Чиркова Вера: другие произведения.

Тайный вариант

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
  • Аннотация:
    4 сентября добавлено

  Тайный вариант
  Жизнь всегда подобна дороге. Иногда она тянется ровно и скучно не доставляя никаких особых забот, как серая брусчатка столичной улицы, иногда весело и безмятежно вьется полевой стежкой. Но зачастую полна резких поворотов, мостов, спусков, подъемов и пропастей, как узкая горная тропа, и нет никакой возможности свернуть в сторону или остановиться.
  
  Глава 1
  -Колен, ты мне друг?
  Плечистый парень в ловко повязанном зеленом фартуке сноровисто поставил на стол чашку земляничного чая и тарелочку с сухим печеньем и поджал губы.
  Девушки порой такие... простушки. Конечно, он друг... раз на большее рассчитывать не приходится. Хотя он бы очень не против стать для доньи Эмиэль кем-то особым, девушка она весьма привлекательная. Стройная, гибкая, темные вьющиеся волосы уложены надо лбом короной, а из-под длинных черных ресниц смотрят живые карие глаза. И улыбка такая приятная, с ямочками на щеках.
  Но только не женихом, жениться ему пока рано, Колен покуда не заработал ни на дом, ни на товары для собственной лавки. Будь у доньи Эмиэль приданое, можно бы подумать, но - чего нет, того нет. Хотя могло бы быть. А так она имела шанс стать ему лишь возлюбленной... временной, конечно. Но ведь нипочём не захочет, он и пытаться не будет. На эту дичь уже Мигело ловушку насторожил, и не одну... переходить ему дорогу чревато, да и бесполезно.
  -А чего сделать нужно? - наконец неохотно пробормотал официант.
  -Всего лишь заслужить пару серебрушек, - спрятав разочарованный вздох, обворожительно улыбнулась Миэль .
  Ей и изначально было понятно, что намек на дружбу этого жадного жука не проймет. Но попытать счастья ведь стоило?
  -Посиди на лавочке за углом, - буркнул он безразлично и, подхватив поднос, помчался к вошедшему посетителю.
  -Куда же мне деваться? - проводила его хмурым взглядом юная донья, и принялась за печенье, незаметно опустив половину в карман летней накидки.
  Будет чем похрустеть вечером, за книжкой.
  Через четверть часа она сидела в маленьком сквере на потемневшей от дождей некрашеной лавочке, предусмотрительно выбрав местечко в тени давно отцветшего куста сирени. Не хватало еще, чтобы кто-нибудь из соседей заметил ее с официантом, отчим утопит в молчаливом, но таком красноречивом презрении.
  -Ну, говори быстро, - вынырнул из-за куста Колен, не менее ее не желавший быть замеченным за шашнями.
  -Ты же ходишь на скачки с Мигело? Выясни, какие у него на меня планы. Деньги получишь, как только принесешь ответ.
  -Давай сейчас, я и так знаю, - мгновенно сделал выбор будущий лавочник, - но учти, если начнешь скандалить, на меня не ссылайся. Я тебе ничего не говорил.
  - Клянусь. Рассказывай.
  -Ты ему нравишься... но нужна лишь чтобы скоротать пару ночей. А сватать он собирается Розиту, за ней дом, пекарню и лавку дают.
  -Держи, - сунула Миэль нагретые в кулачке монеты, - и мой тебе совет, сделай из одной медальон, он будет приносить счастье.
  Вскочила со скамьи и почти бегом ринулась прочь, спеша попасть домой до заката.
  -Счастье? - официант с сомнением покрутил в пальцах монетки, ловко спрятал в свой кошель и ухмыльнулся, - что же ты себе его не приманила?
  
  В дом Миэль ворвалась с последними лучами солнца, едва не столкнувшись с идущим навстречу седым дворецким со связкой ключей в руках.
  -Ты очень рискуешь, - неодобрительно качнул он головой, и тише шепнул, - беги быстрее, успеешь к столу. Накидку я сам отнесу.
  -Спасибо дон Рушер, - одарила его улыбкой донья Эмиэль и помчалась в столовую.
  Есть не хотелось, но огорчать доброго старика она желала еще меньше. Пусть не жалеет ее, когда будет вспоминать. А он будет, как и его жена, кухарка Зарита. Оба служили тут еще в те времена, когда появление Миэль только ожидалось и были живы и здоровы отец и мать.
  Старинные часы, стоявшие на каминной полке, размеренно отбивали удары, пока Эмиэль с выпрямленной спиной и потупленным взором чинно шагала к своему месту. И смолкли, едва девушка опустилась на стул. Дон Кренорт недовольно поджал губы и молча кивнул стоящей с половником наготове кухарке, позволяя разлить суп.
  Он молчал весь ужин, словно забыв привычные вопросы, и лишь поднимаясь из-за стола, сухо бросил:
  -Ты не забыла, какое сегодня число, Эмиэль?
  -Двадцать девятое июля, - кротко ответила она, - через два дня первое августа.
  Дон Кренорт еле заметно кивнул и направился в кабинет, выкурить перед сном сигару и почитать вечернюю газету.
  А Миэль, проводив его равнодушным взглядом, отодвинула чашку с недопитым чаем и встала из-за стола. Поблагодарила Зариту, чмокнув в круглую щеку, и неторопливо, как подобает воспитанной донне, поднялась по лестнице на второй этаж, в свою спальню.
  И только там, накрепко заперев за собой двери, дала волю злым слезам, не опасаясь возможности быть подслушанной.
  Кроме нее наверху жили лишь слуги да изредка ночевали гости. Отчим лестницы не любил и потому занял лучшие комнаты первого этаже. И, соответственно, самую большую ванную комнату, превратив ее в личную.
  Эмиэль довольствовалась общей со слугами, да и комната у нее была всего одна, хотя и довольно просторная. Но ничего из этого девушку не задевало и не тревожило. Как может волновать уют и удобство жилища, если точно знаешь, что оно временное? И жить в нем остается все меньше?
  Теперь уже всего два дня. Первого числа, сразу после завтрака, к заднему крыльцу подъедет большая карета, слуги погрузят в нее сундуки, саквояжи и коробки, помашут прежней хозяйке и отправят ее в путь.
  Куда?
  Она и сама еще точно не знала. Но шансов переехать в такой же солидный дом, или немного меньший, с каждым днем становилось все меньше. Как выяснилось, бесприданница, даже весьма привлекательная, никому не нужна. Кроме толстых немолодых сластолюбцев, но даже они в этот дом не ходили. Всем известно было условие завещания донны Инедит, - ее дочь может выйти замуж только после совершеннолетия и только за того, кого выберет сама.
  А сама она на наивную дурочку походила очень мало, вернее сказать - ни грана не походила. И об этом тоже позаботилась перед кончиной мать. Заставила адвоката написать завещание на семи листах, и предусмотреть каждую мелочь, вплоть до обязательной покупки отчимом трех пар туфлей в год.
  Он разумеется, все выполнил, а иначе лишился бы наследства, но отомстил с таким изощренным лицемерием, что никаких иллюзий на его счет у Миэль за эти четыре года не осталось. Кренорт каждую весну и осень самолично покупал ей крепкие кожаные туфли самого простого и старомодного фасона, из тех, какие носят лишь немолодые монахини. А ко дню рождения - усыпанные блестками и стеклянными цветочками бальные туфельки, которые можно было надеть лишь пару раз в год, на семейные торжества.
  Впрочем, он и одежду покупал по тому же принципу, и потому шансов найти приличного жениха у Эмиэль было в разы меньше, чем у остальных девушек ее сословия. А в тех молодых людях, кто всё же отваживался ухаживать за миленькой донной, одетой как служанка из небогатого дома, Миэль постепенно разочаровалась.
  По одной причине, почти все они относились к любителям горячих, но временных отношений. Ну а из тех, кто рассчитывал на семейное счастье, ни один не задел ее сердце. Просто ничуть, как назло.
  Ровесницы Миэль, с которыми она дружила в детстве, а после иногда встречалась на ярмарках и празднествах, одна за другой выходили замуж и покидали этот район для добропорядочных, средне обеспеченных горожан. Мелких чиновников, рантье и служащих городских заведений.
  Многие переезжали в торговый квартал, некоторые в более зажиточные районы, а кое-кто в квартал ремесленников. Соседи хвастались дочерью, вышедшей замуж за ювелира, но злые языки утверждали, что тот мастер работает только с серебром и давненько лыс.
  Миэль невольно примеряла на себя все эти судьбы и приходила в уныние. Ей конечно ни в коей мере не хотелось оставаться старой девой, но и лысый серебрянщик не прельщал абсолютно. И все чаще вспоминалась мать и крепло понимание, как хорошо она знала свою маленькую Милли. Иначе никогда бы не внесла в завещание одним из главных пункт, гласивший что до совершеннолетия выйти замуж ее дочь сможет лишь в одном-единственном случае, если все семеро уважаемых свидетелей, заверивших этот документ, подтвердят, что союз заключается по взаимной любви и согласию. А если учесть, что среди них были верные слуги, знавшие каждый шаг Миэль, лекарь Абронсий и настоятельница храма, получившая в дар редкий артефакт, кубок определяющий яды, единственную вещицу, оставшуюся в доме от лучших времен, шанса заставить Миэль выйти замуж против ее воли просто не существовало.
  Тихий условный стук в дверь поднял девушку с потертого кресла и заставил наскоро вытереть платочком заплаканное лицо.
  -Входи, - шепнула она, отпирая засов.
  -Молочка тебе принесла, и вот твоя накидка, - войдя в комнату и предусмотрительно заперев дверь, полушепотом произнесла Зарита, вытаскивая из-под фартука узкий конверт, - посыльный принес, очень просил передать лично в руки.
  Вздохнула, помаялась и нехотя достала из кармана связанную ленточкой записку.
  -А это от того прохиндея.
  - Брось в очаг, - равнодушно велела Миэль, сразу узнав манеру Мигело. - И больше никогда не бери от него писем.
  -Тогда я и это лучше назад отдам, - сообразительно усмехнулась кухарка, - и еще... Миль, мы тут поговорили... у меня тетка есть, живет она. Если ничего не найдется подходящего, поезжай к ней. Места хватит, денег тоже, она обеспечена, но от скуки теплые носки и шарфы вяжет. Будешь ей помогать и спокойно искать занятие по душе. Все лучше, чем в пансионе.
  -Спасибо, Зарита, - девушка обняла преданную кухарку и пообещала, - так и сделаем, если не поступит никакого предложения. Ты же знаешь, сколько я писем написала... ой, а письмо...
  Она присела к столу, подвинула ближе лампу и внимательно оглядела конверт. Ее имя и адрес написаны чётким, уверенным почерком без излишних росчерков и завитушек, какими непременно украшают свои надписи спесивые донны и писари знатных господ. А вместо обратного адреса стоит оттиск печатки, и на нем кроме инициалов и странного значка, смутно похожего на перевитые лентой песочные часы ничего больше нет.
  -Может, мне открыть? - Шепнула над ухом Зарита.
  Затаившая дыханье Миэль вздрогнула от неожиданности и чуть надорвала конверт. Поднесла ближе, понюхала, нет, не чувствуется ни аромата духов, ни запаха табака... или зелий... кто же это может быть?
  Торопливо отрезала маникюрными ножничками узкую полоску и достала листок зеленоватой бумаги без гербов и вензелей. Лишь несколько слов, написанных тем же почерком.
  "Уважаемая донья Эмиэлия Нолеста ле Готди!
  Предлагаю вам приличную и несложную должность компаньонки. Для подробной беседы предлагаю встретиться в кофейне "У Жако", завтра в полдень. Буду ожидать в желтом кабинете. Можете взять с собой сопровождающего.
   Дон Азхарт Ридзони".
  -Кто это такой? - задумчиво осведомилась Зарита.
  -Представления не имею. Но ты же пойдешь со мной?
  -Пусть лучше Рушер, - подумав, решила кухарка, - хозяин на завтра заказал бобовую похлебку, так я решила сделать к ней фаршированную перепелку, а то тебе и поесть будет нечего.
  Миэль только усмехнулась, в последние дни Кренорт старался сделать все возможное, чтобы о жизни в родном доме у нее не осталось никаких добрых воспоминаний и никогда не возникло желание вернуться обратно.
  -Ладно, пойду с Рушером, - согласилась она, провожая кухарку, так действительно лучше.
  Дворецкий хотя и давно немолод и сед, но мужчина крепкий и уверенный в себе, и вполне сможет защитить ее в самом крайнем случае.
  Миэль плохо представляла себе этот ужасный момент. До сих пор в чужие районы она ходила лишь под защитой слуг либо с соседями или знакомыми. И теперь вспоминала, где находится та самая кофейня. Похоже, почти в центре города.
  
  Глава 2
  
  В кофейню пришлось ехать на извозчике. Непредвиденную трату скудных сбережений Миэль перенесла спокойно, беспокоило ее другое. Как поступить, если вероятный наниматель ей не понравится. Не то, чтобы был совсем подозрителен, а слегка, неосознанно и необъяснимо, как случалось с нею иногда.
  К примеру, с тем же Мигело. Ведь всем хорош был парень, и веселый и вежливый. Но проглядывало иногда во взоре нечто странное, точнее неправильное. Вот она и придумала, как вывести его на чистую воду.
  -Вот это площадь наук, - тем временем рассказывал Рушер, - у нас она маленькая, всего один колледж и два училища. А в столице все улицы вокруг застроены разными училищами... со всех городов и из соседних стран едут. Даже отдельное полицейское управление пришлось ставить, студенты народ шумный.
  -Зачем мне столица, - пробормотала Миэль, - я и здесь никогда не была. А далеко еще до кофейни?
  -Теперь почти рядом, вот выедем на площадь фонтанов, прямо на углу она и будет.
  Девушка встрепенулась, оправила юбку серого платья из дешевой саржи и украдкой вздохнула. Отчим покупал готовые вещи в магазинчике вдовы Пармино, а она шила в основном на служанок и вдов. Потому и цвета были темными и блеклыми и фасоны строже некуда. Это платье Кренорт принес последним, к первому дню весны и сиротке пришлось потратить не один день, чтобы убрать тугой воротник-стойку и вышить сиреневым шёлком незамысловатый узор вокруг крошечного декольте и по краю рукавов.
  До полудня оставалось всего две минуты, когда их экипаж остановился у отделанного цветной плиткой и коваными поручнями крыльца, и Эмиэль сразу почувствовала себя бедной родственницей перед дворцом богатого дядюшки. О том, что в кофейне могут быть резные лакированные двери и сияющие светом широкие окна, рассмотреть за которыми можно было только присборенные шторы салатного шелка, она до сих пор даже не подозревала.
  И сразу сжалась от недоброго предчувствия. Не захочет взять ее в компаньонки матери или сестре человек, который изо всех кофеен города выбрал самую роскошную. Стоит только взглянуть на ее одежду, чтобы понять, насколько к разным сословиям они принадлежат. Может, вернуться, пока не поздно? Пока ее еще не искупали в высокомерии, или хуже того, в жалости?
  -Проходи, - распахнул перед хозяйкой двери ничего не подозревавший Рушер, и Миэль поневоле пришлось стиснуть зубы и шагнуть внутрь.
  Ну вот, как она и предполагала, натертый до блеска дубовый паркет, выгороженные полированными бочками с раскидистыми растениями ниши. А в них резные диванчики и накрытые кружевными скатертями столики за которые и присесть страшно.
  -Чего желаете? - с прохладцей осведомился подвязанный белоснежным фартуком смазливый официант из той категории парней, которые никогда не удостаивали Миэль даже взглядом.
  -Нас ожидают в желтом кабинете, - с неожиданным высокомерием заявил ему Рушер, и девушка даже глаза вытаращила от изумления.
  До этой минуты ей никогда еще не доводилось слышать, чтобы хорошо знакомый дворецкий с кем-нибудь разговаривал подобным тоном.
  -Прошу, - вмиг расцвел приветливой улыбкой официант, и, учтиво склонив голову, побежал впереди и чуть сбоку к проходу занавешенному хрустальными бусами чайного цвета, - вам сюда.
  Рушер молча и сухо кивнул, пропуская хозяйку вперед, и Миэль пришлось зажать в кулаке монетку, которую она собиралась дать провожатому на чай. В широком коридоре обнаружилось несколько дверей отделанных разного цвета камнями и они подошли к той, которую украшал узор из солнечного янтаря.
  -Входите, - раздалось из-за нее, едва Рушер дернул цепочку звонка.
  Миэль от волнения затаила дыхание, и на миг даже решилась было отступить, сбежать отсюда куда глаза глядят, но тут же разозлилась на себя за эту слабость. И глупость, разумеется. Ведь не назовешь же умным подобный поступок? Раз уж приехала, нужно держаться до последнего, чтобы потом не жалеть о том, чего не узнала.
  -Добрый день, - учтиво произнесла девушка, входя в распахнутую для нее дверь, - я Эмиэль Готди.
  -Очень приятно, - негромким голосом, в котором угадывались басовитые раскаты, ответил незнакомец, - я Азхарт Ридзони. Проходите, присаживайтесь.
  Комнатка, именовавшаяся желтым кабинетом, была невелика, но Миэль и секунды не потратила на ее изучение. С порога уставилась на сидевшего за столом мужчину, стремясь как можно скорее рассмотреть его и определить для себя, насколько она готова ему доверять.
  Судя по седым вискам довольно коротких волос, дон Азхарт Ридзони был уже не молод, но его черные глаза, в ответ откровенно изучавшие Миэль, светились слегка ехидным, опасно острым умом. Твердо очерченные губы, прятавшиеся под щеточкой темных усов, кривились то ли в ухмылке, то ли в полуулыбке, загорелые кисти крепких рук выглядывали из белоснежных манжет поплиновой рубашки. Накинутый поверх нее легкий шелковый колет был небрежно расстегнут, но никому и в голову не пришло бы упрекнуть этого человека в фривольности.
  -Добрый день, дон Азхарт, - поздоровался дворецкий, и осведомился, - мне пойти погулять?
  -Не стоит, Рушер, - спокойно, как хорошо знакомому человеку ответил наниматель и Миэль тотчас насторожилась.
  Вот как, они знакомы! А Рушер ей и словечком не намекнул, не попытался предупредить или успокоить.
  -Садись к столу, сейчас принесут кофе. Разговор будет непростой, и тебя тоже касается. Донья Эмиэль, могу я звать вас просто Миэль?
  -Разумеется, - учтиво позволила она и добавила - поскольку вы так хорошо знакомы с моим другом.
  -Назвать дворецкого другом - смелый поступок, - с легкой насмешкой констатировал Азхарт.
  -Просто честный, - мгновенно парировала Миэль, от обиды вмиг забывшая все страхи перед незнакомцем.
  Впрочем, какой же он теперь незнакомец, если Рушер разговаривает с ним так запросто, как с хозяином ближайшей лавки? Только намного почтительнее.
  -Можно? - постучав, возник в дверном проеме наглый парень в белом фартуке.
  В руках он держал поднос с кофейником, сливочником, и различными вазочками и тарелками. Лишь теперь Миэль рассмотрела что на столе кроме букетика шафранных лилий стоят чашечки, сахарницы с различным сахаром и пирамидка с приправами.
  Пока официант сноровисто расставлял на столе булочки и пирожные, наливал горячий кофе, с ловкостью фокусника добавляя сливки и приправы, мужчины негромко обсуждали предстоящую ярмарку, традиционно открывавшуюся первого числа.
  Миэль помалкивала, постепенно приходя в себя и начиная надеяться, что этот человек действительно сможет предложить ей приличное местечко.
  Наконец официант исчез, плотно притворив за собой дверь, но Азхарт усмехнулся и выложил на стол защитный шарик. Дорогущая вещица, Миэль о таких только слышала, а видеть доводилось лишь на картинках. Значит никто не должен узнать того, о чем намерен ей сказать этот несомненно обеспеченный дон, и это подозрительно уже само по себе. Простых компаньонок с такими предосторожностями не нанимают.
  -Бери пирожные, ешь, пока я объясняю, - необычным началом разговора Ридзони лишь подтвердил ее опасения, но девушка решила не спешить с окончательными выводами и приготовилась внимательно слушать.
  - Согласно завещанию твоей матери, Инедит Готди, послезавтра утром ты должна будешь покинуть родной дом, так как он становится собственностью дона Кренорта Жальо.
  -Я в курсе, - Миэль положила на тарелочку едва надкушенное пирожное, - а вот откуда это известно вам? Рушер?
  -Я ни при чем, - мотнул головой дворецкий, с наслаждением смаковавший кофе с корицей и тмином.
  -Мне? - Азхарт взял чашечку, сделал маленький глоток, и осведомился, - если я объясню, ты не начнешь швыряться пирожными и чашками?
  -Не начнет, - уверенно заступился дворецкий за ошеломленно замершую хозяйку, - Миэль очень рассудительная девочка и никогда не позволяет себе глупых выходок. У нее были хорошие учителя.
  -Мне ли не знать, - проворчал мужчина, - я сам их находил.
  -Вот как... - задумалась сирота, -Тогда почему я должна была швырять чашки?
  -Потому что это именно я составил завещание таким образом, чтобы к совершеннолетию у тебя не было ни приданого, ни дома.
  -Спасибо, - меланхолично пробормотала Миэль, пытаясь раскусить, в чем подвох, - ваша милость великолепно с этим справилась.
  -Браво, - неожиданно засмеялся Азхарт, - ты блестяще прошла эту проверку.
  -Так это была проверка?! - нахмурилась сиротка, - Чего? Моего характера или способностей? Разве учителя не писали вам докладов и характеристик? Ну, раз вы их нанимали, должны же они были чем-то отплатить за выгодную работу?
  -Я говорил, что она сообразительная? - спокойно выдал сам себя Рушер, но сердиться на него у Миэль не было никакого желания.
  Однако и смолчать она не захотела.
  -А Зарита тоже об этом знает?
  -О чем? - нехотя оторвался от кофе дворецкий.
  -Обо всем.
  -Зарите ничего не известно, - серьезно сообщил Азхарт, - кроме того, о чем знает каждый житель вашей улицы. Будто ушлый адвокат твоего отчима так ловко составил завещание, что все ваши денежки ушли на оплату учителей и слуг.
  Миэль лишь тайком вздохнула. Она уже пыталась года два назад под влиянием соседских сплетен посчитать стоимость дома, остатки наличных денег и всевозможные расходы, но постепенно так запуталась, что запретила себе об этом даже думать. В конце концов никто и никогда не считал ее мать наивной или глупой, да и основательность завещания была подтверждением ее предусмотрительности. Так зачем Миэль ставить под сомнение поступок тяжело больной матери, которая из последних сил устраивала дочери безбедную жизнь до совершеннолетия.
  -Я могу рассказать тебе обо всех пунктах того завещания, но это очень долгий разговор. Сейчас у меня на него просто нет времени, должен по делам к утру вернуться домой, в столицу. Поэтому обязан задать главный вопрос, готова ли ты немедленно отправится со мной?
  -А вы шутник, дон Азхарт, - Миэль резко поставила чашечку, - или это я так похожа на дурочку? Само собой, никуда я не поеду.
  -Миэль! - Рушер смотрел на девушку расстроенно, словно она сделала такой жуткий поступок, какого до сих пор не совершала еще ни разу. - Ты неправа!
  -Мне очень жаль, - поднялся с места Азхарт, - но я на самом деле опаздываю. Вагоны ждать не будут.
  Миэль лишь крепче сжала губы. Неужели дон Ридзони действительно всерьез считал, будто девушка, которая видит его впервые в жизни, может вот так, сразу, не подумав ни минуты, вскочить и помчаться с ним на станцию? Без багажа, без сменной обуви, всего лишь с полупустым кошелем в руках?
  -Стойте, - резко вскочил с места Рушер, ринулся к двери и загородил ее собой. - Всего полминуты, дон Азхарт, дайте ей полминуты! Она сообразительная и решительная девушка, просто ваше предложение оказалось для Миль слишком неожиданным и шокирующим! Сейчас она подумает ...
  -Ладно, - хмуро кивнул Ридзони, - жду.
  Но Миэль и так уже лихорадочно пыталась осмыслить, почему всегда спокойный и рассудительный дворецкий ведет себя так, словно у нее пол под ногами горит и нужно немедленно бежать. Причем именно с этим донельзя странным человеком, которого она видит впервые в жизни! Зато его явно уже встречал сам Рушер и почему-то считает вполне безопасным и надежным. И значит ей нужно всего лишь поверить его мнению... О Боги, вот же она, подсказка!
  -Я готова ехать с вами, - решительно поднялась с места Миэль, - куда бежим?
  -Извозчик ждет у крыльца, - устремился вперед дон Азхарт и на этот раз старый слуга молча и покорно отступил с его дороги.
  Но когда мимо пробегала Миэль, тихо шепнул:
  -Удачи!
  -Спасибо, - так же тихо ответила его уже бывшая хозяйка и подопечная.
  С совершенно искренней благодарностью, успев к этому мгновению отчетливо осознать, что без его помощи никогда не смогла бы пройти новую проверку. Пока неизвестно, с какой целью ее проверяют, но несомненно, не просто так. И Рушер это знал... однако сказать напрямик явно не мог. Надеялся лишь на доверие Миэль... а она едва не сделала ошибку, от потрясения позабыв, что всего несколько минут назад уверенно назвала Рушера другом. А друзьям нужно либо верить беспрекословно, либо не считать их друзьями. Человек, способный на обман или подлость, быть другом не может по определению, это она знала уже давно, но лишь сегодня впервые применила к себе.
  По кофейне они прошли быстро, но без подозрительной спешки, сели в уже стоявшую у крыльца карету, и она понеслась по улицам намного стремительнее, чем коляска, доставившая Миэль в судьбоносную кофейню.
  Девушка сидела, свободно откинувшись на мягкую спинку и молча размышляла о том, как воспримет эту новость Зарита. Об оставленных вещах она почти не жалела. Из дорогих ее сердцу ценностей там были лишь портреты родителей, книги и памятные безделушки. Кроме того Миэль не сомневалась, что Зарита никогда не выбросит их и не продаст мусорщику. Куда-нибудь утащит или увезет, возможно, той самой тетушке.
  -О чем ты думаешь? - внезапно спросил дон Азхарт.
  -Что зря не оставила Рушеру свой кошель, - стараясь говорить спокойно, ответила Миэль. - У него может не хватить денег заплатить за пирожные.
  -А о том, чем будешь расплачиваться ты сама, тебя совсем не волнует?
  -Разумеется, волнует, - откровенно призналась Миэль, начиная понимать, что ей предстоит далеко не безмятежная поездка, - Ведь в моем кошеле лишь несколько монет, и вы не можете этого не знать. И поскольку я отправилась в столицу всецело по вашей милости, то разумеется надеялась, что вы ссудите мне некоторую сумму до того момента, как я получу первое жалованье.
  -А если я откажу?
  -Значит мне не суждено побывать в столице, - стараясь не поддаваться закипавшей в душе обиде, так же невозмутимо отозвалась юная донья.
  -И ты так просто сдашься? Даже не попытавшись меня убедить, уговорить, упросить, наконец?
  -Просить можно лишь в том случае, когда знаешь точно, ради чего или кого, а я пока представления не имею, насколько значимым окажется для меня место, куда вы меня позвали. А убедить или уговорить вас несомненно не сумеет и армия таких наивных провинциалок как я.
  -Это прискорбно... что ты настолько не уверена в собственных силах, - помолчав, высказал Азхарт и глянув в окно, деловито известил, - подъезжаем. Не отставай, билеты у меня.
  И не собиралась, - выскакивая следом за ним из кареты, ехидно фыркнула про себя Миэль, точно знавшая, что ее денег хватит лишь на извозчика до дома, но никак не на билет в вагон гномьей дороги.
  Вблизи вагоны оказались намного меньше, чем на картинках, и не столь нарядны. К каждой дверке, украшенной медным номером, вела маленькая лесенка и Азхарт, остановившись возле пятой дверцы, сначала подсадил сиротку, затем легко вскочил сам.
  -Твое купе - сдвинув очередную узкую дверку, - сообщил девушке Ридзони, и двинулся дальше.
  Эмиэль проводила его взглядом, шагнула в крохотную, меньше чуланчика комнатку, где поместилось лишь два коротеньких диванчика и узкий столик у слегка округлого оконца. На одном из диванчиков сидела немолодая донна в сером дорожном костюме и Миэль остановилась, не зная, что делать дальше.
  -Садись, - указала на свободный диван женщина, - сейчас тронемся. Вы пришли как раз вовремя.
  -Благодарю, - ответила девушка и присела на краешек, пытаясь припомнить все, что ей было известно о гномьих вагонах.
  Но в памяти всплыла лишь поразившая ее когда-то фраза о том, что, продавая вагоны, коротышки ни в какую не пожелали продавать свои подземные дороги и потому до сих пор сами водят по ним почти игрушечные вагончики. Разумеется, получая от этой работы приличную прибыль.
  Пол под ногами дрогнул и люди, сновавшие за оконцем, вдруг поплыли в одну сторону, понемногу пропадая из виду.
  -Устраивайся поудобнее, - предложила настойчивая донна, - нам ехать всю ночь. Как поужинаем, опустим столик и раздвинем диваны, получится общая кровать. К сожалению, узковатая, но мы же не толстушки?
  Миэль только вздохнула, лишь теперь сполна ощутив себя одинокой, бездомной и никому не нужной будто бродячая собака.
  Нестерпимо захотелось оказаться в своей комнатке, запереть двери и наплакаться до икоты, чтобы все обиды если и не смылись соленой волной слез, то хотя бы притупились.
  В дверцу стукнули, и донна тотчас ответила:
  -Войдите!
  -Познакомились? - заглянул в купе дон Азхарт.
  -Нет, - так же коротко доложила донна.
  -Почему? -удивился он, но тут же присел рядом с нею и представил, -знакомься, Миэль, это донна Корания, эксперт в моем агентстве. Ты будешь ее помощницей. Когда освоишься, разумеется.
  Миэль молчала, ошарашенная новым поворотом судьбы, и не веря пока, что этот невозможный человек снова не шутит и не устраивает проверок.
  -Тебе не кажется, Кора, что она потеряла дар речи от счастья? - откидываясь на спинку диванчика, задумчиво осведомился Азхарт.
  -Нет. - кротко произнесла та и добавила фразу, заставившую Миэль изумленно вытаращить глаза, - я уверена, что это ты так запугал донью, что она опасается сказать лишнее слово.
  -Ну так это же просто бесценное качество для такой молодой девицы, - возразил он, - умение скромно молчать, когда говорят старшие.
  -Но не в нашем деле, - с милой улыбочкой огрызнулась Кора.
  -Не в нашем, - вздохнул он, и с надеждой покосился на Миэль, - в нашем гораздо полезнее уметь вовремя задавать нужные вопросы.
  -Не в том случае, когда их слишком много, и не можешь определить главный, - Кора явно начинала сердиться, и Миэль почему-то стало ее жаль. Женщина ее явно защищала, и стоило хотя бы выразить ей признательность.
  -Вы совершенно правы, - Миэль благодарно улыбнулась Коре, не успев даже обдумать свою реплику.
  -Вот как? - приподнял бровь в деланном изумлении Азхарт, - тогда я вас пока оставлю, мне нужно немного поработать. Кора, как только будет чай, стукни. У нас не было даже лишней минутки чтобы доесть булочки.
  Поднялся и шагнул в коридорчик.
  
