы дома, соседской собаке бросила, чтоб хоть ночь спокойно поспать. - И озорно подмигнула.
  Это неважно, что у самой в сердце только пепел, точно такой, что остался от сгоревшего дома. Показывать другим свою боль она не станет. Этим юным девочкам очень нужны теперь ее поддержка и оптимизм.
  
  -Лародель... - Осторожно начала Бини и смолкла.
  Карета вновь покачивалась на рессорах, парень из стражников надзора, сидевший теперь за кучера, изредка покрикивал на лошадей, за раздернутыми занавесками окошек проплывали могучие ели. Лес понемногу начинал меняться. Вместо дубов и сосен, окружавших Лизяки, пошел почти не разбавленный соснами ельник.
  -Что-то хочешь спросить? - У принцессы было на редкость хорошее настроение.
  За завтраком, которого она боялась до дрожи в коленях, девушка впервые за последний год забыла про свои шрамы. Смеялась над шутками Дисси, с умилением следила, как Бини с невероятным аппетитом поглощает непривычные деликатесы, поблескивая на нее смущенными и благодарными глазками. И первый раз за последние недели забыла про разрывающие душу сомнения. Да пусть впереди ждут какие угодно испытания, этот час, словно вернувший ее в счастливое прошлое, того стоит!
  -Угу... - Воровка нерешительно ковыряла пальцем дорогое покрывало.
  -Ну, спрашивай! И зови меня просто Дель, принцессы больше нет.
  -Я про Изагор. У вас... в смысле у короля... должны же быть какие-то... точные... сведения.
  -Должны. - Печально хмыкнула Лародель и достала из походного баула толстый, плотно свернутый свиток. - Вот здесь все, чему можно верить. Я сама выбрала все в десяти сундуках с донесениями и отдала писарю на переписку.
  -И ты это уже прочла?! - Неверяще выдохнула Дисси.
  Вот грамота была ее слабым местом. Нет, совсем неграмотной знахарку назвать было трудно, но читала она медленно и обстоятельно.
  -Прочла. Могу и вам дать.
  -Не надо! - Испугалась Бини. - Скажи лучше сама! Мы тебе доверяем.
  -Как хотите. Коротко или поподробнее?
  -Самую суть. - Определилась Дисси. - А мы потом вопросы зададим, если что не поймем.
  -Тогда так. Первые сведения мой пра-пра - не помню, какой дед получил больше четырехсот лет назад. Появились у купцов очень необычные предметы.
  -Про это мы знаем. - Поторопила Бини.
  -А дед еще не знал. И дал заданье Тайному надзору, выяснить, откуда все это берется. И вскоре имел подробные сведения о неизвестных контрабандистах, приходящих к купцам непонятно откуда. Тогда прижали купцов. Прадед был очень решительный человек, а дело пахло большими прибылями. И купцы под страхом смерти устроили встречу. В одном из охотничьих домов короля, абсолютно секретном месте.
  Дисси слушала, затаив дыханье. Россказни и легенды превращались в доказанные факты.
  -Они явились втроем, причем никто не понял, откуда. Перепуганный слуга спросил, как доложить. Они и сказали, неизвестные из-за гор. Но он, то ли от волненья, то ли сам не понял, объявил - неизвестные жители страны Изагор. А они и спорить не стали. Так и зовутся по сей день. Вот на той тайной встрече и договорились, что свои поделки они будут продавать королевским представителям, в определенном пункте, который с тех пор называют местом встречи. Разумеется, по выгодным для короля ценам. А вторым пунктом был договор про женщин. Могу прочесть.
  -Да говори уже!
  -Что король не будет препятствовать, а наоборот, окажет содействие женщинам, желающим выполнить для страны Изагор очень опасное и трудное задание. За которое с ними обязуются расплатиться исполнением заветного желания. Касающегося только самой наемницы. И с тех пор каждую весну, готовя к отправке на место встречи обозы с заказанными изагорцами товарами, королевские представители вешают на один день объявления о вербовке женщин.
  -А хоть какие-то... доказательства... что их не просто съедают... или используют как рабынь... были? - Задала Дисси главный вопрос, интересующий всех едущих в неизвестность женщин.
  -Вот здесь точные сведения о женщинах, вернувшихся назад. Они были красивы, молоды... здоровы. Но ничего не рассказывали. Магистры быстро определили, что за тот период, что они провели в Изагоре, у них стерта память. Не совсем, а только про место нахождения Изагора и про выполнение задания. Ну, и вот тут мнения магистров резко разделились. Сомненью подвергались все свидетельства. Некоторые даже утверждали, что вернувшиеся вовсе не те, за кого себя выдают. И до сих пор спорят, насколько мне известно. А женщины... каждую весну приезжают в деревни, откуда уходят обозы. В основном в Лизяки, туда дорога лучше и к большим городам ближе.
  -А короли не пытались узнать больше?
  -Некоторые пытались. Но быстро прекращали это неблагодарное дело. В обоз почти всегда уходят только те, кому уже нечего терять, а это не самые ценные подданные короля. И ссорится с выгодными партнерами тоже не входит в королевские планы. В конце концов, сотня женщин в год - это значительно меньше, чем продается на рынках Таргила.
   Глава 4
  -Представляешь, он собирается завтра сесть на место кучера! - Возмущенно рассказывала принцесса спутнице. - У него шесть ранений, и еще не все перестали кровить!
  Короткое свидание Лародель с преданным телохранителем устроила внимательная Дисси. Едва обоз начал останавливаться на обед, сбегала к телеге и упросила возницу подвезти раненых поближе к карете. В итоге принцессе пришлось пройти по проселочной дороге всего несколько шагов.
  -Не переживай ты так! - Легкомысленно махнула рукой Варена. - Дисси сказала, теперь их телега будет ехать впереди нас. Он будет видеть карету и перестанет беспокоиться! А давно он тебя охраняет?
  - С самого детства. Его жена была моей кормилицей. - Вздохнула Лародель, вспоминая добрые глаза Глонти.
  После смерти кормилицы так откровенно как сейчас, она не разговаривала ни с кем, до вчерашнего знакомства с Дисси.
   Поближе со своей рыженькой соседкой принцесса познакомилась всего полчаса назад и была очарована ее непосредственностью и житейской логикой. На вопрос Лародель, не одеть ли вуаль, если её пугают шрамы хозяйки, девица необидно улыбнулась, и придерживая рукой больное плечо, без обиняков заявила, что она видала шрамы и пострашнее. Попрошайки себе на лицах такое делают, чтоб больше монет бросали, что если ночью приснится - с кровати упадешь.
  А вот об этом Лародель никогда не слышала! Нищие, которым она регулярно насыпала в мисочки горсти монет, были чистенькими скромными старичками и старушками.
  Увидев недоверчивые глаза принцессы, Варена даже захлебнулась веселым смехом, и, едва отдышавшись, объяснила, что это стражи храма специально отбирали каждый раз к ее приезду с десяток пришедших на проповедь бедных прихожан. А настоящих нищих прогоняли прочь, и бдительно следили, чтоб какой не пронырнул назад. Но нищие и сами не дураки. Зачем им светить свои физиономии перед королевской охраной. Ведь попрошайничество у многих лишь прикрытие основного ремесла.
  -Здравствуйте. - За открытой дверцей кареты стояли три девушки.
  Одну Лародель уже видела, это она помогала Дисси втащить в карету Варену.
  -Привет! - Весело закричала пришедшим Варена. - А я уже сидеть могу! Дисси сказала, это Астра молодец, все правильно сделала! Дель, можно они тут немножко посидят?
  Щеки магини, не ожидавшей от знахарки такого заочного комплимента, чуть порозовели от смущения и удовольствия. Девушку никогда не хвалил учитель, а если пытался похвалить кто-то посторонний, то тут же выслушивал целую лекцию о промашках ученицы.
  Принцесса только приглашающе подвинулась, давно в ее жизни не происходило так много интересного за один день. Ее развлечения в последние месяцы состояли из книг и редких встреч с женихом. Каждая из которых заканчивалась его упреками в упрямстве и капризности.
  Девушки не жеманясь, влезли в карету и там сразу стало тесно. Хотя Дисси и Бини не было, они ушли по делам, едва обоз расположился на привал.
  -М-да. - Откровенно разглядывая изуродованное личико принцессы, хмыкнула красивая девушка с темными локонами до лопаток и выразительными темно-серыми глазами. - Теперь мне понятно, почему ты прячешься за тряпкой. А хочешь, я наведу иллюзию? Кстати, я Астра. Ну, так как?! Решайся! Ведь тогда тебя никто не узнает. Дисси считает, что никому пока не следует знать, кто едет в этой карете.
  -И она права. - Тихо прошелестела миниатюрная куэлянка с татуировкой Анжийту на запястье. - А я Улидат. Можно - Ули.
  - Мое имя Кимелия. - Дружески улыбнулась девушка, принесшая Варену. - Или просто Ким.
  И то, что никто из них хотя бы из вежливости не покачал скорбно головой и не сказал несколько заученных ею до тошноты стандартных слов сочувствия, в первый момент даже шокировало Лародель. Потом показалось слегка обидным, она сидит тут, такая несчастная, а они этого даже не заметили! И только чуть позже, наблюдая за весело болтающими с Вареной девушками, она вдруг осознала, что ей это нравится. Нравится забывать про свое увечье, нравится не чувствовать себя горемыкой.
  И когда девушки засобирались уходить, поняла, что очень хочет, чтобы они пришли еще.
  -Обязательно придем! - Серьезно кивнула на приглашение Астра, - Ты подумай пока над моим предложением!
  А смертоносная ручка куэлянки мимоходом ободряюще коснулась на прощанье ее руки.
  -Вот и я! - Вскоре после ухода гостий возникла в дверце пепельноволосая фигурка Бини. - Принесла суп. Дисси сказала, вам обеим полезно поесть горяченького.
  -А она где?! - наблюдая за ловкими руками воровки, поинтересовалась принцесса.
  -Пошла раненых отваром поить. И еще ту даму. Думаю, скоро придет. Она тоже не успела пообедать.
  Но Дисси явилась только в последнюю минуту перед отправлением обоза. И хмуро улыбнувшись спутницам, начала быстро черпать из миски остывший суп. Если что другое можно съесть и на ходу, то с супом это не пройдет. Дорога становится все хуже, а после небольшой деревеньки, мимо которой обоз прошел через пару часов после завтрака, колдобины стали еще глубже.
  Правда возницы объяснили ей, что к следующему обеду лес поредеет, а к вечеру они должны выехать на прямой каменистый тракт к предгорьям. Впрочем, белые пики гор уже иногда мелькают за высоченными верхушками вековых елей.
  -Дисси, что-то случилось? - Осторожно поинтересовалась Бини, внимательно присмотревшись к напарнице.
  -Угу. - Кивнула та, не переставая есть и девушке оставалось только терпеливо ждать, пока она пообедает.
  И только когда карета закачалась на ухабах, а суп был доеден, знахарка, аккуратно вытерла губы и руки маленьким полотенцем, вынутым из брошенного под скамью узла, и нехотя сказала:
  -Не знаю как и объяснить. Дама эта... маркиза Ан ле Кринну, велела мне позвать старосту обоза. И объявила ему свою волю. Если она умрет, я становлюсь наследницей.
  -Знавала я ее. - Нахмурилась Бини.
  Прошлое не хотело отпускать даже здесь, за невидимой чертой, что все они провели под своими жизнями. Слишком уж часто слышала это имя Бини-пчелка, получая очередной заказ. Расплачивалась за полученное клиентка всегда очень щедро, но даже это не смиряло воровку с тем, что именно приходилось воровать. Любовные письма, тайные договоры, подлинники контрактов. Словом, любые документы, которые могли впоследствии стать смертоносным оружием.
  -Да и я частенько слышала это имя. - Понимающе кивнула Лародель. - Довольно известная особа. Именья не имела, а жила в роскоши. Что с ней?
  -Астра сказала, ее отравили. Она выпила противоядие, но оно подействовало не до конца. И теперь маркиза сходит с ума от непрестанной боли. А у меня снадобья на исходе. Как станем на ночлег, пойду за травами.
  -Одна не ходи. - Качнула головой Варена. Я скажу Астре и Ули, пусть идут с тобой.
  -Глупости какие. Я всю жизнь по ночам в лес хожу. Многие травы в это время особую силу имеют.
  -Дисси, она права. - Непреложным тоном заявила Лародель и такая властность прозвенела в этих словах, что Бини даже поежилась. Принцесса и на этом печальном пути не растеряла королевской силы.
  Хотя говорят, у них там кровь какая-то не такая, от одного из прадедов унаследованная, но она в это не особо верит. Скорее воспитание, да жизнь по строгим правилам этикета сказываются.
  -Ну и зачем я девочек утруждать стану?! - Не обращая никакого внимания на тон принцессы, мягко улыбнулась Дисси, - Кто знает, какие испытания им еще предстоят! А для меня дело привычное!
  И впервые в жизни Лародель поняла, что ее приказ не произвел никакого впечатления. И ей дали это понять так кротко и деликатно, что даже оскорбиться было невозможно.
  А едва обоз встал на ночевку, дверца кареты без стука распахнулась, и в проеме показалось растерянное лицо Кикса.
  -Там... эта... дама... умерла. - Запыхавшись, выпалил он. - Старшина тебя зовет!
  Лародель, едва успевшая привычно прикрыть лицо, дернула застывшую Дисси за рукав.
  -Не ходи туда без Астры, умоляю! И куэлянку возьми, если пойдет! - Так горячо шепнула она в ухо знахарке, что та сразу решила послушать совета.
  -И я пойду. - Безапелляционно объявила
  Бини, набрасывая на плечи шерстяную накидку. Ночи, по мере продвижения к горам, становились все прохладнее.
  
  -Не прикасайтесь. - Астра смотрела в раскрытый походный баул сквозь снятый с руки браслет. - Это кто-нибудь уже трогал? Лучше признаться сразу, тогда я смогу помочь!
  -Нет, мы ничего не трогали! - Возмутился Кикс, в поисках поддержки оглянувшись на старосту обоза и старшего охранника.
  -А почему ты считаешь, что чего-то нет? - Глуховато спросил молчун.
  -Вот здесь свободное место. И вокруг остатки ауры. Здесь лежало нечто магическое. - С превосходством объяснила Астра. - А как ты обнаружил... что она умерла?
  -Мне знахарка, Дисси, велела вечером напоить больную отваром. Я и пошел сюда, как только обоз встал. А ее конюх... уже стоит и смотрит... я спросил, что?! Он говорит - хозяйка умерла. Я велел караулить и побежал к старосте. А он говорит, иди к Дисси, она наследница. - Затараторил Кикс.
  -А от чего она... того?! - Подозрительно оглянувшись на Дисси, задумчиво спросил староста.
  -От яда. - Прошелестел голос куэлянки, внимательно рассматривающей тело маркизы, уже уложенное на носилки.
  -Так... - Зловеще поглядывая на Дисси, протянул старшина. - А дельце-то всё занятнее!
  -Ты на что это намекаешь? - Угрожающе положила руки на рукоятки мечей Ким.
  После краткого объяснения Бини, ветром примчавшейся к подругам Варены, вслед за воровкой к повозке маркизы безоговорочно последовала вся троица.
  -И где же он?! - Мимолетным взглядом остановив Кимелию, в упор уставилась на Кикса магиня.
  -Кто? - Далеко не робкому стражнику надзора стало неуютно под этим холодным взором.
  -Кучер, кто еще!
  Дисси оглянулась на молчуна, но его уже не было рядом. Отойдя к своим парням, он что-то им объяснял. Через пару минут они уже бежали в сторону леса. Именно туда, куда потянулись по своим делам уставшие от сидения в повозках пассажирки.
  Через минуту в кустах раздался дружный женский визг. Дисси с укором посмотрела на молчуна, вернувшегося к ним, но он вел себя так же невозмутимо как обычно. Не обращая ни на кого внимания, накрыл тело маркизы покрывалом, сосредоточенно и умело упаковывая для возложения на погребальный костер.
  Девушки терпеливо ждали, староста продолжал обшаривать повозку. Однако кроме теплой одежды, запаса продуктов и прочей необходимой в дороге утвари там не было больше ничего интересного.
  Где-то в середине образованного повозками круга шла обычная вечерняя суматоха. Ставились шатры, разжигались костры. Потянуло первым горьковатым дымком. После нападения наемников, обоз больше не останавливался на обжитых в прошлые годы стоянках. Где имелся запас сухой растопки, припрятанной в дуплах, выложенные из камней кострища и построенные из тонких стволов отхожие места. Путникам теперь каждый раз приходилось обживать первозданные полянки. И это доставляло женщинам дополнительные трудности. Да и возницам. Но охранники не обращали на их бурчание никакого внимания, следуя согласно собственным, недоступным для остальных аргументам.
  Ветви кустов наконец затрещали, и на полянку вышло трое охранников. Один из них, перекинув через плечо как мешок, нес чье-то тело. Разлетались обрывки шелкового подола, открывая заправленные в сапоги темные штаны.
  Дисси застыла в недоумении. Не было в их обозе ни одной женщины, носившей такое платье. Да еще и в комплекте с сапогами.
  Охранник мрачно сгрузил тело к ногам старшего и повернул лицом вверх. Нет, это не была женщина из их обоза. Это был очень худой мужчина чуть старше средних лет. Улидат немедленно присела возле него, внимательно разглядывая нечто, понятное только ей.
  Второй охранник в это время подал Астре какой-то предмет, замотанный в куртку. Магиня взяла сверток очень осторожно, натянув предварительно на руки перчатки из кожи черной эфы. Прежде чем развернуть, внимательно изучила со всех сторон сквозь браслет. И, наконец, откинула ткань. На куртке стояла простоватая на вид шкатулка, но судя по тому, как уважительно хмыкнула Бини, простота эта была только кажущаяся. Астра, по-видимому была того же мнения. Магиня обернулась к воровке, смерила ее оценивающим взглядом и напрямую спросила:
  - Что, знакомая вещь?!
  -Встречалась с такими. - Уклончиво фыркнула Бини. - Там замочек с секретом. Чужому не открыть. Иголка с ядом ун выскакивает. А это мгновенная смерть. Нужен шифр, видишь на крышке четыре сучка? Если нажать правильно, то откроется.
  -Астра! - Позвала в этот момент Улидат. - Иди сюда.
  Магиня хмуро посмотрела на Кикса со старостой, но они и сами уже опасливо отодвинулись от проклятой шкатулки.
  -На пальце. - Коротко прошелестела куэлянка.
  Магиня приподняла за запястье мертвую руку и довольно кивнула.
  -Вот и расплата за воровство. Смотри! - прикрикнула она на старосту. - Видишь на пальце капля крови? А заметил, какого цвета сам палец? А ты, не разобравшись, честную женщину оскорбил!
  -Все вы тут... - буркнул мужик себе под нос, но магиня услышала.
  -А вот за это я тебя должна наказать. - Поворачиваясь к наглецу, огорченно объявила она.
  На ее ладони наливался жаром огненный язычок.
  -Не нужно! - Немедля загородил побледневшего мужика старший охранник. - Он по глупости.
  -Астра! - Снова вмешался тихий голос Улидат. - Можешь снять?
  -Конечно. - Пренебрежительно отозвалась магиня, сбросив огонь и рассмотрев амулет, который куэлянка нашла на шее кучера. - Это фантом иллюзий.
  Она нагнулась и решительно сдернула с мертвой шеи амулет.
  Ахнула Дисси, присвистнула Ким. На земле лежал седовласый мужчина с правильными, породистыми чертами лица.
  -Граф Шанти-Дено. - Охнула Бини и прижала тонкие пальцы к губам.
  -Я ничего не понимаю. - Потрясенно качнула головой Дисси. - Пойду, пожалуй, лучше ужин готовить. Астра, разберись сама, ладно?
  -Хорошо. - Кивнула польщенная таким доверием магиня, - Я все принесу в карету. - А что с повозкой делать?
  -Что хочешь. - Пожала плечами знахарка и исчезла в полумраке быстро надвигающейся ночи.
  -Я думаю, мы в ней можем ехать. - Задумчиво объявила Ким. - Я буду за кучера.
  
  -Я просмотрела все вещи в ее бауле и думаю, отгадкой может быть только этот стих. Больше ни на что он не годен. И стиль... и рифма... - С некоторым сомнением рассматривая потертый свиток, заявила Астра.
  -А может... бросить её в болото и не рисковать?! - Не выдержала Дисси, разминая ноющую коленку.
  Не иначе к непогоде, незаметно вздохнула она и откинулась на сиденье. Все семеро собрались в карете Лародель, и пока Астра посвящала в суть проблемы принцессу, Бини поставила посредине раздвижной столик. На который со всеми предосторожностями была водружена загадочная шкатулка.
  -Я бы бросила. - Немедля откликнулась воровка.
  -Ты что! - Возмутилась магиня. - Тот граф ради этого простым кучером сидел! На убийство пошел!
  -Ну, убить ее и не за шкатулку хватало причин! Особенно у него! - Пробурчала воровка.
  -Рассказывай. - Уставилась на нее Астра.
  -С чего это? Не мои секреты, не мне и объяснять! - Немедля восстала Бини, не переносившая командный тон.
  -Бини... - задумчиво проговорила Дисси, - Я тоже не хочу влезать в подробности этой грязной истории. Но... возможно тут есть тайны, от которых зависит жизнь людей. И только ты можешь сейчас разъяснить, чего можно найти в этом ларце. Если что-то знаешь, расскажи нам, пожалуйста.
  Воровка немного посопела, угрюмо рассматривая собравшихся, потом приоткрыла дверцу, и подозрительно выглянула на улицу.
  -Ну, раз ты просишь... - Недовольно вздыхая, объявила напарнице. - Все уже знают... чем я занималась в той жизни?
  -Я знаю. - Спокойно кивнула Лародель. - Но... думаю... у тебя были причины... выбрать этот путь.
  -Причины... - С горьким изумлением взглянув на нее, фыркнула насмешливо Бини. - А у тебя были причины родиться принцессой? Вот и меня не спросили.
  -Ох, пресветлая богиня! - Сочувствующе шепнула Дисси. - Бедная девочка! Если тебе неприятно... не рассказывай, мы поймем.
  -Она меня поймала. Маркиза эта. - Нехотя
  пробурчала Бини, ковыряя пальцем оборку на юбке.
  -Где поймала? - Осторожно переспросила Лародель, плохо представлявшая воровскую жизнь.
  -Бини... - Погладив помрачневшую девушку по плечу, участливо вздохнула Дисси. - Объясни все по порядку. Я тебе обещаю, я тебя не буду за это ни упрекать, ни презирать. Потому как понимаю, ты сама себе судьбу не выбирала. А то, что сейчас помогаешь мне, всем нам, разобраться в этой истории... за это тебе особое спасибо. Значит, есть у тебя в душе... светлые чувства... не до конца загадила тебя та жизнь, какой пришлось жить.
  Бини еще немного помялась, преодолевая вбитые с детства правила, никогда никому ничего про себя не рассказывать. Потом сообразила, что та жизнь... в которой нужно было эти правила соблюдать, уже закончилась и можно попробовать жить по новому. Ну а не получится... или... станет кто насмехаться... запас иголок она пополнила в последней гильдийской лавке. Истратив на них все последние монеты. Да ведь и соображала уже в тот момент, что больше ни в одну деревню до самых Лизяков не войдет. Слишком ценную вещицу несла на шее... чтоб не понимать, ее ловить будет не один десяток темных мастеров.
  -Моих родителей повесили, когда мне было тринадцать. - Наконец, пересилив себя, начала сухо рассказывать, глядя в пол. - Они всегда работали в паре. Я в то время уже тоже работала. На рынке. Плакальщицей. Прикидывалась потерявшимся ребенком. И пока меня обнимали и утешали, вытаскивала кошельки. Но вскоре после того... как я стала сиротой, мне дали в наставницы одну известную воровку. Она и научила меня быть служанкой на неделю. Нескольких дней вполне хватало, чтобы войти в доверие и узнать, где хранятся ценности. Для этой работы нужно иметь приличный вид и ловкие руки. Однажды она послала меня к знатной даме. У нее нужно было украсть шкатулку. Вот эту самую. Заказ был очень хорошо оплачен. Вначале все шло просто отлично, и я уже предвкушала хороший гонорар, но маркиза оказалась хитрее моей наставницы. Она меня поймала. Но в надзор не сдала, а предложила договор. Я пишу признание, а она меня отпускает. За это я должна ей только одно, никогда не отказываться от ее заказов. Разумеется, они шли через гильдию и всегда хорошо оплачивались. Потому я и знаю, сколько грязи в этой шкатулке.
  -Твое признание тоже там? - Сочувственно смотрела на девушку Дисси.
  -Наверное. Она с этой шкатулкой ни на миг не расставалась. А граф... жизнь она ему сломала. И все из-за денег. Жадная была... до противного.
  -А ты говоришь, платила хорошо?
  -Так она потом в сотни раз больше получала! И откуда только узнавала, куда свой нос сунуть!
  -Я открываю. - Твердо заявила Астра и положила перед собой свиток. - Так... что у нас тут... весенний голубок... так, это восток, первый цветок... значит сюда.
  Все затаили дыханье. Несколько минут в карете раздавалось лишь бормотанье магини. А затем раздался чуть слышный щелчок. Но, не доверяя самой себе, Астра взяла затянутой в перчатку рукой небольшой нож и поддела крышку.
  Шкатулка была набита битком. Но не только письмами и свитками. Несколько крупных бриллиантов выкатились на стол из первого мешочка, развязанного ловкой рукой магини. Из второго, побольше, Астра достала кусочек булыжника, висящий на простенькой стальной цепочке. И по восхищенному вздоху, сорвавшемуся в этот миг с ее губ, остальные поняли, как ценна эта вещица.
  -Что это?! - Шепнула нетерпеливая Варена.
  Однако куэлянка вдруг остановила общеизвестным жестом предосторожности Астру, уже было раскрывшую рот для объяснений. Магиня посмотрела на ее прижатый к губам палец и мстительно хмыкнула. Потом обвела вокруг себя рукой широкую окружность и пробубнила несколько слов. Показалось Дисси, или на самом деле кто-то вскрикнул за стенкой?! Бини, подчиняясь безмолвному жесту магини, молнией выскочила за дверь.
   Но тот, кто до этого стоял, прислонив ухо к тонкой стенке кареты, и получил за это болезненный удар заклинаньем Астры, был уже далеко. Умение стремительно двигаться было одним из его особых природных качеств.
  -Этот амулет, - Торжественно объявила Астра, когда воровка, вернувшись, отрицательно покачала головой, - Давно считается утерянным. Я и сама не знаю потому его свойств, но говорят, он может очень многое. Нужно только иметь небольшие способности к магии. Он тянет ману из пространства через своего носителя.
  -Ну, тогда он мне бесполезен. - Облегченно вздохнула Дисси. - Никакой магии за собой сроду не замечала.
  Астра задумчиво прикусила губу, не решаясь оспорить это заявление. Да и искушение получить мощный артефакт мгновенно вспыхнуло в душе. Спасла ее честь Улидат, тенью скользнувшая к знахарке и прижавшая к ее руке камушек простенького колечка, которое, не снимая, носила на пальце. Никто не понял суть происходящего, но дыханье затаили все. Мотивы действий жриц Анжийту всегда были загадкой не только для других рас, но и для простых куэлян.
  Камушек потихоньку наливался слабым светом. Куэлянка отняла его от руки знахарки и приставила к руке Астры. В этот раз камень засветился почти мгновенно, сильным и ровным светом. Затем пришла очередь Варены. Камень остался темным.
  -Всегда считала, что меня обделили. - С притворной обидой надула губы Варена. - Но когда это еще и другим заметно...
  Однако девушки на эту шутку лишь слабо улыбнулись. А Дисси ее и вовсе не заметила, неверяще вглядываясь а глаза магини.
  -Неужели... ты никогда не замечала... что можешь сделать нечто, недоступное другим? Конечно, возможности у тебя слабоваты... но хоть что-нибудь... должно было случаться, при твоей-то профессии! - Не выдержала взгляда Астра.
  Не замечала?! Как не заметить! Но твердо верила, что это богиня помогает ей в добрых делах! Она ведь ни разу в жизни другим не только не сделала зла, а даже и не пожелала! Если... не считать... тот, единственный, давнишний случай... Так он сам её первый обидел! Глубоко и незаслуженно! Орал на всю деревню, что взяла деньги, а жену не спасла! А как ее было спасти, когда он своими кулачищами несчастной все нутро отбил! Да еще и не сразу её, Дисси, позвал! Сначала спать завалился, с женой расправившись. Вот и рассерчала она тогда, но вслух ничего не сказала, вслух на него другие бабы орали. Потому и не подумал на нее никто, когда этот мордоворот через неделю в болоте сгинул. Только по шапке место и нашли. Судачили по деревне, кто ж его так здорово проклял, раз он в засушливый год умудрился на обмелевшем болоте найти единственное зыбкое место. Но на себя она тогда и не подумала, хотя зла была до жути. А вот теперь вдруг так ясно всплыло... как буркнула сквозь зубы... про болото-то.
  -Надо надеть. - Прошелестел голос Улидат, и Астра, пересилив сожаление, протянула амулет Дисси.
  -Тогда выходит... и у маркизы были способности? - Крутя в пальцах невзрачную вещицу, догадалась знахарка.
  А иначе, зачем ей было везти его с собой?! Значит, надеялась в решающий момент на поддержку этого амулета. Тогда... может и ей пока подождать? Но поймала устремленные на нее ждущие глаза и нехотя надела на шею цепочку. Подождала, прислушиваясь к себе, и ничего нового не почувствовала. Может, он вообще сломан? Или использовать нужно по- другому?
  -Несколько дней, пока энергию не накопит, ничего и не произойдет. - Успокоила Астра, отгоняя непрошеную мысль, что у нее-то он заработал бы намного быстрее.
  -Значит, пора устраиваться на ночлег. - Облегченно вздохнула Дисси, в глубине души боявшаяся всяких сюрпризов.
  -А письма? - Возмутилась Варена.
  -А письма читайте завтра по дороге. Всё будет, чем время занять. Мне потом самое интересное перескажете. А вот это... - Дисси раскатила мозолистым пальцем переливающиеся камни, - Никто не заметил? Их ровно семь. Давайте все возьмем по одному. Я думаю, это будет правильно.
  -Дисси! - Возмутилась Лародель, - Да ты знаешь, сколько они стоят? Тут целое поместье купить можно!
  -А ты не подумала, зачем мне целое поместье? - С доброй укоризной глянула на нее знахарка. - А вот Бини и Варене новую жизнь начинать придется. Да и Кимелию с Улидат по-моему, никто с мешками денег не ждет. Что же до тебя... неужели ты, если заработаешь здоровье... вернешься к герцогу? Ну а пока и сама не решила... камушек все же возьми.
  -Конечно... если мы выживем... это будет неплохим началом... - Задумчиво пробурчала Бини.
  -А если не надеешься выжить, нечего было и идти! - Внезапно рассердилась Кимелия. - Я камень возьму... потому что верю, Дисси дает от чистого сердца... но хочу... вот.
  Девушка вытащила из-под сиденья корзину, куда они недавно убрали остатки ужина. Достала ломоть хлеба и, разломив на семь кусочков, подвинула к остальным.
  -Я думаю... вместе будет легче... выжить там, в неизвестности. Кто против, пусть хлеб не берет.
  И первая взяла свою долю. Улидат протянула руку не задумываясь, потом столкнулись сразу три руки, Дисси, Варены и Астры. Недоверчиво блеснув повлажневшими глазами, бережно взяла кусочек Бини. И только принцесса сидела неподвижно, крепко сцепив руки в замок.
  -Дель. - Тихо сказала Дисси, - тебе не нужны друзья?
  -Нужны. - Губы девушки кривились от едва сдерживаемых слез. - Только... что я вам дам? Какой от меня толк?!
  -Ты не права. Человек всегда может что-нибудь дать другим. И иногда доброе слово дороже кучи золота. - Твердо объявила обычно молчаливая Улидат. - Возьми хлеб. Ты нам нужна.
  -Возьми, Дель. - Попросила Варена, готовая зарыдать от состраданья.
  Принцесса ошеломленно вгляделась в участливые глаза Дисси, решительные Кимелии, задумчивые Астры. И нерешительно взяв со стола маленький ломтик, поднесла ко рту, не замечая, как по лицу текут солёные ручейки.
  -Я завтра сделаю из этих камней маленькие кулоны, у меня заготовки есть, - пробурчала Астра, пытаясь скрыть непривычное волнение. - Ким, ты мне поможешь?
  -Конечно. - Кивнула та, складывая в баул письма и свитки. - А эту шкатулку... я бы отнесла на костер, к хозяйке.
  На следующее утро, едва рассвело, обоз двинулся в путь, оставляя на месте стоянки догорающий погребальный костер, получивший в жертву тела смертельных врагов и простенькую на вид шкатулку.
  
   Глава 5
  -Как продвигаются обозы? - внимательно разглядывал первого Шимирл - Сколько всего везете женщин?
  -Меньше, чем в прошлом году. И уже потеряли восемь человек. На все обозы напали почти одновременно. Только в Замисском нет потерь. Ну, так ведь сам знаешь, у них дорога все время по открытому месту идет. Заметили вовремя. А у нас уже пятеро погибших. Вечером одну кучер отравил.
  -Везёте его сюда?
  -Он тоже погиб. У дамы была шкатулка с ядовитым замком.
  -Плохо. У меня появилась мысль... я мог бы с ним поэкспериментировать. А зачем ты пришел-то?
  -Думаю, нужно послать дополнительных стражей на место встречи. Мы везем принцессу.
  -Лародель?
  -А ты знаешь другую?
  -Нет, конечно. Но это же... дай подумать... Так вот зачем вам дополнительная стража! Ее что, король догоняет?
  - Жених. Герцог Дейризи.
  -А... этот бабник. Понятно. А принцесса знает, кому она обязана тем паденьем?
  -Нет. Однако она его поймала на горячем. И пока ненавидит. Но ты же знаешь... как это бывает у здешних женщин... он упадет в ноги, раскается, она и растает.
  -Слушай, это же идея! Так давай её отдадим! А взамен пусть дадут десять... нет, тридцать крепких девиц. Сам знаешь, там калеке будет нелегко!
  -Сначала и сам так думал. Но у нее появились сильные подруги. Одна из них магиня, другая Анжийту, и еще четверо. Без серьезного боя они принцессу не отдадут. Могут быть потери. Мы и так потеряли людей. Едем почти без остановок, сократили время стоянок. И все равно боюсь не успеть.
  -А лошади есть? Может, заберете их и отправитесь вперед? Обозу-то ничего не сделают!
  - Плохо ты осведомлен об этом герцоге. Чтобы он, с его жадностью и отказался от ценных товаров? И ведь даже после стребовать с него ничего не сможем. Лично его там скорее всего не будет, а наемников нанимал его друг. Да и лошади... Верховых на всех не хватит. Мы после боя всего пару десятков поймали, больше некогда было, уходили в спешке. Поэтому верхом уйдем только в крайнем случае. Так что срочно посылай стражу. До встречи!
  - До встречи. - Озабоченно кивнул Шимирл, уже прикидывая, кого бы отправить к месту встречи.
  
  После завтрака Дисси решила ехать в повозке маркизы. Чтобы отоспаться. Отправляя вечером девушек отдыхать, сама знахарка имела на эту ночь вполне определенные намерения. Сходить в лес за травами.
  Приближаясь к горам, обоз словно возвращался назад во времени. Цветы, которые давно отцвели вокруг столицы, здесь еще только набирали бутоны. Трава, какую там, южнее, крестьяне уже скосили по первому разу и сметали в стожки, здесь едва доставала до щиколотки. Значит, дальше с травами будет еще хуже. Поэтому, дождавшись, пока девчонки сладко засопят, знахарка тенью выскользнула из шатра. Постояла, принюхиваясь, стараясь определить, где находятся охранники. Они пахли для нее иначе, чем стражи надзора. Дисси только после того, как начала готовить еду в самом большом котле, сообразила, что не все охранники обоза обедают вместе. Надзорские и наемники готовили врозь. Однако менять команду знахарка не стала бы и за деньги. Ведь именно из котлов наемников кормились нахлебницы. А это были, хотя и невольные, но подруги по несчастью. И раз была возможность их подкормить, знахарка собиралась воспользоваться ею в полную силу.
  Охранник обнаружился за соседним шатром и Дисси, ловко пробираясь в тени повозок, обошла его как можно более дальней дорогой. Постояла на границе леса, дожидаясь, пока глаза привыкнут к темноте, и совсем было ступила под сень деревьев, когда на плечо осторожно легла чужая рука. Дисси напряженно замерла, неслышно втягивая в себя шедший сзади запах, и, распознав его, ошеломленно оглянулась.
  -Бежишь? - Еле слышно спросил глухой голос.
  -С этим?! - Насмешливо спросила она, сунув ему под нос пустой мешочек из-под трав. - Я что, похожа на законченную дуру?
  -Тогда... зачем?
  -Травы мне набрать нужно. - Устало призналась знахарка. - А ночью она сильнее.
  -Я провожу.
  -Как хочешь. - Безразлично дернула она плечом и шагнула меж стволов.
  Нужная трава нашлась не сразу, но по пути Дисси сорвала несколько нежных побегов сонницы и набрала букетик ландышей. Хорошей травнице все пригодится. И только в конце второго часа блужданий уловила знакомый запах. Полянка с синь-травой была невелика, но кудрявые кустики, уже набравшие крохотные бутончики росли на ней густым ковром. Стараясь не повредить корней, знахарка очень осторожно оборвала половину зацветающих веточек. Больше нельзя, растения, не отцветшие и не давшие урожая ядовитых ягодок, могут зачахнуть.
  -Все. - Довольно объявила, оглянувшись на замершую у столетней сосны фигуру, - Можно возвращаться.
  -А может... уйдешь? - Неожиданно предложил он.
  -Куда?! - Искренне удивилась Дисси. - А... в деревню, что ли? Так если бы мне туда было нужно, я бы сюда не пришла! Да и девочек... я теперь не брошу. Так что пошли к обозу, он в той стороне!
  -Иди за мной. - Непререкаемо заявил старший слегка разочарованным голосом и шагнул под сень деревьев.
  К стоянке они пришли, так ловко минуя все колючие кусты, завалы и выворотные ямы, что Дисси начала смутно подозревать, что кашевар не так прост, как ей казалось раньше. Но подумать об этом решила потом, когда отдохнет. А пока нужно было развесить по стенам шатра мешочки с травой. И кажется, вот только она прижалась щекой к постели, а уже Бини дергает за руку, поднимая готовить завтрак.
  Девушка, привыкшая все время быть среди людей, постепенно втягивалась в незатейливую процедуру готовки, оживленная возня вокруг костра чем-то напоминала ей привычную обстановку. Тем более молодой охранник, которого Дисси первым привлекла в помощники, старался не отходить от ловкой девчонки. Да вот сама Бини, хоть и получала удовольствие от этого робкого ухаживания, никаких авансов парню не выдавала. Наоборот, обращалась с ним строже, чем с другими.
  Дисси только поглядывала на них исподтишка, даже не пытаясь вмешаться, хотя и симпатизировала влюбленному охраннику, искренние чувства которого ясно читались на честном лице. Однако поразмыслив здраво, пришла к неутешительному выводу, лучше бы парню держаться подальше.
   Никак не может она привыкнуть к мысли, что не все из них вернутся назад. А вернее, большинство не вернется. Значит права Бини, что не дает напрасных надежд парнишке, в случае чего... пусть ему будет не так больно.
  Но в это утро знахарка только проследила за основными моментами приготовления завтрака и, оставив все на Бини, помчалась к шатру. А собирая со стен чуть привядшие пучки, поймала полный оскорбленного возмущения взгляд Кимелии.
  -Извини. - Виновато коснулась руки девушки, опережая упреки. - У меня был ночью провожатый, вот и не стала вас тревожить. Вечерок вчера был... не из приятных. Я сейчас, наверное, пойду, прилягу в той повозке, попробую уснуть до обеда. Мне попросить кого... кучером... или ты сама?
  -Сама. - Еще сердясь, хмуро буркнула Ким. - Но чтоб это последний раз. Для чего еще друзья нужны... как не для помощи?!
  -Она права. - Смущенно улыбнувшись, прошелестела куэлянка и, подхватив мешочек с травой, скользнула из шатра.
  Да Дисси и сама это знала. Про друзей. Только как-то не привыкла еще. Нет, в деревне ей помогали. Те, у кого нечем было расплатится за лечение. Огород прополоть, дров нарубить, крыльцо починить, или сена привезти. Но не больше должного. В своих, знахарских делах она всегда разбиралась сама. И за много лет так к этому привыкла, что менять эти правила казалось неправильным... да и неудобным.
  
