Чиркова Вера: другие произведения.

Трельяж с видом на море 3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 6.19*34  Ваша оценка:

   Трельяж с видом на море 3
   ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ
   Голос любви
  
  Аннотация
  Найдя утраченное, обретя нежданное и поверив в небывалое, очень трудно не потерять собственных принципов, правил и привязанностей... а иногда и нечто более важное. И всегда немыслимо трудно понять, а насколько ценно и нужно оно тебе, это неотчетливое и неопределимое нечто?!
  
   d>  Окончание снято по требованию издательства
  
  
  
  
   Глава 1 Тина
  
  
  Несколько минут Костик мчался, не оглядываясь, и даже не вспоминая про спутников. Тем более не интересовал его вопрос, едут ли они за ним, или остались возле водопада.
  Просто отдался во власть бушевавшей в душе обиды и осознания черной несправедливости, почему-то выбравшей своей жертвой не кого-то более закаленного и умудренного жизнью, а именно его, Костика. Тем не менее, минут через двадцать, когда сумел понемногу взять себя в руки и чуть успокоился, все же исподтишка глянул назад и обнаружил, что за ним, на расстоянии пятнадцати метров, не приближаясь и не отставая, едет только Зайл. Присутствие неотступно следующего по пятам лучника почему-то больше не вызвало чувства протеста, наоборот, подействовало как-то успокаивающе. Все-таки слова Тароса насчет опасности не были совершенно беспочвенны. Тем более не стоило пренебрегать элементарной предосторожностью.
   Постепенно Костику удалось более-менее разобраться в причинах своего странного срыва. С каждой минутой парню становилось все понятнее, его выдержка рухнула под напором объединившихся в один клубок двух совпавших факторов. Накопившихся за последние дни отрицательных эмоций и гормонального выброса. Вот только легче от этого соображения как-то не становилось. Понятно было одно, в ближайшие дни лучше держаться подальше от всех раздражающих негативных факторов и не позволять себе заниматься самокопанием. Если бы он находился дома, лучше вариантом было залечь на диване и весь день смотреть веселые мультики, или старые советские кинокомедии, которые так обожает его дед. А тут, посреди дороги, на панге... когда даже простого тетриса нет, похоже, единственный способ отвлечься от тягостных мыслей - самому придумать какое-нибудь безобидное развлечение. Но для начала Костик мстительно намеревался дать блондинам прочувствовать всю глубину их вины. Некрасиво это, ни с того, ни с сего набрасываться на больную девушку, как на дикого кота, стащившего самую большую рыбину.
  Кстати, а где его Жано? И не столько сам кот волновал сейчас Тину, сколько мешки с ее вещами, большинство из которых было нагружено именно на того панга, где ехал мохнатый друг. Обдумывая свои проблемы с технической стороны, Костик не мог не сообразить, что в некоторых случаях юбка не такой уж никчемный элемент женского костюма.
  Однако сколько он ни подглядывал из-под локтя, ни Жано, ни Тароса с Вастом на дорожке видно не было, и пришлось оставить свои намерения на будущее. А еще через час из-за поворота дорожки открылось небольшое озерцо и стоящие вдоль берега бревенчатые домики, поднятые на высокие опоры. Издали деревенька казалось толпой избушек на курьих ножках, выбравшихся из леса на водопой, и выглядела вполне миролюбиво.
  Вот только Костик хорошо знал, что внешний вид бывает очень обманчив. К тому же успел остыть и никакого желания нарываться на неприятности не имел. Поэтому решительно придержал панга и с независимым видом уставился вдаль, ожидая, пока подъедет Зайл.
  Тот приблизился почти вплотную, остановил животное, не доезжая всего полшага, и принялся так же молча рассматривать деревню. Панги, почуявшие запах рыбы, нетерпеливо топтались на месте, а их седоки сидели молча, пока, минут через пять, лучник не сообразил, что разговаривать Тина не намерена.
  -Будем заезжать в деревню? - решив прервать молчание, спросил блондин бесстрастно, и Костик так же отстраненно пожал плечами.
  -Можно пока заказать еду... тут в харчевне очень вкусное мясо... - осторожно предложил Зайл, и Тина кивнула величественно, как королева.
  А потом дождалась, пока он первым пустит своего панга и с безразличным выражением лица двинулась следом.
  
  В харчевне, такой же маленькой избушке, как и все остальные, их встретила плотная, хмурая женщина. Молча выслушала заказ, кивнула в сторону единственного стола, и полезла по лесенке вниз, во двор. Костик хотел было, по привычке, спросить у Зайла, куда это она, но вовремя вспомнил, что не разговаривает с телохранителями, и молча устроился возле выходящего на улицу оконца.
  Хотя, если честно сказать - смотреть там было не на что. На улице никого не было, ни детей, ни стариков, даже кур и собак Костик не заметил. Сначала решил было, что это время такое, сиеста, когда деревенский народ пережидает жару, валяясь на где-нибудь на травке, но очень быстро засомневался в собственных выводах. Ведь тогда и хозяйка должна бы отдыхать, а она сидела в избушке с самым деловым видом.
  Костик нахмурил лоб, что-то не сходилось, и вдруг сердце кольнула привычная тревога. И сразу возник ответ, не зря он столько тренировался.
  -Огонь! - Парень метнулся к выходу и понял, что опоздал, толстенная, крепко сбитая из плах дверь даже не шелохнулась от его удара.
  Дымом пахло пока еле ощутимо, но ОБЖ Костику не зря преподавали. Огонь всегда разгорается медленно, вот потушить его потом трудно. Парень бросился к маленькому окошку, подергал толстую, в руку, перекладину. Если ее выбить, то возможно, он сможет вылезти. Только нужно немного подрезать плаху сверху и снизу, чтоб не сломалась посредине, тогда они прокопаются очень долго. Костик тут же выложил этот план лучнику, и, стараясь не замечать ползущих из щелей пола сизых струек дыма, двинулся по избе, в поисках новых идей.
  -Проклятье...- растерянно бормотал Зайл, начиная торопливо подрубать перекладину кинжалом, - с ума они сошли, что ли? Всегда спокойно тут было... я не первый раз еду... к ночи должны были добраться до Гатирской крепости. Там служит трое наших... мы иногда встречались.
  -Где Васт и Тарос? - оборвал его объяснения Костик, не время сейчас удивляться и делиться воспоминаньями.
  -Они поехали другой дорогой... - Зайл побледнел, - ты свернула на ту, что длиннее, а они едут по короткой.
  -Почему ты не встревожился, не встретив их тут? - Сразу сделал вывод землянин, - колись! Значит, их тут и не должно было быть, - так?!
  -Ты на Тароса обиделась... - замялся Зайл, - они решили, что лучше до вечера тебе на глаза не попадаться, пока не успокоишься.
  -И когда только успели... изобрести такой хитроумный план! - Ехидно фыркнул Котик и сразу забыл про соратников.
  Что толку рассуждать о том, чего изменить не можешь?! А вот понять, почему охотники решили их сжечь заживо, было бы неплохо... Если ради денег или пангов, может, удастся договориться. Вряд ли она ушла далеко, эта тетка.
  -Что-то не сходится... - похоже, Зайл никак не мог поверить, что на них, воинов харифа, напали какие-то крестьяне, - их же Пруганд потом всех кучей утопит в этом озере!
  -А откуда он узнает? - Костик нашел в дальнем углу люк на чердак, очень хитро замаскированный рядками сушеной рыбы, и теперь сдирал рыбу, стараясь добраться до защелки.
  Резкая боль кольнула бок, именно в том месте, где носил в потайном кармашке свой амулет Зайл, и Тина невольно обернулась. Лучник уже не рубил планку, а прятался за стеной, зажимая левой рукой правое запястье, и сквозь его пальцы сочилась кровь.
  -Черт! Чем они тебя? - ринулась к спутнику девушка.
  -Стрела... кабанья.
  Самая крепкая стрела с длинным и зазубренным наконечником, называемая тут кабаньей, валялась рядом, выдернутая недрогнувшей рукой воина вместе с мясом.
  -Давай подлечу...
  -Не нужно, береги силы... - отстранился Зайл, и, видя, что девчонка упорно двигается к нему с куском полотна, прихваченного с полки, нехотя признался, - у нас немного лучше регенерация, чем у людей...
  -Конспираторы, - буркнула обиженно Тина, и вздрогнула, в избушке вдруг почему-то стало почти темно.
  Бросилась к окну и уперлась руками в теплое и мохнатое. Сначала чуть не взвизгнула, но почти сразу догадалась, кто-то заткнул окна снаружи тюками шерсти.
  -Сволочи... - выдохнул Костик, и понял, если они сейчас не выберутся на чердак, шансов на спасение не останется, - иди сюда, помоги мне открыть люк...
  Зайл доверчиво шагнул к девушке, и она мгновенно вцепилась в его больное запястье. Анлезиец сдавленно застонал от внезапной острой боли, но Тина не обращала на это никакого внимания. Торопливо, но уверенно вливала энергию, сращивала сухожилия и сосуды.
  -Не обижайся... если у тебя не будет сил, нам не выбраться.
  Лучник спорить не стал, да и без толку, если дело уже сделано. Пробрался в угол, врезал по люку концом скамьи и довольно хмыкнул, услышав резкий хруст.
  -Ты хорошо видишь в темноте? - Глядя на слабо освещенный прямоугольник люка, отстраненно поинтересовалась Тина, - где-то около стола мой мешок... там дейнэ и лук.
  Зайл молча скользнул по избушке, собрал принесенные с собой мешки с самым ценным и встал рядом.
  -Подсади, - скорее приказал, чем попросил Костик и тут же почувствовал, как его легко оторвали от пола и подняли к потолку сильные руки.
  -Вот жулики, - весело восхитился парень, влезая на чердак, если б не этот случай, он бы еще долго не узнал про необычайную регенерацию блондинов, про то, что они так хорошо видят в темноте, и вообще сильнее обычных людей.
  А может и вообще никогда не догадался, как не догадываются все те, кто служит рядом с анлезийцами не по одному году.
  Высокий чердак был забит связками вяленой рыбы и растяжками с сохнущими шкурками, а в углах лежали стопками уже высохшие меха, пересыпанные душистыми травами и приготовленные к ярмарке. И как им только не жалко своего добра, мелькнула злая мысль, и тут же вернулась, зацепила, засела занозой.
  -Зайл, - проверяя свою мысль, поинтересовался он у телохранителя, - а тебе не кажется странным, что эти грабители подожгли дом вместе со всем своим добром? И вместе с самыми ценными нашими вещами, она же видела, что мы несем с собой мешки?!
  -Кажется, - сразу согласился блондин, - но может... им так хорошо заплатили?
  -Ты думаешь? - едко фыркнул Костик, - значит, ты плохо знаешь крестьян. Сжечь такую кучу добра, если у них было сколько угодно времени, чтоб все утащить подальше?! А может...
  Тина вернулась к люку, который Зайл успел закрыть поломанной крышкой и завалить шкурами, и начала все раскидывать в стороны.
  -Что ты делаешь, так огонь дольше не доберется... - Зайл не договорил, девушка решительно шлепнулась на живот и свесила голову в дыру, - Тина!
  -Знаешь... если эту гадость придумали Тарос с Вастом, чтоб меня припугнуть, - задумчиво сообщил Костик, возвращая на место и крышку и шкуры, - то вам придется везти дальше не меня, а новость о том, что я сгорела.
  -Как ты могла подумать? - охнул Зайл, - да они наоборот... едва не поубивали друг друга... мы ведь все почувствовали твою боль... вон от той стрелы и то было меньше...
  -Посмотрим, - пока не сдавался Костик, хотя ему очень хотелось поверить, что спутники тут не при чем, - значит, селяне сами такие хитрые. В том дыму ясно чувствуется запах мака, нас просто усыпляют. Но мы не будем ждать, пока дым доберется досюда... у тебя есть кресало?
  -Что ты задумала?
  -Раз ты говоришь, что Васт с племянником не хотят показаться мне на глаза, значит, они где-то недалеко... так?
  -Должны были ждать на верхней дороге, там есть такая горочка... хорошо видно деревню и тропу на Гатир.
  -Тогда зажигай, - Тина уже собрала порядочную кучку сухого мусора и отнесла на стопку шкур, положенных рядом с маленьким слуховым окошком, через которое она едва смогла бы просунуть голову и плечи.
  Все остальное точно бы застряло. Но поскольку, помня о стрелках с кабаньими стрелами, девушка никуда не собиралась совать голову, величина окошка её ничуть не волновала.
  -Мы не сделаем хуже? - Зайл еще сомневался, но искры на мусор уже выбил.
  -Хуже быть уже не может. Эти идиоты... твои друзья, точно уверены, что я капризничаю, и потому будут там упорно сидеть до темна... пока мы с тобой не уснем... хорошо, если не навсегда. А мне такой вариант событий как-то не нравится. Значит, нам нужно, чтоб они заволновались, и приехали... как думаешь, сколько должно быть дыма, чтоб в голове этих козлов родились сомнения?
  Тина каким-то черепком разгребла разгоревшийся мусор по пересохшей шкурке и поморщилась от едкого дымка, ну и вонь.
  -Ты зря считаешь их дураками, - обиделся Зайл, помогая собирать мусор и умело добавлять в костерок, - Васт, между прочим, лучше всех учился... там, на Анлезии.
  -Вот и ты не понял! Васт все время говорит, Тина, ты не такая! Но как только что-то случается, начинает обращаться со мной именно так, как обращался бы с самой обычной местной девицей! Скажешь, нет?!
  -Ты права, - вздохнул Зайл, - но сейчас тут будет нечем дышать.
  -Да фигушки, - Тина уже тащила несколько связок сухих заячьих шкурок, - выброси все это на крышу. Молодец. А теперь постарайся попасть туда же этим костром.
   Она завернула края горящей шкуры и кивнула на нее Зайлу, пусть доказывает свои особые качества. И анлезиец не подвел. Сначала опустил пониже на глаза бандану, потом, несмотря на исходящий от дымившей шкуры жар, стянул края шнурком, перехватил поудобнее, просунул в оконце и забросил на крышу.
  -А теперь иди сюда, - Тина привычно прикрыла глаза и пробежала пальцами по лицу и рукам телохранителя, снимая ожоги и убирая боль.
  -Спасибо... твои руки - это чудо.
  -Не за что. Вот если, увидев такой дым, твой мудрый Васт решит, что это мы жарим шашлык - то помочь нам не сможет никакое чудо.
  -Особенно если прогорит кровля и все это свалится сюда, - Блондин бдительно прислушивался, пытаясь расслышать над головой первое потрескивание.
   -Да, тогда уж совсем плохо будет. Но мы часто в детстве жгли костры... я точно знаю, если самые толстые ветки положить вниз они долго не разгорятся. А тут все сделано из толстых плах, и крыша тоже, даже непонятно, зачем такая крепость.
  -Как раз это я могу объяснить, - фыркнул Зайл, - это от лени. В этих местах проще всего строить из молодых побегов саива, из всех деревьев, что здесь растут, они легче всего поддаются обработке, но только свежесрубленные. Вот и отесывают прямо на месте...
  Лучник насторожился и смолк, Тина тоже напряженно пыталась поймать звуки голосов или какие-нибудь стуки. Не могли же аборигены не заметить её костер, и естественно не разволноваться. А - как следствие - не попытаться спасти свой дом и имущество. Значит, попробуют как-то затушить... и вот тут у них проблемы. Доплеснуть водой до крыши стоящего на высоких сваях дома невозможно, да и багром не так-то просто достать.
  Судя по шарканью где-то в стороне, куда шел скат крыши, все-таки где-то нашли лестницу. И это было для попавших в западню путников подписанием приговора, но помешать тем, кто, уже не таясь, топал по крыше, не было никакой возможности.
  Или все-таки была?
  Тина метнулась к тому месту, где шаги стихли и, закрыв глаза, приложила к дереву ладони. Слабый отзвук чужого тела нашелся не сразу, порождая страх и панику. Неужели не получится один из тех фокусов, каким тайно учила ее моряна? Тогда казалось, что учила просто так, ради демонстрации своих возможностей. А вот теперь вдруг пришло четкое понимание, королева намного лучше знала реалии этого мира, чем показывала окружающим, и просто не хотела до времени расстраивать ученицу. Давала ей, как сказали бы в родном мире, время на адаптацию.
  Как ни странно, отчаяние принесло положительный результат, возникла довольно крепкая связь с аурой неизвестного, гуляющего у них над головой. Просто он стоял немного не на том месте, где Тина приложила руки, и она немедленно исправила свою ошибку. И сразу же на миг скрутила потоком энергии несколько нервов в начале позвоночника, точно зная, что ее пациента на этот раз ждет не излечение, а приступ острой боли, парализующей все мышцы.
  О том, что фокус удался, возвестил истошный вой, грохот и визг, закончившийся где-то далеко внизу. Несколько минут было тихо, и только потрескивание шкур на крыше, да все усиливающийся запах гари возвещали о том, что новых вылазок аборигены пока больше не предпринимают.
  А потом неподалеку послышалось грозное кошачье шипение, звуки борьбы, взволнованные и злые голоса блондинов и Тина поняла, её план удался. И только в этот момент почувствовала неприятную боль в животе и пояснице и вспомнила про свои проблемы. Отошла в сторонку и в ожидании, пока их найдут, обессиленно опустилась на стопку шкур.
  -Тебе плохо? - Зайл присел рядом на корточки, - может, выпьешь снадобье?
  -Оно в сундучке, на панге, - объяснила Тина, не вдаваясь в подробные объяснения, - а мне и правда нехорошо... но скорее морально. Думаю, Гиппократ меня сейчас проклял бы.
  - Кто такой Гоппократ? - не понял Зайл, но ответить Тина не успела.
  Раздался громкий треск, и в той стене, где было оконце, возникло широкое отверстие. Оказалось, что окно было прорезано в дверце, закрывающейся так плотно, что не оставалось никаких щелей. Зайл инстинктивно обернулся, не удержался на ногах и почти свалился на Тину, девушка едва успела в последний момент удержать его за плечи.
  -Тина?! - встревоженный голос показавшегося в проеме Тароса буквально через мгновение превратился в презрительное змеиное шипение, - приятно видеть, что ты не скучаешь.
  Зайл вскинулся было, что-то объяснить, но его губы тут же накрыла пахнущая дымом ладошка иномирянки.
  -Если начнешь оправдываться, ты мне враг, - раздался прямо возле уха блондина девичий шепот, и он скрепя сердце захлопнул рот.
  -Не буду.
  Потом легко, одним движением поднялся на ноги и протянул Тине руку, - идем.
  По лестнице Зайл снес ее сам, крепко держа на руках, но едва оказавшись на земле, девушка вывернулась и ринулась к пангам, сгрудившимся возле кормушки с рыбой. Первым делом разыскала в мешках самую темную и пышную из простых юбок и немедленно натянула, потом достала пузырьки с зельями и тщательно отмерила три капли. Развела, проглотила, и тяжко вздохнула, ждать, когда оно подействует, нужно было не менее получаса.
   Решив, что за это время она как раз успеет выяснить подробности спасательной операции, Тина круто повернулась к спутникам. Разумеется, она заметила, как торопливо отвели потрясенно-недоверчивые взгляды спасатели, но особого значения им не придала. Как и оскорбленно поджатым губам Зайла, державшегося поодаль от друзей.
  В этот миг девушку больше всего интересовало состояние здоровья того человека, которого она уронила с крыши, и объяснения женщины, пытавшейся их усыпить.
  Из кустов выскочил взъерошенный Жано, бросился к Тине и принялся усиленно тереться об ее подол, едва не сбивая новую хозяйку с ног. Вся его хитрющая морда выражала нежную любовь и неподдельное раскаяние, и Костик не выдержал. Уселся на примкнувшую к сараюшке широкую и довольно высокую скамью, ласково потрепал по голове немедленно оказавшегося рядом кота. Ну что с ним поделаешь, если он такой гулеван? А потом обернулся к спасителям и прокурорским тоном поинтересовался:
  -Ну, и где пленные? Надеюсь, не всех покрошили?
  Вообще-то он очень надеялся, что жертв нету, но отлично понимал, что несколько минут назад спутникам было вовсе не до сентиментов.
  -Можно... мы дом потушим? - осмелев, выполз откуда-то из бурьяна довольно молодой абориген с окровавленным лицом и уставился на Васта тоскливым взглядом.
  -Тушите, - великодушно разрешил Костик, и, заметив, что парень все так же косит взглядом в сторону лучников, недовольно рявкнул, - Я вам разрешаю.
  Васт промолчал, высокомерно задрав нос, Тарос недовольно отвернулся, а Зайл, оглянувшись на друзей, вдруг подошел к скамье и сел на свободное место рядом с девушкой.
  -Ну, чего сомневаетесь? Тушите, раз принцесса разрешила!
  Из-за дома побежали аборигены, потащили лестницы. Одни сбрасывали с крыши тлеющие шкуры, другие подтаскивали бадейки с водой. Постепенно становилось ясно, что большой беды удалось избежать, доски кровли лишь слегка обуглились.
  Кто-то горько рыдал в соседней сараюшке, и Костик сразу сообразил, кто. Та тетка, что так и не принесла им обед.
  -Скажи ей, пусть идет сюда, - устало буркнул он Зайлу, припоминая, как совсем недавно собирался держаться в дороге за спинами мужчин, изображая из себя настоящую девушку.
  Но не его же вина, что это не очень получается?!
  Команду лучника женщина выполнила хоть и неохотно, но беспрекословно. Приползла на коленках, не решаясь подняться во весь рост, бухнулась головой в ноги.
  -Допрашивай, - кивнув Зайлу, девушка откинулась на стенку сарая и приготовилась слушать.
  -Можно, я? - Васт подошел неслышно, и теперь стоял, глядя мимо Тины.
  -Спрашивай ты, - оглянувшись на утвердительно кивнувшую соседку, сухо согласился Зайл.
  Женщина говорила невнятно, то и дело сбиваясь на рыданья, но Васт сумел довольно быстро вытащить из нее самое главное.
  Еще два дня назад в деревеньку приехал очень важный на вид господин. Не один, с ним было четверо очень хорошо вооруженных воинов. Гость рассказал старосте, что его дочь сбежала с красавчиком-анлезийцем, и вскоре они проедут через эту деревню. Все это, конечно, никого не удивило, многие девушки не прочь бежать хоть на край света, если их позовет синеглазый блондин, но гость был очень настойчив. И пригрозил, если ему не помогут вернуть девчонку, то у него хватит денег, чтоб нанять людей, которым ничего не стоит спалить эту деревушку дотла. Конечно, староста отпирался, как мог, но когда двое воинов схватили его собственную дочку и потащили в сарай, сдался.
  Аборигенам даже план придумывать не пришлось, все уже было продумано гостем. Даже трубу гости с собой привезли, всего-то и нужно было проделать в нижнем настиле дыру, чтоб дым шел в узенький промежуток между ним и полом. А поскольку щелей в полу было более чем достаточно, беспокоиться о том, что жертвам удастся все их чем-нибудь заткнуть, не приходилось. Исполнительницей коварного плана назначили хозяйку харчевни, а она и отказаться не могла, слишком зависела от старосты и охотников, поставлявших ей мясо и рыбу. Ее собственный муж утонул несколько лет назад.
  -Анлезийца, пангов, все их вещи оставишь себе,- увещевал вдову староста, - нам вытащишь только ослушницу. А за работу еще и денег получишь, сможешь открыть лавку где-нибудь в городке, что тебе сидеть в глуши?!
  -Где вы должны были встретиться с этим "отцом"? - больше всего интересовало Васта, но вдова этого не знала.
  Об этом, как и о многом другом, договаривался староста, а он еще спозаранку отправился вместе со всей семьей на заготовку ягод.
  Костик ехидно фыркнул, услышав это наивное заявление, судя по всему, староста вовсе не дурак и находится сейчас уже очень далеко. Если, конечно, заказчик не просчитал такой вариант заранее.
  -Можно попробовать его поймать, - оказалось, что мрачный Васт был того же мнения, что и Костик, - но вряд ли он что-то знает о заказчиках. Во всех случаях, даже если мы поймаем старосту, купца уже не найти. Хитрый гад, я не ожидал, что на нас начнут охотиться так рано.
  Как интересно, приподнял бровь Костик, оказывается, в том, что за ними будут охотиться, анлезиец даже не сомневался? А почему в таком случае ему ничего не сказали? Верные своей привычке умные мужчины решили не лишать покоя глупую девчонку?! Тихо дорогая, тихо, заметив, что начинает закипать, принялся уговаривать себя Костик, сейчас подействует снадобье, и тебе станет глубоко фиолетово на их интриги. А чуть позже ты отомстишь, преподнеся этим козлам небольшой сюрприз... и вот его-то они точно не ожидают.
  