   Глава 3
  
  После его ухода спутницы некоторое время молчали, и если Миэль мысленно лихорадочно выстраивала новый, совершенно невероятный потому очень подозрительный макет не совсем пока четкой картинки, то Кора, искоса поглядывая на новую сотрудницу, доставала с багажной полки небольшой, аккуратный кожаный саквояж.
  Весьма респектабельный, хотя и несколько потертый. Однако именно такие и выдавали, по представлению Миэль, людей, давно имевших надёжное ремесло и постоянный доход. Однако ее вывод был посрамлен всего через несколько секунд, когда Кора, достав из саквояжа маленький дорожный несессер, поднялась с места.
  -Схожу умоюсь, - сообщила она девушке и невозмутимо добавила, - Твой багаж я положила в нижний ящик.
  -Какой еще багаж? - недоумевающе нахмурилась Миэль, - у меня...
  -Тсс! -Резко остановила ее Кора и строго предупредила, - учись думать, прежде чем говорить. Это наше первое правило.
  Подавившаяся непроизнесенным словом сиротка смотрела на нее и ощущала, как осыпается едва намеченная ею картинка. И заодно жарким огнем заливает щеки досада на саму себя.
  Действительно, как она могла не сообразить, что такие расчётливые люди непременно предусмотрят все детали всех возможных поворотов событий, и даже больше. Постараются сделать все, чтобы эти события пошли по тому пути, какой был заранее спланирован доном Азхартом и его служащими.
  И, следовательно, она могла бы просто помалкивать и не спорить, не проходить никаких проверок. Достаточно было спросить: "А как вы считаете?" и ей подкинули бы подсказку или дали готовый ответ.
  -Ясно, - выдавила Миэль и сказала фразу, на которую минуту назад ни за что не решилась бы, - но я не умею открывать нижний ящик.
  -Я научу, - одобрительно улыбнулась Кора.
  Она и действительно научила, и не только помогла достать и открыть довольно вместительный, тоже кожаный сундук, но и показала крохотную комнатушку где можно было умыться.
  А пока она гуляла, Миэль, заперев на защелку двери, торопливо переодевалась в вещи, обнаруженные в верхнем свертке. Том самом, на который показала Кора со словами - "наденешь прямо сейчас". Там были серебристо-серая юбка тонкого, приятно мягкого бархата и длинная шелковая блуза с пояском, цвета выцветшего фламинго. Ее украшала тончайшая вязь вышивки и крохотные жемчужинки. Миэль влюбилась в эту вещицу с первого взгляда, и не сразу решилась надеть.
  Вот эту красоту - и носить в вагоне? Да ее же можно помять, облить чаем, испачкать едой... Но и снимать уже застегнутую юбку тоже не хотелось, поэтому девушке пришлось, скрепя сердце, надеть обновку. Затем она поспешно свернула собственное платье и сунула подальше, в самый уголок сундука.
   Кора вернулась переодетая в примерно такой же костюм, только юбка у нее была шоколадного цвета, а блуза с фиолетовым оттенком.
  -Это эльфийские дорожные костюмы, - пояснила она, доставая из-под столика квадратную дорожную корзинку с крышкой, - не мнутся и не пачкаются.
  -Наверное, очень дорогие, - тихонько вздохнула Миэль и оторопела, обнаружив прямо перед собой сурово смотревшую на нее Кору.
  -Миэль, я ничего, понимаешь, абсолютно ничего о тебе не знаю. И знать не хочу, мне просто не положено. Да и никому другому. Дон Азхарт велел подобрать вещи для новой помощницы и сопровождать его до города а потом ждать в вагоне обратного состава, и я молча все исполнила. Теперь буду тебя учить всему, что необходимо, но до тех пор, пока хозяин не разрешит, делиться с тобой личным мнением и секретами не буду. Никто из агентства не будет, порядок такой, не путать служебные отношения и личные заботы. В нашем ремесле это может оказаться во вред делу.
  -А спрашивать я имею право? - побледнев от внезапной отповеди, осведомилась Миэль из одного лишь упрямства.
  -Конечно. Но не обижайся, если тебе не ответят. Это всего лишь значит, что ты спросила не о том, или не так.
  Сиротка молча кивнула, как раз это она понимала лучше всего. Мать тоже упорно молчала, когда Миэль пыталась уговорить ее все продать и нанять хорошего лекаря.
   А Кора, словно утратив к ней интерес, раздвинула столик, так что он достал почти до дверцы и, застелив скатертью, принялась заставлять коробками с едой.
  -Подвинься к окну, - предложила она, закончив, стукнула в стенку и села рядом с Миэль, попутно несколько раз дернув шнурок с шелковой кистью, - это служителю вагона, чтобы принес чай.
  Дон Азхарт явился почти немедленно, вошел без стука и сразу уселся напротив спутниц. Подвинул ближе одну из коробок, раскрыл и вытащил солидный кусок мясного пирога.
  -Где брала?
  -В харчевне напротив станции, тебе с олениной, - ответила Кора, а подвигая Миэль такую же коробочку, добавила, - а нам взяла с индейкой.
  -Чай, - важно провозгласил появившийся в дверном проеме коротышка в ярко-красной униформе, и водрузил на край стола медный чайник.
  -Спасибо, - безразлично кивнул Ридзони, и сунув ему в руку монетку, сообщил, - билеты в соседнем купе на столе.
  Гном глянул на него еще надменнее, задрал нос и удалился, задвинув за собой дверь.
  Кора поднялась и принялась аккуратно разливать чай по большим серебряным кружкам. Миэль очень внимательно изучала каждое ее движение, начиная подозревать, что слуг ей, скорее всего, теперь не положено.
  После обеда Кора так же ловко сложила остатки еды в корзину, убрала ее под стол, потом подхватила чайник и куда-то унесла. А вернувшись, получила от хозяина указание посидеть в соседнем купе и тотчас послушно исчезла, плотно задвинув за собой дверку.
  -У тебя осталось желание узнать, почему твоя мать поступила именно так, а не иначе? - устало осведомился Азхарт, ставя на стол шарик.
  -Да. Но если...
  -Никаких если, - резковато перебил он, - потом у меня долго не будет возможности поговорить с тобою наедине. Выслушай сейчас. Твой отец из довольно обеспеченной купеческой семьи. Он был вторым сыном, и не пожелал заниматься отцовским ремеслом вместе со старшим братом. Получил неплохое образование и зарабатывал на жизнь переводчиком. Не настолько редкое ремесло, но востребованное. Чаще всего он присутствовал при сделках между дельцами разных стран и рас. Иногда сопровождал обозы и экспедиции, если им предстояло преодолеть несколько границ, тебе ведь известно, насколько плотно заселены центральные районы. Пока тебя у них не было, Ларка зачастую сопровождала жена. После твоего рождения он года два или три работал один, затем твоя мать снова стала ездить с ним. А десять лет назад случилось несчастье, экспедиция, с которой они шли к драконам, попала в магическую ловушку. Ларк активировал все защитные амулеты, и прикрывая жену своим телом, вынес ее из опасной зоны, однако проклятье их все же задело. Он сгорел через пару месяцев, а твоя мать жила еще шесть лет, и все эти годы думала о твоей судьбе.
  Он сделал несколько глотков остывшего чая, хмуро глянул в окно, за которым убегали вдаль деревья, кусты и редкие хутора, и продолжил:
  -Мое агентство называется "Приватная помощь", и мне несколько раз довелось помогать Ларку в делах, поэтому Инедит выбрала нас. Скажу сразу, мне очень не хотелось браться за это дело, но в память о Ларке я не смог ей отказать.
  Миэль слушала его с закрытыми глазами, ничуть не стесняясь текущих по щекам слез. Она не знала всех этих подробностей, мать говорила, будто отца погубила болезнь, и теперь понятно, почему. Боялась, как бы дочь не начала обвинять в гибели отца ее саму.
  -К тому времени денег у Инедит почти не оставалось, хотя она и получила хорошую компенсацию от гильдии проводников. Однако зелья, сдерживающие это проклятье, очень дороги, а излечить можно только одним способом, добраться до драконов. Но после той экспедиции никто так и не решился еще раз попытаться до них дойти. Содержание большого дома тоже обходилось Инедит недешево. Но продать его и просто проесть она не желала. Ей хотелось, чтобы до совершеннолетия ты жила так, как привыкла при отце, и получила достойное образование.
  Миэль уже ничего не понимала. Откуда же в таком случае взялось пресловутое приданое, позже истраченное отчимом на учителей, слуг и еду? И на какие деньги Кренорт покупал ей одежду и вещи?
  -Вот тогда она и придумала, как продать дом и остаться в нем жить, - продолжил Азхарт, - Кренорта Жальо нашли для нее мои люди. Он рантье, получил в наследство счет в банке и дом. Но этим домом он владел пополам с сестрой, старой девой с невыносимым характером. И мечтал жить подальше от нее, но на те деньги, которые мог выручить за свою половину, купил бы лишь маленький домишко. Вот мы и исполнили его мечту, поменяли половину его дома на удобный особняк, в обмен на несложную работу. Жальо обязан был в течение шести лет исполнять обязанности твоего отчима. Нанимать учителей и слуг, покупать одежду. Ну и похоронить фиктивную жену. На оплату всего этого пошли деньги от продажи его половины дома. Они лежали в банке и он каждый месяц получал оговоренную сумму, а мы проверяли его счета. Почему тебя оставили именно с "отчимом", ты и сама несомненно уже сообразила. Женщинам доказать родство и право на воспитание сироты было бы намного труднее.
  -Я все поняла, - остановила его Миэль, - спасибо. Теперь все встало на свои места. Мне только жаль, что я напрасно так ненавидела Кренорта.
  -Не переживай, вовсе не напрасно. Он постепенно влюбился в тебя, и строил собственные планы на твое будущее, - "утешил" ее Азхарт.
  -К-какие... - девушка даже заикаться начала от неожиданности, - не может быть. Он всегда был такой равнодушный... даже холодный. И вообще он старый!
  -Ему всего тридцать пять. Самый расцвет мужской привлекательности, если хочешь знать. Уже не мальчик-попрыгунчик, не молодой повеса ведущий счет победам, и не охотник за приданым. Да и разница в десять - пятнадцать лет считается самой лучшей для крепкого союза. Ну а насчет холодности - это хорошая маска. Но когда ты не могла видеть, он наблюдал за тобой очень заинтересованно, от слуг такие вещи не скроешь. Тем более они следили за ним как доверенные люди, упомянутые в завещании.
  -Но что он мог сделать? - она ему конечно верила, да и как не поверить, если отчеты, как выясняется, отправлял Рушер.
  Но представить, что Кренорт вдруг начинает объясняться ей в любви, Миэль не могла. Абсолютно.
  -Кроме того, что отпугнул всех женихов, которых не интересовало наследство? -усмехнулся Ридзони, -не удивляйся, хотя и немного, но такие были. Ты девушка красивая, воспитанная, скромная, не мотовка, не капризна и не ветренна. И это ему очень подходило, поэтому план был прост, в тот момент, когда ты будешь думать, куда лучше переехать, в дешевый пансион для белошвеек, или к тетушке Зариты, предложить тебе жить как прежде, в своей комнатке. Не может же он отпустить неизвестно куда дочь любимой женщины, которую оплакивает до сих пор. И ты бы согласилась... ведь как только что сказала, считала его холодным и равнодушным. Даже не вспомнив о том, что в полдень первого августа заканчивается срок договора, по которому за твоей безопасностью следят шестеро уважаемых людей. Седьмым был Кренорт, не включить его не получалось.
  -Еще четверо - Рушер с женой, лекарь и настоятельница, - считала Миэль, еще не осознав глубины пропасти, поджидавшей ее через сутки. - шестой - вы. А кто еще?
  -Нотариус. Это его обязанность. Ну и заработок.
  -И никто бы не помог мне после первого числа?
  -Слуг он уволил заранее, с августа, взяв клятву не говорить тебе об этом. Поэтому мы с Корой и тряслись всю ночь в гномьей вагонетке, чтобы успеть забрать тебя. Если ты, конечно, не заупрямилась бы. Спасать людей против их воли самое неблагодарное дело. А теперь я пойду к себе, у меня много работы, а ты устраивайся поудобнее и спроси Кору о своих обязанностях. Завтра я могу дать ей отдохнуть только до обеда, потом придет важная клиентка.
  Забрал со стола шарик и ушел, словно не замечая ошарашенного взгляда новой сотрудницы.
  Впрочем, Миэль была и не против. Хотя у нее и оставалась куча вопросов, но сначала нужно было как-то переварить, уложить в голове по-новому все то, что сегодня обрушилось на нее внезапно, как лавина.
   Через минуту вернулась Кора, устроилась с ногами на своем диванчике и прикрыв ноги покрывалом, достала откуда-то книжку.
  -Кора, - решилась ей помешать Миэль, - дон Азхарт велел спросить у тебя про мои обязанности. И, если можно, расскажи еще где мне предстоит жить.
  -Обязанности пока простые, - глянула на нее спутница, - молча сидеть за столиком в своем уголке, писать то, что я велю и просматриваться к моим действиям. Агентство "При-по" весьма немаленькое и хорошо известное, Азхарт берет разных клиентов и различные дела. Но занимается ими не сам, передает экспертам. Каждый делает свое, и никогда не сует свой нос в чужие дела и секреты. Поэтому я тебе даже названий отделов пока говорить не буду. Если приживешься и не сбежишь, тогда сама позже разберешься. О том, где тебя поселит Азхарт, в доме или пансионе, я пока ничего не знаю, но одно могу сказать уже сейчас, сев в этот вагон ты тем самым подписала контракт на год, и уже считаешься сотрудником и зарабатываешь деньги. Сколько -тоже еще не знаю. Пока учишься, оплата будет меньше, позже начнет добавляться, смотря по твоим успехам .
  -А если успехов не будет?
  -Бывает и такое, - равнодушно пожала плечами Кора, покосилась на притихшую ученицу и, спрятав вздох, буркнула, - но очень редко. Ведь Азхарт не берет в "При-по" кого попало. Но в агентстве работают не только эксперты. Присмотришься, поучишься и вполне возможно потянешься к какому-то ремеслу. Не загадывай заранее, лучше отдохни. Вот тебе книжка. Свет в лампе добавляется вот этим рычажком. Гномьи вагоны полностью магические механизмы. Везде стоят энергетические накопители. В недрах гор встречаются мощные источники, и гномы давно научились использовать их силу, хотя магов среди них нет. Не спрашивай, почему, не знаю. И сама удивляюсь. Вот эльфы все поголовно маги. Оборотни и драконы - тоже. Русалки, древни, гоблины... даже тролли. А гномы - нет. Хотя магией они пользуются очень уверенно, но только с помощью всяких жезлов, пирамидок, ключей и амулетов.
  -А кто-то говорил, будто вагоны едут на пару, как пароходы.
  -Этот мог сказать только человек, - внезапно вспыхнула негодованием Кора, - полностью лишенный логического мышления. Только представь, чем бы мы дышали в тоннелях, по которым будем ехать всю ночь, если бы в первом вагоне стоял дровяной паровой котел. Или даже на угле, который гномы считают даром хозяина гор и жгут только в крайнем случае. Если у них закончатся взятые с собой накопители.
  -А люди? - Миэль попыталась перевести разговор на другую тему.
  -Что люди? Магические способности у людей не редкость, но сильных магов, способных равняться с эльфами, а тем более драконами, нет. Ну, на вопросы я ответила, теперь отдыхай.
  Кора уткнулась в книжку и, казалось, забыла про спутницу. А Миэль задумчиво смотрела в оконце и все явственнее чувствовала себя обманутой. У нее сегодня такой особенный день... последний в той жизни, какой она жила двадцать лет, и первый в той, которой предстоит жить дальше. Разве не об этом она мечтала долгими зимними вечерами, заранее укладывая в сундуки свое небогатое приданое. Пусть и простые, но тщательно вычищенные и выглаженные платья, собственноручно вышитые сорочки и накрахмаленные нижние юбки.
  Но когда ее желание неожиданно исполнилось, вдруг оказалось, что все эти баулы ей больше не пригодятся, и в незнакомый город и чужой дом она придет с абсолютно чужим сундуком. И это рождало в сердце печаль и тревогу. А прежде Миэль казалось, что день ее совершеннолетия будет каким-то особенным, ярким, праздничным, незабываемым.
  Еще бы вспомнила про молодого, симпатичного дона, которому нужна хорошая жена, а не ее приданое, которого ждала последние три года со все угасающей надеждой, - огорченно подумала Миэль и тихонько вздохнула. Глупые детские мечты.
  -Плакать будешь? - тут же отозвалась со своего места Кора.
  -Нет, - отказалась ее ученица, - подожду пока. Вдруг позже будет более подходящий момент.
  -Ну и правильно решила, - в голосе наставницы слышалось затаенное веселье, - насколько мне известно, слезы вообще еще никогда и никому не помогли. Выплакать можно сиюминутную жалость или подачку, да и то лишь у сострадательных людей. Не хочешь посмотреть в окно прохода? Там сейчас будет виден водопад, мы въедем в тоннель почти рядом с ним.
  И, первой спрыгнув со своего диванчика, вышла в игрушечный коридорчик. Миэль невольно последовала за ней, видеть водопады ей до сих пор не приходилось.
  Прильнула к окну и замерла, не в силах от восхищения даже слова произнести. Они уже ехали по каменному мосту над бурным потоком, а откуда-то сверху плотной стеной низвергались бесконечные каскады воды. Заходящее солнце оказалось от них по другую сторону и от этого каждая струйка светилась и сверкала, будто жидкий хрусталь.
  Это было невыразимо прекрасно, сердце полнилось незнакомым светлым счастьем, и невольная тоска отступала, таяла от его тепла.
  -Хитрые коротышки специально так подгадывают, чтобы проехать по мосту, когда солнце еще не село, но светило не сверху, а сбоку, - насмешливо фыркнул неизвестно когда оказавшийся за спинами спутниц Азхарт, но его ехидство ничуть не испортило Миэль настроение.
  Наоборот, развеселило, когда она заподозрила что он и сам не случайно вышел из своего купе именно в эти минуты.
  
   Глава 4
  
  Кора разбудила ученицу едва гномий состав выполз из тоннеля. Утро уже было в разгаре, солнце сияло где-то позади вагончиков, бодро катившихся по заметно идущим под уклон рельсам.
  -Быстро умывайся, я пока сдвину диваны, - командовала она, умело свертывая пледы, - скоро небольшая станция. Тут часть пассажиров сойдет и сядут новые. А мы за это время должны купить еды. Состав стоит всего две минуты.
  Миэль никак не могла понять, как можно что-то успеть купить за это время, тем более если кто-то будет выходить, а кто-то заходить, но все оказалось очень просто. Кора открыла оконце, и снующие по перрону торговки с корзинами сами начали совать им пироги, колбасы, жареную рыбу и хрусткие малосольные огурчики. А еще отварную картошку в туесках из ржаной соломы.
  Кора накупила всего, а еще горшочек кислого молока с румяной пенкой и несколько мягких как масло желтых груш.
  -Вот знаю, что столько не съедим, а все равно никогда не могу удержаться, - вздыхала она, оглядывая заваленный снедью столик, - звони гному, пять раз. Пора чай пить.
   Азхарт, как и вчера, явился по первому знаку, сел напротив и потер руки:
  -Рыбка с картошечкой, да закваской, настоящий деревенский завтрак.
  Миэль старательно помалкивала, но от спутников не отставала, Зарита по утрам кормила ее творожной запеканкой и чаем с молоком, считая это самым полезным для молодой девушки.
  -А теперь о делах, - заявил Ридзони, позавтракав. -Кора, на женской половине есть свободные комнаты?
  -Да, - сразу посерьезнела женщина, - на третьем этаже четыре и одна на втором. Фисташковая.
  -Она же рядом с твоей? Значит туда ученицу и поселим. А теперь объясни ей про одежду и подберите условное имя.
  Поднялся и ушел, даже не глянув на Миэль.
  Кора с ученицей сложили остатки еды в корзину, убрали скатерть и сели на свои места поближе к окну.
  -Давай сначала подберем имя. Под своими мы не работаем. Клиенты бывают разные, встретят где-нибудь в городе и начинают либо вопросы задавать, чтобы получить бесплатный совет, либо беседовать на больные темы. Некоторые угрожают... но о них потом. А мне хочется в свободное время заниматься собственными делами, а не чужие проблемы решать.
  -Но ведь они могут узнать тебя и без имени? Ты такая яркая!
  -Спасибо за комплимент, тем более от чистого сердца, - засмеялась Кора, - но это уже второй вопрос. Так есть какое-нибудь имя, на которое ты будешь откликаться? Но которым не представляешься в обществе?
  -В каком-таком обществе? - ахнула Миэль и по укоризненному взгляду Коры поняла, что снова нарушила правило, - извини. Трудно так сразу... хотя я не болтушка. Сейчас подумаю... можно Эми.
  -Договорились. А теперь, Эми, про одежду. По дому мы ходим в одинаковой форме, и все носим либо искажающие амулеты, либо личину. Иначе нельзя. Но поскольку это не дешево, носим только на первом этаже. Он весь отдан под агентство. Кабинеты, гостиные, коридоры - везде могут ходить клиенты. Не могут лишь попасть наверх, лестницы спрятаны. В своих комнатах, как сама понимаешь, все хотят спокойно отдыхать, а не прятаться от клиентов.
  -Я уже начинаю их бояться, - пошутила Миэль и прикусила язык, увидев, насколько серьезно кивнула в ответ Кора.
  -Так и нужно. Лучше поостеречься. Я не знаю, какую защиту даст тебе Азхарт, но первое время помогу вовремя снимать. За один день к этому никто еще не привык. Теперь слушай, как мы попадаем в дом. Еще в вагоне надеваем шляпки с вуалями, и не снимаем до своей комнаты. Это не просто предосторожность, это главный закон агентства. В доме это никого не удивит, большинство знатных клиенток приезжают либо под личинами, либо скрывают лицо и даже плечи густой вуалью. Да и многие знатные доны предпочитают обращаться к нам инкогнито.
  -А разве им не проще вызвать эксперта домой?
  -Возможно, но мы никогда не ездим. В особых случаях Азхарт посылает кого-то из мужчин, но нас это никогда не касается. Поэтому на просьбы подобного рода просто не обращай никакого внимания. Дальше. В дом входим через главный вход, медленно, важно, изображаем из себя клиенток. Идем к кабинету номер пятнадцать, там приемная и двери в два кабинета. В приемной сидит секретарь. Разговаривать с ней не нужно, просто присесть на кресло рядом с левой дверью. Через минутку она подаст знак, спокойно встаешь и идешь в кабинет. Сегодня я зайду с тобой вместе.
  -А потом?
  -Там увидишь, - усмехнулась Кора.
  -Понятно. А если к левой двери сядет клиент? Разве они не могут запутаться?
  -А секретарь там для чего?
  -Разве она никогда не уходит? - задумалась Миэль.
  -Молодец, - неожиданно похвалила наставница, - ты правильно мыслишь. Конечно иногда ей нужно уйти, все мы живые люди. Для этого у секретаря есть потайной звонок. Она вызывает охранника, и тот сидит вместо нее несколько минут. А если в это время приходят клиенты - вежливо просит их подождать. Все остальное увидишь сама.
  -Можно еще один вопрос, Кора?
  -Ну задай. Но предупреждаю сразу, если ты и сама можешь найти ответ - от меня его не жди. Это тоже правило, Азхарту нужны думающие помощники, а не исполнительные болванчики.
  -Поняла, - задумалась Миэль и все же решилась спросить:
  -Вы так тщательно защищаетесь... это на всякий случай... или были веские причины?
  -На этот вопрос я отвечу. Да, вся эта система выросла не на пустом месте. Когда-то Азхарт снимал под контору несколько комнат в центре города. Но после того, как нездоровый умственно клиент, получив отказ, напал на них с боевым амулетом, хозяин придумал почти безупречную защиту. Я говорю почти - так как совершенства в этом деле быть не может. Всегда есть вероятность ошибки. Наши клиенты не счастливые и беззаботные существа, а нервные, замученные болезнями, несчастьями и неудачами люди, которые могут прийти в ярость от неверного вопроса или слова. Ко мне такие не ходят, но в коридоре все равно дежурит охранник.
  Она бдительно изучила лицо задумавшейся ученицы и неожиданно спросила:
  -Страшно? Может, вернешься?
  Миэль посмотрела на нее с недоумением и, сообразив, что это проверка, с самым серьезным видом ответила:
  -Конечно, страшно. Я обязательно вернусь... как только заработаю отпуск, проведать друзей.
  Кора лишь одобрительно кивнула и достала свой саквояж.
  -Пора переодеться. Через час будем на месте.
  Девушка кивнула и выскользнула из купе. А когда вернулась, на диванчике сидела донна в знакомом сером дорожном костюме и серебристой шелковой шляпке с непроницаемой вуалью. На втором диване покоился сундук, считавшийся багажом Миэль, и на его крышке лежал бежевый костюм и шляпка чайного цвета с вуалью. На коврике стояли светлые туфли на небольшом каблучке, точно такие, о каких сиротка мечтала уже три года. После того, как сносились и стали тесны последние купленные матерью туфельки.
  Едва их заметив, Миэль ощутила как чуточку теплее и светлее становится на душе, отступают сомнения и страхи и зарождается пока не доверие, но уже признательность. Нет, она не была столь наивной, чтобы считать платье и туфли необыкновенным даром, достойным ее преданности, ничуть. Миэль вообще не считала собственные чувства предметом обмена или торгов. Но в этот момент приняла твердое решение во что бы то ни стало постараться научиться всему, что умеет Кора. Просто потому, что хочет больше никогда не зависеть от таких людей как Кренорт.
  И пусть он всего лишь выполнял свою часть сделки, но мог бы при этом быть хоть чуточку, хоть на гран добрее. Теперь девушке стало ясно с непреложной очевидностью, что грубые, неказистые платья она носила ради одной лишь цели. Чтобы как можно меньше привлекать взгляды чужих мужчин и не вызывать интереса у возможных женихов.
  Когда возвратилась гулявшая по коридору Кора, напротив ее места сидела изящная донья в бежевом костюме и вуали, задумчиво водя пальчиком по слегка вытертой коже дорожного чемодана.
  -Я понимаю, зачем нужен был такой большой сундук, - пробормотала она, - Чтобы когда мы придем, никто не подумал, где мой багаж ...
  -Неправильно. - Перебила ее Кора, садясь напротив. - У нас не принято интересоваться, есть у тебя какие-то вещи или нет. У каждого своя история, и никто не станет как досужие сплетницы с первой же минуты лезть в твою жизнь. И позже - тоже. Даже интересоваться не будут, забудь про эти мещанские правила, когда каждого нового человека допрашивают с особым пристрастием, будто закоренелого преступника. На самом деле мы просто сберегли свое время, сегодня мне некогда водить тебя по магазинам. А перед отправлением была пара свободных часов, и я по пути купила все, что сочла необходимым. По указанию Азхарта, разумеется, и размеры он дал. А таскать его тебе не придется, не волнуйся. На станции полно носильщиков.
  -Кучер унесет, - произнес Ридзони, открывая шире двери, - Кора, поедете без меня. Я сойду первым и пришлю возницу. Оплатишь сама.
  И пошел по коридорчику в сторону выхода. Только тут Миэль заметила, что у него нет с собой даже саквояжа. Да и не было, как теперь очень ясно припомнилось ей. Хотя он мужчина, а постель и полотенца им вечером выдал гном, но ведь Азхарт что-то говорил про работу?
  -Не спеши, - предупредила Кора, и в этот момент за окном, замедляясь, поплыла платформа столичной станции.
  