  Она проснулась через пару часов, спать днем не входило в привычки деревенской знахарки. Потянулась в непривычно мягкой постели, откинула одеяло и села. И только теперь обнаружила сидящую напротив Кимелию.
  -А кто же там? - Кивнув в сторону кучерского места, спросила первое, что пришло на ум.
  -Охранник сел. Из надзорских. Кикс вроде его имя. - Пояснила девушка, подавая знахарке флягу с квасом. - Пить хочешь?
  -Давай. Но сегодня что-то не так жарко. - Принимая посудину, заметила Дисси.
  -Так дождь же пошел! Пока не сильный, но обоз гонят со всех сил. Где можно было, дополнительных лошадей припрягли. Наверное, боятся в грязи застрять. Здесь в лесу почва черная, жирная. Раскиснет - не проедем. - Лаконично объяснила Ким.
  -Это точно. - Согласилась Дисси, выглянув в отодвинутый полог, и запоздало догадалась. - Так это он потому и прибежал тебя сменить.
  -Ну да. - Презрительно фыркнула Ким. - Как будто меня можно испугать каким-то дождиком!
  -Нет, каким-то дождиком тебя не испугать. - Испытующе глянула на девушку Дисси и отставила флягу.
  Так чего же такое нешуточное могло случится, чтоб отправить на смертельный риск крепкую, здоровую девушку?
  Ким невысказанный вопрос поняла, но отвечать не спешила. Вытянулась на спине во весь рост, потянулась, ощущая гибкость тренированных мышц. Ей действительно могли позавидовать многие, не зная, что жизнь приготовила для девушки путь, идти которым она не желала категорически. А там, куда желала, стояла непреодолимая преграда.
  -Я графиня. - Невыразительно буркнула Ким, упорно глядя в потолок повозки.
  Дисси молчала, терпеливо ожидая продолжения. Раз начала говорить, значит, расскажет все, людей такого склада знахарке уже приходилось встречать за долгую жизнь. Нужно только не задавать лишних вопросов и не охать жалостливо над каждым словом.
  -Мои родители имеют небольшое поместье и полуразвалившийся замок. Отец не обладает даром делать деньги из воздуха, все его начинания приносят убытки. Всего нас у родителей восемь. Все девочки.
  -Дела. - Хмыкнула расстроено знахарка, совсем забыв, что собиралась слушать молча.
  -Вот именно. Старшей, Каролине, мать наскребла денег на приданное. Второй отдала фамильные драгоценности, правда их немного было, зато жених на тридцать лет старше Милины. Третья я. Он долго не находился, мой жених, но все же сосватали мне заочно свежеиспеченного дворянина из отставных военных. А он, как приехал, едва увидел младшую сестру, Тарилану, сразу влюбился. В результате свадьба была у нее. Потом сразу два ухажера очень энергично ухаживали за Лусинией. Она у нас очень хорошенькая. В итоге один женился на ней, второй с горя на Невелии. Теперь дома остались только самые младшие, но им рано пока про женихов думать.
  -А без приданого... - Тяжело вздохнула Дисси.
  -Да. Без приданного меня никто не возьмет. Возраст не тот, да и занятие воинским делом многих отпугивает. Я в детстве простужалась часто, сосед, бывший военный лекарь и посоветовал родителям закалять меня. Взяли по его рекомендации кучером хромого вояку, с тем, чтобы в свободное время он меня на свежем воздухе бегать заставлял. Но он оказался... очень чутким человеком. Ничего меня не заставлял делать насильно, зато так интересно рассказывал о людях, которые могут перепрыгнуть пропасть и не свалиться, отбиться мечом сразу от троих, да много чего еще. Я загорелась, хочу стать сильной. Он и попросил, пройди вокруг дома. Я и пошла, не зная, что это начало пути, с которого мне уже не сойти. На второй день я шла два круга, потом три. А он засекал время. А потом пошел сам. И пришел быстрее, причем даже не запыхался. Хромой! Меня заело. Вот тогда он и подкинул пару упражнений, потом еще, и пошло. Что получилось, ты видишь. Родители спохватились, когда уже было поздно. Срочно отправили конюха к старшей сестре, заниматься с ее сынишкой. Только меня это не остановило. Я спрятала оружие в лесу, в дупле и каждый день, когда ездила кататься, мчалась туда. Переодевалась и занималась любимым делом, все усложняя себе задачи от тренировки к тренировке.
  А родители отчаялись найти мне жениха и все чаще заводили разговор об обители святых сестер. И тут я у оружейной лавки случайно встретила одного молодого человека. Королевского гвардейца. Он приехал отдыхать к родителям в соседний городок. Нет, он не ухаживал за мной, мы просто разговаривали об оружии и боях и однажды даже устроили состязание. Кто-то из слуг донес отцу. Но меня не ругали, наоборот, парня пригласили в дом и попросили дать мне пару уроков, поскольку мой учитель занят племянником. Мы занимались стрельбой из лука, мечами, дротиками. Я была... счастлива, впервые за несколько лет. Никто не вздыхал жалостливо при виде меня, никто не заводил разговор про то, как дружно живут святые сестры. И вдруг разразился скандал. Однажды мы вернулись с конной прогулки, и он, помогая поставить в стойло коня, вдруг прижал меня к стене и начал целовать. Я оторопела, не зная, что делать, раньше он таких попыток не делал. А он твердил, что любит меня и не хочет расставаться. И в этот миг раздался возмущенный крик отца. Он кричал, что давно подозревал негодяя в грязных поползновениях, а вот теперь убедился во всем собственными глазами. Гвардеец оскорбился и ускакал, меня отправили домой и заперли в спальне. А вечером позвали на семейный разговор. Где объявили, что о браке с простым солдатом не может быть и речи, что я себя скомпрометировала и ни один жених теперь не посватается к девушке с подмоченной репутацией. Поэтому мне пора готовиться в обитель. Я знала, что если не сумею их обмануть и сбежать, то от обители мне не отвертеться. Но куда было бежать?! Я ведь даже в женский полк поступить не могла, моя родня была бы опозорена.
  Ну, для начала я покаялась и согласилась ехать в обитель. Думала, сбегу ночью, заберу оружие и ищи ветра в поле. Однако вернувшись в свою комнату, обнаружила на окне решетку, а на двери снаружи кованый засов. Я не спала всю ночь, металась по комнате, ища выход. А утром меня пришла причесывать служанка, и желая развеселить, стала рассказывать новости, упомянула и о объявлении, появившемся на харчевне. Об обозе в Изагор. Меня и осенило. Я попросила ее принести какую-то мелочь, а пока она ходила, отрезала волосы. Вернувшись и увидав на полу мою косу, девица начала так орать, что прибежали родители. Несмотря на ранний час, они были почему-то полностью одеты. Вот тогда я и объявила о своем решении. Что вместо обители еду в Лизяки, к обозу. Мать упала в обморок, отец что-то кричал про деньги. Но я не сдалась, заявив, если не пустят, то пожалуюсь королю. Меня отправили с двумя дюжими сопровождающими, взятыми на время из поместья Каролины. Как преступницу. Они следили за мной днем и ночью, спали по очереди. - Ким горько вздохнула и замолчала.
  -Вот негодяй. - С отвращением произнесла Дисси. - Хорошо, что ты в него не влюбилась.
  -Да при чем тут он. - Растерянно заспорила Кимелия. - Это все мои родители со своими фамильными предрассудками. Это нельзя, то не положено.
  -Родители само собой! - Не согласилась знахарка. - А он-то с какой совестью тебя предал?
  -Дисси! Ты что не поняла?! Когда он меня предал?
  -Это ты, девочка, не поняла, потому как душа у тебя честная. - Мягко сказала Дисси. - Ну, подумай сама, вы кататься ездили. С лошадей что, не слезали, скажешь?
  -Почему не слезали?! Мы возле озера их поить пускали, на берегу сидели. День такой солнечный был.
  -И он не мог тебя на берегу поцеловать? Да про любовь сказать? Пока никто не видит?! Ведь если ты откажешь, ему никакого униженья, все, кто всерьез предложенье делают, для объясненья укромное местечко выбирают. А он дожидался, пока вы в конюшню войдете. И отец, этот-то откуда так кстати взялся?? Он что, часто в той конюшне гулял? Да и решетка слишком быстро появилась. То денег нет, а то срочный заказ кузнецу понесли?
  -Да не было в тот день кузнеца. В город заказ отвозил. Я заезжала утром, лошадь подковать... - Медленно пробормотала Ким и резко села. - Дьявол, Дисси, чем же я думала! Он точно по уговору это сделал! Теперь мне все ясно! А я казнюсь, что сердце бедному солдату разбила! Ох! Как камень с плеч! Хорошо еще, не знала, где его искать, а то бы расшвыряла провожатых и удрала!
  -Ким. Ты не переживай так, Ким! - Подсев к собеседнице, Дисси заглянула в ее лицо. - Ты девушка редкая, особенная! Не стоит этот подлец твоих переживаний! Вот вернешься и найдешь себе настоящего мужчину, обязательно найдешь! Тогда тебе их законы и правила будут не указ! Сама себе хозяйкой станешь!
  -Дисси! Ты что думаешь, я заплачу? Да мне сейчас впервые за последние недели так легко, как давно не было! Я ведь его не любила, точно знаю! Просто считала себя виноватой. А теперь больше не считаю и могу спать спокойно! И за это тебе большое спасибо!
  - Ну и слава богине. А то я уж испугалась. - Вернулась на свое место Дисси. - Это правильно, смотреть нужно вперед, а не назад. Что его вспоминать, неладное-то!
  Она вновь отогнула полог и несколько минут рассматривала мокрые морды лошадей, тянущих следующую за ними телегу. Давая Кимелии время смахнуть с глаз жгучие слезы обиды.
  
  На обеденный привал обоз встал на высоком берегу реки, переехав её по старинному каменному мосту. Дисси споро выбралась из повозки, и пока добралась до костра, успела оглядеть окрестности. Местность сразу за мостом начала заметно повышаться в сторону гор, сплошной лес, мрачно темнеющий сквозь дождевую завесу, остался на том берегу. На этом деревья росли небольшими рощицами, перемежавшимися открытыми каменистыми полянами.
  Костер охранники разводили под наспех натянутым пологом, так, чтобы дым уходил наружу, а струи дождя не заливали огонь. Свежее мясо уже закончилось, в готовку пошла копченая домашняя птица. Дисси заметила, что и котел для супа охранники достали другой, значительно больше по размеру.
  -Еще несколько женщин решили обедать с нами. - Пояснил на ее вопросительный взгляд ухажер Бини.
  Понятно. Надоело давиться холодными припасами в одиночку. Дисси заметила, что многие из женщин так и не нашли себе подруг. А может и не искали, вон какие они здесь все... изломанные душевно. Таким очень непросто найти с незнакомыми людьми общий язык.
  -Как тебя зовут? - Решила, наконец, познакомиться с помощником Дисси.
  Ее-то имя они уже все знали. Трудно не узнать, когда Бини кричит на всю стоянку от соседнего костра: Дисси! У меня убегает! Да и имя Бини тоже ни для кого не секрет, она ведь к девушке часто обращается с мелкими поручениями.
  -Сем. - Смущенно буркнул парнишка.
  -Ясно. Сем, давай-ка заливай воду, и неси чурбачок. Птиц надо на кусочки разрезать.
  -Резать могу я. - Спокойно заявил позади Дисси голос Ким, и, обернувшись, знахарка увидела поигрывающую топориком девицу. - Мы постановили сдать продукты в общий котел.
  Обедать сели в карете принцессы. Хоть и тесновато для семерых, зато не сыро. Бини, прибежавшая с котелком первой, уже разливала по мискам суп, Ким ломала руками зачерствевший хлеб. Последней пришла Дисси, сбросила около дверцы сырую накидку, присела на оставленное ей место рядом с Вареной и Ким. Остальные четверо были самыми худенькими в компании, потому отлично уместились на сиденье вчетвером. Нет, Варена вполне могла бы поменяться местом с Астрой, но из-за забинтованного плеча ее устроили посвободней.
  И уже поднеся ложку к губам, знахарка неожиданно заметила, что все остальные заинтересованно и ожидающе поглядывают на нее. Обвела их вопрошающим взглядом, в чем дело? Ох... а... кто эта симпатичная темноволосая девушка, лукаво поглядывающая на нее карими глазами? Оглянулась еще раз, чего же она не улавливает?! А где, кстати, принцесса?! Что... происходит?
  -Лародель... - Это ты?! - Спросила неуверенно.
  -А кто же еще? - Довольно сказала незнакомка голосом принцессы. - Или ты, Дисси, еще сомневаешься?!
  -Теперь не сомневаюсь. Ну, Астра, ты у нас просто магистр! Такую иллюзию сотворила!
  -Да это не я! - Довольно улыбнулась магиня. - Это тот амулет, что мы с графа сняли! Он же так и лежал у меня в кармане. Я его только чуть подзарядила и перенастроила. Вам же неприятно было бы сидеть за одним столом с кучером маркизы?!
  -Фу, не вспоминай! - Передернулась Бини. - Главное, что Дель теперь может спокойно выходить погулять, без всяких капюшонов и вуалей!
  - Без капюшона сейчас нельзя, - напомнила Дисси, - дождь прямо-таки осенний зарядил. Ну, все поели? Давайте я схожу, посуду помою, чтоб не засохла.
  Однако котелок с мисками у нее молча и ловко отобрала Улидат, и накинув свой плащ выскользнула в дождь.
  -Мы здесь все равны, и не нужно за нами ухаживать. - Серьезно сообщила знахарке Ким. - Ты и так много работаешь, готовишь, раненых лечишь.
  Да разве это работа?! Изумленно уставилась на воительницу Дисси. Готовить обед, когда воду принесли, костер разожгли, мясо порубили, это же просто удовольствие, а не работа. А когда целый день сидишь в повозке, не зная, куда положить непривычные к безделью руки, то даже такое скучное занятие как переборка травы, радует безмерно.
  -Астра! - В приоткрытой дверце кареты показалась голова Улидат, - Тебя старший охранник зовет.
  -Ну что ему еще нужно?! - Недовольно фыркнула магиня, но плащ накинула и из кареты на дождь вылезла.
  Может это ему нужно, а может и ей какая польза случится, но лучше пойти узнать, никогда не знаешь, где найдешь, где потеряешь.
  Старший охранник сидел под навесом у угасающего костра, и вокруг не было никого из путниц или возниц, лишь парочка его подчиненных вертелась неподалеку.
  -Что ты хотел?! - Свысока смотрела не него магиня, остановившись в трех шагах.
  -Сделать тебе секретное выгодное предложение, но не от меня. Мне передали его изагорцы. И если ты согласишься выполнить это задание, то сразу по прибытии к месту встречи изагорцы выполнят любое твое желание.
  -И какое же у них задание?! - Интуитивно почувствовав какой-то подвох, недоверчиво прищурилась Астра.
  -Король попросил их вернуть ему дочь. Он из-за ее побега с ума сходит. Сама понимаешь, Лародель наследница, ссориться из-за нее с королем изагорцы не хотят. Тем более что им за нее привезут других девушек. Ты с ней подружилась, она тебя послушает. А если не послушает... ты же можешь усыпить её?! Осторожно выведи из кареты вроде как на прогулку, и усыпи. Мы её сразу заберем.
  -А почему ты так уверен, что я соглашусь на это предложение? - Скептически рассматривая охранника, недоверчиво поинтересовалась Астра.
  Сказать, что это предложение ей не нравилось, значило не сказать ничего. Оно было ей противно, от него гадко воняло предательством. С другой стороны... уже через пару недель она сможет вернуться в замок учителя и положить на его стол точное описание и перья стальной птицы! Можно даже запросить целую голову. Ведь не вечные же они, эти птицы! О! Тогда она наконец увидит, как в его ледяных глазах зажжется теплый огонек восхищения ею. Её ловкостью и находчивостью, смелостью и умом! А Дель... наверное ей действительно лучше вернуться. Раз там так тяжело... куда ж ей с калечной ножкой...
  -Ты ведь понимаешь, что в Изагоре ей не выжить. - Словно услышав ее мысли, продолжал мужчина. - Она надеется на выздоровление... это же ясно, мы не первый обоз сопровождаем. Но вполне возможно, умрет еще по дороге. Даже не дойдя до цели путешествия. В горах лежит снег, и идти по обледенелым тропам тяжело даже здоровым. А у неё, непривычной к трудностям, с больной ногой, нет никакого шанса остаться в живых.
  -А подумать я могу? - Уже почти согласившись с его доводами, осторожно поинтересовалась магиня.
  Опыт говорил ей, если за что-либо предлагают хорошую цену, значит стоит торговаться. Обязательно дадут в несколько раз больше. Настоящую цену ни один умный человек сразу не назовет. А изагорцев дураками никто не считает. Загадочными, опасными, непонятными, хитрыми и коварными, только не глупыми.
  -Сколько времени ты будешь думать? - Так проницательно и холодно смотрел он в ее глаза, что Астре на миг почудилось, что перед ней ее учитель.
  Даже знакомый холодок по спине скользнул, заставляя все чувства встрепенуться и всю выдержку сжаться в тугой комок.
  -Не знаю. - Сказала она немного более растерянно, чем собиралась.
  -До завтрашнего утра. - Категорично постановил он. - И не вздумай рассказывать об этом предложении своих нанимателей новым подружкам. Изагорцы этого тебе не простят.
  Астра молча кивнула и, повернувшись, медленно зашагала к карете. Обоз уже был готов к отправлению. Ураган различных чувств и желаний раздирал ее душу на части. Уже почти дойдя до кареты, Астра поняла, смотреть сейчас в глаза девушек она просто не сможет.
  -Скажи всем, я поеду в повозке! - С вымученной непринужденностью крикнула стоящей у кареты Кимелии, и, резко развернувшись, почти бегом направилась к унаследованному знахаркой транспорту.
  Бывшая графиня недоуменно посмотрела ей вслед и шагнула к дверце.
  
   Глава 6
  -А где Астра? - Сердце у Дисси непонятно отчего волновалось.
  -Решила в повозке ехать. - Пожала плечами Ким, потянувшись за письмом.
  Девушки все утро читали письма и стопка прочитанных понемногу росла. Варена некоторые откладывала, лишь мельком просмотрев, неинтересны ей непонятно чьи расчеты. Зато любовную переписку читала, хихикая и краснея, простой девчонке из харчевни таких писем никто не писал. Неважно, что одна из лучших в столице, харчевня принадлежала ее дяде, поблажек она никогда не видела, работала на кухне с утра до ночи. Иногда и в зал ее тетка выпускала, но только когда там обедали лишь мирные купцы и путешественники. А буйные гулянки наемников и гвардейцев девушка изредка подсматривала через щель в занавеси, что загораживала проход на кухню.
  Дисси тоскливо оглянулась на прикрытую дверцу, и вдруг, решившись, рванулась из кареты.
  -Пойду траву посмотрю. - Крикнула наспех выдуманное объяснение своего бегства ошеломленным девушкам, отскакивая от тронувшейся кареты.
  В повозку она запрыгнула уже на ходу, заставив Кикса на миг придержать лошадей.
  -Нужно травки проверить. - Пряча глаза, объяснила удивленной ее появлением Астре.
  И действительно, минут пятнадцать ощупывала и переворачивала подвешенные под потолком и у стен жиденькие пучки. Не забывая внимательно поглядывать на лицо магини. И очень ей не нравилось появившееся на нем выражение ожесточенности и упрямства. Нужно было поговорить с девушкой, но о чем?! Как попасть в нужную тему? Не спугнуть, не обидеть...
  Астра в это время тоже решила проявить видимость бурной деятельности. Достала из походного кошеля маленькую плоскую шкатулку с изящными инструментами и несколько серебряных простеньких цепочек. Затем кусок тончайшей серебряной сетки, которую она использовала для амулетов. Завернуть в сеточку и приклепать к цепочке купленный у магистров магический камень можно меньше чем за полчаса, а служит такой амулет очень неплохо. Да и когда камень истощится, несложно заменить его на другой.
  -Знаешь, - Оставляя в покое травы, сказала, наконец, Дисси - Я вот все думаю...
  Словно ниоткуда возникшая в повозке, не приостановившейся ни на миг, куэлянка, даже Астру заставила изумленно вытаращить глаза. Знахарка же от изумления и рот закрыть забыла.
  -Я с вами посижу. - Невозмутимо прошелестела Улидат, устраиваясь рядом с Дисси.
  -Конечно. - Вроде и приветливо улыбнулась Астра, но обе её спутницы тотчас насторожились.
  Знахарку многолетний опыт общения с пациентами настолько научил слышать за теми словами, что говорятся вслух, скрытые эмоции, желанья и проблемы, что она больше верила своим ощущениям, чем чужим объясненьям.
  А куэлянку с раннего детства долго и тщательно учили ловить малейшие нюансы во взглядах и интонациях людей. Вопреки установившемуся в обществе образу Анжийту как совершенных исполнителей заказных убийств, главной их целью было вовсе не это. Ловить малейшие обрывки информации, тщательно отбирая крупицы истины в горах лжи, собирать воедино цельный образ, и осмыслив его значимость и важность относить к алтарю своей школы, вот что было для них первоочередной задачей.
  И сейчас обе они, та, что убивала и та, что делала все, чтобы сохранить жизнь, не поверили своей подруге. С Астрой что-то произошло, и случилось это недавно. До разговора со старшим охранником она была спокойна, а после него в девушке бушуют сомнения и тревога.
  Значит, это он сказал ей нечто такое, что заставило магиню срочно бежать от новых подруг, чтобы разобраться в себе или принять какое-то решение.
  Это понимание пришло к обеим одновременно и мельком взглянув друг другу в глаза они поняли, что мыслят одинаково. И если Дисси еще долго колебалась бы, прежде чем начать осторожные расспросы, то у куэлянки были другие представления о том, как должно себя вести с друзьями после ритуала разделения хлеба.
  -Что тебе сказал старший охранник? - Уставясь на магиню своими непроницаемыми черными глазами прошелестела Анжийту.
  А в том, что сейчас она была именно Анжийту, а не просто куэлянка по имени Улидат, Дисси была почему-то абсолютно уверена.
  -Ничего особенного. - Не поднимая глаз от своих цепочек, пробурчала Астра, ответ на этот вопрос был единственным, что она успела придумать за те минуты, что находилась в одиночестве. - Попросил ставить на ночь сигнальный круг. Боится, что на нас снова нападут.
  И вновь Дисси почувствовала ложь. Обернулась к Анжийту и по тому, как чуть презрительно прищурились черные глаза, поняла, от куэлянки это тоже не укрылось. Но почти одновременно с этим осознала, если разговор начнет Улидат, в этой повозке через несколько минут будет труп. И хорошо, если один. Действуя в еще неосознанном порыве, она плотно прижала локоть к боку Анжийту, давая той понять, что у нее есть план.
  Куэлянка бросила на нее быстрый как молния, острый взгляд и нехотя опустила голову, отдавая знахарке право на действие.
  - Это хорошо. - Будничным голосом похвалила неизвестно кого из них Дисси, - Осторожность прежде всего. А раз уж мы здесь собрались втроем, я хотела бы с вами кое о чем серьезно поговорить. Ведь мы старше всех и опыта у нас, стало быть, тоже побольше.
  Чтоб не болтать без дела, знахарка сняла один из пучков и, развязав, начала перебирать траву на расстеленном на коленях полотне.
  - Ну, у Бини опыта тоже хватает. - Довольно хмыкнула Астра, ликуя в душе, что ей так легко удалось обмануть спутниц.
  -Ее я тоже спрошу, если нужно будет. - Утвердительно кивнула Дисси. - А пока обсудим между собой. Я все думаю про этих охранников и про нападения. Вспомните, перед появлением той птицы кто-то из бандитских главарей кричал приказы не по-нашему. Никто из вас не понял, что он кричал?
  -Я поняла. - Теперь, когда разговор ушел от опасной темы, Астра была вся внимание и дружелюбность. - Он крикнул - Одна у кареты. А потом закричал, чтобы били не оружием, а сетями.
  -Да он так и сказал. - Подтвердила Улидат. - "Да не оружием, сети бросайте идиоты".
  -Вот оно что. Теперь мне все понятно. - Руки знахарки, беспрестанно мелькающие над травинками, приостановились лишь на мгновенье. - Значит, одна из тех, кто из нас был им нужен, это Бини.
  -С чего ты это взяла? - Даже возмутилась Астра. Версия охранника о том, что нападающим нужна была принцесса, успела удобно устроиться в ее сознании.
  -Потому что в тот момент у кареты были мы с Бини. А на ней была защита эльфов. Мечи ее не берут, я сама видела, как растаяло копье, которое бросил в меня наемник. Бини меня оттолкнула и оказалась на пути. Вот он и кричал про сети, её только магическими сетями и можно было захватить.
  -А как же тогда расшифровать его слова про одна? Значит, была еще девушка, нужная им? - Не сдавалась магиня.
  -Это про меня. - Неожиданно призналась куэлянка. - Ты же помнишь, как меня чуть не увезли из Лизяков?!
  Ее непроницаемые глаза с едва заметной насмешкой глядели на Астру, и та сразу вспомнила намотанный на куэлянку кокон из веревок.
  -Но зачем?! - Недоумевала магиня.
  -Я сбежала от хозяина. - Очень неохотно выдавила куэлянка.
  -Но ведь у вас не бывает хозяев? - Непонимающе уставилась на нее Дисси.
  -Нет, не бывает. Но меня поймали и продали. Это позор. Я должна была... убить себя. Но... я... сбежала. - Нехотя выдавила Анжийту. - А тот... кто купил... эмир Таргила... сильно разозлился. Он очень хотел иметь свою Анжийту... меня четыре раза догоняли его люди.
  -А вернуться... к своим ты не можешь? - Осторожно спросила Дисси.
  -Нет. - Отрицательно качнулась замысловато накрученная чалма. - Я для них умерла.
  Она на миг подняла на знахарку свои черные глаза и Дисси даже задохнулась от захлестнувшего её сочувствия. Такая жгучая, неизбывная боль плескалась на дне этих глаз, такое неприкаянное одиночество, что знахарке хотелось прижать эту худенькую женщину к груди, согреть добрым материнским объятием, прошептать слова утешения. И совсем неважно, что она грозная убийца Анжийту, там, в глубине этих темных озер живет такая же маленькая обиженная девочка, как и в ней самой. Но она только положила на миг на ручку куэлянки свою мозолистую ладонь в успокаивающем жесте.
  -Но... может, им нужно было не двух, а трех или даже четырех девушек? - Астра и сама уже чувствовала, что спорит из чувства противоречия, но расставаться с удобной версией охранника так запросто очень уж не хотелось.
  -Кого, например? - Изучающе смотрели на нее снова ставшие непроницаемыми, глаза куэлянки.
  -Не знаю. - Почувствовав приближение к опасной теме, замкнулась Астра. - Нас тут больше трех десятков.
  -Не видела я там ни одной женщины, за которой нужно было бы посылать такой отряд наемников. Вот амулет Бини и сама Анжийту действительно ценные вещи. И люди, которые за ними посылали достаточно влиятельные и богатые особы, чтобы позволить себе такие затраты. - Несогласно качнула головой знахарка.
  -А откуда ты знаешь... - Подозрительно насторожилась Астра, - Кто посылал за Бини?!
  -Принцесса рассказала. Эту защиту она сама заказала воровской гильдии для жениха. Герцога Дейризи. Я ведь сначала подумала было, что весь этот бой из-за нее. Когда узнала, с кем в карете сижу. Но Лародель оказалась очень предусмотрительной девочкой. Всем объявила, что едет к целебному источнику, и в королевской карете, под охраной гвардейцев, неспешно туда отправилась. Герцог её даже проводил немного, потом вернулся, дел у него много.
  -Все знают, какие у него дела! - Презрительно хмыкнула Астра.
  -Вот и она, наконец, узнала. Своими глазами увидала. - Неспешно перебирая траву, спокойно рассказывала Дисси. - Потому и отправила заранее верного Мартина с не менее верной служанкой. Они купили карету и наняли слуг, роль богатой дворянки сыграла служанка. И стали ждать королевский кортеж в условленном месте. Там и произошла подмена. Кареты столкнулись словно случайно, принцесса узнала в ехавшей навстречу дворянке старую знакомую и пригласила на несколько минут в свою карету, пока гвардейцы помогали развезти экипажи. Ну а вышла из королевской кареты, как сами понимаете, уже другая девушка. Идти-то недалеко, дверь в дверь. Да и Мартин не зевал. С усами, бородой и в лакейской ливрее его и принцесса еле опознала. Поэтому ни король, ни герцог еще не знают, что на воды неспешно едет вовсе не принцесса. Значит, это герцог послал найти не доставшийся ему подарок. Ну а второго заказчика нам Ули назвала.
  После ее рассказа в повозке наступило молчание, прерываемое только позвякиванием инструментов магини. Сделав вид, что полностью сосредоточена на своем занятии, Астра упорно молчала, лихорадочно перебирая в уме противоречивые сведения. Ей очень хотелось верить простым объяснениям Дисси, но тогда оказывалось, что она собирается совершить предательство. Нет, магиня пока не боялась, что ей когда-нибудь отомстят вернувшиеся из Изагора подруги, оттуда еще вернуться нужно. Просто известие о том, что ее обманули, заставляло сделать печальный вывод, что могут обмануть еще раз.
  -И еще я хотела спросить про охранников. - Почувствовав, что молчание становится слишком напряженным, тем же тоном продолжила Дисси. - Не тех, что из надзора, а наемных. Никому не кажется... что они... не совсем... просты?!
  -Да. - Кивнула Улидат. - Очень неправильные охранники.
  -И я кое-что заметила. - Ни на миг не забывая про неоднозначное предупреждение старшего, решила поделиться информацией Астра. - Когда шел бой... и мы уже начали проигрывать, старший приказал... кому-то из своих: - четверка, выпускайте фэй.
  -Вот оно что. Я так и думала. - Остановившимся взглядом рассматривая на противоположной стене нечто, видимое только ей, протянула Дисси.
  О том, рассказывать ли сейчас все, что успела заметить и понять она сама, и думать не стоило. Астра что-то затаила, и пока она не расскажет обо всем открыто, делиться с ней своими выводами не следовало.
  Куэлянка, с тревогой следившая за старшей подругой, поняла, что Дисси больше ничего не расскажет и едва заметная одобрительная усмешка чуть искривила ее губы.
  Едва обоз остановился на привал, знахарка, как обычно появилась у костра. Как обычно прошла к продуктам, перебрала мясо, раздала наряды добровольцам. Обнаружила, что Сем почему-то не пришел, и взяла это на заметку. Старшего тоже пока не было видно, но он частенько подходил лишь к раздаче. Ну, это ей на руку, никто не заметит, что Бини не пришла помогать, как обычно, а осталась в карете.
  Обед был уже готов, котелки наполнены, разложены по мискам щедрые порции, разделены хлеб и мясо, когда из-за повозок вынырнул старший. Подскочил к кострам, пронзительным взглядом уставился на Дисси. Знахарка продолжала безмятежно доделывать свои дела, не обращая на охранника никакого внимания. Словно и не заметила его взъерошенный вид и возмущенное сопение. Взяла в одну руку котелок с горячим, в другую корзинку и уверенно шагнула в сторону кареты.
  -Дисси. - Глухой голос, едва сдерживаясь от рыка, раздался у нее за плечом.
  -Ну?! - Не останавливаясь, буркнула она.
  -Подожди. - Чтобы не повышать голос, он был вынужден пойти за ней.
  Она приостановилась и, безразлично глядя вполоборота на старшего, молча ждала, что он скажет.
  -Где ваша магичка?!
  -А зачем она тебе? - С ехидной заинтересованностью глянула Дисси.
  -Нужна. - Подавляя гнев, прошипел он.
  -Тебе нужна - ты и ищи! - Резко меняя тон, с холодной насмешливостью кинула знахарка и, развернувшись, гордо пошагала дальше.
  Старший в бешенстве стиснул кулаки. Вархарья баба, сколько с ней мороки! Да если бы она готовила хоть немного хуже, он бы ее давно к котлам не пускал! Ведь и тот, первый раз, думал, парням не понравится варево, и он с чистой совестью отправит ее ждать свою миску еды рядом с остальными. Но она мало того что возмутительно вкусно готовит, так еще и распоряжается его командой, как королевский повар младшими поварятами! И они, стервецы, этому даже вроде как рады! Совсем от рук отбились!
  Где-то неподалеку тихо хихикнул седьмой, старший с кровожадным выраженьем на лице резко крутнулся, но рядом никого уже не было.
  Дисси специально шла неторопливо и уверенно. Очень надеясь, что штатный кашевар решит ее догнать, и она сможет сказать ему еще парочку заготовленных колкостей. А то, смотри, ты, до чего додумался, делать ее подруге темные предложения! Нет, что точно он ей там наплел, они до сих пор не знают, не стали выпытывать. Но по расстроенному лицу Астры было понятно, что ничего хорошего! Девушка с таким остервенением клепала свои кулончики, что даже Улидат понемногу смягчилась. И, помогая Дисси перебирать траву, вдруг незаметно подмигнула знахарке, давая понять, что придумала простейший выход из этого неприятного положения.
  Выход и вправду оказался хорош, Дисси сама о чем-то подобном думала, да не знала, как такое выполнить.
  Потому и не удивилась, когда рассмотреть законченную Астрой работу Улидат подсела поближе к магине. Восторженно цокнула языком, держа в руках посверкивающее сквозь серебряные нити чудо, и потянулась к мастерице, накинуть на шею. Астра даже голову наклонила, для удобства, а когда ручка куэлянки, опуская на нежную шейку серебро цепочки, мимолетно коснулась ее кожи, вдруг начала безмолвно опадать на лежанку. Дисси кинулась перехватить вываливающиеся из ее рук инструменты, а куэлянка не мешкая, аккуратно уложила девушку на постель. Затем достала из притороченного к поясу кошеля маленький пузырек, и капнула в крошечную чашечку одну каплю зелья. Добавила воды из фляги и, приподняв голову магини, вылила раствор ей в рот.
  Дисси за это время ловко сложила на место инструменты и вещи Астры и, повесив на себя драгоценный кулон, отдала куэлянке остальные цепочки. Та согласно кивнула, застегивая на шее новый знак их дружбы и, едва обоз начал притормаживать перед остановкой на обед, тенью скользнула из повозки.
  Уходя готовить еду, Дисси внимательно прислушалась к ровному дыханью магини и успокоенно поправила на ней одеяло. Избежать ошибки они своей подруге помогли, теперь нужно проследить за охранниками. И если раньше знахарка готовила обед лишь для того, чтобы занять чем-то не привыкшие к безделью руки, то теперь это занятие становилось важным пунктом в их обороне. Когда сам наливаешь в свой котелок еду из общего котла, значительно больше шансов не получить с едой ни снотворного, ни еще какого зелья.
  Дойдя до кареты Дисси стукнула условным стуком в дверцу и она мгновенно открылась. Встретили ее настороженным молчаньем, и только, когда знахарка, заперев за собой дверцу, показала висящий на шее кулон, сидящая в глубине кареты темноволосая девушка вздохнув с облегчением, опустила маленький арбалет. А Кимелия сунула в ножны блеснувший синевой кинжал. Амулет иллюзии не такая уж редкая вещь, поэтому о системе условных знаков договорились первым делом.
  А поскольку поставить магический круг было некому, пришлось писать на кусочках бумаги, выделенных Лародель. После обсуждения их мелко порвали и Дисси, смешав с разным мусором, отнесла в костер.
  После обеда, несмотря на уговоры подруг, Дисси решила ехать со спящей магиней.
  - Мне они ничего не сделают, и ответить я всегда найду что. - Стойко держалась она за свое решение, собирая в котелок посуду. А оставлять ее одну нехорошо.
  Нет, что кто-то решит воспользоваться беспомощным состоянием девушки, она и не думала. И это была еще одна странность наемников. Много раз слышала раньше знахарка про поездки в торговых обозах, и знала точно, уберечься путницам от нахальных приставаний можно было, лишь имея собственного защитника. Но здесь в первый же день убедилась, что с этой стороны женщинам ничего не грозит. Сама заметила, как что-то такое сказал старший ушлому вознице, прижавшему у повозки одну из молодок, что тот на женщин больше и взглянуть не смел.
  Дисси просто боялась, что девушка отлежит во сне руку или неудачно повернется, потому и собиралась за ней следить.
  Ехали быстро, короткий привал, который обычно устраивали между обедом и остановкой на ночлег, сократили до минимума. Дав лишь лошадям напиться из холодной речушки, пересекающей дорогу в сотне локтей от густой рощи, возле которой остановились повозки.
  -Ну и чем ты их так умудрился напугать?! - Насмешливо поинтересовался у старшего четвертый, догоняя его после того, как обоз снова тронулся в путь.
  -Ты магиню из их компании нигде не видал? - Мрачно буркнул тот, не отвечая на вопрос.
  -Видал. Случайно. Спит в той повозке, что нашей кухарке в наследство досталась. Так в чем все же дело, ты не расскажешь? Почему эта компания теперь в кустики всей толпой с кучей оружия ходит? И обязательно караульного выставляют! Зачем нам такие сложности? Они ведь и мечом со страху пырнуть могут, или из арбалета! Видал я, как они дрались в ту ночь! Да и кухарка эта очень не проста! Я тебе забыл сказать в суматохе, это ведь она первая налетчиков услышала, и ко мне прибежала.
  -Так, значит, догадались! - С досадой рыкнул старший. - Нет, ну ты подумай, какие хитроумные! Усыпили и заняли оборону! А она там сейчас одна?
  -Нет. Дисси с ней едет. Но ты не отвиливай, рассказывай!
  -Да нечего рассказывать. Шимирл хотел принцессу на крепких женщин у короля обменять. У нас в этот раз с трех обозов и сотни женщин нет. Он и предложил... запросить штук тридцать. Из тех, что приговорены за тяжкие преступления. Было такое уже, еще при старом короле, меняли сбежавшую от родителей девицу.
  -А причем тут магиня?
  -Я ей предложил... привести ко мне принцессу и усыпить. - Нехотя признался старший.
  -Ты знаешь, что я против таких методов? - Взгляд собеседника похолодел.
  -Знаю. Я и сам не сторонник. Но ты же понимаешь... ради чего!
  -Понимаю. Думаешь... мне не хочется... чтобы... Но так все равно нельзя. Нужно сказать... что никто их не тронет.
  -Они нам теперь не поверят. - Расстроено вздохнул старший. - Ты не слышал, как она со мной сегодня в обед разговаривала. Как с ядовитой змеей.
  -А что, и заслужил. - Не повелся на жалобу четвертый. - А седьмому... тоже ты запретил к костру подходить?
  -Зачем ему лишняя боль? У мальчишки и так... а вдруг с ней что случится? Да и не смотрит она на него.
  -Первый, но так же тоже нельзя! Больно ему будет в любом случае! Для чего ты делаешь так, чтобы в этой боли он винил тебя? Он ведь никогда не поверит, что ты ему добра желал!
  -Все, хватит. Молод ты еще, мне наставления читать! Следи за обозом! - Разозлился старший и, пришпорив коня, ускакал вперед.
  
  В эту ночь в целях предосторожности девушки решили шатер не ставить. В карете принцессы ночевали четверо, кроме Дель и Варены остались Ким и куэлянка. Спать решили по очереди, в дороге с этим проблем не было, можно отлично выспаться и днем. Бини вместе со знахаркой отправилась отдыхать в повозку. Которую по просьбе Дисси Кикс поставил рядышком с каретой.
  
  -Видел, как сгруппировались? - Наблюдая за спящим лагерем из-под росшей на обочине одинокой корявой сосны, желчно спросил четвертого старший.
  -Еще бы. - Сердито хмыкнул тот, - И по чьей, интересно, вине?
  -Но я же только сделал предложенье! Она могла и не соглашаться! - Даже пытаясь оправдаться, старший понимал, что неправ и от этого злился еще сильнее.
  К костру, на котором Дисси готовила вечером ужин, он специально не стал подходить, чтобы дать понять настороженной компании, что больше никаких намерений в отношении их не имеет. Но они продолжали выражать своё недоверие так открыто, что переполошились все остальные путницы. Женщины спешно группировались в команды, и устанавливая вечером шатры, старались ставить их вплотную друг к другу. Даже те, кто до этого спокойно ночевали под непромокаемыми пологами в телегах, внезапно отказались от привычных мест, потребовав дополнительный шатер рядом с остальными. В итоге на обустройство ночлега ушло лишних полчаса и уйма нервов.
  Седьмой, хоть и послушался приказа, но за костром все же издали наблюдал. Старший, в свою очередь краем глаза присматривавший за ним, с огорчением заметил, как мальчишка помрачнел, обнаружив, что Бини не пришла помогать старшей подруге. Но разговаривать с ним не стал, решив отложить это на более удобный момент. До места встречи остался всего один дневной переход и все свои силы он был намерен отдать ему.
  