   Глава 2 Тина
  
   Обедать в деревне путники не стали, набрали еды в первом попавшемся зажиточном доме, в отместку за подлость селян не заплатив ни монетки.
  Тина шепнула Зайлу, упорно державшемуся рядом с ней, что хочет фруктов, и лучник немедленно обшарил все кладовые. В результате в руках девушки оказалась корзинка с отборнейшими яблоками, грушами и местными персиками, непривычного вишневого цвета, и она немедленно притупила к их уничтожению.
  Васт и Тарос снова ехали впереди, и даже не оглядывались на Тину, но она теперь догадывалась, что полукровки в темноте не только видят лучше людей, и потому упорно не заговаривала с едущим бок о бок Зайлом. Да он и сам не рвался с ней поговорить, мрачно хмуря четко прорисованные золотистые брови.
  А когда вздохнул особенно тяжко и Тина, не выдержав, уставилась на него сочувствующим взглядом, не выдержал и, подозрительно покосившись на друзей, тихо буркнул:
  -Никогда не думал, что Тарос назовет меня предателем.
  Костик понимающе хихикнул, хотя особым несчастьем это не считал. Снадобье, наконец, принесло обещанный эффект, и ему было как-то невероятно спокойно, отступили даже мысли о клонах и засадах. И вообще больше ничего не болело, и не беспокоило.
  -Ты что выпила? - еще через некоторое время поинтересовался Зайл, понаблюдав, как его соседка весело пуляет в непуганых птиц огрызками яблок.
  -Вот, хочешь тебе накапаю?
  -Не нужно, - понюхав зелье, как-то несчастно отказался Зайл, - а сколько капель капала?
  -Три, как Сая сказала.
  -В следующий раз капни одну, - приказал Зайл, и тут же поправился, - как друг прошу. Три для тебя многовато... еще петь начнешь.
  -Свинья ты, зайка, - беззлобно обиделся Костик,- ты хоть понял, что сказал? Что я плохо пою!
  -Извини, я хотел сказать, что нас могут поджидать за каждым кустом... и потому не нужно шуметь и кидать огрызки. Ты пугаешь птиц... и они выдают нас... не видишь, Васт едет с луком в руках? Ну да, извини еще раз, ты же не можешь видеть.
  -Оказывается, Васт действительно умный, - Костик снова легкомысленно хихикнул, - бывает иногда.
  -Да... - снова помрачнел Зайл, - не ожидал я...
  
   Километра через три от деревни Васт внезапно свернул в сторону и все потянулись за ним. Место, выбранное командиром для привала на этот раз, было словно специально задумано для того, чтоб скрываться от преследователей. Узкая расщелина в скале, по которой едва могли протиснуться два панга рядом, привела в промоину, по дну которой струился быстрый ручеек. Отвесные скалы, обступавшие это место, были лишены обычных лиан и лишайников, лишь в дальнем углу зеленело несколько густых кустов.
  Жано немедленно их обследовал и вернулся с птичкой в зубах.
  -Тина, что ты будешь, мясо или рыбу? - вежливо поинтересовался Васт, усердно глядя мимо девушки, которую снимал с панга Зайл.
  -Скажи ему, - обворожительно улыбнулась лучнику Тина, стараясь сдержать просыпающееся раздражение, - что я не буду ни мясо ни рыбу... уже наелась фруктов. Постели вот тут одеялко, я немного полежу.
  Нет, не будет она слушать Зайла, хоть он и желает добра, правильно Сая сказала, три раза в день по три капли.
  -Тина... - Васт подошел минут через пятнадцать, неся в руках миску с жареным мясом, - поешь хоть немного...
  Костик от одного только взгляда на миску и почувствовал невероятное отвращение. Умом понимал, что мясо свежее, просто не стали бы анлезийцы жарить другое. А из глубин желудка поднимался тяжелый ком тошноты.
  -Быстро унеси, - торопливо выдавила Тина и закрыла глаза.
  Как странно, теперь неясный силуэт командира с яркой звездочкой амулета на груди, больше не казался туманным и однотонным. В нем появились какие-то оттенки, цветные сполохи от сиреневого до багрового и даже что-то золотисто-зеленоватое.
  -Но... - лучник и не думал уходить.
  -Да что ж вы все такие непроходимо упертые, - простонал Костик и ринулся к дальним кустам. Однако, пока бежал, тошнота исчезла, и порадовавшись этому обстоятельству, парень решил не возвращаться, пока спутники не пообедают. Ставить эксперименты на себе, любимом, ему никогда не нравилось.
  Костик выбрал самый ровный валун, лежавший в тени густого куста, отряхнул с него веточкой мусор и устроился с возможным удобством. Конечно, одеяла не хватает... сквозь прикрытые веки рассматривая расположившихся в тени скалы путников, вздохнул Костик, но возвращаться ради какой-то тряпки он не станет. Светлый силуэт с знакомой звездочкой направился в его сторону и Костик даже застонал про себя.
  Только не это! Не успел он успокоиться, как их снова тянет на разборки.
  -Тина...
  -О, господи! - подражая бабушке, всплеснула руками Тина, - и за что мне такая кара?
  -Ты же понимаешь, нам еще несколько дней ехать вместе... а потом вместе жить, - Васт явно решил разобраться со всем разом, и отступать не желал, - а мы... даже не знаем, как с тобой разговаривать. В последние дни... там, в крепости, мне показалось, что все наладилось, что я тебя понимаю... а теперь всё еще хуже, чем в самом начале.
  -Это во мне проснулась загадочная женская душа, - мрачно пошутил Костик, - все мужчины нашего мира мечтают её понять. Но вот удалось это немногим.
  -Но хоть что-то объяснить ты можешь? - командир сел прямо там, где стоял, давая понять, что не сойдет с места, пока не получит ответ.
  -Ах, вот как? - рассердился Костик, мало того что они тут шлангами прикидываются, всех за дураков держат, так еще и самоуправство проявлять будут? Ну, значит, будем разговаривать по-другому. - Тогда скажи, почему вы все время лжете? Вы все.
  -Когда это мы лгали? - Васт возмущенно выпрямился, - приведи пример.
  -Сейчас, - Тина решительно поднялась и направилась к своему одеялу, сидеть на камне оказалось не лучшей идеей.
  
   Последовавший за девушкой Васт снова занял место в двух шагах от нее.
  -Так вот,- с удобством устроившись на своем одеялке, Тина с притворной усталостью закрыла глаза и полюбовалась разросшимися в призрачном силуэте багровыми сполохами, нужно будет запомнить, что так он злится, - у меня нет сил... и желания разбираться со всеми по отдельности, Зайчик, иди сюда... и пригласи моего фиктивного мужа.
  
  Тарос зашипел что-то ядовитое, но Костику было не до того, он рассматривал немыслимое переплетение цветных волн в ауре Тароса.
  Можно догадаться, что квартерон сейчас мечтает ее убить... или... хм, ну уж вот этого ему точно не обломится. Костик раньше, там, дома, тоже всегда злился на девчонок, не проявлявших никакого понимания к чувствам парней. Но только теперь начал догадываться, как зря обижался. Он лично в женском теле уже месяц, и за это время не почувствовал ничего подобного тому, сжигающему вожделению, которое испытывал, будучи парнем. Да что там говорить, даже малейшего интереса не было... если честно сказать, он ждал чего-то подобного с ужасом, заранее придумывая, как будет бороться с подлым организмом. А вот теперь и вообще чувствовал к спутникам, пропахшим костром, мясом и потом самое натуральное отвращение.
  -Что ты хотела сказать? - Тарос остановился, не доходя несколько шагов, и так и пыхал оскорблением и обидой.
  Аура тоже клокотала, Костик проверил.
  -Зайчик, не можешь сделать мне одолжение? - протянула Тина задумчиво, - врежь вон тому, который с браслетом на руке, по морде... хорошенько. Я сейчас не в форме.
  -С удовольствием, - немедленно шагнул к Таросу Зайл, но прыгнувший, как тигр, Васт перехватил друга на полпути.
  -Что ты творишь, Тина! - возмущенно обернулся он к девушке, - я понимаю, Тарос тебя обидел, но зачем разжигать драку между людьми?
  -Не между людьми, Васт, не лукавь. Вы людьми никогда не были, я и раньше подозревала, а теперь убедилась окончательно. Потому и сказала, что вы все время лжете. И бегаете вы быстрее и в темноте видите не хуже кошек... Или даже лучше? И слух у вас много тоньше... вот только зачем вы притворяетесь, непонятно. Кстати... просто ради интереса, а сколько тебе лет? Ты ведь далеко не ровесник Таросу, хотя именно так и выглядишь.
  Произнося эту короткую речь, Костик с интересом разглядывал лицо Васта и с удовольствием отмечал, что после каждого слова его черты становились все более жесткими и безэмоциональным.
  А вот в ауре по-прежнему бились и свивались разноцветные струи.
  -Ты все правильно подметила... если, конечно, никто не рассказал, - строго, как учительница на первоклашку взглянул анлезиец на Костика, - но мы не лжем... все очень просто. Уходя с Анлезии, мы даем клятву... никому не рассказывать и ни при каких обстоятельствах не показывать своих возможностей. Люди завистливы... и ради того, чтоб иметь такого телохранителя, пойдут на многое. Нам хватает и того... что все девушки вешаются на шею.
  -Понятно... - Костик начинал понимать, что ничего не понимает, - но раз вы круче вареных яиц, нафик вам вообще слезать с собственного материка? Вы ведь там небось уже все устроили по высшему разряду, как в семизвездочном отеле... каждая травинка вымерена до миллиметра и каждая букашка сидит на своем листике?
  -Ты как-то неправильно о нас думаешь, - Васт ошеломленно оглянулся на Зайла, - мы ходим сюда, чтоб наблюдать жизнь людей, изучать их законы и наблюдать за этапами развития.
   -Ну, значит вы еще противнее, чем я думал, - возмутился Костик, - американские наблюдатели, блин. Небось, самая главная цель - это чтоб у человечков не возникло желания поселиться на вашем берегу?
  -Все не так... я потом объясню... мы ушли от главной темы разговора, - безнадежно махнул рукой командир, - так почему ты пыталась поссорить Зайла с Таросом?
  -Вот ты тоже все неправильно понимаешь, - Костик тяжко вздохнул и вдруг придумал, как понятнее объяснить Васту, что он вовсе не стерва какая-нибудь, чтоб испытывать удовольствие от дерущихся за нее мужиков, - но мои слова до тебя не доходят, поэтому предлагаю допросить Зайла. Зайчик, ты не будешь обижаться?
  -Постараюсь, - Зайл сел неподалеку, по-турецки подогнув ноги, и положил на колени руки, - можете спрашивать.
  -Сначала я, - Тина понимала, что Тарос может взорваться в любую минуту, но не могла выбрать, что лучше, дать ему спустить пар или убедить фактами, и решилась пустить дело на самотек,- Скажи Зайчик, тебе самому хотелось дать Тару по морде?
  -Очень, - не задумался даже на миг лучник.
  -Вот видишь! - обличительно подняв палец, уставилась на Васта девушка, - а ты меня обвинял в подстрекательстве. А я просто решила объединить два желания в одно, моё и Зайла.
  Тарос скрипнул зубами.
  -Продолжим допрос, Зайл, ты говорил мне что-нибудь про свои способности, или я сама догадалась? Вернее, начала догадываться, когда они пробили тебе руку кабаньей стрелой?
  -Нет, я ничего тебе не говорил. Просто попросил не тратить на меня силу, и когда ты стала спорить, намекнул, что у нас регенерация чуть лучше человеческой.
  -Вы не говорили про кабаньи стрелы... - нахмурился Васт.
  -Ну так вы же не спросили! - отбрила Тина, - поехали дальше. Ну, про то, что Зайл видит в темноте, я сообразила, когда аборигены заткнули тюками окна, а он нашел в темноте скамейку и безошибочно попал ею по люку на чердак.
  -Ясно... - протянул Васт, - а зачем вы лезли на чердак?
  -Зайчик, ты разве не рассказал друзьям, что нас пытались, как наркотов, усыпить маковым дымком? - изумленно взглянула на друга Тина.
  -Конечно, нет, - оскорбленно фыркнул анлезиец, - это же ты первая унюхала в дыму запах мака, и догадалась, что нам оттуда не выйти. Не пристало воину приписывать себе чужие заслуги.
  -И что вы делали, когда выбрались на чердак? - Васт смерил Тароса нехорошо задумчивым взглядом и повернулся к Тине.
  -Она придумала разжечь костер, - оказывается, рассказывать про чужие заслуги анлезийцам вовсе не возбранялось, - я сначала спорил, думал, не получится... дверцу мы не заметили, изнутри даже щелки не видно. Потом я через окошко выбрасывал на крышу шкурки, а Тина разжигала всякий мусор, еще на одной шкуре. Всё получилось... но тут охотники притащили лестницу и один влез на крышу, чтоб тушить... а потом... я не понял, что она с ним сделала.
  -Если лекарь знает, как лучше вылечить, - с раскаянием вздохнул Костик, - то и как причинить вред, тоже не может не понимать. Я скрутила ему пару шейных нервов... первый раз делала такое сквозь толстые доски.
  -Извини... - Васт встал, шагнул к Таросу и начал поднимать в замахе руку, но его остановил резкий окрик Тины.
  -Стой! Васт! Не нужно.
  -Хорошо...- командир с усилием взял себя в руки, - тебе виднее. А теперь... может, поешь хоть немного... раз на руках Зайла не видно раны... значит ты потратила силу не только на того охотника?
  -Васт, - с укором смотрел на командира Костик, - а вот сейчас мне очень хочется тебя стукнуть.
  -Да за что?!
  -Зайчик, объясни... за что ты хотел врезать Таросу?
  -За оскорбительные намеки, - Зайл уже сообразил, что без его помощи друзьям не восстановить мир в их маленьком отряде, - но Васт вроде тебя сейчас не оскорбил?
  -А если человек сказал чистую правду... а его считают лгуном и притворщиком, - это не оскорбление?! - В душе Костика начала расти обида, и он побыстрее стиснул зубы и зажмурился.
  -Самое обидное оскорбление, - твердо сообщил Зайл, - я уже на своей шкуре испытал. Васт... раз она сказала, что не хочет есть... все-таки мы там дыма порядочно наглотались... а у нее организм не такой...
  -Я понял, извини... извините оба,- Васту явно нелегко дались эти слова, - мне не следовало так безоговорочно верить Таросу... но Тина вела себя несколько непривычно... извините.
  -Ладно, - невольно пожалел запутавшегося командира Костик, - проехали. Зайчик, принеси немного водички... спасибо.
  -Тина... не больше одной капли...
  -Будешь учить, уволю из друзей. Только три... вот так. Ну а теперь у меня сюрприз... - Костик бдительно оглядел пустынные скалы и полез за пазуху.
  Блондины, как по команде, отвернулись.
  -Можете поворачиваться, - тонкие пальцы ловко достали из потайного кармана крохотный запечатанный квадратик, - Васт, это тебе.
  