  Глава 5
  
  С той минуты, как состав медленно и важно замер напротив нарядного вокзала с возвышающейся над ним светлой башней с часами, перед Миэль словно раскрылась дверца в другой мир.
  От столичной станции вагоны отправлялись сразу в пять городов, лежащих по ту сторону центрального хребта, и на широкой, как площадь платформе гуляли, сидели и стояли представители самых разных рас. Кора крепко держала ученицу под руку, не давая остановиться и как следует рассмотреть невысоких и тонких, женственно изящных эльфов, темнокожих, коренастых гоблинов, важных, как индюки гномов и замотанных во влажные облака, золотогривых русалок.
  Шедший впереди крепкотелый кучер, тащивший на мощном плече их сундук, решительно и неуклонно рассекал толпу, и Кора старалась не потерять его из виду. Разумеется, никуда бы он не делся, особенно после того, как в обмен на багаж отдал свой номер, и найти его она сумела бы. Если пожелала. Но как раз этого Коре делать и не хотелось. Абсолютно. Не подобает приличной донне в ее возрасте бегать вдоль рядов стоящих на привокзальной площади повозок, карет и дормезов как последняя провинциальная растяпа.
  -Эми, не останавливайся! - тянула она ошеломленную, забывшую обо всю девушку, пока не решилась использовать не очень честный способ, - ты ведешь себя непристойно! Азхарту это не понравится.
  Миэль словно холодной водой окатили, больше всего в последние годы она боялась показаться неприличной. Честь и безупречная репутация - это единственное богатство сиротки бесприданницы, и над его сохранностью она тряслась как гном над сундуком золота.
  И с этого мгновенья девушка старательно смотрела только на спину возницы, не отставая от Коры ни на полшага.
  -Уф, - вздохнула та, оказавшись в карете, - какая толчея! Извини Эми, мне пришлось так сказать, но на самом деле я этого не считаю. Обещаю отвести тебя в парк, где ты рассмотришь всех эльфов и русалок когда они будут спокойно отдыхать, а не бежать к своему составу. И нам можно будет спокойно сидеть и обсуждать каждую деталь, а не сворачивать шею и не останавливаться посреди бегущей толпы.
  -Я не сержусь, - вздохнула Миэль, рассматривая мелькавшие за оконцем дома и вывески, - просто никогда не предполагала, что они могут ездить в гномьих вагонах, и даже не ожидала встретить.
  -Вагоны удобный и быстрый транспорт, на нем можно добраться до Ниэтвелла вчетверо быстрее, чем на лошадях. Хотя по тоннелям идет вполовину тише, но там иначе нельзя. Ну вот мы и дома... теперь нужно идти спокойно и медленно.
  Они выбрались из кареты возле крыльца внушительного трёхэтажного дома, и пока Миэль рассматривала широкое крыльцо, спрятанное от дождя под опирающейся на колонны крышей, Кора, дождалась, пока кучер выставит на ступеньки багаж, расплатилась и неторопливо двинулась ко входу. Ей навстречу тотчас шагнул один из швейцаров, получил короткое тихое указание и направился к сундукам, а женщина, подхватив ученицу под руку, неспешно повела ту в просторный вестибюль.
  Ошеломленная респектабельностью этого дома, Миэль осторожно крутила головой, стремясь все разглядеть и запомнить, уже понимая, что на это ей просто не хватит времени. Да только для того, чтобы рассмотреть роскошный узор наборного мраморного пола, поблескивающего идеальной полировкой, необходимо часа три, не менее. А еще изящные резные колонны, двери и арки из белого дуба, окна закрытые кажущейся невесомой ажурной решеткой, диваны и кресла и гнутыми ножками, обитые светлой кожей, цветной хрусталь люстры и бра... у бедной сиротки глаза разбегались, и даже если бы она хотела идти быстрее, то не смогла бы.
  А Кора уже уверенно вела ее по одному из четырех коридоров, застеленному толстой ковровой дорожкой. Пятнадцатый кабинет долго искать не пришлось, это была вторая дверь слева, и Миэль невольно насторожилась. Ее ожидало самое главное, секретарь и клиенты, тайна лестниц и новое жилье, первый раз в жизни собственное.
  Приемная оказалась небольшой комнаткой. Прямо - стрельчатое широкое окно, затянутое стальным ажурным кружевом решетки, и полузавешанное легкими непрозрачными шторами. В боковых стенах имелось по двери, с каждой стороны от них удобные кресла. В переднем углу стоял небольшой письменный столик и за ним сидела женщина неопределенного возраста с совершенно невзрачным лицом, с которого на Миэль с неожиданной доброжелательностью взирали голубые глаза.
  Кроме нее в приемной никого не было, и Кора решительно направилась к левой двери.
  -Нам сюда.
  -Входите, там свободно, - кивнула голубоглазая донна.
  Так просто? Ни вопроса, ни тайного знака? А вдруг это кто-то чужой? Или они все же каким-то образом узнают своих? К примеру, по фасону вуали? Разочарованно поджала губы Миэль, разглядывая помещение, куда почти втолкнула ее спутница.
  -Это мой кабинет, - запирая изнутри дверь на защелку, негромко просветила ее Кора, - а Сули знает меня почти десять лет. И живет по соседству. Идем.
  Она прошла в дальний угол, открыла совершенно незаметную дверцу, замаскированную под кленовую панель, и оглянулась на ученицу.
  -Эми?
  А Миэль с новым интересом изучала место, где отныне должна была трудиться, хотя пока очень смутно представляла себе смысл и род будущих обязанностей. Но уже отчетливо понимала, что на работу секретаря или писаря ее деятельность вряд ли будет похожа.
  Как совершенно не походила на соседнюю приемную эта комната. Скорее, это была небольшая гостиная в очень обеспеченном доме. На полу пушистый ковер шоколадного цвета, у камина круглый столик и два мягких кресла. Дальше, рядом с окном, спрятанным за двойными занавесями, легкими и плотными, из шелковистого гобелена, еще стол, чайный и возле него четыре удобных стула. Угол возле двери занимает вазон с раскидистым кустом вьющегося растения с нежно-розовыми цветами, в другом углу стоит высокий буфет.
   -Успеешь все рассмотреть, - поторопила ее Кора, - после обеда поставим тебе здесь столик, вон там рядом с буфетом. Сегодня я научу тебя подавать напитки и кипятить чай, а потом будет видно.
  За потайной дверцей оказался крохотный коридорчик, два шага в ширину, три в длину. С торцов виднелись еще две, совершенно обыденные дверцы. За одной расположилась ванная комнатка, миниатюрная, зато весьма не бедно отделанная и безукоризненно чистая.
  А за второй - шкафчик с полочками, заполненными полотенцами, салфетками, и какой-то мелочью. А где же лестница? - хотелось спросить Миэль, но она сдержалась. И правильно сделала.
  - Смотри внимательно, - одобрительно улыбнувшись, произнесла Кора, - сначала обязательно запри вот на эту защелку входную дверь. Иначе проход не откроется. Заперла? Теперь потяни вот этот крючок и крутни два раза. Слышишь щелчок? Дверь открыта. Можно просто толкнуть, вот так.
  Шкаф подался куда-то вглубь, открывая выход на ведущую наверх лестницу.
  -Не пугайся и не удивляйся, если встретишь тут женщин. На эту лестницу выходят двери из четырех кабинетов. Еще мы впускаем через свои кабинеты секретарей.
  -А если тут будет мужчина? - проходя внутрь, мгновенно заинтересовалась Миэль.
  -Вот мужчин здесь быть не должно, но, если это кто-то из наших, ты узнаешь по форме. Мужская и женская половины верхних этажей имеют собственные лестницы. И поскольку женщин намного меньше, лестниц у нас всего четыре. Две ведут на второй этаж, две - на третий.
  И действительно, на площадке второго этажа лестница уперлась в простую дубовую дверь, приведшую спутниц в коридор.
  -Здесь двенадцать комнат, - проходя мимо ближайшей двери поясняла Кора, - и все теперь заняты. Это моя, видишь букву К? Твоя следующая, знака пока нет, к вечеру сделают. Ключ получишь у Пиолы, но комнаты можно и не запирать. Тут никогда и ничего не пропадает. Входи.
  Она решительно распахнула дверь и Миэль, почувствовав как затрепетало от волнения сердце и задрожали руки, шагнула внутрь.
  -Вот твои вещи, переложишь в этот шкаф, чемодан унесут. Ванная там. Ну, остальное понятно. Устраивайся, отдыхай, я к себе. Очень хочется нормально искупаться, - скороговоркой пробормотала наставница и сбежала, оставив растерянную ученицу у порога.
  Окинув взглядом комнату, Миэль первым делом рассмотрела ковер. Большой, пушистый, фисташкового цвета с затейливым узором из шоколадных и сливочных виньеток. Девушке нестерпимо захотелось пройтись по нему босиком и она, аккуратно сбросив туфли и оставив их в сторонке, направилась к ковру. Вспомнив, по пути, что здесь можно ходить с открытым лицом, Миэль на секунду приостановилась, сняла и шляпку, и минуты две гуляла по мягкой, ласкающей стопы шерсти, подметая ее волочащейся за шляпой вуалью.
  И никогда никому не призналась бы, что в этот момент исполнилась ее заветная мечта. Когда-то и в их доме был такой ковер, лежал в гостиной. И маленькая Миэль просто обожала на нем играть. С котятами, с игрушками, а позже устраивалась и с книжками, натаскав с дивана подушек. Но Кренорт переделал ту комнату под собственную спальню, и застелил новым ковром, а старый положил в своем кабинете у камина. И с того момента он стал для сиротки недоступен.
  А в ее комнате не было даже маленького коврика, хотя Зарита и предлагала связать. Но Миэль не пожелала, это все равно, что наливать в кофе обрат вместо сливок.
  -Интересно, как там Зарита и Рушер? - вздохнула девушка, вспомнив о верных слугах, - наверняка Кренорт устроил им выволочку. Хорошо, что они увольняются, нечего с ним жить. Жаль лишь, что сама она еще не скоро сможет позволить себе нанимать прислугу, иначе обязательно позвала бы только их.
  Эти печальные мысли вернули Миэль деловое настроение, и аккуратно свернув вуаль, она направилась к шкафу. Нужно разобрать вещи, переодеться и умыться, после полудня зайдет Кора и покажет, где тут обедают.
  Шкаф преподнес первый сюрприз, в нем висело несколько платьев, юбок и блуз того приятного, серебристо-зеленого цвета, какой Миэль уже видела на встретивших их на крыльце мужчинах и секретаре. Значит это и есть форма, и нужно спросить, можно ее надевать, или эти вещи остались от прежней хозяйки комнаты. Интересно, куда она делась?
  Миэль давно привыкла сама наводить порядок в собственных вещах, и взялась за разборку чемодана с уверенностью опытного человека. Однако раскрывая бумажные пакеты и картонные коробки то и дело замирала в недоумении. Кора накупила вещей с таким размахом, словно собирала ей приданое. И ладно бы белье, но она и шарфов, блузок, юбок и накидок взяла по дюжине, и только платьев всего три, а шляпок четыре. И то наверняка потому, что они в сундук бы не влезли, начала подозревать Миэль. Но развешивая все это богатство по вешалкам, все же не могла удержаться и не погладить струящуюся ткань, не приложить к себе хоть на миг.
  И это было уже не просто исполнением глубоко запрятанной мечты, это было взрывом счастья, праздником души. Миэль больше не сомневалась, что никогда не забудет свой день совершеннолетия, неожиданно, как в самой прекрасной сказке ставший дивным букетом из впечатлений, сюрпризов и подарков. Хотя пока еще ничем не заслуженным, но пускай это никого не волнует.
  Она быстро учится, очень трудолюбива, усидчива... и постарается как можно быстрее и преданнее отработать все сделанное для нее добро.
  Наставница пришла только к двум часам, и к этому моменту Миэль успела разобрать шкаф, рассмотреть комнату и влюбиться в нее. В спрятанную в просторной нише удобную кровать с новенькими подушками и одеялами, в ванную комнату, отделанную плиткой фисташкового цвета, и в вид с небольшого балкона, как и все здесь закрытого ажурными решетками.
  Где-то далеко каждые полчаса размеренно звонил колокол, и она невольно прислушивалась к нему, занимаясь делами. Застилая постель, протирая капли воды, разбрызганной в маленькой ванной комнатке, складывая в пустые коробки свои прежние вещи. Возможно еще пригодятся. Вот платье же пригодилось, ходить дома.
  -Эми, ты переоделась? -Кора изучающе оглядела одетую в серое платье ученицу, прошлась по комнате, и села на кресло, - даже не знаю, что сказать. Таких новичков у нас еще не было. Среди девушек, я имею в виду. Тебе хватило выдержки не померить ни одну блузку или юбку, и вместо красивого наряда надеть свое старое платье.
  -Оно не старое, Кренорт купил его весной. Я надевала всего три раза... а стирала только после весенней ярмарки. Меня облили лимонадом... случайно.
  -Извини, - помрачнела Кора, - я неточно выразилась. Но пусть твое новое серое платье повисит в уголке до подходящего случая? Я специально набрала тебе больше юбок и блуз, чтобы можно было менять варианты. Понимаешь, если женщина вынуждена весь день ходить в форменном платье, у нее начинают портиться настроение и характер. И чем моложе девушка, тем это заметнее. А наша работа требует доброжелательности и внимательности, и плохое настроение не идет ей на пользу. Поэтому все мы к обеду и ужину переодеваемся в другую одежду, да и в своих комнатах ходим нарядными.
  -Зачем? - не поняла Миэль, выбирая в шкафу подходящую для обеда блузку.
  -Для себя. Ну и на всякий случай. Вдруг захочется погулять по саду или пройтись по городу?
  Сиротка смотрела на нее недоверчиво, как это можно, просто выйти вечером и бродить по городу? А подпившие солдаты, всякие подозрительные бродяги и прочие несчастья, так и подстерегающие девушек в каждой подворотне?
   -Поторопись, - предупредила Кора словно не заметив ее страхов и ушла на балкон.
   Вернулась она лишь через пять минут, когда Миэль растерянно теребя короткие, всего по локоть рукава блузки, почти с ужасом рассматривала в зеркале собственное отражение.
   Несколько секунд сваха стояла рядом с ней, наблюдая, затем огорченно вздохнула и буркнув непонятное:
  -Извини, - ринулась к шкафу.
  Быстро выбрала одно из форменных платьев, сунула в руки ученицы и, строго приказав немедленно переодеться, куда-то умчалась.
  Миэль проводила ее недоумевающим взглядом и послушно расстегнула только что надетую юбку. Осторожно сняла шифоновую блузку, в которой чувствовала себя раздетой и бесстыжей, и нырнула в прохладу тонкого полотна.
  Платье оказалось впору и село очень удобно. Нигде не жало, не висело, и ничего бесстыдно не обтягивало. Да и фасон к этому не располагал. Юбка, собранная в поясе в неширокие складки, книзу постепенно расширялась, строгий лиф украшали лишь выстроченные вертикальные защипы и аккуратный отложной воротничок с острыми уголками. Застежка была декоративной, как и пуговицы на манжетах, и потому надевать его было очень легко. К платью полагался поясок, и едва застегнув его, Миэль вздохнула с облегчением . Это было именно такое платье, в каких она привыкла ходить за последние годы, только полотно высшего качества, да безупречная работа. И эта разница, поднимавшая его от платьица простой горничной до формы сотрудницы известного столичного агентства, почему-то придала Миэль незнакомой прежде уверенности в себе.
  -Садись, - скомандовала Кора, влетев в комнату в точно таком же платье, - я помогу тебе с прической. Прямо из столовой пойдем в кабинет, переодеваться времени не будет.
  -А прическа... - заикнулась Миэль, глядя, как ловко пальцы наставницы вытаскивают шпильки из её валика.
  -Извини, но она не подходит моей помощнице. Мы в рабочее время стараемся ходить причесанными скромно, не привлекая и не отвлекая клиентов. Иначе они не уложатся в оговоренное время.
  Ловко разделив волосы на несколько пышных прядей, быстро заплела их каким-то совершенно незнакомым ученице способом и сколола на затылке. Потом достала из кармана небольшую подвеску и надела на шею Миэль.
  -Это искажение личины. Не совсем чужая внешность, но и немного не твое лицо. Первое время тебе придется походить с ним, не снимая. Позже объясню все подробнее, а сейчас пора обедать. Запомни, в столовой мы все хозяева, но здороваться обычая нет. У всех экспертов и старых работников есть любимые места, и остальные стараются их не занимать. Ты будешь сидеть со мной, пока учишься. Сегодня мы попадем немного раньше, присматривайся и помалкивай. Первые дни я буду заказывать тебе то же, что и себе, пока не поймешь, какие блюда тебе нравятся больше. И еще... я супы не люблю, ем только холодный свекольник, но не каждый день.
  -Я равнодушна к супам и совсем не ем фасоль и горох, - мгновенно вспомнила Миэль, - И не люблю жирное мясо.
  -Запомню. - усмехнулась Кора.
  
  Столовая обнаружилась сразу за торцевой дверью коридора. Просторный зал со стройными колоннами и белым кружевом решеток на распахнутых окнах чем-то напомнил Миэль городской театр, куда пару раз возила ее мать, пока не слегла окончательно. Вернее, театральный вестибюль.
  Так же по-праздничному светло и чисто, такое же обилие картин на стенах, диванчиков и растений. Только здесь еще стояли у окон и в образованных вазонами нишах небольшие столы, и кое-где уже обедали мужчины и женщины.
  Кора спокойно прошла к стоящему в ближнем углу столику, почти спрятанному пышно разросшимся лимонником, и села, кивком указав ученице на место, напротив. Но лишь сев на стул, Миэль поняла, что сегодня наставница уступила ей свое обычное место. Отсюда, оставаясь в тени лаковых листочков, можно было сквозь редкое плетение лиан видеть почти весь зал.
  -Вот кнопка, - указала наставница на круглую пуговку, торчавшую из стены. - Если нажать, прибежит официант. Но пока народу мало, он нас и так заметит.
  И в самом деле, к ним уже проворно приближался парень в форменном костюме и белом кокетливом фартуке. В руках у него была корзинка, но по мере того, как официант подходил ближе, его губы все сильнее кривила досада. Хотя парень и пытался ее скрыть, но слишком уж выразительным было его юношески свежее лицо.
  -Сегодня есть ваши любимые фаршированные овощи и салат с тунцом, - пробормотал он, выставляя на стол изящные серебряные мисочки, хлеб в плетеной вазе и приправы. - Что еще желаете?
  -Еще раз то же самое. А к чаю ореховый бисквит и взбитые сливки.
  -Можно мне салат без тунца? - учтиво попросила Миэль, - я редко ем рыбу, и только малосольную. С картофелем.
  -Конечно, - строго глянула на официанта Кора, и он умчался как ветер. А эксперт улыбнулась ученице и похвалила, - Ты молодец, не растерялась и не смолчала. Многие на твоем месте давились бы тунцом.
  -Но ты же сказала, что можно выбрать.
  - Я еще и просила помалкивать, - насмешливо напомнила наставница.
  -Но прозвучало это не как приказ... и относилось не к прислуге.
  -Марош не прислуга, - сразу стала строгой Кора. - Он такой же работник, как мы. Только дело у него другое. Но если будет работать хорошо, и проявит сообразительность, может получить повышение. А вон и твой обед.
  К тому времени, как сотрапезницы добрались до десерта, обедающих прибавилось, и Миэль рассматривала приходивших во все глаза. Многие были в форме, но несколько молодых женщин появились в светлых нарядных платьях, выглядевших, по мнению Миэль, еще более фривольными, чем ее обновы. Но девушки ничуть не смущались и вели себя очень уверенно и с достоинством, да и ни один мужчина не позволил себе ничего нетактичного. Хотя молодые парни на них и поглядывали с интересом, однако гораздо меньшим, чем на саму Эмиэлию, несмотря на ее форменное платье.
  -Кора, - пробормотала Миэль, когда они вернулись на женскую половину, - ты заставила меня переодеться, потому что знала, как все будут смотреть?
  -А ты разве не знаешь, что новичков всегда разглядывают очень внимательно? - Изумленно подняла бровь наставница. - тем более молодых девушек. Если ты заметила, большинство работников агентства - мужчины.
  -Я помню. Ты это уже говорила. А можно еще вопрос... когда Азхарт спрашивал про свободную комнату, ты сказала про фисташковую с каким-то намеком... с ее прежней хозяйкой что-то случилось?
  -Ну что ж... похоже мы не ошиблись. И за эту внимательность я отвечу подробнее. Ничего плохого с нею не произошло, она вышла замуж. Но для нас это конечно потеря... не так -то просто найти подходящего человека и выучить всем хитростям ремесла. Поэтому мы и заключаем договор не менее, чем на три года.
  -И когда... - мгновенно насторожилась Миэль, - вы собирались сказать об этом мне?
  -Как только станет понятно, есть у тебя способности к нашему делу или оно тебя шокирует, как блузка с коротким рукавом, - суховато отрезала Кора.
  -И какое же это дело?
  Миэль понимала, как безрассудно и неприлично слишком настаивать на откровенности, когда еще не имеешь никаких законных прав, но остановиться уже не могла. Ей нужно было прямо сейчас выяснить, какой должна быть таинственная работа, чтобы за нее платили так щедро? И почему от нее отказалась прежняя помощница Коры, едва выйдя замуж?
  -Если коротко, - строго смотрела на девушку Кора, - я сваха. Но не в том смысле, как это происходит в небольших городах и селах. Я не хожу по домам и никому никого не навязываю. Наоборот. К нам приходят молодые девушки и женщины, не имеющие возможности познакомиться с мужчинами своей мечты, и мы им помогаем, по мере возможности. В королевстве достаточно мужчин, живущих уединенно или наоборот, окруженных такими же холостяками. Это воины, моряки и рыбаки, охотники и добытчики, наемники, маги... всех сразу не перечислить. Мы помогаем им найти друг друга, познакомиться, получше рассмотреть... и зачастую все заканчивается свадьбой. А теперь идем, скоро появится первая клиентка.
  
  Глава 6
  
  За время их отсутствия в кабинете появился еще один столик. Вовсе не такой, каким заранее представляла его себе Миэль, а небольшая конторка, за которой стоял удобный стул. На стенке, рядом с буфетом кто-то повесил кашпо с вьющимся цветком, наполовину загораживающим Миэль, стоило ей опуститься на стул. На наклонной столешнице лежал толстый блокнот, в подставке стояли ручки и карандаши, хрустальная чернильнице была полна чернил.
  Кора открыла буфет и показала ученице как вскипятить чай с помощью магического нагревателя, где стоят чистые чашки и сладости и куда ставить грязную посуду. Миэль слушала очень внимательно, и тут же повторяла все на практике.
  - Конфеты подаешь в коробке, а печенье в вазочке, положи горкой, но не слишком много, чтобы не сыпалось; чашечки подноси со стороны лица, или сбоку, так, чтобы человек тебя видел, тогда никого не ошпаришь. И держи пониже, не над головой, - наглядно показала все Кора и предупредила, - и постарайся ничего не спрашивать. Я позже тебе все объясню.
  Отправила ученицу за столик и села на свое место. Как раз вовремя, вскоре раздался звонок секретаря предупреждающий о приходе клиентки.
  -Добрый день, донна Корания, - войдя в кабинет, чуточку неуверенно произнесла донна в строгом, но изысканно изящном платье и шляпке с густой вуалью, - мы с вами договаривались в прошлый раз...
  -Конечно помню, а как же, - приветливо улыбалась Кора, вставая ей навстречу, - проходите, устраивайтесь. А это моя помощница, Эми. Она записывает все ваши пожелания, чтобы я ничего не упустила. Чай, кофе, лимонад?
  -Благодарю, пока не нужно. Скажите... у вас есть для меня новости?
  -Есть. Молодой человек, которым вы интересовались, перебрался в провинцию и живет в имении дяди. Скромно живет, никуда не ходит, ни с кем не встречается. Даже писем никому не пишет. Помогает дяде управлять имением, читает. Наш человек ездил туда под видом торговца мелочами, осторожно расспросил соседей и слуг.
  -Благодарю, - помолчав, произнесла клиентка, кладя на стол конверт, - Донна Корания, у меня будет еще просьба... я хотела бы с ним встретиться.
  -А вы понимаете, что может сделать с нашим "При-по" ваш отец, если узнает об этом?
  -Ничего не сделает... я не позволю. Теперь, когда я получила наследство, он больше не смеет мной командовать. Кроме того, все будет словно случайно, вы же умеете такое делать.
  -Я должна буду доложить хозяину, - стояла на своем Кора. - Без его разрешения подобные вещи мы не делаем. Да и наших людей придется привлечь... охрану, наблюдателей. Компаньонку или чтицу.
  -Хорошо, спрашивайте хозяина. Как решите, дайте мне знать. И не сомневайтесь, я все оплачу.
  Когда дверь за ней закрылась, Кора обернулась к ученице.
  -Ничего не хочешь спросить?
  -Нет, - отказалась Миэль, задумчиво рисуя в блокноте цветочки.
  Да и о чем спрашивать? Имена, подробности? Зачем? Ей и без них понятно, что эта богатая и определенно знатная донна влюбилась так же беспечно, как простая служанка. А ее отец определенно был против... если даже Кора опасается его мести. И сделал возлюбленному клиентки какую-то пакость, поскольку тот вынужден скрываться в провинции.
  -Тогда я спрошу, - решила наставница, - расскажи, что ты поняла из нашего разговора.
  Девушка серьезно кивнула и кратко изложила Коре свои выводы.
  -Ну, в целом верно, - одобрительно кивнула та, - тогда второй вопрос, а как ты относишься к ее желанию с ним встретиться?
  -Но ведь оно справедливое? - задумалась Миэль, - Они же не сами поссорились? Но даже если и сами... раз он ей не безразличен, значит нужно хотя бы поговорить? А он, как я поняла, не имеет возможности устроить встречу. Или денег нет, или пообещал не встречаться... а может даже ему чем-то угрожали...
  -Достаточно. И последний вопрос, если я возьмусь им помогать, это не покажется тебе вмешательством в семейные дела ее семьи? Нарушением воли отца?
  -Какой-то каверзный вопрос... - растерянно бормотала ученица, пытаясь найти причину, по которой нужно было бы встать на сторону деспотичного родителя незнакомки. Однако причина никак не находилась. - видимо меня не так воспитали. Или потому, что я сирота и отец не мог выбрать за меня жениха... ой! Извини, Кора, я забыла, что тут нельзя рассказывать про свою жизнь. Но ей я хотела бы помочь, она показалась мне несчастной.
  -Ну что же, - довольно кивнула ей наставница, - пока я не вижу причин отказаться от тебя и отправить учить чему-то другому. У тебя определенно есть способности к этой работе. Считай, что экзамен ты сдала. А теперь можем выпить чаю или разобрать дело клиентки, которая придет через полтора часа. Я не предполагала, что мы так быстро договоримся с доньей Лати. Имена, сама понимаешь, тут стараются называть условные.
  Больше ничего сказать она не успела. В приемной послышался шум, громкий крик Сули, затем дверь резко распахнулась и в кабинет ворвалась стройная девушка в роскошном платье и обязательной вуали. Только у этой клиентки она была густо-розового цвета, в тон к непомерно пышной юбке персикового платья. Какого цвета лиф, рассмотреть не удалось из-за сплошной вышивки мелким жемчугом и розовыми камнями. Плечи незнакомки были оголены настолько рискованно, что щеки Миэль вспыхнули за нее смущеньем. Конечно, сиротке доводилось видеть в книгах бальные платья, но она и помыслить не могла, что кому-то хватит смелости выйти в подобном наряде на улицу.
  -Донна Кора, - с порога возмущенно закричала нежданная гостья скорее тонким, чем звонким голоском, - отзовите вашего цербера! Она порвала мне платье!
  -Ничего подобного, - спокойно парировала невидимая Сули, - вы зацепились за кресло, я и шагу из-за стола не сделала.
  -Вот! И грубо прекословит клиентам! У вас неучтивые служащие! - розовый вихрь пронесся по комнате и без приглашения хлопнулся в кресло для клиентов, - Я выпью бокал Барвейского... тридцатилетней выдержки... с лимонным льдом и белым виноградом.
  Миэль, приподнявшаяся со стула, едва гостья заговорила про напитки, дослушав заказ растерянно опустилась на место. Она не имела никакого представления, где искать в буфете Барвейское, дорогое шипучее вино с южных островов, и Кора ничего подобного не объясняла. А спрашивать у наставницы при этой самоуверенной клиентке не хотелось просто до отвращения. Ведь заранее понятно, какими эпитетами наградит неумеху любительница выдержанных вин.
  -Сожалею, - холодно прервала Кора мучения ученицы, - но никаких напитков крепче лимонада в "При-по" посетителям не подают. Нашими правилами запрещено принимать задания и договариваться с нетрезвыми клиентами.
  -Ваш дон Ридзони вообще зверь, - возмутилась гостья и вдруг откинула розовую вуаль, - не могу через нее разговаривать, мне кажется, будто вы меня не слышите. Донна Кора, я желаю, чтобы вы устроили мне свидание с мужчиной.
  Эксперт выжидающе смотрела на гостью и молчала.
  -Деньги не имеют значения, но обстановка должна быть необычной. Берег моря... мой возлюбленный гуляет по песочку и вдруг видит тонущую девушку. Он бросается в воду, выносит меня на берег, и вот тут - самое главное! На берегу уже должен стоять шелковый шатер, а в нем ковры, подушки... ну, вы понимаете, восточный колорит... столик с фруктами, мороженым...
  -Барвейское тридцатилетней выдержки с лимонным льдом, - невозмутимо подсказала Кора.
   -И обязательно белый виноград, длинный такой... - обрадовалась донья, - без него Барвейское кажется слишком приторным.
  -Боюсь, это невыполнимо, - сочувственно произнесла Кора, совершенно спокойно взирая на клиентку.
  -Почему? - удивилась та, - я все продумала. В море я вхожу в амулете невидимости, и как только появляется мой спаситель - снимаю амулет.
  -А он разворачивается и быстро идет в другую сторону, - печально вздохнула сваха, копаясь в своих записях.
  -Почему? - Еще сильнее изумилась клиентка, и вдруг подозрительно прищурила глаза, - Вы сомневаетесь в благородстве моего любимого мужчины?
  Ее миленькое личико с неестественно пушистыми ресницами и аквамариновыми глазами вмиг стало злобным и хищным, как у хорька.
  -Ничуть! - Веско заявила Кора, - я абсолютно уверена в рассудительности, благородстве и смелости его высочества Астарда Третьего.
  -Да? ! - недоверчиво протянул хорек и превратился в смазливую донью, - тогда почему вы считаете, что Асти повернется назад?
  -Потому что по нашим сведениям, - Кора зажгла над столом магическую лампу, высветившую широкий круг, разложила в нем свои бумаги и минуты две копалась в них, - одну секундочку, сейчас, сейчас, А! Вот оно. Так о чем мы говорили? О характере его высочества. Всем известно, как не любит принц менять собственные решения, убеждения и вкусы. А с подстроенных свиданий с вами, донья Эсвильда, он сбегал уже сорок шесть раз.
  -Откуда вы столько насчитали? - коршуном ринулась на ее бумаги Эсвильда и без сопротивления получила в свое распоряжение длинный свиток, - посмотрим... А! Ну это же агентство "Рай-ша"! И еще какая-то мелочь... разве им сравниться с вами в этом вопросе! Все утверждают, что вы творите настоящие чудеса. А они нарядили меня в зеленое платье... вот он и ушел. Асти не любит зеленый цвет.
  -Секундочку, - ловко выхватила у нее из рук свиток Кора, - вот тут, сбоку, справка. Вы встречали его в нарядах сорока различных цветов и фасонов. А кроме этого - в амазонке, костюме горничной, восточной танцовщицы, русалки, феи, и даже синей птицы.
  -Как оказалось, все эти идеи были неверны изначально, - снова устроившись в кресле невозмутимо парировала Эсвильда, - В бальных платьях и маскарадных костюмах он меня видел прежде, а в купальном - еще нет.
  -Видел, - упрямо возразила сваха, - и даже без костюма, когда агентство "Сча- все" десантом забросило вас в бассейн его высочества.
  -То была тактическая ошибка, - не согласилась клиентка, - Асти настолько порядочен, что, едва заметив раздетую девушку, тотчас накрепко зажмурил глаза.
  -Ну да, - печально вздохнула Кора, - и с зажмуренными глазами в одних исподниках бежал через весь сад к посту охраны.
  -Теперь не убежит, - уверенно пообещала Эсвильда, - мне сшили такой сногсшибательный купальный костюм, от которого не сможет уйти ни один заклятый холостяк. Так на какое число назначим операцию "счастливое спасение"?
  -Такие вопросы решает только хозяин агентства, поскольку придется привлекать мага и не менее десятка помощников. А дон Азхарт к сожалению сейчас в отъезде и когда вернется - никому не известно.- Кора смотрела с таким участием, словно на самом деле истово желала помочь клиентке поймать в сети принца.
  Однако Миэль к этому моменту была убеждена в обратном, и почему-то ничуть не сочувствовала влюбленной донье.
  -Донна Кора! - горько всхлипнула вдруг Эсвильда, - уговорите своего хозяина! Вы же лучший мастер! Вам он не откажет, а у меня это последняя надежда! Я ведь люблю Асти!
  -Простите великодушно, ваша светлость, - возразила сваха, словно не замечая, как за спиной клиентки неслышно распахнулась дверь, и в проеме возникли двое хорошо одетых мужчин в магических масках, - но мне точно известно, что любовь добра. Истинно любящие уважают своих избранников, их вкусы, мнение и желания. Вы же любите лишь себя, собственные планы и желания, а до чувств и мнения его высочества вам нет никакого дела. Вы вообще считаете их глупыми капризами, иначе давно бы оставили принца в покое.
  -О чем вы говорите? - возмутилась клиентка и ее слезы вмиг высохли, - как это оставить? Кому? Этим гиенам, которые так и вьются возле Асти? Да с какой стати? Чем они лучше меня? Да ни одна не сравнится ни по знатности, ни по богатству! О красоте я уже не говорю! И туда же, в королевы!
  -В принцессы, - поправила ее Кора, - вы торопите события.
  -Это просто взгляд в будущее, - отмахнулась донна и деловито предложила, - я вам заплачу. Очень хорошо... поместье за рекой. Три квадратных мили фисташковых деревьев и огромный дом. Только сделайте так, чтобы он не успел сбежать.
  -И вам не жаль принца? - печально вздохнула Кора.
  -Я сделаю его счастливым... - Эсвильда вдруг насторожилась, потянула носом, как ищейка и резко оглянулась, - как... принца моего сердца... дона Антуро.
  -Вот вы где, донья Сангро, - стремительно сделав несколько шагов, замер рядом с нею один из незнакомцев, - вам пора домой.
  -Но я еще не поговорила со свахой... - по-детски надув губы, закапризничала она, - о сюрпризе для моего жениха.
  -Позже, сейчас вас ждут, - мужчина вежливо, но непреклонно подал ей руку.
  -Хорошо, - вдруг покорно согласилась она, вскочила с кресла и, протянув руку, бросила что-то на стол. Звякнув, неохотно покатился тяжелый перстень с камнем, -Это вам, донна Кора, за беседу.
  Ее смазливое личико на краткий миг исказила злобная гримаска, но в следующий момент Эсвильда улыбалась так лучезарно, словно нежно обожала всех присутствующих. Миэль даже засомневалась было, не привиделась ли ей вспышка ненависти, но в тот же миг где-то внутри, под сердцем, неприятно скользнул холодок. Словно змея проползла.
  -Пора, - суровый незнакомец решительно подхватил донью под руку, развернул и повел к двери, - вы заставили всех поволноваться.
  -Но я имею право...- злое шипенье Эсвильды донеслось уже из коридора.
  -Расскажете об этом дону Сангро. - еще расслышала Миэль.
  И, замирая от собственной дерзости, поспешила предупредить наставницу:
  -Кора, не бери кольцо!
  -Я и не беру, - оглянулась та.
  -Почему? - второй незнакомец оказывается, никуда не уходил, видимо, стоял за углом.
  И теперь, шагнув в кабинет, движеньем брови плотно захлопнул за собой двери и прошел к столу. Поглядел на валявшееся перед свахой кольцо, нахмурился, взглядом поднял его со столешницы и ловко опустил в подставленную коробочку. Откуда он ее взял, Миэль заметить не успела, казалось, маленькая темная шкатулка возникла в пальцах мужчины ниоткуда, как у фокусника. И исчезла в одном из его карманов так же мгновенно.
  -Так почему вы велели Коре не брать это кольцо, юная донья? - уставился он в полутемный угол, где пряталась под лианами Миэль.
  - Взгляд у нее был злой, - припомнила девушка первое ощущение, - вот и подумалось...
  -Где мы ее взяли? - теперь мужчина в упор смотрел на Кору.
  -Спроси у хозяина. Но я уже приняла Эми в ученицы.
  -Так быстро? - насмешливо поднял он бровь, - впрочем, о чем это я. Так о деле. Кольцо я забираю, попытаюсь продать ее отцу. Нам такие штучки не нужны. А ты получишь премию, его высочество обещал.
  -Это швейцары ее первыми опознали. - сообщила сваха.
  -И они получат. Но задержала все же ты.
  -И она это сообразила, - невесело хмыкнула Кора.
  -Не тревожься. На ней теперь мой маяк, и в дом больше не пустят, - успокоил он и снова пристально глянул на Миэль, - А у вас, донья Эми, никогда не бывает странных снов, неожиданных страхов или еще чего похожего?
  Девушка упорно молчала. Мало ли чего у нее бывает? Снится иногда такая страсть, что душа в пятки, только она плохо эти сны запоминает. Чаще замечает какие-то неправильные жесты, гримасы, ухмылки и странности, но разве подобает здравомыслящим девушкам относиться всерьез к подобному вздору?
  -Эми... - со вздохом окликнула ее Кора, - дон Лебруз служит в нашем агентстве штатным магом. И на его вопросы положено отвечать... он интересуется ради пользы дела.
  -Если ради пользы, - буркнула Миэль, - то почему ему не понравилось, что ты меня уже приняла?
  -А ему точно не понравилось? -живо заинтересовалась сваха, - ты не путаешь?
  -Не путаю, - вздохнула Миэль, - хотя он быстро перевел разговор на другое.
  -Кора... - маг сел в кресло для клиентов и уставился на хозяйку кабинета, - ты же понимаешь, что теперь я просто обязан доложить Азхарту?
  -О чем? - расстроилась ученица.
  Вот зачем она лезла не в свое дело, кто бы ответил? Ведь просила Кора ее молчать. Но с другой стороны, а вдруг наставница решила бы прикоснуться к кольцу? Вон с какими предосторожностями его этот Лебруз упаковывал, ясно ведь, какого рода благодарность оставила донья Эсвильда.
  -О твоей необычайной наблюдательности.
  -Фух! - Облегченно фыркнула ученица, - вот вы, о чем! Так мне в последние годы больше и делать было нечего, кроме как в окно за людьми наблюдать. Но дону Азхарту все это известно.
  -Я предупредил, - заявил маг, поднялся и решительно покинул кабинет.
  -Почему он тебе угрожает? - помолчав, решилась выяснить Миэль.
  -У него уже три года нет ни помощника, ни секретаря, -тяжело вздохнула Кора, - а я вторую ученицу подряд беру. Хотя у нас еще сваха есть, Хлоя, в кабинете напротив сидит. А маг всего один, и всем помогает.
  -Мне он не понравился, - честно призналась ей ученица, - слишком... властный что-ли. Или грубый... но с тобой мне интереснее. Расскажешь про эту Эсвильду?
  -А чего ты не поняла? - мягко поинтересовалась сваха, убирая со стола бумаги, - неси чайник, поговорим.
  - Все я поняла, - присев напротив нее с чашкой чая, сообщила Миэль, - только одно неясно, почему принц терпит ее ловушки?
  -Это потому, что ты ничего не знаешь о жизни короля и его приближенных. Отец нашей сегодняшней гостьи двоюродный брат короля, герцог Фергуст Сангро. А принц приходится ей троюродным кузеном. И выгнать кузину из дворца, где она обосновалась еще года четыре назад, он никак не может, дон Сангро главный советник короля и его величество кузена очень ценит. Ну а герцог уже не раз наказывал дочь, даже запирал и недавно просватал за дона Антуро Норетти. И она согласилась...но планов своих, как мы видели, не забыла.
  -Так вот кто принц ее сердца! - смекнула Миэль, - а я не поняла, как она могла оговориться.
  -Просто пронырливая, как хорек, - сердито выдохнула Кора, - и сразу чувствует, что дымком запахло. Ты заметила, как быстро она сообразила, что я нарочно тянула время? Нам давно выдали инструкции на случай ее появления, и охрана предупреждена. Не пропустить ее на глазах у всех прочих клиентов швейцары не могут, это сразу подорвёт репутацию агентства. Да и донья Эсвильда скора на расправу и всегда таскает несколько магических вещиц, от которых лучше держаться подальше.
  Чай они допивали в молчании, обдумывая произошедшее и делая свои выводы.
  