   Утром Дисси разбудил запах дыма от разгорающегося костра. Накинув поверх теплой кофты длинную, подбитую мехом и затейливо вышитую безрукавку, оставшуюся в наследство, и повязав платком голову, знахарка вылезла из повозки и огляделась. Солнце еще и не собиралось всходить, лишь край неба слева от выросших перед ними гор заметно посветлел. Дождь перестал еще ночью, и хотя густо разбросанные природой камни и растущая между ними трава были еще влажными, полотно повозки успело просохнуть от прохладного ветерка.
  В женских шатрах было еще тихо, но лагерь уже просыпался. Позвякивали упряжью возницы, поднимался в небо дым костра, от вьющейся меж камней неглубокой речки слышалось чье-то довольное пофыркиванье. Дисси и сама с удовольствием умылась бы ледяной горной водицей, но решение подруг, не отходить от лагеря по одной, нарушать не решилась.
  Прошла к костру и, отодвинув от продуктов какого-то охранника, привычно взялась за дело.
  -Мы сегодня на обед не остановимся, только пару раз на небольшие привалы. - Присев возле костра, мужчина подкладывал дрова и разговаривал, не глядя на знахарку.
  Дисси искоса глянула на него и промолчала. Захочет сказать что-то еще, скажет и так.
  -Нужно всем женщинам, у кого не осталось продуктов, получить у нас мясо и хлеб, чтобы перекусить днем не слезая с повозок, и набрать в реке воды. - Напрасно прождав пару минут, продолжил он.
  Дисси потянула носом на исходящий от него запах и вдруг вспомнила этого охранника. Это он приставил ей к горлу нож в ту страшную ночь, когда они были вынуждены сражаться за свои жизни. А потом даже спасибо не сказал за предупреждение.
  Поэтому знахарка лишь презрительно скривила уголок губ и, пройдя мимо него к котлу, плеснула туда жир. Женщинам она, конечно, все скажет, а вот разговаривать с ним вовсе не намерена.
  Старший, из-за телеги с продуктами подглядывавший за попытками четвертого разговорить кухарку, злорадно усмехнулся. Говорил же ему, что это бесполезно! С этой женщиной сам вархар не договорится!
   -Дисси, я тебе сделал что-то плохое, что ты не отвечаешь? - Не выдержал ее бойкота охранник.
  -А что ты мне сделал хорошего, что я должна с тобой разговаривать? - Немедля отбрила женщина, высыпая в котел порезанные овощи и начиная их яростно мешать.
  Так, что охранник предпочел отступить на пару шагов, чтобы брызги раскаленного масла не попали на него. Наверное, прав был старший, не удастся с ней договориться, подумал он с досадой. И, все же, несмотря на это, решил попробовать еще раз.
  -А что ты мне сделала хорошего? - Уверенный, что она не могла опознать его, поинтересовался миролюбиво.
  -Короткая у тебя память! - Язвительно фыркнула знахарка, бросив на охранника презрительный взгляд. - Раз не помнишь, кто предупредил о бандитах!
  -Но... как ты меня узнала? - Растерялся четвертый.
  -По голосу! - Рявкнула Дисси. - А теперь иди, скажи своим, пусть поторопятся с водой!
  Старший довольно ухмыльнулся, глядя, как шустро рванул от костра четвертый. Давать другим советы легко, значительно труднее следовать им самому!
  
   Глава 7
  Весь день обоз упорно спешил к месту встречи. Напряжение, с которым охранники подгоняли лошадей и всматривались вдаль, поневоле передалось и путницам. Шутить и разговаривать не хотелось никому. Та невидимая черта, которую они добровольно подвели под прошлой жизнью, вскоре станет вполне реальной. И хотя они и сейчас уже не имеют ни права, ни возможности отказаться от своего решения и вернуться назад, но вскоре даже знакомые пейзажи будут для них недостижимой мечтой.
  Никто еще не сумел перейти через эти горы, посмотреть на Изагор и рассказать о нем миру. Немногочисленные путешественники, уходившие в ту сторону, никогда не возвращались назад. Народная молва утверждала, что все они пошли на обед загадочным птицам фэй, охраняющим тайны диковинной страны.
   Астра проснулась под вечер, когда обоз остановился на последний короткий привал. Непонимающе оглядела пустую повозку и, почувствовав естественный призыв организма прогуляться, вылезла наружу. Но едва бросив взгляд на окружающие тропу валуны, и поднимающиеся над ними крутые склоны горы, поняла, произошло что-то неладное. Слишком близко были горы, занимая уже большую часть обозримого пространства. Да и дождя нет и в помине, а последнее, что она помнит о погоде, это упорный шорох струй по туго натянутому полотнищу повозки.
  Первым делом магиня все же проследовала в сторону кустиков, пытаясь вспомнить, что с ней случилось. Отдаленно вспоминался разговор с Дисси, тяжелое чувство внутреннего противоборства, разрывающее ее между желанием побыстрее получить вожделенные перья фэй и виной перед новыми подругами. А потом... потом в памяти наблюдался какой-то туман, напряженные руки, посверкивающие камни, серебряная паутина, обволакивающая ее со всех сторон.
  Астра с досадой тряхнула головой и решительно направилась к карете, надеясь там получить ответы на все свои вопросы.
  -Присмотри за ней. - Указал на магиню глазами старший и четвертый понятливо кивнул.
  Неизвестно, что может прийти в голову оскорбленной магине, в тот миг, когда она поймет, что ее принудительно заставили проспать больше суток. Правда и остановить ее будет не так-то просто, особенно при таком скоплении народа. Поэтому лучше отвлечь ее от подруг заранее, пока она до них не дошла. Четвертый пришпорил лошадь, направляя ее наперерез магине и почти успел, когда прямо перед мордой лошади к девушке бросилась знахарка.
  -Астра, девочка, зачем же ты встала?! - Нежно обнимая подругу за плечи, запричитала она. - Как ты себя чувствуешь?!
  -Ничего... - Неуверенно пролепетала магиня, начиная подозревать, что с ней случилось что-то малоприятное. - Немного голова кружится. А что... со мной было?
  -Пойдем к девочкам, вот они обрадуются! Там я тебе все и расскажу. Обопрись, на меня, не хватало, чтоб на улице в обморок упала! А ты что, не видишь, куда прешь? Чуть на человека своей лошадью не въехал! - Обернувшись к разинувшему рот от такой наглой клеветы охраннику, сердито отчитала его Дисси.
  И бережно, как драгоценную вазу придерживая магиню, повела ее в карету.
  -Получилось! Идут сюда! - Шепнула подругам подглядывавшая в шелку Бини и девушки засуетились, спешно пряча оружие.
  Когда Дисси открыла дверцу и осторожно подтолкнула к ней Астру, все уже безмятежно занимались самыми безобидными делами. Принцесса с Ким дочитывали последние письма, Бини с Вареной тонко резали сыр и мясо, сооружая слоеные бутерброды на всю компанию. А Улидат выстукивала на краю столика ребрами ладоней какую-то незамысловатую мелодию.
  -Посмотрите, кто проснулся?! - Точно таким тоном, каким спрашивают детей, а посмотри, какую мы тебе купили игрушку? - Проворковала Дисси.
  -О! Астра! - Первой радостно распахнула глаза Бини. - Как ты себя чувствуешь?
  -Тебе помочь? - Протянула руку Кимелия.
   -Садись сюда! - Приветливо улыбаясь, подвинулась Варена. - Голова не кружится?!
  -Надо кормить. - Переставая стучать, серьезно заявила Улидат.
  -Действительно, девочки! Что вы все на нее набросились! Пусть сначала спокойно поест! - Укоризненно оглядев подруг, скомандовала Лародель, заботливо подвигая к магине блюдо с бутербродами.
  Смущенная таким вниманием и заботой, магиня взяла бутерброд и, откусив кусок зачерствевшего хлеба с мясом, сыром и малюсеньким малосольным огурчиком, осознала, что действительно голодна как зверь.
  -Вот покушаешь и станет совсем хорошо. - С одобрением наблюдая за азартно жующей магиней, добродушно болтала Дисси. - А то вчера напугала меня, сидела, работала и вдруг свалилась! Я тебя на лежанку уложила, а ты вся бледная, сердце бьется прерывисто, словно кто напугал. Долго думать было некогда, накапала я тебе липянки с толкуницей, это снадобье сердечные волненья хорошо успокаивает. Только одно свойство имеет... за что редко применяют... сон после него больно крепкий, хотя и целебный. Вот и ты, как полегчало, так и уснула. Считай, сутки проспала.
  -Целые сутки?! - Чуть не подавилась куском магиня.
  -Ну да. Зато теперь смотри, и румянец на щечках выступил. Да ты не волнуйся, мы тебя и на минуту одну не оставляли, все по очереди дежурили. Это я сейчас всего на миг отлучилась, сама понимаешь куда. Так если ты заметила, повозка теперь рядом с каретой стоит. И в дороге следом катит. Ты пить-то что будешь, воду или квас? Горячего сегодня не варили, к ночи должны быть на месте. - Не умолкая ни на минуту, ворковала Дисси, заботливо пододвигая ей то кружку с питьем, то очередной бутерброд.
  Ничего этого Астра не заметила, ни где стоит повозка, ни откуда взялась знахарка. Да и не волновало её это теперь. Только одна мысль билась в голове, она проспала последний срок, когда должна была дать ответ старшему охраны, и теперь получение заветных перьев снова откладывается на неопределенное время.
  Астра подняла на подруг полный отчаянья взгляд и, встретив их внимательные, сочувствующие взгляды, внезапно устыдилась. Она ясно увидала ситуацию с новой стороны и словно прозрела. Они переживают за нее, заботятся, волнуются, а она жалеет о том, что не успела их предать?!
  Милостивая богиня, и какую же подлость она едва не сотворила! Хотела помочь вернуть преданную женихом калеку вероломному бабнику?! Ведь это только считается, что ее вернут отцу. Политического брака, решенного еще до ее рождения, Лародель никогда не избежать! Слишком глубоко вдаются в королевские земли личные владения герцога. Подаренные без права присоединения каким-то из королей его предку. Но даря эти поместья и титул верному другу, великодушный королевский прадедушка вовсе не предполагал, что правнук знатного рода соберет в себе сразу несколько отвратительнейших наклонностей. А ведь каким милый белокурым ангелом казался окружающим в юности! И она, Астра, своими амбициями едва не сыграла на руку негодяю, которого презирала всей душой! Ради чего?! Ради довольного взгляда мужчины, который никогда не смотрел на нее иначе, как с презрением?! Не переставая при этом обнимать у нее на глазах абсолютно недостойных особ, так и льнувших к одному из сильнейших магов королевства. И, к тому же, очень видному мужчине. Это она внезапно поняла, когда ей исполнилось семнадцать. А он, заметив, что ученица, постепенно превращающаяся из худой нескладехи в красивую девицу, начинает краснеть и заикаться при его приближении, немедля прочел ей ядовитую нотацию. После которой Астра прорыдала всю ночь, но к утру с горькой ясностью осознала, если хочет оставаться рядом с ним на правах хотя бы ученицы, то должна запрятать свои чувства так далеко, чтоб о них не догадался не только учитель, но и никто из окружающих. Она, разумеется, заметила притаившуюся в углу тонких губ довольную ухмылку, когда на другое утро равнодушно смотрела в его лицо опухшими глазами. Учитель никогда не узнает, каких нечеловеческих усилий ей стоило, держаться равнодушно и отстраненно, когда его рука случайно касалась во время занятий ее плеча или спины. С тех пор прошло почти десять лет, девушка научилась прекрасно собой владеть в его присутствии, но затаенное желанье сделать что-то такое, от чего его холодные глаза, обычно рассматривающие ее с презрительной насмешкой, блеснут восхищенным изумлением, с каждым годом становилось все крепче. Она настолько увлеклась поиском способа для осуществления своей мечты, что не брезговала небольшой слежкой за своим учителем. И, случайно узнав о его желании найти какое-нибудь свидетельство существования фей, из неосторожно оставленной на столе тетради, куда он записывал свои наблюдения за опытами, немедленно помчалась в Лизяки, чтобы отправится в Изагор. Даже не подозревая, что случайная встреча с попутчицами превратится в дружбу, внезапно оказавшуюся очень нужной для ее выстуженного одиночеством сердца. Это было чувство, абсолютно до этого времени неизвестное магине, занятой учебой и тренировками с раннего утра до поздней ночи. Но оттого еще более привлекательное и дорогое.
  Девушки, исподтишка наблюдавшие за эмоциями, меняющимися на лице забывшей про всякий контроль подруги, наконец-то почувствовали себя в безопасности. Так искренне светились в глазах потерянно жующей бутерброд магини раскаяние и стыд, что все невольно ощутили нечто подобное. Им ведь пришлось пойти на обман, чтобы удержать подругу от падения, которое не сулило ничего хорошего никому из них.
  -Астра, - Неожиданно прошелестел голос куэлянки, - ты не сердишься на Дисси?
  -Конечно, нет! - Подняла на нее искренние глаза магиня. - Она все сделала правильно, мне действительно необходимо было хорошенько выспаться!
  
  -Ну, что я тебе говорил? - Кивнув на мирно катящуюся посреди обоза карету, с насмешкой спросил старший. - Эту женщину сам вархар не перехитрит!
  -А я очень рад, что они так поступили. Ты поддался на уговоры Шимирла, забыв, что он умеет видеть лишь сиюминутную выгоду. А не подумал, какого врага мы бы получили в лице молодой королевы, если бы отправили ее к отцу против воли?! Я вообще считаю, что ее нужно принять с почетом, и вылечить, не требуя услуг. И потом помочь... чего там она может желать?! Здоровья? Избавиться от этого пройдохи герцога?! Ну, это будет нетрудно. Зато можно выторговать всех приговоренных к смерти или пожизненному заключению женщин. Не даря им за это никаких желаний. - Так решительно возразил четвертый, что старший взглянул на него с одобрением.
  -Обсудим это на месте. - Согласно кивнул он, выезжая вперед.
  Четвертый становится с каждым годом все рассудительней и прозорливее. Значит, пора подумать о более серьезной работе для него, чем сопровождение обозов.
  
  Обоз достиг места встречи, когда над миром уже непроницаемо царила ночь. Девушкам очень хотелось рассмотреть хоть что-нибудь, но в мерцании факелов сделать это было почти невозможно. Само, собой, описание и даже рисунки каменной крепости, врезанной в одну из неприступных скал, запирающих тесное ущелье, в котором бился диким зверем ледяной поток, видели многие. Но одно дело плохонькая картинка, нарисованная по памяти каким-то возницей, и совсем другое - собственные глаза.
  Которые как раз в такой темноте и не могли оценить всей красоты и отлично продуманной защищенности этого места. Лишь некоторые, наделенные даром видеть во тьме, смутно разглядели обложенную каменными бортами узкую дорогу, ведущую к крепости. Да крепкие металлические ворота, распахнутые настежь.
  Карету и повозки, где разместили остальных контрактниц перед последним отрезком пути, пропустили вперед, и они первыми въехали в свободный двор крепости. Ворота сразу же закрылись за последней повозкой и несколько высоких мужчин, в одинаковой одежде и с кожаными масками на лицах, предложили женщинам пройти в приготовленное для них помещение. С собой велели взять лишь самые ценные вещи, остальной багаж им принесут.
  У Дисси никаких ценных вещей не было, кроме баула маркизы, в который она уместила свои запасы травы, да несколько мелких личных вещичек. Письма, которыми так дорожила погибшая дама, лежали там же, на самом дне, завернутые в простенький платок. Во второй руке знахарка несла сундучок принцессы, которая, отказавшись от помощи подруг, упрямо хромала рядом с ней. Единственное, что она не доверила никому, был висевший на ее спине арбалет, да кожаный колчан с болтами, пристегнутый к поясу. Впрочем, без оружия из кареты не вылез никто. Даже Варена сжимала в здоровой руке один из своих клинков.
  Их подвели к узкой металлической дверце в глубине двора, и один из мужчин пошел вперед, зажигая по пути висящие на стенах светильники. Женщины с опаской ступали за дверь, в которую можно было пройти только по одному, и оказывались в тесном и длинном коридоре, вырубленном прямо в скале. Пройдя цепочкой по коридору, несколько раз резко менявшему направление, женщины оказались в просторном помещении, заставленном сбитыми из простых досок топчанами. На топчанах лежали меховые одеяла, посреди комнаты стояло несколько таких же грубо сколоченных столов и скамеек. В одном углу виднелась деревянная же дверь, но никаких окон не было и в помине. Помещение освещали развешенные по стенам светильники, которые сопровождающий по-хозяйски зажигал от своего факела.
  Пока вошедшие женщины еще растерянно оглядывали неприглядное жилище, шустрая Бини уже скользнула в дальний угол и, водрузив на один из широких топчанов свою корзинку, на второй гордо уселась сама.
  -Дисси! - Звонкий голосок воровки эхом прокатился под каменными сводами. - Идите сюда!
  Через минуту вся компания была возле нее. Прикинув ширину топчанов, на каждом из которых могло спать трое женщин нормальной комплекции, Дисси предложила сдвинуть их вместе. Дружно подхватив один топчан, девушки мигом придвинули его ко второму и начали благоустраиваться. Составили в изголовье вещи, накрыли меховыми одеялами.
  -Там вода горячая! Мы первые! Поторопитесь! - Возбужденно выпалила, куда-то исчезнувшая во время устройства постели Бини, и, подхватив узелок с вещами, собранными ей подругами, умчалась в сторону двери.
  Горячая вода была настолько сильным аргументом, что все остальное сразу отошло на второй план. Мгновенно постановив оставить на хозяйстве Улидат, которую сменят первые вернувшиеся девушки, команда во главе с Дисси ринулась в мыльню.
  Пройдя из небольшого тамбура, откуда вели еще две двери, в ту, за которой скрывалось желанное чудо под названием мыльня, Дисси огляделась и тихонько хмыкнула.
  Каменные стены мыльни покрывала густая россыпь холодных капель осевшего пара, ледяная вода, струившаяся из отверстия в стене, попадала в каменную лохань, откуда стекала тонкой светлой струйкой и пропадала в углублении посреди комнаты. Пол, полого спускавшийся к этому углублению, был щедро посыпан соломой, возле стен стояли деревянные скамьи с деревянными же шайками, наполовину наполненными холодной водой. Возле одной стены жарко пылали дрова в каменном очаге, в который был вмазан огромный котел, доверху налитый горячей водой. Рядом выстроилось несколько небольших железных вёдер и висел черпак на длинной ручке. За печью на приступке сложен запас дров, рядом с дверью накрытые полотном лавки, над ними крючья для одежды. Несколько стопок грубых полотенец сложены на полочке, рядом куски серого дешевого мыла.
  -И как здесь мыться? - Растерянный голосок принцессы привел знахарку в боевое настроение.
  -Сейчас научу. - Пообещала она, решительно снимая телогрейку.
  А что толку паниковать, если от этого все равно ничего не изменится?! У них в деревне и такая баня считается вполне приемлемой. Хотя и строится из дерева, да и лохани для мытья делают не в пример больше. Но после нескольких дней пути и эта вполне сойдет.
  Уже через час вся компания расположилась в своем углу, поблескивая, на зависть не так быстро сориентировавшимся спутницам, чистыми волосами и разрумяненными лицами.
  Дисси уже немного подсушила свои волосы и теперь, сидя на краю топчана, тщательно расчесывала спускавшуюся почти до пола светло-русую волну. На другом краю Варена осторожно водила серебряной расческой по длинным, волнистым локонам принцессы. У нее самой такой проблемы с женской красотой не было, после того, как дядя попытался ее удержать, намотав косу на кулак, она откромсала волосы по плечи. И пока жила дома, каждый день прикалывала отрезанную косу поверх собранных в хвостик рыжеватых завитков.
  Пока была жива тетка, Варена хоть и работала наравне со всеми, но знала, что в случае чего, та всегда защитит её от падкого на девушек мужа. Но тетя внезапно умерла, успев сообщить Варене, что завещала ей приличную сумму на приданное. Однако, когда девушка заикнулась об этом при дяде, тот чуть не лопнул от гнева. И, найдя завещание, с торжествующим хохотом порвал на глазах у потрясенной племянницы. Впрочем, родной племянницей она приходилась только тетке, забравшей ее в раннем детстве после гибели сестры и ее мужа.
  А после смерти тетки вдовец стал все откровеннее намекать Варене на свои желания. Вначале она пряталась от него в своей спальне, защищенной крепким засовом. Но однажды вечером, заскочив в комнатку, никакого засова на двери не нашла. Вломившийся следом дядя без долгих разговоров зажал ее в углу, схватил за косу и, больно вывернув шею, потащил к кровати. Тогда ее честь спасли только ножницы, лежавшие рядом в корзинке с шитьем. Варена схватила их и воткнула в мощное бедро мужика. Он взвыл от боли и отпустил племянницу, а она сбежала и спряталась на кухне за печью. А утром, глотая слезы, решительно отстригла роскошную рыжую косу.
   С тех пор они некоторое время играли в прятки. Куда только Варена не умудрялась залезть, и он каждый вечер с садистской педантичностью обыскивал дом, находя все новые ее тайники. Девушка понимала, долго она не продержится, но сбежать не могла. У нее не было ни денег, ни одежды, ни документа, предусмотрительный дядя все вещи запер в ее бывшей спальне на огромный замок.
  И однажды случилось то, чего она опасалась больше всего. Ему надоело действовать тишком и, омерзительно ухмыляясь, дядя приказал Варене сходить в подвал за маслом. Все молодые служанки харчевни в свое время попались на этот нехитрый фокус. Едва девушка спускалась в глубокий подвал, дверь запиралась снаружи и несчастная сидела там, пока не образумится. Но Варена, достаточно наслышанная о погребе, заранее приняла меры.
  И, когда, не осмелясь ослушаться хозяина, спустилась в подвал и за ее спиной, торжествующе заржав, подлец захлопнул тяжелую дверь, девушка не запаниковала. Зловеще хмыкнув, еще посмотрим, кто кого, вытащила припрятанное за бочками одеяло и, замотавшись в него, устроилась спать прямо на бочонках с маслом. Учитывая ее строптивый характер, хозяин не появлялся четыре дня. Она считала их по чередующимся периодам затишья и порой, когда над головой начинали грохотать отодвигаемые посетителями тяжелые стулья. Ночами Варена спокойно обедала припасенными загодя продуктами, и, вооружившись скребком, скоблила до блеска от налипшего песка и грязи каменные ступени высокой лестницы. А перед четвертой ночью обильно полила несколько верхних ступенек лучшим маслом.
  Он пришел поздно ночью, убедившись, что вся прислуга уже спит. Распахнул дверь и позвал племянницу. Варена не отозвалась. Тогда он грязно выругался и, высоко подняв в руке светильник, всмотрелся в глубину подвала. Девушка лежала вниз лицом возле бочек и не подавала никаких признаков жизни. Выругавшись еще раз, хозяин торопливо ринулся к ней. И, тут же, поскользнувшись, загрохотал вниз, всей своей кабаньей тушей считая ступеньки. А едва растянулся на полу, к нему подскочила мгновенно ожившая Варена и пару раз от всей души тюкнула по затылку поленом. Дальше она действовала четко и быстро по неоднократно продуманному плану. Сняла с его пояса ключи, с которыми он не расставался даже ночью, осторожно ступая, выбралась из погреба и первым делом заперла его на замок. Потом открыла свою комнату, собрала вещи, переоделась и проскользнула в его спальню. Подняла крышку тайника, давным-давно показанного покойной теткой, взяла снизу внушительный мешочек с деньгами и вновь вернула остальное на место. Даже если дядя останется жив, пропажу он обнаружит не сразу, все его тайные значки она расположила в том же порядке. Потом Варена отперла черный вход и, оставив в скважине ключи, шагнула в темноту. Отныне у нее не было ни дома, ни семьи, ни имени. Документ на свое имя она благоразумно решила не брать.
  А уже через два дня, увидев на стене придорожной корчмы, куда зашла пообедать, объявление о наеме в Изагор, поняла, это для нее единственный выход. Дядя не только выжил, но и начал ее разыскивать. Хорошо, что она переоделась и не снимала с головы темного платка, в висевшей рядом с объявлением бумажке было описано то платье, в котором она сидела в погребе. В этой же корчме Варена договорилась с хозяином повозки, везущей в Лизяки товары к обозу, и вскоре безмятежно ехала в неизвестность.
  -Варена! Может, уже хватит? - взмолилась принцесса, отвлекая девушку от воспоминаний.
  -Нет. Сейчас еще косу заплету, тогда хватит. Неизвестно, как дальше поедем, с такой прической будет неудобно! - Непререкаемо объявила Варена, начиная плести косу. Принцесса только вздохнула, с завистью поглядывая на Дисси, которая свою косу уже давно заплела и, ловко уложив на затылке, закрепила костяными шпильками.
  Вскоре вернулась ходившая на разведку Бини и объявила, сейчас принесут горячий чай и мясо с хлебом. Готовить ужин уже поздно. Вообще-то и чай пить было поздно, но взбудораженным приездом женщинам спать пока не хотелось. Все гадали, когда прибудут остальные обозы. И сколько в них будет наемниц.
  
  А во дворе в это время кипела работа. Телеги по одной загоняли во двор и быстро разгружали, складывая товары в вырубленные в скале глубокие ниши. Багаж путниц откладывали в сторону, хотя и не всё это им понадобится, но лучше пока ничего не говорить. Перенервничавшие женщины способны устроить грандиозную истерику из-за пропавшей корзинки с высохшими пирожками.
  Освобожденные от товара телеги выводили назад, к тому месту, где возницы и охранники надзора, выполнившие свою работу, уже развели костер и варили ужин. Рано утром они налегке двинутся домой. Свои товары Изагорцы доставляли в условные места сами.
  Но вот, наконец, разгружена и вывезена со двора последняя телега. Тяжелые ворота немедленно захлопнулись за приехавшими. Наемники, не расседлывавшие оставленных за воротами коней, вновь вскочили в седла и направились к дороге, по которой должен прийти следующий обоз. А стражники крепости продолжали работать. Один кипятил чай для женщин и собирал в корзины продукты, остальные распрягали и ставили в стойла лошадей. Тех, что привезли путниц и пойманных в лесу после боя. Почему охранники оставили их здесь, возчики сообразили сразу. Небось, продали изагорцам по дешевке, таскаться по дорогам с лошадьми, не обученными пастись табуном, чистое наказанье.
  
   Спать легли поздно, пришлось разбираться с багажом, который сноровисто притащили сторожа в масках. Одна из женщин подняла крик, что не хватает ее тюка с теплыми вещами. Ей предложили осмотреть оставшиеся бесхозными вещи, но она ничего не желала слушать. Поняв, что так они будут полночи успокаивать истеричку, Дисси подошла к ней вплотную, и тихо, почти на ушко, что-то прошептала. Женщина резко замолчала, немного постояла с выпученными глазами и открытым ртом, и поспешно пошла проверять сиротливо лежащие кучкой тюки. Багаж, разумеется, тут же нашелся, оказывается, хозяйка привыкла в дороге смотреть на тюк с другой стороны.
  -Что ты ей сказала? - С горящими любопытством глазами зашептала Варена, едва Дисси села на свой топчан.
  -Да ничего особенного. - Фыркнула знахарка, - Объяснила, что горластые бабы тут исчезают первыми.
  Ей столько раз приходилось видеть женские, да и мужские истерики, что она точно знала, нужно сделать или сказать что-то такое неожиданное, что собьет крикуна с настроя. И заставит его мозги заработать в другом направлении. Хорошо помогает обливание холодной водой или простая пощечина.
  Наконец все угомонились, и даже шепотки понемногу стихли, когда начала стонать одна из женщин. Дисси, сразу проснувшаяся от этого звука, в тот же момент вскочила с топчана. Специально занимала место с краю, как знала, что в такой большой толпе женщин без происшествий не обойтись. Накинула обувь и платье и пошла на стон. Через некоторое время женщине стало очень плохо и Дисси провозилась с ней больше часа, про себя вовсю ругая жадных дур, съедающих колбасу, которой самое место на помойке.
  Утром Дисси проснулась рано, несмотря на то, что ночь выдалась беспокойная. Женщины еще сладко спали, только ее подняла с постели многолетняя привычка. Знахарка сходила умыться ледяной водой, с удовольствием вытерла лицо жестким полотенцем и вернулась в комнату. Выпила кружку холодного чая с подсохшим хлебом и неожиданно для себя решила прогуляться по коридору. Просто так. В коридоре горели редкие светильники, и откуда-то тянуло легким сквознячком. Дисси дошла до двери и осторожно, ни на что не надеясь, толкнула ее. Дверь неожиданно распахнулась, и знахарка замерла на пороге, размышляя, что ей будет за такое самоуправство.
  Но во дворе никого не было видно, только из трубы, возвышающейся над крышей кухонного навеса, струился первый жидкий дымок. Дисси уже хотела было направиться туда, как вдруг словно зацепилась за что-то. Немного постояла, обдумывая зародившиеся догадки, потом, приняв решение, сунула руки под накидку и медленно пошла вдоль ниш с товарами. Со скучающим видом дошла до угла, прогулялась мимо ворот, и, не обращая внимания на стража, хлопочущего под навесом над большими котлами, равнодушно прошла мимо него. Потом прошлась мимо конюшни, мимо нескольких металлических дверей и, наконец, вернулась к началу своего маленького путешествия. С достоинством вошла в коридор и захлопнула дверь за собой.
  И никто бы не догадался, следя за этой неспешной прогулкой, что Дисси в это время вовсе не бездельничала. Сотни разных запахов, пронесшихся мимо нее, были разбиты по типам, опознаны и запомнены. Те, что были знакомы раньше, сверены со свежими, новые записаны в отдельном месте. И все это с невозмутимым, скучающим выражением лица. Которое ничуть не изменилось, когда она вернулась на свое место и спокойно устроилась под одеялом.
  
  -Дисси! Ты заболела?! - Серо-голубые глаза Бини смотрели встревоженно.
  -Нет, с чего ты взяла? - Спокойно ответила знахарка, и не думая вылезать из-под одеяла.
  -Там дверь во двор открыта!
  -Знаю. Я уже гуляла, - отстраненно сообщила Дисси.
  -А! Так они тебя не пустили к котлу! - Догадалась Астра, расчесывавшая темную гриву густых волос, достающую до лопаток.
  -Ох, какие у тебя волосы! - Восхитилась Бини. - А почему ты косу не отрастила? Магини все с длинными волосами!
  -Ты знаешь, сколько нужно времени, чтобы их каждый день расчесывать? - Скептически смотрели темно-серые глаза магини в ореоле густых длинных ресниц. - И чушь эту, про длинные волосы, никому не повторяй! Ни от длины волос, ни от цвета, сила магини не зависит!
  -Ясно. - Разочарованно буркнула Бини.
  -А я и не предлагала, - безапелляционно сообщила Дисси.
  -Что, не предлагала? - Не понявшие ее слов девушки дружно уставились на старшую подругу.
  -Помочь готовить, - пояснила та.
  -Почему? - Уже пять пар глаз смотрели на нее с интересом.
   Из всей компании еще не проснулась только принцесса.
  -Так надо, - лаконично сообщила Дисси. - И ты не ходи!
  -Дисси, ты точно заболела! - Встревожилась Кимелия. - То и сама бегом бежала и Бини тащила... а то - не ходи!
  -Раз Дисси говорит - не надо, значит, не ходи. - По обыкновению коротко подытожила Улидат.
  -Я все расскажу, - кивнула ей благодарно знахарка. - Как только пойму сама.
  В этот момент девушки со знахаркой согласились, но часом позже, ковыряясь в мисках с клейковатой, пахнущей чем-то подгорелым, кашей, сильно усомнились в правильности своего решения.
  Но сама Дисси ела кашу так невозмутимо, словно и не замечала ни вкуса, ни запаха. Кроме нее так же безразлично ели принесенную мужчинами в масках еду, еще с десяток женщин. Остальные, выковыряв кусочки мяса и проглотив по паре ложек, отодвигали миски в сторону. Предпочитая каше чай с хлебом.
  
  -Нет, это есть я не могу, - отодвинул миску четвертый и подтянул к себе кусок копченой курицы и ломоть хлеба.
  Старший, не успевший сделать это вперед него, исподтишка вздохнул и сунул в рот очередную ложку. Придется в обед готовить самому, не есть же, действительно, такую гадость второй раз!
  -А она... что, не знала, что дверь открыта?!
  -Седьмой говорит, гуляла, когда остальные еще спали. Но к нему даже не подошла.
  -Может... побоялась? - Сильно сомневаясь в своем предположении, спросил старший.
  -Кто, она?! Не смеши, пожалуйста! Мне иногда кажется, она не боится ничего!
  -Тсс! Ребята идут!
  -Тогда я ушел! Объясняйся с ними сам! - Четвертый вскочил с места и, сунув в карман недоеденную горбушку, спешно выскочил из столовой, едва успев разминуться с толпой парней, через пару секунд ввалившихся в комнату.
  
   После завтрака страж, забиравший котел, наполовину заполненный кашей, сообщил женщинам, что они могут гулять по двору и даже подниматься на стену. Большинство тут же дружной толпой устремилось к выходу. Лишь те, кто вчера не успели постирать свои вещички, уныло отправились в мыльню. Туда же понесли мыть миски две женщины, назначенные дежурными.
  Дисси тоже пошла гулять, взяв для компании воровку. Лезть на стену она вовсе не собиралась, что нового там можно увидеть? Зато, чтоб проверить свои выводы, специально несколько раз прогулялась мимо навеса, не проявляя к происходящему под ним ни малейшего внимания. И Бини в ту сторону глядеть не позволила.
  -Не переживай, никуда от тебя этот мальчик не денется! - Шепнула на ушко державшейся рядом напарнице.
  -Какой еще мальчик! Что ты выдумываешь! Не нужны мне никакие мальчики! - Сердитым шепотом завозмущалась воровка, стараясь не оборачиваться.
  А потом сообразила.
  -Дисси... а ты откуда... - потрясенно уставилась на подругу.
  -Мне-то положено, а вот ты как дошла до этой мысли, сейчас расскажешь! - Увлекая девушку в безлюдный угол, бормотала знахарка. - Вот здесь посидим, на солнышке. Ну, говори.
  -Что говорить? - Слишком увлеченно расправляя на коленях подол подаренного Вареной платья, буркнула Бини.
  -Откуда ты знаешь, что Сем здесь? Они же все вроде в масках!
  -Мне он сам... - Нехотя призналась Бини.
  -Когда?
  -Еще утром. Я гулять пошла... когда обнаружила, что дверь открыта.
  -Ну.
  -А он навстречу шел. Наклонился... вроде поднять что-то... и протягивает... цветочек. - Это не ты потеряла? - спросил.
  -Бини! С чего ты взяла... это мог быть совершенно другой мужчина!
  -А голос?! И потом... он мне каждый день такие приносил.
  Вот как! У них уже дело до цветочков дошло, а она и не заметила! А эти-то! Каковы интриганы! Свободно разъезжают по стране... а тут маски нацепили! Чтоб их никто не узнал! Но... с другой стороны... это даже неплохо, раз не хотят, чтоб узнавали, значит, есть надежда вернуться. А ведь какие слухи ходили про изагорцев! И страшные они, и черные, глаза огнем горят!
  -Дисси... ты чего молчишь? Ты что... обиделась... что я не сказала?!
  -Ничего я не обиделась! Просто думаю. А про них я еще раньше догадалась, потому и готовить не пошла. Они с нами в какие-то игры играют, а я им помогать? Подожду пока. А твой Сем... он хороший парень, не сомневайся.
  -Фу. Какой он мой! Да и не нужен мне вообще никакой парень! - Заспорила Бини, но тут знахарка подтолкнула ее ногой, чтоб замолчала.
   -Пойдем еще погуляем, - так чтоб услышали подошедшие к скамье женщины, предложила она, и они снова направились к воротам.
  К обеду прибыл второй обоз. Женщин стражи вежливо попросили уйти в свою комнату. Дисси первой послушно направилась к железной двери, делая вид, что совершенно не замечает разочарованного взгляда, которым ее проводил из-под навеса одетый в кожаную маску повар.
  
  Приехавшие, так же как и они вчера, постояли кучкой у входа и начали размещаться. Многие женщины из первого обоза, занявшие с вечера по целому топчану, начинали понимать, что были неправы, когда решили, что второй обоз разместят в другом месте.
  -Устраивайтесь на топчанах по трое. - Объявил страж, приведший путниц. - Это ненадолго.
  -А кто устроился по три с половиной, получит приз?! - Нахально уставясь в прорези маски, лукаво поинтересовалась Варена, вышедшая из мыльни.
  На только что умытом личике девушки наконец-то появился нежный румянец, её зеленые глаза искрились затаенным смехом. Страж попытался что-то сказать, но так и не нашелся, развернулся и быстро вышел из помещения. Преследуемый звонким смехом.
  