  Насторожившийся анлезиец не задал ни одного вопроса, и никакого удивления или недоверия не выказал. Просто молча распечатал приказ харифа и так же молча прочел. Лицо его сразу стало как-то жестче и старше, на высоком лбу появилась тонкая морщинка. Против всех ожиданий Костика командир повел себя очень хладнокровно. Не стал ни спорить, ни обижаться, что ему, практически свободному человеку, приказывают резко сменить маршрут. И вместо надежной Гатирской крепости отправляться в маленький прибрежный городок Луонс.
  -Понятно. Ты в курсе? - Васт испытующе смотрел на иномирянку.
  -Да, - коротко кивнул землянин.
  Сообщать лучнику, что при нем этот приказ и писался и запечатывался, Костик вовсе не собирался, он всегда терпеть не мог оправдываться или объясняться. Как не собирался и рассказывать, что там присутствовала и моряна, хариф никак не хотел отступать от первоначального плана, пока королева не привела свои доводы.
  -В таком случае выступаем немедленно, - командир встал с песка и оглянулся на Тину, - тебе помочь?
  -Сама как-нибудь... - пробормотал Костик, поднимаясь с одеяла, - вот вещи не забудьте.
  
  Следующие часа три стали для землянина испытанием на прочность. Васт вел отряд по дороге всего с километр, потом резко свернул и погнал панга по дну ручья. Сначала Тине даже понравилось, не так душно, но потом, когда со склонившихся к воде ветвей начали слетаться местные комарики, размером с осу, понял, почему на всех окнах крепости висела тонкая сетка.
  Едва отряд вылетел на более-менее свободное место и комары остались позади, Тарос придержал своего панга и, поравнявшись с девушкой, протянул ей нечто из жесткой сетки, связанное наподобие огромного мешка.
  -Давай помогу...
  Спорить Костик не стал, комаров он никогда не любил, тем более что после некоторых укусов на коже вздувались болючие и чешущиеся, долго не проходящие шишки. Так дома были нормальные комары, а не летающие монстры, как тут.
  Выяснилось, что в сетку нужно было залезть целиком, как в мешок, и потом протянутую чеерез края бечевку крепко стянуть в узел, находящийся примерно на животе,. Сам Костик с непривычки такую процедуру вряд ли осилил бы с первого раза, а у Тароса получилось очень ловко. И ладони он на этот раз где не нужно слишком долго не задерживал... ну если чуть-чуть.
  -Тина... прости...
  -Не сегодня. И вообще, сначала попроси прощения у Васта.
  -А у меня за что? - Оказалось, командир ожидал неподалеку.
  -Я не доносчик, - коротко отрезал Костик, - ну, едем?
  Признаваться, что езда с каждым километром превращается для него во всё большее мучение, он не желал. Как не желал ни жалости, ни сочувствия спутников. Просто на очередном привале, вернувшись из кустиков, выпил очередные три капли и молча полез в сетку.
  
  Глава 3 Тина
  
  В маленький хуторок медогонов, состоящий всего из трех домиков, они въехали в тот час, когда порядочные люди, поужинав, садятся на скамеечках или крылечках возле своих домиков и умиротворенно прощаются с прошедшим днем.
  -Негде мне вас поместить, - худощавая жилистая старуха в повязанной по-пиратски бандане смотрела на незваных гостей неприветливо.
  -Мы хорошо заплатим, - Васт уже слез с панга и стоял возле калитки.
  -Да причем тут плата? - возмутилась женщина, - все взрослые в лес с утра ушли, раньше завтрего не вернутся, а на меня ребятню и зеленых девчонок оставили. Как я потом их матерям в глаза смотреть буду, если эти дурехи топиться от любви начнут?
  -Но мы... - Васт смотрел на старуху возмущенно, - даже пальцем! Обещаю!
  -Вот то-то оно и есть, - не сдавалась старуха, - вы ими просто брезгуете, а они от обиды думают, будто жить не достойны.
  -Бабушка, а можно только я у вас переночую? - Поняв, что Васт сейчас развернется и поведет отряд в ближайший лесок, ночевать у костра, взмолилась Тина, - а они вон в том дальнем стожку?! Я обещаю, они его не сожгут... и не перемнут весь.
  -А ты кто такая? - непримиримо уставилась на Тину хозяйка.
  -Знахарка я, целительница. А вон тот, что поплечистее - мой муж. Вот браслет.
  -А другие двое?
  -Его дядья, по матери.
  -Надо же, как, - удивилась старуха, - а я и не слыхала, что такое бывает.
  Несколько минут она изучающе разглядывала парней, хмурилась и сердито сопела, потом, наконец, решила:
  - Ладно, идите вон в ту избу, я сейчас приду... ребятню угомоню. А ты лечить-то все можешь?
  -Да, - делая знак Васту, чтоб не задерживались и не мозолили старухе глаза, твердо кивнула Тина, - а у вас кто-то болен?
  Анлезийцы недостатком смекалки не страдали, и желанием ночевать на земле тоже не горели, потому резво развернули пангов и помчались к дальнему дому.
  -Ну, не так чтобы... - старуха изучала сидящую перед ней девчонку с большим сомнением, - Сама-то не больно на здоровую похожа.
  -А я сегодня и не здоровая... - за время пребывания в женском теле Костик успел понять, что женщины значительно смелее делятся между собой рассказами о недугах, чем мужчины.
  -Что... женские? - мгновенно угадала старуха, - какой день?
  -Первый...
  -Ох ты, долюшка наша... тебе бы полежать сегодня... ну идем со мной, у меня водица теплая нагрета, малышню на ночь умывала.
  Следующие полчаса Тина блаженствовала. Хозяйка занималась ее проблемами так рьяно, словно гостья была ей родной внучкой. Вскоре чистая, в свежей одежде и с распущенными для просушки волосами девушка мирно сидела за столом под навесом, завешенным со всех сторон той же сеткой. В одной руке она держала огромный свежайший медовый пряник, в другой глиняную кружку с холодным молоком, и впервые за весь день ощущала себя настолько комфортно, что даже не сразу сообразила, чьи это глаза разглядывают её сквозь сетку с тоскливой укоризной.
  -Мы там ждем... - больше сказать Таросу ничего не удалось.
  -А что, сами не можете себе постели приготовить и еду разогреть? - яростно напустилась на квартерона приютившая их старуха, - девочка и так еле на ногах стоит. Додумались, тоже, в таком состоянии ее на зверя сажать! Небось, не особо спешные у вас дела, обождали бы денёк -другой. Здесь она спать будет, Феда уже постель стелет. А вам я сама все покажу...
  Хозяйка зацепила Тароса за рукав и уволокла в темноту, оставив Тину давиться хохотом. Такого изумленного возмущения на лице мужа ей еще видеть не приходилось.
  
  Утром Костик по привычке проснулся рано, немножко понежился в необыкновенно мягкой постели, потом решительно слез с нее и начал одеваться. Его одежду вчера старуха решила выстирать, вот и щеголял он в чужой женской блузе и юбке. Не испытывая, впрочем, никакого неудобства, одежда селян была на порядок проще и комфортнее той, что носили горожанки.
  Неторопливо потягиваясь, выбрался во двор, узрел болтающееся на веревке собственное барахло, и вдруг похолодел. Черт! Ведь в карманах штанов были письма! И еще кое-какие важные вещички! Вот он лох!
  -Риха! - Взволнованно позвал он старуху, и из сараюшки немедленно отозвался спокойный голос хозяйки.
  -Я тут, корову дою. А ты что так рано встала?
  -Так ехать нам нужно... - Костик пробрался в сарайчик и встал в дверях, - а ты не вынимала из карманов записки? Я вчера про них забыла.
  -Вынимала, сейчас отдам, а со света уйди, и так плохо вижу.
  -Хорошо, - облегченно вздохнула Тина и побрела в баню умываться, хозяйка еще с вечера выдала ей все указания, где что лежит.
  -Вот все твои вещички, - цедившая под навесом молоко в глиняные крынки Риха кивнула на узелок, - свежее молочко будешь? Вот пряники, хлеб, мед, садись, позавтракай.
  -Спасибо, а мои вещи высохли?
  -Почти. Я тебе их сверну, как соберетесь выезжать. А тебе лучше ехать в этом... это моей дочки вещи, теперь она растолстела... уже не влезает. Только посмотри... что с малышом Туном, может, сможешь помочь, я заплачу.
  -Не нужно поминать про деньги, где малыш? - Костик решительно встал со скамьи.
  Для этих людей ему хотелось сделать все, на что хватит сил, не то, что обитателям деревушки, которую они покинули вчера. Еще повезло охотникам, что, пробиваясь к дымящей харчевне, Васт с Таросом не знали про западню, в которую попали Зайл с Тиной. Иначе там остались бы не только разбитые головы и поломанные руки, но и трупы. Но вот жалеть тех побитых селян Тине почему-то даже не пришло в голову, и они так и остались в неведении, что напали на знахарку.
   - Мальчишки у меня в том доме спят, - кивнула старуха на третий дом, - но ты сначала позавтракай, я пока корову выгоню, да воду греть поставлю, скоро мои помощницы подымутся.
  Тина опустилась назад на скамью, но взялась не за пряник, а за узелок со своими ценностями. Все было на месте, даже те мелочи, про существование которых девушка совершенно забыла. Такие, как моточек ниток и воткнутая в лоскуток иголка, привет от хозяйственной Саи, да несколько непонятно как попавших в карман орешков.
  Первым делом она вскрыла письмо Мги, поразившего ее при прощании своей прозорливостью. Однако прочтя первые строчки, едко фыркнула, ларчик открывался с совершенно другой стороны. Тан-габирец оказался не прозорливым, а просвещенным, потому что был таким же тайным сторонником морян, как и она сама. Когда-то русалки спасли его, сброшенного волной с тонущего пиратского судна, и полуорк не собирался этого забывать. И хотя официально принадлежал Пруганду, только и ждал того времени, как станет свободным человеком, чтобы принять морянское подданство. Письмо Тине он написал заранее, чтоб извиниться за выходки своей госпожи, случайно слышал, как она ставила условие мужу. Или не случайно... усмехнулся Костик, какая разница.
   Бросив конверт с письмом Мги в огонь, девушка взялась за записку самой Сетилии. Что-то в ней еще вчера насторожило своей неправильностью, словно писал письмо немножко пьяный или сумасшедший. Сначала Тина склонялась ко второму. Но читая раз за разом, начала понимать, что не все просто. Почему, в записке, написанной словно наспех, так выровнены строчки? И хотя буквы начертаны очень небрежно, все же послание не выглядит несуразным.
  А что самое неестественное, в письме нет ни имен, ни обычного вежливого обращения. Вот как он сам написал, если торопился и хотел извиниться? Само собой, начал бы с имени. "Тина, прости..." и тому подобное. А она почему-то начала очень необычно, и, тем не менее, первую букву написала очень ровно, словно заранее... Костик интуитивно чувствовал, что разгадка вертится где-то рядом, как иногда крутится на языке хорошо знакомое, но забытое имя или слово.
  Недовольно откинув свесившуюся на лицо прядь волос, парень снова уставился в листок.
  "Как просить тебя о прощении?
  А ведь меня предупреждали, что я ошибаюсь.
  Мне стыдно... но ревность просто жгла.
  Если можешь, прости, я желаю тебе счастья.
  Надеюсь, извинившись, я смогу спокойно жить"
  Присмотрелся внимательнее - черт! А ведь действительно, первая буква каждой строки выписана более ровно и твердо, остальной текст просто приляпан к ним, как яблоки к ежику. Значит, нужно попробовать прочесть первые буквы отдельно. Получилось - камен. Хорошо уже, хоть не абракадабра какая-нибудь.
  Ну, и что так может называться? Город? Вещь? И где это искать?
  Стоп. Он трижды олух. Что еще было в шкатулке? Тина невольно схватилась за шею, уфф. Вот она, цепочка, и кулон на ней, никуда не делся, оказывается, девушка вместе с ним и купалась.
  Вот до чего дожился, опечалился Костик, снимая с себя украшение, уже как девчонка спокойно ходит с висюлькой на шее, и маленькими серьгами в ушах. Ну так моряна велела носить, сказала, камни в них не простые.
  Так, а вот и камень. Обычный изумруд, хотя и крупный, но довольно блеклого оттенка, по форме напоминает половинку некрупной сливы, разрезанной вдоль. При первой же попытке покрутить, стало ясно, что это тщетно. Камень, крепко зажатый зубчиками незатейливой формы, плотно сидел на плоской платформочке оправы.
  Вообще, с первого взгляда создавалось впечатление, что это украшение ювелир делал в самом паршивом настроении. Или в период затяжной бедности, когда остался только кусок серебра, тусклый камень, да тупое зубило.
  Вот только в нищих ювелиров Костик никогда не верил. К тому же был уверен, что из последнего камня златых дел мастер постарался бы сделать нечто особенное, чтоб поправить свои дела. И значит оставался единственный возможный вариант ответа, этот кулон специально делали таким невзрачно унылым, чтоб ни у одной уважающей себя прелестницы не возникло желания нацепить его на свою шейку. А ни у одного опытного вора не появилось бы охоты рисковать ради него свободой.
  Костик присмотрелся внимательнее и понял, что сначала пошел по неверному пути. Нужно было сразу начинать с зубчиков. При ближайшем изучении оказалось, что некоторые из них немного тусклее остальных. И значить это могло только одно, те, которые сильнее блестят, кто-то трогал. Значит и ему нужно нажимать... а в каком порядке - покажет эксперимент. В конце концов, он же тосковал по тетрису? А чем эта загадка хуже?!
  Однако кулон не дотянул до тетриса сложностью. Комбинация оказалось простейшей, нужно было просто нажимать на более светлые зубцы, двигаясь по часовой стрелке. После второго круга очередной зубец подался под пальцем и медальон беззвучно раскрылся.
  Первое, что обнаружилось внутри - новая записочка. Костик осторожно, почти не дыша, вытянул крохотный кусочек тончайшей бумаги и развернул. Крохотными, каллиграфическими буковками на бумажке было четко выведено, - "Податель сего документа имеет право на срочную аудиенцию ее величества". Внизу стояла подпись: "Лиокания ле Амратион"
  Костик уже кое-что слышал о королеве и дворцовых порядках, поэтому ценность дара оценил мгновенно. И от осознания своей небрежности сразу облился холодным потом. Вот лох, он ведь уже пару раз купался с медальоном на шее, совершенно не заботясь, чтоб в него не попала вода. И вполне мог потерять этот могущественный документ, даже не найдя. Осторожно, почти не дыша, он свернул бумажку и взглянул внутрь медальона, проверить, нет ли еще чего.
  Было.
  Портрет по эмали.
  Очень тонко и бережно выписанный образ юной девочки, с рыжевато-каштановыми волосами и невозможно синими глазами. Именно такой, по каким он всегда просто сходил с ума.
  Девочка-мечта выглядела на портрете до такой степени хрупкой и беззащитной, что у Костика вмиг перехватило горло от невольной нежности к ней и острой обиды за себя. Ну, вот зачем ему знать, что где-то здесь живет его мечта, если больше не осталось ни малейшей надежды взять её однажды за руку?! Да он даже подумать о таком теперь не имеет права!
  А следом за обидой и болью волной нахлынул гнев. Ну, вот не стерва ли эта Сетилия?!
  Ведь никогда Костик не поверит, что Мги, желающий хозяйке добра, не поделился с нею тайной иномирянина. А та тут же нашла коварный способ, как подстраховаться и понадежнее отвадить от мужа назойливую знахарку.
  А иначе, зачем было дарить Костику портрет девушки?!
  -Тина?! - Опасливо окликнул из-за забора голос Тароса, и Костик порадовался, что сидит за занавесью из сетки.
  Когда свечи не горят, снаружи трудно рассмотреть, чем занимается сидящий за столом.
  -Что? - как можно спокойнее спросил он, быстро упаковывая записку в медальон и защелкивая крышку.
  -У тебя все в порядке?
  -Да, - только теперь Костик сообразил, что Тар почувствовал через браслет его злость, - можешь зайти сюда.
  -А хозяйка не прогонит?
  Ты, главное, бойся, чтоб я не прогнал, хотел съязвить землянин, но сдержался. Если смотреть на Тара со стороны, из своего мужского прошлого, то ему можно даже посочувствовать, женился парень и никакой ему от этого радости. Но из своего нынешнего положения Костик отлично видел, что Тарос постоянно пытается занять в их тандеме доминантное положение, искренне считая, что имеет на это право самца. И именно это так раздражало иномирянина, нежелание квартерона видеть в жене равнозначную личность, и отсутствие готовности к равноправному сотрудничеству.
  -Не прогоню, - Риха уже управилась с делами и появилась откуда-то с корзинкой и огромным тюком под мышкой, - садись, выпей молочка. Потом заберешь вот это. В корзинке ей ягоды в дорогу, кисленькие, чтоб пить не хотелось. А вот это вещи чистые и подушка, на ней сидеть поудобнее. Болит, поди, спинка?
  -Сейчас капли выпью, - вздохнул Костик и потянулся за пузырьком.
  -А сама ты не можешь... снять себе боль? - как-то затравленно пискнул Тарос и украдкой оглянулся на старуху.
  Но Риха все равно услышала.
  -Боль она и зельем снимет, а мешать организму нельзя. Небось, сам потом запросишь деток здоровеньких?!
  -Он допросится, - с угрозой пробурчал Костик, и, вспомнив про пациента, повернулся к хозяйке, - так мы идем к малышу?
  -Идем, деточка... - грустно вздохнула старуха, - да только боюсь, зря растревожим мы его... он такой сообразительный...
  -Идем, там видно будет, - Тина решительно поднялась из-за стола.
  -Я с вами, - так же решительно поднялся Тарос.
  -Отнеси вещи и приходи, - Костик вовсе не собирался уступать отвоеванных вчера позиций, - вон тот дом... посидишь рядом на скамеечке.
  -Строго ты с ним, - одобрительно хмыкнула старушка, глядя, с какой скоростью умчался с корзинкой и подушкой Тарос, - и правильно. Им, таким бабникам, нельзя воли давать, сразу под чужие юбки полезут.
  -Да? - Удивился Костик, - а как ты поняла, что он бабник?
  -Так ведь, сколько живу, как не научиться! Мы-то не все время тут сидим, как сезон дождей начнется, в город переберемся, на рынке стоять буду. А там, каких только не насмотришься! Пока жена мед пробует, супружник ее всех девок в округе взглядом перещупает. А глаза-то у него так и играют, как у кота, что мышку поймал.
  -Ой! - всполошилась Тина, - а у меня ведь кот с собой... совсем вчера про него забыла.
  -Немудрено, вся зеленая была, не волнуйся, накормила я твоего зверя... - Риха остановилась на пороге дома, - ну что, идем?
  -Конечно, - Костик решительно шагнул следом.
  Малыши еще спали, только один, худенький и бледный, сидел у незастекленного оконца и тоскливо смотрел во двор.
  -Что с ним... ну, на что жалуется?
  -Не жалуется он... - вдруг всхлипнула Риха, - молчит. Зверь прошлой весной напал... оно, зверье-то, весной бешеное, свадьбы у них... вот и потоптал малого, недалеко отсюда. Вроде кости срослись, а не ходит. И говорить не может... а смышлен... прямо беда.
  -Нужно положить его... можно прямо тут, на лавке... нет, подушек не нужно, маленькое что-нибудь под голову, - командовала Тина, растирая руки, - как тебя зовут? Тун? А я Тина. Я целительница и могу тебя вылечить. Но и ты должен мне помочь... хочешь выздороветь?
  Малыш серьезно и даже с какой-то укоризной кивнул.
  -Тогда лежи спокойно и ничего не бойся... - почувствовав, как к ладоням хлынуло знакомое тепло, Костик положил их на худенькое тельце и закрыл глаза.
  Черт побери, как же он терпит? И не стонет, не плачет? Просто сидит и молчит?! Воспаленный, пережатый неправильно сросшейся костью нерв горит перед внутренним зрением, как раскаленный гвоздь.
  -Помоги мне перевернуть его на животик... вот так, и держи за ножки, чтоб не дернул, - бормотала Тина, пытаясь сообразить, как проделать то, что раньше делала только вдвоем с моряной?
  Одна убирала боль, вторая ломала неправильно сросшиеся кости. А вот как все это сделать самой...
   Тина на несколько секунд смолкла и вдруг поймала не по-детски серьезный взгляд малыша и сообразила, он все понимает. И очень боится. Но не боли, к ней ребенок притерпелся. Боится, что она уйдет и оставит его на этой скамейке у окна наедине с проклятой болью.
  -Ладно, - решилась девушка, - поехали.
  Осторожно просунуть воображаемое щупальце, коснуться нерва, представляя, что он замерз, превратился в холодную нитку, и увидеть расширенные от изумления глаза Туна... на это ушло всего несколько секунд.
  Подмигнуть мальчишке, мол, держись, просунуть второе щупальце и осторожно вывести из трещины застывшую нитку нерва... именно так это виделось Тине, а как там происходило на самом деле, она не знала, и знать не хотела. Но четко понимала, сейчас заморозка с нерва слетит и он вспомнит все, что с ним проделали.
  -А-ааа, - тонко вскрикнул ребенок, подтверждая правильность предположения.
  Риха охнула, стиснула его ножки крепче, из ее глаз хлынули слезы.
  -Поздно плакать, - теперь Тина уже не торопилась.
  Спокойно снимала с нерва воспаление, щедро вливая свою силу, подправляла сустав, чтоб работал нормально, добавляла энергии ослабшим мышцам.
  -Все, - повернула мальчишку к себе лицом и строго заявила, - если сейчас не скажешь - "спасибо", верну назад твою болячку, понял?
  Ребенок испуганно вытаращил глазенки, теперь, когда прожигающая его боль исчезла бесследно, он верил этой странной чужачке много больше, чем всем своим родичам, вместе взятым.
  -С..с..спаси-бо... - хрипловато и тихо выдавил Тун и вытаращил глаза еще больше, только теперь в них плескалось недоверие, изумление, радость... все поочередно и вместе, - спасибо!
  -Вот так-то! - довольно хмыкнула Тина и заметила как стены начинают привычно расплываться в туманной дымке.
  Торопливо выхватила флакончик с драконьей кровью и глотнула прямо неразбавленной.
  -Что, опять? - Тарос возник на пороге как неотвратимость.
  -Цыц, - еле слышно прошептала Тина, - неси меня на подушку.
  -Ох боги, -всполошилась хозяйка, - да куда же ей! Может, задержитесь на денек? Его родители к обеду вернутся, уж они будут рады... ничего не пожалеют.
  -Некогда, - Уже сидя на руках Тароса, отказалась Тина, - мирной жизни вам.
  Пригляделась к деланно хмурой физиономии квартерона, несущего её к привязанному у калиточки пангу и присвистнула:
  -Васт, что ли?
  -Что? - притворился непонимающим Тарос.
  -Синяк тебе поставил?! Только не рассказывай, что в темноте об лавку споткнулся, не поверю.
  -И правильно сделаешь, - Васт стоял возле панга и держал в руках корзинку с ягодами, - не упадешь, если одна поедешь?
  -Обижаешь, командир, - хмыкнул Костик и бдительно заглянул в корзинку - это давай сюда, тут на всех не хватит.
  Уже отъехав, оглянулся, малыш Тун махал из окна рукой и открывал рот. Слышно ничего не было, но Тина и так знала, ребенок говорит - спасибо.
  