  Глава 7
  
  Последняя записанная на этот день клиентка пришла точно в назначенное время. Вежливо стукнула в дверь, поздоровалась от порога.
  -Доброго вам здравия, донна Кора!
  -Проходите, садитесь донна Лиз.
  -Вы не одна? - бросила гостья осторожный взгляд на Миэль.
  -Это моя помощница, можете разговаривать при ней свободно. Она никому ничего не выдаст.
  -Да я и не боюсь... - одетая скромно, но со вкусом женщина была явно старше Миэль, но моложе Коры.
  Может ей лет тридцать, ученица в этом пока плохо разбиралась. То ли дело женщины родного городка, особенно той части, где жила Миэль. Вуалей никто не носил, перчаток и париков - тоже. Да и по одежде можно было понять, девушка идет, молодая жена или старая дева.
  -Мне неловко вам это говорить... - помолчав, вдруг призналась клиентка, - но я сама попыталась заняться вашим ремеслом... и, боюсь, лишь напортила. У меня есть младший брат... я о нем немного рассказывала. Конечно, для многих людей их родственники - самые лучшие... но он действительно прекрасный человек. И очень несчастный. Судьба наделила его приятной внешностью, умом, добротой и скромностью, но недодала здоровья. Нет, он не калека, но и не здоровяк. Грозы и дожди вызывают у него головную боль и сонливость, поэтому где-то служить Алан не может. Зато распоряжается в нашем питомнике, мы живем за городом, и сумел поднять прибыли. А на случай недомогания держит расторопного помощника.
  -Алан был когда-либо влюблен? - деликатно увела клиентку от явно болезненной темы Кора.
  -Да, в дочку соседа. У них был роман... и я очень радовалась. Но на осенней ярмарке за ней ухлестнул молодой баронет, чего-то наобещал и она с ним сбежала. Ирма была очень хорошенькой.
  -Баронет на ней женился?
  -Нет... но домой она не вернулась. Живет содержанкой, любовник купил ей комнаты в доходном доме, - огорченно поджала губы Лиз. Судя по всему, на миленькую соседку у нее были большие надежды.
  -А ваш брат... не вспоминает о ней? - осторожно осведомилась сваха.
  -Нет. И мне не разрешает. Сказал, нет ничего глупее и смешнее, чем верить тому, кто уже предал один раз.
  Миэль согласно кивнула, она и сама была такого же мнения. Несмотря на свой возраст успела, накололась. Доверила как-то пару раз подружкам свои простенькие секреты...
  Хотя, как простенькие, тогда они казались ей самыми важными в жизни. И первые, робкие чувства, к приехавшему в гости к соседям подростку с наглыми глазами и манерами, и обжигающий стыд, когда теперь уже бывшая подружка с насмешкой во всеуслышание рассказывала только ей доверенные тайны.
  -Эми, налей нам чаю, - попросила Кора и девушка поспешила исполнить это распоряжение.
  Чай они пили за большим столом, и ученица тоже сидела вместе со всеми, слушая рассказ донны Лиз об их семейном питомнике. Как выяснилось, выращивали клиентка с братом вовсе не лошадей, соболей или модных белых лис. И даже не собачек. А декоративных рыбок павлинохвостов. Начал их разводить еще отец донны, и как выяснилось после его ухода, истратил на это красивейшее, но абсолютно бесполезное создание все сбережения. Им повезло, что он был отставным офицером королевской гвардии и получал неплохую пенсию, иначе пришлось бы голодать. В наследство остался только дом с небольшим садом, шкатулка с драгоценностями матери, которые та еще при жизни подарила донне Лиз, да три десятка больших стеклянных бочонков, где плавали маленькие, с мизинец рыбки с бесподобно красивыми хвостами. Их было не так много, отец, стремясь вывести особей с самой необычной окраской, продавал или менял всех более обыденных.
  Поэтому на оставшихся рыбок нашлось довольно много желающих. Предлагали взять в хорошие руки, пока не сдохли, обменять на других, и реже купить. Но Алан сразу категорично заявил, что это память об отце и она не продается.
  Торговать они стали позже, когда рыбки вдруг начали резко размножаться и оказалось что кормить их довольно накладно а ухаживать не просто. Зато первая же поездка на собачий рынок с ведерком, где сновали яркие малыши, принесла неожиданный сюрприз. Алан для начала прошелся по рядам, где сидели у особых, переносных аквариумов опытные торговцы и вернулся ошеломленный сделанным открытием. Рыбки, которых он считал просто красивыми игрушками, стоили просто баснословно дорого. Почти как их дом.
  Не все разумеется, и он не сразу разобрался, по каким приметам различают их любители. Но цену заломил такую, что сестра смотрела на него как на сумасшедшего. И была потрясена, когда несколько рыбок все же продалось, разом поправив их денежные дела.
   Вот с той поры Алан и занимается питомником, на досуге изучая книги и записи отца.
  -Это очень интересно, - убежденно заявила Кора, когда чай был допит, - и мы обязательно вам поможем. Невесты для такого занятного человека обязательно найдутся, но сначала ответьте на несколько вопросов. Про его достоинства мы слышали, но не бывает людей без недостатков.
  -Но Алан именно такой, - растерялась донна Лиз, - кроме болезни я ничего не могу припомнить. Он не курит и не пьет, не играет в азартные игры и не подвержен прочим порокам. У него спокойный, дружелюбный характер, и хотя он непоколебим в своих принципах и не прощает обмана и подлости, зато совершенно не вспыльчив. Вы мне не верите?
  -Мы постараемся придумать, как с ним встретиться, - уклончиво заявила Кора, - вы ведь понимаете, что я не могу продавать кота в мешке и должна отвечать за свои слова перед невестами, которым буду предлагать знакомство с ним?
  -Он не захочет с ними встречаться, - обреченно выдохнула донна Лиз, - Алан сказал что никогда не позволит выставить себя и свою судьбу на торги.
  -А в гости к вам приехать он нам разрешит?
  -Конечно. Но сразу поймет, что это моих рук дело, и не выйдет из своей комнаты. У меня нет таких подруг, которых он не знает. И если я знакомлюсь где-то с новыми людьми, то очень долго с ними схожусь.
  -Хорошо, - подумав, кивнула Кора, - я беру оба задания. И первое, с которым вы пришли в прошлый раз, и это. Вы мне нравитесь, а хорошие люди не должны быть несчастными. Отправляйтесь в магазин, купите себе обновок, и до того дня, как мы встретимся вновь и я скажу слово "роза" забудьте, что вы сюда приходили.
  Миэль смотрела широко распахнутыми глазами, как смущенно прощается с ними Лиз, уже увлеченная какой-то идеей, как торопливо она выходит из кабинета и в душе ученицы начинали прорастать нехорошие подозрения.
  А что, если они и с нею вот так... скомандовали и пошла наивная Эми к вагонам, не помня и даже не догадываясь, чего хотела на самом деле?
  -Теперь можно отдохнуть, - убирая свои записи весело рассуждала тем временем Кора, - на сегодня у нас больше записанных нет. А без записи приходят лишь до обеда. Ну выбирай, куда пойдем?
  Сваха наконец что-то заподозрила и резко оглянулась.
  -Эми? А ты чего это молчишь?
  -Думаю.
  - О чем, если не секрет?
  -Секрет, конечно... но молчать я не буду. Скажи честно, вы всех так вот... отправляете, куда захотите... и потом они и не помнят, сами туда хотели или шли как крысы под дудочку?
  -Ах вот оно что... - Кора снова села на кресло, - Прав Вейн, ты действительно очень чуткая и внимательная. Ну иди сюда, я тебе объяснять буду.
  -Кто такой Вейн? - недоверчиво сверлила ее взглядом севшая напротив ученица.
  -Наш маг. Вейнрад Лебруз. Но при клиентах мы зовем его только именем рода. Он ведь тут под маской. А теперь про приказ, который я дала Лиз. Это гипноз, или внушение, ему может научиться почти каждый человек. Нужны лишь уверенность в себе и в необходимости воздействия, которым ты собираешься немного подправить память человека. Мы это делаем для его же пользы.
  -А откуда ты знаешь, будет польза или нет? - непримиримо смотрела на наставницу Миэль.
  -Опыт и точный расчет. Вот скажи, как ты думаешь, когда Лиз в прошлый раз пришла оставить заказ на знакомство с порядочным мужчиной, я зря назначила ей прием через декаду? Вовсе нет. Она из тех клиентов, которые не лгут, не приписывают себе несуществующих добродетелей и не требуют исключительно принца. Но проверить это я должна. Женихи, которые оставляют у нас заказы, тоже люди, и я не имею никакого права испортить им жизнь, повесив на шею никчемную, взбалмошную и меркантильную стерву. Поэтому и беру десять дней, и отправляю заказ другому эксперту. За это время они все выяснят, все проверят и принесут мне точнейшие сведения. Вот, взгляни. Сегодня я ничего не писала, а в прошлый раз про брата Лиз даже не упомянула. А тут пять листов подробного отчета. Читаем: Алантер Юнвиль, двадцать восемь лет, сероглазый шатен высокого роста, стройный, хорошо сложен, лицо симпатичное. Характер уравновешенный, доброжелательный и честный, развито чувство собственного достоинства и ответственность за родных и близких. Ни в каких сомнительных делах и компаниях не замечен, вредных привычек и склонностей не имеет. Не употребляет никаких крепких напитков, ничего не курит и не нюхает. Писавший это сыщик сказал мне, что они даже сами не поверили своим выводам, засомневались, и обнаружили вот это: - подвержен внезапным мигреням и кратковременным приступам слабости, но по заверению их семейного врача, болезнь не наследственная и не заразная. Просто неудачно перенес в детстве ангину. Я сразу записала его в свой золотой список, ведь подобный мужчина вполне способен сделать счастливой одну из одиноких донн.
  А теперь скажи мне, как бы я смогла помочь этому достойному молодому человеку, если он заподозрил бы, что Лиз ездила его сватать? Ведь она простушка и смолчать не сможет, сама все выложит брату из самых лучших побуждений. А его это конечно заденет. Ведь Алан умный мужчина и отлично понимает, насколько он лучше, надежнее и порядочнее толп ловеласов, слоняющихся по кабаком, балам и игорным домам. А если вдуматься, его приступы бывают намного реже, чем тяжкие похмелья и всевозможные загулы многих здоровых донов. Потому ему и обидно, что сестра вздумала искать невесту с нашей помощью.
  -Это я понимаю, Кора. Меня саму окружали... ой, прости, вырвалось. Но я волновалась не об этом. А о себе. Я ведь действительно решилась поехать с Азхартом неожиданно даже для самой себя.
  -Не совсем, - с сочувствием глянула на нее Кора. - Мне известно, что после совершеннолетия ты должна была покинуть дом отчима. И поэтому всем, кто умеет связно рассуждать, ясно, что ты просто не могла не думать постоянно о том, куда отправиться. В таких ситуациях все здравомыслящие люди заранее ищут работу, жилье, знакомых, связи, и постоянно сравнивают и взвешивают все имеющиеся варианты и возможности. Ну, поскольку ты не замужем, можно уверенно сказать, что приданого нет, иначе какой-нибудь ушлый приказчик уже заморочил бы тебе голову. И значит в глубине души ты уже готова была к переезду, только не выбрала пока, куда. А Азхарт тебя не гипнотизировал, и не очаровывал, мы никогда не поступаем так с будущими коллегами. Он просто дал возможность сделать выбор, так как нашел тебя подходящей для нашего ремесла. И раз ты согласилась, значит он не ошибся. Впрочем, хозяин редко ошибается.
  Она помолчала, поглядывая на задумавшуюся ученицу, потом тронула ту за плечо.
  -Пойдем наверх. Думать можно и в своей комнате. Только запомни пожалуйста, если что-то покажется тебе подозрительным или странным, не спеши делать неверные выводы и поступки. Просто спроси меня, и я все объясню.
  
  Глава 8
  
  В своей комнате Миэль обнаружила несколько пакетов, которых еще недавно тут не было. Обошла стороной стол, на котором они лежали, подумала и пошла к наставнице. Некоторое время в сомнении постояла у ее двери, потом нехотя стукнула.
  -Входи, - крикнула Кора и через несколько секунд сама распахнула дверь, - Миэль? Что-то случилось?
  -Извини, - с досадой прикусила губу девушка, сообразив что ждали вовсе не ее, - я просто хотела спросить про пакеты. Там кто-то принес..., наверное, по ошибке.
  -Не бывает тут таких ошибок, - заулыбалась наставница. - Это я, когда поняла, что купила тебе не совсем подходящие вещи, послала заказ в соседний магазин одежды. Приказчики приносят, а наши курьеры доставляют в комнаты. Мы часто так делаем, чтобы не мелькать возле агентства. Не станешь же по пустякам ходить в личине. Кстати, если не хочешь приобрести сразу несколько настойчивых ухажеров, не снимай ее... пока хорошенько всех не рассмотрела. У нас достаточно холостяков.
  -Странно, - насторожилась ее ученица, - неужели вам так трудно найти им всем самых лучших невест?
  -Да уж не просто. Наши - то все мудрые, про каждую могут всю подноготную узнать, их прической и модным платьем не обманешь, - с неподдельным огорчением вздохнула Кора, и снова предложила, - Так может зайдешь, попить с нами чаю? Сейчас Хлоя придет, познакомитесь.
  -Можно минут через пять? Я собиралась переодеться.
  Говорить, что ей хочется взглянуть на новые наряды, Миэль не стала, Кора и сама это понимает. Догадалась ведь, как сильно шокировали ученицу непривычно вольные блузки.
  Хотя теперь девушка уже и сама начинала осознавать собственную неправоту. Со своим уставом в чужой монастырь не ходят, и она несомненно будет выглядеть смешной провинциалкой, если продолжит цепляться за привычную моду.
  Поэтому, рассмотрев новые блузки и юбки, Миэль все-таки надела тот наряд, который выбрала еще утром и решительно отправилась в гости. Пора привыкать жить по-новому.
  Комната Коры оказалась как две капли похожей на ее собственную, только мебель стояла иначе. Да и разных личных вещей было намного больше. Особенно книг, ими были заставлены висевшие в простенке полки и приставленный к окну письменный стол. Еще на нем были ящички с какими-то бумагами, карты, блокноты, кисти и краски и совершенно незнакомые предметы.
  - Садись и знакомься, - пригласила Кора, сидевшая в кресле перед небольшим столиком, приставленным к холодному камину. Напротив нее устроилась худощавая черноволосая донна, весьма почтенного возраста на вид. Но Миэль теперь не верила своим глазам.
  -Я Хлоя, - улыбнулась ей сваха, - работаю рядом с вами и живу по соседству. А ты Эми, мне Сули уже рассказала. Нет, она совсем не болтушка, но нам, как своим прямым начальникам докладывает обо всем. Тем более такие новости, как прибавление нашей маленькой команды. Новички в агентстве вообще появляются не часто, а к нам ученицы попадают раз в десять реже, чем к сыщикам или в охрану.
  Миэль молча кивнула и опустилась на заранее придвинутый для нее стул. Взяла чашечку с чаем и приготовилась слушать. Ведь не зря же ее так усиленно приглашали на это чаепитие?
  -Боюсь, сегодня за ужином нам кусок в горло не полезет, - раскладывая по тарелочкам куски торта, словно мимоходом заметила Кора, - Хлоя говорит, что уже все "При-по" знает о новенькой ученице.
  -И что, - нахмурилась Миэль, совершенно не обрадованная этим сообщением, - теперь они откроют на меня охоту? А всем известно, что я бесприданница или мне написать это на лбу?
  -Нашим экспертам абсолютно все равно, есть у тебя приданое или нет, - тихо вздохнула Хлоя, - они сами неплохо зарабатывают. Им намного важнее другое, мнение дона Азхарта. Кого попало он никогда бы сюда не привел. Ни ветреных дурочек, ни упорных спорщиц, ни наглых стерв. А раз ты здесь, да еще и Кора взяла тебя в ученицы без испытательного срока, значит за тебя стоит побороться.
  -Спасибо Кора, ты мне помогла, - проворчала Миэль тихонько, и наставница вдруг засмеялась.
  -Так у меня другого выхода не было. Если бы я промедлила, на тебя Вейн бы лапы наложил. Ему и в самом деле без секретаря трудно, а те, кого брали, не справились.
  -Наверное он им слишком трудную работу давал, - припомнив въедливого мага, недоверчиво буркнула Миэль.
  -Сомневаюсь, - уклончиво пробормотала Кора, - он как человек аккуратный требует точного исполнения задания, а девушки попадались не очень внимательные. Он как-то пришел белый от гнева... его новая секретарь записывала разговор с клиентом. Записала все подряд... не поясняя с какими эмоциями произносились слова. Ты знаешь, что простое слово -"да" можно сказать так, что это будет и вопрос и язвительное ругательство и сомнение и даже -"нет"?
  -Ну, - задумалась Миэль, - мне это известно, хотя я никогда не задумывалась нарочно.
  -А нам приходится. Вот как у Вейна, клиент в ответ на предложение ехидно кричал: -"Да сейчас!" и она так и написала: - Да. Сейчас. Хорошо, что вопрос был не особенно важным, и они потом договорились, но секретаря пришлось уволить. Донна никак не могла понять разницу в смысле сказанного.
  Миэль некоторое время молча пила чай и размышляла о подводных камнях секретарской работы, потом сообразила, чего от нее ждут.
  -Ну и как ты предлагаешь мне бороться с вашими экспертами?
  -С "нашими" экспертами, - с нажимом поправила Кора, - ты же теперь тоже наша. А бороться с ними тебе незачем... просто нужно твердо решить, чего ты больше хочешь. Замуж или работать.
  -Все девушки хотят замуж, - лукаво подмигнула Хлоя.
  С минуту Миэль ее изучала, пытаясь понять, есть ли в словах новой знакомой подвох, и в чем он, потом согласно кивнула.
  -Я тоже хотела. И даже влюблена была три дня назад.
  -Ого, - изумилась вторая сваха, - и куда же он делся?
  -Никуда, - спокойно сообщила Миэль и взяла второй кусок торта.
  Раз за ужином эксперты поесть не дадут, то хоть здесь подкрепиться. И в конце концов, у нее сегодня день рождения.
  -Отказался жениться? - нахмурилась Кора.
  -А мне можно рассказать? - подняла на нее невинный взгляд Миэль.
  -Да уж, успокой мое сердце, а то я теперь и не усну.
  -Просто он казался мне чрезмерно... как бы сказать поточнее... нетерпеливым. И я пошла к его приятелю, мы с детства знакомы. Он деньги копит на дом и дорожит каждой монеткой. Всего за пару серебрушек, он объяснил, что Мигело нравлюсь я, но сватать он собрался Рози. У нее приданое хорошее.
  -Подлец, - зло выплюнула Кора.
  -Кобелино, - подтвердила Хлоя, - ну и как же ты с ним простилась?
  -Никак, - посматривая на третий кусок, пожала плечами Миэль, - просто попросила кухарку вернуть ему записку и больше не брать.
  -Молодец. Характер у тебя есть, - похвалила Кора и с улыбкой осведомилась, - А от третьего куска торта плохо не будет?
  -Не знаю, - честно призналась ученица, - я их очень редко ем. Но ведь положено в день рождения объесться сладким?
  -Как... - озадаченно охнула Хлоя, - разве он сегодня?
  -Почему ты меня не предупредила? - Кора растерянно уставилась на ученицу.
  -Я думала, ты знаешь. Но ничего страшного ведь не произошло? Или... - нахмурилась Миэль.
  -Мы считали, что твой праздник завтра... - огорченно сообщила Хлоя, - и большой торт, на всех, будет только к завтраку. Понимаешь, у нас такая традиция. Делать юбиляру разные сюрпризы. А завтра будет уже не то...
  -Ничего подобного, - возразила Миэль, мгновенно сообразив, что сейчас лишится праздника, - я родилась поздно вечером и можно было записать рождение в следующий день. Но матери не хотелось, чтобы я потом ждала подарков лишние сутки... так она говорила. А теперь мне все равно, и если вы промолчите, то и я никогда не проговорюсь. Ну а насчет ваших холостяков... я выбираю работу. По очень простой причине. Сегодня я целый день наблюдала за Корой и поняла, что мне очень нравится жить и работать так, как она. Чтобы никто не указывал, где сесть, когда идти обедать, когда спать... надоело ощущать себя бесправным солдатиком.
  Свахи несколько минут молчали, потом Кора встала, прошла к буфету и вытащила несколько коробок неимоверно дорогих конфет и вазу с фруктами.
  -У меня есть Барвейское, - ринулась к двери Хлоя, - и эльфийский миндаль. Сули позвать?
  -Давай, - кивнула Кора и постелила на обеденный стол белоснежную скатерть, - мы отпразднуем сегодня. И больше никому об этом не расскажем. До следующего года.
  Через пятнадцать минут они сидели вчетвером за заставленным изысканными сладостями столом. Пили из тонких, высоких бокалов пенящееся розовое Барвейское, медово-сладкое и колючее на вкус, закусывали хрустким длинным виноградом и эльфийским миндалем, чай пили вприкуску с бесподобно нежной сливочной пастилой сваренной мастерицами из еловых пущ, старинной родины оборотней, и слушали дивные песни русалок, записанные на магические кристаллы.
  Миэль потом и на ужин не пошла, попросту объевшись незнакомыми сладостями.
  Вернувшись в свою комнату по привычке заперла дверь на ключ, нашедшийся на столе, искупалась и, надев новую ночную сорочку из мягкого нежного батиста, добралась наконец до постели. А засыпая размышляла о том, как ей повезло, получить такую интересную работу и познакомиться с хорошими людьми. Правда, мелькало где-то на окраине сознания смутное подозрение, что слишком внезапно и странно свернула ее жизнь в неожиданную сторону, но думать об этом у девушки уже не было сил.
  
  Глава 9
  
  Поднялась Миэль по привычке рано, сбегала умыться, потом заплела, как сумела, волосы, сколола в узел и вспомнив слова Коры про большой торт, задумалась. Значит ее будут поздравлять, и одеться нужно как-то особенно.
   Осмотрела свои обновки и вздохнула, тут абсолютно все вещи были для нее необычными, особенными, значит выбирать нужно как-то иначе. К примеру, представить, как будут смотреть на нее те самые кровожадные холостяки. Изучать со всех сторон, с видом знатоков рассматривать фигуру...
  А она им на радость наденет обливающую бедра шелковую юбку и шифоновую блузу. Чтобы не сомневались в ее готовности стать призом в охоте на невесту.
  Ну уж нет, не дождетесь, голубчики. Миэль ждала вас четыре года, с того самого дня как не стало матери. Истово надеясь что появится кто-то смелый и добрый, уведет ее из ставшего чужим и холодным дома, от пустых глаз и откровенной неприязни отчима. Но бедная сиротка оказалась никому не нужна, никто не пожелал разглядеть в ней преданное сердце и добрую душу.
  И последней дурочкой она будет, если сейчас, едва обретя надежное пристанище и самостоятельность, польстится на их ухаживания.
  Пусть даже все они и самые лучшие, смелые, умные, честные... но Миэль нужен один-единственный, тот, кто предназначен небом, и выбирать его она будет без спешки.
  Ученица свахи решительно задвинула в шкаф все вешалки с праздничными нарядами, достлала самое строгое из форменных платье и не колеблясь надела. Застегнула поясок, убрала за ворот амулет личины и, тщательно пригладив волосы, отперла дверь, ожидая прихода Коры.
  Наставница появилась лишь через час, когда Миэль успела потихоньку заправить постель, изучить вид с балкончика, посидеть во всех креслах по очереди, выбирая то, которое станет любимым, и пожалеть, что не попросила вчера у сотрудниц какую-нибудь книжку.
  -Доброе утро, - улыбнулась от двери Кора, окинула внимательным взглядом комнату и саму Миэль и сообщила, - в честь твоего дня рождения утром на работу не пойдем. Сегодня понедельник, клиентов будет мало, Хлоя сама справится. А мы позавтракаем и поедем кататься на паруснике. Или ты больше любишь магазины?
  -Нет, магазины не люблю. - сразу ответила Миэль, но не стала объяснять, что любить их ей было не за что.
  Самое противное дело ходить по магазинам и лавкам помня, что у тебя в кошеле всего десяток серебрушек.
  -Извини, - огорченно сжала губы Кора, - я не хотела напоминать о прошлом. Просто теперь у тебя есть возможность купить все необходимое, на твой счет уже поступили подъемные.
  - Куда... подъемные? - Насторожилась Миэль, это слово почему-то было прочно связано в ее сознании с переселенцами в восточные пустоши.
  -Всем, кто приезжает в столицу на работу по приглашению, положены подъемные, - объяснила сваха, - половина за счет агентства, половина за счет казны. Столица крайне нуждается в умных и деятельных людях, потому что постепенно обрастает сорным людом. Бездельниками и жуликами всех видов, прожигателями жизни, женщинами свободного поведения, лицедеями и менестрелями, проповедниками всякой ереси и так далее.
  -А откуда у меня счет?
  -Наш счетовод открыл, как только получил указание Азхарта. Так куда поедем?
  -Выбирай сама, - решила ученица, - я тебе доверяю.
  -Тогда на парусник, ты не пожалеешь. А сейчас идем завтракать. Переодеваться не будешь, как я понимаю?
  -Не буду, -уверенно заявила Миэль, направляясь к двери.
  Если что-то выбрала, лучше не отступать от собственного решения. И все же в столовую она входила с замирающим от волнения сердцем, даже руки дрожать начали.
  А едва сделав пару шагов замерла испуганной птичкой, рассмотрев на стоящем посреди зала столе домик. Вернее - лесную избушку. Размером с ее новый чемодан, сложенную из бревнышек песочного печенья, с розовыми леденцовыми стеклами игрушечных окон, и облитой глазурью крышей. По стенам вились и пышно цвели розочки из крема, из-под крылечка росли гроздья грибов, на обсыпанной орешками крыше сидел шоколадный ежик, державший в лапах живую ромашку и на иголках целую россыпь ягод.
   Разглядывая это чудо, Миэль не сразу заметила потихоньку подходивших к столу со всех сторон мужчин и женщин в такой же форме, как у нее. И все они несли коробки, свертки и цветы.
  -Идем, рассмотрим хорошенько эту красоту, - наставница подхватила Миэль под руку, крепко сжала и повела к столу, шутливо выговаривая, - мне такой избушки ни разу не испекли.
  -Мне тоже, - в тон ей пожаловалась неизвестно откуда взявшаяся Хлоя, располагаясь с другого бока, - видно, наш главный повар решил тебя сразить раз и навсегда.
  -И ему это удалось, - почувствовав себя как под защитой каменных стен, согласилась Миэль, - теперь я готова всем говорить, что он лучший на свете кулинар.
  -Хорошо живется поварам, - едко позавидовал Вейн, появляясь из воздуха рядом со столом с огромным букетом белых роз. Но втискивая в руки девушки охапку, кроме которой она при всем желании ничего не удержала бы, улыбнулся неожиданно мягко:
   - Поздравляю, Эми!
  - Серьезная заявка, - присвистнул кто-то в задних рядах.
  -Посмотрим, - усмехнулся брюнет с внимательный взглядом серых глаз, и положив на край стола коробочку и букетик орхидей, предложил, - позволь тебе помочь, Эми? По правилам ты сегодня хозяйка и должна оделить нас кусочками торта, если желаешь.
  - Конечно, желаю, - кротко улыбнулась ему ученица, но букет не отдала. - Кора, а куда мне все складывать?
  -Марош, - тотчас позвала та, - а где коляска?
  Через несколько секунд коляска стояла возле них, и втиснутые в ведро розы занимали всю верхнюю полку. А Кора с Хлоей и Сули помогали Миэль резать и раскладывать по тарелкам куски торта. Подарки сыпались дождем, но девушка старалась запомнить каждого, и оделять тортом и благодарной улыбкой строго по очереди. Почему-то это казалось ей очень важным, никого не обидеть невниманием.
  Вейн исчез сразу, как только получил свой кусок сладкой крыши, но на прощанье махнул рукой и на присутствующих просыпался веселый град из мелких разноцветных цветочков.
  Ежика с ромашкой Кора сразу отставила в сторону, заявив, что это кусок для именинницы, а для ее подруг выделила крылечко с грибами. Впрочем, торта с избытком хватило всем, и даже осталось для тех, кто сейчас был где-то занят делами. Главный повар, добродушный и улыбчивый как торговец шариками, унес его в холодный ларь, пообещав, ни про кого не забыть.
  Свахи и Сули ели торт вместе с Миэль в ее комнате, куда официант помог перевезти подарки и цветы. Они весело смеялись, припоминая шутки и комплименты холостяков и старались не замечать слез, поблескивающих в счастливых глазах сиротки.
  А когда Хлоя с Сули ушли на работу, Кора решительно распахнула чужой шкаф с одеждой.
  -Извини, Эми, - пояснила она без малейшего стеснения, - но в некоторые места в Мадморе воспитанным доннам принято ходить в определенных нарядах. Например, на ярмарку, на водную прогулку и на пикник. Ну и разумеется на приемы и балы. На таких сумасбродок, как донья Эсвильда, выбегающих на улицу в бальных платьях, горожане смотрят с осуждением. Я бы не стала тебе этого говорить, но ты девушка очень чуткая и сама будешь расстраиваться, ловя снисходительные взгляды других донн. И я бы сказала: - не обращай на них внимания, ты несомненно разумнее и воспитаннее большинства, но опасаюсь, что вместо удовольствия прогулка принесет тебе огорчение. Поэтому позволь выбрать тебе наряд на сегодняшнее утро.
  -Выбирай, - не задумываясь, согласилась Миэль, успевшая представить эту ситуацию и осознать правоту наставницы.
  Все произошло бы точно так, как она сказала. И хотя Эмиэль давно привыкла делать безразличный вид, выходя на улицу в дешевом неуклюжем платье, кто бы знал, как сильно кололи ее насмешливые и снисходительные взоры подруг. Потому-то их постепенно и не осталось, этих зазнаек. Миэль предпочитала пойти на ярмарку с Заритой, чем служить подушечкой для игл или бедной родственницей.
  Менее чем через час из агентства беззаботно выпорхнули две донны. Кроме пришпиленных к прическам небольших соломенных шляпок, на них были надеты светлые льняные юбки в мелкую мягкую складку и голубые поплиновые блузы с кружевным узором.
  