  -Ну, что будем с ним делать? - Спросил четвертый, следя вместе со старшим за разгрузкой.
  В этом обозе товаров меньше, а людей прибавилось, справятся и без них.
  -Вы о том мужике, что сидит у ворот? - Спрыгнув с телеги, которую загнал во двор, подошел к ним второй.
  По строго установленным правилам возниц во двор не пускали. Так значительно проще, чем разбираться, кто из них шпион, а кто действительно крестьянин, желающий подзаработать.
  -О нем самом. - С досадой кивнул старший. - Это телохранитель принцессы. Просит, чтоб его взяли с собой.
  -Ему что, не объяснили?! - Второй очень устал и потому был зол.
  -Вон послушай четвертого, у него на принцессу особые планы. - Уклончиво предложил старший.
  -Позже. Сначала с делами закончим и умоемся. У вас говорят, дождь был, а мы в пыли последние дни задыхались. Он же никуда не денется, раз сидит тут целую ночь?!
  -В том-то и дело, что всё объяснили. И даже старшине обоза наказали за ним следить. Как он от них удрал, понять не могу. Ведь еще два дня назад лежал как полено, весь в ранах после боя. Если бы не знахарка, мог и не выжить. - Удрученно вздохнул четвертый.
  Хорошо знавший, что такая преданность довольно редкое качество в людях и потому твердо считавший, что все обладающие такими достоинствами заслуживают особого отношения.
  -О, знахарка! - Оживился второй. - Мы про нее уже слышали! Потому и спешили к обеду, пока вы все не съели!
  -Зря спешили. - Скосив глаза на внезапно живо заинтересовавшегося разгрузкой старшего, вероломно доложил четвертый. - Она нам больше не готовит.
  -Ты, что, ей запретил? - Немедля возмутился второй, легонько дернув старшего за рукав.
  -Нет, он с ней поругался. - Продолжал ябедничать на старшего четвертый.
  -Можно подумать, ты с ней в добрых отношениях! - Немедля огрызнулся тот.
  -О, как у вас тут оказывается, занятно! - Заинтересованно протянул второй, переводя внимательный взгляд с одной затянутой в маску физиономии на другую.
  Выражения лиц, конечно, не разглядишь, но выраженье глаз-то никуда не делось?! И почему оно у них такое... необычное?
  -Там мужик... что у ворот сидел... вроде как умирает! - Выпалил один из охранников, подбегая к старшему.
  -Вот, вархар, дорассуждались! - С досадой рявкнул четвертый. - Тащите его сюда! Кого бы послать за Дисси?
  -Я сбегаю. - Крутившийся неподалеку седьмой давно прислушивался к разговору.
  -Ладно, беги. - Мрачно разрешил старший. - Только не задерживайся.
  -А с этим что не так? - Встревожился второй.
  -Ну, что бывает с парнями в его возрасте?! Знаешь? Ну и не спрашивай.
  -И в кого? - Не обращая внимания на предупреждение, продолжал допрос второй.
  -Бини - пчелка. - Помолчав с минуту, неохотно буркнул старший. - Слыхал о такой?
  -Так... ее же... собирались повесить? - растерянно переводил взгляд с одного на другого второй.
  -Сбежала. А вон и Дисси идет. - Отвлекая внимание второго от щекотливой темы, объявил четвертый.
  Второй заинтересованно обернулся. Не обращая внимания на оглядывающихся на нее охранников, изумленных нарушением правил, прямо к ним стремительно подходила немолодая женщина. Длинное темное платье, тяжелый кошель на поясе и накинутая наспех безрукавка с дорогой вышивкой воспринимались лишь как рама к гордо сидящей голове, с тяжелым узлом уложенной высоко на затылке русой косы. Простое открытое лицо с чуть заметной насмешливостью смотрело на них внимательными голубыми глазами.
  -Где он?! - Не дойдя нескольких шагов, спросила звонким голосом знахарка, безошибочно обращаясь к старшему.
  -Там. - Опередил чуть замешкавшегося первого второй, указывая на лежащего под навесом мужчину.
  Она, не говоря ни слова, развернулась и так же стремительно пошла к навесу.
  -Фу. - Облегченно выдохнул старший, пытаясь вытереть со лба, закрытого маской, внезапно проступивший пот.
  Второй, заметив, что седьмой как приклеенный, потопал за ней, недолго думая, двинулся следом, считая нужным приглядеть за парнем. Ну и разумеется заодно за знахаркой. А она, едва подойдя к лежащему на скамье мужчине, сунула умирающему руку за ворот и нахмурилась, прислушиваясь к чему-то, доступному только ей.
  -Водицы холодной дай. - Бросила через плечо седьмому, ни секунды не сомневаясь, что ее распоряжение будет исполнено.
  Впрочем, так оно и вышло. Седьмой чуть не бегом ринулся за водой и второй даже почувствовал нечто вроде зависти, его приказы не всегда исполнялись так же неукоснительно. Знахарка тем временем достала из кошеля простой стаканчик и накапала в него из пузырька какого-то снадобья. Добавила принесенной седьмым воды и, приподняв голову мужчины, вылила напиток ему в рот. Потом ловко подоткнула под голову пациенту скинутую с плеч безрукавку и сердито спросила, обернувшись ко второму, но глядя за его плечо:
  -Он что, так и просидел всю ночь под воротами?
  Второй изумленно оглянулся и встретился взглядом с оторопелыми глазами стоящего позади старшего.
  -Он под стеной сидел. Его сверху не видно было. - Поспешил объяснить подошедший четвертый.
  -А сразу, как заметили, во двор нельзя было его пустить?! И меня позвать?! - На секунду переведя на него взгляд, снова напала на старшего знахарка.
  -У нас строгое правило. - Рассердился второй на непонятное поведение старшего. - Чужим во двор нельзя.
  -Да-а?! - Обернувшись к нему, с таким ядовитым интересом протянула женщина, что второй сразу пожалел, что ввязался в этот разговор.
  -Дисси... - Просительно дотронулся до ее плеча седьмой, похоже, тоже сообразивший, что тут сейчас будет. - Не нужно...
  -Так, - оглянувшись, с полминуты смотрела на него женщина, затем вдруг проговорила совершенно другим тоном, - вот оно что. Ладно, только ради тебя, мальчик.
  -Ди-сси... - Дрожащим голосом позвал очнувшийся мужчина, и она, сразу забыв про всех, бросилась к нему. - Мне бы...
  -Тебе сейчас нужно согреться и поспать. А потом горячего бульону. - Теперь голос женщины был мягок и терпелив. - А ее увидеть пока нельзя, позже она сама тебя навестит. Я обещаю.
  Мужчина обессиленно прикрыл глаза и по его щекам скатились две скупые слезинки.
  -Есть здесь какая-нибудь каморка для него? - Требовательно глянув на старшего, которого она находила взглядом так же легко, словно на нем не было никакой маски, поинтересовалась знахарка.
  -Есть. - Наконец решился заговорить первый.
  -Ну, вот и хорошо, - с легкой смешинкой одобрительно кивнула Дисси, вызывая у четвертого большие сомненья, за что именно она похвалила командира. - Тогда поднимайте его и пошли, не здесь же мне раны осматривать!
  Мартина уложили в маленькой комнатке, где стояло лишь два узких топчана точно такой работы, как и те, что были в помещении для женщин. И небольшой столик между ними.
  Выгнав всех, чтоб не мешали, Дисси осмотрела и перевязала раны и, накинув безрукавку, вышла в коридор, где ее ожидал четвертый, чтобы отвести к остальным женщинам.
  -Бульону ему нужно дать, как проснется, - идя следом за мужчиной по двору, задумчиво пробормотала знахарка.
  Ей только что пришла в голову неожиданная мысль, что многое из того, что она уже считала выясненным, на самом деле абсолютно не то, чем показалось вначале.
  -Ты сваришь? - Осторожно поинтересовался четвертый, заранее приготовившись услышать язвительный отказ.
  -Если ты извинишься за свои слова, что я не сделала для вас ничего хорошего, - не задумываясь, выпалила Дисси.
  -Я прошу прощения за свои слова, - глухо пробормотал четвертый, давно понявший, что она их раскусила.
  -А я тебя прощаю, - легко кивнула она. - Скажешь, как можно будет выходить.
  И исчезла за железной дверью.
  
   Глава 8.
  -Ну что там?
  На вошедшую в комнату знахарку со всех сторон смотрели со встревоженным любопытством женские лица.
  -Ничего особенного. Одному человеку плохо стало, - отмахнулась Дисси, пробираясь к своему месту.
  Подругам, ждущим рассказа, хитро подмигнула, не сейчас, когда со всех сторон наблюдают любопытные. Подсела поближе к темноволосой девушке, в которую превратилась Дель и шепнула ей на ухо пару фраз.
  -Там уже обед готов, скоро кушать будем, - громко сказала остальным, загораживая спиной подсевшую к Дель Варену.
  Затем Варена повернулась к Астре и через минуту новость знала вся компания.
  -А что потом будет? - Задумчиво буркнула Ким.
  -Потом пойдем на кухню. Нужно спасать ужин, а то на таком питании мы живо ноги протянем. Бини, я что подумала, там тюки лежат... это погибших женщин. Давай выберем, что тебе нужно, а остальное пусть эти разбирают. - Она кивнула на приехавших.
  Бини это предложение понравилось, практичная девушка не видела ничего зазорного в том, чтобы воспользоваться вещами, которые законным хозяйкам уже никогда не понадобятся. Прихватив Ким, она отправилась за тюками, а Дисси подсела к Астре.
  -Ты не сможешь сделать какой-нибудь амулет, чтоб Мартин смог идти с нами? Раны у него хорошо заживают, а сил почти нет. Нужно время, чтобы восстановиться, а мы не сегодня-завтра пойдем дальше.
  -А говорили... в Изагор всех отсюда уносят фэй? - Полувопросительно протянула магиня, испытующе разглядывая знахарку, которая явно знала больше их.
  И как она могла так обмануться, посчитав при первой встрече эту женщину заурядной бабой?! Вот уже несколько дней как с ней знакома и каждый раз, столкнувшись поближе, открывает для себя новые стороны. И уже точно уверена, что внешне похожая на простую крестьянку подруга удивит их еще не раз.
  -И не надейся. Потопаем своими ножками. Если конечно, у них нет какого-то секрета, о котором никто не знает. Но только не на фэй. Они не транспорт, они оружие. И... но это потом.
  -Я не мастер амулетов,- Раздумывая над просьбой Дисси, пробормотала магиня через пару минут, но если у него есть какой-то амулет или что-то подобное, могу попробовать добавить туда заклинание бодрости.
  -Я узнаю. - Кивнула знахарка. - Ему нужно сварить бульон, как пойду кормить, так и спрошу. Дель нужно будет тоже с собой взять, я ему обещала ее привести.
  
  -Как ты ее уговорил? - Стоящие на стене мужчины в одинаковых костюмах и похожих на шлемы кожаных масках исподволь наблюдали за внешне неторопливыми выверенными движеньями хлопочущей под навесом знахарки.
  -Неважно. - Буркнул четвертый.
  -Мне показалось... или... - задумчиво пробормотал второй.
  -Или. - Подтвердил четвертый. - Не знаю как... она не магиня, но нас всех узнала. Вот тебя... видела всего пару минут. Хочешь проверить?!
  -Зачем мне это? - Хмыкнул второй, но заметив идущую к навесу худенькую девушку, вдруг передумал. - Впрочем, почему бы и нет?! А если не узнает, что ты мне будешь должен?
  -Один голос.
  -Маловато конечно... но я согласен.
  Второй легко сбежал по каменной лестнице и направился к навесу. Очень заманчивые запахи встретили его еще на полпути, подтверждая рассказы охранников первого обоза про необыкновенно вкусные супы и каши, сваренные знахаркой из обычных продуктов. Даже этого ее умения вполне достаточно для того, чтобы задуматься, а чего ей не хватало в той жизни?! А если еще учесть неплохие способности травницы и лекарки, то все становится еще подозрительнее. Женщины с такими способностями и в королевстве живут не бедствуя. Стоит подыскать состоятельного хозяина, и спокойная жизнь обеспечена. Женщину, умеющую вкусно готовить, как ни странно, найти не так-то просто. А уж если она к тому же будет исполнять обязанности домашнего лекаря, то ей вообще цены нет. А эта пришла в обоз с простым узелком. И почти сразу стала наследницей очень известной шантажистки, умершей при чрезвычайно странных обстоятельствах. Нет, пусть первый с четвертым как хотят, а он присмотрится к ней поближе. И заодно ко всей ее подозрительной компании. Включая этого настырного раненого мужика, которого она им так ловко навязала.
  Дисси только мельком взглянула на подошедшего стража, продолжая заниматься привычным делом. Не бывало в их деревне ни одной свадьбы или поминальной трапезы, куда бы ее не пригласили руководить приготовлениями еды. Потому и не теряется она при виде самого большого котла, многолетний навык позволяет точно угадывать нужные пропорции, а необычайно тонкий нюх подбирать такие сочетания запаха, что любое блюдо кажется вкуснее.
  -Дисси! - Окликнула знахарку мешавшая что-то в соседнем котле девушка. - Посмотри, не готово?
  -Иду. - Отложив в сторону нож, кухарка направилась к ней. - Да, пожалуй, минуты две и достаточно. Сходи, скажи Ким, пусть выходят.
  Девушка послушно кивнула изящной головкой в облаке пушистых пепельно-русых коротких волос и почти бегом умчалась в помещение для женщин.
  Им и невдомек, хмыкнул второй, что когда здесь зимой остаются лишь дежурные стражи, то для жилья используют только ту комнату, что служит сейчас мыльней. Потому что там течет вечно живой ручеек и самые толстые непромерзающие стены, позволяющие обходиться без огромных запасов дров.
  Знахарка шустро выгребла из-под котла раскаленные угольки в железный совок и отнесла в другую печь. Дорезала овощи, ловко опустила в аппетитно булькающую жидкость, помешала и прикрыла крышкой. И только после этого повернулась к наблюдающему за ней стражу.
  -Ты хотел рассмотреть девушку, за которой ухаживает твой сын?! - Спокойно спросила второго, чуть насмешливо глядя прямо в глаза.
  Второй, заготовивший по пути несколько каверзных вопросов, растерялся до того, что забыл, о чем хотел спросить. Лишь на одно хватило его обычной выдержки, не осведомиться, заикаясь, откуда ей это известно. Но в его легендарном самообладании была пробита дыра размером в тарелку. Одним единственным невинным вопросом.
  -С чего ты взяла, что у меня есть сын? - Понемногу восстановив свою выдержку, как смог более надменно, процедил он, не замечая, что уже не стоит перед ней, а оторопело сидит на скамейке.
  - От детей и родителей нельзя отказываться ни за какие коврижки, - печально сообщила ему знахарка. - Это всегда плохо кончается. Откуда я это знаю, тебе неважно, но то, что вы семья, мне было понятно сразу. Хотя и не подходите вроде по возрасту, ну так вы и не люди. Старший вам отец, тебе и четвертому. Ну а Сем твой сын. Скажешь, не так?
  Он только ошеломленно мотнул головой, и, схватив протянутую ему кружку с ледяной водой, залпом осушил ее, не замечая стянувшего горло холода. Того, что она сейчас сказала, не знал ни один человек в этом мире. Не мог знать, потому что это была их священная тайна, разглашение которой грозило немедленным отлучением от народа и заточением в запертую пещеру. Именно поэтому те из них, что допускались к общению с аборигенами, были самыми надежными и стойкими воинами. За долгие столетия никто из здешних жителей не смог даже заподозрить ни одного из них в непринадлежности к своему роду. И вдруг приходит простая знахарка с мозолистыми руками и вот так запросто рассказывает ему то, о чем они никогда даже наедине не говорят вслух, когда не находятся в защищенном от людских глаз и ушей убежище!
  Ответа на то, что он должен сейчас сделать с ней, не было даже в подробнейшем своде их законов. Достаточно лаконичном, но предусматривающем, тем не менее, все возможные варианты развития событий. Все, кроме того, к которому оказался причастен он. Да что там он, все они. И хуже всего в этой ситуации, что у нее есть подруги. Которым она уже вполне могла разболтать о своих догадках. А это значило, что уничтожению подлежат все семеро женщин, если даже не оба сведенных в одну комнату обоза.
  Не говоря ни слова, еще не совсем адекватно соображающий страж пошатываясь поднялся со скамьи и двинулся на поиски старшего. Срочно доложить о неведомо откуда обрушившейся на них угрозе казалось ему в этот момент самым важным. Дисси печально понаблюдала как он, чуть покачиваясь, словно пьяный, идет к двери, за которой находились комнаты стражи. Затем налила в котелок бульон и, прихватив ломоть хлеба, направилась к ожидающим ее девушкам.
  -Что ты с ним сделала?! - Мигом слетевший со стены четвертый, догнав ее, ухватил за плечо.
  -Никогда не хватай так женщин! - Смерив стража ледяным взглядом, змеей прошипела Дисси, и он, смешавшись, убрал руку. - А ему я всего лишь сказала правду. Но он так перепугался, что теперь ищет вашего отца, чтобы посоветоваться, одну меня надо убивать или со всеми вместе!
  -Что-о ты ему сказала?! - Оглушенный ее словами, четвертый застыл как окаменевший.
  -То же, что и тебе. - С внезапной досадой в голосе буркнула женщина и размеренно пошла дальше.
  
  -Чего это он на тебя так бросился? - Подозрительно проводив взглядом вихрем пронесшегося мимо оттаявшего стража, поинтересовалась Ким.
  -Не обращай внимания. - Легкомысленно отмахнулась Дисси. - Неправильно меня понял, но я ему уже все объяснила.
  Ну не рассказывать же девушкам, ставшим ей за эти дни такими родными, что она пять минут назад поставила на кон не только свою, но и их жизни?!
  Четвертый пришел за ней, когда осчастливленный посещением принцессы Мартин уже потихоньку хлебал бульон, сидя в постели.
  -Тебя командир зовет, - сообщил знахарке официально, стараясь не встречаться с ней взглядом.
  Она беззаботно кивнула насторожившемуся телохранителю, мол, не робей, пробьемся, и спокойно вышла в коридор.
  -Туда. - Показал рукой в открытую дверь провожатый и пошел следом, не забыв запереть комнатку на засов.
  Уже как преступницу, сзади конвоирует, неужто думает, она станет с ним драться?! Невесело усмехнулась про себя Дисси, прося богиню замолвить за нее словечко перед душами девушек, если все пойдет по самому худшему из возможных путей.
  В большой комнате, похожей скорее на столовую, за дальним столом сидели старший и второй. Оба в неизменных масках. Дисси отважно прошла вперед и села напротив хозяев. Стоять перед мужиками, даже такими необыкновенными, как эти, она не собиралась. Ну, если только силой заставят. Четвертый запер дверь и сел неподалёку, чуть сзади неё.
  -Что ты сказала стражу? - Посверлив несколько минут пронзительным взглядом бесстрашно разглядывающую его кухарку, сурово спросил старший.
  -А он не понял или забыл? - С печальной укоризной ответила она дерзким вопросом.
  -Я хочу, чтобы ты повторила это мне. - Старший старался держать себя в руках.
  -Хорошо. - Кивнула она. - Я сказала ему, что он отец Сема. И твой сын. И вон тот четвертый тоже твой сын. А так как ты должен выглядеть сейчас стариком, вы не люди.
  -А кто мы?!
  -Откуда мне знать? - Насмешливо смотрела она прямо ему в глаза.
  -Ты же всё знаешь!
  -Нет. Я не всё знаю, я много видела. И умею наблюдать, сравнивать и думать. Вы не такие, как мы. И не похожи ни на один из тех народов, что приезжают в нашу страну.
  -А может, мы из-за великого моря?!
  -Да, говорят, там есть богатые земли, и живут неизвестные люди. Но если бы вы были оттуда, тогда зачем вам сидеть больше четырех столетий в голых горах, отказывая себе во всем, а не отправиться на свою родину? Значит, вы не оттуда. - Со вздохом объяснила знахарка.
  -С чего ты взяла... что мы себе в чем-то отказываем?! - Вскипел командир. - Все королевство рассказывает о несметных богатствах страны Изагор!
  Почему-то именно это утверждение больше всего задело старшего, заставляя знахарку лишь крепче утвердиться в своих выводах.
  -Они рассказывают, а я вижу. Старший, ну я же не совсем дура, чтобы в сказки верить!
  -А если не дура, для чего начала хвастать своими догадками?! Хотела припугнуть нас, чтобы получить награду, не делая ничего взамен?! - Старший сердился все сильнее.
  Нет, ну вот зачем она начала корчить из себя всезнайку?! Хотя выводы из таких незначительных фактов сделала просто ошеломляющие, никто до нее даже близко к истине не подобрался! Так могла бы и придержать язык за зубами, никогда он не поверит, что она этого не умеет!
  -Никогда в жизни я не съела даже ломтика не заработанного хлеба, - с достоинством вздернула подбородок Дисси. - И шантажировать вас вовсе не собираюсь!
  -Тогда зачем?! Ты же не можешь не соображать, что наши тайны дороже для нас, чем твоя жизнь! И жизни твоих подруг!
  Вот оно, то, чего она больше всего боялась, когда обдумывала, как начать этот разговор. Но другого выхода для себя все равно не видела. Сказала же Лародель, вернувшиеся забывают все, что видели.
  -Ты же такой умный, почему тогда не хочешь понять простой вещи?! - Укоризненно качнула головой Дисси, с горечью глядя ему в глаза. - Я уважаю вашу любовь к своему народу, но должна быть уверена, что не сделаю для вашей страны ничего такого, что повредит жителям моей! А если вы не можете дать мне никаких доказательств, то я предпочитаю умереть, но не работать на вас! И пусть все эти женщины тоже лучше умрут.
  -Кому ты рассказала про свои догадки? - жестко спросил второй.
  -Пока никому. Но если я не вернусь к ним, то узнают все.
  -Как?!
  -Тогда увидите.
  -Она нас просто запугивает. Предлагаю запереть ее и подождать. И, если ничего не случится, завтра сбросим в поток. - Холодно вынес приговор второй.
  -А если случится? Всех в поток? - Саркастически хмыкнул четвертый. В способностях Дисси находить хитроумные решения он уже не сомневался.
  -Дисси... но ты ведь могла сказать это там, в Изагоре! - Старший поймал, наконец, всё ускользающую от него мысль. - Ну, а если бы убедилась, что мы не готовим никакого подвоха твоей стране, так и вообще могла смолчать!
  -Лародель рассказывала, - Посмотрев на него с жалостью, как на маленького, объяснила знахарка, - что те, кто вернулся, ничего не помнят. Значит, у вас есть сильные маги, они и желания исполняют. Поэтому там вы меня просто заставите забыть про все. А сейчас среди вас магов нет, вот потому и сказала, чтоб быть уверенной, что своим умом решаю, а не с чужой подсказки.
  -Ты так хорошо все продумала, - Съязвил обозленный ее предусмотрительностью второй, - но одного все же не учла. Что мы можем тебе сейчас всё, что хочешь, пообещать, ведь проверить-то ты не сможешь!
  -Я за твоими родичами не один день наблюдаю. - Укоризненно глянула на него в ответ Дисси. - Если бы не верила, что они поступят честно, дальше этой крепости вы б не ушли.
  -Да что ты могла бы нам сделать?! - Еще самоуверенно веселился второй, а старший, глядя в загадочно прищуренные глаза знахарки, уже весь облился холодным потом.
  Вот же вархарья баба, обошла со всех сторон! Да она легко могла их сегодня потравить как котят, стоило лишь захотеть! Значит, действительно верит в его порядочность, раз выложила всё что думает, и не побоялась ни за себя, ни за подруг. Каким же нужно быть циничным негодяем, чтобы обмануть такое доверие?!
  -Дисси, - Сдирая с головы маску и отирая ладонью мокрый лоб, твердо произнес старший, - Я клянусь тебе своей жизнью, что ничего плохого против твоей страны мы не замышляем. А почему пользуемся помощью ваших женщин, обещаю рассказать, когда прибудем в Изагор. Ты согласна?!
  -Да. - Кротко улыбнулась знахарка. - Я могу идти?
  -Иди. Четвертый тебя проводит. - Устало кивнул первый.
  Этот разговор выжал из него столько же сил, сколько берет хороший бой на мечах. И дело вовсе не в том, что он потерпел в этот раз поражение от простой женщины. А в том, что в глубине души он и хотел его потерпеть. Уж больно редкой и светлой личностью оказалась эта немолодая знахарка, раз к ней так тянулись и юные несчастные девчонки, и его воины.
  -С чего это вдруг ты решил дать ей клятву?! - Недовольно проворчал второй. - Припугнуть нужно было хорошенько, посадить на ночку в холодный погреб, завтра была бы ручная.
  -Дьерджес! - Только когда очень сильно гневался, отец называл его истинным именем, да и то не в походе. - Даже с теми женщинами, что обычно попадают в наши обозы, не стоит обращаться как с рабынями! Это не их унижает, а нас! А уж если случайно попала вот такая незаурядная женщина, то и относиться к ней следует соответственно! Она ведь честно пришла с нами говорить, а могла, сделав свои выводы, просто сыпануть чего в котел! С ее знаниями это проще простого! Неужели ты не понял?
  Только теперь до второго дошло, что угрозы Дисси были не просто бабьей болтовней.
  -И как же мы теперь будем... есть ее стряпню?! - Обмер он.
  -Спокойно. Потому что я свои клятвы всегда выполняю. А если со мной что случится, выполнишь ты.
  -Или я. - Твердо сказал от двери четвертый, услышавший конец разговора.
  
  Сразу после ужина пришел третий обоз. Гулявшим по двору женщинам по обыкновению велели уйти в комнату, и только Дисси, хлопочущую под навесом, четвертый попросил остаться. Чтобы приготовить что-нибудь на скорую руку перекусить приехавшим.
  -Если Сем не занят, пусть воды принесёт. - Согласно кивнула знахарка.
  Теперь, когда она договорилась с ними в основном, можно побыть и милой, сговорчивой женщиной, до конца поверившей своим нанимателям. А о том, что у нее насчет этих самых нанимателей имеется еще целая куча не до конца проверенных догадок, они не должны даже заподозрить. И она постарается сделать все, чтобы этого не допустить.
  По крайней мере, никто из тех, кто знал ее в прошлой жизни, никогда бы не поверил, что тихая, незлобивая знахарка может десятилетиями хранить такие тайны, за которые легко поплатиться жизнью. Взять хотя бы давний случай, когда к ней почти одновременно прибежали за помощью две соседки. С ужасом обнаружившие, что ждут детей. Причем так уж у них получилось, что несмотря на наличие законных мужей, детки были прижиты во грехе. Одна стояла перед второй на коленях, умоляя простить, что соблазнила ее мужа. Зато вторая согрешила с братом соперницы. И если у второй было уже двое детей, то первой их богиня не дала, как теперь стало понятно, по вине мужа. Лишать жизни нерожденных деток знахарка бралась только в самых крайних случаях. Потому и этим наотрез отказала, но позже, поразмыслив, предложила рискованный план. Женщинам долго колебаться не пришлось, сроки поджимали. Тогда она и начала подготовку. И, едва заметив у одной первые признаки приближающихся родов, немедля заперла в своей избе обеих. Несколько дней Дисси никого не пускала в дом, объясняя, что якобы кто-то навел на беременных порчу, и она с ней борется, а сама тем временем усиленно поила женщин разными снадобьями. И добилась-таки своего. Детки родились с разницей всего в сутки. Она поменяла их местами и только тогда впустила перетрусивших, взволнованных отцов. Теперь дружные мальчишки уже бегают в храмовую школу, и никто из сельских сплетниц даже не усомнился, что они не родные своим матерям. Светленький как две капли похож на отца, ну а темненький пошел в материну родню.
  Дисси легко усмехнулась старому воспоминанью и с любопытством пригляделась к прибывшим с третьим обозом женщинам. Если в первых обозах было большинство уроженок северной и центральной части страны, то здесь наблюдались в основном метиски от браков с захваченными или купленными в Таргиле смуглыми женщинами. Хотя с последней повозки сошли, боязливо кутаясь в покрывала, и две чистокровные таргилянки. Проходя мимо, они окинули Дисси настороженными взглядами черных глаз. Вряд ли они выбрали этот путь по доброй воле, вздохнула знахарка. Скорей всего муж или родственники послали, заработать денег. Совершенно случайно, по привычке, она потянула носом, ожидая почуять обычно сопровождающий женщин из Таргила запах капьокки, которой они натирали для свежести свои тела.
  И застыла на миг, ошеломленная случайно сделанным невероятным открытием. Но мгновенно собралась, прикидывая, как быстрее и точнее поступить в этой ситуации. Выручил стук ведер, поставленных на скамью Семом.
  -Сем, быстро ко мне. - Стараясь не менять выражения лица, тихо скомандовала она таким тоном, что парень вмиг оказался рядом.
  -Что случилось?
  -У тебя есть такой свисток, как у четвертого? Быстрей!
  -Да.
  -Свисти! Свисти, тебе говорю!
  Парень, никогда до этого момента не видевший знахарку в таком волнении, выхватил из-за пазухи свисток и спросил:
  -А что сказать?
  -Те две женщины в покрывалах не должны попасть в общую комнату!
  Сем поднес свисток к губам и несколько раз беззвучно дунул.
  -Они говорят, почему?
  -Некогда объяснять! Пусть запрут отдельно, иначе будет беда!
  Сем засвистел снова, а Дисси тем временем с отчаяньем следила, как толпа путниц во главе с провожатым приближается к двери, за которой спокойно укладывалось спать больше полусотни женщин, даже не догадывающихся о том, что эти минуты в их жизни могут стать последними.
  Но, наконец, стражи приняли какое-то решение, несколько из них подошли к женщинам и стали разводить путниц по двое к разным дверям. Показавшиеся знахарке подозрительными путницы были отправлены в отдельное помещение одними из первых, и едва дверь за ними закрылась, как Дисси бросилась к остальным. Во избежание страшной ошибки она должна была проверить всех. Сем, больше всего переживавший, что над ним будут подсмеиваться за ложную тревогу, мчался за ней. Пройдя мимо вновь прибывших женщин, знахарка тщательно изучила идущие от них запахи и облегченно вздохнула. Вполне нормальные женщины. Правда, одна, похоже, серьезно больна, другая ждет ребенка. Тогда понятно, почему она бежала сюда, на юге нравы строги, если безмужняя вздумает родить, поборники морали выведут на площадь и закидают камнями.
  -Дисси, что случилось? - Не скрывая недовольства, поинтересовался старший, останавливаясь рядом.
  -Они не женщины. Те двое. - Глядя как закрывается дверь за последней таргилянкой, выдохнула взволнованная знахарка. - Или амулеты... или что другое... но они жрецы Тосшита.
  -Не может быть! - Побледнел командир и в этот момент за воротами раздались отчаянные крики.
  Спешно натягивая на голову свою маску, он рванулся на стену. Дисси, не раздумывая, помчалась следом. А вдруг там кого придавило или еще какая беда?!
  Все оказалось намного серьезнее. Несколько десятков внезапно вспыхнувших факелов окружили оставшиеся неразгруженными телеги. Державшие их люди гарцевали на конях, а неслышно подобравшиеся пешие бойцы прижимали мечи к распростертым телам возниц и воинов надзора, захваченных врасплох.
  Один из всадников выехал ближе к воротам и махнул стрелой с привязанным к ней алым лоскутком. Это был всем известный знак, если противники не захотят договориться, он клянется убить всех заложников.
  -Нужно звать Астру. - Едва увидев лоскут, чуть слышно прошептала Дисси, абсолютно уверенная, что слух изагорцев намного острее человечьего.
  Первый свирепо сверкнул глазами на невесть откуда взявшуюся незваную советчицу, но она ответила таким безмятежным взглядом, что он чуть не поперхнулся. А заметив, что Сем, неотступно следующий за Дисси, так быстро сорвался с места, словно получил приказ лично от него, подавил тяжелый вздох. Не до знахарки сейчас, но потом он с ней обязательно разберется.
  
   Глава 9.
   Командир спокойно сложил руки на груди и шагнул вперед, давая понять, что готов выслушать требования нападавших. Ему не требуется сейчас отдавать стражам никаких указаний, расписанные до мельчайших подробностей инструкции действий при подобной ситуации заучены ими наизусть. Далеко не в первый раз обнаглевшие любители чужого имущества пытаются оттяпать себе жирненький кусочек. И каждый раз, разметав врагов в клочки, командир воинов Изагора проводит тщательный разбор бандитских действий. А все их уловки анализирует и вносит очередные коррективы в инструкции. Поэтому, чем дольше они будут сейчас вести переговоры, тем полнее будет успех операции возмездия. Ведь накопить, подобно ему, опыт таких сражений бандиты просто не имели никакой возможности. Некому было рассказывать о происшедшем. А скрывать следы расправы с врагами они за эти столетия научились в совершенстве. Тем более, что эту землю им подарил еще прапрадед нынешнего короля, особо указав в декрете, что всех, нарушивших границы без их ведома, изагорцы могут наказывать по своему усмотрению. Они, разумеется, постарались донести эту подробность королевской дарственной до каждой деревни. И что же?! Каждые лет пятнадцать-двадцать находится очередной жадный до чужого добра скептик, желающий проверить на своей шкуре их могущество.
  Один из всадников в низко надвинутой на лоб шляпе и с обвязанной шарфом нижней частью лица, поставил перед собой скрученного пленника и, нагнувшись к нему, начал диктовать свои условия. Стоящие на стене стражи застыли как замороженные, пытаясь чутким слухом поймать каждое слово еще до того как его прокричит переводчик. Заложники тоже затаились. Сейчас будет решаться их судьба, и одной богине известно, захотят ли эти загадочные изагорцы выкупать их жизни. За извоз ведь они уже рассчитались, значит, никаких обязательств перед бывшими наемными работниками не имеют.
  -Господин... хм... в общем, господин говорит, что у вас есть вещи принадлежащие ему. - Уныло прокричал переводчик, заранее представляя себе собственный погребальный костер. - И если вы их не отдадите, то очень пожалеете. Нет, господин разбо... нет! Не бейте меня! Я хочу сказать, то есть это он говорит, что вы не просто пожалеете, вы будете... ну в общем... ну он вас накажет... Нет! Я так и сказал!
  Старший продолжал молча ждать, стиснув зубы, наблюдая, как предводитель нападающих колошматит тяжелым сапогом беззащитного заложника.
  -Господин велит вам отдать амулет, украденный у него воровкой Бини-пчелкой, вместе с девицей, и девицу куэлянской нации с татуировкой... ой! На руке.
  -Какие он может предоставить доказательства, что всё это принадлежит ему?! - Неожиданно звучно произнес старший и Дисси уважительно покосилась в его сторону.
  Интересно, а какие еще тайны, кроме такого голоса, он прячет за обликом простого охранника?!
  Рядом презрительно фыркнула Астра, начиная играть на пальцах какую-то свою игру.
  -Что ты хочешь делать? - Скорее для ушей старшего, чем для удовлетворения собственного любопытства спросила Дисси.
  -Как нужно будет, сразу заморожу тех, что приготовились резать возчиков. - Так же неслышно отозвалась магиня.
  Дисси заметила легкий кивок старшего, незаметно дающего позволение на такие действия, и усмехнулась. А ведь только пять минут назад сверкал из дырок в маске прямо-таки зверскими глазами, не посчитав ее советы достойными своего вниманья.
  -Честное слово герцога Дейризи, которому амулет подарила принцесса Лародель и слово эмира Таргила. - Кричал перепуганный переводчик.
  -А какие ты можешь представить доказательства, что имеешь право говорить от имени герцога и эмира?! - Слегка презрительно произнес первый, понимая, что эти свитки у главаря наемников, скорее всего, есть.
  И потому дело сейчас вовсе не в них. А в сути требований, предъявленных бандитами. Можно, конечно, отдать и Бини вместе с её амулетом и Анжийту, и это, если рассуждать абстрактно, самый выгодный с политической точки зрения вариант. Но тогда придется разбираться с оставшимися пятью из дружной семерки наемниц, а это целый букет проблем. Но и в этом самое главное, все же не сверкающие презреньем глаза знахарки, не молнии магини и даже не полный провал планов четвертого насчет принцессы. То, чего никогда он не переживет, если пойдет на сговор с наглыми наемниками, это потеря доверия и уважения седьмого. Который никогда не простит деду выдачи своей первой возлюбленной. Ведь всем ясно, что ждет девушку в лагере разбойников. Жадноватый герцог постарается отыграться на ней за каждую потраченную серебрушку!
  Поэтому наглый вожак банды беспринципных наемников, махающий сейчас какими-то бумажками, даже еще не догадывается, для кого завтра утром не встанет из-за гор светило. Как не догадывается и о том, что его банда уже окружена и воины ждут только приказа командира.
  -В этих свитках все написано, и они заверены личными печатями герцога и эмира. - Хрипло и уныло надрывался несчастный переводчик, слишком хорошо знавший, что ни разу не вернулись отсюда назад те, кто пытался заставить изагорцев чем-то поделиться.
  Уж они-то, возчики, наслышаны про всех, кто проезжал, бряцая оружием, через расположенные вдоль дороги деревушки. Только никого из них никто не видел возвращающимися назад.
  -А герцог, заверяя своей печатью твои бумажки, соврал! - Вдруг выкрикнул почти рядом с командиром звонкий девичий голос, и стройная золотоволосая фигурка шагнула ближе к парапету. - Я, принцесса Лародель, объявляю, что никогда не дарила герцогу Дейризи амулет эльфийской защиты! Также заявляю, что отдаю амулет за перенесенные душевные страдания девушке по имени Арбиния, известной как Бини-пчелка!
  У старшего даже дух перехватило при первых звуках этого голоса. Кто посмел пустить её на стену?! Да и вообще, почему они все не заперты в своей комнате?! Ну, седьмой, похоже, тебя завтра ждет хорошая выволочка! Второй таких нарушений дисциплины, в отличие от своего отца, никому не прощает!
  -А это еще что за самозванка?! - Главарь наемников наконец-то заговорил в полный голос.
  И голос этот оказался не только презрительно дерзок, но и до противного знаком и первому и принцессе. Она сдавленно охнула и пошатнулась, но ее вовремя поддержали крепкие руки неизвестно как оказавшегося рядом четвертого.
  -Дель, возьми себя в руки! - Рыкнул под ухом принцессы сердитый голос знахарки. - И не молчи!
  Но принцесса и сама уже опомнилась. И снова разозлилась, ах, так вот какие у него срочные дела! Выследить Бини и отобрать амулет! А ведь какими несчастными глазками глядел, рассказывая ей, как он хотел бы сопровождать ее на воды, если б не неотложные, очень важные государственные проблемы! Не знал только, что она в тот момент ему уже и на медяк не верила!
  -Как же ты, милый, мог не узнать мой голос? - Язвительно крикнула Дель, подавшись вперед. - Сам ведь твердил, что такого звонкого, как у меня, нет во всем королевстве?! Как и нет глаз, синей моих, и волос, золотистее? И почему ты вообще здесь, охотишься за тем, чего я тебе не дарила, у тебя же столько важных дел, что даже некогда было проводить невесту на воды?! Вот и прозевал момент, когда я свернула не в ту сторону!
  -Лари... - Герцог наконец-то сообразил, что теряет значительно больше, чем предполагал, отправляясь в этот набег. - Как ты могла?! Ты не подумала, что будет с твоим отцом?! Если тебе плевать на мои чувства...
  -К которой из фрейлин?! - ядовито выкрикнула знахарка, вовсе не желавшая, чтобы принцесса начала сомневаться в своем решении.
  -К графине ле Скариз, которая подрезала постромки у лошади принцессы, - Так же ядовито, разве чуть потише, ответила подруге за герцога прямодушная Кимелия.
  -Что? - Вновь оседая на руки четвертого, беззвучно ахнула принцесса.
  Первый, уже уставший сердиться, невозмутимо выслушивал эту перебранку, ожидая момента, когда можно будет вмешаться, чтобы отдать приказ заждавшимся воинам.
  -Это наглая ложь! Лари, не верь этим сплетням! - Герцог, подъехавший ближе, чтобы лучше видеть невесту, давно был готов к тому, что эта информация когда-нибудь достигнет ушей принцессы. - Она меня просто шантажировала!
  Но принцесса, наконец узнавшая правду о том, кому обязана своими страшными шрамами, уже его не слышала. Блаженный мрак, в котором нет ни боли, ни предательства, ни измен, поглотил ее сознание. Четвертый, вовремя понявший, что девушка теряет сознание, подхватил ее на руки и, окликнув Дисси, заторопился спуститься со стены.
  Герцог, увидев, как его невесту бесстыдно уносит на руках какой-то наглец, совершенно обезумел от ярости.
  -Если вы немедленно не вернете все, что было перечислено выше и принцессу Лародель, - Задыхаясь от ненависти, прохрипел он, то очень пожалеете! Жрецы Тосшита уже в вашей крепости и ждут только моего сигнала!
  Это мои бойцы только и ждут моего сигнала, насмешливо подумал первый и еле заметно кивнул стоящему за спиной второму. Тот, не выходя из тени, поднял к губам свой свисток и три десятка лучших воинов выступили из тьмы, окружавшей налетчиков. И в тот же миг, шагнув вперед, Астра бросила в мечников, державших под страхом смерти заложников, свое заклинание. Не успев даже понять, что происходит, те застыли ледяными статуями. Это заклинание держится недолго, но заложникам должно как раз хватить времени, чтобы выбраться из-под мечей и забиться в укромные места, чтобы переждать бой.
  Наемники бросились отбивать нападение стражей с азартной смелостью, воодушевленные кажущимся превосходством своих сил. Их действительно приходилось больше, чем по двое, на одного защитника. Но в тот момент, когда все они вступили схватку, заранее числя себя победителями откуда-то сверху на сражающихся налетела сталекрылая фэй. Астра восторженно вскрикнула и рванулась к самому парапету, стремясь как можно лучше рассмотреть вожделенное чудо.
  Кто-то потянул девушку назад, но она только отмахнулась, захваченная грандиозным зрелищем. Наемники, минуту назад рьяно размахивающие мечами, бросали оружие и пытались укрыться под телегами, выталкивая оттуда своих недавних пленников. Некоторые, особенно отчаянные, наоборот, с удвоенным пылом бросались на стражей, стараясь любой ценой вырваться из окружения. Герцог, едва заметив появление фэй, выхватил из-за пазухи свисток, похожий, на те, которыми подавали сигналы стражи и беспрерывно дул в него, надеясь на свою дьявольскую выдумку со жрецами.
  Однако те, не сумев без крови жертв полностью обратиться в смертоносных чудовищ, лишь напрасно сотрясали мощными ударами крепкую металлическую дверь.
  Нужно хорошо отблагодарить Дисси за своевременное предупреждение, с содроганием представив, что бы сейчас тут творилось, если бы не она, решил первый. Хотя даже представить себе не мог, как женщина сумела вычислить жрецов, если ни один из охранников не заметил за несколько дней пути ничего подозрительного.
  А битва на площадке перед воротами уже закончилась, не успев по-настоящему начаться. Все, что осталось от наглой компании, это растерзанные тела тех, кто несколько минут назад уже чувствовал себя победителями, да потерявший всякое представление о чести герцог, забившийся под телегу, охватив руками голову. Как будто это могло его спасти!
  Спас его свисток первого, в последний момент решившего, что убить зарвавшегося наглеца они всегда успеют. Птица, к великому разочарованию Астры, исчезла во тьме ночи так же неожиданно, как и появилась. Пришедший в себя возница, бывший невольным переводчиком, едва почувствовав себя свободным от веревок, ринулся к обидчику и злорадно отвесил ему несколько полновесных пинков. Стражи открывали ворота, им еще предстояло сгрузить остальные товары и проделать неприятную, но неизбежную работу по уборке своей территории.
  -Астра, хватит, не на что тут уже смотреть! - Кимелия, ухватив магиню за рукав, насильно увела со стены.
  Первый задумчиво проводил их взглядом, начиная понимать, какую ошибку он чуть не совершил, обещая магине все, что она захочет. Ведь думал, что она попросит того же что и обычные наемницы, красоту, здоровье, деньги, титулы. Иногда желают любовь конкретного мужчины. Но как стало абсолютно ясно после того, что он здесь увидел, девушка замахнулась на самое святое, что у них есть. После клятвенных обещаний выполнить любое желание, сообщить магине, что желает она невыполнимого, было бы равноценно вызову на бой.
  Нет, пожалуй, скоро придется объявлять Дисси почетной гостьей со всеми причитающимися привилегиями. Как она успевает влезть во все события вперед него, это конечно, особый вопрос, но что выполнение своих желаний знахарка отработала, даже не успев прибыть на место, бесспорно.
  