   Глава 4 Конс и Стан
  
  
   -Никогда бы не поверил, что можно так легко одурачить местную стражу, - процедил сквозь зубы один из высоких светловолосых мужчин, стоящих у борта готовящегося к отходу судна.
  Внизу, на пристани, кишащей одетыми в длинные туники воинами, шла проверка пассажиров, собравшихся покинуть благословенный Хамшир. Стражники проверяли всех и всё с особой дотошностью, уделяя особое внимание молодым парочкам и рабыням. Несколько таких девушек уже сидело в сторонке, под присмотром целой толпы воинов.
  -Подожди, пока они пройдут, потом будешь радоваться, - почти неслышно предупредил его спутник.
  Любой, едва взглянув на этих пассажиров, сказал бы, что они родственники, а может, даже братья. Мужчины были неуловимо похожи, как впрочем, сходны между собой для местного населения все занийцы, тан-габирцы, или моряны.
  Тот, который казался постарше, носил строго заплетенную короткую косичку, заканчивающуюся драгоценной заколкой и пышные, тщательно расчесанные усы. Его глаза скрывались в тени замысловатой модной шляпы, а подбородок и запястья прятались в пышных кружевах рубашки такого насыщенного голубого цвета, что невозможно было смотреть на что-то, кроме нее. Свободные штаны, богато расшитые по бокам золотом, были чуть темнее, а завершали костюм мягкие высокие сапоги и серебряный пояс, состоящий из отдельных фрагментов, соединенных цепочными звеньями. На поясе, как водится, висели внушительные кошели и дорогие кинжалы, и без сомнения все оружие подверглось перед входом на трап тщательному досмотру.
  Второй мужчина казался моложе из-за рассыпавшихся по лбу непослушных золотистых кудряшек, почти занавешивающих глаза. Шляпы он не носил, да и трудно было представить такую шляпу, какая подошла бы к буйной гриве его волос. Его гибкий торс облегала расшитая по подолу сложным орнаментом длинная туника такого же фасона, как и на воинах, только ярко-зеленого цвета. Штанов к ней не полагалась, но если бы кто-то вздумал заглянуть под подол, то обнаружил бы натянутые на стройные ноги короткие серые шорты. Впрочем, никого это особо не удивило бы, занийцы были известны странным вкусом в отношении одежды.
  Завершали костюм путешественника кожаные сандалии с зашнурованными на икрах ремешками и светлый кожаный походный пояс, в каких бывалые путешественники умудряются хранить целую кучу нужных в дороге мелочей. От кресала до пузырька с ядом. И в кармашках пояса кудрявого красавца имелось и то и другое, так что будь стражники построже, вполне могли бы найти повод прикопаться.
  Впрочем, после того, как похожие на занийцев путешественники предъявили командиру стражников подписанные комендантом городского гарнизона пропуска, их особенно и не досматривали.
  -Вот они... - прошипел путешественник в шляпе, заметив остановившуюся неподалеку от сходней коляску.
  -Спокойно, Ватсон, я вижу, всё под контролем - процедил сквозь зубы кудрявый, попутно очаровательно улыбаясь приближающейся к ним молодой и довольно симпатичной даме.
   За дамой плелся смуглый парнишка слуга, тащивший на спине огромный плетеный дорожный сундук, а в руках - завешенную черной тканью клетку.
  Дама польщено кивнула в ответ на изысканный поклон и важно проследовала мимо.
  - Похоже, я не буду скучать во время этого путешествия, - проводив ее странно задумчивым взглядом, с усмешкой сообщил пассажир в тунике.
   -Неужели она тебе так понравилась? - с недоумением оглянулся обладатель шляпы и снова уставился на сходни.
  -А мне сейчас все женщины нравятся, - ехидно фыркнул его спутник, - я молод и красив... и к тому же свободен. Почему бы не воспользоваться этим обстоятельством? К тому же у этой дамы есть одно очень большое преимущество перед другими, которого ты просто не заметил.
  -Их что, будут обыскивать? - занервничал не слушавший его Конс, - что там происходит?
  -Возьми себя в руки. Стражники проверяют наличие клейма, сам знаешь, моряны самые дорогие рабыни. Ну вот... все в порядке, да не смотри же на них так настойчиво.
  -Можно подумать, я один туда смотрю, - хмуро буркнул клон, - разуй глаза.
  Стан откинул с глаз назойливые кудряшки и со скучающим видом оглядел судно.
  Взгляды всех мужчин, стоящих вдоль бортов и перил верхней палубы и в самом деле были прикованы к уверенно поднимающимся по трапу морянам, плотно закутанным в синие шелковые плащи с капюшонами. Следом за ними легко нес объемные тюки с багажом огромный тан-габирец, одетый только в свободные белые штаны. И каждый желающий мог свободно рассмотреть не только впечатляющие мускулы его смуглого торса, но и горящее на предплечье четкое клеймо раба.
  
  Момент, когда трехмачтовое судно "Быстрая чайка" вышло из порта Сандита, клоны благополучно прозевали. Впрочем, это событие их особенно не волновало. Все, что они хотели, парни уже увидели, поэтому минут через десять после того, как моряны скрылись за дверью одной из лучших кают верхней палубы, господа путешественники утратили всяческий интерес к посадке и тоже отправились в свою каюту.
  Она была на класс ниже, чем каюта девушек, но это совершенно не расстраивало клонов. Здесь тоже можно было разместиться довольно удобно.
  -Помнишь, - обходя по периметру небольшое помещение и ощупывая все подряд, от плоских медных ручек на двери до медной окантовки округлого иллюминатора, закрытого толстым мутноватым стеклом, мечтательно спросил Стан, - как я собирал деньги на кругосветное путешествие?
  - Как раз хотел у тебя про это спросить, - кивнул валявшийся на плетеном диване Конс, - а потом я потратил все на комп... и еще даже на монитор не хватило. Слушай... а как бы нам с ними познакомиться?
  -Как стемнеет, пошлю унса, он все разведает, - понимающе хмыкнул его двойник, - лично меня сейчас волнует другое.
  -Вернее, другая?
  -Вернее, - не смущаясь, подтвердил Стан, пару минут любовался озадаченным лицом брата и наконец, не выдержав, заржал, - да успокойся, Кость! Пошутил я! Она меня интересует совсем не в том смысле. Но боюсь, изображать придется именно страстного поклонника. Иначе мне не добраться до главной цели. Ты знаешь, что было в той клетке, в руке у слуги? Унс.
  -Откуда он у нее может быть? - ошеломленно уставился на клона Костик.
  -Про это я услышал еще на Зании... - пока Стан рассказывал брату историю предприимчивого травника, Чудик сидел на краю блюда с фруктами, стоящего посреди столика и скептически рассматривал огромные, яркие груши.
  -Чудику не нравится тот унс, - вдруг сказал он невпопад, однако Стан знал от Заката, что мышление у малыша работает совсем по другому принципу, чем у людей и вертов.
  Унсы не рассматривают предметы и явления с точки личного эстетического или практического предпочтения, а сначала оценивают их на возможность опасности для хозяина, а потом выдают свое заключение. И если желаешь понять, как они сделали тот или иной вывод, нужно задавать наводящие вопросы.
  -Что в нем плохо?
  -Не включена система сбора информации и защиты, велик уровень содержания в организме бактерий, нарушены основные функции жизнедеятельности. Если не запустить схемы регенерации и не ввести дозу иммунного гемоглобина, полное отключение всех процессов может произойти через двенадцать-четырнадцать часов по земному исчислению.
  -С ума сойти, как он выражается, - ошеломленно охнул Конс, - это ты, что ли, научил?
  -Это его создатели постарались, он только переводит полученные знания на доступный мне язык. Но малыша нужно спасать... и чем быстрее, тем лучше. Похоже, первое свидание у меня состоится значительно раньше, чем я планировал вначале, - копаясь в сундуке, просвещал клона Стан, - черт, куда они упаковали нормальные штаны?
  -Да иди так, ты в этой юбочке неотразим, - хихикнул Костик.
  -Я в чем угодно неотразим, - гордо согласился его двойник, - но в штанах мне удобнее. Кстати, ты не заметил, с какой стороны ее каюта?
   -А спросить ни у кого нельзя?
  -У матросов, что ли? Впрочем... я нуб. Чудик, просканируй помещения и выведи мне план этого корабля, с отмеченным местом, где находится унс, мы, ну... - он взглянул в умоляющие глаза клона, - и моряна с Майкой.
  -Майка сменила цвет, - серьезно заметил Чудик, - Это сезонная линька или брачная окраска?
  Конс едва не подавился грушей.
  -Это защитная мимикрия на время плаванья через океан, - попытался пошутить Стан, но унс понял его слова всерьез.
  - Информация принята, приступаю к сканированию.
  -Пойти и мне погулять, что ли? - глядя, как брат торопливо переодевается, тоскливо вздохнул Конс и тут же получил в ответ решительное - нет!
  -Сиди тут и жди. Вдруг мне понадобится помощь? Ищи потом тебя по кораблю, - Стан понаблюдал за братом и сжалился, - потом пойдем, погуляем возле их каюты, а пока отдохни. И не говори, что не устал.
  -А ты? - фыркнул Конс и его клон согласно кивнул.
  Они все устали, шутка ли, четыре дня мчаться без остановок на ночлег и отдых. На скорую руку перекусывая на очередном постоялом дворе, пока перегружают багаж на свежих животных. Спали прямо на пангах, по очереди, для этого на спину одного из животных было пристегнуто нечто вроде детской люльки, плетенной из вездесущего тростника.
  Удобнее всех в этом приспособлении спалось Майке, она помещалась почти во весь рост. У клонов из люльки свисали ноги, и очередной панг раздраженно хлестал по ним хвостом. Но все их неудобства ни в какое сравнение не шли с тем, что испытывал Уло, когда приходила его очередь загружаться в спальное место. Потому-то сообщение о том, что последнюю часть пути они проделают в хотомаре, все встретили облегченным вздохом.
  Моряны-провожатые тоже менялись, порой даже чаще, чем панги. Иногда с ними ехала какая-нибудь зеленоволосая полукровка, время от времени старшая сестра. Несколько раз, на самых безопасных участках пути они передвигались без присмотра морян, но всегда в месте следующей остановки их ждала осведомленная обо всем русалка.
  -Знаешь, - на одном из привалов, когда они ненадолго остались наедине, задумчиво сообщил брату Конс, - мне кажется, я начинаю понимать, почему простые сицилийцы не особо протестовали против мафии. Стыдно признаваться, но мне приятно чувствовать себя цыпленком... когда рядом ходит надежная клушка.
  -Мы для них цыплята, которые скоро превратятся в куриц, несущих золотые яйца, - опыт общения с комендантом научил Стана смотреть на вещи намного прагматичнее, - но ты все-таки прав. Наверное, каждому нравится, когда о нем заботятся.
  