  Глава 10
  
  Прогулка на паруснике Миэль понравилась просто чрезвычайно. Но сильнее всего, раз и навсегда ее сердце пленило озеро Алайо, на берегу которого раскинулся Мадмор. И если до того момента, как девушка взошла на борт быстрой яхты, вдохнула свежего ветерка и увидела играющих на глубине рыб, в ее сердце еще жила тоска по родному городку, то отныне она исчезла, вытесненная новой любовью. К показавшемуся ей бескрайним прозрачно-зеленоватому водному простору; сиявшим под солнцем гребешкам легких волн; к всевозможным судам, от гуляющих вдоль берега маленьких яхт и лодок до стоящих у причалов шестимачтовых красавцев. И к белокрылым птицам, свободно скользящим в высоком небе над этой нереальной красотой.
  Теперь Миэль желала бы жить только тут, ходить по вечерам на набережную, провожать тонущее в воде солнце, ловить ладонями и щеками ласковый ветерок. И не хотела вспоминать о том, с каким высокомерием смотрела прежде на подруг, произносящих имя столицы с восторженным придыханием. Ах, Мадмор!
  И неважно, что мечтали они о больших магазинах, роскошных особняках и старинных замках. Эти глупышки просто еще не видели Алайо.
  Сидя в везущей их домой коляске, Миэль была задумчива и молчалива. Когда Кора осторожно спросила, почему так погрустнела ее ученица, девушка с тихим вздохом ответила, как мало понимала прежде собственную мать, родившуюся и выросшую тут. Но вынужденную жить в Олхене.
  -И еще мне очень жаль Рушера и Зариту. Прежде я хотела однажды вернуться и позвать их к себе. Но теперь, боюсь, не смогу уехать от этой красоты. А у них там старенькая тетушка и друзья.
  -Ну, тебе пока рано об этом думать, - мягко улыбнулась Кора, - а к тому моменту, как ты решишь их позвать, многое может измениться. Иногда жизнь меняется просто стремительно.
  О том, как она была права, Миэль в первый раз подумала, когда извозчик высадил их у запертых ворот агентства, а не подвез к крыльцу.
  -У вас потоп? - наигранно пошутила Кора, подойдя к охраннику, никого не пускавшему в калитку.
  -Не беспокойтесь, ничего страшного, - заученно отрапортовал он, пропуская их во двор, - на кухне пирог подгорел, дыма натянуло.
  -Бывает, - с деланным облегчением поддакнула сваха, - давно пора уволить этого растяпу.
  И к дому шла неспешно, как на прогулке, но ученица видела и ее сомкнутые губы, и мрачно сдвинутые брови.
   - Что случилось? - едва войдя в дом, осведомилась сваха у швейцара, но тот только молча кивнул ей на быстро шедшего в их сторону Азхарта.
  -Кора, - Ридзони на миг приобнял плечи эксперта и выдохнул с откровенным облегчением, - вы целы.
  -А кто не цел? - Мгновенно, как чуткая собака, сделала стойку сваха.
  -Идем, - потянул он ее в сторону дальнего коридора, - посидим в кабинете. Я жду важных гостей. Эми, не отставай, это и тебя касается.
  Кабинет Ридзони мало чем отличался от кабинета Коры, только вход был прямо из коридора, без всяких секретарей. Да больше кресел и диванчиков, на которых уже сидело двое мужчин. Оба в темно-серых костюмах и рубашках, лица у обоих затуманены амулетами.
  -Это донна Кора и донья Эми - представил женщин Азхарт, - они должны были сидеть в том кабинете. Но взяли до обеда выходной.
  -Это мог кто-то из ваших людей знать заранее? - Спросил один из гостей странно безжизненным голосом. Очевидно носил скрывающий амулет, начала подозревать Миэль.
  -Нет. Решение было спонтанным, - твердо ответила сваха.
  -А у вас есть подозрения, кому вы так насолили, донна Кора?
  -Есть, - невозмутимо кивнула она, - но сначала я хочу знать, что произошло? Мы только вернулись и пока ничего о произошедшем не слышали. А потом я надеюсь услышать ваши версии.
  -Но расследование тут ведем мы, - попытался холодно осадить ее второй незнакомец. И получил в ответ откровенно насмешливый взгляд.
  -А мы пострадавшая сторона, - мгновенно парировала Кора.
  -Я расскажу, - прервал начинающийся спор дон Азхарт. - хотя и не очевидец. Меня вызвал дон Вейн два часа назад, и я сразу же отправил сообщение в канцелярию правопорядка.
  -Говорите, - снисходительно согласился один из дознавателей, - мы тоже послушаем еще раз.
  -Без четверти двенадцать в приемную отдела семейных уз вошла молодая донья, - начал рассказ хозяин агентства, - Ничего не спрашивая, гостья быстро прошла к двери в кабинет донны Коры, резко ее распахнула и заглянула внутрь. Секретарь окликнула донью, сочтя клиенткой, и пояснила, что эксперт ведет прием в кабинете напротив. Однако девушка развернулась и бросилась бежать. Секретарь встала с места, прошла к распахнутой двери, намереваясь ее закрыть и увидела клубившийся в комнате густой зеленый дым. Он поднимался просто стремительно, поэтому Сули захлопнула дверь, нажала тревожный вызов и побежала во второй кабинет, где сидели эксперт Хлоя с клиентом. К этому моменту дым уже выползал из-под дверей. Пробираться через приемную женщины не рискнули, выбрали окно. Окна у нас закрыты сеткой, но в крайнем случае ее можно отпереть изнутри. Мужчина выбрался первым и снял с окна женщин, никто из них не пострадал. Но охранник, первым примчавшийся на вызов, и попытавшийся войти внутрь, спасти находившихся там экспертов, наглотался ядовитого дыма и едва выбрался с помощью Вейна, прибежавшего следом за ним. Маг убрал дым и отнес пострадавшего к нашему лекарю. Сейчас охраннику уже лучше, но дня три придется полежать. Мне страшно подумать, как все могло бы обернуться, если Кора не взяла выходной.
  -А какие отношения у донны Коры и ее помощницы с секретарем и коллегой из кабинета напротив? - подозрительно прищурился сыщик.
  -Дружеские, - холодно отрезала Кора, - и не ищите зайца в аквариуме. В нашем агентстве никому бы и в голову не пришло мстить врагам подобным образом. У нас дураков нет, а этот план примитивен до глупости. Стоило этой убийце встретить по дороге Вейна, как она оказалась бы в коконе. Да и мы все неплохо защищены, только никому об этом не рассказываем. Это определенно был кто-то из недовольных клиентов, и я знаю только одну особу, у которой хватает денег, но недостает рассудка.
  -И кто же это, по-вашему? - подался к ней сыщик.
  -Дождемся Вейна, - остановил сваху Ридзони, - он должен скоро вернуться. У него есть зацепка, такой газ изготавливает лишь один алхимик, и только по заказу. Не хотите чаю или взвару?
  -Мы на работе, - отказались дознаватели, - лучше начать допрос свидетелей.
  -Они не скажут ни на слово больше того, что сообщил я, - отказал Азхарт, - незачем заставлять женщин еще раз переживать этот ужас.
  -Дон Ридзони... - сквозь зубы процедил сыщик, - вы пользуетесь дружбой с нашим шефом, чтобы помешать следствию.
  -Наоборот, я вам помогаю, - в доброжелательном голосе Азхарта зазвенели льдинки, - мой маг мотается по городу, отыскивая вместо вас улики и заказчика преступления. Исполнительницу он уже нашел и отправил за ней моих людей. Просто успокойтесь и выпейте чаю с пирожками, а потом напишете постановление и пойдете арестовывать истинного убийцу.
  Мужчины только что зубами не скрипели, и чай пить не стали принципиально. А вот Кора пила и Миэль - тоже. Неприлично же отказываться от предложения наставницы сделанного с многозначительной учтивостью и подкрепленного тычком в колено.
  Значит так нужно, - слегка запоздало сообразила Миэль и теперь жевала пирожки и ватрушки нарочито манерно и медленно. Так, как едят лишь девицы на выданье, когда в гости приходят молодые и смазливые доны.
  -Приятного аппетита, - пожелал без стука ворвавшийся в кабинет Вейн и отступил, пропуская вперед троих мужчин, пришедших вместе с ним. - Прошу. С доном Ридзони вы знакомы, а эти господа - дознаватели из канцелярии. А это донна Кора и донья Эми, главные цели сегодняшнего нападения. Именно в их кабинет известная вам особа швырнула флакон с зельем ядовитого дыма. Обычно применяющегося только от нашествия крыс и змей.
  -Дознавателям лучше немного погулять, - негромко, но неимоверно повелительно бросил плотный дон в темном, дорогом даже на неискушенный взгляд Миэль костюме, и рубашке с серебристым русалочьим кружевом.
  -Вы можете посидеть в гостиной через две двери отсюда, - вежливо сообщил Азхарт вскочившим как от удара сыщикам, и они ускользнули так стремительно, словно были призраками.
  Вейн исчез вслед за ними.
   А не пожелавшие представиться незнакомцы небрежно расположились напротив Коры и ее ученицы, рассматривая обеих так пристально, словно донны и были убийцы.
  Миэль невольно сжалась и сидела, не поднимая взора, но кое-что заметить успела. Тот мужчина, что выгнал дознавателей, был самым старшим, это чувствовалось по всему. Сильнее всего выдавали его кисти рук, давно утративших юношескую гибкость и свежесть кожи. А еще он был богат, судя по идеально ухоженным ногтям и достаточно дорогим кольцам. Двум оставшимся. О том, что на пальцах постоянно красовались и другие, донесли светлые ободки, выдавленные на средних и безымянных пальцах.
  Двое остальных мужчин были молоды. И тоже богаты, но колец снимать не стали, видимо сочтя что по паре на каждую руку вполне нормальное количество для довольно строго одетых горожан.
  -У вас нет никаких предположений... донна Кора, - суховато осведомился старший гость, - за что клиенты могут желать вам смерти?
  -Есть, - коротко и с достоинством ответила сваха.
  - Поделитесь с ними?
  -Конечно. - Кора кивнула, секунду подумала и вдруг повернулась к Миэль, - Эми, ты хорошо запомнила вчерашний визит не записанной доньи? Тебе со стороны было лучше видно. Сможешь рассказать?
  -Могу, - не стала спорить ученица, только что вспоминавшая ту сцену, - это случилось около четырех часов пополудни. У нас был час свободного времени до прихода клиентки, и мы собрались выпить чаю, но в приемной вдруг раздался крик и шум, дверь распахнулась и вбежала красивая донья. На ней была розовая вуаль и пышное бальное платье персикового цвета с густо расшитым камнями и жемчугом лифом.
  -"Донна Кора!", - закричала она капризно и требовательно...
  Миэль смотрела на столик, а видела жесткую интриганку, каждую минуту менявшую шкурку как хамелеон. Слышала каждое слово, въевшееся в память будто написанное чернилами, повторяла каждую интонацию и за нее и за Кору. Слова сами складывались во фразы, язык находил точные определения каждому движению, взгляду и действию, раскручивающемуся перед внутренним взором Эми.
  Она закончила рассказ на том, как запретила Коре брать кольцо, и смолкла, вспомнив что потом пришел Вейн, а говорить про поступки коллег запрещено.
  -Если у вас не возникло тех же подозрений, что и у меня, - вздохнув, негромко сказала Кора, - значит я не очень хорошо разбираюсь в людях.
  -Это я абсолютно не разбираюсь в девушках, - скрипнул зубами тот из молодых донов, который до этого момента держался в сторонке, - простите меня, господа, но дальше я в этом участвовать отказываюсь. Жить хочется, знаете ли. Прощайте.
  Резко поднялся и ринулся к двери, но у порога на миг замер, оглянулся ни Миэль и признательно выдохнул:
  -Большое вам спасибо, донья Эми. Я словно увидел все собственными глазами и прозрел. Отныне я изменил прежнее мнение о людях вашего ремесла и всегда буду считать вас истинными знатоками душ.
  -И лучшие работают в нашем агентстве, - не растерялся Ридзони.
  -Да... - хмуро согласился старший гость, - вы меня убедили. Но куда мне теперь деваться?
  -Послушайте совета старой свахи, - участливо смотрела на него Кора, - отдайте ее русалкам. По договору, года на три. Тайно, разумеется, а для всех - поправляет здоровье на южных островах. Но не тяните, пока не случилось беды.
  -Думаете? - дон тяжко вздохнул и решительно поднялся с места, - Прощайте.
  Однако уйти он не успел. Дверь распахнулась и в комнату решительно шагнул Вейн. Окинул присутствующих мимолетным, но внимательным взглядом и сухо объявил:
  -Служанка доньи Эсвильды, бросившая в кабинет донны Коры фиал с ядовитым заклятьем, найдена в озере. - Помолчал, давая проникнуться важностью сообщения и добавил, - с разбитым затылком. Девушке повезло, на пирсе сидели рыбаки, они ее быстро вытащили и вызвали лекаря. А уже тот вызвал дознавателей. След от удара очень характерный, так бьют только наемники. Но как сказал дознаватель, ее ударили не в полную силу. Судя по всему, преступник посчитал, что жертве хватит и этого, чтобы захлебнуться.
  -Этого я и боялась, - расстроенно шепнула Кора.
  -Я немедленно отправлю ее лечиться... - мрачно процедил немолодой дон, - Вызови придворного мага, Лебруз, пусть усыпит мою дочь и снимет все амулеты.
  -Лучше сам к нему поеду, быстрее будет, - нахмурившись, развернулся к двери Вейн, и уже шагнув в коридор, оглянулся и послал Миэль обаятельную улыбку, - я скоро вернусь.
  -Кора? - глянул на сваху Ридзони и словно забыв и про нее и про своенравного мага, уставился на последнего из оставшихся в его кабинете гостей, - Ваше высочество не считает расследование законченным?
  -Считает, - мрачно сообщил тот, - но сомневается, что его не свяжут и не отвезут в сундуке в любую точку этого мира, где бы ни оказалась это исчадие. Вот за что мне все это? Ведь была таким прелестным, наивным ребенком! Сколько там ее покушений на меня вы насчитали? Сорок шесть? Уверяю, их было гораздо больше. Просто я многих избегаю. В последние годы у меня нет ни собственных покоев, ни постоянной спальни. Ночую где попало, приходилось даже в комнатах слуг, мотаюсь по поместьям и замкам, изучил сотни шпионских уловок и хитростей. Ношу кучу амулетов, хожу повсюду в сопровождении мага, и с большим трудом сумел не заработать незавидной репутации. Ведь ухаживать за молодыми доньями мне нельзя ни в коем случае, если я желаю им добра. Вы слыхали о людях, мечтающих поселиться на необитаемом острове и встречать себе подобных существ раз или два в год? В детстве я считал их сумасшедшими, а теперь и сам почти стал таким. Вот вы думаете, что как только ее отдадут на перевоспитание русалкам, я смогу спокойно ходить по Мадмору и спать в своих комнатах? А мне почему-то в это совершенно не верится. Кто он, таинственный почитатель кузины, недрогнувшей рукой лишивший жизни ее преданную камеристку? Где прячется, какими амулетами вооружен? И одинок ли? Возможно их целая банда?
  -Вам нужно отдохнуть, ваше высочество, - мягко улыбнулась высокому гостю Кора, - наденьте надежный амулет личины и уезжайте подальше от столицы. Месяцев на шесть. Если боитесь своих знакомых - мы подберем верных людей, выберете любого. Время многое меняет и расставляет по своим местам.
  -Я подумаю. -Принц поднялся с места, кивнул и исчез за дверью.
  Азхарт сел на его место, налил чаю, отпил пару глотков и удрученно вздохнул.
  -Вот уже в который раз убеждаюсь, что каким-то высшим силам очень не нравится, когда я надолго ухожу из дома. Тут сразу начинают происходить такие странные и бурные события каких при мне и за полгода не случается. Кора, а что с Вейном?
  -Решил, что Эми должна быть его секретарем, - доложила сваха, - но могу сказать сразу - я ее не отпущу.
  -Да? А мне показалось, что у него другие планы, - засомневался Ридзони. - Да и кто-то рассказывал про полсотни белых роз.
  -Семьдесят, - кротко улыбнулась сваха, и сообщила, покосившись на притихшую ученицу, - но Хлоя считает, что это вполне может быть одним из хитрых мужских способов переманивания чужих учениц. Приручить провинциалку, дать ей надежду на возможность стать невестой мага и постепенно превратить в преданную помощницу.
   Миэль молчала, обдумывая это заявление и не сразу заметила, что ее собеседники притихли и почти откровенно наблюдают за ней. Лишь слегка маскируя заинтересованные взгляды ленивым потягиванием взвара.
   -А где мы будем сегодня работать? - спросила девушка, даже не пытаясь угадать, чем вызван этот интерес начальства.
   -У ворот уже стоит один из экспертов и извиняется перед клиентами. Придется решать их проблемы завтра... или в другой день. Со скидкой, разумеется, - Ответил Ридзони. -А вы можете идти отдыхать. Но если тебе не трудно, скажи мне Эми, что ты думаешь о Вейне?
   -Я? - удивилась девушка, - ничего. Мне вообще кажется неправильным приставлять к магу секретаря, который ничего не понимает в магических вещах. И я рада, что Кора не хочет меня отдавать. Мне с ней интересно.
   -Вот как... - задумался Азхарт, - тогда идите обедать и отдыхать. Сегодня выдался непростой день.
  
   Глава 11
  
   На обед Эми отправилась в том же платье, в котором ездила на прогулку. И сидя за столом невольно ловила заинтересованные неназойливые взоры обедающих мужчин, но никаких обещанных Корой атак так и не дождалась. Хотя сейчас ее это и не волновало, прежде нужно стать экспертом, таким как Кора или Хлоя. Чтобы понемногу заработать на свой дом.
   Но все равно интересно, почему наставница так сильно ошибалась? Ведь просто уверена была, что у ее ученицы отбоя не будет от поклонников?
   -О чем ты думаешь? - не выдержала Кора, когда они возвращались в свои комнаты.
   -Обо всем понемногу. Мне очень интересно, как русалки будут воспитывать Эсвильду? И где она будет жить?
   -А ты изучала магические расы?
   -Немножко, в моих учебниках была только карта их территорий.
   -Тогда идем ко мне, я расскажу о них все, что может потребоваться в нашей работе. Они почти никогда не обращаются в подобные агентства, но иногда, в особых случаях могут и прийти. Чаще мы просим у них помощи, особенно у эльфов и русалок.
   С удобством устроившись на диване, Кора открыла большой альбом с картинами и показала ученице первую.
   -Это драконы. Самые сильные маги из всех рас. И поэтому дальше всех ушедшие от обычных людей.
   -Куда ушедшие? - Не поняла Миэль, - они же эти... ну летающие змеи.
   -Кто тебе это сказал? -удрученно подняла взор к потолку сваха.
   -Все. И в сказках и Зарита...
   -А учителя?
   -Они ничего не говорили. У меня не было учителя по магическим расам. Бесприданницам достаточно знать грамоту, счет, литературу и немного общие сведения. - тихо призналась сиротка, - но все учителя, которых нанимал отчим, были хорошими людьми.
   -Зато сам он... ну ладно, не будем о прошлом. Так вот, очень давно в нашем мире случилась катастрофа... никто не знает точно, что произошло, кроме драконов, а они никому ничего не объясняют. Но достоверно известно только одно, несколько материков ушло под воду. Осталась лишь наша родина, да несколько различных островов. И на всех пытались выжить спасшиеся в том катаклизме люди. Как ты понимаешь, больше всех шансов было у магов, и несколько поколений они изобретали методы и способы спасения. Изменить условия оказалось невозможно, и они изменили себя. И разумеется начали с облика. Русалки жили на полузатопленных холмах, и им приходилось переплывать с одного на другой в поисках пищи и убежища. Возникла необходимость в более плотной чем прежде, и гладкой коже, широких стопах и кистях рук. Ну и мощная шея, запас жира на плечах, укрытая складкой грудь. Всего этого почти незаметно, когда они надевают обычную одежду, но на островах русалки ходят в очень маленьких сорочках и коротких штанах.
   -Бедная Эсвильда, - невольно пожалела Миэль привыкшую к роскошным платьям герцогиню.
  -Да, - усмехнулась сваха, - придется ей узнать цену куска рыбы. Зато вернется другим человеком. Все русалки имеют ментальный дар, без него в море не выжить, если у тебя нет ни мощных щупалец, ни крепкой чешуи, ни огромной пасти. Вот и развивали прежде всего способности эмпатов. Всех морских обитателей от акул до медуз русалки слышат за сотни локтей, и людей, разумеется -тоже. Поэтому убийце бесполезно с ними хитрить. Они не станут ни жалеть притворщиц, ни терпеть лгуний. И постепенно выправят ее характер, даже если на то понадобится двадцать лет.
  -Но ты же сказала - на три года?
  -Это обычный срок договора. И дон Фергуст Сангро об этом знает. И конечно надеется на лучшее. Зачем же мне было лишать его надежды?
  -А чем она там будет заниматься? - задумалась Миэль, - и где жить?
  - Ты снова забываешь, что они люди, - мягко укорила ученицу сваха, - и их предки, так же, как и наши, сотни тысяч лет жили в домах. От этой привычки не отказалась ни одна новая раса, да и не было причин для отказа. Но строят свои жилища с учетом собственного удобства, как, впрочем, и мы. Южане попросторнее, с верандами и балконами, северяне с более толстыми стенами и узкими окнами. Ну а про Эсвильду... никто, как ты можешь догадаться и сама, с первых же дней не доверит ей сортировать жемчуг или янтарь. Дадут самую простую работу, и дальше все будет зависеть от ее желания однажды вернуться домой.
  -Тогда мне жаль принца. И его будущую невесту. Мне почему-то кажется, что он был прав, спокойно жить помощники кузины им не дадут. И кузина постарается вернуться как можно скорее...
  -Если ее отец не передумает и отдаст дочь русалкам- ей уже никто не поможет вернуться по собственному желанию, - уверенно возразила Кора, - И даже пытаться не станут. Русалки по мощности уступают только драконам, но никогда с ними не сталкиваются и не спорят. Говорят, драконы помогли им в каком-то важном деле... или спасли. Точнее не известно никому. Ну а ее помощники или скорее любовники, смелы только когда не пахнет жареным. А против сильных магов и герцога Сангро даже пальцем пошевелить не посмеют. Сейчас они наверняка мчатся от столицы во весь опор, мечтая добраться до границ с оборотнями и несколько лет пить пиво и закусывать копчеными рябчиками в каком-нибудь пабе еловых пущ.
  -А драконы... - Миэль вспомнила погибшего отца, - они с нами почему-то в ссоре?
  -Они ни с кем не ссорятся. Но и не дружат так, как эльфы или гоблины. Они сами по себе с той катастрофы, когда пришлось выживать. Им досталось больше всех, страна за считанные дни ушла под воду, остался лишь горный хребет да пробудившийся вулкан. По счастью вместе с ним возник и мощный источник магии, и магам хватило сил накрыть целые ущелья защитными куполами. С тех пор драконы лучшие мастера защиты, огня и воздуха.
  Миэль хотела возразить, ведь смертельная ловушка возникла на тропе не сама по себе, но не успела. Кто-то коротко стукнул в дверь и почти сразу она резко распахнулась.
  -Кора извини... но нужна твоя помощь, - выпалила Хлоя, ведущая за руку насупившуюся Сули. - Она хочет разорвать помолвку.
  -А он хочет, чтобы я бросила работу, - сердито буркнула секретарь, и басом кого-то передразнила: - К чертовой бабушке!
  -Давайте выпьем чаю и поговорим спокойно, - мягко предложила Кора, указывая подругам на диван, - это вопрос серьезный, его просто так не решишь. Я понимаю Сули, она боится снова оказаться младше кошки, но как мы знаем, у каждой монеты три стороны.
  -Две, - невольно поправила Миэль.
  -Считай сама, - всучила ей наставница увесистый серебряный четвертак, вынутый из кошеля, - тут наш драгоценный король, с обратной стороны герб объединенных пределов, а сбоку нескончаемая третья сторона, и она тут самая главная. Он ее толщины зависит ценность монеты.
  -Петрис примчался, как только узнал о нападении, - тихо сообщила Хлоя, - бросил важных клиентов и прибежал в лазарет, нас там на всякий случай поили всякой гадостью.
  -Мы хотели вас проведать, - кивнула Кора, - но Азхарт не позволил. Сказал, что еще отдыхаете.
  -Сколько можно отдыхать, тем более в лазарете? - Насмешливо фыркнула ее коллега, - каждые пять минут в двери стучал кто-то из коллег. Всем было интересно, живы мы еще или нет. Разумеется, мы сбежали. Но Петрис явился к ней и велел собирать вещи. А она...
  -А я сказала, что разрываю помолвку, - неожиданно горько всхлипнула Сули, и свахи ринулись к ней с чаем и какими-то пилюлями.
  -А твой жених... - тихонько спросила Миэль, даже не представлявшая, что можно так просто расстаться с избранником, - он очень плохой человек?
  -Он самый лучший... - прорыдала Сули.
  -Они помолвлены уже полтора года, - кротко пояснила Кора, лукаво блеснув глазами.
  -Сколько?! - не поверила Миэль, - и до сих пор не женаты? Он очень болен? Или беден и ему некуда привести жену? Или родители запрещают?
  В ответ на каждое ее предположение Сули рыдала все громче, и ученица огорченно прикусила язык, начиная понимать, что прогуливается по больному месту.
  -Все наоборот, - вздохнула Кора, - если Сули позволит, я расскажу.
  -А! - продолжая плакать, махнула рукой секретарь, давая ей разрешение.
  -Все наоборот. Петрис видный, здоровый, умный, храбрый и весьма обеспеченный мужчина. Он один из лучших дознавателей агентства. И его матушка спит и видит тот день, когда они с Сули узаконят свой союз. Но наша подруга все тянет. Она уже была замужем... и ей там не понравилось. Так сильно, что Сули сбежала и ее разгневанный муженек нанял наше "При-по" поймать беглянку. Искать ее отправили Петриса... и он нашел свое счастье. Азхарт помог Сули развестись с мужем и принял ученицей в наш отдел. А Петрис несколько лет осаждал неприступную крепость и наконец они объявили о помолвке.
  -Но это же хорошо? - неуверенно спросила совсем сбитая с толку Миэль, - зачем же его выгонять? Или... Сули его совсем не любит?
  -Любит, - уверила ее сваха, - и даже очень. Потому сейчас так и плачет. Боится, что Петрис рассердится всерьез и больше не придет. Он ведь давно не мальчик, чтобы годами ходить на свидания к невесте... почти жене. Ему хочется семьи, совместных завтраков и ужинов, детей, наконец.
  -Все этого хотят, - пробормотала девушка, - это ведь так замечательно. Я помню, как тепло и весело было дома вечерами, когда отец еще не погиб.
  -А кем он был? Ну, по ремеслу?
  -Переводчиком. Знал все живые языки и три древних. - Миэль вспомнила про запрет и подавила желание рассказать этим симпатичным ей женщинам про все свои беды.
  -А Петрис - сыщик. - печально произнесла Кора и многозначительно смолкла.
  -Два года назад у них коллега разбился... сорвался с башни, когда пытался поймать воришку, - подлила масла Хлоя.
  -Вы нарочно? - заподозрила подруг Сули.
  -Что - нарочно? - подняла бровь Кора, - правду говорим?
  -Пытаетесь выдать меня замуж!
  -А разве ты еще не вышла? - сердито удивилась Хлоя, - через день у него ночуешь, слуги тебя хозяйкой зовут, мать Петриса - дочкой. Только в храм не идешь, все богов пытаешься провести, забыв, что они все видят и обмана не прощают.
  -Я не хочу целыми днями сидеть дома, вышивать чепчики! - сердито насупилась секретарь, - и пить чаи с его соседками и кузинами! Я с вами хочу.
  -Так и скажи Петрису. Что будешь работать неполный день. Мы с утра и без тебя обойдемся, у нас теперь Эми есть. А ты будешь приезжать к обеду, - примирительно предложила Хлоя, - ведь иначе с горя все подушки зальешь слезами, если у него и в самом деле лопнет терпение.
  -Я говорила. Он не слышит...
  -Значит, не так говорила, - уверенно возразила Кора, - если хочешь, чтобы тебя услышали и поверили, нужно не просто сказать, а найти подходящее время, доходчивые слова и самое главное - привести убедительные доводы в пользу своего требования. Многие мужчины наслушавшись россказней злоязыких знатоков считают всех девушек капризными упрямицами. И даже глупышками. И убеждены, что их нужно перевоспитывать и вообще держать в строгости. Ради их же собственного блага.
  -И зачем мне нужно, чтобы меня водили на коротком поводке, как собачку? - насупилась Сули.
  -Затем что ты его любишь, - мягко улыбнулась ей сваха, - и, если Петрис уйдет, будешь несчастна. Пойми, ты моя подруга, и я всей душой желаю тебе безоблачного счастья. Но оно зависит лишь от тебя. Ведь только ты сама можешь сказать Петрису о своей любви, объяснить жениху серьезно и ласково что он обручен не с ветреной дурочкой, а с самостоятельной женщиной, которой недостаточно для счастья чаепитий со сплетницами. И неважно, что так живут его матушка и кузины. Ты - другая. Его кузины никуда не побегут от самодура-мужа, если он имеет большое состояние. Они будут терпеть все придирки и ходить по одной половице.
  -Я все отлично понимаю... - Сули горестно вздохнула, - но как только затеваю с ним беседу о своих условиях - начинаю сердиться или плакать. И мы очень быстро забываем, с чего начали разговор. То он меня утешает... то я его успокаиваю.
  -А разве нельзя выпить какое-нибудь зелье? - ученице очень хотелось хоть чем-то помочь новой подруге, - для хладнокровия.
  -Можно, конечно, - усмехнулась Хлоя, - только Петрис не поверит. Он за эти годы хорошо изучил Сули, и прекрасно знает, что спокойно говорить на тему своей свободы она не может.
  Секретарь печально кивнула и стерла с щеки слезинку.
  -Мне даже хотелось кого-нибудь нанять, - призналась она со смущенным смешком, - как нанимают певцов серенад. Чтобы спел за меня Петрису, как сильно я его люблю, но жить домашней клушей все равно не смогу. Закисну... заскучаю... начну злиться и вредничать. Самому же хуже будет.
  -Стоп, - решительно объявила Кора, - больше ни слова. Я тебя поняла. И хочу напомнить, что каждый работник агентства имеет право раз в год на любую бесплатную услугу. Ты в этом году не брала... да и в прошлом, по-моему, - тоже. Значит сейчас заказываешь мне встречу с твоим женихом для обсуждения условий заключении святого союза. Я сама сообщу ему о твоих требованиях, и составлю свадебный договор. Но учти, Сули, заказ я беру без отмены. А то он потом тебя пригреет, приласкает, и ты растаешь, а донна Кора останется в дурочках.
  Несколько минут Сули обдумывала это предложение. Хмурила брови, кусала губы, заламывала пальцы и вновь сжимала кулачки. И наконец уверенно объявила:
  -Не пригреет. Я не выйду из этого дома, пока ты не позволишь. Клянусь. Бери заказ.
  -Заказ взят при свидетелях, - торжественно и строго объявила сваха. - В случае нарушения клятвы три года отслужишь в "При-по" без права расторгнуть контракт.
  