  Рано утром женщин разбудили стражи, принесшие в комнату какие-то тюки и яркие факелы. Зажгли от них светильники, висящие по стенам комнаты, и ушли, кроме одного, стоящего со свитком в руках.
  -Вам надлежит немедленно сменить свои вещи на дорожную одежду. - Размеренно начал он читать наизусть выученную инструкцию. - Платья и юбки запрещены. Обувь разрешена только та, что лежит в тюках. С собой берете лишь маленькие сумки или узлы с самым необходимым. Остальные вещи сложите в мешки, всё привезут позже. Кто не будет выполнять правила добровольно, подвергнется принудительному переодеванью. На сборы один час. Кто не успеет, будет наказан.
  Несколько женщин, уже было собравшиеся заныть про свое нежелание расставаться с привычной одеждой, услышав про принудительное переодевание, немедля захлопнули рот. Дисси лишь усмехнулась, услышав объявление, чего-то подобного она ожидала уже давно.
  -Знахарка Дисси приглашается к командиру крепости. - Произнес напоследок страж и, видя, что она не особенно заторопилась, весомо добавил: - Немедленно!
  -Ну, да, а тут пока все лучшее разберут! - Недовольно буркнула под нос Дисси и покорно направилась к выходу.
  Давала же себе слово, что будет послушной и приветливой, вот и выполняй теперь!
  -Мы тебе всё подберем! - Сообщила вслед ей Кимелия, с восторгом разглядывая меховые штаны, такую же длинную куртку с капюшоном и сапожки, подбитые странными подошвами с железными шипами.
  - Да побольше размерчик берите, я не такая худышка, как вы! - Отозвалась знахарка, пробираясь между топчанами, на которых женщины, озадаченно переглядываясь, раскладывали непривычную одежду.
   В той же комнате, где вчера Дисси давала объяснения, ее ждали четверо стражей. Все уже одетые точно в такие костюмы, какие принесли женщинам. И все в масках. Ох, как надоели эти детские игры в прятки, неприметно вздохнула знахарка, едва бросив на хозяев беглый взгляд и молча остановилась, сделав всего пару шагов. Совершено не собираясь облегчать стражам задачу расспросами. Раз позвали, сами скажут, что им там еще придумалось.
  -Дисси, - Торжественно начал говорить страж и знахарка поняла, этого мужчину она пока здесь не встречала.
  Значит, вчера приехал. А пахнет от него так похоже на первого, и немного меньше на второго... следовательно еще один сын нашего командира. Значит он у нас не такой уж простой изагорец, если имеет возможность назначать своих сыновей в разные обозы. Ну, теперь понятно, сам шел с первым обозом, старший сын со вторым, средний с третьим. И если они не шли командирами групп, с чего бы тогда не пойти вместе с отцом?! Всем известно, любое дело семьей проще ладится. Потому как каждый со своими рядом всегда увереннее себя чувствует. Или это только у людей, а у них по-другому?!
  -... и за твою помощь решили наградить тебя исполнением желаний. Поэтому ты дождешься здесь прибытия главного мага и выскажешь ему свои требования.
  -Что-о?! - Возмутилась Дисси, сразу запамятовав, что собиралась прикинуться покорной простушкой. - Как это я тут останусь?!
  -Дисси, ты принесла нашей стране столько пользы, что ехать в Изагор тебе уже не нужно! - Сердито рявкнул Старший, нарушая данное второму обещание молчать.
  -А вот это я сама решу, что нужно! - Разозлилась знахарка. - Могли сначала меня спросить, хочу я это ваше желание сейчас или нет?! Так вот, пусть оно остается в запасе, на всякий случай, а я пошла одеваться!
  И она, безо всякого почтения хлопнув дверью, помчалась в свое помещение, возмущенно пофыркивая на встречных стражей.
   -Вархарья Баба! - Вскипел первый. - Никогда не угадаешь, что у нее на уме!
   -Почему же, кое-что можно предположить. Уж больно она рвется в Изагор, и команду такую сильную сколотила... нужно за ними приглядеть повнимательнее. - Задумчиво бормотал второй, скручивая свиток с решением.
   -Дай его сюда, я ей отдам. - Хмурясь, отобрал свиток четвертый, - Не хочешь же ты сказать, что она специально принцессу бежать подговорила?
   -Она нет, а вот Ниогрис вполне мог все это организовать!
   -Большее, на что способен Ниогрис, это заслать свою ученицу. Нужно бы спросить у этой Астры, не знакома ли она с таким магом. - Качнул головой первый. - Сами знаете, в их ковене у нас никаких связей. А в городе они все под иллюзией.
   -Тогда все равно возникает вопрос, откуда взялась эта знахарка, и чего ей не сиделось дома?! - Не сдавался второй, отвечающий за безопасность изагорцев.
   -Ну, она ведь решила ехать с нами?! Значит, скоро все станет понятно. - Решительно оборвал споры старший. - Чай готов? Пора их поить.
   Котел с чаем и корзины с хлебом и кусками копченого мяса стражники принесли сразу после того, как оставленная стражем часовая башенка отбила один час. Все женщины к тому времени успели переодеться и сложить вещи, испробовать строгость наказаний не захотелось никому. Как-то начали уже понимать, что ввязались в очень серьезное дело, мало напоминающее простую прогулку.
  Дисси присела к столу, отломила хлеб, подтянула кружку с душистым чаем и застыла, осененная неожиданным открытием. Так вот почему они не позвали ее сегодня утром готовить завтрак! И что же ей теперь делать? Предупредить девушек, или смолчать?!
  -Дисси?! - Заметив странный взгляд подруги, внимательно уставилась на нее Улидат. - Что случилось?!
  -Не знаю. - Одними губами шепнула знахарка. - Чай.
  Куэлянка осторожно принюхалась и остановила руку Варены, поднявшую кружку ко рту. Этот жест заметила внимательная Бини и, в свою очередь, остановила Кимелию. Астра, мгновенно сообразившая, что происходит нечто необычное, попыталась отобрать кружку у принцессы, но та уже допивала последний глоток. Без аппетита перекусив сухим хлебом, компания вернулась на свое место. Бини спрятав фляжки под полой куртки, сходила в мыльню и принесла чистой воды. Ею девушки и напились, и устроившись поудобнее, приготовились наблюдать за остальными. И вскоре заметили, что все начинают зевать и тереть глаза. Потом женщины стали засыпать, едва успев приткнуться на топчаны. А последняя, самая голодная, уснула прямо за столом.
  -Вот сволочи. - Прошипела Варена, поудобнее укладывая заснувшую Дель.
  -Давайте посмотрим, что будет. Ложитесь так, чтобы было удобно подглядывать. Да побыстрее, я слышу шаги. - Прошептала Бини, бросаясь ничком на топчан.
  -Спят. - Сообщил вошедший страж и комната начала наполняться мужчинами, держащими в руках какие-то приспособления, похожие на носилки.
   Все они были без неудобных масок и Дисси, подглядывавшая за стражами сквозь мех капюшона, едва сдержала испуганный возглас. Одно дело догадаться, что эти изагорцы вовсе не люди, и абсолютно другое - убедиться в этом воочию. Рядом с надрывом вздохнула Варена и немедленно получила по тычку с обоих сторон.
  Несколько мужчин встревоженно взглянули в их сторону, но, не услышав больше ничего подозрительного, споро принялись за дело.
  Их лица, обладавшие нездешней, красноватой смуглотой, напомнили Дисси легенды про давно исчезнувших эльфов. Именно такие, слегка раскосые к вискам зеленые глаза и должны были иметь представители легендарного народа. Но волосы, в отличие от них, у изагорцев были не белые, а жгуче-черные, со странным стальным отблеском. И не длинные, ниже плеч, а обычные, по шею. Да и острых ушек она не заметила. Значит, все же не эльфы. А жаль.
  Изагорцы между тем с привычной ловкостью грузили женщин по двое в свои корытца и выносили из комнаты в раскрывшийся в стене проход. Никогда бы Дисси не догадалась, что он скрыт за кажущейся монолитной стеной, если бы не увидела своими глазами.
  Пока знахарка размышляла, на кого похожи изагорцы и как они умудрились наковырять в горе таких тоннелей, пытаясь как можно дальше отодвинуть миг, когда придется принимать решение, команда носильщиков оказалась почти рядом. И нетерпеливый тычок в бок от лежащей рядом Астры, напомнил об этом слишком выразительно. Вряд ли им удастся достаточно убедительно сыграть спящих, значит, хочешь, не хочешь, придется подниматься, поняла Дисси. Не откладывая исполнения принятого решения надолго, она громко зевнула, вызвав ступор в рядах изагорцев и, сладко потянувшись, села на топчане.
  Рядом, с некоторыми вариантами, повторяли ее действия подруги. Стражи, ошеломленно глядевшие на них, начали поспешно натягивать на головы свои шлемы. Некоторые опрометью бросились прочь, причем разбегались они в разные коридоры. За подмогой побежали, сообразила Дисси, и судя по лязгу оружия, не она одна. Кимелия уже вскочила на топчан, рядом с ней кошкой прижалась к стене Улидат. Астра, с нехорошей улыбочкой на красивом лице, что-то выплетала на пальцах. Варена подняла на уровень груди снятый с принцессы многозарядный эльфийский арбалет. Ну правильно, при такой кучности целей особой меткости не нужно! А Бини, с холодной усмешкой откинувшись назад, открыто заряжала перчатку телесного цвета смертоносными иглами.
  -Дисси, возьми. - Ногой подтолкнула Ким знахарке один из кинжалов Варены.
  Женщине, умеющей так хорошо обращаться с кухонным ножом, пригодится любое оружие.
  -Так, и почему вы не спите?! - Голосом второго рявкнул выскочивший из тоннеля страж в маске.
  -А что, должны?! - Дерзко хмыкнула магиня, насмешливо уставясь в его глаза сверкавшие гневом сквозь прорези.
  -А вы что, не пили чай? - Подозрительно разглядывал он строптивых наемниц.
  Ну, до чего же не везет им в этом году! Мало того что желающих меньше, чем обычно, и нападения замучили, еще и эти нахалки бесконечные сюрпризы устраивают!
  -Нет. - Кротко ответила Дисси, чтоб немного разрядить ситуацию.
  Девчонки огнем горят, возмущенные таким подлым обращением, а этот упрямец, понятный ей еще по вчерашнему спору, привык до конца стоять на своем.
  -Почему?! - Все свое недовольство и злость он перенес во взгляд, направленный на нее.
  Словно хотел сказать, что во всех их неприятностях виновата именно она!
  -Ну, я же травница. - Скромно опустила глаза Дисси. - Вот и почувствовала...
  -Ты врешь! - С торжеством перебил знахарку второй. - В ваших землях такой травы нет!
  Ну и кого он пытается переспорить?!
  -Так в этом-то все и дело! - Невинно и сочувствующе глядели на него абсолютно честные глаза. - Незнакомых трав я вообще никогда не пью!
  -А теперь будешь! - Разъяренно рявкнул он, поняв, что поймать знахарку на слове не удалось, и сделал знак воинам. - Не хочешь добровольно, напоим силой!
  Женщины в ответ напряглись, готовые биться до последнего. Смертельная битва казалось неизбежной, как вдруг один из стражей выскочил вперед и встал с мечом в руке лицом к сородичам.
  -Не подходите. - Коротко предупредил он, и воины замерли в замешательстве.
  Слишком серьезно и отчаянно это прозвучало, чтобы быть шуткой. И чересчур хорошо знали все они, как много значил он сам и его миссия в их жизни, чтобы не понимать важности его заявления. И раз уж он по какой-то причине решил поставить на кон то, о чем прекрасно был осведомлен, им следует уважать его выбор.
  Стражи вложили в ножны оружие и дружно отступили, только второй неверящим взглядом продолжал искать в глазах сына отсутствующее там раскаянье.
  
   Глава 10.
  -Что здесь происходит? - в дверь, ведущую со двора, вихрем ворвался Старший.
  И застыл, не меньше остальных потрясенный отчаянным поступком седьмого. Да какого, к вархарам, седьмого! Своего любимого внука Сейдрегеса, их главной надежды на воссоздание мощи нации! Как он мог, зная свою ценность, подставиться под мечи воинов, не говоря уже об разнообразном оружии этих сумасшедших девчонок!
  -Да ничего особенного. - Спокойно ответила Дисси, так и не взявшая в руки кинжал, и мягко дотронулась до напряженного плеча Сема. - Опусти оружие мальчик, нехорошо поднимать меч на родича. Он просто погорячился, но теперь мы попробуем поговорить спокойно.
  -Ты слишком добрая, Дисси. - Не меняя позы, неподатливо хмыкнул седьмой. - И не знаешь, какой он хитрый, упрямый и подозрительный! А я его хорошо изучил! Вот он тебя сейчас, небось, в таких грехах подозревает, о каких ты и в жизни не слышала! А стоит ему хоть немного уступить, как он все сделает по-своему! Не считаясь ни с чьим мнением!
  Его отец даже чуть пошатнулся от этого упрека, как от удара в лицо. Он столько лет всего себя отдает изнуряющей деятельности по обеспечению безопасности их народа, день и ночь держа на контроле десятки политических и экономических ситуаций, вникая во все подробности светской жизни. И, тем не менее, находит время и на занятия с сыном, исподволь готовя его к работе своим помощником. И вдруг такое заявление! Да еще перед кем! Перед женщинами, готовыми продать свою жизнь за хорошенькое личико, или кучку золота! Как будто может быть что-то дороже жизни?!
  Второй с шумом втянул в себя воздух, пытаясь заглушить бушующую в груди боль и обиду, резко развернулся и, размеренно ступая, вышел прочь.
  -Почему вы не спите? - Пройдя вперед, строго спросил старший, махнув воинам, чтобы продолжали работу.
  -Видите ли, любезный господин, не знаю вашего звания... - С преувеличенной вежливостью иронично пояснила Астра, - Нам никто не сказал, что мы должны спать!
  -Но... чай же дали?
  -Дать чай, и его выпить, насколько вы понимаете, две абсолютно разные вещи! Мы нанимались сюда выполнять задание, которое нам дадут в Изагоре. Так?! Рада, что вы с этим согласны! Но вот пить разную отраву мы вовсе не нанимались! Причем пить не добровольно, а подсунутую обманным путем, под видом чая! - Последние слова она уже бросала, возмущенно уставясь на первого горящими от негодования глазами.
  -Когда тебе, милая барышня, твои подружки дали снотворное таким же путем, ты почему-то так не возмущалась! - Не удержался от шпильки старший, но получил в ответ только полный презрения взгляд.
  -Они мне сестры по хлебу, и никакого вреда не нанесут, даже если и сделают что-то против моей воли! - Гордо объявила Астра, прекрасно понимая, что этим заявлением поставит свою команду на особый счет.
  Отныне все будут знать, что нанести оскорбление одной, все равно, что всем семерым, и если слово даст одна из них, отвечать будут все.
  -И давно вы... сестры? - Чувствуя, как в душе начинают возрождаться все посеянные вторым подозрения, бесцветным голосом осведомился старший.
  -Нет, мы познакомились в пути, во время боя, а делили хлеб через день. - с достоинством сообщила Кимелия, снимая, наконец, руку с рукояти меча.
  Ну вот, выдохнул с облегчением первый, значит, второй все же ошибался! Эта девушка с выправкой воина и сквозящим в движениях благородным воспитанием, соврать не сможет. И тогда выходит, что не так уж и виновен седьмой.
  -Давайте поговорим. - Опускаясь на топчан, стоящий напротив все еще напряженно застывшей, хотя и убравшей смертоносное оружие команды, предложил командир примирительным тоном.
  -Давайте. - Согласилась Дисси, присаживаясь на край своей бывшей кровати.
  Сем, вдвинув меч в ножны, присел рядом с нею, видимо считая, что теперь уже имеет на это полное право. Разговаривать со старшим на стороне этой команды. Вот только Дисси так не считала. Потому дружески сжала на миг его запястье и сказала очень мягко и душевно:
  -Сем, мы тебе очень благодарны за твой поступок. И твои родственники тоже будут благодарны, когда сообразят, какой беды избежали благодаря тебе. Если бы ты не встал впереди нас, здесь бы уже рекой лилась кровь. Ты храбрый и добрый мальчик, но принародно обижать отца все же не стоило. Сейчас он тебя, конечно, не простит... на это нужно время... но сказать ему... что-нибудь доброе... это просто мой совет. Иди, подумай, здесь теперь уже всё в порядке.
  Сем неверяще оглянулся, неужели они гонят его! После того, как он встал за них против всего своего рода! Но натолкнулся на добрые понимающие взгляды, говорящие то же самое, что и знахарка. Парень, горестно кривя губы, обиженно мотнул головой, отказываясь следовать этому неправильному совету. И тогда Бини, чуть зарумянившись от всеобщего внимания, слезла с топчана и подошла к нему совсем близко, такая смешная и маленькая в этом неуклюжем меховом дорожном костюме, что у седьмого от умиленья губы сами расползлись в глупую улыбку.
  -Сем. - Сказала она совсем тихо, - Дисси права. А это тебе.
  И протянула привядший цветочек, который он сам, стараясь действовать незаметно, подарил ей вчера во дворе. Только теперь на него был привязан крошечный бантик из серебряной ниточки, которую Бини тайком выдернула из подола принцессы. Там она все равно вскоре бы оторвалась, а блестела так заманчиво!
  Оглянувшись на застывших на миг стражей, старавшихся не пропустить в этой маленькой сценке ни словечка, ни движенья, Дисси вдруг почувствовала к ним такую бабью всепрощающую жалость, что даже сердце защемило. Да как же они тогда живут там, в своем проклятом Изагоре, если за такими простыми, нормальными отношениями между парнем и девушкой наблюдают, словно за великим чудом?!
  Сем принял цветочек как великую ценность, как священный залог, и, спрятав где-то на груди, неохотно встал с топчана. Ну, если даже она так говорит... он пойдет, подумает.
  Старший только болезненно морщился, наблюдая все это. Многолетний порядок, так долго и трудно приводимый им в одну строгую слаженную систему, был в несколько дней грубо нарушен этими невозможными женщинами. И кто знает, сколько раз ему еще придется жалеть о том, что не проявляет сейчас должной строгости!
  -Мы всех погрузили. - Тихо доложил подошедший изагорец.
  -Сейчас. - Кивнул ему старший, и обратился к команде. - Мы возим женщин по тоннелям спящими, только затем, чтобы они не пугались и не визжали. Там есть такие места, где от крика срываются с потолка огромные камни. Если вы уверены, что выдержите это испытание, ни разу не закричав, отправляйтесь так. Не уверены - лучше выпейте чаю. Я не могу допустить, чтобы из-за вас погибли другие женщины или мои воины.
  Ну, про падающие камни он, разумеется, немного приврал. Все ненадежные места они давно укрепили и многократно проверили. Но везти по темным тоннелям кучу орущих на разные голоса женщин не такое уж приятное занятие. Да и если еще учесть, что потом их нужно долго отпаивать успокаивающими отварами и уговаривать, то способ возить спящими просто драгоценная находка.
  -Ну, так как? - Спросил, надеясь на их благоразумье, но по посерьезневшим взглядам понял, нет, пить чай девушки теперь ни за что не станут.
  Вот же вархарья команда! Никакого от них покоя! А они как раз сегодня хотели опробовать более быстрый способ провоза. Нет, само собой, на грузах они его уже проверили, и даже на себе, а вот на людях еще пока нет.
  -Тогда идите, вас устроят. - Махнул безнадежно рукой воину, отвечавшему за погрузку.
  
  В короб, напоминающий носилки, женщин укладывали по двое, завернув в одно меховое одеяло. В первом уже лежала спящая женщина, и Кимелия, не раздумывая, легла рядом. Стражи быстро и ловко упаковали их и поставили короб в одну из длинного ряда странных, сцепленных между собой тележек, уходящих в темноту. Едва воины окончили застегивать ремни, тележка сдвинулась вперед, освобождая место для следующей. Дисси, вздохнув тайком, подошла к следующему коробу и покорно устроилась в жестком приспособлении, потребовав положить рядом спящую принцессу. Собственноручно хорошенько подоткнула вокруг девушки одеяло и бесстрашно терпела, пока стражи отнесут их на тележку и закрепят ремнями. Тележка пришла в движенье, потом остановилась. И снова движенье. Через несколько минут Дисси оказалась в непроницаемой темноте. А тележка упорно двигалась куда-то в неизвестность. Приостанавливалась на минуту, и знахарка понимала, это грузят очередной короб. Да сколько же их там, вроде хватило бы всего пары тележек? А они остановились не один десяток раз.
  Откуда ей было знать, что внезапно вернувшийся седьмой упрямо настоял на том, что должен ехать именно сейчас. Вслед за ним, быстро переглянувшись со старшим, так же неожиданно решил ехать и подоспевший к концу разборки четвертый, благо свободных тележек в этот раз было хоть отбавляй. На остальные тележки загрузили спящего Мартина, вещи наемниц и самые необходимые товары.
  А затем Дисси сполна испытала на своей шкуре, что первоначальное прерывистое движение тележки было лишь слабым намеком на кошмар, который им предстояло пережить. Все сильнее разгоняясь, тележки понеслись сквозь враждебную мглу, наполненную скрипами и взвизгиванием металла, обрывающими дыханье паденьями и внезапным ощущением оглушающего полета. Иногда рядом, казалось, рукой можно коснуться, угадывались очень близкие и недружелюбные холодные своды тоннелей, прорубленных в недрах скал. А порой возникало леденящее душу ощущение, что они летят сквозь бездонную пустоту. Внезапно припомнив настырных путешественников, время от времени искавших легендарные тайные пути изагорцев, Дисси истерично хихикнула над их наивностью. Даже случись им попасть в крепость и найти тайный проход, пробраться через эти тоннели было невозможно. Мимо её чуткого носа с невероятной скоростью пролетали запахи застоявшейся в глубоких подземных озерах воды и ледяные сквознячки, пахнущие талым снегом. А еще запахи неведомых рыб, чьих-то высохших останков и старых костров. Ее внезапное веселье помогло женщине не крикнуть от ужаса, когда тележки неожиданно сбавили ход и почти отвесно поползли вверх, с натужным скрипом нестерпимо медленно преодолевая крутизну подъёма. А потом связка вдруг резко ухнула вниз, разгоняясь до такой скорости, что тележки бросало из стороны в сторону, и казалось, они вот-вот оторвутся и полетят, кувыркаясь, в тартарары.
  Каждый раз, когда сердце захватывало ледяным страхом и казалось, что не взвыть просто невозможно, Дисси накрепко сжимала зубами край капюшона и с содроганием вслушивалась в скрипящую темноту, ожидая чьего-нибудь взвизга. Но ни одного вскрика не раздалось под сводами мрачных тоннелей и это наполняло сердце знахарки веселой гордостью за своих отважных подруг.
  Неясно, сколько продолжалась эта жуткая гонка по мрачным тоннелям, время уродливо растянулось в долгую полосу ожидания чего-то еще более ужасного, но все же, наконец, закончилась. Тележки плавно затормозили и встали, продолжив дальнейшее движение короткими рывками, которые знахарка правильно расшифровала как разгрузку. Наконец она, чуть приподняв голову, заметила впереди освещенное пятно. С каждым рывком оно начало приближаться, пока не превратилось в широкий проем хорошо освещенной пещеры, из которой дохнуло теплом и незнакомыми запахами.
  Вот и её тележка выехала под яркий свет, ловкие руки быстро распутали ремни и, подхватив короб, отнесли его к ровному рядку собратьев. Однако, распаковывать их немедленно, здешние грузчики, по-видимому, вовсе не торопились. Да сама и Дисси, собравшаяся было повозмущаться, неожиданно для себя решила помолчать и понаблюдать. Поскольку пока молчали и остальные, явно ожидавшие какого-то сигнала. Она лишь незаметно приподняла голову, разглядывая таинственных изагорцев. Нет, похоже, особых сюрпризов больше не будет, успокоенно поняла, внимательно изучив точеные черты непривычных лиц. Начиная понемногу привыкать к своеобразной красоте необычного для людей сочетания чуть красноватой смуглоты, ярко-зеленых глаз и черных волос. Никаких масок на здешних парнях не было и в помине. Уловив движение в соседнем коробе, скосила глаза и поймала вопросительный взгляд куэлянки. Дисси подмигнула ей успокаивающе и получила в ответ неслышный смешок. Ну, еще бы! Успокаивать Анжийту - это действительно смешно!
  От проема раздался торопливый взволнованный разговор на незнакомом языке и вдоль ряда коробов пробежал обеспокоенный Сем.
  -Бини?! Дисси! Вы где?!
  -Здесь! - Поняв, что пора прекращать игру в молчанку, беспечно отозвалась знахарка.
  -А Бини?! - Быстро распутывая одеяло и помогая Дисси выбраться из короба, нервничал седьмой под удивленными взглядами, исподтишка кидаемыми грузчиками.
  -Здесь она. - Звонко сообщила Астра, - Спит.
  -Как спит?! - Не поверил Сем, поспешно бросаясь распаковывать магиню.
  -Сама попросила меня, я и усыпила. - Пожала плечами Астра, вылезая из короба. - А ты... хм... как-то изменился. Не думаю, что это ей понравится.
  -Почему?! - С таким несчастным выражением оглянулся Сем, бережно поднявший на руки спящую Бини, что Дисси не выдержала и прыснула.
  -Астра, не шути так, а то он ее уронит!
  -Я?! - Возмутился Сем. - ЕЁ?! Никогда!
  -Неси уже! А ты возьми Дель! - учуяв знакомый запах четвертого, уверенно скомандовала Дисси, направляясь вслед за Семом в соседнюю пещеру, очень напоминавшую их предыдущую комнату. Только более тесную.
  Такие же топчаны, столы и скамьи. Ну, да, сообразила знахарка, чтобы женщины, проснувшись, не закатили истерику.
  -Как?! - Укладывая принцессу на топчан, свирепо спросил четвертый.
  Сем, уже удобно устроивший Бини, тяжело вздыхал, понимая, что задержаться здесь без особого повода не получится.
  -Что, как?
  -Как ты умудряешься узнать нас в любом виде?
  Ага, вам только расскажи, так вы сразу придумаете какую-нибудь гадость! Вон какие изобретательные! Хмыкнула про себя Дисси, сделав невинные глаза и недоумевающе пожимая плечами.
  -У нее есть немного магических способностей. - Выдала подругу Астра. - Может, она тоже вашу ауру различает?!
  -Что... значит... тоже?! - Остолбенел четвертый.
  Нет, они действительно... сведут с ума кого угодно.
  -Это означает, что у вас есть аура. Непривычная... это - да. Совсем в другом диапазоне... чем у нас... потому я и не сразу поняла. Но теперь хорошо различаю.
  -Слушайте, у нее такие холодные ножки! - Перебила их разговор Дисси, опасаясь, что Астра зайдет слишком далеко в своих откровениях.
  -У меня у самой все смерзлось внутри. - Дрожащим голосом сообщила замотанная до глаз одеялом Варена, еле передвигаясь по пещере.
  -А Бини? - Ринулся назад к топчану Сем.
  -Чем ты ей поможешь?! Нужна горячая вода. И ноги отогревать и чай нормальный заварить! - Остановил парня оклик знахарки.
  Следующие пару часов знахарка провела в непрерывной беготне между спящими женщинами. Четвертый, радуясь тому, что сообразил приехать вместе с Семом, приказал работавшим на погрузке проводникам оставить на время грузы и помогать Дисси. Они спешно растопили печь, нагрели воды и отогревали ею ноги посиневших от холода, но все еще спящих наемниц.
  Астра, предупредив, что у девушки от нарушения магического сна будет болеть голова, по просьбе Дисси разбудила Бини. Сердитая и несчастная воровка сидела замотанная в одеяло и понемногу глотала заваренный знахаркой отвар. Сем, которого она, мучаясь от головной боли, упорно не признавала, старался крутиться неподалеку, напрасно пытаясь поймать взгляд любимой. Варена, с восторгом рассказывающая о незабываемых впечатлениях, испытанных в тоннелях, невольно растравляла обиду девушки, уже сто раз пожалевшей о своей мимолетной слабости. Все проехали, и никто не вскрикнул, даже эта простушка из таверны! А она побоялась опозориться, заметив из-под капюшона, как этот прилипчивый Сем ложится в следующий короб! Иначе разве стала бы просить Астру срочно усыпить себя часа на три!
  Но самое худшее выяснилось, когда начали просыпаться остальные женщины. Голова болела у всех, многих тошнило, а юную таргилянку, ждавшую ребенка, так просто выворачивало. Кроме нее обнаружилась еще одна беременная, светловолосая девица деревенского вида, прибывшая со вторым обозом. Плохо было и Мартину, у которого от тряски открылась рана. Дисси сбилась с ног, меняя повязки, подавая больным различные отвары, оттирая затекшие ноги. Хорошо еще, что ей дружно помогала вся команда, кроме принцессы и Бини, лежавших для тепла рядышком под двумя одеялами.
  Знахарка вновь бежала к печи за отваром, когда внезапно натолкнулась на быстро шагавшего ей навстречу первого.
  -Ну как они? - Встревоженно спросил он, придержав Дисси за рукав.
  И тут ее прорвало.
  -А разве обычно у вас бывает по-другому? - Ядовито рявкнула, грозно взмахнув зажатым в руке котелком. - И ты что, не знаешь, что возить беременных женщин по ухабам и вверх ногами совсем не полезно? Или может, не слышал, что у спящих кровь течет медленнее, потому они и замерзают быстрее?! Что бы ты делал с кучей больных женщин, если б мы вовремя не отогрели всем ноги?
  -Дисси, подожди. Какие беременные женщины?! Потом... мы же опробовали на себе, никто не замерз. И ты ведь тоже не замерзла?
  -Беременные вон те, двое. Одна таргилянка, другая из второго обоза. - Начиная успокаиваться, устало объяснила женщина. - Я не замерзла, потому что страх иногда тоже хорошо согревает, и еще потому, что шевелила пальцами ног, когда стало совсем холодно! А вот принцесса и Бини спали, так им тоже плохо! Ну а насчет вас... даже у нашего народа мужчины обычно выносливее женщин. А вы-то, сдается мне, намного покрепче наших мужиков будете!
  -Тебе было страшно? А говорят, никто из вас даже не пискнул! - Попытался пошутить первый, но получил в ответ такой укоризненный взгляд, что сразу посерьезнел. - Сегодня мы впервые везли женщин с такой скоростью. Считали, что все предусмотрели. Раньше такого никогда не было, откуда я мог знать?! А ты снова заработала нашу благодарность. Скоро я уже не смогу с тобой рассчитаться.
  -Я придумаю, что с тебя взять! - Злорадно пообещала знахарка, наполняя отваром котелок.
  -Заранее трясусь. - Почти серьезно буркнул первый. - Вот что мне теперь делать с этими беременными? Нужно бы их отправить обратно! Мы ведь всегда предупреждаем, что беременных в обоз не берем!
  -Таргилянку назад нельзя, прибьют. Да и вторая не от добра пошла. А уж если нечего делать, отдай парням. В жены! - Заметив его возмущенный взгляд, пояснила с усмешкой. - Неужто у вас нет жен из нашего народа?
  -Есть. - Неохотно признал он. - Только... как это я буду их отдавать?! Нет, надо подумать.
  -Да что тут думать?! - Снова рассердилась Дисси, и, повернувшись к грузчикам, задорно крикнула, - Эй, парни, кому нужна беременная жена?!
  Воины, помаленьку уяснившие за последние часы, что эта немолодая женщина имеет какой-то особый статус, с почтительным ужасом наблюдали, как она, словно мальчишку, сердито отчитывает их командующего. И когда знахарка предложила жену... не все сориентировались сразу. Но заметив в ее глазах насмешливое ожидание, дружной толпой шагнули вперед.
  -Ну вот, а ты говорил, как! - Весело хмыкнула Дисси и прошлась вдоль ряда, припоминая, как вели себя сегодня эти парни, и кто проявил большую расторопность и заботу.
  Беременная женщина вовсе не подарок, и ей в мужья не каждый подойдет. Наконец определилась, и, остановившись напротив побледневшего от волнения парня, напрямик спросила, которая из двух женщин ему нравится больше?
  Он, стесняясь и краснея, как девушка, робко указал на светленькую селянку, прибывшую со вторым обозом.
  -Хорошо. - Кивнула Дисси, - Теперь спросим у невесты. Как тебя зовут? Мирка? Ты знаешь Мирка, что беременные не могут выполнять для Изагора ту работу, для которой все мы здесь?
  Та виновато кивнула, низко опуская голову.
  -Но командир решил за обман тебя не наказывать. Наоборот, предлагает тебе стать законной женой своего воина. Вот этого. Он хороший парень и обещает тебя любить. Обещаешь? - Оглянулась на бледнеющего от напряженья изагорца. - Видишь, обещает! А ты согласна?
  И дождавшись смущенного кивка, обернувшись, спросила ошеломленного таким напором первого, - У вас есть какие-нибудь брачные церемонии? Понятно. Значит, так. Объявляетесь мужем и женой, а церемонию справим по прибытии. Теперь второй. Вот ты. Возьмешь эту женщину в жены? Хорошо. Она согласна. Объявляетесь мужем и женой. Мужья, поцелуйте жен и идите работать!
  Первый только озадаченно мотнул головой, заметив восхищенные взгляды, которыми его воины смотрели теперь на знахарку. Похоже, они, как и седьмой, отныне не задумываясь готовы встать с мечом на её защиту. А Дисси, забыв и про него и про молодоженов, уже поила снадобьем очередную страдалицу.
  Старший удрученно обозрел похожую на храмовую больничку пещеру и, тяжело вздыхая, отправился менять отданные ранее распоряжения. Жаль, конечно, но по виду наемниц без всяких объяснений понятно, что сегодня после обеда отправиться в путь они не смогут. Переходы по горным тропам этим женщинам пока не по силам.
  
  В путь выдвинулись на другой день ранним утром, после горячего завтрака, приготовленного Дисси. В соседней пещере, куда открылась незаметная ранее дверь, было холодно и уже ожидали странные лохматые животные, похожие на маленьких коров. Едва взглянув на них, знахарка поняла, откуда изагорцы берут такие теплые меховые одеяла.
   Принцессу, Мартина, беременных новобрачных и тех женщин, кто послабее, усадили в мягкие седла, остальным предстояло идти своим ходом. Воины шли, перемежаясь с наемницами, чтобы в случае чего помочь, или поддержать. Кроме прочих мер безопасности, все были привязаны за кожаные пояса к животным и друг к другу. Процессия растянулась чуть не на пол-лиги, и хотя шли вроде не особенно быстро, но, сделав лишь пару коротких остановок, к обеду дошли до намеченного места отдыха. Снова выдолбленная в скале, а возможно, просто расширенная природная пещера, снова топчаны и крошечная мыльня в женской половине.
   Путников ждал горячий обед со свежим мясом и час отдыха. Потом в том же установленном порядке караван двинулся дальше. Теперь уже никого не удивляло, для чего на подошвах меховых сапогах подбиты колючие железки. Весеннее солнце топило снег, а ночные заморозки намораживали на тропе скользкие потеки. Хотя и заметно было, что тропу к их приходу готовили. Почти дочиста сколотый лед, обрушенные и вычищенные снежные наносы, выбитые на пологих местах канавки для стока талой воды. В начале пути несколько женщин едва не скатились в пропасть, но их ловко поймали готовые именно к таким сюрпризам проводники. Постепенно все приноровились, стараясь держаться ближе к животным или проводникам. Шли до позднего вечера, освещая дорогу факелами и к тому времени, как из-за поворота показалась вычищенная площадка перед следующей пещерой, женщины буквально валились с ног от усталости и напряжения.
  И снова их ждала горячая пища и комната с топчанами. Только столы и лавки стояли теперь в первой, большей по размеру пещере. Ужинать вымотанные до безразличия наемницы сели вперемешку с проводниками. Знахарку приятно порадовала та неусыпная забота, которой буквально окружили своих свежеиспеченных жен сиявшие неподдельным счастьем воины. Но в то же время это было для нее нелогичной, непонятной неожиданностью, полностью ломавшей всю почти сложившуюся картинку. Хотя думать сейчас не было ни сил, ни смысла. Пока она не увидит их быт собственными глазами, не оценит понятные только ей детали, делать окончательный вывод просто глупо.
  -Долго нам еще идти? - Неспешно черпая из миски густое варево, спросила Дисси Сема, постаравшегося устроиться со своей порцией поближе к их компании.
  -Завтра к вечеру, если будем двигаться с такой же скоростью, будем на месте. - Ответил за него неслышно подошедший первый.
  Ну, это он надеялся, что неслышно. Анжийту загодя стрельнула черными глазами, Астра чуть прищурилась, да и Дисси еще за несколько шагов уловила знакомый запах.
  -Это хорошо, - Кивнула знахарка, - Многие еле дошли. Завтра будут идти еще медленнее.
  Старший и сам это знал, потому и постарался сделать сегодня два больших перехода. Его интересовало сейчас другое. Для последнего куска пути, который приходилось преодолевать непривычным для женщин способом, они обычно снова варили усыпляющий чай. Но с этой командой, ежу понятно, такой способ не пройдет. Как быть с остальными, вот что больше всего волновало командира.
  -Он хочет поговорить. - От внимательной куэлянки не могли укрыться никакие эмоции.
  И неважно, человечьи они были, или... изагорцев.
  -Все поедят, мы останемся. - Бросила Астра.
  -Мне нужно Мартина перевязать и женщинам отвар дать. - Никогда не забывала о своих пациентах Дисси.
  -Мы поможем. - Деловито кивнула Варена.
  -Только от меня никакого толку. - Испытывавшая муки совести при виде осунувшихся лиц подруг, тяжело вздохнула принцесса.
   Хоть она целый день и ехала в удобном седле, но очень устала, а ведь им пришлось пройти весь этот нелегкий путь собственными ногами.
  -А вот таких слов я чтобы больше не слышала. - Добродушно прикрикнула на нее Дисси. - Никто из нас не знает, где и когда может пригодиться его умение, и кто окажется полезнее. Кроме того, тебя мы просто любим!
   -Дисси права. - Прошелестела Анжийту, ставшая критерием отношений в их семерке. - Не говори так.
  А Варена просто крепко обняла на миг подругу, подтвердив свое согласие с их словами.
  Первому, невольно ставшему свидетелем этого разговора, начало казаться, что он, наконец, понял, что так крепко объединило этих с виду абсолютно непохожих женщин. Они были из одной редкой породы людей, которые боролись до конца. К которой до сих пор причислял себя и он. И они могли бы прекрасно прожить свою жизнь без обоза, если б неумолимые обстоятельства не заставили бросить все и бежать. Ну, что гнало принцессу, он теперь может сказать почти с уверенностью, обманутая любовь. Про Анжийту тоже все понятно, их правила он изучал особо. Все понятно и про Бини, хотя и неизвестно, каким способом она вернула себе утерянный амулет. Да это и неважно. Можно предположить несчастную любовь у остальных девушек, вот только магиня и Дисси не вписываются в эту группу. Хотя... Дисси возможно и вписывается, если она выскажет желание... стать молодой... значит, ей есть к кому возвращаться.
  -Ну и какие к нам будут вопросы? - Спросила задиристо Астра, с некоторых пор ничего не ожидавшая от командира кроме нового подвоха.
  Как ловко он её чуть не провел, заставив поверить, что Дель ищет безутешный отец! А потом с этим чаем! Нет, с ним надо быть настороже!
  Первый огляделся и, убедившись, что все женщины, кроме этой семерки ушли спать, приступил к нелегким объяснениям.
  -Завтра к вечеру мы дойдем до места. Но небольшой последний кусок пути очень... сложный. Снова нужно ложиться в корзины. Там мы женщин еще раз усыпляем. Вот и хочу... договориться заранее.
  -Я пить чай нипочем не стану. - Сердито буркнула Бини, еще не простившая Сему своей оплошности.
  -Я поеду с ней. - Твердо заявил оставшийся на совет Сем.
  -Кто тебя просит? - Рассердилась Бини.
  -Постой, девочка! - Заинтересовалась его словами Дисси. - Значит, воины будут нас провожать? И они не спят, пока там едут?
  Как она моментально ловит недосказанное! Вот кого бы определить в помощники второму! Жаль, что он не видит ее бесспорных способностей.
  -А что там спать? Всего несколько минут! - Опередил деда седьмой.
  -Тогда о чем разговор! - решительно поднялась из-за стола Кимелия. - Мы чай не пьем! А сейчас пошли отдыхать, ноги отваливаются.
  -А как с остальными? - Остановил женщин вопрос командира.
  -Да пусть решают сами! - Безразлично пожала плечами Астра. - Не дети же, в конце концов! Попробуйте честно предложить им выбор. Дисси, кого там поить? Пока они не уснули!
  Легко сказать, предложите выбор! Следя за помогающими знахарке девушками, скептически размышлял первый. А если они снова начнут рваться из корзин в безумном ужасе, грозя гибелью едущим рядом воинам?! Видел он уже один раз такое, больше не желает! Ну а с выбором... он поступит просто. Запугает их хорошенько, а тех, кто все же не захочет заснуть, будут накрепко привязывать ремнями. Уж один разочек их вопли он как-нибудь потерпит!
  