   Каюта интересовавшей парня дамы располагалась по другому борту, и чтоб добраться туда, нужно было пройти несколько лестниц и миновать прогулочную площадку. Превращенную предприимчивым капитаном в нечто вроде столовой на свежем воздухе. В такую жару большинство пассажиров предпочитало обедать и ужинать под легким навесом, продуваемым ветерком, а не в душном, лишенном окон обеденном зале, расположенном в центральной части второй палубы.
  И вот тут Стану повезло. Едва шагнув из-за угла на площадку, парень обнаружил искомый объект. Госпожа, владевшая унсом, сидела за стоявшим возле самых перил столиком и расслабленно пила что-то из серебряного бокала.
  Дома, в родном мире, Стан просто подошел бы и спросил какую-нибудь чепуху, например, не знает ли она, когда тут завтракают. А вот сейчас на минуту завис в нерешительности, а вдруг тут такое поведение непозволительно? И едва он подойдет, девушка начнет звать капитана и кричать, что её оскорбили?
  -Господин! - кто-то нерешительно дернул Стана за рукав.
  Повернув голову, парень обнаружил рядом мальчишку-слугу, и, начиная понимать, что зря волновался, вопросительно поднял бровь.
  - Госпожа Фанзела соизволила пригласить вас за свой столик.
  -Спасибо, - машинально поблагодарил Стан, поймал недоуменный взгляд слуги, и поправился, - разумеется, я принимаю приглашение. А как тут можно позвать э-э... разносчика?
  -На каждом столике есть колокольчик, - удивляясь про себя необразованности занийца, вежливо подсказал парнишка.
  -Понятно, - странный господин просто отодвинул ожидавшего монетку слугу и направился к столику дамы, не заметив быстрых взглядов, которыми обменялись между собой госпожа и лакей.
  -Приятного аппетита. Я - Станар. Как вы устроились? - первая фраза придумалась сама, пока Стан лавировал между столиками.
  -Ох, лучше не спрашивайте! - девушка несчастно вздохнула, и ее губки задрожали, - а вы?
  -Спасибо, ничего... - озадаченный такой неожиданной встречей, Стан догадался посмотреть на ауру госпожи Фанзелы и теперь пребывал в натуральном шоке.
  Ни одного из тех чувств, что были прямо-таки написаны на лице его соседки, и в помине не было в ее ауре.
  Если Стан правильно понял, она вообще не переживала и не расстраивалась. И он бы посчитал грустное хлопанье глазками хорошей попыткой очаровать себя, если бы в ауре девушки не гуляли холодные голубоватые всполохи. И это значило, что она ведет какую-то более сложную игру, чем простое обольщение.
  И вот тут Костик завис. Конечно, он много читал про женское коварство, и фильмы смотрел и даже дом-два пару раз включил, правда, плевался после. Никогда он не наблюдал ни у знакомых парней, ни у одноклассников таких бабьих истерик, как там. Да и все знакомые девчонки были как-то понятнее, и хотя отклоняли его приглашения, но очень вежливо, даже виновато. Но сейчас Стан впервые столкнулся с такой ситуацией, какой раньше даже не мог себе представить. И теперь в упор не знал, как ему следует поступить с сидящей напротив дамой.
  -...хоть и не знатного рода, но привыкла к более удобным комнатам... у моего отца было солидное состояние. Представляете, каково мне теперь ютится в крошечной каюте, вместе со слугой и попугаем?
  -Ну, отправьте слугу вниз, думаю, ему найдется место среди матросов.
  -Как вы можете такое говорить? - девушка нервно заломила руки, и поднесла их к губам в таком отчаянном жесте, что со стороны казалось - еще секунда - и она зарыдает, однако Стан не поверил.
  В душе притворщицы он не видел никаких признаков возмущения или негодования, наоборот, аура стала еще спокойнее. Это могло означать, что девушка в нем разочаровалась... или наоборот, посчитала, что теперь лох мертво сидит на крючке. И готов выдать бедняжке деньги, необходимые на покупку более шикарной каюты. Чтобы потом вместе с ней проверить, достойна ли стоящая там мебель новой постоялицы.
  Да Стан и сам был не против притвориться сраженным прелестями собеседницы, хотя вблизи отлично разглядел покрывающий их слой белил и румян. Но ради унса мог и покривить душой, лишь бы попасть в ту самую каюту, которая даме так не нравилась.
  Настораживало парня только одно, правильно ли он понял её намерения? Не скрывается ли за ними нечто еще более изощренное, чем обычное вымогательство?
  Но ведь не сделав шаг, никогда не узнаешь, верен ли он? И смешнее всего будет, если он заподозрит акулу там, где плавает мелкая пиранья.
  -Я бы с удовольствием помог очаровательной девушке, если бы она подсказала мне способ... - осторожно промямлил Стан, решив в последний раз проверить свои подозрения.
  Аура Фанзелы полыхнула мимолетным огнем торжества и снова стала ровно-безразличной. Только синеватые сполохи стали как будто ярче.
  -Я не знаю, что там можно сделать... хотите, посмотрите сами?!
  А дамочка времени не теряет, топая вслед за кокетливо покачивающей бедрами Фанзелой едко ухмылялся парень, они знакомы всего десять минут, и уже идут в её каюту.
  Не такую уж и плохую, судя по расположению, их с Консом жилье было лишь немногим лучше.
  -Вот, взгляните, - вежливо пропустив Стана вперед, произнесла спутница, но едва он перешагнул порог, дверь за спиной захлопнулась, послышался шорох ключа.
  Землянин стремительно развернулся - и никого не увидел, в каюте он был один.
  В первый момент парень остолбенел, что за нафик? А потом представил все возможные варианты развития событий и даже застонал. Вот это он лох. Так попасться после того, как целый месяц считал себя круче вареных яиц!
  Но уже в следующую секунду закрыл глаза и сосредоточившись, отправил сигнал Чудику, которого из предосторожности оставил с клоном.
  -Чудик тебя слышит! - Унс понемногу учился на близких расстояниях посылать текстовые сообщения.
  -Я в ловушке! Скажи Консу, пусть бежит к моряне, а потом в каюту к этой сволочи. Она меня заперла.
  -Чудик сказал. Мы уже бежим.
  Успокоенный Стан сорвался с места и помчался по каюте, заглядывая под столы и кровати в поисках клетки. Она нашлась в багажном шкафу, так и стояла накрытая тряпкой рядом с нераспакованным сундуком.
  Сбросить тряпку оказалось легко, а вот дверца оказалась запертой на замочек. И никакого ключа в зоне видимости естественно не наблюдалось.
  Лохудра проклятая, тебя бы саму запереть за подлые выходки... - матерился Стан, вытаскивая из шкафа и ставя на стол клетку с не выказывавшим никаких признаков жизни унсом.
  Одно движение кинжала - и замок, звеня, укатился под кровать. Распахнув дверцу, Стан сунул в клетку руку, торопясь вытащить унса на свободу и едва не взвыл от острой боли. Пленник, секунду назад валявшийся совершенно безжизненным клочком грязного меха, мигом впился в его палец своими острейшими клыками.
  Инстинктивно дернув к себе руку, парень выхватил из клетки и унса, успевшего накрепко обхватить его лапками, и так и не отпускавшего изо рта палец. Сгоряча парень схватился было за животное другой рукой, оторвать - и тут же выпустил. Первая боль уже исчезла, а тельце у унса оказалось таким легким и вялым по сравнению с Чудиком, что злость на него мгновенно растаяла, сменившись жалостью. И горячим возмущением бессердечием его хозяйки, не считавшей нужным кормить животное.
  Ладно, пусть поест... в конце концов, несколько кубиков крови - не такая большая цена за жизнь такого милого и полезного существа, - с состраданием глядя на жмурящуюся от блаженства мордочку, вздохнул парень.
  В двери зашуршал ключ, и Стан, мгновенно насторожившись, прикрыл глаза.
  За дверью виднелось два силуэта, со вполне узнаваемой аурой, хозяйка каюты и её слуга.
  И то, что они пока никого не привели, вселяло надежду, что удастся обойтись без скандала и вмешательства капитана. Стану очень не хотелось платить этой змее деньги, но на данный момент это был самый приемлемый вариант.
  -Ах! - Вошедшая дама сделала такое лицо, словно до этой секунды никогда не видела спокойно сидевшего в кресле мужчину, - кто вы такой? Что вы делаете в моей каюте?
  Артистка, хмыкнул про себя Стан, посмотрел на сладко сосущего его палец унса, и едко ухмыльнулся, а почему бы нет? Что он теряет? Но хоть время выиграет.
  -Я пришел на зов... темных сил... - не глядя на аферистку, загробным голосом провещал землянин, спешно припоминая все виденные ужастики, - я добровольно отдал свою кровь и она свяжет нас, живущих днем и бодрствующих ночью... кровь неназываемых даст мне силу и мощь... кровь... кровь...
  Расхохотаться при виде вытянувшихся лиц мошенников хотелось просто нестерпимо, но Стан кое-как сдержался. Прикрыл глаза, полюбовался аурой дамочки, начинающей прорастать зелеными сполохами, и сладко потянулся, с показным удовольствием разминая плечи.
  -Хоррошо... теперь я могу многое, почти все... но как же хочется есть!
  Стан резко повернул голову к шантажистке и уставился на нее очень заинтересованным взглядом, словно видел перед собой по меньшей мере кусок свежепожаренного мяса. Огромный такой кусик.
  -М-мм! - облизнувшись, иномирянин сделал вид, будто собирается привстать с кресла.
  Дамочка взвизгнула, кинулась прочь и наткнулась на собственного слугу, застывшего возле двери с потрясенным выражением лица. Что-то, наверное, перемкнуло в ее мозгу, потому что мошенница неожиданно с удивительной ловкостью и силой схватила парнишку за руку и швырнула к Стану. От сильного толчка мальчишка не удержался на ногах и свалился к землянину прямо на колени. Стан чуть сдвинул сжавшегося и замершего, как загнанная мышка, прислужника в угол кресла, чтоб не мешался и не придавил случайно унса.
  -Вот его... его... возьми! - она истерично дергала ручки и суетливо шарила по кошелям, напрасно ища ключ, которого там никогда не было.
   -А он у нас! - Стан хорошо видел, как вошедший последним слуга торопливо запер за собой дверь и спрятал ключ в карман.
  И теперь спокойно выудил из кармана парнишки вожделенный дамой предмет и дразняще покрутил перед ней.
  -Отдай!
  -Сейчас. Бегу и падаю, - состроив самую жуткую и мрачную физиономию, какую сумел, хмыкнул Стан, - я голоден и зол... ты хотела обмануть меня, женщина! И теперь должна ответить за все свои поступки!
  Для убедительности парень оскалился и клацнул белоснежными зубами.
  -Нет! Не-ет! - Хозяйка бросилась мимо него к иллюминатору, но он в последний миг невозмутимо вытянул длинную ногу.
  -Я на все согласна... все отдам... только не это... - рухнувшая на пол Фанзела торопливо отползала на коленях в дальний угол, явно намереваясь нырнуть под кровать.
  -Ну, и что тут происходит? - Властный вопрос моряны ошеломил всех присутствующих, ведь дверь была заперта, а ключ находился у Стана.
  -Мало кто знает, что расчетливые капитаны на своих кораблях всегда ставят одинаковые замки, - любезно сообщила моряна землянину, проходя к соседнему креслу и устраиваясь в нем, - потому что пассажиры все время их теряют и путают. Фанзела, ты вроде обещала мне, что покончишь с этим ремеслом?
  -О-ооо! - простонала та, выглянув из под кровати, - а ты еще откуда?
  -А вот это не твое дело, - моряна вовсе не собиралась упускать в разговоре с хозяйкой ведущей роли, - тебе достаточно знать один важный факт, ты выбрала себе в жертвы подданного нашей повелительницы.
  -Вре-ешь... - вот теперь страха в ауре шантажистки было много больше, чем всех остальных эмоций.
  Больше даже, чем в тот миг, когда она считала, что Стан будет пить ее кровь.
  -Ты должна лучше других знать, что мы никогда не врём женщинам, - укоризненно сообщила преступнице моряна и обернулась к Стану - ты можешь отпустить Атику, брат, она никуда не сбежит.
  -Кто тут Атику? - сразу не понял землянин, потом внимательнее присмотрелся к сжавшемуся в испуге парнишке, который так и сидел рядом с ним, и, движимый интуицией, дернул его за густые черные космы.
  Слуга только сильнее вжал голову в плечи, почувствовав, что голове стало заметно прохладнее.
  Рассыпались по плечам светлые волосы, мелькнула на шее полоска белой кожи, открывая тайну необычайной смуглоты светловолосого парнишки.
  Черт, уже совсем не мальчишки! Вернее, совершенно девчонки.
  Стан решительной рукой выдворил пособницу мошенницы со своего кресла, но она никуда не побежала, так и сидела рядом с его ногами, вызывая непонятное чувство протеста и неловкости.
   -Что ты со мной сделаешь? - вылезшая из-под своего укрытия Фанзела от расстройства даже не заметила, что причудливая прическа совсем растрепалась, а краска на лице размазалась.
  -На Сузерде скажу, а пока веди себя тихо, как мышка. И не вздумай хитрить, я с тебя глаз не спущу. Атику забираю прямо сейчас, ты учишь ее только плохому. Идем, - повелительно кивнула моряна служанке.
  -Но я ее столько кормила... и она моя дочь!
   Стан почувствовал невыразимое отвращение, услышав, каким возмущенно-капризным тоном сказаны эти слова.
  -Она не твоя дочь, и ей пора это узнать, - в голосе моряны зазвенела сталь, - если она еще сама не догадалась по твоему отношению. Собирайся, девочка, парик пока надень... это ненадолго.
  -У нее ничего нет... - заторопилась Фанзела и вдруг увидела в руках Стана притихшего унса, - а куда это ты несешь моего попугая?
  Малыш к этому времени уже наелся и старательно заживил ранку своего кормильца, виновато поглядывая на него впавшими глазками.
  -Попугая я забираю, - озверев, рыкнул Стан, - в качестве компенсации за моральный ущерб! Или ты предпочитаешь отдать кровью?
  -Не-ет... - она отодвинулась дальше в угол и вдруг жалобно всхлипнула... - обобрали...
  -Ну, это ты сильно преувеличиваешь, - презрительно буркнула моряна и показала Стану глазами на дверь.
   Намекать дважды парню не пришлось, и уже через минуту он ворвался в дверь собственной каюты.
  -Чудик! Смотри, что я принес!
  -Кость... - бесцельно мотавшийся по каюте клон подскочил к нему, вцепился в плечи, и вдруг шмыгнул носом, - когда-нибудь я тебя прибью за такие вылазки.
  -Ну что ты, брат... - Стан свободной рукой на миг крепко притиснул к себе двойника, заглянул в знакомые глаза и озорно фыркнул, - так вы же не дадите мне пропасть?
  Получил шутливый толчок в плечо, но сдачи не дал, тут же забыв про него.
  Чудик, немедленно прилетевший на зов, уже сидел на его ладони, торопливо и бдительно ощупывая и разглядывая собрата.
  -Уровень бактериального заражения понижается, органы работают нормально, в гемоглобине недостатка нет... Костя, ты дал ему кровь?
  -Я, - объяснять, что унс взял сам, Стан пока не собирался.
  -Это верное решение,- серьезно сообщил Чудик и нырнул под рубашку хозяина, - сажай его сюда, ему нужно тепло.
  -А как же я...
  Стан хотел было запротестовать, он им что, инкубатор?! И вообще поинтересоваться, а как ему теперь есть и спать? Но вовремя сообразил, раз Чудик считает, что это оптимальное решение, придется терпеть столько, сколько нужно. И ничего от его протестов не изменится.
  Да ведь он и сам не захочет менять.
  