  Глава 12
  
  К выполнению заказа свахи приготовились быстро.
  Кора и Миэль сменили прогулочные наряды на форменные платья и надели личины, Хлоя сходила вниз и нашла свободный кабинет.
  А потом увела куда-то Сули.
  -В гости, - сообщила подругам сваха, и добавила, лукаво подмигнув, - но куда - не скажем. Чтобы вас не допрашивали с пристрастием.
  Сули сердито фыркнула, но спорить не стала. Кора проводила их и направилась к запасной лестнице, которой ей сегодня приходилось пользоваться. Их собственный кабинет еще очищали от осевшего на мебель и стены ядовитого дыма. Ридзони вызвал мага из агентства скорой помощи в бытовых происшествиях.
  Там работали в основном изгои и полукровки других рас и все знали, что лучше их никто не справится с пожаром, потопом или ядом.
  Кабинет позаимствованный Хлоей у экспертов с юридическим опытом, занимающихся распутыванием старых тяжб, семейных споров и улаживанием скандалов оказался солиднее и строже комнат, где вели прием свахи. И мебель тут стояла другая, добротно-внушительная, обитая темной кожей и совершенно неподъемная.
  Кора уселась в кресло с высокой спинкой за огромным канцелярским столом, к которому был прикручен болтами письменный медный прибор, а Миэль, придвинув себе тяжеленный стул, устроилась с торца.
  Первым делом сваха вызвала курьера, и велела отнести записки для дона Петриса в его кабинет, столовую и швейцару.
  -Хоть одну да получит, - пояснила она ученице, подвигая к себе пачку бумаги.
  Следующие полчаса Миэль изучала чужой кабинет в полной тишине и почти заскучала, как Кора подвинула ей бумагу, перо и исписанный листок.
  -Перепиши договор, только аккуратно.
  Ученица лишь усмехнулась про себя этому уточнению, и принялась за работу. Ее учительница по каллиграфии была совершенно одержима своим ремеслом и любила повторять, что мужчины должны выбирать невест по письмам. Если девушка пишет с кляксами и ошибками малопонятные каракули, из нее никогда не выйдет аккуратной и разумной жены.
  Зато Миэль, судя по похвалам донны каллиграфа должна была стать просто образцовой подругой самому лучшему мужчине, вот только он, об этом, к сожалению, до сих пор не знал.
  Она строчила пункт за пунктом, проговаривая про себя условия по которым донна Сулейна соглашалась соединить свою судьбу с доном Петрисом Пиорто и улыбалась все безудержнее. Если она правильно понимает, дону Пиорто эти условия не понравятся.
  -Вот, - Миэль положила готовый договор перед свахой.
  -Так, посмотрим, - пробормотала та, отрываясь от своего листа и подвигая ближе работу ученицы.
  И тут же присвистнула самым неприличным образом, так, как свистели только развязные парни, вслед проходящей мимо Миэль.
  -И ты всегда так пишешь? - пробежав взором документ, осведомилась Кора и взглянула на ученицу с новым интересом, - впрочем это лишний вопрос. Вот тебе бумага, напиши еще десять копий. С первого раза Петрис это не подпишет.
  -Да... - согласилась Миэль, принимаясь за работу, - мне тоже так подумалось.
  Некоторое время она прилежно писала документы, изредка посматривая на наставницу. А Кора занималась совершенно необъяснимым делом. Скручивала одни копии в трубочки, сворачивала другие вчетверо или вообще в небольшие квадратики и распихивала по всему кабинету. Часть заложила между страниц солидных книг, другую в складки перехваченных шнурками тяжелых занавесей. Сложенный пополам лист засунула под ковер, несколько трубочек затолкнула за картины. Себе в карманы и за пазуху тоже не забыла спрятать несколько квадратиков. И даже тихонько хихикающая Миэль получила на сохранение пару сложенных листов. Но совать их за пазуху ученица сочла неприемлемым для себя, тем более форменные платья имели глубокие карманы, почти незаметные со стороны.
  К тому моменту, как в дверь резко и уверенно постучали, сообщницы управились со своей необычной работой и спокойно пили холодный взвар.
  -Войдите, - уверенно крикнула Кора, и в кабинет ворвался незнакомый Миэль мужчина.
   Его взгляд источал ледяную ярость, и едва ее заметив, Миэль больше не могла смотреть ни на что другое. Она не рассмотрела во что одет злой незнакомец, не поняла какого он роста и красив либо дурён собой. Видела лишь полный гнева взор и ощущала, как холодеют пальцы рук и ног.
  -Перестань! - резко прикрикнула на злодея Кора, - ты пугаешь мою ученицу.
  -Где Сули? - скрипучим от ярости голосом справился он, и лишь теперь до Миэль дошло, что это и есть тот самый Петрис.
   И это он - самый лучший? Умный, выдержанный, еще какой? - хихикнула она про себя. Нет-нет, ей таких выдержанных и близко не нужно. Грубиянов сиротка на дух не переносила, пришлось столкнуться и не раз.
  -Представления не имею, - произнесла Кора с самым честным видом.
  Впрочем, он ей поверил, видимо имел возможность убедиться в истинности ее слов.
  -А вы, донья? -небрежно глянул на Миэль мужчина.
  -Не знаю, - дерзко ответила она и с чувством добавила, - а если бы и знала, никогда не сказала бы.
  -Вот как? - издевательски протянул он, приподняв бровь, - и почему?
  -Почему? - растерялась Миэль, и задумалась.
  А действительно, что мешает ей выдать Сули? Ведь не одна только клятва? Еще и что-то внутри поднимается протестующей стеной, стоит ей представить, самодовольную ухмылку Петриса, настигшего мятежную невесту. Где-то она уже видела такую недавно... ну точно!
  -Потому что это похоже на Эсвильду.
  -Что? - гуляющая на губах эксперта торжествующая усмешка вмиг растаяла, - Моя Сули похожа на Эсвильду?
  В его голосе грохотал праведный гнев, но рядом с Корой сиротка ничего не боялась.
  -Не Сули, а вы, - смело ответила она, вызывающе глядя прямо в глаза мужчины. - Вы ведете себя как Эсвильда, а она мне противна.
  -Я? Как Эсвильда? - Петрис задохнулся от гнева, и даже не сразу смог выразить свое возмущение. Подходящие слова, никак не находились.
  -Вот именно, - вовремя вступила в разговор Кора, - спасибо Эми, ты очень точно определила суть ситуации. Но мы вызвали дона Петриса по другому вопросу. Донна Сулейна воспользовалась правом на бесплатную услугу, и сейчас является моей клиенткой.
  -И чего она желает? - помрачнев процедил сквозь зубы жених.
  -Связать ваши жизни священным союзом. - Кора спокойно следила за сменой выражений на лице Петриса от изумления до недоверия.
  Однако мужчина очень быстро справился с внезапно настигшим его известием и подобрался, как тигр перед охотником.
  -Она хочет заключить союз?
  -Вот именно.
  -И согласна провести ритуал? - жених сверлил сваху бдительным взглядом, ища подвоха.
  -Ты догадлив.
  -А почему она сама мне об этом не сказала? - подозрительно прищурился он.
  -Донна Сулейна утверждает, что пыталась сделать это неоднократно, - безучастно сообщила Кора, - но ей не дали.
  -Кто? - недоверчиво фыркнул Петрис.
  -Вы, дон Пиорто. Клиентка пояснила что вы всячески увиливали от этого разговора. Провоцировали ее на истерику и слезы или на нежности и уводили от первоначальной темы беседы. Для вас, с вашими умениями дознавателя, подобное манипулирование не представляло никакого труда. А донья Сулейна устала от неясностей в отношениях с вами, от вечного противостояния, от подавления ее воли и мнения. И больше не желает так жить. Вот договор, составленный при ее участии, тут все предельно ясно.
  Кора положила перед стиснувшим зубы Петрисом знакомый Миэль лист и выпрямилась с видом человека с честью выполнившего свой долг.
  Эксперт брал бумагу неохотно, словно заранее предчувствовал каверзу. Подцепил крепкими пальцами с коротко стрижеными ногтями, с кислой ухмылкой подтянул поближе, как будто это была сушеная жабья шкурка, не достойная его внимания.
  И с головой выдавая свой интерес, жадно впился взглядом в ровные строчки. Читал дон Петрис очень быстро, зрачки так и метались влево-вправо, и поджатые было губы начали невольно расслабляться, складываясь в довольную улыбку.
  Сейчас дойдет, поняла Миэль, наизусть помнившая каждый пункт и не ошиблась. Правая бровь эксперта вдруг выгнулась крутой дугой, его взор остановился, медленно прошелся по бумаге назад и вперед, убеждаясь что ничего он не перепутал и не понял неверно.
  -Никогда! - сквозь стиснутые зубы рявкнул Петрис, и медленно, с удовольствием, порвал договор на мельчайшие клочки. - Слышишь, Кора? Никогда этого не будет. Так ей и передай.
  Сваха спокойно достала из стопки листов еще один экземпляр договора и положила перед ним.
  -Не могу ничего передать, пока ты не обсудишь каждый пункт и не согласишься с ее условиями. Или откажешься от нее навсегда.
  -Ни за что, - рявкнул Петрис, схватил всю пачку и яростно превратил в кучку обрывков.
  Слишком поздно заметив, что нижние листы были пустыми.
  -Вот и все. И больше ничего писать не придется. Все равно не на чем.
  -А у меня тут черновик припрятан, - Кора невозмутимо достала из-под книги свернутый лист, - но без помарок. Вполне сойдет. Будем разговаривать?
  -Нет! - обозлившийся Петрис вмиг расправился с договором.
  Вскочил с массивного стула и размеренно направился к двери.
  Кора тяжело вздохнула, подняла зажатый в ладони амулет и что-то с ним сделала. Что именно - Миэль рассмотреть не смогла и не поняла, но дверь мгновенно покрылась голубоватой коркой льда. Ладоней в пять толщиной, не меньше.
  А сваха так же ловко щелкнула амулетом еще пару раз и оба окна тоже скрылись под ледяными щитами. В комнате сразу стало темнее и ощутимо холоднее, но Кору это ничуть не смутило. Она достала из тумбы стола два легких, пушистых пледа и один подала ученице, а во второй завернулась сама.
  Медленно обернувшийся от двери Петрис расширившимися глазами наблюдал за ее действиями, и ярость, кривившая черты его мужественного лица, постепенно менялась на злое изумление.
  -А ты не забыла, донна Корания, что применение магии в отношении своих коллег строго запрещено?
  -Разумеется, все помню, - спокойно сообщила сваха. - Но ведь я никого не заморозила? Да и ты, дон Петрис Пиорто в данном случае мне вовсе не коллега, а клиент. Причем грубо нарушающий невежливым поведением правила приличия и порядки агентства. Поэтому я имею право успокоить тебя против твоей воли, но ради твоей же пользы. Иначе ты действительно скоро начнешь нам угрожать, как упомянутая Эсвильда.
  -Так. - сжав кулаки уставился на сваху жених, - ты все это серьезно?
  -Но ты же не в шутку рвал документ, который просила подписать твоя невеста? Пока невеста.
  -Кора! - рявкнул Петрис, - Не крути! Ты прекрасно знаешь, почему она еще сидит в вашей приемной. Пока она невеста, я ничего не могу поделать... но каждый день заставляю ее надевать дополнительную защиту. Ведь идиотки, вроде вашей Эсвильды, вовсе не считают чужую жизнь чем-то ценным. И готовы убивать всех, кто посмеет не согласиться с их драгоценным мнением.
  -Ну их не так и много, - не согласилась Кора, - и защита у нас хорошая. Но думаю, после этого нападения Ридзони выпросит у герцога Сангро разрешение проверять клиентов на наличие боевых амулетов и не впускать тех, кто носит на себе слишком опасные побрякушки.
  -Меня это не интересует, - огрызнулся он, - я всего лишь хочу, чтобы моя жена была в безопасности. Мне и от своих клиентов сюрпризов хватает. Нет ни сил, ни времени еще и за ней постоянно следить.
  -Но раз у тебя нет сил на жену, то зачем жениться? - хладнокровно ответила сваха, - жена ведь не просто кухарка и горничная, и даже не любовница. Это твоя духовная половинка, которая имеет право на все твои тайны и свободное время, как и ты на ее. А о чем она будет с тобой разговаривать, когда уйдет из агентства? О домашних делах, рыночных новостях и сплетнях соседок? Так они тебя и сейчас не заботят, и после никакого интереса не вызовут. И станет Сули той самой бессловесной наложницей, от участи которой сбежала десять лет назад.
  -Ничего подобного, - возмутился Петрис, - в моем доме ее никто не обидит, все относятся к ней хорошо!
  -А ее и у первого мужа не обижали... - в голосе Коры прозвучала горечь, - только ни в чем с ней не считались и не прислушивались к ее мнению. Оно просто никого не волновало. Все были старше, опытнее и умнее... и отворачивались от юной жены хозяина даже не дослушав. Потому что главной Сули там даже для вида не была, и все отлично знали, кто на самом деле правит в замке. Впрочем, она и в твоем доме не чувствует себя хозяйкой.
  -Но мать ее любит! -Вспылил эксперт.
  -Любит она тебя, и это правильно. А Сули приняла потому что ее любишь ты. Но власть в доме отдавать невестке не спешит, да и Сули теперь не та наивная девчушка, которая выпрыгнула ночью из окна и ушла в никуда в платьице служанки. Хотя она и тогда отличалась свободолюбием и дерзостью. Ведь признай, положа руку на сердце, ни одна из твоих кузин не сбежала бы от такого завидного мужа? Да и матушка тоже сначала считала Сули легкомысленной фантазеркой... память у меня хорошая.
   -Но матушка давно разглядела и полюбила Сули...
  -Или рассмотрела, как ты к ней относишься. Но той Сули больше нет. Она умная и смелая донна с хорошим знанием людей и отличной реакцией. Ведь сегодня именно она спасла от ядовитого дыма Хлою и клиента. Не растерялась, не закричала, а побежала открывать дальнее окно. Ну подумай сам, как тошно ей будет сидеть целыми днями дома и слушать рецепты пирогов, после жизни в "При-по"?
   -А ты сама подумай, когда ей еще и работать, если родится ребенок?
  -Всего четыре - пять часов после обеда ничуть не больше, чем тратят твои кузины на визиты вежливости и чаепития со сплетницами. В их компании Сули скоро взвоет от тоски. Но я знаю способ, как тебе это объяснить.
  Кора резко встала с внушительного кресла и двинулась по комнате, собирая недавно спрятанные бумаги. Петрис следил за ней со все растущим изумлением, но упорно молчал, ожидая окончания представления.
  -Так вот, - сняв амулетом лед с окон, веско объявила сваха, - у меня только одно условие. Возьми пять дней отпуска и проведи их дома. Но под личиной Сули. Голос можешь не менять, заранее сообщи им, что невеста временно не может говорить. Лекари запретили. И если ты выдержишь эти пять дней, я сама уговорю Сули попытаться пожить с тобой полгода на твоих условиях. Но заметь! Только попытаться. Ломать неординарной женщине жизнь из-за твоего упрямства я не возьмусь и за все блага мира. Идем, Эми.
  Щелкнула амулетом по глыбе льда и первой прошла в освободившийся проем.
  Миэль шла следом и отлично слышала, как яростно скрипели зубы дознавателя. Ей даже чудилось, что сейчас он догонит их с Корой и вцепится этими самыми зубами в плечо или шею.
  По Петрис сумел взять себя в руки и негромко проскрипеть в ответ:
  -Согласен. А поговорить с нею можно?
  -Я не знаю, где она. - на ходу ответила Кора. - И узнаю только после того, как у меня будет для нее известие. Но раз ты согласен, то с завтрашнего дня уходишь в отпуск. А для своих родственниц - уезжаешь на задание.
  -Для всех уезжаю, - оставил за собой последнее слово Петрис.
  
  Глава 13
  
  Добравшись до своей комнаты, сваха бдительно огляделась по сторонам и затащила ученицу внутрь.
  -Хочу тебя предупредить: Он очень хороший сыщик и друзья у него надежные. Они постараются сделать все, чтобы выяснить, где Сули. И могут даже попытаться меня шантажировать. Нет, это не всерьез, нечто вроде состязания в мастерстве. Примерно так, как я сегодня закрыла двери льдом. На самом деле он мог его растопить и уйти, но это означало бы поражение. Поэтому постарайся в эти дни не соглашаться ни на какие прогулки или развлечения. Тут еще есть традиция, устраивать ученикам маленькие испытания, пока они не подписали контракт. Всем хочется знать, с кем придется жить рядом.
  -И что делают ученикам на этих испытаниях? - от предчувствия неприятностей Миэль испуганно сжалась.
  -Мы постараемся тебя от этого защитить, - нахмурилась Кора, - но и ты сама никому в эти дни не доверяй. И запомни, я не стану стучать к тебе ночью и звать на помощь, не пришлю записку или горничную. Тем более - курьера. Если ты мне понадобишься, приду сама и скажу...
  Она склонилась к уху ученицы и назвала той пароль.
  -Запомнила? Все остальное будет обманом. Даже если скажут, что я умираю и покажут мое тело - не верь. Если будут обвинять в бессердечности - не верь. Скажут, что Азхарт велел прийти - не верь. Он занимается делами только по утрам. В общем сиди в своей комнате как мышка и никому не открывай. Но я тоже буду прислушиваться.
  Миэль хотелось сказать, что она может не ходить в свою комнату, поспит на этом диванчике, но девушка сдержалась. Кора права, ей предстоит жить с этими людьми, работать и праздновать... и не стоит давать им повод для будущих шуточек и подколок.
  До ужина она просидела в напряженном ожидании, вздрагивая от каждого шороха, но все обошлось. Кора вызвала ее условным стуком, сказала на ушко заветную фразу и повела в столовую.
  В этот раз будущие коллеги вели себя смелее, подходили справиться о здоровье и даже предлагали показать сад. Но Миэль держалась неприступно и отказывала всем с учтивой вежливостью, ссылаясь на усталость.
  А вернувшись в комнату, заперлась на замок и приставила к двери баррикаду из трех стульев. Она еле держалась и должна была развалиться от малейшего толчка, если кому-то удасться магией или отмычкой незаметно отпереть дверь.
  Полночи Миэль просидела в уголке кровати не раздеваясь, и сама не поняла, как уснула. А проснувшись утром от духоты и боли в затёкшей руке, не сразу вспомнила, что произошло. Но рассмотрела комнату уже залитую жаркими по-летнему лучами солнца и поспешила подняться с постели. А пока умывалась и переодевалась, все яснее понимала, как ей не нравится жить запуганной бедной мышкой. Вот теперь Миэль ни за что не стала бы запирать двери, скорее положила бы под подушку тяжелый подсвечник, украшавший полку небольшого очага. И отлично подходящий на роль оружия, так как светильники в комнатах были магические, и никто не озаботился вставить в него свечу.
  -Ну, как ты спала? - осведомилась Кора, когда они шли в столовую на завтрак, и Миэль уверенно заявила, что прекрасно.
  Так и было. Принятое решение смело смотреть в лицо шутникам да и врагам а не прятаться от них неожиданно успокоило и даже приободрило. Ведь не собирались же они и в самом деле издеваться над ней или бить? Тогда чего бояться, если она уже знает, что большее, на что они решатся - это припугнуть.
  Ведь им не известно, что последние годы Миэль только тем и занималась, что вытравливала свои страхи и сомнения, довольно быстро раскусив, что они делают ее слабой и зависимой от всяких наглецов. Не сама конечно до всего дошла, слуги помогли. Хотя просто прислугой Рушер с Заритой для нее никогда не были, скорее домочадцами. Ну и отчасти учителя подтолкнули к верным выводам.
   После завтрака сваха уверенно повела ученицу к привычной лестнице, за ночь их кабинет очистили полностью. Однако сразу взяться за работу им не пришлось. Выйдя из ванной комнатки Миэль заметила устроившегося за столом хозяина агентства. В соседнем кресле сидела Хлоя.
  -Ну, доблестные свахи, - поприветствовав пришедших насмешливо уставился на них дон Азхарт, - рассказывайте.
  -О чем? - не повелась Кора.
  -О своем последнем деле, в котором вы участвуете всей командой, - откровенно веселился Ридзони. - А в результате у меня не хватает на своих местах сразу двух опытных работников, и еще двое помимо прямых обязанностей занимаются собственным расследованием.
  -Только двое? - не поверила Кора, - что-то маловато. Боюсь тебе еще не все известно. А дело простое. Сули использовала свой бесплатный заказ чтобы мы выдали ее замуж.
  -За кого?
  -За законного жениха, разумеется, - сваха ловко, как фокусник достала из необъятного кармана скрученный в трубочку договор и подала Азхарту.
  Тот быстро пробежал по листку взглядом, хмыкнул и сунул документ в собственный карман.
  -У тебя ведь есть копии?
  -Конечно. Он может рвать и мять сколько угодно. У Миэль каллиграфический почерк и скорость опытного писца. Ну про внимательность ты уже знаешь.
  -Хорошо, - задумчиво кивнул Ридзони и вдруг строго спросил подчиненных, - а где Сули?
  -Не знаю... - ответили они растерянно и слегка не слаженно.
  -И ни одна не солгала... - снова развеселился Азхарт, - молодцы. А куда отправился Петерс? Миэль?
  -Домой, - уверенно сообщила девушка.
  -Зачем?
  -Он пообещал пять дней изображать Сули, - выручила ученицу сваха, - чтобы проверить на своей шкуре, как приятно целыми днями сидеть дома.
  -Жестокая ты женщина, Кора, - деланно ужаснулся Азхарт, - надо же было придумать для коллеги такое страшное испытание! Но тогда я спокоен, больше трех дней он не продержится даже из чистого упрямства. А кто может знать, где сейчас Сули?
  Последний вопрос он бросил резко, как боевой амулет, но и свахи и ученица дружно ответили :
  -Не знаю!
  -Очень хорошо, - непонятно за что похвалил их хозяин и кивнул Хлое, - ты можешь идти в свой кабинет. А тебя Кора, я прошу посидеть немного за секретаря. Только не впускай сюда никого.
  Свахи ушли одна за другой и Ридзони сразу стал серьезен.
  -У меня к тебе важный разговор... но сначала позвони курьеру, чтобы принес чаю.
  -Я могу сама сделать...
  -Нет. Не нужно. - остановил ее Азхарт, раскладывая по столику какие-то бумаги, и подвигая ближе письменный прибор, - пусть курьер увидит, что мы с тобой заняты важным делом...
  -Вы думаете... - начала догадываться донья, - что он расскажет об этом шутникам?
  А ты знаешь про шутников? - приподнял бровь хозяин и усмехнулся, - конечно расскажет. Все курьеры обожают разносить по кабинетам новости. Их за это привечают и угощают.
  А когда шустрый курьер, обшарив взглядом до блеска вычищенный кабинет, поставил перед ними чайник и корзинку с булочками и выскользнул за дверь, Азхарт запер ее уже знакомым ученице амулетом.
  Только щит в проеме теперь стоял не ледяной, а из плотного зеленого тумана.
  - Никто не должен услышать того, что я хочу тебе сказать, - уведомил Ридзони насторожившуюся ученицу, - Даже Кора. Но сначала ответь на важный вопрос: желаешь ли ты остаться здесь, или хотела бы работать и жить в другом месте?
  -Мне очень нравится в агентстве, - без раздумий ответила Миэль, и смущенно улыбнулась, - мне тут интересно. Хотя я понимаю, как безрассудно и даже опасно так скоропалительно принимать столь важные решения, но убеждена в своем желании. Еще никогда я не чувствовала себя такой нужной... полезной и счастливой.
  -Несмотря на то, что едва не попала под удар мстительной Эсвильды?
  -Но не все же такие сумасшедшие? И далеко не все могут доставать такие амулеты и посылать на смерть служанок.
  -Ну а если бы твое финансовое положение вдруг изменилось? Появился богатый жених или наследство? - испытующе глядел Азхарт.
  -Нет, - моментально ответила Миэль, но подумав, решилась объяснять поподробнее, - Вчера, когда Сули горько плакала, рассказывая, как ей обидно что жених не желает ее понимать, я вдруг поняла одну вещь. Мне тоже не хочется целыми днями сидеть дома, переходя из столовой в гостиную и завидуя героиням книжек. Я намерена жить иначе и делать то, что нравится мне. Разговаривать с интересными людьми, помогать им решать проблемы... Кора считает, что у меня получится.
   -Так Сули плакала... - помрачнев, пробормотал Ридзони, - но почему она мне ничего не сказала?
  -Так ведь она же его любит! - изумилась сиротка, и доверительно вздохнула, - и считает самым лучшим и благородным! Разумеется, она не стала бы вам на него жаловаться, ведь это же настоящее предательство! Хотя он хитрый деспот... но любовь зла.
  -Ты неплохо разбираешься в мужчинах, - пряча усмешку, заметил Азхарт, - но давай вернемся к вопросу о твоих делах. Вот если бы я сейчас сказал, что тебе оставлено неплохое наследство, что бы ты выбрала? Все-таки работу с Корой или жизнь в своем доме? Куда ты сможешь забрать своих слуг, где можно спать до обеда и каждый день гулять по набережной.
  -Это конечно, было бы очень заманчиво, - подумав, честно подняла на него взгляд Миэль, - особенно забрать Рушера с Заритой. Мне их не хватает. И пристань мне очень нравится, я даже решила остаться тут жить. Но ведь гулять мне через несколько дней надоест, потом наступит осень... а тут по-прежнему будут приходить клиентки, рассказывать свои истории, живые, не выдуманные... нет, я выберу работу. Да и неоткуда мне ждать состояния.
  -Хорошо, вот договор, читай и подписывай, - Ридзони протянул девушке лист бумаги и подвинул чернильницу, - а потом расскажешь мне, почему ты считаешь, что тебе никто не может оставить наследство?
  Миэль прочла простой и понятный договор, решительно подписала и протянула дону Азхарту.
  -Мои родители были сиротами, - пожала она плечами, - а сиротам наследства никто не оставляет.
  -А тебе никогда не приходило в голову, что даже у сирот бывают родители? - испытующе глядел на нее Ридзони, - бабушки и дедушки, обычно две пары, тетки, племянницы и прочие родичи. Никто не появляется как в сказке, из-под яблоньки.
  -Приходило, - бледно усмехнулась Миэль, - но ни отца, ни матери к тому моменту уже не было. Я сначала хотела попытаться разузнать, но оказалось, что нанять сыщика очень дорого. Тем более мои родители приехали в Олхен откуда-то издалека, хотя мать как-то проговорилась, что в детстве жила в Мадморе. Но потом уехала на восток, и там встретила отца. Больше мне ничего не известно, а для розыска этого, как выяснилось, недостаточно.
  -Маловато, - подтвердил Ридзони, вздохнул и грустно усмехнулся, - но я нашел, в память о твоем отце. И выяснил удивительную вещь, твои родители прожили жизнь под чужим именем. Усыновил их один добрый человек, жрец Виленсий ле Готди, который проводил ритуал объединения жизней. Он был третьим сыном барона ле Готди и по обычаю выучился на священника. А позже стал настоятелем монастыря в землях гоблинов, и до сих пор там живет. Вот он и знает истинные имена твоих родителей, этой тайной они расплатились с ним за помощь. Но узнав о печальной судьбе Ларка и его жены, дон Виленсий отдал мне все документы и позволил распоряжаться по своему усмотрению, но во благо тебе. Желаешь ли ты узнать все прямо сейчас?
  -Нет, - отказалась сиротка, чувствуя, как сдавливает рыданьями горло, - не хочу. Мне нужно... привыкнуть.
  -Хорошо, - сразу согласился Азхарт, - тогда я ухожу, и не мешаю работать. Но сначала позволь... - Он достал маленькую шкатулку, достал плоский как монетка кусочек янтаря и протянул Миэль. -Это особый защитный жетон агентства, изготовленный русалками. По нему мы сможем тебя найти и узнать. Прижми к коже на плече, лучше под платьем и он прилипнет.
  Миэль стерла кулачком слезинку, забрала полупрозрачный золотистый леденец и, отвернувшись, прилепила к коже чуть ниже ключицы. Жетон не ощущался и не мешал, словно всегда там находился. А когда девушка обернулась, Ридзони в кабинете уже не было, а в двери входила Кора.
  -Поздравляю, - сияя, заявила она, и лукаво подмигнула, - сейчас отправлю повару сообщение, что сегодня у нас праздничный обед в честь пополнения команды. И начнем принимать клиенток, ради скидок уже полная приемная. Азхарт даже дал нам своего секретаря, поэтому ты остаешься на месте.
  Ученица едва успела устроиться за своим столиком, как в кабинет смело вошла первая клиентка.
  -Мне нужен жених. Срочно, - выпалила она, - иначе я пропала.
  -Объясните подробнее и спокойнее. - усадив донью в кресло присела напротив сваха, - из-за чего такая спешка? И какой жених вам нужен, настоящий или временный? А чему вы удивляетесь? Многие студиозусы не против подработать подобным образом.
  -Но разве... так делают?
  -Конечно, это распространенный способ введения в заблуждение родственников, друзей и нежеланных поклонников. Но чаще всего месть отвергнувшему возлюбленному. Или способ вызвать интерес у мужчины вашей мечты и заставить его ревновать. Хотя, согласитесь, не самая удачная идея заставлять подобным образом ревновать тех, кто вас еще не любит и даже не замечает.
  -Почему? - как-то огорченно осведомилась клиентка, и прикусила губу.
  -Чтобы понять, вам нужно поставить себя в такую же ситуацию. Допустим вы нравитесь одному из знакомых мужчин, но он вам не нравится. Станете вы ревновать, если этот дон заявится на семейный праздник с хорошенькой девушкой и объявит ее невестой? Ведь он вам безразличен, совершенно!
  -Но как тогда привлечь внимание Дирена? Как заставить ревновать?
  Да почему же сразу ревновать? - изумилась Кора, - сначала человек должен влюбиться.
  -Он влюблен, - клиентка едва не плакала, - в Арайту!
  -Ну и чем тогда вам поможет временный жених? - строго осведомилась сваха. - Если мужчина по-настоящему влюблен в одну девушку, других он попросту не видит. Вы можете ходить рядом с ним хоть с толпой мужчин, только зря потратите деньги. Услуги временных женихов весьма недешевы.
  -Но она его не любит! Она специально с ним кокетничает, чтобы заставить страдать Брайта! - с жаром выдохнула несчастная донья, - А Брайт... он на нее зол. Сказал, что никогда не простит предательницу.
  -Откуда вам известно, что сказал Брайт? - насторожилась Кора.
  -Он мой кузен... они приехали к нам на лето в гости. А Арайта моя бывшая подруга... - клиентка горько всхлипнула, - три года дружим, а она...
  -Только не нужно плакать, от этого девушки вовсе не становятся красивее, - сваха сунула донье стакан с водой, куда капнула зелья и задумалась. - Я попробую помочь. Когда у вас обед?
  -Ровно в два.
  -Отправляйтесь домой и предупредите матушку что завтра к вам на обед придет подруга с компаньонкой. Они в Мадморе проездом и больше никого не знают. Диктуйте адрес и ваше имя. Об оплате поговорим, если мы сумеем вам помочь.
  Клиентка встретила это предложение недоверчивой гримаской, но немного поразмыслив, все же согласилась. Суховато сообщила что зовут ее Реона, и она знатного рода, потом постепенно успокаиваясь, выложила и все остальные сведения. Кабинет донья Реона покидала с видимой неохотой. Возвращаться домой без поддержки фиктивного ухажера она явно не планировала.
  Едва за клиенткой захлопнулась дверь, сваха отправила вызов курьеру и принялась писать письмо.
  -Я не поняла... - Миэль очень хотелось выяснить, ради чего Кора придумала этот странный план?
  Ведь и так ясно, что никакие подставные женихи там не помогут. Но сваха остановила ее коротким предупреждающим жестом и пообещав поговорить позже, занялась бумагами.
   После ухода курьера клиентки посыпались как перезрелые сливы, и задания большинства оказались похожи, как ромашки в поле.
  Все хотели богатых женихов. И не просто богатых. Еще и видных, статных, сильных, обаятельных, веселых... Разумеется, говорили они об этом разными словами, но смысл был один. Всем нужен был идеальный жених, почти принц. Однако на истинного принца никто не претендовал, видимо, знали про Эсвильду.
  Кора выслушивала их с понимающей, сочувствующей улыбкой, и всем обещала сразу же, как только появится подобный кандидат, прислать весточку.
  Только перед самым обедом появилась интересная клиентка. Сваха приосанилась и расцвела искренней улыбкой, едва в кабинет вошла донна в темном платье и черной траурной вуали.
  -Донна Исметтия, рады видеть!
  -Я тоже рада встрече, уважаемая донна Кора. Но вы не одна?
  -Это Эми, моя ученица, и при ней обо всем можно говорить откровенно. Девушка скромна и не болтлива.
  -Это радует. Я решилась, донна Кора, на ваше предложение. Как выяснилось, женщина без мужчины - как забытая хозяином корзинка с яблоками, каждый тянет руку чтоб прихватить парочку.
  -Ну и замечательно, - обрадовалась Кора, - ну а пожелания будут? Какого мужа вы хотите?
  -Донна Кора, вы умная женщина и понимаете сами, я могу много чего пожелать и все окажется впустую, если не стукнет громче сердце. Мне хочется только одного, чтобы он был моим человеком. Пусть будет бедным, калечным, даже старым... но не чужим.
  -Лучше бы попросили принца, - вздохнула сваха, но ее взгляд сиял лукавством и Миэль заподозрила, что такой человек у Коры уже есть.
  Живет себе где-то потихоньку и не подозревает, что две неординарные женщины в этот миг решили его судьбу. И теперь ему уже бесполезно волноваться, пугаться и даже сопротивляться. Время пошло, и если совпадут невидимые вехи неизвестных векторов, он вскоре непременно поведет в храм молодую вдову, и будет с нею счастлив.
  -Эми? - пробился в сознание встревоженный вопрос наставницы, - ты меня слышишь?
  -Да, извини, я задумалась. А где донна Исметтия?
  -Уже ушла, - нахмурилась Кора, - ты хорошо себя чувствуешь? Может, сходим к лекарям?
  -Не нужно, все в порядке. У меня иногда так бывает... очень редко. Я думаю о человеке и понимаю, что и как с ним может случиться. И это не магия... мать проверяла. Просто мозг у меня такой, иногда может сразу просчитать наиболее вероятный исход какого-то случая. Нечто вроде выборочной интуиции. Сделки, поездки, постройки... Матушка велела никому не говорить... но я полагаю что сейчас смолчать не стоит.
  -Ты верно считаешь, - задумчиво кивнула сваха, - а что ты подумала про Исметтию?
  -Мне почему-то пришло в голову, что ты уже знаешь подходящего для нее человека, - смущаясь, пробормотала Миэль, - и сразу стало понятно, что он будет очень счастлив. И сделает счастливой ее.
  -Невероятно... - сваха глядела на ученицу, приоткрыв рот, как смотрят на редкое лакомство дети, - у меня и в самом деле есть на примете один дон... но боюсь ты неправа насчет интуиции. Тут пахнет одним из качеств отдалившихся рас... и я должна сказать об этом Азхарту. Он подумает, кого дать тебе в учителя. Врожденные способности нужно развивать.
  -Ты ошибаешься, Кора, - уговаривала наставницу Миэль, поднимаясь впереди нее по лесенке, - если бы были способности, то я угадывала бы постоянно. А у меня один случай в несколько месяцев... иногда в полгода...
  -Ну я же говорю, что требуется тренировка. И мастер в этом деле. Но если ему удасться тебя научить, ты станешь лучшей свахой Мадмора. К тебе на прием будут рваться самые знатные столичные красавицы.
  -Не хочу, - фыркнула ученица, - ведь принц только один. А они никого другого не видят.
  -Но нужно же и ему найти подходящую пару, - насмешливо произнесла поджидавшая их в коридоре Хлоя.
  -И ты прекрасно с этим справишься, - и не подумала сдаваться Миэль.
  -Постараюсь, если он ко мне обратится, - веско пообещала та и поинтересовалась, - а о чем вы спорите?
  -Оказывается у нее способность к видению сути событий. Не знаю, в кого. Такие бывают у драконов, но их можно во внимание не принимать, они в последние триста лет из своих ущелий не вылезали. Еще у оборотней, дриад и русалок. Вот кто-то из них в предках явно отметился.
  Миэль хотела было сказать свахам, что она сирота, но вспомнила разговор с Азхартом и промолчала. Действительно, были ведь и бабушки, и прабабушки...
  Ей вдруг стало обидно до горечи. Ну допустим, она про них ничего не знала, но они-то не могли не помнить, что у них были дети? Ее отец и мать. И вполне могли предположить, что будут внуки? Но за двадцать лет не предприняли ни одного движения, не сделали ни одного шага, чтобы дать ей о себе знать. Когда она осталась без отца и матери, с ненавистным отчимом, едва терпевшим ее присутствие в доме, который считал своим, бабушки и прочие родичи где-то жили себе спокойно. И даже не задумывались, а что ест на обед оставшаяся круглой сиротой девчонка в платье из грубого полотна?
  И, наверное, зря она отказалась сегодня выслушать Азхарта, потратившего столько сил и времени, чтобы выяснить тайну ее родителей. Раз ему все равно уже все известно, она тоже имеет право знать правду. Значит, решено. Как только дон Ридзони появится снова, Миэль попросит рассказать ей все, что он раскопал.
  С этой мыслью Миэль и вошла в столовую и замерла, ошарашенная дружным приветственным криком и оглушительным стуком ложек. И от растерянности не сразу рассмотрела, что у всех присутствующих в руках мисочки и ложки, которыми они яростно лупили по своим мискам.
  -Кора! - Взмолилась ученица, - что происходит?
  Но старшая сваха уже присоединилась к коллегам, тоже лупила ложкой по дну металлической миски и самозабвенно орала - Йа!
  -Эми, - подергал девушку за руку повар, и крикнул в ухо : - нужно всех угостить.
  И подвинул к ней тележку, на которой стояла огромная кастрюля с каким-то мясным варевом.
  -Все понятно, - взялась за половник Миэль, - люди хотят кушать. Но зачем так орать?
  -Чтобы показать свою радость, - пояснила одна из поварих, вставшая рядом с новой сотрудницей, - Я помогу, ты бери у них миски и подставляй.
  Вдвоем дело пошло очень быстро. Миэль брала у очередного коллеги мисочку, подставляла кухарке, а та ловко заполняла посуду густой мешаниной из тушеных кусочков различных сортов мяса и обжаренных ломтиков овощей. Потом нужно было подать миску хозяину и сказать какое-то пожелание. Лучше если не повторяться.
  Ну так Миэль и не повторялась, этой игре она была научена давно и могла придумывать шуточные пожелания бесконечно. И пока она говорила первые, банальные, очередь еще кричала свое -Йаа! и лупила миски, по вскоре все притихли. Лишь сопровождали каждую новую присказку подбадривающим звоном ложек.
  А получив свою долю праздничного блюда со смешным деревенским названием солянка, не отходили далеко, а устраивались за ближайшими столами и внимательно слушали слетавшие с губ новенькой пожелания:
  Пусть тебе солнышко светит...
  Пусть тебя дожди не мочат...
  Пусть расцветают для тебя цветы
  Пусть снятся серебряные бабочки ...
  Пусть весны будут теплыми...
  -А мне? - поинтересовался возникший перед ней Ридзони, но сбить Миэль не удалось и ему.
  -Пусть твое Агенство процветает!
  И следующему:
  Пусть улыбки в нем не тают...
  Пусть клиенты будут смирными...
  Пусть зори будут мирными
  Последними подходили повар с помощницами, но им ученица нашла особые слова,
  -Пусть ваши руки всегда будут такими же умелыми...
  -А сердца такими же добрыми..
  -Йа! - захлопала Кора, - она выиграла!
  -Себе не положила! - закричал кто-то.
  -Себе? - Миэль оглянулась, не нашла поблизости ни одной свободной миски и схватив блюдо, на которое повариха клала половник, плюхнула туда щедрую порцию.
  -Пусть меня всегда тут так кормят!
   Коллеги засмеялись и аплодировали до тех пор, пока она шла к своему столику.
  А потом Кора принесла поднос, на котором высилась горка серебряных монет.
  -Ты первая из женщин, кому на моей памяти удалось взять полный приз. Мужчины иногда выигрывают все, ну так у них языки от природы лучше подвешены. А женщины изредка около половины.
  -И что мне теперь с этим делать? - Испуганно уставилась на деньги Миэль.
  -Да что вздумается. Купи себе серьги или спрячь на будущее... как пожелаешь. Мы ведь просто пошутили, ну и еще раз испытали твою находчивость. И ты честно заслужила награду. - Сваха спокойно достала кошелек, ссыпала в него монеты и отдала ученице, - клади в карман и ешь десерт, нас ждут клиентки.
  