  В этот день женщинам пришлось много труднее, чем накануне. Болели мышцы ног и спины от непривычного напряжения, слепило глаза яркое солнце, желавшее сегодня доказать всему миру что весна давно вступила в свою завершающую фазу. И текли по остаткам вчерашнего льда талые ручейки, делая тропу невыносимо скользкой даже для привычных ко льду животных. Шли очень медленно, тщательно рассчитывая каждый шаг, и несколько раз какая-нибудь поскользнувшаяся наемница едва не утягивала за собой в пропасть всю связку. К конечной ожидающей их пещере пришли много после обеда, едва преодолев последние пяди пути с помощью ожидавших у входа проводников. В первый час не могли даже есть, упав, как были в сапогах и мокрых от частых падений куртках на топчаны. И только отлежавшись, начинали понемногу вспоминать о естественных потребностях измученных тел. И потихоньку потянулись в мыльню, к столам самые стойкие из наемниц, увлекая за собой остальных. Дисси подняло с топчана только накрепко въевшееся в мозг чувство долга. Где-то в тюке проводники везли наготовленный ею с утра отвар для самых слабых. А найдя, наконец, свои фляжки, она впервые за эти трудные дни пробную порцию выпила сама. И впервые не сумела заметить внимательного взгляда первого, исподтишка следившего за нею. С невольным уважением и сочувствием провожающего глазами ее упрямо бредущую меж изнеможенных соотечественниц поникшую фигуру.
   А еще через час он отдал команду на отправление. Животных в этот раз не брали, женщины брели, пользуясь только помощью проводников, связанных с ними одной веревкой. Вступив на тропу, Дисси поняла, чем занимались проводники, пока они отдыхали и обедали. А она-то думала, что для них имеется отдельное помещение! Не было ничего такого, они эти два с лишним часа долбили лед и посыпали песком последний отрезок тропы.
  Идти стало неизмеримо легче, и через час тропа привела их к крутому повороту, за которым ждала огороженная каменным бордюром свободная площадка и ошеломляющий своей непредсказуемостью вид.
  На сияющую синеватым блеском в предзакатных лучах солнца сказочную крепость. Совершенно безо всякого практического и здравого смысла врезанную безумным зодчим в крутую скалу на противоположной стороне глубокого ущелья.
   Причем, если один край крепости тонул в монолите горы, то другой опасно нависал над пропастью, поддерживаемый лишь стройными каменными арками и колоннами. Даже абсолютно не искушенной деревенской знахарке при одном только взгляде на это странное и прекрасное грандиозное сооружение становилось ясно, что эти витые ажурные башни и странно округлые блестящие стены не мог построить человек этого мира. Она была так же чужда ему, как и воины, молча стоявшие за спинами наемниц, затаивших от потрясения дыхание.
  А потом проводники засуетились, придвигая к незащищенному бортиком краю площадки странную корзину, подвешенную к тянущейся через все ущелье металлической веревке. И Дисси с замиранием сердца догадалась, о каком последнем участке пути говорил вчера командир. Но ведь не может же так быть, чтобы эта тонкая веревка выдержала вес даже одного человека! А корзина рассчитана не меньше, чем на четверых!
  -Все, кто боится перебираться через пропасть в этой корзине, должны подойти к воину с флягой и выпить усыпляющее зелье. - Твердо отчеканил зычный голос первого. - Вас переправят воины, и вы проснетесь уже в теплых постелях. Ничего плохого не случится, я обещаю.
  Принцесса жалобно оглянулась на Дисси. Она была единственной, кто воспринял головную боль и недомогание после бешеной поездки по тоннелям без единой жалобы. Тот страшный полет с взбесившейся лошади, когда она слышала хруст собственных ребер и треск вырываемой плоти, навсегда вселил в ее сердце непреодолимый ужас перед подобными развлечениями. Она даже на качели в королевском парке не могла теперь смотреть без содрогания.
  -Я буду с тобой. - Крепко сжала ее холодную ручку Дисси. - Все будет хорошо!
  Ох, вот если бы она еще и в самом деле так считала!
  -Мы первые. - Надменно сказала Астра и потянула Дисси за собой.
  Да, действительно, лучше уж быть первой, не будет каждый раз обрываться от ужаса сердце, когда отправляют других, сообразила знахарка и решительно повела к корзине принцессу.
  Воины, вопросительно оглянувшись на утвердительно кивнувшего первого, усадили девушек на застеленный одеялом пол, и хотели было пристегнуть ремнями, но Астра отвела их руки.
  -Не нужно, никуда мы не денемся!
  Отодвинув собиравшегося присоединиться к ним проводника, в корзину решительно шагнул четвертый. Устроился так ловко, что стало понятно, едет не впервой. У Дисси отлегло от сердца, значит, все же эта веревка не такая уж непрочная, как ей показалось. Воины подтолкнули корзину к обрыву и она, понемногу набирая скорость, заскользила в сторону крепости. Дисси, крепко обняв вжавшуюся ей в плечо принцессу, уверенным голосом уговаривала ее успокоиться, стараясь не выдать голосом бьющую ее внутреннюю дрожь. Астра рассматривала пролетающие под ними окрестности с таким невозмутимым видом, словно ездила в этой корзине по меньшей мере десять раз на день. И только сжатые добела в кулачок пальцы выдавали ее напряжение.
  Однако постепенно она расслабилась, да и Дисси, не слыша ожидаемого треска рвущейся веревки, вдруг почувствовала, что может дышать абсолютно свободно.
  -Дель, - Интригующе сообщила она принцессе на ухо, - ты сильно пожалеешь, что не рассмотрела, какая тут красота.
  Принцесса, почувствовав в ее голосе прежнюю неунывающую энергию, начала было подумывать о том, что возможно стоит открыть глаза и глянуть хоть разочек.
  Но в этот момент корзина скользнула над гладкой, как зеркало стеной, влетела, постепенно теряя скорость, в широкое отверстие башни и, подхваченная крепкими руками воинов, остановилась на невысоком помосте.
   Глава 11.
  Четвертый привычно выбрался из корзины и подхватив принцессу на руки, отнес к застеленному одеялами длинному дивану. Астре и Дисси подали руки принимающие корзину воины, стараясь не показать своего удивления, от встречи с бодрствующими наемницами. Зато гостьи ошеломленно рассматривали место, куда попали, не скрывая изумленья и восторга.
  Внутри башня была того же синеватого цвета что и наружные стены, с той разницей что всю поверхность покрывала тончайшая резьба. Как морозный налет на стеклах рисунок незаметно переходил от диковинных растений, покрытых цветами и плодами, до очертаний неведомого города и причудливых облаков над ним. Этот узор можно было разглядывать часами, а рядом струились синевой овальные окна. Без привычных переплетов, зато с набегающим на поблескивающее драгоценными гранями стекло ажурным кружевом рам.
  С трудом оторвавшись от разглядывания сказочной красоты, подруги поспешили к принцессе, с не меньшим любопытством изучающей необычное помещение.
  -Ну как ты? - с тревогой всмотрелась знахарка в лицо девушки.
  -Хорошо. - Неуверенно ответила та, и вдруг поняла, что действительно хорошо себя чувствует!
  Никакого следа страха не осталось и в помине, только здоровое любопытство и легкое разочарование, что полет кончился так быстро. Она уже почти решилась посмотреть на расписываемые Дисси красоты.
  -Насколько я понимаю, мы имеем честь приветствовать в нашем скромном жилище принцессу Лародель?! - вежливо склонил в полуофициальном поклоне голову, некоторое время изучавший их издали изагорец в странной одежде. Что-то вроде длинной блестящей свободной рубашки, болтающейся поверх теплой кофты и таких же штанов.
  -Здравствуйте, Магистр. - Нахально ответила вместо принцессы Астра.
  -Откуда... - Недовольно уставился на сидящего рядом с принцессой четвертого незнакомец, коего Астра назвала магистром.
  Но четвертый только развел руками, надеясь, что Астра объяснится сама. И она, действительно, не заставила себя ждать.
  -Я ваш ранг определила по ауре. Такая есть у всех ваших людей, но она почти не заметна. Лишь у некоторых чуть ярче. А вашу трудно не увидеть, если знаешь, в каком диапазоне смотреть. - Спокойно пояснила магиня, не считая нужным скрывать очевидные вещи.
  -Я рад встретить в нашей стране такую сильную магиню. - Чуть заметно съехидничал Шимирл, свысока относившийся к местным магам. - Надеюсь, ваши познания помогут удачно выполнить задание, которое даст наш командующий.
  В этот момент в башню влетела следующая корзина, и все внимание девушек устремилось на неё. Первым из корзины выскочил Сем, которого уже вся команда научилась отличать от казавшихся на одно лицо изагорцев. Можно было даже не сомневаться, кого он привез. И действительно, бережно, как хрупкую вазу вынув из корзины Бини, седьмой, светясь счастьем, перенес девушку на диван. Следом за ним, ошеломленно озираясь, шли Варена и Улидат.
  -Это было так красиво! - Едва очутившись среди подруг, сияя, объявила Бини. - Мне так понравилось! Сейчас приедут Ким и Мартин.
  -Очень красиво. - Тихо подтвердила куэлянка.
  -И совсем не страшно! - Бурно радовалась Варена. - Когда вас столкнули, у меня душа оборвалась, так жутко было смотреть! А когда мы поехали, оказалось весело! Только Сем все время Бини мешал смотреть!
  -Я не мешал! - Обиделся Сем. - Я следил, чтоб она не выпала! Там нельзя так вертеться!
  Шимирл смотрел на наемниц со всё возраставшим удивлением. Они, что, дуры все, что ли?! Им может быть, жить осталось всего до утра, а они развлекаются, словно на прогулку прибыли! И четвертый с седьмым общаются с ними, как с равными! Седьмой к тому же вообще ведет себя... странно! Где там этот первый, пора, наконец, навести порядок!
  Словно в ответ на его призывы, из следующей корзины вылез командующий. Подал руку высокой наемнице, увешанной оружием, бросил какое-то указание принимающим транспорт воинам и прямиком направился к ним.
  -Как полетали? - Повергнув Шимирла в шок, весело спросил у наемниц.
  -Спасибо, нам понравилось! - Вызывающе фыркнула магиня, но он не осадил ее, и даже не обратил на колкость внимания!
  Наоборот, вежливо предложил проводить в комнаты, где они будут жить.
  И только после этого, обернувшись к главному магу, любезно сообщил, что эти семь женщин будут жить в гостевых комнатах!
  Ну, про то, что принцессу нужно принять как дорогую гостью, маг и сам уже додумался. И что помощь ей оказать придется, тоже сообразил. А вот какую выгоду из этого можно получить, придумает второй, с помощью четвертого. И можно быть уверенным, эти ни одного медяка не упустят. Но зачем так носиться с остальными? Тем более устраивать их в гостевые покои! В их обустройство столько денег вбухано!
  
  На нижний этаж башни они опустились по широкой, удобной винтовой лестнице, минуя такие же прекрасные помещения, как встретившее их наверху. Здесь все действительно дышало той изысканной роскошью, когда никакие затраты не имеют значения ради достижения цели. И цель была более чем прекрасна. Зал на нижнем этаже был украшен резьбой с таким мастерством и любовью, что войдя в него, наемницы невольно замерли от восхищения.
  А потом разразились восторженными охами и ахами, стремясь высказать таким же очарованным подругам свое восхищение. Молчала только Улидат, замершая у стены с прикрытыми глазами, легко касаясь кружевного завитка тонким пальцем. Да Дисси, которую раздирали внутренние противоречия. Что-то во всем этом было очень неправильно, какая-то горькая ложь скользила где-то рядом, не давая себя распознать.
  -Тебе не нравится этот зал?! - Тихо спросил над ухом голос первого, сумевшего в этот раз подкрасться незаметно.
  -Очень нравится. - Задумчиво отозвалась Дисси, пытаясь вернуть спугнутую им мысль, почти догадку, но не сумела, и, вздохнув, вспомнила, куда они вообще-то шли. - Мы здесь будем жить?
  -Нет, до ваших комнат придется еще немного пройти. - Вежливо отозвался командующий, пытаясь угадать, как скоро она докопается до правды.
  Уж больно задумчивый у нее был взгляд, когда она подозрительно молча рассматривала украшающую этот зал резьбу.
  Хотя... завтрашнее утро расставит все по местам. И возможно... у нее уже не будет времени на догадки. Ничего не будет.
  Комнаты, в которых первый их поселил, показались Варене великолепными. Еще только когда они, пройдя длинным коридором, освещенным закатным солнцем, врывающимся в овальные окна со стороны внутреннего двора крепости, вступили в уютный зал, она поняла, их ждет нечто необыкновенное. Да и этот зал, с мягкими креслами и диванчиками, с накрытым вышитой скатертью большим столом, окруженным изящными стульями, со сложенным из белого ридийского камня очагом, уже был достоин королевского дворца. Впрочем, Дель так и сказала. А уж спальни, расположенные по разным сторонам от зала, намного превосходили понятие девушки о роскоши. Не говоря про мыльню, где в выложенную знаменитой куэлянской плиткой лохань можно было лечь в полный рост. И не жалеть льющейся из серебряной трубки теплой воды!
  Этим они и занимались весь оставшийся вечер, мылись, переодевались в свою одежду, ужинали за длинным столом. Еду принесли молчаливые незнакомые воины, и, поставив блюда на стол, тихо вышли, прикрыв за собою двери. Хотя еда и была намного лучше той, что они получали в последние дни, ели девушки мало. Как-то внезапно навалилась сонливость, Бини даже предположила, что их усыпили. Но Дисси и Улидат это предположение отвергли так категорично, что спорить никто не стал. Зато знахарка, задумчиво ковырявшая положенный на тарелку кусок тушеного мяса, вдруг повеселела и предложила пойти спать таким тоном, словно приглашала в ярмарочный балаган.
  Они к этому моменту уже определились, кто с кем будет ночевать, так как в каждой спальне стояло всего по две кровати. Немного пошутили на тему, что без напарницы нужно поселить Бини, долго она одна не останется. Но воровка неожиданно обиделась, и Дисси примирительно предложила ей в напарницы себя. Напомнив ту далекую ночь, в не менее далеких Лизяках. Остальные устроились быстро. Принцессу решили отдать под охрану Анжийту, Ким поселилась с Вареной. Ночевать одной досталось Астре, но это ее ничуть не смутило. Она привыкла жить одна, и постоять за себя тоже умела.
  Бини, удобно устроившаяся в мягкой кровати, застеленной добротным бельем, давно сладко посапывала, когда Дисси, задумчиво сидевшая у непривычного окна, тяжело вздохнула и подошла к своей постели. Лишь мелкие детали оставались неясными для нее в этой загадке, но они уже не имели существенного значения. Как в детской игре, которую когда-то привез с ярмарки дочери покойник муж, нужно было правильно сложить в башенку многогранные камни, и получалась знакомая вещь. Последний камень она положит в построенную ею башенку завтра, но очертания того, что должно получиться, уже проступают из кажущейся путаницы. И хотя ее радует то, что в этой постройке нет ничего, угрожающего жизни ее соплеменников, но величина чужого горя, которого невольно пришлось коснуться, больно ранит отзывчивое сердце.
   Утром она встала по обыкновению рано, тщательно оделась, аккуратно заплела косу. Немного подумала, коснувшись висевших на шее разномастных по стоимости камней, от простенького оберега, что ей подарила когда-то проезжая гадалка, до загадочного амулета маркизы. С сомненьем подержала в пальцах закованный Астрой в серебро алмаз, и раздумала снимать. Пусть висит, как знак их сестринского союза. Выйдя в зал, грустно усмехнулась, заметив на столе вазы со сладостями и редкими в это время года фруктами. Как же ему хочется её убедить, что все у них распрекрасно, что подвалы ломятся от богатств, и никому нет ни в чем отказа! Яркие фрукты выглядели очень заманчиво, но Дисси есть ничего не стала, лишь выпила немного холодной воды, и решительно направилась к выходу.
  -Я с тобой. - Раздался в сумраке зала голос магини, и Астра, тоже полностью одетая и причесанная, догнала знахарку.
  Та только кивнула, Астра настолько самостоятельная девушка, что отговаривать ее от задуманного просто бесполезно. Сбежала ведь она от своего учителя, а он, судя по ее рассказам, очень сильный маг.
  Дверь во двор они нашли быстро, впереди шла Дисси, а ее вел почти неуловимый запах. Тех самых фруктов, которые здесь пронесли совсем недавно. Наемницы постояли минутку на ступенях, ведущих к выложенному такими же синеватыми плитками просторному внутреннему дворику. И, почти одновременно определившись с направлением, пошли к стоящему посреди двора высокому дому, по красоте стройных башен и изящной отделке вполне достойному звания дворец. У дверей в это строение их встретил часовой, мирно дремлющий, сидя на ступеньках. Однако, едва заслышав рядом четкие шаги, он проснулся и вскочил на ноги таким неуловимо быстрым движеньем, что Дисси невольно ухмыльнулась.
  Ей уже давно стало понятно, что свои истинные возможности изагорцы тщательно скрывают ото всех. Так же не похожи они на людей, как молчаливый мешковатый кашевар на быстрого, бесшумного и проницательного командующего.
  -Ты можешь показать нам... - Вежливо спросила воина знахарка, - где тут... то место, куда должны идти женщины?
  А вот думает он... не очень быстро, следя за сменой выражений лица воина с подозрительного на ошеломленное, грустно заключила Дисси.
  -А если сам не знаешь, позови кого-нибудь, кто постарше... званием. - Поторопила его магиня, с утра настроенная очень решительно.
  -Что здесь происходит?
  Судя по полному порядку в одежде, встал четвертый очень рано. А если судить по легкой усталости, тенью мелькнувшей в зеленых глазах, то и вовсе не ложился. Хотя... возможно им и не нужно спать столько же, сколько людям?!
  -Они... - запнулся воин - они ищут вход.
  -Дисси! - Укоризненно смотрел на знахарку четвертый, - Скажи честно, откуда ты знаешь про вход?
  -От тебя. - Спокойно кивнула она.
  -Как... от меня?! - Лихорадочно перебирая в уме моменты, когда мог ей случайно проговориться, растерялся четвертый. - Когда... я мог... такое сказать?!
  -Только что. - Сжалилась над ним женщина. - Мы спросили воина про место, куда должны идти женщины. Он тебе сказал - вход и ты подтвердил, что это и есть то место. Так ты проведешь нас или искать старшего?!
  -Чего его искать, он там. - Злясь на себя, что так легко попался и, хорошо понимая, что от них все равно не отвяжешься, раздосадовано буркнул четвертый.
  И сделав знак воину, чтоб пропустил наемниц, шагнул на крыльцо.
  В пустынных залах дворца, по которым вел наемниц четвертый, было поразительно красиво и безукоризненно чисто. Но для Дисси здесь остро пахло запустеньем нежилого места, а Астра ощущала отголоски мощной чуждой магии. Пройдя мимо странных устройств холодного помещения, которое знахарка с некоторым сомнением опознала как кухню, четвертый вошел в небольшую арку, где раньше, по-видимому, стояла обычная дверь. Теперь на ее месте висели створки грубой, кованой из толстых металлических брусьев решетки. Местами они были сильно поцарапаны, и даже чуть погнуты, и Дисси, заметив это, только горько качнула головой. Последний камушек начинал понемногу поворачиваться верной стороной.
  Два лестничных пролета, ведущих вниз, они прошли в полном молчании. Да и не располагало это мрачное место, бывшее когда-то продуктовым погребом, к особым разговорам.
   Легкие запахи еще до поворота предупредили Дисси о том, с кем предстоит встретиться. И действительно, вокруг стола, стоящего под сводчатым потолком, поддерживаемым стройными колоннами, сидели уже знакомые им изагорцы. Первый, второй и магистр. Заслышав шаги, второй обернулся, и, заметив женщин, начал быстро собирать в сундучок свитки, разложенные на столе.
  -Зачем ты их привел?! - Недовольно скривил рот Шимирл, очень рассерженный тем, что женщины прервали совещание.
  Именно в тот момент, когда он почти доказал командующему преимущество изобретенного им метода. Правда, второй еще сомневался, но вдвоем бы они его уговорили!
  -Они сами пришли. - Тяжело вздохнул четвертый, не любивший объясняться с магом.
  Тот абсолютно несправедливо считал себя старше, и потому требовал беспрекословного подчинения, а подчиняться кому-либо кроме первого, он не желал.
  -Дисси. - В усталом голосе первого звучало столько укоризны и досады, что она не выдержала.
  -Ну, да, Дисси! Уже больше пятидесяти лет как Дисси! И что из этого? Ждать, пока вы нагоните сюда толпу трясущихся от страха баб, которые своими вздохами не дадут собраться? Нет, так я не хочу. Объясняйте, что делать и давайте ваш вход.
  Астра, вызывающе вздернув носик, твердо стояла рядом с ней, всем своим решительным видом давая понять, что полностью согласна с подругой.
  -Да пусть они идут! Может, хоть что-то принесут! - Увидев отличный способ быстро избавиться от назойливой помехи, пренебрежительно махнул маг.
  И Астра, поймав это пренебрежение, пообещала себе, когда вернется, как следует проучить высокомерного зазнайку. А не вернуться она просто не имела права! Слишком много было у нее здесь неоконченных дел.
  -Хорошо. - Скрепя сердце нехотя согласился первый. - Идемте.
  Ну, вот куда она всегда так спешит? Возможно, теория Шимирла верна и ей не пришлось бы рисковать! Они ведь еще не знают, что выполнить задание удается только девяти - десяти женщинам из сотни! Некоторые возвращаются оттуда ни с чем, многие не возвращаются совсем.
  Идти было недалеко, всего пару десятков шагов, но увиденное сильно озадачило женщин.
  Входом называлось то, что могло бы называться как угодно. И ни одно из названий не передало бы точно его суть. Просто вместо лестницы, ведущей на нижний этаж подвала, жуткой лужей застыла непроглядная тьма. Непонятно как, но то, что она не твердая, и не мокрая, было видно с первого взгляда. Словно застывший черный туман, уплотнившийся до такой степени, что его невозможно сдвинуть с места.
  Дисси смотрела на него и не понимала, как можно войти в эту плотную тьму, если в нее даже воткнуть нож кажется невозможным!
  -Что там искать? - Деловито спросила Астра, не собиравшаяся тратить много времени на это задание.
  Раз говорят, что это вход, значит, она войдет. Пусть только хорошенько объяснят, что принести, а то принесешь, а потом окажется, это вовсе и не нужно было!
  -Берите все, что сможете взять. Там... все кажется другим. Иногда... представляется чем-то таким, у чего и названия нет. Поэтому никаких инструкций не даем. Но... может, еще подумаете, понаблюдаете за другими?! Некоторым... это помогает.
  -Нет. Я иду сейчас. - Упрямо дернула красивой головкой магиня и без предупреждения шагнула во тьму.
  Дисси даже фыркнула от возмущения, она сама собиралась идти первой.
  Изагорцы напряженно застыли в полном отчаянной надежды ожидании. Прошла минута, другая... и надежда на их лицах постепенно сменилась горьким разочарованием.
  -Еще же рано? - С недоверием разглядывая посуровевшие лица, осторожно спросила Дисси.
  -Там нет времени. Вернее, есть, но оно стоит. Поэтому те, кому суждено вернуться, возвращаются сразу. - Тусклым голосом пояснил помрачневший командир. - Пойдем, Дисси, на сегодня хватит!
  Как это хватит?! Чтобы она ушла и оставила Астру в этом черном киселе?! Неизвестно, как там движется время, но что за одну минуту можно передумать очень много, ей известно доподлинно! А что успеет подумать про нее Астра, если она не вытащит подругу немедленно?!
  Дисси вывернулась из-под протянутой к ней руки первого и отчаянным прыжком влетела в черноту входа.
  Больше всего она боялась ушибить сильно нывшую последние дни коленку, когда-то сильно пострадавшую от нападения шайки воров, бросивших ее связанной в подвал. Тогда соседи нашли знахарку только на другой день, и то лишь благодаря реву непоеной коровы. Ногу залечить удалось, но не до конца, не хватило трав, за которыми сходить сама она в тот год не смогла. А потом уже и не сумела , постепенно привыкнув, что к непогоде в колене начинало крутиться неугомонное сверло. Потому и ждала теперь удара о каменные ступеньки с замиранием сердца.
  Но... удара не было.
  Дисси открыла зажмуренные во время прыжка глаза и поняла, что это ничего не изменило.
  Непроглядная мгла окружала ее со всех сторон, и как в ней можно было хоть что-то найти, она даже не представляла.
  Ее тревожили последние слова командира. Как он сказал... здесь нет времени?!
  Значит... там... снаружи... могло пройти уже час... день... или сто лет... а ей кажется, что она только что прыгнула в черную лужу входа?!
  Не-ет. НЕТ!
  Этого не может быть.
  Иначе она успела бы успокоиться и придумать, как ее найти.
   Астру.
  Но вначале нужно успокоиться... посмотреть еще раз...
  Нет, ничего не видно.
  Хотя... появилось ощущение, что она тут не одна.
  Откуда оно взялось?
  Ну да, она же чует их.
  Они все пахнут... пахнут так по-разному... а вот это запах Астры!
  Оказывается, она совсем рядом. И ее запах смешивается с запахами, совершенно незнакомыми Дисси... но на это не нужно обращать внимания.
  Обхватить руками то, абсолютно пустое место, которое пахнет магиней и тащить к входу.
  Нет, теперь уже выходу.
  Только как его искать в этой, абсолютно кромешной безграничной мгле?
  Стоп.
  Не паниковать.
  Там же остался первый, а его запах она узнаёт почти мгновенно.
  Только бы он не ушел!
  Закрыть глаза. Что за чушь, здесь можно и не закрывать!
  Вот он, первый!
  И второй рядом.
  И четвертый.
  Теперь только бы дойти до них, шарх, да где же эти ступеньки?!
  Как тяжело тащить это пустое место!
  И с каждым шагом... все тяжелее...
  Свет, удар по больной коленке, навалившая живая тяжесть и необычайная яркость запахов - все это обрушилось на Дисси в один миг.
  -Шимирл!!! - Звенит злостью и сумасшедшей радостью крик первого, и вокруг потирающей больное колено знахарки начинает мелькать то ли танец, то ли драка.
   Немного присмотревшись, Дисси поняла, это все-таки драка, но идущая с такой скоростью, что ничего нельзя понять в мельтешении нескольких тел.
  - Ну и зачем они были так нужны?! - Недоуменно заявила, рассматривая драчунов, Астра, сидевшая на полу рядом с Дисси.
   Прибежавший, наконец, Шимирл всего парой пассов навел порядок. Командующий с сыновьями, тяжело дыша, изумленно и недоверчиво разглядывали лежащие перед ними на полу спящие тела.
  -Шимирл... видишь? Сразу троих! - Едва смог говорить, ликующе выдохнул четвертый.
  -И магиню. - Прибавил второй, с неожиданным уважением и еле заметной надеждой в голосе.
  И только теперь заметив, что женщины еще ошалело сидят на полу, сердито рявкнул пару слов на своем языке растерянному магу, и кинулся к ним. Но командующий, ринувшийся на секунду раньше, успел подхватить Дисси первым. Второй поднял на руки магиню, и понес прочь от входа.
  -Эй, а куда это мы пошли? - Возмутилась, не желавшая уходить без награды Астра. - Разве остальных не нужно доставать?
  -Каких... остальных?! - Едва не споткнулся второй, опуская магиню на тот стул, на котором сам сидел еще недавно.
  Мимо них в сторону "входа" пробежало несколько воинов с носилками. За ними вошел воин с корзиной и быстро выгрузил на стол флягу с горячим чаем и блюдо с куэлянскими сладостями.
  -А разве вы не знаете... что их там много?! - Вытаращила красивые глаза Астра.
  -Знают. - Тяжело вздохнула заботливо усаженная на соседний стул знахарка. - Иначе бы не возили сюда каждый год женщин такими толпами.
  -Мы-то знаем. - Горько выдохнул первый. - А вот вы откуда?
  -Как это, откуда? - Возмущенно фыркнула магиня. - Если я их там видела!
  -Что?! - Подскочил как укушенный, пришедший следом за всеми Шимирл. - Но там же нельзя видеть!
  -Зря я назвала тебя магистром. - Мстительно отбрила Астра. - Ты не больше, чем ученик. Вероятно - старший. Магистры избегают говорить слово -нельзя!
  Четвертый довольно хихикнул, сразу добавив магиню к тем людям, для которых он готов стать другом.
  -Но, Астра... - Осторожно попытался выяснить истину первый, пододвигая девушке чашку с чаем. - Все... кому удалось выйти оттуда за эти годы... говорили... там сплошной мрак?!
  -Так оно и есть. - Оглянувшись на воинов, бережно несущих вырванных ими у мрака людей, терпеливо пояснила Дисси. - Там ничего не видно глазами! Но ведь у людей это не единственные органы, которые могут что-то показать? Я думаю, Астра видит ауру. Я чувствую запахи. Их там много... очень много. Некоторые пахнут как вы... некоторые - как женщины из обоза... а иных запахов я никогда не встречала. Тех больше всего.
  Изагорцы ловили ее слова, горько кривя губы. Там была их боль, их надежда, все то, чему они отдают свои силы и жизни.
  -Дисси... - Затратив несколько минут на обдумывание её объяснения, решился спросить первый. - Ты и раньше нас различала... по запаху?!
  -Догадался. - Лукаво блеснула глазами знахарка. - Зато сегодня это меня спасло. Когда я нашла Астру, никак не могла понять, где выход. И тут почуяла вас. На запах и вышла.
  -Вот! На этом и я попалась. - Сокрушенно кивнула магиня. - Со всех сторон ауры светятся... а выхода нет! Давайте поставим у входа этого ученика, у него аура яркая, будет маяком!
  -Хорошо, завтра решим, - стараясь не смотреть на обиженно надувшегося Шимирла, мягко согласился первый.
  -Как это завтра? А целый день что делать? Я иду сейчас!
  -Только больше не хватай сразу по три человека, - серьезно предупредила Дисси. - Чем ближе к выходу, тем тяжелее тащить. Иди, если не найдешь выход, я приду за тобой.
  -Вы что? - Разом всполошились изагорцы. - Два раза в день нельзя, нужно отдохнуть!
  -Я не устала. - Фыркнула Астра, и вдруг, вспомнив про возраст подруги, обеспокоенно глянула на нее. - А ты?
  -Нормально. Только ногу ушибла. Нельзя было у входа одеяло постелить? - Упрекнула сразу виновато притихших мужчин знахарка, прекрасно понимая, что они бы и безо всякого одеяла вытащили всех, если могли.
  -Шимирл, посмотри ногу! - Таким тоном рыкнул первый, что ни малейшего сомнения, кто здесь приказывает, ни у кого из женщин больше не осталось.
  Маг сосредоточенно поводил над больной коленкой руками и боль бесследно растаяла.
  -Спасибо. - Светло улыбнулась знахарка.
  -Ты же сама лечишь? - С недоверием смотрел он.
  -Так получилось. - Не желая вспоминать дурное, легко пожала плечами женщина, и отодвинула пустую чашку. - Ну, я готова!
  -Ученика-то поставить не забудьте. - Направляясь к входу, ехидно напомнила Астра.
  Первый только коротко глянул, и сердитый Шимирл послушно поплелся следом за ней.
  Выбежавший со стороны лестницы воин тащил охапку одеял.
  -Ну, готов? - Сурово глянула Астра на несчастно застывшего рядом с черной лужей Шимирла. - Я пошла.
  И девушка снова бесстрашно шагнула во тьму. Теперь, когда Дисси уже знала, с чем там придется встретиться магине, она все равно переживала ничуть не меньше. Возможность найти обратный путь была очень мала. Знахарку в этот раз не подпустили близко к входу, возле него дежурили мужчины, напрягшиеся как перед схваткой. Вот этого Дисси пока понять не могла, как ни старалась. Почему спасенные сразу отчаянно кидаются драться, причем со своими же сородичами?!
  Минуты ожидания медленно утекали, как вода из треснутого кувшина. Астры снова не было. Значит, не помог и маяк. Дисси уже шагнула было к входу, как вдруг тьма разом выплюнула спутанный клубок тел, одним из которых была магиня.
  Значит, вот как оно выглядит отсюда, это возвращение! А ей-то казалось, что она движется нестерпимо медленно!
  Изагорцы мигом прыгнули на спасенных, оттаскивая их от входа, маг резво замахал руками. Через несколько секунд все было закончено. Трое спящих мужчин лежали на безукоризненно чистых плитах пола. Ох, Астра, не послушала её все-таки! С укоризной проводила знахарка взглядом устало уронившую руки магиню, уносимую из подвала вторым.
  -А вот этого я не знаю! - С благоговением вглядывался в немолодого воина четвертый.
  -Я знаю. - Уверенно кивнул первый. - Потом расскажу. Дисси, может... ты передумаешь?
  -Нет! - Знахарка решительно качнула головой и вдруг робко попросила, - Только... вы сразу не уходите. А то я без вас выход не найду!
  -Дисси, обязуюсь, целый день буду сидеть! - твердо пообещал первый и все же спросил еще раз, - А может, передумаешь?
  -Вот еще! - Рассердилась она и резко шагнула во тьму.
  Уже точно зная, что не будет ни падения, ни боли.
  Мгла по-прежнему была беспросветной и безжизненной, но это только до тех пор, пока не принюхаешься.
  А стоит впустить в себя окружающие запахи, как вокруг немедленно оживают растворенные в темноте люди. И ее соотечественницы и изагорцы. И их так много, что от боли начинает сводить сердце. Но Дисси еще там, в подвале, решила про себя, что в этот раз возьмет не драчливого воина, а кого-нибудь из тех, кто пахнет так незнакомо.
  И она двигалась на этот запах, стараясь не потерять ниточку, связывающую ее с выходом.
  Вот они уже рядом, хотя... здесь все рядом. И нигде.
  Прошлый раз она утащила четверых. Ну и не стоит расслабляться в этот раз! Набирая в руки пачку бесплотных запахов, бурчала про себя знахарка. Вот этот... он похож на кого-то немного знакомого, а эти два на него и еще между собой. Наверное, родственники. Не стоит их разлучать.
  Все, четверо. Больше ей не унести.
  Где там ниточка с путеводным запахом?!
  Уф, здесь!
  Одно хорошо, во мгле идти легко.
  Если разобраться, она и не идет, она подтягивает себя к выходу, крепко держа невесомых пока людей, и думая лишь об одном, сколько там прошло времени?!
  Пусть он только сдержит обещание, пусть дождется ее возвращения!
  Но запах никуда исчезать пока не собирался, он становился все ощутимее, наполняя сердце Дисси уверенностью и благодарностью.
  Зато бесплотные тела, кучу которых она непонятным чудом умудрялась удерживать в руках, становились все тяжелее.
  Последние, неизвестно чем измеримые, пяди до выхода дались особенно трудно.
  Но Дисси, стиснув зубы, упорно тянула наружу непомерно тяжелую ношу.
  И когда вокруг вновь вспыхнул яркий свет родного мира, у нее хватило сил только на то, чтобы устало прикрыть глаза.
  