   Глава 5 Тина
  
   -Моряна?!
  Показалось Тине, или нет, что это слово сорвалось не только с ее губ? Девушка скосила глаза на лучников и убедилась, все ее спутники поражены ничуть не меньше, хотя спешат стереть с лиц изумленное выражение.
  -Я,- королева вяло махнула рукой и по этому, такому знакомому жесту, Тина сообразила, повелительница выжата досуха и ей просто необходим отдых.
  Или помощь. Девушка решительно соскользнула с панга и бросилась к приемной матери.
  -Не нужно... - попробовала слабо протестовать та, но напоенные теплом ладони уже легли на плечи, прошлись по шее, отодвинув волосы, поднялись по затылку, - хватит, спасибо. У тебя увеличился ресурс... это отличная новость.
  -Что-то случилось? - Первоначальная растерянность при виде королевы, оставшейся на другом конце континента, за эти минуты окончательно рассеялась, уступив место уверенности, что произошло нечто очень важное.
  Только такое могло заставить моряну бросить все, свою тайную крепость, малышей, портал в родной мир и мчаться окружным путем в Дилл.
  -Как ты нас нашла? - Васта интересовал совсем другой вопрос.
  -Мне кажется, это как раз понятно... - пробурчал Костик и оглянулся на двух аборигенок, которые присоединились к ним в Луонсе.
  Обе они были немолоды и молчаливы, обе имели смутное сходство с морянами. И обоих почти с первого дня невзлюбил Тарос. Появление смесок вдребезги разбило все его надежды, возлагаемые на это путешествие. Телохранительницы, или бонны, как сразу окрестила их Тина, не оставляли квартерону никакой возможности ухаживать за женой. Теперь они подавали ей еду, устраивали на ночлег и водили к речке.
  За два дня, что они добирались от Луонса до этой маленькой деревушки, расположенной на въезде в Дилл, квартерону всего лишь несколько раз удалось мельком коснуться руки Тины.
   -Да... случилось. Пруганда сняли с поста харифа. Он пока под домашним арестом... но об этом поговорим позднее, в другом месте, - моряна поднялась с придорожного камня и помахала рукой.
  Дальние кусты зашевелились, и на дорогу выбрался панг, запряженный в легкую коляску, крытую полотняным пологом.
  Одна из бонн, Киа или Лос, Тина пока плохо разбиралась, немедленно подступила к повозке и села на место возницы. Парнишка, сидевший там до нее, сунул в карман брошенный моряной кошель и испарился в тех же кустах.
  -Садись, - повелительница кивнула Тине на повозку, скользнула следом сама и позвала - Жано!
  Кот мгновенно понял, что от него требуется и одним прыжком покинул надоевшее ему место на спине панга.
  -Васт!
  Командир, молча следивший за всеми этими перемещениями, мгновенно оказался рядом.
  -Мы едем в мой особняк, это на северном холме, возле фонтанной площади, ворота с изображениями рыбок. Вот тебе знак, по нему вас сразу пропустят. Но сначала тебе придется ехать к адмиралу... знаешь его дворец? Он сейчас там. И еще... можешь рассказывать всю правду... какую сочтешь нужной, нам нельзя путаться в рассказах, но про Пруга я ничего не говорила, понял?
  -Не дурак, - Васт, оказывается, запоминал Костикины выражения, - я тебя вообще не видел.
  -Правильно, - подумав секунду, кивнула королева, - и еще, вы изначально собирались остановиться в моем доме... только это было секретом для всех остальных. Как ты понимаешь, на харифа кто-то донес. Причем, после вашего отъезда. Все, больше тут стоять нам нельзя, езжай.
  Киа негромко прикрикнула на панга и коляска тронулась. Приоткрыв полотняную шторку, Тина следила, как Васт отдает распоряжения, как разворачивает панга и очень быстро исчезает в облачке пыли.
  Остальной отряд последовал за коляской, но на некотором удалении.
  -Мы должны попасть в мой дом раньше, чем за тобой прибудут гвардейцы адмирала, - еле слышно пояснила королева, никто не должен знать, что я вас встречала и предупредила анлезийца. Адмирал сердит на них, он посылал на Анлезию судно, просил помощи, две сотни лучников, но хозяин леса не дал ни одного. Наоборот, тайно передал приказ всем своим подданным, кто находится на Сузерде, вернуться домой. В войнах Анлезия всегда держит твердый нейтралитет.
  -А как же Васт с Зайлом? - Костик невольно оглянулся в ту сторону, где остались спутники.
  Как-то привык он к ним за последние дни, тем более, что после деревушки медогонов парней словно подменили. Никаких требований к нему не предъявляли, ни на чем не настаивали. Останавливались по первому, даже не слову, а взгляду. Костику даже как-то не по себе иногда становилось, может, они и всегда были такими милыми, а это он их провоцировал на разборки?
  -Они же дали тебе клятву... этого хозяин леса отменить не может.
  -А почему он так называется, действительно сидит в лесу? - поинтересовался Костик, но думал в это время совершенно о другом.
  -Нет, сидит он во дворце, - в голосе моряны прозвучала непонятная усмешка, - только дворец у него... не вполне человеческий. И диких лесов на Анлезии нет, просто его подданные свято чтят все, что связано с их легендарными предками... временами даже слишком рьяно... Однако тебя ведь не это интересует?
  -Всё-то ты знаешь, - вздохнул Костик, - меня волнует, как адмирал его встретит... Васта.
  -Ругать и бить точно не будет... и в камеру с преступниками вместе не посадит, - королева еле заметно помрачнела, - но тебе ведь уже говорили... у него очень тяжелый характер.
  -Черт, моряна! И ты говоришь об этом так спокойно! - Костик так и подпрыгнул, - зачем же ты его послала!
  -Чтоб отвести от тебя первый гнев и дать адмиралу немного остыть. Неужели тебе не понятно, он получил на вас всех донос, и пока не установит истину, никому не поверит, что его обманули!
  -Ну, так поворачивай повозку, мы подъедем следом, Васт уже там!
  -Тина, - королева пристально вгляделась в ученицу, - что произошло в дороге? Ты никогда раньше не была такой нервной и невнимательной.
  -Кое что произошло... расскажу потом, а сейчас нужно его спасать!
  -Не нужно никого спасать, Васт знает, куда и на что отправился... - твердо отказала повелительница, - а тебе, прежде чем предстать перед адмиралом, нужно принять ванну и переодеться.
  -Это еще зачем? - насторожился Костик.
  -Адмирал должен увидеть не девчонку-лучницу, а серьезную целительницу... впечатление от первой встречи у людей имеет важное значение.
  -Бабушка говорит, встречают по одежке, а провожают по уму, - хмуро фыркнул Костик.
  -Мудрая женщина.
  -Она вообще-то старушка.
  -Ты сейчас рассуждаешь как Тарос... кстати, как они отнеслись к известию о детях?
  -А ты не знаешь? - поразился Костик, - вроде все лучники собирались бежать в бухту.
  -Ни один не пришел, - качнула головой моряна, и приложила палец к губам, - тсс... мы проезжаем мимо поста.
  -Они что, уже ищут нас по городу? - через несколько минут решился шепотом спросить землянин.
  -Вас пока не ищут, а вот охрану в связи с военным положением усилили.
  -Так что... война началась?
  -Нет... пока - нет. Просто императрица прислала королеве ультиматум... или принц в течении десяти дней отправится на Хамшир, или оттуда на Сузерд выйдет императорский флот... а это сорок кораблей, набитых отборными легионерами.
  -А зачем им принц?
  -Чтоб стать консортом принцессы Ансельны.
  -Она такая страшная? Или старая? - Костик никак не мог понять, что такого невозможного в этом браке.
  Сколько он помнит из истории, принцы и принцессы никогда не имели возможности сами выбирать себе пару, такая уж у них доля.
  -Нет... и не старая, и не страшная, ей всего девятнадцать лет и она милая девушка, но если Дагеберт станет консортом - это будет означать, что Сузерд провинция Империи. А королева и адмирал всячески стараются этого избежать.
  -Вот это мы влипли... - Тина даже присвистнула, представив размер проблемы, в которую ввязалась по незнанию, - Моряна! Неужели ты думаешь, что у Сузерда есть какие-то шансы выстоять?
  -Посмотрим, - загадочно хмыкнула та, - сначала нужно спасти Пруганда. Он честный человек... и понимает наши проблемы.
  Разумеется, Тина догадывалась, что моряне ни к чему разборки с новым харифом южной крепости. Но раньше даже не подозревала, что повелительница способна так открыто встать на его защиту. Или это всё же больше защита собственных интересов, уютного укрытия в кратере, и спокойного использования затопленного портала? На самом деле, Костику всё равно. Важно, что в круговерти этих событий он рискует потерять своих клонов... и вообще никогда с ними не встретиться.
  -Вот и приехали, - с нескрываемым облегчением выдохнула моряна, и любопытство подтолкнуло Тину выглянуть в щелочку между занавесками.
  Мелькнули перед глазами деревянные ворота, расписанные синими и серебряными рыбками, раскидистые кусты вдоль подъездной аллеи и коляска замерла напротив бело-розового, как конфетка, дома, сложенного из ракушечника.
  -Здесь я могу сказать тебе еще одну новость, приятную, - вылезая из коляски, важно сообщила королева и сделала Кие знак рукой.
  Та понятливо кивнула, дернула повод, и повозка помчалась куда-то за угол.
  -Ну? - не выдержал Костик, - моряна! Что за новость?
  -Судно, на котором плывут твои братья, через два дня будет в порту Дилла.
  -Обрадовала, - мрачно вздохнул Костик, - и прямо в лапы адмиралу. Вот он будет счастлив, сразу три в одном флаконе.
  -Тина, - укоризненно качнула головой моряна и потащила девушку к дверям, - не переживай так! Они не попадут к адмиралу. Когда судно войдет в порт Дилла, капитан недосчитается нескольких пассажиров.
   -А как они попадут сюда? Жано!
  Напрасно он звал привыкшего к свободе кота. Едва мохнатый ловелас сообразил, что в этом месте они будут ночевать, как немедленно отправился обследовать окрестности. Только хвост в кустах мелькнул.
  -Не волнуйся, твоих братьев доставят прямо сюда. И Жано пусть погуляет, сам придет. Тебе никто не говорил, откуда он взялся? - моряна уже вела Тину по анфиладе просторных залов, ведущих куда-то вглубь дома.
  -Нет... а что, разве такие коты тут редкость?
  -Тут их вообще нет. Есть похожие в лесах, но они просто животные, а Жано потомок полуразумной расы. Это Яргелли привезла с собой с Анлезии его мать. Красавица была кошка... погибла рядом с хозяйкой. Слишком неравные были силы, они в тот раз нарвались на три пиратских судна... набитые головорезами.
  -А откуда тогда Жано?
  -За несколько месяцев до того рейса она принесла котят, Яргелли с Териленом ле Сизилли иногда посещали Анлезию, мать Тароса хотела, чтоб родственники признали ее мужа.
  -А Васт говорил, они не против того, чтоб люди жили на Анлезии, - рассматривая помещение, куда привела ее моряна, протянул Костик.
  -Не против, и официально даже не против браков мужчин с человеческими женщинами. Просто потому, что анлезийцы никогда не женятся на инородках. Слишком ценят свой дар долголетия, чтоб лишать его собственных детей. Ну а женщины у них имеют двойственное положение, с одной стороны их боготворят, с другой - крепко держат в предназначенной для них нише обычаями и законами. Яргелли была особенной, ей одной из многих девушек удалось доказать свое право на путешествие за пределы Анлезии.
  Не прерывая рассказа, моряна с удобством прилегла на низкий диван, стоящий неподалеку от ванны, выточенной из цельного куска розового мрамора в виде огромной вазы. Устало потянулась и тронула пальцем колокольчик.
  Это простое действие вызвало из глубин дома целую толпу морянок-полукровок, набросившихся на Тину, как голодные куры на зерно. Ее вмиг раздели, сунули в горячую воду и принялись мылить и тереть с необычайным энтузиазмом.
  -Так вот, про кота. Котят, уходя в то плаванье, Яргелли оставила у Саи, они были слишком малы и бестолковы, везде лезли. А потом их разобрали анлезийцы... на память. Васт тоже взял... но он тогда запил... вместе с Пругом, и ему было не до Жано. Хотя, по-своему лучник котенка любил, поэтому через несколько дней подарил его Сае.
  -Как интересно... - Тине удалось на миг вырваться из цепких рук и взглянуть на моряну, - ты ведь это не просто так рассказываешь?
  -Конечно, непросто, - королева довольно усмехнулась, начиная узнавать ту Тину, какой девушка была до этого путешествия, - Васт забыл сказать Сае и не сказал тебе, что когда анлезийцы брали котят, они провели что-то вроде ритуала посвящения. Жано можно отдавать сколько угодно... и кому угодно, но хозяин у него всегда останется один.
  -Васт?
  -Да... мне жаль, что он не нашел в себе смелости объяснить это тебе. Я бы тоже не стала говорить... но ты начнешь волноваться, если Жано исчезнет. А он просто пойдет искать Васта... если тот призовет.
  -Вот теперь я действительно волнуюсь... в большом городе на него могут напасть... собаки или вооруженные воины.
  -Собаки не умеют бегать по деревьям и крышам, воины тоже, - легкомысленно отмахнулась повелительница, - а теперь расскажи, что произошло в пути.
  За время, пока Тина рассказывала, ее успели помыть, одеть и причесать. И поставить перед моряной на обозрение.
  -Хорошо, - одобрила та, окинув ученицу критическим взором, - теперь можно немного подкрепиться и ждать гостей.
  -А почему - немного?
  -Много не успеем... да и не стоит наедаться, если все пойдет, как я предполагаю, адмирал пригласит нас на ужин, - сообщила моряна, - но все же постарайся быть очень осторожной... и ни в коем случае не пытайся его ничем шантажировать. От этого он просто звереет.
  -О-оо... - Костик, наконец, добрался до зеркала и завис, не в состоянии сказать больше ничего членораздельного.
  -Тебе что-то не нравится? - остановилась за его плечом моряна.
  -Блин... - только теперь, узрев, в кого его превратили, парень начал понимать, насколько он недооценил раньше серьезность ситуации.
  Девушка, ошарашенно смотревшая на него из зеркала, могла жить на земле где-то лет двести назад, и не иначе как в Питере. И скорее всего - учиться в монастырской школе. Строгое, без единого изыска платье темно-синего цвета балахонисто обвисало с плеч, ничего не обтягивая и не подчеркивая, а белый узкий воротничок-стоечка только довершал впечатление. Волосы были высоко подобраны и заплетены в тугую косицу, стянутую на конце черным шелковым шнурком. Через плечо наискосок висела небольшая сумочка, сразу напомнившая Костику контролеров или почтальона Печкина.
  -И что в кошельке?
  -Все снадобья... какие ты знаешь.
  Тина понимающе усмехнулась, довольно специфический набор. Интересно только, а на ком, по предположению моряны, ей предстоит их испытывать?
  -Но пользоваться этим можно только в самом крайнем случае, и лучше такого случая избежать, - повелительница настойчиво оттеснила девушку от зеркала и потащила в соседний зал.
  Там уже был накрыт стол, несколько тарелочек с малосольной рыбкой разных сортов, нарезанные ломтиками фрукты, холодный сок и специально для Тины два тонких ломтика белого хлеба, моряне никаких злаков не потребляли. Действительно, не разъешься, вздохнул Костик, загружая хлеб несколькими слоями рыбы, на ужин у адмирала он почему-то не испытывал такой надежды, как моряна.
  -Там прибыл офицер... - молоденькая полукровка возникла в дверях как раз в тот момент, когда Тина приступила к сооружению второго бутерброда, и ее руки замелькали с удвоенной скоростью.
  -Проси пройти сюда, - моряна с доброй насмешкой смотрела, как ученица разом откусывает чуть не половину своего творения.
  -Не торопись, успеешь.
  Тина действительно успела, и доесть и запить, и даже вытереть губы и руки салфеткой, смоченной в душистой воде, напрочь отбивающей запах рыбы. Даже взять в руку кусочек фрукта и сесть преувеличенно прямо успела, когда послышался торопливый звук шагов и в зал ворвался рассерженный чем-то офицер королевской гвардии.
  -Кто здесь Констанатина Запольская?
  И вот в этот момент Тина вдруг со всей ясностью поняла, почему повелительница прибыла сюда самолично, и почему моряны снимут с корабля ее братьев, не допустив их официального вступления на берег.
  Знает уже адмирал про существование братьев, по крайней мере, одного, и про то, что они отбыли с Хамшира, тоже осведомлен. И план, как все это использовать на пользу себе и своей королеве тоже наверняка составил... и они, все трое, кто по сути один и тот же Костик Запольский, в этом плане всего лишь разменная монетка, джокер, выпавший совершенно нежданно.
  И значит, ему нужно сейчас действительно собрать все силы и все свои артистические способности, если он хочет, чтоб их хотя бы не использовали втемную.
  -Это я, - кротко сообщила Тина, откровенно разглядывая незваного гостя, - что вы хотели?
  -Адмирал Инвард Бенедли требует немедленно добровольно явиться к нему для допроса, в случае отказа вы будете доставлены принудительно.
  Костик отлично видел, что все он прекрасно понимает, этот крепкий воин средних лет в летней гвардейской форме, и с полным набором оружия на поясе. И что форма приглашения оскорбительна и провокационна, и что никаких прав приказывать иномирянке у адмирала нет. Землянин выяснил еще в крепости, что выйдя замуж, автоматически потерял свое право на службу в армии. Замужним женщинам категорически запрещено служить в войсках Сузерда.
  И Тиной теперь, как гражданским лицом, не имеет права распоряжаться ни один офицер. Но моряна почему-то молчит, значит, и Тине пока спорить не стоит.
  -Разумеется, я отправлюсь добровольно, - с показной скромностью опустив ресницы, кротко сообщила Тина, - но сначала поставлю в известность своего мужа.
  -Вы замужем? - с притворным изумлением небрежно обронил посланец.
  Костик даже на миг не поверил, что гпосланец не знал этого факта. Такое просто невозможно, ведь знали все в крепости и в городке, Сая смеялась что теперь, едва появившись на рынке, она сразу оказывается в центре толпы любопытных кумушек. Припомнив все, что знал на эту тему из разговоров и переписки на сайтах, Костик сообразил, если бы он и в самом деле был девушкой, недавно вышедшей замуж, и кто-то засомневался, то первой его реакцией должно быть возмущение. Ну, так это легко устроить!
  -Вот! - гордо подняв вверх руку с браслетом, высокомерно фыркнула Тина, - а это что?
  -Не может быть... разрешите рассмотреть поближе... я думал, таких давно уже нет на Сузерде, - воин как-то очень уж прытко метнулся к иномирянке и схватился жилистой лапой за выставленное напоказ запястье.
  Вернее, попытался схватиться, но в тот же момент отлетел на пару метров, шипя и тряся в воздухе обожженной рукой.
  -Как же вы так неосторожно... - Тина вскочила со стула и бросилась к офицеру, но он так же шустро отпрянул еще дальше.
  -Не подходите!
  -Да не бойтесь вы, я целитель, - Костик постепенно загонял гостя в угол, - давайте, хоть боль сниму!
  -Уже ничего не болит, - Воин попытался сделать строгое лицо, - пора ехать, вас ждет коляска.
  -Ты куда-то собралась, дорогая? - Тина скосила взгляд на вошедшего, и чудом успела покрепче стиснуть зубы, чтоб не ляпнуть что-нибудь абсолютно неподобающее своему нынешнему образу.
  Если Костика помощницы моряны превратили в форменного "синего чулка", то Тарос принарядился, как на прием к королеве. И выглядел просто неотразимым красавчиком. Брюки и длинную жилетку из темно-зеленой тончайшей замши дополняли белоснежная рубашка, с расшитым серебряной нитью отложным воротником и широкий кожаный пояс, щедро украшенный золотыми пряжками, заклепками и драгоценными камнями. На непривычно распущенных золотящихся волосах квартерона кокетливо сидела небольшая шляпа с пером, за плечом висел лук.
  -Да... - с трудом преодолев желание захихикать, опустила глаза Тина, - господин адмирал приказывает мне немедленно явиться на допрос.
  -Только вместе со мной, - мгновенно ощетинился Тарос, - я не отпущу жену одну во дворец адмирала.
  -А разве ты не будешь ждать Ливастаэра? - бесстрастно произнесла моряна, подняв глаза на Тароса с таким невозмутимым выражением, словно он всегда гулял в таком виде.
  Офицер бросил в сторону моряны пренебрежительный взгляд и высокомерно поджал губы.
  Кто такой Ливастаэр? - хотел было уточнить Костик, как сообразил, да это же Васт!
  И вдруг почувствовал, как в груди поднимается волна злой обиды. Они что, все сговорились, что ли, без конца испытывать его на прочность? Сначала почти умоляют, чтоб он им помог, а потом всячески мешают, скрывая необходимую информацию. Имена, свои старинные интриги и даже совершенно незначительную, на его взгляд, дребедень! Ну, вот что стоило Васту заранее сказать свое полное имя - Ливастаэр, чтоб Тина теперь не хлопала глазами, как дурочка!
  -Он отправился к адмиралу с докладом, - вежливо пояснил моряне Тарос, опасливо покосившись на жену, - думаю, мы встретим его по дороге.
  -Ливастаэр из рода Сиреневой лозы задержан адмиралом до выяснения всех интересующих его милость обстоятельств... - сухо сообщил офицер, и по его недовольному лицу Костик понял, эту информацию гвардеец намерен был от них утаить до последнего.
  -Мы едем немедленно, - Тина решительно шагнула в сторону двери, - надеюсь, с Вастом ничего плохого еще не случилось?
  -Вы так горячо заботитесь о сослуживце вашего мужа, - вроде и одобрительно произнес гвардеец, а прозвучало почти оскорблением.
  -Сослуживец моего мужа вместе с Зайлом принес мне клятву на крови, и как, по-вашему, может мне быть после этого безразлична его судьба? - начал заводиться Костик.
   -Ты все правильно делаешь, дочка, - повелительница величественно поднялась со своего места, - отправляйтесь немедленно. Заодно передай его милости, что мое величество готово предоставить адмиралу аудиенцию, на которой он настаивал несколько дней назад... когда вернулось посольство с Анлезии.
  Моряна уже покинула гостей, а гвардеец все еще пребывал в ступоре, все не мог поверить, что над ним не пошутили.
  -Ну, мы едем или нет? - не выдержав, поторопил воина Костик.
  -Да, конечно, - офицер сделал два шага вперед и снова притормозил, - а кто это... величество?
  -Этот дом принадлежит повелительнице морского народа, - по-хозяйски беря Тину под руку, снизошел до объяснений Тарос, - вы имели счастье беседовать с её величеством.
   -Но почему... дочка?
  Какой-то он туповатый, разочарованно вздохнул про себя Костик, ему казалось, что адмирал пошлет за ними самого пронырливого из своих людей.
  -Ее величество признала мою жену приемной дочерью, - холодно обронил Тарос, и решительно повел Тину вперед, оставляя посланца уныло плестись сзади.
  