  Глава 14
  
  После обеда были записаны две клиентки, но первая не пришла, и Кора разрешила пропустить донну, пришедшую без записи.
  -Она вдова, муж был много старше, - успела сообщить сваха, прежде чем в комнату впорхнула нарядная донна.
  Из-под шелковой шляпки с вуалью виднелись тщательно завитые локоны, на руках позванивали пестрые браслеты. Последняя мода этого сезона, как успела выяснить Миэль.
  -Добрый день, донна Кора, - начала она бодро, и тут же сделала огорченное лицо, - спасибо что приняли. Я решила поменять пятого дона на третьего.
  -Сейчас посмотрим, - сваха нашла папку и начала копаться в документах, хотя Миэль не сомневалась, что она прекрасно все помнит, - извините, донна Валери, но с доном номер три вы уже встречались и он вам не понравился.
  -Он показался мне букой, - надула губы Валери, - и я выбрала пятого. Но этот разонравился совершенно. Мы были на загородной прогулке, и он не сказал и десяти слов.
  -И снова я вынуждена напомнить вам, что он и не обязывался много говорить. Ват анкета, которую вам давали прочесть, тут есть ваша подпись. Смотрим... Дон с условным именем Пятый, занят важными исследованиями, поэтому не посещает увеселительные заведения, не любит ходить в гости и в магазины. Ищет спокойную, рассудительную женщину, способную самостоятельно находить себе занятия. Все предельно ясно.
  -Но ради меня он мог бы быть немного поживее! Нет, я решила, лучше третий. Он хоть и скучный, но хотя бы разговаривает.
  -Увы, но он в вас больше не заинтересован. Он очень занятый человек, но посвятил вам целый день. А вы его обидели, в глаза назвав сухарем.
  -Ну попросите прощения от моего имени, - снова надула губы Валери.
  -Поздно. Сваха нашла для него другую невесту, и они друг другом довольны.
  -Но это же был мой жених!
  -Вы глубоко ошибаетесь, донна Валери, ни чьим женихом он не был. - холодно объявила Кора. - Он был одним из пяти мужчин, согласившихся на знакомство с вами, чтобы узнать вас получше. Вы его отвергли, и он выкинул вас из своего списка. У него несколько претенденток, как и у вас. Поскольку мужчин меньше, выбор у него больше и о вас он уже не вспоминает. Вы свой шанс потеряли.
  -Но у меня еще остался номер второй!
  -Вы его вычеркнули сразу, заявив, что он староват. И он тоже вас вычеркнул, узнав об этом. Пятнадцать лет разницы для мага совершенно незаметны.
  -Но откуда мне было знать, что он маг! - Возмутилась Валери.
  -На всех анкетах ваши подписи. - не сдавалась сваха.
  -Но я не знала, что все это обязательно нужно читать!
  -Не могли вы не знать, я сама вам их давала и ждала по полчаса, пока вы прочтете. Память у меня профессиональная.
  -Я не так выразилась. Мне было интереснее читать о внешности, а потом попытаться его представить, - упорства донне Валери было не занимать.
  -И напрасно. Я вас предупреждала, что все претенденты будут под легким мороком, как и вы сами. Никому не хочется позже быть узнанным, случайно столкнувшись с неудавшейся невестой в театре или на приеме. Некоторые доньи настолько не умеют держать себя в руках, что пытаются продолжить знакомство. Или того хуже, начинают высказывать претензии, хотя сами сделали свой выбор.
  -Но я сразу не поняла... - губы донны Валери задрожали, и она поднесла платочек к сухим глазам, - выходит, я зря платила деньги?
  -Донна Валери! - Возмутилась Кора, - вы заплатили только за знакомство! И вас свели с достойными претендентами. Но они ведь не прибежали сами? Наши сыщики не один день искали подходящих мужчин, отсеивая тех, в ком были совершенно неприемлемые вами качества, ведь условия вы выдвинули весьма жесткие. Не выпивоха, не мот, не игрок, и не ловелас. Не бедный, не старый, не юный, не калечный, не больной, не глупый, не толстый, не лысый... и еще полстраницы НЕ. Да вы идеального мужчину описали, если не больше. Практически дракона. И мы нашли. И не одного, а пятерых! Но вы тут же начали выдвигать дополнительные требования! Хотя должны понимать, что и у претендентов имеются свои условия. Все они хотят видеть рядом с собой спокойную, понимающую женщину. Но как раз понимания ни один из них от вас так и не дождался. Поэтому винить в неудаче вам следует себя саму.
  -Ну да... - теперь донна зарыдала уже по-настоящему, - это ведь не корзинку слив купить... если кислые, кухарка компот сварит. А мужа! Я три года жила с таким чудовищем... старым, толстым и слюнявым... больше ошибаться не хочется. Я оплачу еще одну попытку... но выберите пожалуйста кого-нибудь получше!
  -Донна Валери! - укоризненно прикрикнула Кора и стукнула ладонью по столу, - вы меня слушаете? Я вам только что сказала, что те пятеро и были лучшими. Из тех разумеется, кому подходите вы сами. Следующая пятерка будет стоить дороже, но выбрана будет из тех, кто отсеялся в первый раз. Новых взять просто неоткуда, притока богатых и красивых иммигрантов в столице за последние десять дней не замечено.
   Вдоволь поплакавшись на свою судьбу и еще пару раз тщетно попытавшись уговорить Кору достать из рукава безупречного принца, донна Валери наконец внесла оплату за новый заказ и ушла, явно довольная собой.
  -Уф, - выдохнула Кора, сунув в шкафчик папку с документами, - теперь мне просто необходимо выпить чашку чая с ореховой халвой. Чтобы на декаду забыть про эту донну.
  -Но раз она такая... - Миэль поискала и не нашла подходящего слова, - то зачем ты ее принимала?
  -А куда деваться? Она ведь все равно придет, хоть десять раз отказывай. И не потому что чего-то не понимает, ничуть. Все она знает не хуже меня. Просто эта донна из категории женщин, убежденных в собственной неотразимости и хитрости. Валери даже не сомневалась, что ей удасться вырвать у меня еще несколько бесплатных знакомств. Ведь она умеет так ловко в любых ситуациях выходить сухой из воды! Но я уже хорошо знакома с подобными доннами, и знаю точно - им палец в рот не клади. Зажуют всю руку, а потом и тебя саму. Поэтому и позвала ее сегодня, чтобы тебе показать. А вот позже я жду клиентку совершенно иного рода, из тех кому действительно нужно замуж.
   -Но если у тех, кому хочется замуж, - вспомнила про свою судьбу Миэль, - нет денег, чтобы оплатить заказ?
  -Мужчины заплатят, - лукаво улыбнулась сваха, - далеко не всем нужно приданое. Многие могут заработать сами, или уже заработали и ищут скромных, верных подруг, с кем можно спокойно вырастить детей и встретить старость.
  -В нашем городке таких не было, - вздохнула ученица и изумленно уставилась на смеющуюся Кору, - а что тут веселого?
  -Извини, я не над тобой... вернее, меня насмешила твоя уверенность. Были там такие, не сомневайся. И давно уже тебя рассмотрели. Только ждали, пока ты станешь совершеннолетней и отчим больше не сможет решать твою судьбу. Потому мы с Азхартом и мчались в ваш городишко как заполошные, чтобы успеть забрать тебя до этого дня.
  -Да? - удивилась Миэль, никогда даже не предполагавшая о подобной возможности, - но, Кора! Я понимаю, почему те мужчины, о которых я даже не знала, ждали совершеннолетия чтобы сделать мне предложение. Не хотели проходить проверку всех семи свидетелей завещания. Но познакомиться со мной заранее, поухаживать... хотя бы сделать комплимент, они могли?
  -Нет, - сочувственно улыбнулась сваха, - и именно из-за твоих наблюдателей. Ведь в списке не было ни одного случайного или равнодушного человека. Только люди, которые хотели и могли тебя защитить и хорошо знали подноготную всех жителей вашего городка. Даже Кренорт, имевший в этом деле свой интерес, служил тебе надежной защитой от проходимцев.
  -Да? - задумалась сиротка, и вскоре подняла на наставницу бдительный взор, - а как же тогда Мигело? Он ведь за мной ухаживал?
  -Но жениться не собирался... - огорченно глянула Кора, с головой выдавая собственную осведомлённость в личных делах ученицы.
  Впрочем, Миэль тут же сообразила, что сваха выдала себя еще раньше и не раз. Там слово, тут намек... преднамеренно постепенно приоткрывая перед ученицей степень не случайности их встречи. И если еще три дня назад это озадачило бы ее и напугало, то теперь лишь стало дополнительным доводом в пользу сделанного выбора. Ее здесь ждали, о ней беспокоились, даже следили и охраняли, позволяя оставаться в полнейшей уверенности что она свободная донья, имеющая возможность выбрать любую из жизненных троп.
  И как ни парадоксально, именно так все и было, теперь Миэль понимала очень отчетливо. И случись ей влюбиться по-настоящему, безоглядно и беззаветно в достойного мужчину, никто и не попытался бы помешать. Еще и Кренорту нос бы прищемили.
  Но увы, чуда не произошло, заколдованный принц в родном городишке ей не встретился, и Ридзони тут же примчался, предваряя замыслы отчима осчастливить сиротку щедрым предложением.
  -Эми? Ты снова что-то видишь? -не дождавшись ответа, заволновалась сваха.
  -Да, - решила пошутить Миэль, - вижу. Что нужно сказать дону Азхарту спасибо. Оказывается, я была надежно защищена от любых неприятностей.
  -В первую очередь за это тебе нужно благодарить свою мать. - печально улыбнулась наставница. - Она великая женщина, сумевшая понять главное и, пожертвовав общепринятыми мерками благополучия, воспитать тебя здравомыслящей и гордой девушкой.
  -Кора... спасибо за комплимент, но мне не совсем понятно про благополучие...
  -Я просто немного высокопарно выразилась... - смутилась Кора, - сейчас объясню. Допустим, твоя мать не продумала бы так хорошо продажу дома в обмен на присмотр и твое обучение. Тебе пришлось бы все эти годы жить очень скромно, без слуг, учителей и заботы отчима. Денег хватило бы только на одежду из лавки старьевщика и скудную еду. Дом ты ни продать, ни заложить права не имела бы, как несовершеннолетняя, и четыре года терпела бы нотации какой-нибудь старой зануды, из тех, кого берут компаньонками бедные сироты. Все, чему она могла бы тебя научить - это вязание или шитье. Зато муж, который постарался бы тебя приручить заранее, получил бы в приданое хороший дом в хорошем районе. Ну и скажи, разве лучше четыре года слепнуть над пяльцами чтобы порадовать приданым какого-то расчетливого прохиндея, или прожить так, как жила ты?
  -Да я это сразу сообразила, - успокоила Миэль, - не волнуйся. И на самом деле ему благодарна. Я даже не представляла, что можно жить так, как я живу сейчас... рядом с хорошими людьми, и заниматься интересным делом. И озеро... оно просто прекрасно, я решила никуда отсюда не уезжать.
  -Ты еще не видела океана... - вздохнула мечтательно сваха, и тотчас поправилась, - хотя Алайо действительно лучшая жемчужина среди озер королевства. Но раз ты все осознала, то должна и понять, что тебе лучше все-таки спросить Ридзони про своих родичей. Я не знаю пока их имен, просто не нужно мне это было. Но судя по его намекам они не простые горожане, и значит, ты можешь однажды с кем-то столкнуться.
  -Я хотела завтра утром... -начала ученица, но Кора ее перебила.
  -Иди сейчас. Он как раз в своем кабинете. А завтра может уехать по делам, Азхарт частенько уезжает к важным клиентам.
  Ридзони и в самом деле оказался на месте, и ничуть не удивился, увидав в дверях новенькую сотрудницу.
  -Решилась?
  -Да. Кора считает, что я могу случайно встретиться с кем-то из родственников... - начала Миэль и смущенно усмехнулась, - мне пока не верится, что у меня кто-то есть родной... и не один. Но скорее всего они обо мне и не думают.
  -Садись поудобнее, - кивнул хозяин на кресло, а когда девушка устроилась, открыл одну из лежащих на столе папок, - Могу сказать сразу, они о тебе думают... и это я постарался. Но вовсе не мечтают с тобой познакомиться... и никогда не мечтали. Объясню поподробнее. Твоя мать из древнего знатного рода, всегда верно служившего предкам нашего короля. Некогда род Гобайр был очень богат... но последнее время у них стали чаще рождаться девочки чем мальчики, и каждая из них уносила из семьи весомый кусок богатства. Хотя от поколенья к поколенью приданое уменьшалось, но уменьшался и доход. Как ты понимаешь, деньги в дом обычно несут мужчины. Донна Инедит была третьей дочерью наследника рода, и родители возлагали на нее очень большие надежды. Ее старшие сестры к тому времени очень удачно вышли замуж, а донну Инедит прочили в жены герцогу Сангро. Тогда он еще не был советником короля.
  -Не может быть... - ахнула Миэль, - тот самый?
  -Да. Их отцы уже все обговорили, назначили дату помолвки. Жених был не против... а невеста вдруг сбежала. С никому не известным охотником-квартероном. Один из его дедушек был оборотнем.
  -Но мой отец не был оборотнем! - тотчас возмутилась Миэль.
  -Я же сказал - квартерон. Значит, на четверть не человек. Он в то время работал в гильдии проводников... и никто не знает, где и когда они умудрились познакомиться. Конечно за беглецами снарядили погоню, дон Гобайр не верил, что благоразумная младшая дочь сбежала по своей воле. Хотя донна Инедит оставила письмо, ему проще было считать, что девушку принудили. Однако их не поймали. Если оборотень, даже квартерон, пожелает запутать следы, то никто их не прочтет. Позже я выяснил, что они добрались до границы и Ларкенс нанялся проводником в обоз, идущий в главное стойбище гоблинов. Но туда они так и не попали, сымитировав при переправе свою гибель. А через какое-то время постучали в монастырь, где служит настоятелем мудрый Виленсий ле Готди. Он провел для них ритуал и дал молодоженам свое имя. В монастыре новая семья прожила около трех лет, Ларкенс изучал еще незнакомые ему языки, а донна Инедит - кулинарию и верховую езду. Еще целительство и умение обращаться с боевыми амулетами. Она твердо намеревалась сопровождать мужа во всех экспедициях. Но мы говорили о старшем поколении. Мать Ларкенса тоже не была в восторге от женитьбы сына, она мечтала, что тот свяжет жизнь с чистокровной оборотницей, давно влюбленной в красивого и обаятельного проводника. Отца Ларк почти не знал, как я тебе уже говорил, тот занимался торговлей и не вернулся из плаванья, оставив жену с двумя детьми. Старший брат Ларка живет на побережье, расширил отцовское дело, построил рядом с лавкой харчевню, а позже и небольшую гостиницу. И вовсе не мечтает увидеть на пороге "беспутного" брата или его детей, так как по закону половина отцовского наследства принадлежит Ларку.
  -Не нужны мне их харчевни, - сердито буркнула Миэль, - сама заработаю.
  -Несомненно, - подтвердил Ридзони, - тебе хватит и сил, и характера. Но еще год назад у тебя была и прабабушка. По материнской линии. Она очень любила младшую внучку и одна защищала ее все эти годы от насмешек и попреков родни. Ей одной Инедит изредка передавала весточки о себе... это мне стало известно два года назад, когда я их нашел и пытался решить, следует ли кому-то сообщать о твоем существовании.
  -А моя мать... этого желала?
  -Она ничего не говорила на эту тему, - помрачнел Азхарт, - но ты же знаешь, что Инедит приходилось пить сильные зелья? Прости... я не хотел задевать эту тему.
  -Ничего... теперь мне уже намного легче, - привычно солгала Миэль, - так ты сказал о ней бабушке?
  -Да. Иначе она ждала бы писем и переживала... или зря обижалась. - Ридзони вздохнул, налил в чашки остывший чай и подвинул к ученице блюдо с конфетами и печеньем, - как ты можешь догадаться, она пожелала тебя увидеть. Я устроил эту встречу... но знакомить вас отказался. Ничего подобного твоя мать точно не желала, продумывая твое будущее. Думаю, опасалась, что их высокомерные поучения, колкости и прочее вмешательство не очень благотворно повлияет на твой характер.
   Услышав это объяснение, Миэль понимающе усмехнулась. Опытный сыщик не мог не сознавать, что мать сделала все, чтобы вырастить оставшуюся сиротой дочь образованной, сильной и самостоятельной. И по возможности закаленной теми трудностями, которые так изобретательно подстраивал Кренорт. Откуда тому было знать, что юная девчонка не начнет плакать от обиды и не придет к нему выпрашивать наряды, а стиснет зубы и наляжет на изучение языков? Ремесло, кормившее отца, вполне могло прокормить и дочь. И давалось ей намного легче, чем другим.
   -Но ты ей очень понравилась... донна Медина увидела твое сходство с внучкой. И платье тоже рассмотрела... и очень огорчилась. Хотела тут же пойти в модный салон и отправить тебе в подарок наряды, шляпки и туфли. И снова мне пришлось запретить... но она признала мои доводы справедливыми. Извини.
  -Я уже все поняла, - отмахнулась Миэль.
  Что толку жалеть о том, чего уже не можешь изменить? Хотя душу все же скребет понимание, насколько светлее и радостней она прожила бы последние два года, если эта встреча состоялась. Но зато наверняка не попала бы сюда, в агентство, ведь у нее не стало бы повода искать любую работу. Девушки в нарядных платьях имеют намного больше шансов привлечь внимание состоятельных мужчин.
  -Но думать о тебе прабабка не перестала и вскоре изменила свое завещание. Донне Медине, как главе семьи, принадлежали родовые драгоценности и семейное состояние, а также дом в городе, подаренный лично ей мужем и родовое поместье. Она поделила все драгоценности между дочерьми и внучками, оставила сыну поместье и казну, заранее выделив всем приданое и положив его на именные счета. И прислала заверенную копию завещания стряпчему и мне. Вот она.
  -Я не буду читать, - Миэль отодвинула свернутый лист опасливо как ядовитую змею, - расскажи сам, теперь они все мечтают меня убить или через одного?
  -За год немного угомонились, - усмехнулся Азхарт, - донна Медина, почувствовав себя плохо, призвала их к постели и велела вскрыть завещание при ней и свидетелях. Решительная была женщина. Так и заявила, выскажите мне в глаза, все что вам захочется, чтобы потом понапрасну не нападать на сиротку. Я сам там был... под личиной помощника стряпчего. Больше всего их возмутило ее решение отписать тебе дом, но она ответила что это справедливо. Твоя мать имела полное право жить в нем вместе с тобой и мужем, но за последние тридцать пять лет так им и не воспользовались.
  -Не нужен он мне, - тотчас отказалась ученица.
  -Продай, - спокойно пожал плечами Азхарт. - Твои родичи и купят, они ждали твоего совершеннолетия с еще большим нетерпением, чем ты сама. Сам я с ними не встречаюсь, дело ведет надежный адвокат. Но сначала подумай, все же это дом, где родилась твоя мать.
  -Если бы она была жива, то сделала бы выбор сама, - не раздумывая, ответила Миэль, уже знавшая что поступает верно, - ведь один раз матушка от него уже отказалась. А мне там делать нечего, он не связан для меня ни с детством, ни с родителями. Пусть живут те, кому он дорог. Продай за ту цену, какую они предложат... я же могу и дальше жить тут?
  -Сколько угодно, - заверил Ридзони, - но у меня есть предложение. Когда я приобретал маленький домик под сыскное агентство, даже не предполагал, что через некоторое время оно так разрастется. Позже мне удалось купить рядом старинный особняк и переделать в тот дом, где мы сейчас находимся. Потом продавался дом почти по соседству, с выходом на другую улицу и его купил один из экспертов, чтобы жить неподалеку. С тех пор это стало для нас одной из самых важных задач. Мы скупаем дома в своем квартале и поблизости, а при возможности предлагаем соседям обмен. Многие работники агентства теперь не ездят на работу в колясках, а просто проходят через сад.
  -Я поняла, - оживилась девушка, - и мне это очень нравится. Но не знаю... хватит ли денег...
  -Хватит и останется, - заверил Ридзони, - сейчас есть пара свободных домов, завтра утром сходим и выберешь сама. Позже можно будет сменить, если нам удастся купить более подходящий. Ну, а если дом станет тебе не нужен - всегда можно продать назад агентству.
  -Я и не мечтала... - выдохнула Миэль благодарно, - так быстро получить свой дом... теперь смогу написать Рушеру, что они могут приехать.
  -А они уже... - допив чай, сообщил Азхарт, - едут. С обозом. У них там какие-то вещи. Но скорее всего Зарита просто боится гномьих вагонов. За эти годы твои домочадцы накопили денег и решили продать домик в провинции и купить в столице. Чтобы жить неподалеку от тебя.
  -А тетушка? - заволновалась Миэль.
  -Рушер пишет, что она не пожелала ехать с ними. Там у нее старые подружки, соседки и какая-то дальняя племянница, которая ей помогает. - по обстоятельным ответам дона Азхарта, ученица сообразила, что он занимался ее делами так основательно, как будто она была богатой клиенткой и внезапно смутилась.
  -Спасибо, - пролепетала девушка стремительно вскакивая с кресла, - за все.
  -Не благодари, - строго глянул ей в лицо Ридзони, - я делал то, что мне хотелось. Ты поработаешь тут и поймешь, бывают клиенты как Эсвильда... а бывают, как твоя мать. Иди, я разрешаю рассказать это Коре. И готовься к встрече с родственниками. Они требуют доказать, что ты действительно существуешь.
  
  Глава 15
  
  Кора занималась клиенткой, и поэтому ученица к ним не пошла. Ей уже объяснили основные правила. Если в кабинете находился лишь эксперт, когда пришел клиент, то всех, кто появится позже, он воспримет неприязненно. У большинства людей возникает неосознанное подозрение, будто доверительное общение нарушилось, и эксперт начал уделять им меньше внимания.
  С помощью секретаря Миэль нашла выход в сад и неторопливо побрела по тропке, рассматривая деревья, лужайки и беседки, окруженные цветущими клумбами. Сад оказался большим и ухоженным, много ягодных кустов, малинник, грядка с зеленью, и никаких заборов между домами. Только низенькие кустики, ничуть не мешавшие шустрой детворе, гонявшейся за лохматым черным пуделем, нарушать эти неназойливые границы. В стоящем под тенистым деревом кресле сидела молодая донна, следившая за озорниками с доброй улыбкой.
  Разумеется, Миэль частенько видела в родном городке соседских сорванцов, но никогда прежде не сталкивалась вот так лицом к лицу с откровенно счастливой семьей. И теперь вдруг почувствовала себя наглым шпионом, подсматривающим в замочную скважину за чужой жизнью. Резко развернулась и почти бегом вернулась к дому. Заскочила в приемную и села напротив дона Шелта, личного секретаря хозяина.
  -Тебе не понравился сад? -Удивился немолодой, невысокий и какой-то уютный Шелт.
  -Очень понравился, - честно призналась Миэль, - но я подумала, что нужно воспользоваться случаем и изучить работу секретаря. Чтобы заменять Сули, когда она выйдет замуж.
  -А ты уверена, что она выйдет? - добродушно усмехнулся секретарь, но в его приветливо прищуренных глазах промелькнуло острое любопытство.
  -Конечно, - кротко улыбнулась в ответ ученица, - ведь этим делом занимаются лучшие свахи Мадмора.
  -Ну да, как я забыл, - откровенно рассмеялся Шелт, - им палец в рот не клади. Ну смотри. Самое главное тут - вот эта кнопка. Точнее, это магический страж. Если секретарь заметит, что в прихожую вошел кто-то подозрительный, нужно немедленно нажать. Лучше ошибиться, в этом нет ничего страшного, чем прозевать нападение. Поняла?
  -Конечно. Но как определить, подозрительный это человек или нет?
  -Только собственным опытом, чутьем, интуицией, если она есть. Чем больше работаешь в агентстве, тем быстрее и отчетливее понимаешь, какой клиент пришел. Робкий, скромный, наглый, хитрый... и те, кто задумали какую-то гадость всегда в чем-то ведут себя похоже. Сразу и не объяснишь, толи держатся более настороженно, толи улыбка лживая, присматривайся и однажды поймешь, о чем я говорю. И тогда нажимай кнопку не задумываясь. Охрана и маги сразу получат сигнал и придут на помощь. И одновременно поднимет щит твой жетон. Ну а остальное просто. Нужно внимательно следить чтобы клиенты не путали двери. Мужчины идут только к Хлое, а девушки к Коре. Ну и не пускай клиентов, если эксперт уже занят. Предложи чаю, книжку, рекламы от соседних магазинов, они кучами таскают.
  -Все понятно, - кивнула Миэль, - а писать ничего не нужно?
  -Только записки для свах, и те лишь в крайнем случае. Допустим, дон Азхарт срочно вызывает.
  -Ну тогда я справлюсь, - обрадовалась ученица.
  -Ты меня выгоняешь? - с шутливым изумлением поднял бровь дон Шелт.
  -Нет, конечно. Прежде мне казалось, что работа тут сложнее.
  -И она на самом деле сложная, - улыбчивый секретарь вмиг стал строже и даже как будто выше, - иногда приходится успокаивать разбушевавшихся клиентов, иногда - утешать расстроенных. Ведь "При-по" берется за все личные вопросы, которые люди не могут решить сами. Поиск людей, от нужных до давно потерянных, устройство всевозможных свиданий, от тайных, до любовных, охрану и сопровождение на разнообразные встречи и очень многое другое. И секретари экспертов - это люди, которые зачастую принимают на себя и первый гнев и первые слезы наших клиентов.
  -Спасибо, дон Шелт, вы очень хорошо объяснили, почему жених так упорно старается запереть Сули в своей башне, - пошутила Миэль.
  Опытный секретарь только усмехнулся в ответ.
  К вечеру ученица свахи успела немного привыкнуть к своему новому положению состоятельной невесты и осознать все его выгоды и недостатки. Но как ни печально, недостатков оказалось больше. Да, раньше на нее почти не обращали внимания знатные и состоятельные мужчины, но только теперь Миэль вдруг поняла, что они и не искали любимую девушку. Им нужны были невесты с деньгами... точнее, деньги, к которым прилагаются невесты. Отныне она тоже стала таким дополнением к приданому, оставленному доброй старушкой.
   Значит к прежним сомнениям добавились новые, и уже недостаточно выяснить, жениться на ней намерен обративший внимание дон, или просто развлечься. Теперь придется как-то проверять, кого он заметил, Эмиэль или ее кошелёк.
  И поэтому, когда сероглазый брюнет, назвавшийся Итенсом, пригласил ее после ужина погулять по саду, Миэль, извинившись, отказалась. Нет, она не считала, что о переменах в ее жизни уже известно всему агентству. Ридзони был абсолютно не похож на человека, не умеющего хранить чужие секреты. Берег же он тайну матери целых шесть лет, не позволив никому разгадать суть устроенного ими фокуса.
  Просто в этот вечер Миэль было не до прогулок. Перед завтрашним выбором дома девушка желала посоветоваться с Корой. А если получится, то и с Хлоей. Как говорила мать, одна голова хорошо, две - в три раза лучше, а три - вообще военный совет.
  -Он тебя чем-то обидел? - словно невзначай осведомилась Кора, когда они возвращались в свои комнаты из столовой.
  -Кто? - не сразу поняла ученица, отвлекаясь от своих мыслей.
  -Итенс. Извини, если лезу не в свое дело... это всего лишь профессиональный интерес. Какую ошибку мог сделать мужчина, чтобы второй раз получить пустой конверт?
  -А когда был первый раз...- нахмурилась Миэль и тут же вспомнила, - но тогда передо мной стоял выбор... между мужчиной, который подарил мне первый в жизни букет и им.
  -Но он тоже подарил букет, - мягко напомнила Кора, - и подарок. А ты пока пристраивала розы Вейна, его орхидеи не заметила.
  -Неправда! Они у меня до сих пор стоят на подоконнике! И ложечкой я мешаю чай. Но в тот момент я немного растерялась... Кора? Ты считаешь, что он обиделся?
  -Это неважно, - твердо заверила сваха, - главное, что ты не в обиде. Я опасалась, что ты почувствовала какое-то давление. Итенс смесок, в нем шестнадцатая часть эльфийской крови и врожденное очарование.
  -Ох, боже мой, - смущенно засмеялась Миэль, - куда я попала? До сих пор мне даже задумываться не приходилось, что рядом могут жить смески, квартероны... Кора, сегодня я отказалась с ним гулять только по одной причине: у меня новости, которыми дон Азхарт разрешил поделиться с тобой.
  -Ну тогда пойдем ко мне, - сразу подобралась сваха, - у меня есть конфеты к чаю. А Хлою позовем?
  -Мне кажется, нужно. Мы же вместе работаем...
  Через пять минут свахи сидели за чайным столом и внимательно слушали рассказ ученицы. Ее признание в родстве с оборотнями обе приняли не просто спокойно, они еще и обрадовались.
  -Это замечательно, - заявила Кора, - и многое разъясняет. Поскольку ты не изучала магические расы, немного расскажу. Все оборотни поголовно владеют магией защиты и иллюзии, но полукровкам этот дар достается крайне редко. Только особые телесные возможности. Ловкость, чуткость, тонкий слух и нюх, ну и осторожность. Да, еще отличная память. Квартероны получают вдобавок к памяти по два-три качества ну а смески еще меньше. Но в сравнении с обычными людьми они все равно выигрывают. И теперь я еще яснее понимаю, почему твоя мать так стремилась дать тебе возможность получить хорошее образование. Ей хотелось, чтобы дочь имела шанс самостоятельно выбрать свой путь, как когда-то выбрала она.
  -Но от бабушкиного наследства все-таки отказываться не стоит, - задумчиво проговорила Хлоя, - судя по всему, этим решением она пыталась что-то доказать остальным правнукам... сколько их всего?
  -Не знаю, - растерялась Миэль, - мне не пришло в голову, что их может быть много.
  -Завтра сходим в архив, там хранятся сведения обо всех сколько-нибудь известных людях нашего королевства и соседних стран. Это важная часть нашей работы, записать важные факты о клиентах и отнести в архив, чтобы помочь тем из коллег, кому придется столкнуться по работе с этим человеком. Разумеется, все данные тайные и разглашать их посторонним людям запрещено. Ну а если ты желаешь, мы пойдем выбирать дом вместе с тобой, хотя обычно все люди знают, чего им хочется.
  -Но ваше мнение лишним не будет, - твердо заявила Миэль, - я не представляю, сколько буду зарабатывать и сколько стоит содержать дом. Возможно мне нужен очень маленький, или часть дома.
  -Ну это мы решим на месте, - постановила сваха, и на этом они расстались.
  