  -Все, отец, уже полчаса! Никто еще не выходил после такого долгого нырка. - С состраданием смотрел Дьерджес. - Пойдем.
  -Ты разве не слышал, какое я дал обещание? - Даже не обернулся Айтерис.
  Только голос чуть дрогнул.
  Второй подавил тяжелый вдох. Он уже незаметно отпустил и мага и воинов, только они трое безуспешно ожидали сгинувшую во мгле знахарку. Но всякому ожиданию бывает предел. Нырок в никуда обычно длился не больше трех минут.
  Зря он упрямится, дольше ждать бессмысленно!
  -Тогда я принесу тебе стул. - Повернулся было к выходу из погреба Дьер, но услышав сдавленный вскрик отца, и странный шум, молнией метнулся обратно.
  Знахарка лежала на одеяле, безжизненно закрыв глаза, а рядом с ней изумленно оглядывалась по сторонам молодая женщина, прижимая к себе кучку детей.
  Словно испугавшись, что спасенные вновь сгинут во мраке подвала, мужчины быстро схватили одеяло и потащили в сторону.
  -Айтер?! - С сомнением вглядываясь в первого, неуверенно спросила женщина. - А где Вайд?
  -Здесь, сейчас придет. - Неверящим взглядом снова и снова пересчитывая детей, хрипло сказал командующий. - Шимирл, да где же ты, наконец, паршивец?!
  -Здесь. - Насмерть перепуганный потемневшим от гнева лицом командующего тихо пролепетал главный маг.
  -Посмотри, что с Дисси!
  -Все в порядке, просто устала! - Приподняв голову, пробормотала женщина и вновь бессильно уронила ее на одеяло.
  Шимирл опустился на колени рядом с Дисси и сосредоточенно провел над ее телом руками.
  -Ей нужно поесть и выспаться, она просто переутомилась... - начал подробно объяснять он и тут в подвал как ураган ворвался третий.
  -Вайд! - Обрадованно протянула к нему руки женщина, - Ну как там у вас?!
  -Все хорошо. - Не замечая, что по щекам ручьем текут слезы, пробормотал он, стискивая ее в крепких объятьях.
  -А мы с детьми вдруг оказались здесь. - Не понимая, что произошло, пожаловалась женщина. - А у вас точно все в порядке?
  -Точно, Лиизи, точно. - Уводя ее подальше от чернеющего страшной кляксой входа, мягко успокаивал третий.
  Вбежавшие в подвал воины осторожно брали на руки ничуть не испуганных детей, даже не пытаясь скрыть растроганные улыбки.
   Второй бережно поднял уснувшую знахарку и понес прочь, твердо решив приставить к упрямой женщине часового. Иначе эту сумасшедшую ничем не удержишь в постели. Опять побежит к входу! Подумать только, она умудрилась достать Лиизи! И троих детей! Такого счастливого дня у них еще не было! Вархар, и каким же он был упрямым глупцом, когда не прислушивался ни к мнению отца, ни к словам младшего брата! Сын, и тот умнее его оказался! Хоть иди и проси у него немедленно прощения!
  Айтерис проводил его долгим взглядом и отправился догонять Вайдильса с Лиизией. С детьми проще, им ничего не нужно объяснять. А вот как поведет себя женщина, лично он угадывать бы не взялся.
   Глава 12.
  Проснулась Дисси от голода. Во сне ей виделись длинные столы деревенской свадьбы, плотно уставленные блюдами с жареной птицей, маринованными грибами, соленой рыбой, хрусткими огурчиками, свежим хлебом, исходящей паром отварной картошкой, на которой тихо таяли щедрые куски домашнего масла. Всё то незатейливое, но неимоверно аппетитное изобилие, от одного взгляда на которое загорается предвкушением взор каждого человека. А она шла вдоль них и не могла дотянуться ни до одного кусочка. Стол немыслимо изгибался, отодвигая от ее трясущихся от голода рук свое душистое изобилие.
  Запах... Вот он-то и разбудил женщину, заставив резко сесть в мягкой кровати и взглянуть в окно.
  Батюшки, да там вовсю бушует весенний день!
  Она оглянулась и увидела Астру, лежащую на второй кровати. Как она?! Знахарка соскользнула с постели и, чуть покачнувшись от слабости, отправилась к магине. Оказалось, та не спала. Смотрела в потолок обиженным взглядом и сердито сопела.
  -Астра... что случилось?! - Встревожилась Дисси.
  -Они со мной не разговаривают. - Посопев, призналась та.
  Ох, вот этого Дисси и боялась больше всего. Что девчонки не поймут мотива ее поступка. Их поступка, ведь они теперь сообщницы. А вот Астра обижается зря, и нужно ей это доказать.
  -Астра... скажи честно, если бы вместо тебя там со мной была Бини... ты бы обиделась? - Напрямую спросила знахарка.
  -Да. - Сердито посопев, нехотя призналась магиня.
  -Вот и они обиделись. Придется нам с тобой извиниться и все объяснить. - Вздохнула Дисси. - Идем, а то я с голоду умру. Оттуда так вкусно пахнет!
  Астра из упрямства полежала еще пару минут, потом все же слезла с кровати и, поправив у зеркала волосы, угрюмо объявила, что готова идти извиняться.
  В зале, залитом светом весеннего полдня, при их появлении воцарилась такая мрачная тишина, какая бывает в поле перед грозой. Ну, похоже, она их и ожидает, вздохнула знахарка, проходя к подругам, молча сидящим тесным кружком на диванчике и придвинутых к нему креслах. Немного потеснив Варену, села рядом на диванчик и сложив на коленях бледные руки, приготовилась ждать их обвинений. Заранее согласная со всеми резкими словами, что бушуют сейчас в их душах. Но точно зная, если можно было вернуть сегодняшнее утро, снова ушла бы одна. Ведь хотя они ей теперь сестры, но младшие, а младших положено опекать и оберегать, а не толкать вперед себя в страшную темноту неизвестности.
   Сообразив, что они не дождутся от знахарки ни слова, первой подняла на нее укоризненный взгляд принцесса. Посмотрела несколько мгновений в покорную горечь усталых глаз, обведенных траурной каймой, и не выдержала. Протянув тонкую ручку, дотронулась до коленки знахарки и жалобно позвала - Дисси!
  -Ей нужно кушать. - Заявила Улидат так мягко и заботливо, что поняли все, она Дисси уже не осуждает.
  Кимелия, сердившаяся больше всего только на себя, что не догадалась встать пораньше, и уйти с подругами, немедленно оказалась рядом с Дисси, собираясь вести ее к столу как больную. Бини бросилась с другой стороны.
  Все ведь видели, как принес неподвижное тело знахарки тот вредный воин, что собирался силой поить их сонным зельем. Девушки бросились выяснять, что случилось, и тут принесли Астру. Она-то и объяснила, что пока они спокойно спали, Дисси совершила для изагорцев кучу подвигов.
  Пока Ким усаживала ее к столу, пока клушкой суетилась Варена, подкладывая в тарелку самые вкусные кушанья, знахарка еще крепилась. Сосредоточенно ела, пытаясь думать лишь о том, откуда возник такой зверский аппетит, словно голодала три дня, и молчала. Но когда принцесса, устроившаяся напротив, заметила, как дрожит в руке знахарки кусочек хлеба, и встревоженно объявила, что ей лучше лечь в постель, а еду они принесут, женщина не выдержала. Уронила хлеб и, закрыв лицо руками, горько разрыдалась. Так, как не рыдала уже много лет, наученная неласковой жизнью любое горе утолять работой, а не слезами. Девушки, взволнованные и растерянные одновременно, вскочили с мест, пытаясь прикосновением рук, несвязными словами, просто взглядами, выказать свое сочувствие.
  -Сейчас, сейчас, все пройдет. - Всхлипнула Дисси, вытирая лицо неизвестно откуда взявшимся платочком. - Девочки, я...
  -Не надо. - Мягко остановила ее куэлянка, чуть сильнее сжав плечи женщины, которые она массировала плавными движеньями. - Мы все понимаем. Людей нельзя переделать, можно сломать. Ты по-другому не сможешь.
  И Дисси, собиравшаяся так много сказать этим девчонкам, обиженным судьбой и людьми, но не сдавшимся и не потерявшим ни гордости, ни совести, с облегчением поняла, ничего говорить не нужно. И это невероятно приятно, когда тебя понимают и принимают такой, какая ты есть.
   -Она и меня сегодня вытащила. - Неизвестно зачем сообщила Астра. - Я же думала... раз я магиня... значит, смогу пройти... вот и прыгнула первая.
  -Там... очень страшно?! - Задохнулась от любопытства и ужаса Варена.
  -Очень. - Всхлипнув в последний раз, невесело кивнула Дисси. - Темно, тихо... ни пола, ни стен... ни выхода... словно весь мир умер... а ты остался в пустой темноте. Если бы не мой нюх... я бы не вышла. Давайте сядем на диван, и я все расскажу?!
  
  Однако, едва девушки удобно устроились на креслах и диванчике, к ним заявилась в гости целая компания мужчин. Первым, смущенно улыбаясь, в дверях появился Мартин. Дисси уже совсем было собралась отчитать пациента за то, что встал с постели, да передумала, пораженная его абсолютно здоровым видом. Словно и не светил он еще вчера из короба бледным, с запавшими глазницами лицом. А сегодня щеки порозовели, глаза блестят интересом к жизни, а поступь легка как у молодого. Она не успела еще спросить, что с ним такое произошло, как в зал один за другим прошли командир, второй, четвертый и Сем. Сзади всех, мрачно насупясь, топал Шимирл.
  Интересно, что этим всем тут нужно, не вставая с кресла, скептически хмыкнула про себя знахарка. Изагорцы вежливо приветствовали девушек и, забрав от стола стулья, начали рассаживаться рядом с ними. Мартин тем временем успел поздороваться со своей хозяйкой и теперь пробирался к Дисси. Но она, сразу сообразив, чего он собирается делать, подняла вверх руки.
  -Нет, нет! Не благодари! Я делала только то, что должна. Лучше скажи спасибо тому, кто тебя окончательно вылечил, вон даже румянец появился!
  -Дисси! - Упрямо качнул головой телохранитель, - Если бы не ты, ему некого было бы лечить.
  И, встав на одно колено, бережно взял ее руки и по очереди благоговейно поцеловал. От такой небывалой благодарности женщина смутилась чуть не до слез. Сколько раз своим деревенским жизнь спасала, бывало и благодарили, и кланялись, но рук никогда не целовали. Практичные селяне предпочитали отдать лукошко яиц, или скосить сено. Они и деньги-то давали крайне редко, а просить она не умела. Да и не хотела. Вот и держала и корову и курочек, чтоб было что продать, если захочется справить какую ни то обновку.
  Мартин уже ушел, объявив, что он теперь будет сидеть за дверью, для порядка. Если что нужно, достаточно стукнуть. А она еще сидела, полуотвернувшись от всех, не желая впускать в душу лишних свидетелей.
  -Дисси, - Мягко сказал, подождав, пока она успокоится, первый. - Там, в месте встречи, я дал тебе слово, что расскажу о том, зачем мы возим сюда женщин. Сегодня ты всё видела сама... но я хочу исполнить свое обещание. Ты хочешь, чтобы это услышали твои подруги?!
  -Да. - Не колеблясь, произнесла знахарка.
  А что они теряют? Если суждено будет отсюда уйти, им все равно сотрут память, а если останутся... там, во мраке... то уж точно никому не разболтают.
  -А вы... - Помедлил он, испытующе глянув на наемниц. - Хотите это знать?!
  -Конечно. - По обыкновению тихо ответила Анжийту, а остальные лишь кивнули, в знак поддержки.
  -Хорошо. - Вздохнул командир.
  Чем был вызван его вздох, облегчением или разочарованием, Дисси не волновало. Ее интересовало лишь одно, насколько выстроенная ею догадка совпадет с истиной?!
  -Дисси уже давно догадалась, что мы не родные дети этому миру. - Встав, и подойдя к окну, глуховато начал свой рассказ первый. - Меня зовут Айтерис, и родился я очень далеко отсюда. Так далеко, что даже сам не знаю, где находится мой родной мир. Но, прежде, чем объяснять вам, как мы сюда попали, нужно немного рассказать историю нашего мира. Моя раса была одной из трех в том мире, и звались мы инлины. Второй сильной расой были браски, агрессивные, кровожадные и сильные. Они постоянно нападали на нас, и мы вынуждены были все усилия направлять на то, чтобы защищать свои земли, своих женщин и детей. Им нипочем был ни холод, ни зной, закаленные воины выше нас ростом на локоть, бросались в бой как дикие звери. Все их помыслы были только о добыче. Нас спасало одно, браски были абсолютно неспособны к магии, которой было наделено большинство наших предков. Но, несмотря на это, мы бы все равно проиграли, слишком невелик по сравнению с ними был наш народ. Помог случай, или боги, не знаю, но наши маги изобрели фэй. С ними мы разбили орду брасков и выбросили их за великий хребет. Это горы, которые отделяют нашу страну от остальной суши. И тогда они обратили все свои воинственные помыслы на третью, самую слабую, но одновременно и самую многочисленную расу нашего мира, на тголов. У тех не было особых ценностей, поэтому браски ловили их самих. Они их попросту ели. Плодовитые, мелкие и трусливые тголы жили в лесах и строили гнезда на деревьях, а при приближении охотников-брасков старались залезть как можно выше, на самые тонкие ветви. Однако и это им не помогало. Свою добычу браски получали обязательно. Мой народ, измученный сраженьями, в их борьбу не вмешивался, ведь для этого нужно было выступить в поход через горы. Инлины, наслаждаясь мирным существованием, спешно строили неприступные крепости и возводили города. Наши предки в те времена уже добывали и обрабатывали металлы, и умели делать из них драгоценные украшения и хитроумные приспособления. А также ковали оружие и инструменты. Так длилось не одно тысячелетие, пока постепенно не пришло время перемен. К тому времени за хребтом установилось неустойчивое перемирие. Маленькие тголы постепенно напридумывали кучу различных хитростей, с помощью которых успешно противостояли мощным браскам. А мы не вмешиваясь в их дела, вели выгодную торговлю с обеими расами. С брасками, занимавшимися скотоводством, рыбной ловлей и выделкой шкур. И с тголами, изготавливавшими ткани, бумагу, резную мебель и благовония. Но однажды осенью, наши торговые караваны, вернувшись с другой стороны, принесли потрясшую всех новость. Тголы внезапно объявили браскам войну. Выставив им счет за всех съеденных предков. Наш правитель вначале не поверил купцам, но эти слухи подтвердились. В тот год зима, как обычно, была очень снежной и перевалы закрылись до весны. А весной оказалось, что война уже окончена. И победили, к нашему изумлению, не браски, а тголы. Присоединили к своим землям захваченные, перебив почти всех врагов, а оставшихся в живых заковали в ошейники и заставили работать на себя. Многие из моих соотечественников тогда считали, что браски понесли справедливое возмездие. Так прошло еще несколько столетий. Тголы стремительно размножались и быстро развивались, используя вышколенных потомков брасков на самых тяжелых работах. Из тех получились отличные рабы. С нами тголы успешно торговали, многие их купцы открыли в нашей стране магазины и лавки. Только когда грянула беда, мы с ужасом поняли, какими слепыми глупцами оказались.
  Тголы напали неожиданно, ночью, на четыре самых больших города одновременно. Ничего не объясняя, не предъявляя никаких претензий. Я только много позже понял, им это и не нужно было. Им были нужны наши города, земли и мы сами, чтобы наделать себе новых рабов. В то время я был командиром самой мощной крепости нашей страны. Ее называли Ирнеин - непобедимая. Когда примчались гонцы с вестью о бедствии, я им не сразу смог поверить. Мне казалось, что это ошибка, не может быть, чтобы большая часть моего народа погибла в одну ночь. Те, кого мы считали купцами, под видом товаров провезли ядовитый порошок, который подожгли в нескольких местах городов одновременно. Сами они пережидали, пока ядовитый дым развеется, из укрытий, построенных на деревьях в загородных рощах. Наши правители беспечно разрешали тголам их строить, чтобы они не чувствовали себя в нашей стране оторванными от обычаев своей родины. И в ночь нападения они с удобством расположились там, хладнокровно наблюдая, как гибнет приютивший их народ. А потом начали поступать сообщения о бесчисленных войсках тголов, потоком хлынувших через перевалы. Они были просто отлично подготовлены, теплая одежда, специальная обувь. И отряды послушных брасков, несущие оружие, катапульты и запас ядовитого порошка. А у нас была надежда только на фэй. Хотя их и было очень мало, зато боевая мощность так велика, что позволяла в древности одной фэй разметать целый отряд брасков. Я немедленно отдал команду выпустить фэй.
  Первый смолк, не в силах совладать с нахлынувшей болью. Никогда еще за все долгие годы он ни с кем об этом не говорил. Да и зачем было говорить?! Все они были свидетелями того кошмара, все пережили одно. И у каждого имелись в душе такие кровоточащие раны, которые лучше было не тревожить.
  Не оборачиваясь к замершим слушателям, командир шагнул к столу, налил себе в стакан из первого попавшегося кувшина и проглотил одним глотком. Даже не заметив, что выпил лимонад, который никогда не любил.
  Дисси на миг подняла на его, вновь застывшую у окна фигуру сочувственный взгляд и быстро опустила глаза. Незачем ему ни её сочувствие, ни жалость. Сильным людям не нужно утешение. Они в него не верят.
  - Однако, хотя фэй и смогли нанести первыми ударами существенный урон противнику, оказалось, что хитроумные тголы придумали оружие и против них. - Тяжело роняя слова, продолжил Айтерис. - И оружие и защиту. Едва оправившись, они атаковали фэй и уничтожили большую часть стаи. Из одиннадцати фэй вернулось пять. В тот день я ясно понял, моему народу пришел конец. Все, что мне оставалось, это собирать в крепости разрозненные отряды бойцов, тайными тропами сопровождавшие к нам случайно выживших мирных жителей. Когда у меня набралось достаточно воинов, я отправил несколько отрядов по еще державшимся крепостям, а один в обитель верховного мага. Если кто и мог нам помочь выжить, так только он. Тголы к этому времени заняли большую часть страны, забрасывая издали городки и поселки своими смертоносными снарядами из мешков с подожженным порошком. Нам оставалось жить несколько дней, но неожиданно неминуемую гибель отсрочила погода. Вернее, непогода, пригнавшая с океана сильный ураган. Две недели над нашей родиной бушевали проливные дожди, спутавшие врагам хорошо продуманные планы захвата. Вернее, уничтожения. За это время к нам успели добраться почти все воины из остальных выстоявших крепостей, приведя больше трех тысяч спасенных женщин и детей. Мне редкостно повезло. Кроме младшего сына, Ольвагиса, который проходил обучение воинскому мастерству в моей крепости, оказались в живых и оба старших сына, служившие в других крепостях. Дьерджес и Вайдильс. Но больше всего я радовался за Вайдильса, сумевшего найти в неразберихе того времени свою жену Лиизию и маленького сынишку. А также двоих племянников жены, гостивших в их доме в тот момент, когда случилось нападение. Однако осознавать, что их гибель только отсрочена... было нестерпимо.
  Командующий снова молчал несколько минут, глотал нелюбимый лимонад и восстанавливал дыхание.
  -Прибыл в крепость и верховный маг, с двумя десятками магов и учеников. - Наконец, взяв в себя в руки, продолжил он сухим голосом учителя истории. - Он принес очень плохую новость. Оказывается, они уже предприняли попытку противостоять захватчикам и потерпели неудачу. На всех воинах передовых отрядов тголов были мощные амулеты, изготовленные нашими же магами. Это был разрешенный, и вполне безобидный на первый взгляд промысел. Купцы, жаловавшиеся, что боятся, как бы их не обсчитали под прикрытием магии, требовали защитных амулетов. А маги только потирали руки, радуясь стабильной прибыли, рекой текущей в обитель. Эти деньги позволяли им погрузиться в свои эксперименты, не заботясь о пропитании. И не только о нем. Но как оказалось позже, некоторые маги за дополнительные, очень неплохие деньги, усиливали приготовленные другими амулеты. Когда Гейденус узнал об этом, то в ярости сжег пару жадных дураков, но помочь это никому уже не могло. Стало ясно, что нападение готовилось очень давно. А мы оказались наивными глупцами, не сочтя низкорослых, улыбчивых тголов хоть сколь-нибудь опасными противниками.
  Айтерис снова замолчал, сердито постукивая в забытьи кулаком по стене. Все молча ждали, не решаясь задавать вопросы. Прекрасно понимая, он сейчас очень далеко, там, где маленькие интервенты весело занимают освобожденные без единого удара меча дома и дворцы вожделенных прекрасных городов. Выбрасывая из них как мусор тела прежних обитателей.
  Камушек в головоломке Дисси уже встал на место, оставалось лишь разглядеть проявившийся рисунок. Но ей с каждой минутой все больше не хотелось этого делать. Она уже знала, что правильно почувствовала их боль и уродливую неправильность существования, но так же отчетливо знала, что не в её силах им помочь. Даже если она будет работать день и ночь.
  -Когда дождь закончился, мы начали готовиться к последней битве. - Глухо продолжил первый. - Падая от усталости, все, даже женщины, копали глубокие рвы на таком расстоянии вокруг крепости, чтобы ядовитый дым не смог достичь ее стен. Мы заполняли их водой, а маги пускали туда свои ловушки и выведенных ими магических созданий. Прекрасно понимая, что это только отсрочит нашу гибель. И дело было не только в тголах. Отряды, посланные мною по окрестным деревням каждый день приводили сбежавших коров и телеги с уцелевшими продуктами. Но коровам нужно было сено, а на такое количество людей не хватало самого элементарного. Только воды из реки, что текла возле крепости, было в достатке, да магического огня, на котором мы варили жидкую похлебку.
  В тот вечер, когда я сидел, ломая голову над завалившими меня проблемами, пришел Гейденус. Мы дружили с ним еще с юности, поэтому он иногда приходил поговорить. Вот и в тот раз, чтобы отвлечь от тяжелых мыслей, он решил рассказать мне о своих изысканиях. Оказывается, последние годы он работал над изготовлением безразмерных сумок. В них с помощью магии открывался вход в пространственный карман. Они уже продвинулись настолько, что могли загнать в такую сумку небольшое стадо коров. Это было интересно, но очень далеко от моих проблем. Мы пригнанных коров моментально превращали в мясо, в целях экономии не снимая даже кожу. Пропаленная магией, и сваренная в котлах, она давала похлебку не одной сотне воинов. А ночью мне вдруг приснилось, как я засовываю в огромную сумку крепость и тайком ухожу к побережью. Чтобы уплыть на один из дальних островов. Утром я вызвал Гейденуса и объяснил, чего хочу. Чтобы он спрятал в пространственный карман всю крепость вместе с нами. Он кричал и возмущался, потом, не выдержав моего давления, согласился подумать. Каждый день я ходил в комнаты, где расположились маги, не по одному разу. Вскоре в старинной книге ими было найдено описание похожего ритуала, но для него требовались очень сильные артефакты. У Гейденуса они были, однако, не все. Остальные считались утерянными. Я потребовал изготовить недостающие, не слушая никаких возражений. Тголы уже подобрались вплотную ко рвам и готовились к их преодолению. Ловушки могли задержать их не надолго. Последний отряд, посланный за продуктами, так и не вернулся. И я предпочитал думать, что они просто погибли. Рвы задержали врагов на два дня. Ранним утром третьего дня я вызвал Гейденуса и спросил, все ли готово к ритуалу. Он долго молчал, потом признался, что все, но это очень ненадежно. И абсолютно не изучено!
  Гейд, сказал я, если бы был хоть какой-то выход, кроме этого, я бы тебя не просил. Пойми, лучше хоть сто лет сидеть в твоем кармане, чем видеть, как умирают последние дети нашего народа.
  Нет! Даже не проси! Сказал он. Я не могу на такое пойти! Неужели ты не понимаешь, это очень опасно?!
  Это наш последний шанс. Продолжал убеждать я, глядя в его сердитое лицо. Взгляни правде в глаза! Другого выхода просто нет! Но если не хочешь брать ответственность на себя, то это сделаю я. Иди. Я приказываю тебе немедленно приступить к ритуалу.
  Он вскочил и несколько минут стоял, сверля меня горьким ненавидящим взглядом. Потому что был обязан подчиниться мне как командиру крепости. Потом с едкой усмешкой поклонился и вышел, хлопнув дверью. Через полчаса в подвалах центрального дома, где мы разместили для безопасности женщин и детей, маги Гейденуса начали ритуал.
  А еще через полчаса тголы выдвинули вперед свои катапульты. Они не торопились, времени у них было сколько угодно. Не то, что у нас. Я вывел на стены и башни всех солдат и велел любыми способами ловить ядовитые посылки и сбрасывать вниз. Мы готовились стоять насмерть. Как вдруг крепость вздрогнула, словно от удара, и стало темно. Не знаю, сколько это длилось, миг или больше. Я не успел ни о чем подумать. А когда над нами неожиданно вспыхнул яркий свет, первым делом взглянул вниз, туда, где стояли войска врага. Но вокруг были только абсолютно незнакомые скалы. Освещенные чужим солнцем.
  Я мчался в подвал как сумасшедший, задать Гейду десятки вопросов, и поздравить с успехом. Но у входа в подвал увидел тот мрак, в который сегодня ходили Дисси и Астра. Мои воины, бежавшие следом, скрутили меня, не дав туда прыгнуть. И через несколько дней я должен был с горечью признать, что они были правы. Ни один из трех десятков ушедших туда добровольцев, так и не вернулся назад. Я и до сих пор не знаю, как это случилось, что ритуал, вместо того, чтобы спрятать нас в родном мире, выбросил в чужой. Видимо Гейд был прав, насчет опасности. Но с другой стороны, мы были живы и у нас была надежда, что карман откроется и женщины с детьми выйдут на свет. Однако время шло, а они все не выходили.
  Потом я вспомнил, как Гейд говорил что-то про пятьдесят или сто лет. У нас появилась цель, ждать. Но чтобы ждать, нужно было устраивать жизнь, искать питание, дрова, одежду. А нас было всего чуть больше шести тысяч.
  И мы ждали пятьдесят лет, потом еще пятьдесят. Потом начали сверять ход времени, и получилось, что ждать нужно больше. Здешние сутки меньше наших, а годы короче. Мы живем намного дольше, чем люди, поэтому не волновались, что выйдя из кармана, наши люди застанут только опустевшую крепость. За эти сто лет мои воины, заходившие за перевал, привели сюда несколько десятков женщин и образовали с ними семьи. Я был не против, но приказал воинам обязательно предупреждать женщин, что обратно они никогда не вернутся. Мы поставили посты везде, где к нам могли проникнуть чужие, и завалили все тропы, чтоб никто не знал о нашем существовании. Но однажды случай перевернул нашу замкнутую жизнь. Одна из женщин, жившая с мужем в крепости, случайно попала к входу в карман, и шагнула туда. Воины, бросившиеся за ней, были в ужасе, но ее вдруг выкинуло обратно. И вместе с ней одного из тех, кто ушел в карман сто лет назад. Мы решили, что время настало, и побежали к входу. Но тьма была неизменна. Несколько воинов настояли на эксперименте, решив, что смогут тоже вывести оттуда кого-нибудь. Я разрешил. И с тех пор их не видел. Тогда кто-то предложил еще раз пустить ту женщину. Ее муж был против, но она согласилась сама. И за два раза вывела оттуда еще двух человек. Одним из них оказался Шимирл. После третьего раза она вернулась с пустыми руками и больше идти не согласилась. Но у нас уже была хоть слабая, но надежда. Вот с тех пор мы и начали возить к себе наемниц и тем, кто выведет из мрака наших людей, исполняем желания.
  Дисси, только чуть скривила в усмешке губы, заметив, как ловко Айтерис обошел в своем рассказе все тайны, которые не хотел объяснять. Ну, еще бы, успел научиться за столько лет!
  - Мы пришли сюда, чтобы объявить, что готовы выполнить желания знахарки Дисси и магини Астры. - Официально объявил Дьерджес, давая понять, что объяснений больше не будет. - Астра может высказать три желания, знахарке Дисси за исключительные заслуги предоставлено право требовать столько, сколько она пожелает.
  Варена тихонько охнула, Улидат лишь загадочно улыбнулась. Инлины выжидающе смотрели на знахарку, задумчиво разглядывавшую узоры на полу.
  -Дисси, - Не выдержал Ольвагис, - Чего ты хочешь?
  - Для начала спросить кое о чем командира, потом Шимирла. - так же задумчиво произнесла она.
  -Меня?! - Поразился маг.
  -Ну, ведь Шимирлом зовут именно тебя? - Насмешливо хмыкнула Дисси.
  -Что ты хотела узнать у меня, Дисси? - Вернувшись на свой стул, усталым голосом суховато спросил Айтерис.
  -Почему воины, которых мы сегодня выводили из мрака, бросаются драться, я уже поняла. - Спокойно, кивая самой себе, сообщила знахарка. - Меня интересует, сколько?
  -Чего, сколько?! - Подозревая ловушку, осторожно переспросил первый.
  -Сколько ваших людей ушло туда, отчаявшись ждать и решив, что это путь на родину?! - С упреком посмотрев ему в глаза, пояснила Дисси. - И можешь не говорить, когда это было, я и сама примерно знаю.
  
   Глава 13.
  Ну, знал он, что догадлива эта знахарка, потому и решил, лучше рассказать самому, чем ждать, пока она до всего докопается. Чтоб не накопала лишнего. Вот всё и рассказал. Ну... почти всё. Всё теперь он никому не доверяет, после того страшного урока. Когда они жили свободно и открыто, храня от посторонних лишь один секрет. Да и тот, как оказалось, не до конца. Но теперь он такой беспечной ошибки не допустит. Хотя, то, чем она теперь заинтересовалась, пусть и горькая страница их жизни, но особой тайной не является.
  -Айтерис. - Поглядев пару мгновений в его замкнувшееся в тяжелом раздумье лицо, вздохнула Дисси, думают они все же не так быстро, как дерутся. - Я ведь не из простого любопытства спрашиваю. И никто меня сюда не присылал, как Дьерджес все время подозревал. Если бы не радость... в глазах твоего среднего сына... и тех воинов, что детей уносили... уж это я успела разглядеть, пока не уснула... Так вот, если бы не это, я бы в тот мрак больше ни за какие желанья не пошла. Но теперь пойду. А прежде, чем идти... хочу кое-что выяснить. Если не хочешь говорить при всех, можно конечно, уйти в другую комнату... Нет, постой, сейчас меня не перебивай! Я еще хочу сказать. Так вот... можно уйти, но не нужно. Я девочек за эти дни хорошо узнала, они не из тех, что предают. И не нужно так поглядывать на Астру, даже если бы мы её не усыпили, она бы нас не предала. Видно было, по тому, как она мучилась, что противно ей твое предложенье. А те, кто готовы предать, поверь, муками совести не страдают. Вот потому и хочу, чтоб все девочки сейчас услышали твой ответ.
  Астра напрягшаяся было, заслышав, что ее усыпили, гордо подняла носик, после заверения подруги, что она даже не похожа на предателя!
  -Они договаривались тайно. - Мрачно пробурчал первый - Мы не знали до последнего момента. Когда они уже связали часового и бегом бежали туда, чтоб сходу прыгнуть во тьму. Мы пытались задержать, объяснить, но... они дрались так отчаянно, словно мы... тголы. Когда мы утром пересчитали оставшихся... ушло почти полторы тысячи.
  Он очень не любил вспоминать это черное утро летнего дня. Когда стало ясно, что кроме шести воинов и трех наемниц, привезенные последним обозом женщины больше ничего не смогут достать из тьмы пространственного кармана. Как странно посмотрел на него тогда, словно извиняясь, верный помощник Улийрас. Тогда он еще не знал, что именно Улир тайно готовил этот прорыв. Это потом он нашел у себя на столе прощальное письмо от человека, которого считал другом и которому безоговорочно доверял. Помощник писал, что устал ждать, и если ему суждено умереть, то он предпочитает это сделать на родине, с мечом в руках. Воином он был отличным и человеком надежным, а вот поверить, что во мраке непонятного кармана триста лет сидят женщины и дети, никак не мог. Не укладывалось это в его голове. Он считал, что подвал и все, кто в нем, остались в родном мире и между ними до сих пор существует незримая связь. Иначе, почему за столько лет наемницы не достали из тьмы ни одной женщины или ребенка? С тех пор прошло сто лет, и хотя вход теперь каждый раз закрывает заклинанием Шимирл, а у дверей стоят на карауле только самые верные воины, сторонников теории Улийраса прибавляется с каждым годом. И с каждым годом ему самому все труднее гнать от себя разъедающие душу сомнения. Вот потому они и дали сегодня Дисси неограниченный выбор желаний, что она возродила в его людях слабнущую веру в то, в чем он и сам до этого дня не был уверен до конца.
  -Понятно. - Дисси хмурилась, что-то решая про себя, и инлины терпеливо ждали, зная по опыту, что вопросы она задавала вовсе не зря.
  Девушки тоже молчали, потрясенные необычной и страшной историей своих нанимателей. И многое, о чем они уже знали и догадывались раньше, теперь предстало перед ними совершенно в ином свете. Ведь каких только предположений не ходило о том, что заставляют делать увозимых в Изагор женщин за заветное желание! От банального блуда с хозяевами до приношений крови в подарок горному духу, за помощь в поиске необыкновенно чистых и крупных сапфиров! А правда оказалась ошеломляющей и совершенно неожиданной. Потому и хмурила бровки Лародель, прижав пальчики к губам распахнула зеленые глаза Варена, решительно стиснула руку на воображаемой рукояти Ким. И ловкие пальчики Бини, забыв про неласковый нрав хозяйки, словно случайно скользнули по черноволосой голове Сема, который, игнорируя всякие стулья, устроился на полу у её кресла. Положив голову на подлокотник с таким расчетом, чтоб можно было искоса рассматривать тонкий профиль в облаке легких пепельных волос. Парень от счастья даже дыханье затаил, боясь спугнуть бродящие по упругим, тяжелым черным прядям пальчики. Ведь все, о чем он мечтал, устраиваясь на полу, это как можно дольше побыть рядом с той, без которой даже не мыслил своей дальнейшей жизни. Хоть и шел в этом наперекор всем обычаям и правилам своего народа, но по-другому уже не мог, да и не хотел.
  -Шимирл, - Пристально, и почему-то с жалостью взглянув на настороженно ожидавшего её вопроса мага, спросила она наконец. - Ты столько лет изучаешь этот... карман... и отправляешь в него женщин... скажи мне, он может перестать работать в один... день?!
  Знахарка хотела сказать - миг, да испугалась, что они всё поймут раньше времени, и запаникуют. Хоть и была она несведуща в магии, и про свои небольшие способности узнала лишь несколько дней назад... но рассказов и легенд про дела магов слышала неисчислимое множество. Сколько раз приходилось коротать ночи и дни у постели больных и раненых, останавливающихся в их расположенной у главного тракта деревне! И, чтобы отвлечь страждущих от их недугов, задавала вопросы про магов. Их редкие, но яркие удачи и не менее громкие, но более частые провалы обычно обсуждались народом очень горячо. А потом, готовя снадобья и собирая травы, неотступно обдумывала услышанное, сортировала, отбрасывала наносное, и была рада каждой верной догадке как находке серебрушки.
  -Да. - Важно задрал подбородок маг. - Теоретически это возможно. - Учитель... Гейденус, рассчитывал, что мы уйдем на сто лет. По его мнению...
  -Про его мнение я уже все поняла. - Невежливо перебила мага знахарка. - Ты-то сам кем был при нем, учеником, как Астра угадала? И лет тебе тогда было... чуть больше, чем сейчас седьмому, правильно?!
  -Он был старше меня на десять лет. - Мстительно вставил Ольвагис, - а мне было двадцать.
  -Я так и думала. - Отрешенно пробормотала знахарка и неожиданно заявила. - Мне нужно немного отдохнуть, я что-то себя плохо чувствую.
  Айтерис и его старший сын одновременно оказались возле ее кресла, намереваясь предложить свои руки в качестве транспорта. Впрочем, Дисси ни на минуту не сомневалась, что поднятие ее, хотя и похудевшего за последние дни, но все еще значительно более плотного, чем у любой из подруг тела, не составит затруднения любому из инлинов. На краткий миг смутила знахарку невероятная мысль, что их одновременное внимание чем-то похоже на скрытое соперничество, но тут же и сгинула. Задавленная прямо таки оглушительным хохотом бескомпромиссного рассудка. Вон рядом Астра сидит, уж какая красавица, а ни один инлин к ней ничего, кроме вежливого внимания, не проявил. Может у них там, в темноте кармана сидят дорогие сердцу соотечественницы, об этом ведь не спросишь?! Однако, по какой-то странной прихоти женского сердца, выбор, на чьих руках добраться до спальни, все же сделала. Так, на всякий случай, просто чтобы не переживать потом в самой затаенной глубине души, что не дала самой себе даже малюсенького шанса. А поймав едва заметную тень удовлетворения в глазах спокойно и легко подхватившего её на руки Айтериса, сразу испугалась собственного нахальства, и немедля запретила себе даже в мыслях поминать мелькнувшую робкой предвестницей несбыточного надежду.
   И уже у двери в спальню вспомнив, о чем забыла предупредить подругу, позвала :
  - Астра!
  Стараясь не замечать, как неприметно затвердели скулы ее носильщика.
  -Хочу тебя попросить... - едва Астра вошла в комнату, более усталым и больным голосом, чем могла бы, произнесла знахарка, не обращая внимания на замедлившего шаги первого.
  -Конечно, Дисси! - С готовностью отозвалась магиня, присаживаясь на край ее кровати. - Чего ты хочешь?
  -Не желай пока ничего... мне нужно немного подумать. Хорошо?! - Загадочно поглядев в глаза подруги, попросила Дисси, чтобы сбить командира с толку.
  Пусть лучше гадает, чего такого необыкновенного они могут пожелать.
  -И кстати... Айтерис... - Совсем умирающим голосом окликнула уже выходящего из двери инлина. - Не пускайте пока больше никого в карман... это мое первое желание.
  -Дисси! - Резко развернулся возмущенный таким нахальством командир, напомнить, желания касаются только личных нужд, но знахарка уже прикрыла глаза и лежала с таким мученическим выражением, что читать ей отповедь показалось как-то... недостойно.
  Ладно, подождем до утра, резко повернувшись к выходу из зала, скрипнул зубами первый, и махнул рукой своей команде, давая понять, что пора откланиваться.
   Магиня только озадаченно головой покачала, когда Дисси, только что едва не умиравшая, приоткрыв глаза, убедилась, что дверь закрыта и заговорщицки подмигнула.
  -Они ушли? - спросила еле слышным шепотом.
  Астра выглянула за дверь как раз вовремя, чтобы понаблюдать за разочарованно оглядывающимся от двери Семом. Это Бини, опомнившись, и обнаружив, что в задумчивости позволила себе и нахальному инлину много больше того, что собиралась, простилась с ним очень холодно. В одну секунду заморозив в парне едва распустившийся цветок надежды.
  -Ушли. - Кивнула магиня, оборачиваясь к Дисси, чтобы выяснить, что все это означает?!
  И опешила, обнаружив, что знахарка, проворно скользнув с постели, уже засовывает ноги в мягкие туфли, которые неизвестно кто поставил возле ее кровати.
  -А ты куда?! Тебе же плохо было?! - возмутилась магиня притворством подруги.
  -Иначе их ещё два часа не выставишь, а нам поговорить нужно. - Отмахнулась та. - Сходи, договорись с Мартином, чтоб никого без предупреждения не впускал. Скажи - принцесса приказала.
  Астра, заинтригованная её поведением, хоть и без особой охоты, а к телохранителю сходила. И намекнула, что это не только приказ его госпожи, но и просьба Дисси. И даже засомневалась, глядя на решительно кивнувшего мужчину, что именно он исполнит с большим энтузиазмом. Приказ своей подопечной или просьбу знахарки.
  К диванчику, на котором уже устраивалась неугомонная знахарка, Астра возвращалась в задумчивой оторопи. Раньше она была твердо убеждена, что женщина должна быть сильной и независимой, неважно, магиней или воином. Как она сама, как Ким и Улидат. И тогда у нее не будет никаких проблем с выбором достойного спутника жизни. И магистр всячески поддерживал в ней это мнение.
  Но в последнее время она начала сильно сомневаться в правоте этого суждения. Не только соотечественники, но и эти, неизвестно откуда прибывшие инлины, явно отдавали предпочтение совершенно другим женщинам. Хотя даже не вооруженным магией зрением заметно, что с женщинами тут вообще плоховато. Ну, да, они ведь их в этот... карман почти всех отправляют!
  Смешно сказать, за сбежавшей из-под петли воровкой с щенячьим обожанием в глазах таскается самый симпатичный из пришельцев, немолодой деревенской знахарке явно симпатизируют сразу трое. Считая этого самого телохранителя, она же не слепая, чтоб не заметить явного. Кстати, такие вещи она вообще замечает с каждым прожитым годом все острее. Это в восемнадцать лет её нужно было носом ткнуть в округлившуюся фигурку подружки, чтобы она поняла, что именно та изучает по вечерам со старшим учеником магистра Зальма.
  А вот её мужчины как будто и не видят! Нет, ей их внимание и даром не нужно... у нее уже есть любовь всей жизни... но ведь обидно!
  И начинает грызть душу сомнение, так ли все обстоит на самом деле, как уверял её учитель. Ведь хотя она была, по признанию редких подруг, самой сильной магиней из ровесниц, и внешность не подкачала, тискал-то он безотказных легкомысленных девиц, не имевших вообще никакой силы! Ни магической, ни духовной, ни физической!
  Эта внезапно пришедшая в ее голову мысль была так проста и логична, что Астра остановилась как вкопанная, не дойдя трех шагов до дивана, где подруги уже освободили ей место. Ну почему, раньше ей никогда не приходило такое в голову? Может оттого, что едва она начинала делать подобные выводы, как тут же бежала к учителю, свериться с его мнением?! А он с неизменным сарказмом, походя, разбивал все ее доводы! Хотя... вот именно на эту тему она бы никогда не осмелилась с ним заговорить. Эта тема была под запретом с того самого вечера.
  -Астра! Что-то случилось? - С тревогой окликнула Дисси, понаблюдав, как резко меняется выражение на лице девушки, забывшей напрочь, что всегда нужно за ним следить.
  За этим самым выражением. У мага лицо должно быть строгим и невозмутимым, иначе народ не станет его уважать! Эти слова учителя были повторены столько раз, что возникали в голове сами, стоило ей выйти на улицу. А теперь... что-то произошло в её голове, словно кто-то сорвал повязку с банки, полной пиявок. И они шустро и весело рванули в разные стороны, не желая больше сидеть в застоялой воде дисциплинированной компанией.
  -Нет... ничего. - Притворной улыбкой отвечая на встревоженный взгляд, отозвалась Астра, садясь на диван. - О чем будем говорить?
  -О нас. - Серьезно объявила знахарка и тяжело вздохнула. - Я хочу вам сразу сказать... все мои желанья - они и ваши тоже. Можете при всех открыть, чего хотите, можете мне втайне шепнуть. Инлины все исполнят, я уверена. Но сказать нужно до завтрашнего утра.
  Девушки ждали продолжения, но она молчала. Пусть решают сами, больше она ничего говорить не станет, пока они не сделают свой выбор. Или не начнут задавать вопросы.
  -Дисси... - участливо уставилась на старшую подругу принцесса.
  Вот и началось то, к чему она и хотела бы подготовиться, да все равно не сумеет.
  -Почему до завтрашнего утра? - Лародель, бывшая все эти дни после встречи с герцогом тихой и задумчивой, ожидающе смотрела на знахарку.
  Хорошая из нее получится со временем королева, нужно только убедить девочку, что на ее белокуром подлеце свет клином вовсе не сошелся. Есть на свете и вполне достойные любви мужчины. Вот как только всё успеть, если время неожиданно стало самой большой ценностью в ее жизни, неприметно вздохнула Дисси.
  -Потому, что утром я пойду в карман.
  Смешно-то как звучит, пойду в карман! Словно она маленькая игрушечная куколка, каких продают на весенних ярмарках крестьяне. Только... что же никто не смеется, и лица у всех стали такие... строгие... как в храме, или на похоронах. Ну, уж нет! Умирать она пока вовсе не собирается. Тем более... если права в своих последних догадках... обидно будет, почти понять все и не дожить... до полного подтверждения своих выводов.
  -Я тоже пойду. - Вздохнула Астра. - Только не могу понять, как это связано. Желанья и карман.
  -Я расскажу. - Кивнула знахарка. - Все равно хотела у тебя спросить... как такое объяснить? Когда я первый раз ходила... то вышла сразу. А во второй... они меня уже и не ждали. Ходила полчаса. Но потом подумала... и вспомнила. Шимирл этот... помнишь? Ногу мне лечил... ее еще так прогрело... его магией. Так вот, когда я там, в кармане шла к выходу, эта нога... стала как каменная... так и тянула меня назад. Я тогда внимания не обратила... не до того было, молилась, чтоб они не ушли... ведь иначе мне было не выйти. Вот и скажи, почему это.
  -Ну... в общем-то, объяснение одно. Я тебе уже говорила... аура у нас с ними разная. Значит и энергию мы берем от разных стихий. А в этом кармане... - Астра задумалась, потом, неверяще мотнув головой, оглянулась проверить... ну, да, Дисси смотрит на нее, ласково улыбаясь, как учитель на ученика, рассказывающего ему нечто, давно знакомое.
  -Дисси! Ты что... догадалась?
  -Нет, додумалась. - Кивнула ей одобрительно знахарка, - Пока его рассказ слушала... само и сложилось.
  -Так это же... выходит... если мы их достанем... - Задохнулась от невероятной догадки Астра.
  -Оно и выходит. А те женщины... что они нагнали... боюсь даже спрашивать... сколько их там. - Ты молчи пока, не пугай никого. Обдумай еще раз. Может, есть другой выход.
  -А нам что-нибудь скажут?! - не выдержала Лародель.
  -Вам - да. Конечно. Если кто хочет попробовать свои силы... сходить в карман, желание лучше заранее не брать. Особенно тебе, Дель. Нет про богатство... или титул... это, пожалуйста. А вот то, что касается внешности или здоровья, ну, в общем, всё, что требует применения магии, лучше оставить на потом. Иначе выйти будет очень трудно. Практически невозможно. - С сожалением глядя на принцессу, сообщила Дисси.
  -Почему? - Не поняла Ким.
  -Вот Астра все обдумает и нам скажет, почему! - Быстро ответила знахарка, пока Астра не начала выкладывать им так напугавшие её выводы.
  Но, похоже, зря она так всполошилась. Астра, уже витавшая мыслями где-то в дебрях теоретической магии, в скором будущем возвращаться оттуда и не собиралась.
  -Я пойду. - По обыкновению коротко и тихо сообщила Улидат.
  -Да и я тоже. - Непреклонно хмыкнула Кимелия. - Чего тут думать! Ну а если не выйду - значит, судьба такая.
  -Если кто из вас не выйдет, я обязательно вытащу. - Твердо пообещала Дисси.
  Не желая пока объяснять, что потому и попросила Астру поразмыслить... может, у нее получится... заклинанье... или что еще, чтоб девушек было легче отыскивать.
  -А я еще утром решила, что пойду. - Спокойно сообщила Варена. - А раз Дисси обещает достать... в случае чего... тогда и волноваться не о чем!
  -Говорят, некоторые не только людей вытаскивали, а и разные вещички... драгоценности, артефакты... - Мечтательно протянула Бини.
  -И не вздумай! - Встревожилась Дисси. - Никаких артефактов! С такими намереньями тебе туда лучше и близко не подходить!
  -Это точно. - На миг отвлеклась от своих размышлений Астра. - Нарушение энергетического равновесия путем удаления источника стабилизации полей может явиться одним из факторов деструкции общего контура.
  -О! - Сраженная этой фразой Бини даже рот открыла от изумления. - А на нашем языке... это что?
  -На нашем тебе сказала Дисси. Никаких артефактов не бери! - Королевским голосом отрезала Дель и сразу спохватилась. - Я тоже ничего не поняла... кроме того, что это очень опасно! Но, во всяком случае, одно мне ясно, утром мы все идем туда!
  -Если идти... - тяжело вздохнула Дисси, не поднимая глаз от своих рук, которые она сосредоточенно разглядывала во время этого разговора, - То чем раньше, тем лучше. Вот только если Астра что-нибудь придумает... чтобы вас там лучше чувствовать... не только я, но и она могла... для надежности!
  -Да тут и придумывать не нужно. - Уверенно фыркнула Астра. - Я на вас маячки закреплю, и прекрасно буду видеть. Только... что бы еще такое найти одинаковое...
  -Это? - Достала из глухого выреза своей туники сделанный магиней кулон Анжийту.
  -Вот! Лучше и не придумаешь! На камнях магия держится дольше всего! - обрадовалась Астра. - Давайте все сюда, я заряжу маячки!
  -Только приметьте чем-нибудь свои, - Доставая из кармана завязку для мешочка, и привязывая к своей цепочке, пробормотала Дисси. - Я слышала, что камни привыкают к хозяевам. Да и запах не стоит путать.
  -Не привыкают, а впитывают энергию и становятся частью системы. Маленькой конечно, но приметить свои кулоны хорошая идея! - Авторитетно подтвердила магиня, и девушки кинулись искать платочки, ленточки, шнурки, всё, чем можно было бы отметить свои цепочки.
  