   Глава 6 Тина
  
  
  Коляска оказалась вполне обычной на вид, и даже с привычными землянину сиденьями. Тина только хмыкнула украдкой, ей почему-то думалось, что их повезут в каком-нибудь мрачном экипаже с зарешеченными окнами. Ехали они с Таросом в ней вдвоем, офицер скакал впереди на панге. Замыкало процессию четверо гвардейцев, наверное, для того, чтоб у пассажиров не возникло даже мысли сбежать по дороге.
  Несмотря на все растущую тревогу, Костик не мог не ухмыльнуться, представив глупца, решившегося на заранее провальную попытку. Сквозь щели неплотно задвинутых занавесок можно было разглядеть в вечерних сумерках толпы гуляющих горожан, высыпавших на улицы в поисках прохлады и развлечений, и почти каждый третий был в одежде цвета морской волны. Присмотревшись, Костик убедился, что весьма необычное на его взгляд облачение, состоящее из длинной туники без рукавов и бридж, является местной военной формой.
  Дополняли этот наряд увешенные снаряжением и оружием пояса и разноцветные шляпы, а завершали полуботинки с острыми носами и пряжками. У многих воинов за спиной висели луки и топорики.
  Мысли Костика с экипировки воинов снова вернулись к моряне, ее поведение в последние минуты перед расставанием сильно озадачило землянина. То она требует, чтоб никому не говорили про встречу, то вдруг открывает гвардейцу свое инкогнито и приглашает адмирала на аудиенцию. Повелительница народа, о котором ни один из сухопутных властителей ничего, даже численности, не знал наверняка, и не имел никакой возможности заслать шпионов, все время вела какую-то странную игру, в которой слишком часто меняла правила. Которые сама же перед этим и устанавливала.
  -Подъезжаем, - пробормотал вдруг Тарос, резко повернулся к Тине и, не успела она даже охнуть, как оказалась крепко прижата к груди мужа.
  Мужчина обнимал ее с такой силой, что у девушки не было никакой возможности высвободить руки, а уже в следующий миг губы квартерона впились в ее рот жадным, отчаянным поцелуем.
  Врезать со всей силы носком ботиночка по ноге наглеца Тина все же сумела, и тут же почувствовала, что коляска остановилась. И почти сразу дверца распахнулась.
  -Хм... - бесцеремонно фыркнул над ухом девушки голос сопровождающего, - прибыли.
  -Да? Уже?! - землянин успел сообразить, что Тарос неспроста накинулся на него, и горел желанием устроить фиктивному мужу за то, что не предупредил, грандиозную головомойку.
  Но вовсе не тут и не сейчас.
  Костик с показной неторопливостью высвободился из объятий квартерона, с тайной жалостью глянул на его расцветшее счастливой и глуповатой улыбкой лицо и первым вылез из коляски. Собственный опыт подсказывал, что квартерону понадобится некоторое время, чтоб прийти в себя.
  А вот сам Костик ничего, кроме злости и возмущения во время их первого поцелуя не испытал. Хотя властным и жадным он был только в первую секунду, очень быстро превратившись в запредельно бережный и нежный.
  Тина успела сделать по каменным ступеням всего несколько шагов, вслед за важно выступающим офицером, как догнавший квартерон крепко подхватил ее под руку. Быстро же он взял себя в руки, ехидно ухмыльнулся про себя Костик, и в тот же момент висок обожгло жаркое дыхание.
  -Спасибо.
  -За что? - таким же неслышным шопотом осведомилась девушка.
  -Что не убила, - весело ухмыльнулся квартерон.
  -Рано радуешься, - пообещала Тина и смолкла, они стояли у входа в мрачноватое здание из тесаного камня, охраняемого вооруженными до зубов воинами.
  Украдкой оглядывая двор во время короткого путешествия к этим дверям, Костик успел заметить и высокие каменные стены и часовых на них, и толпу воинов, неприкрыто рассматривающих привезенных пленников. Гостей обычно совсем не так встречают.
  В дом их пропустили безоговорочно, даже пароль, или что тут у них вместо него, не спросили, и по этому факту Костику стало понятно, доставивший их офицер занимал довольно видное положение... или имел особые права.
  Он и внутри дома двигался очень уверенно, провел парочку в небольшое помещение и оставил одних. Костик только фыркнул, как все знакомо-то. Он ничуть не удивится, если окажется что из соседней комнаты проделано несколько незаметных дырочек, через которые просматривается и прослушивается все помещение.
  Однако показывать хозяевам свою осведомленность вовсе не собирался, медленно двинулся в обход, с живым интересом изучая комнату, где ему предстояло дать адмиралу первый бой. Хотя особо рассматривать было нечего, хозяева обставили помещение очень просто. Вдоль стен несколько неказистых стульев, посреди стол и кресло для хозяина. На кабинет хозяина эта комнатка не тянула ни по каким параметрам, на гостиную - тем более. Скорее, допросная... или камера предварительного заключения.
  -Тина, - Тарос догнал жену возле окна, нежно обнял, и шепнул в самое ушко, - прости?
  -Тар, давай поговорим на эту тему, когда вернемся домой, - помня о подглядывающих, Костик не стал вырываться и сопротивляться, просто исподтишка двинул квартерона в живот острым локтем.
  И вдруг почувствовал знакомый укол предвиденья. Землянин обернулся как раз вовремя, чтоб увидеть, как открывается дверь и входит одетый во всё черное подтянутый мужчина средних лет, с неприступно ледяным взглядом бледно-голубых глаз.
  Не говоря ни слова, и не здороваясь, он прошел к столу и остановился рядом с ним, пристально разглядывая замершую у окна парочку. По его бесстрастно застывшему лицу не мелькнула тень даже малейшей эмоции, а интуиция Тины просто кричала о том, что он их почти ненавидит.
  Вот понять бы еще, за что, незаметно вздохнул землянин, молча ожидая, с чего хозяин замка начнет допрос.
  -Энтарос ле Сизилли? - наконец холодно спросил адмирал.
  -Да, ваша милость, - Тарос на миг почтительно склонил голову и тут же гордо выпрямился.
  -Старший помощник харифа южной крепости, - адмирал не спрашивал, а отвечал сам себе, - почему ты не в форме?
  -Я в отпуске, ваша милость, первый раз за четыре года, - Тарос чуть побледнел, но отвечал четко и спокойно.
  -И тебе пожелалось взять отпуск именно в тот момент, когда в стране такое тяжелое положение, а крепость ослаблена уходом взвода лучников!
  -Когда мы уезжали, лучники были на месте, а отправить жену в Дилл без охраны я не мог. На нас и так напали в деревне охотников.
  Костик слушал этот разговор и с каждой секундой все сильнее понимал, что, хотя Тарос и прав, но только отчасти. В военное время законы всегда строже и у адмирала вполне достаточно прав наказать младшего офицера. А вот лично ему, хотя и надоедают нежные взгляды фиктивного мужа, но лучшего охранника пока не найти. И значит, нужно как-то разруливать ситуацию, пока не прозвучали слова, от которых самовластный военачальник не сможет отказаться, чтоб не потерять лицо.
  -Простите, что вмешиваюсь, - Тина осторожно высвободилась от рук квартерона, которые он "забыл" убрать с ее талии, и шагнула к адмиралу, - но ведь Тарос уехал не самовольно? Ему дал отпуск господин хариф. И отправлять меня в столицу без охраны было бы легкомысленно с его стороны... ведь, если бы что-то произошло в дороге, наказали бы с харифа.
  -А вы... - слово "вы" адмирал произнес с едва заметным сарказмом, - очень трогательно печетесь о харифе.
  -Вы видите в этом преступление?! - с живой заинтересованностью распахнула глаза Тина, - как интересно! Ваш офицер тоже намекал, что в вашем мире не принято заботиться о людях, которые сделали для тебя что-то доброе. Кстати, моя приемная мать просила вам передать, что готова предоставить Вам аудиенцию, которой вы добивались.
  -Кто ваша приемная мать? - голос адмирала был по-прежнему холоден и на его лице не шевельнулся ни один мускул, но Костик даже на миг не усомнился, что это просто хорошо отрепетированная маска и все он уже знает.
  -А разве ваш офицер не доложил? - простодушно изумилась Тина, - да, мне он сразу показался... непонятливым. Моя приемная мать - королева морского народа.
  -Как такое могло случиться?
  -Она меня спасла от смерти, а по законам морского народа такие люди считаются родными.
  -Моряне каждый сезон спасают сотни людей и до сих пор никогда никого не усыновили, - по бесстрастным губам адмирала скользнула едкая усмешка.
  -Вот этот вопрос вам лучше обсудить с самой правительницей, я плохо осведомлена о законах морян, - вежливо улыбнулась девушка, - хотя, могу предположить, дело в том, что я иномирянка, как и они.
  -А зачем вы перешли в наш мир? - казалось, адмирал забыл про Тароса, хотя Костик мог поклясться, что сейчас он спокойно обдумывает, как пожестче наказать квартерона.
  -Случайно, - тяжелый вздох Тине не пришлось играть, он вырвался из груди совершенно непроизвольно, - нашла листок с описанием ритуала и решила, что он открывает сокровища.
  Девушка огорченно махнула рукой, словно стряхивая неприятное воспоминание, и сделала в сторону адмирала еще пару шагов.
  -А где Васт, ваш офицер сказал, что вы его задержали? За что? - теперь Тина стояла напротив, на расстоянии вытянутой руки и требовательно смотрела ему прямо в глаза.
  -Офицер Ливастаэр задержан как оставивший свой пост без разрешения начальства, - адмирал взирал на Тину с превосходством, как директор на первоклассника.
  -Что?! - От этого чудовищного заявления терпение Костика лопнуло разом, как огромный мыльный пузырь, - чушь какая-то. Они вообще нанимались безо всякого срока, это даже я знаю, и отслужили почти по тридцать лет. Покажите мне еще таких лохов, согласных за скромное жалование сидеть столько времени в провинциальном городишке без возможности карьерного роста и особых развлечений?
  -Вы плохо осведомлены, все лучники с Анлезии получают двойное жалование, - адмирал явно разозлился, но разговаривал так же ровно и холодно, разве слова начал выговаривать чуть медленнее.
  -Зато стреляют в три раза быстрее местных, - выпалил Костик, - а еще экономия на продуктах и помещениях. И как бы там ни было, Васт свои деньги честно отработал, и заслужил награду, а не наказание.
  -У тебя ведь есть три желания... можешь за него попросить, - безразлично бросил адмирал, даже не подозревая, что в этот момент обзавелся личным врагом.
  Вырвав у харифа право получить эти желания в удобное для него время, Костик вовсе не желал с ним расставаться, и всякие поползновения на это право рассматривал как покушение на себя самого. А поскольку такое в последнее время случалось все чаще, всех, кто хоть намеком проявил намерение лишить его того, что парень привык считать своим тайным сейфом, он мгновенно заносил в разряд недругов.
  -Ваше королевство настолько обеднело, что готово шантажировать бедную девушку безопасностью ее друзей, лишь бы отобрать у нее законное право на три желания? - тщательно подбирая слова, едко поинтересовался Костик, презрительно глядя адмиралу прямо в глаза.
  И ведь понимал он, что этим заявлением вполне может разбудить в аборигене зверя, но и отказать себе в удовольствии не мог. Возле окна что-то расстроенно прошипел Тарос, но Костик даже не оглянулся, сосредоточив все свое внимание на лице адмирала.
  Инвард ле Бенедли вовсе не голословно слыл самым выдержанным и хладнокровным полководцем этого мира, крамольное заявление дерзкой девчонки он выслушал с абсолютно невозмутимым выражением лица. Только чуть сильнее натянулась кожа на скулах, да хищно дернулся возле глаза желвак.
  -Как предсказуемо... следовательно, ваши желания вам дороже ваших красавчиков? - ответный удар был бы сокрушительным, не придись он в пустоту.
  -Да фигушки! - Костик внезапно сообразил, что моряна, знавшая адмирала неизмеримо дольше, предвидела и этот его шаг, потому и дала ученице право говорить все, что вздумается.
  И они с Таросом были вовсе не разведчиками, а группой прикрытия, главной задачей которой было как можно дольше потянуть время.
  -Тар, - с показным пренебрежением отвернувшись от адмирала, медовым голоском позвала Тина, - принеси мне, пожалуйста, вон то кресло. У этого народа, оказывается, не принято предлагать девушкам сесть... варварские обычаи.
  -Вот, - беспрекословно исполнил ее приказ квартерон, боявшийся такого сладенького голоска сильнее рыка харифа.
  Тина проследила, как дернулся глаз хозяина, и грациозно опустилась на кресло. Что там сказала королева? Адмирал не переносит, когда его шантажируют? А с чего он решил, что другие такое любят?! Придется показать на примере... как это противно.
  -Ох... как замечательно. Никто не представляет, как трудно девушке, никогда не ездившей ни на каких пангах, отсидеть на спине животного несколько дней. Так вот, по поводу желаний, объясни мне Тарос, будь добр, иномирянину, попавшему в этот мир, может их отдать правитель любой страны?
  -Да, - пока не подозревая, к чему она ведет, осторожно подтвердил Тарос.
  -И если иномирянин не получит эти желания у правителя той страны, куда попал изначально, то имеет право попросить их у любого другого?
  -Ну, в принципе - да, - нахмурился квартерон, начиная догадываться, что сейчас его жена выкинет нечто непредсказуемое, - Просто, насколько мне известно, все иномиряне берут сразу... они ведь попадают без денег и вещей.
  -Очень интересно! - Тина задумчиво постукала пальчиками по подлокотнику, - И очень подло. Воспользоваться бедственным положением попаданца и в первые же дни обобрать его под благородным предлогом. Сплошное жулье тут, как я погляжу. Я забыла тебе рассказать, дорогой, хариф тоже пытался выудить у меня желание за то, что я буду охранять стены его крепости с луком в руках. Хорошо, хоть моряне меня заранее предупредили. И как оказалось, не зря я не взяла ни одного желания... так и ходила в обносках, пока ты мне юбочку не купил.
  -Тина, - немедленно расстроился Тарос, - к чему все это вспоминать?
  -Очень просто, - печально сообщила девушка, - я терпеть не могу, когда меня шантажируют. Просто не выношу... а поскольку я девушка слабая, то у меня есть только один способ пресекать подлые происки шантажистов. Адмирал Инвард ле Бенедли, я официально отказываюсь получать положенные мне желания у королевы Сузерда, оставляя за собой право потребовать их у любого другого правителя на свое усмотрение.
  Он этого не ожидал. Всего чего угодно, только не такого невозможного заявления, и потому опешил. Всего на один миг, такой короткий, что выражение лица даже не успело смениться, вновь застыв непроницаемой маской. Еще более железобетонной, чем раньше.
  Вот только Тина успела рассмотреть мелькнувшую в голубых глазах обиженную растерянность кошки, у которой из лап вдруг выпорхнула почти задушенная птичка.
  -Как вам будет угодно, - ледяным тоном процедил адмирал, - но в таком случае по закону военного времени вы приравниваетесь к подозрительным личностям, находящимся в столице без какого-либо законного основания и немедленно отправитесь к дознавателям трибунала, по обвинению в шпионаже.
  -А последнее слово, прежде чем я к ним отправлюсь, мне не положено? - кротко осведомилась Тина, даже не надеясь на положительный ответ.
  -Нет! - Мстительно прищурившись, холодно объявил адмирал и его ответ слился с не менее холодным и резким окриком Тароса.
  -Протестую! Тина - моя жена, и приехала в Дилл по моему настоянию, если приказ харифа больше не считается веской причиной. А я, как офицер армии Сузерда, имею право во время отпуска устроить своей жене прогулку по столичным магазинам, прикупить модных платьев.
  Черт побери, изо всех сил стараясь не показывать невольного изумления, восхитился Костик, оказывается, Тарос способен не только обольщать наивных лохушек, но и находить слабые места в сообщениях начальства!
  -Я получил сведения, что ваш брак фиктивен, - с едкой насмешкой парировал заявление квартерона Инвард.
  -А про браслеты вы, разумеется, никогда не слышали? И не знаете, что их невозможно обмануть? - Тина бросала обвинения почти наугад, руководствуясь не так собственными наблюдениями, сделанными во время путешествия, сколько интуитивным чутьём, просто вопившим, что именно в последних словах адмирала и кроется главная опасность, - Тарик, иди сюда. Покажем дяде браслетики.
  -Конечно, дорогая, - в голосе Тароса звучал отголосок того самого веселого отчаяния, которое вело сейчас Костика, - вот.
  Две левые руки, мускулистая и хрупкая, обернутые одинаковыми браслетами, более похожими на защитные щитки, чем на ювелирные украшения, протянулись в направлении адмирала. А в следующий момент, подчиняясь все тому же голосу интуиции, Тина мягко опустила свою ручку на длань квартерона.
  И чуть не захлебнулась изумленным вдохом. Едва соприкоснувшись, браслеты словно ожили. Грозный металл засветился как от случайно упавшего лучика солнца, даже цвет чуть сменил, становясь одновременно светлее и ярче.
  -Ну, еще вопросы будут? - вспомнив, что врага нужно добивать, пока не очухался, ехидно поинтересовалась Тина, и покрутила перед лицом застывшего адмирала ручкой, испускавшей синеватые блики.
  Неизвестно, на какие еще пакости решился бы не привыкший никогда и никому уступать полководец, если бы в дверь не постучали.
  Очевидно, адмирал ждал этого сигнала, а может, просто воспользовался возможностью сбежать, не потеряв лица. Во всяком случае, он сделал вид, что моментально забыл о существовании дерзких супругов, величественно повернулся к ним спиной и неторопливо вышел, сохраняя царственную осанку.
  -Тиночка... - квартерон поднес ручку девушки к лицу и нежно прижал к губам.
  -Отвали, - сладко улыбаясь, еле слышно прошипел на осмелевшего нахала Костик, - а то убью.
  Тарос спорить не стал, отошел к стене и уселся на первый попавшийся стул. Но мечтательная улыбка, гулявшая по его смазливой роже, бесила Костика гораздо сильнее, чем холодное презрение адмирала, явно считавшего и харифа, и всех лучников скопом, любовниками ловкой иномирской девицы.
  