  Ночью Миэль уснула далеко не сразу, долго ворочалась, вставала, выходила на балкон и вглядывалась в светлые круги расставленных по саду фонариков, пытаясь угадать, в какой стороне стоит дом, который она назовет своим. Поднявшись на рассвете, сжигаемая нетерпеливостью сиротка умывалась и собиралась так стремительно, словно опаздывала на вокзал. А одевшись, вдруг поняла, что еще очень рано, и растерянно застыла посреди комнаты, пытаясь сообразить, чем занять медленно тянущиеся минуты.
  Стук раздался неожиданно, но ученица ринулась к двери поспешно, как будто его ожидала. Хотя, чего лукавить с собой, очень хотелось, чтобы Кора пришла за ней пораньше. Ведь сама Миэль будить наставницу никогда бы не решилась.
  Однако за дверью стояла одна из горничных, убирающих дом. В таком же форменном платье, как у всех сотрудниц "При-по", лишь на плече вышит узкий ивовый листик. В руках у девушки была изящная плетеная корзинка с серебристо-фиолетовыми цветами.
  -Это передали вам, донья Эми, - протараторила служанка и попыталась втиснуть свою корзинку ученице.
  Однако та от неожиданности отступила назад и даже ладони спрятала за спиной.
  -Что это такое?
  -Подарок... цветы... - растерялась горничная, - очень красивые, эльфийские ирисы.
  -И от кого? - кстати припомнив, что новые коллеги могут над ней подшутить, строго осведомилась Миэль.
  -Это секрет... - горничная уже явно сообразила, что ее миссия легкой не будет, но еще пыталась убедить новенькую принять подарок, - но человек очень хороший. Возьмите, я принесу вам вазу.
  -И откуда он взялся в такую рань? - бдительно рассматривала ее Миэль, припоминая, имеет ли значение время, когда дарят цветы, и какое именно?
  -Он всегда рано завтракает... - горничная не поняла, почему ученица свахи бесцеремонно отодвинула ее с дороги, и, захлопнув дверь, направилась в сторону столовой, - куда вы?
  -Идем, ты мне его покажешь, этого секретного дона, - решительно приказала Миэль и служанка покорно побрела следом.
  -Но он просил... - бормотала она безнадежно.
  -Почему, - резко обернувшись, сердито уставилась на нее новенькая, - почему его просьбы для тебя важны, а мои нет? Чем он тебя подкупил?
  -Ничем... - дрожащим голосом оправдывалась служанка, проклиная тот миг, когда согласилась исполнить невинное вроде поручение. Сотрудники агентства частенько передавали с курьерами и слугами разные вещицы, но цветы, особенно такие редкие, предпочитали дарить лично.
  -Иди, - подтолкнула ее Миэль, подозревая что увидит толпу ухмыляющихся шутников, - показывай!
  -Вот он... - всхлипнула девушка, входя в столовую.
  -Нита, ну что? - шагнул ей навстречу явно ожидавший ответа дон Итенс и помрачнел, увидев корзинку, - не взяла.
  Миэль в этот момент растерянно оглядывала пустынную столовую, столик неподалеку, на котором остывал нетронутый завтрак и все яснее понимала насколько ошибалась в своих выводах. И начинала с сожалением осознавать, что снова невзначай обидела ни в чем не повинного человека. Почти обидела, но ведь еще не поздно?
  -Извини, Нита, - поспешно шагнула она вперед и решительно забрала у горничной злополучную корзинку, - я все неправильно поняла. Спасибо дон Итенс, цветы необыкновенно хороши.
  -Я похоже, тоже чего-то недопонимаю, - эксперт угрюмо переводил взор с цветов на ученицу, - и был бы счастлив услышать хоть немудреное объяснение.
  -А только такое и есть, - направляясь к своему столу, вздохнула Миэль, - я попросту испугалась. Мне вообще не нравятся сюрпризы... а тут еще вчера предупредили, что здесь есть правило разыгрывать новичков. Поймите, я даже коснуться этой корзинки боялась, вдруг под цветами сидят ящерицы или жабы?
  -И ты так спокойно признаешься в трусости? - Итенс еще хмурился, но по его тону Миэль догадывалась, что эксперт просто шутит.
  -Это не трусость а осторожность, - упрямо вздернула она нос, - зачем мне проверять, насколько далеко могут зайти шутники в своих проделках?
  -Но тебя Азхарт уже принял на работу, - с легкой улыбкой пояснил Эксперт, - а шутить над коллегами никто не имеет права. Так что можешь не опасаться лягушек. Ты собираешься завтракать? Позволишь мне пересесть за твой стол? Вдвоем веселее.
  -Я не против, - не стала вредничать ученица, - но это столик Коры.
  -Надеюсь, она еще спит, - шутливо пробормотал Итенс и отправился за своей тарелкой.
   Пока он ходил, Марош принес завтрак для Миэль, и расставляя тарелочки и кофе, делал вид будто не замечает роскошных цветов.
  -Это хорошо, что ты ранняя пташка, - устроившись напротив радовался Итенс, - теперь мне будет с кем поговорить за завтраком. Обычно мне приходится пить кофе в одиночку.
  -Но я только сегодня встала так рано. У нас дело... - Миэль замешкалась, не желая объяснять, чем собирается заниматься.
  -Не продолжай! Я не претендую на тайны свах! - ее сотрапезник шутливо выставил ладони вперед, - но должен признать, твое сообщение меня сильно огорчило. Только размечтался, что буду каждое утро встречать в обществе прекрасной доньи...
  -Ваше заявление звучит двусмысленно, - укоризненно глянула на эксперта Миэль, - возможно мне не следовало брать ваши цветы? Это намек всем окружающим на какие-то особые отношения?
  -Извини, - Итенс выглядел по-настоящему расстроенным, - я вовсе не имел в виду ничего предосудительного. И конечно же абсолютно не желал тебя обидеть или хоть как-то оскорбить. А окружающим никакие намеки не нужны... это же не сельские кумушки и не толпа придворных интриганок. Наши коллеги люди серьезные и неглупые, и никогда не заподозрят того, чего нет. Вот поэтому и шутить мы привыкли... немного раскованно.
  -Вполне вероятно, - сухо согласилась девушка, - но вы же не могли не догадываться, что такие шутки далеко не всем по вкусу? И скорее всего, знали, что мне такое не понравится. Зачем же шутили? Вам хотелось меня смутить или обидеть?
  -Прости, Эми... - дон Итенс даже побледнел и с досадой отставил чашку, - прошу, прости. Такое больше не повторится... обещаю.
  Миэль в ответ опасливо кивнула и с этого мгновения завтрак продолжался в полном безмолвии. Нарушило его появление дона Азхарта.
  -Доброе утро, - подойдя к столику, хозяин агентства окинул пристальным взором молчаливых сотрапезников, - Эми, ты готова? Кора ждет.
  -Да, уже бегу, - отставив недопитый чай, ученица подхватила корзинку и торопливо направилась к выходу.
  -Зря ты не дал девушке доесть, - дождавшись, пока за ней плотно закроется дверь, холодно процедил Итенс, - я никогда не включаю обаяние.
  -Тебе и не нужно его включать, - невозмутимо произнес Азхарт, - обаяние одна из немногих способностей, которые действуют независимо от воли хозяина.
  -Но со временем многие находят способ убирать это воздействие, - не согласился смесок, - к тому же у меня оно далеко не так мощно, как у чистокровных собратьев. Лучше просто признайся, что считаешь меня недостойным твоей подопечной.
  -Зачем я буду признаваться в том, чего нет? - искренне изумился Ридзони, - я просто считаю, что Эми пока не до флирта. Девушке нужно немного осмотреться, обжиться в незнакомой обстановке, а не заводить воздыхателей. Тем более таких прожжённых.
   -Ты мало понимаешь женщин, - снисходительно фыркнул Итенс, - для них любовь всегда на первом месте. Особенно для молодых и неискушенных в жизни. И они правы... это самое прекрасное чувство, вдохновляющее на самые доблестные и удивительные дела.
  -И на самые гадкие поступки и мерзкие преступления, -Ридзони с утра явно был не в духе.
  -А вот это вовсе не любовь, - неуступчиво огрызнулся эксперт, мгновенно ставший серьезным и собранным, - Каждый эльф знает точно, так как ощущает собственным сердцем, что любовь всегда созидательное, светлое чувство, и рождается оно в душе от союза благоговения, самозабвения и нежности. Но далеко не все люди способны на такую любовь. Они самоуверенно зовут этим светлым именем порожденное похотью, эгоизмом и бессердечием желание быть полновластным хозяином над привлекшим их человеком.
  -В этом ты прав, - не стал спорить Ридзони, - но девушку все же оставь в покое. Пусть обживется, осмотрится, и сама выберет себе возлюбленного.
  -Вейна, - съязвил Итенс. - Не выйдет, Аз. Чем он лучше меня? Мне она понравилась с первого взгляда.
  -Мне все равно... но учти! Ваших драк я не потерплю, - Азхарт сделал шаг и повернув голову, кинул через плечо, - кстати, очарование на нее все равно не действует. У нее отец квартерон.
  -От кого? - мгновенно напрягся смесок.
  -Оборотня.
  -Уф... камень с плеч. - выдохнул Итенс, провожая друга взглядом, -но надеюсь, ты понимаешь, что теперь я точно не отступлюсь?
  -Конечно. Хотя надеялся на твою благоразумность, - буркнул себе под нос Ридзони, - у отца жив брат... и он скоро узнает о ее существовании.
  Распахнул дверь на женскую половину и исчез. Ему одному, кроме посланных с поручением курьеров, разрешалось туда заходить.
  -Так вот почему ты выбрал ей Вейна, - прищурился смесок, - в надежде, что он разгонит родичей, если они будут слишком настырны. Но я тоже кое-что могу...
  
  Глава 16
  
  По саду компания свах под предводительством дона Азхарта передвигалась под отводом глаз. Дабы не вызывать у сотрудников ненужного любопытства и прочих чувств, которые не пойдут на пользу ни агентству, ни Миэль. Девушка шла позади всех, старательно изучая тропинку, и пытаясь удерживать на лице самое беззаботное выражение.
  Даже не догадываясь, что все ее спутники были заняты тем же самым. Все трое отлично знали все дома в своем квадрате, и ни для одной из свах не было секретом, какие из них сейчас пустовали. И обе с тревогой ожидали смотрин, мечтая, чтобы ученица сделала правильный выбор.
  Сама же Миэль даже надеяться пока боялась. И хотя у нее не было повода не доверять Ридзони, но и поверить окончательно в похожее на сказку чудо девушка еще не могла. И на дом, к которому они подошли, она смотрела с подозрением, как на роскошный цветок, расцветший на огуречной плети. Да в ее родном городке таких домов даже в квартале для знати негусто, и стоят они в десятки раз больше, чем доставшийся Кренорту особняк.
  -Первый дом, - спокойно произнес Азхарт, всходя на мраморное крыльцо с перилами ажурной ковки, - подходите, не стесняйтесь. Он пустует уже полгода... но я вечером отправил сюда мойщиц, и пыль они протерли.
  Какая там пыль! Об этом ученица и не думала. Ее поразил простор вестибюля, или прихожего зала, откуда в разные стороны открывались резные, двустворчатые двери, а наверх вела широкая лестница с витиеватыми перилами. В расположенные по обе стороны от входной двери большие окна струился утренний свет, приглушенный пышными кружевными занавесями и потолок терялся в полумраке, откуда сияла хрустальными подвесками массивная бронзовая люстра.
  -Осмотрим сначала нижние комнаты, или пойдем наверх? - бодро предложил Азхарт.
  -А второй дом не меньше? - почти виновато промямлила ученица, - Зарита уже немолода, и убирать такой дворец ей будет трудно. Она еще и еду готовит. Да и не по себе мне здесь...
  -Но зато тут так красиво... - попыталась уговорить ее Хлоя, но Миэль, уже высказав свои основные доводы, была готова их отстаивать.
  -Всю эту красоту нужно притирать и натирать... я не хочу, чтобы мои домочадцы подали к вечеру от усталости.
  -Тогда идем смотреть второй дом, - решительно направилась к выходу Кора, - нечего тратить время на рассматривание эльфийской резьбы и ильзирского хрусталя.
  Миэль искоса глянула на переливающиеся и казалось, едва слышно насмешливо звеневшие сосульки, с огромным трудом доставляемые из знаменитой пещеры Ильзир и поспешила выскочить прочь. Наверное, никогда ей не понять людей, стремящихся нагромоздить вокруг себя как можно больше баснословно дорогих вещей, словно драконы, спящие на золоте. А кстати... Кора вроде говорила, что они тоже произошли от людей? Зачем же тогда греют громадными пузами кучи жесткого металла?
  -Ну вот, - произнес Ридзони, выйдя из-под арки, оплетенной пышно цветущими розами, - этот поменьше.
  Хозяин явно польстил стоящему перед ними строению, оно было не просто меньше прошлого дома, а совсем маленьким по сравнению с ним. Этажей всего два, а не три, и по фасаду на две трети короче. Да и крыльцо вчетверо меньше, и не мраморное, а деревянное. Но сердце сиротки тронули пышно цветущие у крыльца кустики флоксов, светлые занавеси, видневшиеся через распахнутые двери на нависавший над входом балкончик, и просторная открытая терраса, обращенная в сторону озера. Хотя отсюда и не видно ничего, кроме крыш домов, но ветерок, прилетающий с Алайо по вечерам, неизменно несет прохладу.
  -Мне нравится, - поспешила он объявить свое мнение и первой взлетела на крыльцо, не заметив, как переглянулись ее расцветшие улыбками спутники.
  Ходить за ученицей по домику они не стали, не так широки тут коридоры и лестницы, чтобы гулять по ним толпой. Сообщили что все комнаты отперты и отправились на кухню, кипятить взвар. Измельченные сухофрукты и травы для него нашлись в кухонном шкафчике.
  Кухня была очень небольшая, двоим поварятам едва развернуться, зато соединялась широкой аркой со столовой, и имела выход на веранду. Из столовой туда тоже вели двери, и Миэль целую минуту гуляла по еще прохладному, вскрытому светлым лаком березовому полу, трогала влажные от росы перила, примеряя этот дом на себя. И с каждой секундой все четче видела, Зариту, сидящую у распахнутых дверей на кухню с ножом и картофелиной в руках, Рушера, важно оглядывающего с крылечка ближайшие лужайки, и себя, стоящую на том самом балкончике.
  Она развернулась и побежала наверх, с тревогой подсчитывая, всем ли хватит спален. Но вскоре с облегчением улыбалась, выяснив что несмотря на кажущуюся скромность по сравнению с соседними особняками, домик довольно вместителен и очень продуманно устроен.
  -Я выбрала, - влетела в столовую ученица, и озадаченно уставилась на сотрудниц, мирно жующих свежие булочки и котлетки, - а где дон Азхарт?
  -У него важная встреча, но он все понял, - с улыбкой пояснила Мира, - и записал этот дом на тебя. А еще сказал, что твои домочадцы приезжают послезавтра, и поэтому ты должна написать для службы обеспечения записку, сколько продуктов доставить в твой дом. Но мы с Хлоей решили взять на себя смелость и отправить список вместо тебя. И не переживай, наши снабженцы все покупают в проверенных местах, прямо из усадьбы. И ничего платить наличными не нужно, все высчитают из жалованья. Садись, выпей взвару, да пора идти на работу. Только закроем окна и двери и активируем защитное заклинание. Теперь дом сможешь открыть только ты.
  Миэль, ошеломленная скоростью, с какой на нее свалилось ценное имущество, не смогла даже словечка найти в ответ, только присела к столу и взяла в руки чашечку со взваром. Бездумно сделала несколько глотков и внезапно остро ощутила, как разжимается и падает четыре года стискивающий горло обруч безнадежности, унося с собой и черную пелену неизвестности и холодный ветер одиночества.
  Сил едва хватило отодвинуть чашку, потом девушка уронила голову на руки и зарыдала беззвучно и горько, выплескивая всю накопившуюся боль потерь и тяжкое бремя неизвестности.
  -Выпей водички... - коснулась плеча мягкая рука Коры, - и сходи умойся.
  Пока Миэль умывалась и приводила себя в порядок, свахи успели запереть все окна и убрать со стола. Потом показали ученице как включать защиту дома и спокойно вернулись в агентство, рассуждая по пути о Сули и ее упрямом женихе. Петрис сегодня второй день изображал свою невесту в собственном доме и свахам очень хотелось подсмотреть за ним хоть глазочков. В принципе это было возможно, такие амулеты делали и эльфы и русалки, и Ридзони снабжал ими наблюдателей. Но в сыскном деле Петрис и сам был не новичком и умел очень точно находить поставленные на него маячки. И теперь оставалось только ждать, пока кто-нибудь принесет весточку о Сули или о ее женихе.
  Кстати, как выяснила Миэль, Хлоя действительно не знала где их секретарь, так как пряталась та самостоятельно, пообещав не появляться в агентстве, пока не заметит условный знак в одном из окон их дома.
  До своих кабинетов свахи дошли неспешно, наслаждаясь утренней свежестью и каждый, кто встретился им по пути остался в твердой уверенности, что донны просто ходили на прогулку. Миэль пока не была готова с кем-нибудь делиться своими новостями, ей требовалось самой поверить в кардинальные изменения своего статуса.
  До обеда ученица как и вчера сидела в приемной и почти освоилась. Пару раз прибегал дон Шелт, вроде как по делу, и удостоверившись что новенькая понемногу справляется с обязанностями секретаря, выдавал полезные советы и комплименты и так же поспешно исчезал.
  За полчаса до обеда Кора вышла из своего кабинета, заперла его и отнесла ключи Хлое. А потом сделала ученице знак и повела ее в дальнюю часть дома, мимо бдительно оглядевшего их охранника.
  -А он не поймет, что это мы идем назад? - задумалась Миэль, но наставница вмиг развеяла ее опасения.
  -Во первых, здесь дежурят лишь самые надежные и неболтливые стражи, а во вторых, сюда ходит все агентство. Мы же не лицедеи, нам афиши ни к чему, вот и стараемся как можно надежнее защитить свою личную жизнь от назойливых клиентов. Иначе придется решать их проблемы в театрах, кофейнях, и даже на выставках.
  На двери, куда, коротко стукнув, Кора провела ученицу, был непонятный значок, но Миэль тотчас позабыла о нем, разглядев ряды вешалок, туго набитые женскими платьями. Те висели строго по цвету и Миэль очень хотелось пойти к зеленым нарядам, но наставница решила иначе.
  -Из меня красивую донну лет тридцати двух, модную провинциалку среднего достатка. Из Эми - мою чтицу, бедную бесприданницу. Срочно.
  -Ясно, - невозмутимо ответила донна средних лет, одетая в пестрый фартук поверх форменного платья и крикнула куда-то в сторону вешалок, - Чейна, возьми чтицу- бесприданницу.
  Миэль только обреченно вздохнула, припомнив свои собственные платья из грубого полотна.
  Чейна, оказавшаяся немолодой худощавой женщиной с добрыми глазами затисканной детьми дворняги, увела ее в свой закуток, где у занавешенного туманным шифоном окна стоял стол с зеркалом и ловко переодела в светло голубое летнее платье с широким белым воротником. Затем заплела простую косу, свернув в тугой пучок на затылке и почти не глядя чем-то намазала веки, щеки и губы.
  Смотреть в зеркало после таких манипуляций Миэль совершенно не хотелось, но Чейна ждала, и девушка, подавив вздох, повернулась к нему лицом. И неожиданно замерла, обнаружив перед собой хоть и простоватую, но юную и свежую донью, вполне прилично одетую.
  Ученица повеселела и поблагодарив костюмера, отправилась к Коре. Наставницу еще причесывали, и это пришлось очень кстати, Миэль едва успела справиться с собственным изумлением и невольной завистью. Из Коры действительно сделали красавицу. В легком шифоновом наряде золотистого цвета, отделанном атласными шнурочками и тончайшим кружевом и со светлыми локонами, сколотыми восхитительно небрежно, сваха потеряла лет пятнадцать, если не двадцать. И Миэль боялась даже представить, что может выкинуть их нервная клиентка, если доны решат ухлестнуть за гостьей.
  -Ну, я к бою готова, - подмигнула та ученице из зеркала, и обернулась к костюмерше, - Выпусти нас через веранду. Там же есть дежурные экипажи?
  Вскоре они катили по улицам Мадмора в сторону района, где располагались дома и дворцы самых знатных и состоятельных жителей столицы. Миэль с интересом разглядывала улицы и магазины, а Кора торопливо просматривала какие-то бумаги. Вскоре она попросила возницу остановить и некоторое время они двигались по обсаженному каштанами бульвару вместе с толпой гуляющих горожан. Затем взяли извозчика и отправились по выданному клиенткой адресу.
  Кора, надежно спрятав свои документы куда-то в потайной карман задумчиво рассматривала выданную ей сумочку, и тихо посвящала помощницу в детали своего плана.
  -Постарайся держаться в сторонке, и ни во что не вмешиваться. Но прислушивайся ко всем разговорам и все запоминай.
  Миэль покладисто кивала, именно так она и намеревалась поступить. Только теперь до девушки в полной мере дошел смысл определенной для нее роли. И правильность этого выбора. Ведь назови Кора ее подругой и им пришлось бы заранее готовить ответы на разные вопросы, чтобы не попасть впросак и не вызвать подозрений. А Миэль пока даже не знает столичных новостей и не имеет никакого представления, о чем можно говорить, а какие темы считаются неуместными.
  Дом, куда они ехали, стоял в глубине тенистого парка, защищённого кованой оградой и внушительными воротами, но привратник распахнул их, едва завидев коляску. Следовательно, донья Реона не забыла предупредить слуг, размышляла Миэль, пытаясь просчитать, продвинулась ли их заказчица в покорении предмета своей любви.
  -Реона такая заботливая, - заявила Кора со скучающим видом, - видимо в этом золотом сундуке не густо с развлечениями. Достань из моей сумки зеркало, мне кажется скулы уже покраснели. Тут такое жаркое солнце!
  Так они и подъехали к внушительному крыльцу, где застыл в высокомерном ожидании посверкивающий золотыми галунами швейцар. Миэль держала в руках дорожное зеркальце, а Кора изучала собственные щеки и нос, не забывая хитро подмигивать.
  -Прибыли, - вежливо сообщил извозчик, распахивая дверцу.
  -Да? Как мило! - рассеянно огляделась сваха и, словно лишь сейчас заметив швейцара, поманила его пальчиком, - Голубчик! Будьте добры, подайте руку. Эми, заплати вознице и добавь серебро за аккуратность.
  Почти не коснувшись пальчиками затянутой в перчатку руки швейцара, Кора грациозно выпорхнула из коляски и непринужденно направилась к входной двери.
  Похоже, сваха довольно непростое ремесло, поднимаясь по ступенькам вслед за нею тайком вздыхала Миэль. Во всяком случае, намного тоньше и многограннее, чем казалось ей прежде.
  -Приехали? -выскочила им навстречу донья Реона и ринулась к свахе, - Кора!
  Но рассмотрев стоящую перед ней донну, потрясенно вытаращила глаза и замерла как испуганный суслик.
  -Зови меня просто - "донья Коралла", - ловко подхватив клиентку под руку, чарующе улыбнулась сваха, - я вошла в пору просветленного осознания тайных переходов и перепадов человеческих сущностей... точнее, их прямого воздействия на эфирную часть нашей ауры и поглощения части информационного поля.
  Миэль нестерпимо хотелось засмеяться над напыщенной бессмысленностью и пустотой этих фраз, но она сдержалась. И пообещала себе изображать немую дурочку, когда они будут знакомиться с хозяевами.
  -Все уже собрались в столовой, у нас не положено опаздывать на обед, - тараторила пришедшая в себя Реона, - вы как раз вовремя. Через пять минут придет папенька и мы начнем усаживаться. Рядом с собой он обычно сажает тех, с кем хотел бы поговорить.
  -Я не люблю говорить о чужих делах, - во всеуслышание заявила Кора и трагически вздохнула, - но просветленное сознание иногда насылает самые невероятные повеления.
  -Но папеньку лучше не сердить... - Реона испуганно оглянулась, словно ее папенька был невидимкой и мог их подслушать.
  -Сердить никого не стоит, - неожиданно согласилась сваха, - чужое зло искажает тонкую оболочку эфирной части нашей ауры и вызывает стойкие помехи в поглощении и передаче жизненной энергии. В отличие от магической силы, она более уязвима и эфемерна.
  -Какая интересная мысль, - иронично произнес поднявшийся с подоконника молодой мужчина, до этого момента словно случайно скрывавшийся за шторой, - А вы разве маг, уважаемая донна Кора?
  -Донья Коралла, - Высокомерно вздернула подбородок эксперт, - и я не маг. А вот вы, кто такой?
  -Дон Брайт Шертис, двоюродный племянник хозяина, - с вызовом ответил дон, - и очень интересуюсь этими... эфирными частями.
   Кора прикрыла глаза и на несколько секунд замерла, словно внезапно заснула. Донья Реона мученически подняла к потолку взор, явно начиная жалеть о своем опрометчивом поступке. Вовсе не такой помощи ждала она от свахи, и Миэль вдруг почувствовала, что еще мгновение и клиентка начнет их разоблачать. Ученица шагнула к хозяйской дочке и невежливо дернула ту за рукав. А едва Реона перевела на нее взгляд расширившихся от изумления глаз, сердито нахмурилась и укоризненно покачала головой. А для верности прижала палец к губам и строго прошипела:
  -Тсс!
  -Да, - открыв глаза печально уставилась на Брайта сваха, - вам давно пора беспокоиться о своем состоянии. Как вы только живете... вся эфирная оболочка вашей ауры разорвана в клочья... несбывшиеся надежды, напрасные мечты... бесконечное напряжение и бесполезные усилия... Вы же по числу испытанных страданий обошли уже многих старцев.
  -Кто, Брайт? - не поверила Реона. - Да он всегда такой хладнокровный, как жаба. И мучиться ему не из-за чего.
  Мужчина, смотревший на сваху ошеломленно, как на привидение собственного прадедушки, тотчас закаменел скулами и поджал губы.
  -Прошу в столовую, - церемонно произнес он, подставив Коре локоть, - дон Бентон Готли любит точность.
  Столовая выходила высокими окнами на запад, и после прогулки по залитым солнцем улицам Миэль показалось тут слегка сумрачно. Хотя она знала, насколько неверно такое представление, и как отчетливо сейчас видят их все присутствующие. Поэтому опустила взор на драгоценный темный пол мореного дуба и по сторонам не смотрела. Но краем глаза видела шедшую рядом Реону в ярко-васильковом шифоновом платье, явно надетом ради гостей. Вернее, их помощи в завоевании некоего Дирена, бывшего, судя по выданным клиенткой сведениям, внуком компаньона хозяина дома. Он уже второй год занимался делами вместо болевшего деда и по приглашению дона Бентона Готли проживал в его роскошном особняке.
  -А вы... - догадалась наконец осведомиться Реона.
  -Донья Эми, чтица доньи Кораллы, - подняла не нее невинный взор Миэль, - мы кузины.
  Еще не хватало, чтобы ее как прислугу отправили обедать на кухню. В подобных домах очень сильны высокомерие и снобизм.
  -Всем доброго дня, - раздалось зычное приветствие и ученица свахи поспешила оглянуться.
  В дверях стоял крепкий румяный мужчина, за локоть которого держалась постаревшая копия доньи Реоны. В модном платье двухцветного шелка и с замысловатой прической она выглядела бы королевой, если у королев мог быть такой запуганный и покорный взгляд.
  -У нас, я вижу, гости? - продолжил хозяин, выходя на середину комнаты. Жена послушно шла рядом, - представь мне свою спутницу, Брайт!
  -Это донья Коралла, дядя, - послушно подвел сваху к хозяину тот, - она подруга Реоны. С нею кузина, донья Эми.
  Миэль порадовалась что у Брайта такой тонкий слух и осторожно оглядела вставших со своих мест домочадцев. Их было всего трое, смазливый молодой мужчина, оказавшийся при знакомстве тем самым Диреном. Рядом с ним стояли две донны. Одна, миловидная шатенка с неожиданно голубыми глазами, держалась с Диреном за руку и назвалась доньей Арайтой. Как звали вторую, миленькую блондинку неопределенного возраста, ученица даже предположить не могла, а представить ее никто и не подумал.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Популярное на LitNet.com В.Лошкарёва "Суженая"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Котёнок и его человек"(ЛитРПГ) LitaWolf "Любить нельзя забыть"(Любовное фэнтези) А.Емельянов "Последняя петля 5. Наследие Аури"(ЛитРПГ) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) А.Рай "Академия залетных невест"(Любовное фэнтези) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Антиутопия) Eo-one "Самый лучший день"(Киберпанк) М.Федоренко "Крылья свободы"(Постапокалипсис) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"