  Айтерис стоял на верхней площадке, задумчиво вглядываясь в очертания тающей в предвечернем тумане долины. Только с этой, самой крайней к пропасти башни можно рассмотреть простенькие, невысокие постройки, в которых живет большинство его людей. Сегодня там праздник. Те, кто беспрекословно верил ему на протяжении этих столетий, наконец-то получили весомое подтверждение правильности своего выбора.
   Вайдильс с женой и ребятишками сейчас там, на правах самых дорогих гостей. Ему бы тоже нужно отправиться в деревню, поздравить свой маленький народ с этой радостью, но что-то, острой колючкой сидящее в глубине сознания, снова и снова возвращает командующего к разговору с Дисси. Что-то он упустил, какой-то тревожный намек, и сейчас никак не может сообразить, что же так насторожило его в том разговоре.
  -Командир. - Дежурный воин, не решившись воспользоваться тревожным сигналом, сам взобрался наверх. - Там пришли эти женщины... что живут в гостевых покоях... тебя зовут.
  -Сказали, зачем? - Не оборачиваясь, спокойно спросил первый, пытаясь сдержать невольное раздражение.
  -Нет.
  Едва он решил отправиться в долину, как им что-то приспичило. Наверное, придумали, наконец, себе желания. Впрочем, он был уверен, что знахарка не забудет про сестер. Потому и выделил ей неограниченное количество желаний. Посчитав, что на них семерых его возможностей вполне хватит.
  Да и не похожи они на тех, что желают быть прекрасными принцессами в золотых дворцах. А ведь находились и такие. Ну и приходилось объяснять, что золото из камней ни один маг сделать не может. Конечно, титулы и даже вполне приличные состояния они могли устроить, зря, что ли весь год работали не покладая рук.
  Особенно трудно им пришлось, когда предал Улийрас. Ведь людей и раньше не хватало, а после того как он увел полторы тысячи, всем пришлось работать почти в два раза больше.
  И как она только угадала, что на себя они не тратят почти ничего. В домах, построенных из камня, все вещи самодельные и очень простые, никаких излишеств. Ткани покупают только для малочисленных женщин. А его люди ходят в кожаной одежде, которую шьют сами. Впрочем, они всё делают сами. Его воины давно научились и местные овощи сажать и шкуры выделывать. Их ловкие руки прекрасно со всем справляются. Не говоря, разумеется, об обязательной работе в рудниках, и у небольших ювелирных горнов.
  Но, несмотря на то, что их поделки идут в королевстве и соседних странах по самой высокой цене, на себя денег почти не остается. Нужно ведь выкупать и ремонтировать небольшие замки, заказывать для них мебель и ковры, платить королю за титулы. Тот вообще неплохо наживается на их сотрудничестве. Но они на это не жалуются. И готовы так жить и дальше, лишь бы вернуть из проклятого мрака свой народ.
  Он бросил последний взгляд на поднимающиеся в небо над долиной дымки очагов, представил запах жарящегося праздничного жаркого и, вздохнув, поплелся вниз. Даже не пытаясь угадать, чего от них потребуют эти женщины.
  Все равно не получится, он уже столько раз на обычных наемницах пробовал. Ну а предвидеть, чего захочет эта необыкновенная компания, и пытаться не стоит.
   Глава 14
  Они стояли дружной кучкой у крыльца комендантского дома, где он теперь не может жить, потому что все время помнит про заключенных в подвале людей, и о чем-то спокойно переговаривались.
  Айтерис не спеша подошел почти вплотную и остановился, ожидая, когда Дисси объявит о своем решении, даже не сомневаясь, зачем его сюда позвали. Хотя так торопились они зря, Шимирл все равно в деревне, а без его помощи тут не обойтись.
  Но разговор вопреки его ожиданиям начала принцесса.
  -Мы готовы сейчас войти в карман. - Объявила она просто, и первый даже головой мотнул, решив, что ослышался.
  -Почему? - Несуразный вопрос сам сорвался с губ.
  -Потому что там работы очень много. А времени мало. - Туманно объяснила Дисси. - Вели стражнику нас пропустить, чего зря болтать.
  -Но там... решетка... на ней заклинание Шимирла. А он в... деревне. - Никак не мог прийти в себя командир.
  Всего, чего угодно, но только не такого сюрприза ожидал он, неторопливо спускаясь к ним по лестнице. Вот уж действительно, непредсказуемые женщины! А эта, Дисси, ведь всего три часа назад вообще лежала чуть не полумертвая! И тоже собирается лезть во тьму?!
  -Я попробую снять его защиту. - Спокойно сообщила Астра. - Однако Шимирла всё же придется позвать. Маяк из него хороший, выходить легко.
  Но Айтерис и сам уже собрался с мыслями. Свистнул в тревожный свисток, собирая всех, кто может понадобится, отправил воина за магом. Между Ирнеин и деревней давно воздушная дорога налажена, не на плечах же таскать продукты и дрова.
  И кивнув часовому, чтоб пропустил женщин, вошел в дом следом за ними.
  Провел зачарованно глазеющих на настенные росписи наемниц к двери подвала, остановился в сторонке, скептически ожидая, что получится у магини с замком. Но, у неё, как ни странно, все получилось на удивление быстро, махнула руками, толкнула ногой и решетка открылась. Оглянулась на первого, насмешливо блеснула темно-серыми в густых ресницах глазами, и первая решительно зашагала вниз по знакомым ступенькам. Дойдя до помещения, где посреди пола чернел вход, одним взглядом зажгла прикрепленные к стенам бездымные факелы.
  -Это и есть вход? - С восторженным ужасом шепнула Варена, глядя на плотную темноту у самых ног.
  -Я пошла. - Отстранив ее, тихо сообщила Улидат и скользнула в карман.
  Айтерис, глядя на женщин, беспечно наблюдающих за тем, как уходит во тьму их сестра, от негодования даже дар речи на некоторое время потерял. Столько лет он видит, как уходят туда чужие ему женщины, и должен бы, кажется, привыкнуть, а у него каждый раз обливается кровью сердце.
  Когда он представляет, что очередная наемница не вернется назад. Потому и лежит каждый раз по неделе без сил Шимирл, что требует с него командир самого точного и полного выполнения всех деталей их желаний. Тех, кто возвращается с победой.
  Да и женщин, вернувшихся с пустыми руками, они никогда не обижали. Разрешали жить здесь сколько захотят, подправляли здоровье, а если выберут себе мужчину по вкусу, то выдавали замуж. В своей крошечной стране, которую местные жители называют Изагор, Айтерис свято соблюдает обычаи и законы, которые были приняты на их потерянной родине.
  Самым святым и дорогим в той, прошлой жизни, всегда считалась любовь женщины. И уж если она выбирала мужчину и приходила в его дом, это считалось подарком судьбы. Ведь всем известно, что быть любимым - это самое большое счастье.
  Его, Айтериса, женщины выбирали трижды. И каждой из них он благодарен за полные счастья дни и ночи. Первая ушла, когда старшему сыну исполнилось двенадцать, уведя с собой восьмилетнюю дочь. Это было правильно и законно. Сыновьям нужен отец, дочерям - мать.
  Вторая пришла через год и прожила с ним больше двадцати лет. Вайдильс успел вырасти и стать воином к тому времени, когда она объявила, что полюбила другого и ушла. Третья появилась только через десять лет, и была самая яркая и сумасбродная. Но прожила с ним всего шесть лет, а с маленьким Ольвагисом возилась Лиизия, в то время пришедшая к Вайдильсу.
  Когда на них напали тголы, командир безуспешно пытался разузнать о судьбе всех своих женщин и жены Дьерджеса, ушедшей от него с маленькой дочкой за пару лет до войны. Старший сын ходил мрачный как туча, они жили в столице, а оттуда не сумел выбраться никто. Но не корил себя за то, что отпустил, у инлинов не принято удерживать разлюбившую женщину. Наоборот, считается преступлением. Заставлять женщину, которая не любит, делить с собой постель никогда не стал бы ни один инлин. И из гордости, но в основном, оттого, что в их обществе это приравнивалось к изнасилованию. А такое дикарство случалось только у отсталых брасков и тголов.
  Черная мгла неожиданно быстро выплюнула худенькую куэлянку, и вместе с ней двух местных женщин. Вовремя подоспевшие воины быстро подхватили на руки и потащили подальше от входа не понимающих в чем дело, наемниц. Женщинам казалось, что они шагнули во тьму лишь несколько мгновений назад. И таскали их воины вовсе не от радости. Это лишь сгоряча все вскакивают и идут сами, а минут через десять запросто могут и в обморок свалиться.
   -Еще? - Спросила, поднимаясь с одеял Анжийту, но Дисси отрицательно качнула головой и жрица смерти послушно отступила в сторону.
  -Нужно принести сюда стульев. - Деловито сообщила знахарка первому. - Что мы все стоим, как столбы?!
  Командиру никогда за пятьсот лет даже в голову не пришло, что в этом мрачном месте можно сидеть как в театре, но воины, услышавшие эти слова, немедленно ринулись прочь. Еще раз подтверждая подозрение командира насчет её авторитета среди его людей.
  -А одежда-то на них какая старомодная! - Сообщила подругам Бини, глядя вслед инлинам, уносящим наемниц.
  И беспечно шагнула в карман. Первый раз в жизни Айтерис не сумел подавить встревоженный вскрик. Мгновенно представив, что будет с внуком, если его любимая не вернется. Придется запретить седьмому появляться в крепости, а это создаст им дополнительные трудности.
  Дисси оглянулась на командира с укоризной, нехорошо охать вслед уходящему, дороги не будет.
  А Сем, как что-то почувствовал, через мгновенье ворвался вслед за воинами в подвал, для оправданья своего прихода держа в руках пару стульев. Привычно крутнулся, выискивая глазами пепельноволосую фигурку и, не найдя, вмиг побледнел чуть не до синевы.
  Первый прыгнул к нему, удержать, не пустить в страшную бездну, но в этот момент из кармана вылетела Бини, держа в объятьях смуглую наемницу. Вместе с ними вылетел какой-то странный предмет, с грохотом покатившийся по полу. Сем, ловко уклонившись от рук деда, метнулся к девушке, подхватил на руки и крепко притиснул к груди.
  Знал он, конечно, знал, что не одобрят такое поведение ни дед, ни отец. Ни остальные соплеменники. Пока девушка не определится со своими чувствами, нельзя ей навязываться так бесцеремонно. Но и сдержаться не мог. Сердце так и оборвалось, когда понял, куда исчезла его малышка.
   Шагнул в сторону и, шлепнувшись на стул, который сам и принес, запоздало всхлипнул, спрятав лицо за худенькое плечико.
  -А где это... такое хорошенькое? - Пришла наконец в себя Бини, ошеломленная внезапным светом, шумом и налетевшим, как коршун, Семом.
  -Вот это? - Язвительно спросила Астра, ставя перед ней красивый резной стул.
  -Нет! Я нашла такое... - Замысловато крутнула изящной ручкой воровка, мечтательно прищуриваясь.
  -Бини! - Сердито оборвала ее магиня. - Тебе что сказали? Ничего такого!
  Она ехидно скопировала жест подруги.
  -Там все выглядит не так, как здесь! Ты принесла стул!
  -В хозяйстве пригодится. - Расстроено буркнула девушка, впервые порадовавшись про себя, что сидит сейчас на руках у надежного Сема, а не стоит навытяжку перед рассерженной подругой.
  Уютно, между прочим, сидит, а главное, так защищено, как не чувствовала себя ещё никогда в жизни.
  Потому что всегда точно знала, доверять нельзя никому. Даже самым близким людям. Особенно, если люди эти - мужского пола. Ведь предал же её напарник, с которым они вместе работали и жили последний год. Знал досконально все её привычки и тайнички, вот и спёр припрятанный эльфийский амулет. Она сразу поняла, кто мог её обокрасть, больше никому секретов не выдавала. Только ему. Думала, у них все так же будет, как у её родителей. Однако он решил по-другому. Собрался в одиночку загрести весь гонорар, ни капли не волнуясь, что её повели на виселицу.
  Разумеется, едва сбежав, Бини стянула висящее на огородах тряпье и превратилась в старуху-нищенку. И очень скоро выследила дружка, тоже ведь хорошо знала, где искать. А вернув себе амулет, отомстила по-черному. Стащила у первого помощника главы гильдии пару ценных вещиц и подбросила в тайное логово бывшего напарника. И следы очень умело туда же привела. Пусть теперь выкручивается, она же сумела?!
  - Какое еще хозяйство?! Зачем тебе хозяйство?! - Продолжала нагоняй возмущенная легкомыслием подруги магиня.
  Ведь подробно же объяснила, чего нельзя брать, всего несколько часов назад!
  -Как зачем... - Оглянулась Бини на черную волну волос, застывшую на её плечике. - Сем, нам нужны в хозяйстве стулья?
  -Сделаю я тебе любые стулья, только не ходи туда больше. - От пережитого ужаса не осознав двойного смысла её вопроса, несчастно буркнул он.
  -Как маленький. - Вздохнула Бини и погладила упругие черные пряди. - Надо идти. Кто-то же должен их всех оттуда доставать.
  -Астра!
   Окликнула магиню знахарка, с тайным удовольствием наблюдавшая краем глаза за норовистой девчонкой. - Ким нет уже пять минут.
  -Как, нет? - Сразу забыв про злополучный стул, метнулась к входу магиня. - Когда она ушла?
  -Как только Бини выкинуло, сразу и шагнула. Пойду я, твоего маяка пока нет. Если сразу не выйду, подожди один час. Следом не лезь. - Спокойно объяснила Дисси и ушла в карман.
  Первый уже начал понимать, что женщины идут не просто так, а по какому-то порядку, и получается у них, надо сказать, очень неплохо. Даже эта девочка, что свела с ума его внука, принесла наемницу. И стул на хозяйство, стараясь скрыть усмешку, припомнил он. Похоже, тактика седьмого приносит ему желанный результат. А как иначе объяснить её вопрос? Хотя... она вполне и передумать еще может.
  В кармане Дисси встретил тот же непроглядный мрак, но это пугало её уже не так сильно, как в первый раз. Такое уж странное существо человек, быстро привыкает к самым невероятным вещам. Дисси по привычке прикрыла глаза, принюхалась. Все как раньше, только где-то рядом, словно на расстоянии вытянутой руки, запах Кимелии. Дисси захватила одной рукой знакомо бесплотный силуэт, и, мысленно потянувшись, достала другой пахнущих чем-то родственным наемниц. По самою же заведенной традиции прихватила троих и, развернувшись, пошла на запах Астры. И вдруг поняла, что сквозь закрытые веки видит яркую звездочку точно в том месте, где находится магиня. А рядом с ней еще две, послабее. Принюхалась и повеселела. Одна пахла принцессой, вторая Вареной.
  В тот же миг на нее снова обрушился свет, шум, запах, и невероятная тяжесть. Закричали девушки, забегали воины, и тяжесть почти сразу исчезла. Кто-то поднял ее и понес. Дисси приоткрыв глаза, с удовольствием отметила про себя, что, похоже, обзавелась личным носильщиком. Командир посадил ее на стул, и отодвинулся, уступая место прибывшему, наконец, магу.
  -Нет! - Уже немного привыкшие к свету глаза знахарки углядели Шимирла, поднявшего для заклинанья руку.
  -Стой! - В унисон ей, рявкнула Астра.
  -Что такое?! - Не понял Айтерис, но инстинктивно заслонил Дисси от мага.
  -Я только хотел... - Обиженно надулся Шимирл.
  -Ничего не заклинай на нас! - Резко оборвала его объяснения Астра, и, повернувшись к командиру, властно потребовала - Запрети ему подходить к нам и, тем более, лечить!
  -А зачем тогда звали? - Вспылил маг, еще раздраженный скоростью, с которой его заставили расстаться с хорошим куском жаркого.
  -Чтоб поработал маяком. И спасенных усыплял. - Уже спокойнее объявила Астра, отходя ко входу. - Дель, иди.
  -Она права. - Мягко сообщила Дисси уставившимся на нее в ожидании объяснения мужчинам. - Я прошлый раз потому и не смогла сразу выйти, что нога тянула. Которую он лечил.
  Говорить больше пока не стоило, они и так теперь задумаются надолго. А вот когда девушки закончат проверку своих способностей, предстоит серьезный разговор. И для инлинов он будет очень тяжелым.
  Убедившись, что знахарка чувствует себя не в пример лучше, чем в прошлый раз, первый отправился посмотреть, кого они принесли в этот раз. К его разочарованию, опять не было ни одного воина. Одни женщины. Правда, много. Дисси вынесла троих и воительницу, которая крепко прижимала к груди еще двоих. Это был очень хороший результат, прямо-таки потрясающий. Еще никогда не было такого, чтоб за один день доставали больше двух человек. И то этих счастливых дней за четыреста лет набралось лишь несколько.
  Снова расступилась тьма, выбрасывая на кучу одеял принцессу и еще кого-то, с быстротой молнии метнувшегося назад. Но к такому повороту событий все они были готовы. Сердитый маг одним взмахом руки усыпил рванувшегося в тьму соотечественника, два воина мигом оттащили его от входа. И тогда стало понятно, что принцесса принесла не только его, рядом с ней сидела юная девушка, почти девочка.
   Айтерис очень хорошо её помнил, он тогда очень не хотел брать такую молодую девчонку в обоз. Прекрасно зная, что ее ждет в случае неудачи. Но она чуть не на коленях вымолила разрешение, ей больше негде было заработать за короткий срок, что оставался, такую крупную сумму. Каковая требовалась для выкупа ее брата, захваченного разбойниками. Когда она не вернулась, он очень долго чувствовал себя подлецом. Но раздавать заработанные с таким трудом деньги народа всем нуждающимся просто не имел права. А своих денег у них ни у кого не было. Это инлины еще в первые, самые тяжелые дни, когда только попали в этот мир, так решили. Пока не выйдет из подвала последняя женщина, они всё до последнего медяка кладут в общий кошелек.
  Лишь много позже первый узнал всю правду. Когда решил потихоньку от своих сородичей выяснить судьбу ее брата. Оказалось, тот живет и здравствует в собственном имении, а сестру спровадил в обоз подложным письмом. Якобы от разбойников. Чтобы не отдавать заневестившейся девушке часть поместья в приданое, как завещал отец. До тех пор командир никогда не вмешивался в дела аборигенов, считая себя не вправе вершить суд над тем, что считал подлым или преступным. У них свои законы, они сами их придумали, сами им подчиняются, вот пусть и живут, как хотят.
  Но в тот раз не выдержал. Скупил у всех кредиторов долги негодяя, отправившего за деньги на смерть родную сестренку, и в один прекрасный день кучей предъявил ему к оплате. И как тот ни умолял, не дал ни дня рассрочки. А потом с удовольствием наблюдал, как подлец увозит на старенькой телеге жалкую кучку скарба, который ему остался. В поместье теперь живет одна из тех женщин, которой повезло выйти живой и с добычей в руках.
  В погребе тем временем стало тесновато. Кроме воинов, едва успевавших уносить усыпленных магом спасенных, прибыли Дьерджес с Ольвагисом.
  -Что здесь творится? - Тихо поинтересовался второй у отца, едва протиснувшись к нему.
  -Дисси решила еще поработать. - Вздохнул тот.
  Что-то не нравилось ему в том деловитом спокойствии, с которым уходили в тьму женщины. И то, что они выносили одних наемниц, тоже начинало настораживать. Как-то сразу вспомнились слова знахарки, что она находит людей по запаху. А сейчас принесла кучу женщин. Неужели нюх потеряла? Нет, похоже, здесь происходит нечто, пока совсем не понятное ему, а таких вещей он очень не любил.
  И уже направился было к знахарке, как его опередил окрик магини.
  -Дисси, Варена не вернулась.
  Женщина подхватилась со стула с такой легкостью, словно и не сидела минуту назад, обессиленно опустив руки.
  -Стой тут! - Погрозила Астра пальцем главному магу и исчезла в кармане. Чтобы почти сразу выплеснуться оттуда вместе с целой кучей женщин. Айтерис с сыновьями кинулись на помощь воинам, подхватывая ошалело озиравшихся вытащенных из тьмы наемниц на руки и вынося в соседнее помещение. А когда командир спешно вернулся назад, то застал непривычную для этого подвала картину. Дружная семерка что-то деловито обсуждала, сидя тесным кружком и не обращая внимания на седьмого, так и не отпустившего с рук Бини.
  Ну, раз ему можно слушать, то и мне разрешат, решил первый, подходя поближе.
  -... как трава. А остальные потолще, я дергать не стала. Откуда мне было знать... что они такие тонкие. - Виновато оправдывалась Варена.
  -Дисси объясняла. Ничего не нужно брать больше трех. Там-то стенок нет, а вот об эти плиты может шарахнуть. - Сердито показав на плиты пола, окружавшие черный неровный квадрат входа, отрезала Астра. - Ну что, достаточно на сегодня, или еще?!
  -Я схожу. - Расстроенная неудачей Ким твердо решила испробовать себя еще разок.
  -Попробуй потянуться к нам с закрытыми глазами. - Тихо советовала девушке Дисси. - Не руками и не телом тянись... а умом. Мы попробуем помочь. И помни, не больше трех.
  -Ладно. - Понятливо кивнула воительница и вся команда дружно отправилась ко входу.
  Включая Сема, крепко держащего непривычно покорную Бини за руку. Айтерис шел следом за ними и не знал, радоваться, что внук нашел свое счастье или огорчаться, что тот выбрал самую неподходящую из всех девушек.
  Кимелия, даже не приостановившись, ушла в карман, а ее подруги на миг притихли, сосредоточенно глядя в темноту.
  -Руки дайте. - Неожиданно скомандовала Дисси и девушки, встав полукругом, быстро взялись за руки.
  -Сема отцепите! - Вдруг, не оглядываясь, рыкнула магиня и Бини резко отобрала у разом помрачневшего ухажера свои тонкие пальчики.
  Айтерис от нахлынувшего гнева даже губу закусил, да как они смеют так обращаться с парнем?
  Но сказать ничего не успел, на одеяла вылетела Ким и с нею трое женщин.
  Значит, все-таки специально берут только своих! С внезапной горечью понял первый. А он их еще за честность и прямоту уважал! Нет, видимо, немного поторопился! И Дисси тоже... хотя именно она-то как раз, скорее всего, и есть зачинщица этой операции.
  -Астра, извинись перед Семом. - Направившись к командиру, мягко бросила магине знахарка, но ответила ей Бини.
  -Я и сама с ним разберусь.
  -Айтерис, - Сочувствующе вздохнула Дисси, глядя снизу вверх в его сузившиеся от обиды глаза. - Нам нужно серьезно с вами поговорить. Зови кого хочешь, но только из тех, в ком полностью уверен. Разговор будет непростой. Но Шимирла возьми обязательно.
  Развернулась и пошла к выходу из подвала, оставив в его душе крохотный росток надежды. На то, что он ошибся в своих выводах и все объяснится. Первый оглянулся и увидел, что все наемницы покидают подвал, только Бини, подойдя вплотную к сидящему на стуле седьмому, что-то тихо объясняет поднявшему светлеющее лицо парню.
  -Бини, не отставай! - Позвала подругу принцесса, которую заботливо уносил на руках четвертый.
  -Мы идем. - Откликнулась воровка и потянула Сема за руку. - Наш стул смотри, не забудь!
  И от этих простых слов - мы, наш, на лице седьмого расцвело такое блаженство, что командир четко понял, если он хоть намеком, хоть взглядом даст внуку понять, что не особенно доволен выбором, то потеряет его навсегда. Каким бы он не был, этот выбор, но парень сделал его сам и никому не позволит вмешаться в свою жизнь. И это была еще одна досадная особенность их существования в здешнем мире. Некоторые чуждые порядки и правила проникали извне в инлинский поселок, начиная понемногу теснить заведенные предками устои.
  
  Девушки уже успели умыться и переодеться и дружно ужинали, когда шестеро инлинов во главе с Айтерисом вошли в обеденный зал. С собой они несли большие блюда с жареным мясом, доставленным из деревни, и недостающие стулья. Наемницы потеснились и инлины устроились с другой стороны стола.
  Седьмой уже был тут, сидел рядом с Бини, заботливо подкладывая еду на ее тарелку. На пришедших родственников глянул лишь мельком, и снова отвернулся к своей избраннице.
  Ужинали молча, ограничиваясь лишь необходимыми вежливыми фразами. Когда стало понятно, что женщины наелись, инлины быстро собрали со стола посуду и остатки еды в большие корзины и, сдернув несвежую скатерть, снова сели на свои места, давая понять, что готовы к переговорам.
  -Сначала я должна задать несколько вопросов вашему магу. - Неожиданно для первого, разговор начала магиня.
  -Если это касается наших секретов... - Немедленно встрял Дьерджес, - Он отвечать не будет.
  -Будет. - Холодно отрезала Астра. - Потому что это касается не только секретов но и очень многих жизней.
  -Задавай вопросы. - Не обращая внимания на возмущенные взгляды второго и Шимирла, разрешил командир.
  -Скажи, Шимирл, - Пристально глядя на мага, поинтересовалась Астра, - Ты ведь среди помощников Гейденуса обладал самым слабым даром?
  А вот так главного мага еще никогда не оскорбляли! И кто?! Какие-то наемницы! Он вскочил, возмущенно уставясь на нахалку сердитым взглядом и начал поднимать руку для броска.
  -Шимирл! - Осадил его ледяной голос первого. - Садись! И отвечай! Честно!
  -Нет, конечно! Был еще ученик... у того аура была совсем бледная. - Несколько минут возмущенно посопев под неумолимым взглядом Астры, скрепя сердце признался он.
  -Значит, верховный маг не приглашал тебя для обсуждения деталей эксперимента с пространственным карманом! - Уверенно заключила магиня.
  -Он нам всё объяснил! Что нужно делать.
  Еще неуверенно защищался маг, а у командира уже начал сжиматься в груди противный холодок. Значит... они обнаружили что-то очень плохое, раз начали разговор именно с этого.
  -А про то, что это непроверенный и опасный эксперимент, он говорил? - Продолжала Астра допрос с дотошностью бывалого следователя надзора.
  -Конечно! - Шимирл еще надеялся сохранить свое лицо.
  -Тогда значит, ты понимал, что обязан, как единственный маг, оказавшийся на свободе, вести постоянные наблюдения за изменениями магического фона кармана и делать подробные записи. - Сделала неожиданный для всех вывод Астра. - Я хочу посмотреть эти отчеты.
  Шимирл резко побледнел, потом начал краснеть неровными пятнами. Попытался что-то сказать, но голос предательски сорвался и он с обиженным видом замолчал.
  Однако все уже поняли, никаких записей бывший ученик не делал. Конечно, у него всегда хватало работы, но если б он хоть раз заикнулся о важности этих наблюдений, Айтерис немедленно выделил бы ему помощника.
  -Астра, объясни всем. - Тихо попросила Дисси.
  Еще с минуту посверлив посрамленного коллегу возмущенным взглядом, магиня, фыркнула последний раз, и начала рассказ.
  -Я уверена, что принимаясь за такой рискованный эксперимент, ваш верховный маг все тщательно просчитал. Силу всех артефактов, энергию магов и амулетов, все, что могло подпитать ритуал. Вы, конечно, знаете, что у вас у всех есть небольшие магические возможности. А это значит, в каждом имеется частица энергии. Гейденус, разумеется, проверил всех в крепости и скрупулезно вычислил все, что только можно. В том числе и поступления из естественных источников.
  При этих словах магини бывший ученик снова побледнел и опустил голову к самому столу. Он прекрасно помнил эту проверку, потому что именно им, ученикам, и поручил её занятый своими изысканиями верховный маг. Помнил требование замерять силу ауры каждого воина именно ранним утром, когда она полностью восстановилась за ночь.
  -Не знаю, из-за чего эксперимент пошел не так, как ожидалось, но это сейчас не важно. Вы оказались в этом мире вместе с сидящими в кармане соотечественниками. Первое, что нужно было сделать, это запереть подвал от любого вмешательства. Этого не произошло. Ваши воины, ничего не понимавшие в сути случившегося, бесстрашно лезли туда. Каждый раз добавляя немного энергии, которую они приносили с собой. И нарушая этим заданный ход ритуала. Это всем понятно? - Астра обвела притихших слушателей требовательным взглядом. - Через сто лет, вы снова грубо нарушили равновесие, сначала убавив энергию, которую вынесли вместе с воинами и учеником, потом добавив с полезшими туда добровольцами. А еще через двести лет туда вообще вломилось полторы тысячи воинов, снова резко изменив течение процесса.
  -Ну и чем нам это грозит? - Не выдержал командир, и так прекрасно знавший все подробности их бедствий.
  -Я объясню. - Кивнула Астра. - Немного осталось.
  -Может, я? - Тихонько предложила сидящая рядом Дисси, поняв, как раздражает инлинов нравоучительный тон магини.
  -Можешь и ты. - Что-то разглядела в ее глазах Астра и величаво опустилась на стул, с которого вскочила в пылу объяснений.
  -Я уже говорила, что не могла выйти из кармана, когда мне Шимирл подлечил ногу. Она меня тянула назад, потому что в ней была его энергия. Хорошо еще, что немного. Значит, свободной энергии там осталось так мало, что даже эта капля была необходима. - Чуть виновато поглядывая на замерших хозяев, мягко объясняла знахарка. - Я вчера спросила мага, может ли карман исчезнуть в любой момент. И он ответил - да.
  Она минуту помолчала, всматриваясь в обеспокоенные, но еще ничего толком не понимающие лица инлинов. Снова вздохнула, достала из кармана приготовленный заранее мешочек и подвинула к себе вазочку с орешками.
  Насыпала мешок доверху орехами, завязала, задумчиво взвесила на руке, и осторожно положила на стол.
  -Когда в кармане истощится энергия, контур исчезнет мгновенно. - Очень тихо сказала, глядя на тугие бока мешочка. - Если бы карман находился на улице - люди просто вывалились бы большой кучей. Но он заперт каменными стенами подвала. Ваши женщины, воины и наемницы. Очень много наемниц.
  -Но... - Упрямо продолжал перепираться убежденный в своем Шимирл. - Они же погибли!
  -Никуда они не делись. Для доказательства этого мы их сегодня и доставали. - Резко оборвала его Астра. - А вот каждый вынесенный вами оттуда воин приближает миг катастрофы. Потому что с ним уходит его энергия.
  Как удары смертоносного топора падали ее беспощадные слова на застывшие, бледные лица инлинов. Уже понявших суть непредвиденной беды, но еще не желавших в нее поверить. Пытаясь инстинктивно оттолкнуть весь открывшийся им ужас новой катастрофы, вернуть, хоть и нищее, но такое надежное вчера. Когда у них еще оставалась вера в будущее своего народа.
  
  Так значит, они знали об этом еще в тот миг, когда он нарочито неспешно спускался к ним по лестнице. Чтобы привести мысли в порядок, попытался разобраться в событиях этого злосчастного дня командир. И все равно шагали туда, в темноту, отлично понимая, что любой случайно принесенный из тьмы предмет может стать причиной катастрофы. Так вот почему Астра так ругала воровку за этот несчастный стул! Вот почему они так старались не приносить ни одного воина! Но достать всех наемниц... ну почему мы нигде не записали, сколько их там? Хотя, первые лет семьдесят приезжало очень понемногу. Не верили, боялись. Это потом, когда Дьерджес догадался распускать слухи о щедрых изагорцах, в обозы стало приходить с каждым годом все больше неустроенных, больных и старых аборигенок.
  -Легко подсчитать, что нам придется туда ходить, чтобы достать хотя бы наемниц, чуть не год. - Продолжала вываливать на несчастных мужчин страшную правду магиня. - Но за это время может случиться всё, что угодно. Например, истощится энергия, природного источника которой здесь нет. Наш мир, по-видимому, старше вашего, у нас вся энергия распределена по силовым линиям, проходящим в воздухе. Или что-нибудь помешает нам... есть некоторые непроверенные предположения, которых я вам пока не открою. Поэтому, в любом случае, если даже не подтвердятся наши опасения... мы думаем, без помощи вам не обойтись.
  -Ты имеешь в виду гильдию магов? - С горькой обреченностью спросил первый, точно зная, что договор с магами будет им стоить слишком дорого.
  Невыносимо дорого. Хотя, скорее всего, те и договариваться не станут, как не стали, когда к ним обратился король с просьбой вылечить дочь. Сказали, что предпочитают договориться с самой Лародель, когда она станет королевой. И ни на миг не пожалели несчастную девушку, вынужденную ковылять на искалеченной ноге и прятать лицо за плотной вуалью.
  Маги его страны и местная гильдия различались кардинально. В его стране любой маг счел бы своим долгом помочь калеке, а здесь долго высчитывают различные аспекты выгоды, прежде чем дать ответ. Потому и не особенно доверяет он Астре, если бы не знахарка, возможно и слушать не стал эти россказни. Но её глаза и собственная логика упрямо твердили, что в этот раз магиня почему-то на их стороне.
  - Нет. Не гильдию. - Снова ответила за подругу Дисси. - Мы говорим про эльфов.
   -Что?! - Опешил Айтерис.
  Всё, чего угодно он ожидал от нее, но только не про эльфов! Да про них и свои-то лишь немногие знали! И то, только те, кому это знать было необходимо, и кто умел держать язык за зубами.
  -А что ты имеешь в виду, говоря про эльфов? - Мгновенно сделал собственные выводы Дьерджес.
  -Только то, что все вы, - Знахарка обвела рукой восьмерых инлинов, - хорошо знаете. И не нужно снова подозревать во мне шпионку. Надоело доказывать, что белое - это не черное! Вот ответь мне, Айтерис, только, честно, ты ведь вечером решил, что мы за наградами явились?!
  Командир внезапно почувствовал, что ему не хватает воздуха. Да что же это такое, насквозь она их видит, что ли! И ведь одним нюхом такое уже не объяснишь!
  -Вид у тебя был больно надутый. Словно у хозяина тира на ярмарке, когда он лучникам призы выдает. - Язвительно пояснила Дисси.
  Специально старалась побольнее задеть, чтоб перестали о всякой ерунде думать, а вспомнили про тех несчастных, чья жизнь на волоске висит.
  -Но ты ведь был готов нам дать все, что попросим? Замки, деньги, титулы. И молодость, и красоту, и здоровье, и... что там еще обычно просят? А мы могли всё это взять и спокойно отсюда уйти, ничего вам не рассказывая и ничем не помогая. Правильно? - Знахарка сердито смотрела на командира. - И никто бы нас в шпионаже тогда не подозревал и оскорбить не пытался! Но раз мы решили помочь... и потому, что вас пожалели... и еще ради тех женщин... и ваших, и наших... значит, пора нас в тюрьму сажать и допрос устраивать?!
  Щеки первого горели, как от пощечин. Она была сто раз права, они здесь уже с ума все начинают сходить от подозрительности и безысходности. Это ещё Дисси пока не знает, что второй из места встречи послал своим людям задание выяснить про них всю подноготную. Хотя... сказать наверняка, что она не догадывается, командир бы теперь не решился!
  -Значит, так! - Неожиданно твердо объявила принцесса властным голосом. - Идите и думайте! Утром сообщите ваше решение!
  Именно таким тоном объявлял её отец о том, что аудиенция окончена.
  Инлины, не отважившись сказать больше ни слова, молча встали и вышли из зала, вежливо и неслышно прикрыв за собой дверь.
  -Сем. - Неохотно отбирая у седьмого, и не подумавшего сдвинуться с места, свою руку, сказала Бини. - Ты тоже иди. Они ведь тебя ждут.
  -Ты меня проводишь? - С надеждой смотрел он.
  -До двери. - Помедлив, кивнула Бини.
  Девушки, незаметно переглянувшись, постарались побыстрее исчезнуть за дверьми спален. Давая им возможность проститься наедине.
  
  
  
  
  
   Конец.
  
  
  
Оценка: 6.94*83  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"