   За окнами давно погасли последние сполохи заката, а в комнату так никто и не пришел. Даже свечку принесли только после того, как Тарос немножко постучал в дверь. Ногой.
  -Вот что делает с нами, мужиками, любовь, ради ласкового слова с самим адмиралом готов схлестнуться! - удрученно бурчал Костик, исподтишка наблюдая за необычайно активизировавшимся квартероном, - правильно бабушка говорит, для влюбленных, как для пьяных, и море по колено.
  И ведь сто раз ему было сказано, не надейся! Нет, упрямо держится за своё право мужа. Забывая, что оно фиктивное. А тут еще браслеты как сбрендили. Хотя... давно уже он подозревал нечто подобное, только случая проверить не было. Вот и проверил, поставил эксперимент. И что теперь делать с результатом, и как его толковать - ничего логичного пока в голову не приходит. Одна надежда, клоны скоро приедут. Как дед всегда говорил, призывая сначала советоваться, а потом уже браться за дело, одна голова хорошо, а две лучше! А у него скоро будет в распоряжении целых три головы, и все самые надежные, потому что - его собственные.
  -Тина, если составить стулья, можно будет полежать, ты не устала? - домовитость и заботливость били из Тароса просто ключом.
  -Пока потерплю, - отказалась Тина и тяжело вздохнула, похоже, скоро придется снова устраивать квартерону промывание мозгов, а она-то так радовалась, что все стало мирно в их маленьком коллективе.
  Дверь распахнулась, когда Костик от скуки и злости придумывал уже десятый вариант язвительной речи, которой собирался поблагодарить приемную мать за то, что не дала нормально поесть. Небольшие бутерброды по истечении времени вспоминались совсем крошечными, и чрезвычайно вкусными.
  -Следуйте за мной, - вежливо и уныло произнес стоявший в проеме человек в униформе лакея.
  Тарос немедленно подхватил Тину под руку и держал так крепко, что она начала волноваться за свою кожу. Но стиснула зубы и стерпела, коридор был довольно хорошо освещен и шпионы могли сидеть за любой драпировкой или гобеленом.
  Минут десять они размеренно топали вслед за лакеем по пустым, гулким залам и мрачным коридорам, поднимались по лестницам и спускались снова.
  -Милый, - наконец не выдержала этого бесконечного шествия Тина, - надеюсь, ты не забываешь считать повороты и ступеньки?!
  -Мне это не нужно, радость моя, - пользуясь моментом, Тарос склонился к ее ушку и нежно прикоснулся губами к виску, - у всех анлезийцев врожденное чувство пространства. Я никогда не заблужусь ни в лесу, ни в чужом городе. Этот переодетый в лакея мечник специально ведет нас по нежилым помещениям, чтоб избежать встреч с домочадцами и настоящей прислугой. Думаю, его цель - западная башня, она славится тем, что из нее еще никому не удалось сбежать.
  -Как интересно, - Костик решил временно не замечать этих вольностей, в конце концов, сам спровоцировал, - а как ты догадался, что он мечник?
  Лакей втянул голову в плечи и засеменил чуть быстрее.
  -Это просто, - так важно произнес квартерон, что Костик не удержался и вставил:
  -Ватсон!
  -Что такое ватсон?!
  -Ерунда, объясняй дальше.
  -Они носят ножны с мечами на ремне через плечо, как твой кошель, а чтоб ремень не натирал шею, подшивают или подкладывают специальный кусочек кожи. Вот и загорает шея неравномерно, посмотри, с правой стороны светлая полоска.
  -Молодец, объявляю тебе благодарнось за внимательность.
  -А награду? - заинтересовался Тарос.
  -Вот придем в башню, и получишь. За всё сразу, - сладеньким голосочком пообещал Костик.
  Квартерон намек понял, но руку Тины не отпустил, видимо решив, что помирать, так с музыкой. А вот переодетый воин покосился на опального офицера с презрительным интересом, и на его лице Костик без труда прочел язвительный вопрос, что такого особого нашел красавчик в этой невзрачной худышке? Ведь на него, небось, облизываются все холеные и нарядные знатные дамы.
  Вход в башню вел из угловой двери довольно просторного, но слабо освещенного зала, скудно обставленного деревянными диванчиками и креслами. Лакей внутрь не пошел, отпер громоздкий замок и отступил в сторону.
  -Удачных боев, - ехидно пожелала Тина, проходя мимо, и воин дернулся, как от пощечины.
  На Сузерде все воины по статусу относились к людям среднего класса, и изображать лакеев, которые гораздо ниже по положению, считалось неприличным.
  В отместку провожатый захлопнул дверь за ними с такой злостью, что мог бы ушибить Тароса, не обладай тот большей, чем человеческая, быстротой реакции.
  -Ну и зачем ты его злила? - глядя, как от порыва ветерка гаснут свечи, укоризненно вздохнул квартерон, но Тина не ответила.
  Она уже мчалась к ведущей наверх узкой лестнице, на которую падал откуда-то сверху тусклый, колеблющийся свет.
  По ступенькам квартерон лез за ней след в след, едва не наступая на подол, а когда они достигли второго этажа, обогнал жену и первым оказался возле распростертого на низкой лежанке тела.
  -Она же говорила... что его бить не будут?! - всхлипнула Тина, почти упав рядом с лучником.
  -А его и не били... даже пальцем не тронули, - горько буркнул Тарос, - у дознавателей трибунала более тонкие методы.
  -Но он же анлезиец... и офицер?! - девушка осторожно водила руками вдоль тела анлезийца, пытаясь понять, отчего он еле дышит.
  -Он ушел из армии, и потерял все привилегии, - пояснил квартерон, рассматривая стоящие на столике блюда и бутыли, - Тина, ты не можешь определить, тут все безвредное?
  -Иду... так, вот это и это нормальное... вот тут вроде нормальное, но слишком соленое, вода в кувшине нехорошая... какое-то зелье.
  -Понятно, - Тарос решительно убрал в сторону все, что вызвало хоть малейшее сомнение жены, потом тщательно вымыл один из бокалов и налил в него немного воды.
  -Что тебе понятно? - глядя, как квартерон, приподняв командира, осторожно пытается его напоить, потребовала девушка.
  -Излюбленный прием дознавателей трибунала, сажают подозреваемого в жарко натопленной комнате и угощают соленым. А потом дают воду с зельем, ослабляющим внимание.
  -Но ведь... - Тина бдительно оглянулась на ведущую к лестнице арку, однако интуиция молчала, - он намного... выносливее? И потом... что, совсем нельзя было отказаться от еды?
  -Не принято... они и сами едят. Но их несколько, все время меняются...
  -Так, пусти-ка меня, попробую немного почистить...
  -Не нужно... - Тарос удержал ее в стороне, - он сам... утром будет как новенький. Да не волнуйся так, я с ним посижу. Идем, я провожу тебя, умывальня внизу. Потом поешь и ложись спать, спальня выше.
  -Откуда ты всё это знаешь?
  -Анлезийцы рассказывали. За последние сто лет Васт не первый тут сидит...
  -Ну и что тогда сказать про местных королей и адмиралов? - едко хмыкнула Тина, направляясь к лестнице, - кроме короткого слова - идиоты? Сначала обижают невинных анлезийцев, а как прижмет, бегут просить помощи у их лесника.
   -Ну, не всегда они бывают так же невиновны... - героически признал Тарос и виновато отвел глаза от испытующего взгляда жены... - потому и стараются жить в провинции и в крепостях.
  -Понятно, - догадался Костик, - там родителям влюбленных дурех далековато бегать жаловаться адмиралу.
  -Не совсем так, но почти верно, - мрачно буркнул Тарос, - просто тут больше знатных и богатых.
  -Ясно, - безучастно кивнул землянин, внезапно почувствовав, что устал за этот день просто в хлам, - идем. Свечу не забудь.
   Сейчас он ничего предпринимать не станет, ни ругаться, ни разбираться в местных правилах. Просто сделает все точно так, как советует Тарос, поест и ляжет спать. А вот с утра начнет изобретать план мести... очень спокойно и хладнокровно, а то сейчас просто неимоверно хочется кого-нибудь прибить.
  
  
   Глава 7 Конс и Стан
  
  
  Полоска берега проросла на горизонте ещё до обеда, но казалось, что с тех пор почти не приблизилась. Костик с нетерпением посматривал то на паруса, казавшиеся ему слишком слабо раздутыми, то вдаль, переходя от одного борта к другому, и мрачно вздыхал.
  Конечно, приятно жить в мире, где воздух свежий даже в центре городов, где мясо без сои, а фрукты без нитратов. Но как иногда хочется получить назад хоть маленькую частицу тех, привычных благ! Хотя бы мобильник, интернет, и быстроходный транспорт. Вот только, как он ни пытается связать воедино эту технику с местным укладом жизни, ничего путного не получается. Для производства самого простенького мобильника потребуется принести сюда сотню, если не больше, технологий, построить заводы, электростанции, организовать добывающую промышленность... в общем, начать портить экологию.
  -Ну, и что ты тут мечешься? - незаметно подошедший Стан сочувствующе поглядел на клона, закинул руки за голову и картинно потянулся, - и сам не отдыхаешь, и Майка там беспокоится.
  -Можно подумать, ты не переживаешь... как мы её встретим! - фыркнул Костик, ни на миг не поверивший в безразличие кудрявого ловеласа, смутившего спокойствие всех незамужних пассажирок "Быстрой чайки".
  Да и некоторые замужние дамы тайком поглядывали на смазливого блондина с очень определенным интересом, сердя бдительных мужей. Однако приз достался синеглазой вдовушке с миленькими ямочками на щеках и аппетитными округлостями невысокой фигурки.
  -Переживаю, - серьезно согласился Стан, - но стараюсь держать себя в руках. Оттого, что ты тут торчишь, судно быстрее не помчится. И еще... знаешь... я тут подумал, как бы это воспринял сам. Она же - тоже я. И понял, что настроение было бы - убить всех или... завыть.
  -Я тоже думал, - вздохнул Конс, - но, наверное, я бы все же сначала заплакал, а потом начал думать... как вернуть свой... ну, облик. Ладно, идем в каюту к морянам, Майку и, правда, лучше надолго не оставлять. Там всякие озабоченные так и роятся... как медом намазано... ненавижу.
  -А тебе кажется, они тебя обожают?! - хихикнул его двойник, - Фигушки. Все мужики на судне считают, что именно ты там роишься. Моя булочка с изюмом тоже ревновать вздумала... еле успокоил.
  -Ты собираешься тащить ее к Тине? - осторожно поинтересовался Конс, до сих пор не решившийся задать этого важного вопроса.
  Ведь от дальнейших намерений брата зависит, как они с женой должны вести себя с его пассией. Сам Стан очень хорошо общается с Майкой, словно она его младшая сестренка. Консу даже немного неловко за те ревнивые мысли, что приходили в его голову в первые дни их общения. С чего ему вздумалось подозревать, что брат может понравиться жене больше, чем он сам?! Нет, Майка любит именно его... и от этой уверенности в душе становится так светло и спокойно, словно никогда не было в их жизни взаимных обид и черных минут непонимания.
  -Нет, - нахмурился Стан, и твердо мотнул головой, - не собираюсь. Точно. Не мое.
  -Уфф, - облегченно выдохнул Конс, он и сам именно так определил симпатичненькую, но недалекую блондиночку, - прямо камень снял.
  -Ты... это... каменщик, в следующий раз не молчи, если почуешь что-то неладное, - подталкивая клона к двери в каюту, фыркнул Стан, - помнишь ведь, одна голова хорошо, а две лучше.
  -А три - ваще класс... - хихикнул его двойник и замер, обнаружив в гостях у моряны капитана и его помощника, - здравствуйте... девушки.
  -Погуляйте пока, у нас деловой разговор, - недовольно зыркнул на парней капитан, но моряна бесцеремонно его перебила.
  -Проходите, господа, устраивайтесь. Разговор мы почти закончили. Мой ответ - нет.
  -Ты хорошо подумала? - решив, что смазливые юнцы вовсе не помеха его планам, нехорошо прищурился морской волк.
  -Очень. Меня не интересуют такие заработки... да и вообще никакие не интересуют.
  -Да? - грязно осклабился помощник капитана, - а вот эти два бабника тогда что тут целыми днями делают? Скажешь, в кости с вами играют?
  -Почему только в кости, - лениво потянулся Стан, - еще в шашки и крестики-нолики. А что у него было за предложение?
  -Неважно, - моряна была настроена необычайно решительно, - раз оно нам не подошло. Всего хорошего, господин капитан.
  -Я не прощаюсь, - с угрозой пробурчал тот, с показной неторопливостью поднимаясь с кресла, - советую подумать до вечера... иначе...
  Он многозначительно ухмыльнулся и вразвалку покинул каюту. Следом, так же хмыкнув, удалился помощник, из вредности оставил дверь открытой.
  -Что тут произошло? - закрыв дверь, Стан в упор уставился на моряну, - он просто пылал злостью?!
  -Мы отказались принять участие в прощальном ужине, - водная дева не выглядела ни оскорбленной, ни расстроенной, - забудь. У нас более важное дело, нужно, чтоб вы перенесли сюда все свои вещи... ночью нас заберут.
  -Тхипп? - откровенно обрадовался Стан, - как здорово! Сейчас и принесем, пока они не приняли меры, го, Костик.
  -Возьмите Уло, - не разделила его эйфории моряна, - лучше поостеречься.
  -Ты думаешь, мы без него не справимся?
  Конс согласно кивнул. Стан, как и обещал, посвятил все свободное время тренировкам, и теперь братья были уверены, что пара-тройка матросиков никаких проблем для них не создаст.
  -Не спорь, я этого капитана знаю, - стояла на своем старшая моряна, - не лично... сам понимаешь, но наслышана. Ты думаешь, Фанзела садится на любое судно? Как бы не так. У этого капитана остались непроданными три самые дорогие каюты, и уступать их перед самым отходом судна по более дешевой цене, как делают другие, он не стал. А взял Фанзелу, точно зная, что благородные господа к концу путешествия оплатят все три сполна. Выгода налицо, богатых, капризных пассажиров меньше, а деньги те же. И он уже за нее зол на меня и на вас... не поверю, что помощник не выбил из нее признание, почему она валяется в своей каюте и изображает морскую болезнь, вместо того, чтобы работать. Поэтому возьмите Уло.
  -Стан... - Майка смотрела на парня умоляющими глазами, зная, решение все равно останется за ним, а не за ее мужем, - пожалуйста!
  -Ладно, - сдался парень и картинно тряхнул кудряшками, - эх, какую вы шикарную комбинацию по облому наглых мореходов испортили!
  -Догадываюсь, что ты хотел этим сказать, - загадочно усмехнулась моряна, - и могу тебе пообещать... он сильно пожалеет, что осмелился мне угрожать.
  Конс еще неверяще кривил губы, ну чем может русалка так уж досадить капитану, если они держат нейтралитет и подписали со всеми правителями договоры о спасении потерпевших крушение? А Стан, кровожадно ухмыляясь, уже тащил его к двери, вслед за послушно выдвинувшимся вперед Уло, тихо игравшим до этого в уголке с Атикой в шашки.
  На палубах, обычно пустующих вплоть до того времени, как вечерний ветерок сотрет с них последние остатки полуденного зноя, было людно и оживленно. Разговоры пассажиров вертелись вокруг волновавших всех тем, благополучного завершения плаванья, ясного неба, не предвещающего никаких неожиданностей, скорого вступления на долгожданную сушу и обещанного капитаном праздничного ужина с особым сюрпризом.
  Клоны постарались обойти толпу как можно незаметнее, однако это им не особенно удалось. Пришлось ответить на несколько приветствий и вопросов, сделать самым назойливым дамам по комплименту и пообещать обязательно прийти на ужин.
  И этих минут хватило тем, кто должен был следить за нахальными юнцами, чтоб подготовить выскочкам достойную встречу.
  -В соседних с нашей каютах по трое недружелюбно настроенных людей, едва вступив в коридорчик, сообщил Стан, оставлявший Чудика в каюте нянчиться с выздоравливающим унсом.
  Как выяснилось, малыш был из поколения почек, выращенных в полной изоляции от родительских организмов, и нуждался в правильном снятии блокировки и постепенном восстановлении резерва знаний и установок. Чем Чудик и занимался с необычайным упорством, не прекращая обучения ни днем ни ночью, и существенно приближая момент пробуждения личностного осознания унсом своей связи с хозяином. После чего, по единогласному решению клонов, его собирались приставить охранником к Майке, как самой уязвимой из их команды. Растроганная до слез таджерка даже имя придумала, Шайо, что значило на ее родном диалекте - небесный.
  -Я в первую, - тихо прошептал Уло и, не раздумывая, бросился в слегка приоткрытую дверь.
   Клоны так же решительно метнулись дальше, не обращая внимания на несущиеся вслед звуки глухих ударов и стоны. Зато на них не могли не среагировать те, кто сидел в каюте, находящейся напротив их собственной. Они почти столкнулись в дверях, и мчавшийся первым Стан не стал загораживать дорогу прущему на него здоровяку, наоборот, уклонился и подтолкнул его к брату. Разумеется, не забыв подставить подножку, так что Консу осталось только тюкнуть ребром ладони по нужному месту.
  Второго засадника Стан немножко поторопил, изо всех сил дернув за руку, и встретил молниеносным выпадом в солнечное сплетение, попутно отскакивая в сторону. Конс немедленно добавил и этому, и уставился на двойника чуть укоризненно, в ожидании последнего клиента. Но самый последний, оказался, как водится, самым сообразительным, недаром он расчетливо прятался за спинами подельников. И первым понял, что задание проучить двух молокососов было из разряда заведомо невыполнимых. Его испуганный пронзительный вопль как сирена прорезал спокойствие обитателей судна, но прервался уже в следующую секунду слаженной атакой ринувшихся в каюту клонов.
  -Вам помочь? - В дверях стоял совершенно невредимый Уло, невозмутимо озирая разбросанные по полу фигуры.
  -Да, стаскай их в одну каюту и запри... так, чтоб не сразу отпереть можно было, - благодарно кивнул Стан и помчался следом за братом собирать вещи.
  Минут через пять, проходя вслед за нагруженным сундуками тан-габирцем мимо соседней каюты, Стан рассмотрел торчащий из скважины обломок перекореженного ключа и восхищенно присвистнул. Вот это силища! Сам он так быстро, причем, голыми руками, без пассатижей, вряд ли бы сумел.
  
  -Не нужно волноваться, ничего не произошло, просто один матрос нечаянно уронил себе на ногу молоток... он делал сцену для обещанного сюрприза, -приторно улыбаясь, успокаивал встревоженных дам помощник капитана, когда на палубе появились легкомысленно улыбающиеся поклонницам блондины.
  Приветливо кивнули и онемевшему моряку, добавив в улыбки толику язвительного ехидства. Самую малость, так чтоб не понял никто из гуляющей по палубе публики. И протопали вслед за полуорком в направлении каюты морян, словно не замечая, как гаснет надежда в глазах одних дам и зажигается злоба в других. Этих других было двое, сильно крашеная дама неопределенного возраста, пролежавшая всю дорогу в каюте с приступами морской болезни и молодая вдовушка, возвращавшаяся на родину после скоропостижной гибели престарелого супруга.
  -Правильно я решил, - невесело вздохнул Стан, немного не доходя до двери, - ты не представляешь, как она меня сейчас ненавидела. Словно я у нее наследство мужа увел.
  -Кость... - огорчился двойник, - плюнь... а? Что мало что ли, тут девушек?
  -Да я не расстраиваюсь, просто чувствовал себя немного подлецом... что оставил ее, а теперь оказалось, что я ничего и не находил. Ладно, проехали. Забудь... я уже забыл.
  
  -Что там был за крик? - встретил их встревоженный вопрос моряны, а Майка, отчаянно всхлипнув, бросилась к мужу и прижалась к нему всем телом, крепко обвив руками за талию.
  -Засада, но мы с ними разобрались, - мимоходом погладив таджерку по голове, Стан прошел к сидевшей у стола русалке и шлепнулся в соседнее кресло, - спасибо, что заставила взять Уло, без него нам пришлось бы труднее. Думаю, бить они нас не решились бы, просто припугнули и заперли, чтоб не помогали вам.
  -А вы им что сделали?
  -Вырубили на некоторое время и оставили отдыхать в каюте, - беспечно фыркнул Стан, но тут, же привычно прикрыв глаза, чтоб осмотреться, заметил в ауре моряны сполохи тревоги, - чего ты боишься?
  -Он очень подлый человек, и вполне способен добить кого-нибудь из своих... чтоб потом свалить это на вас. Очень уж любит деньги, готов за них на любую подлость. Пойдем... поговорим с ним... Уло, запри дверь и охраняй девушек, никто не должен войти.
  
  В этот раз толпа пассажиров встретила появление клонов более прохладно и настороженно. Видимо, по внезапному торопливому уходу помощника, последовавшему сразу за его встречей со скандально известными блондинами, кое-кто уже догадался, что произошло нечто неожиданное и неприятное.
  И их появление в качестве эскорта моряны только подтверждало эти предположения. Однако самим землянам было глубоко фиолетово, что именно думают о них гуляющие на верхней палубе аборигены. Никого, кто бы заинтересовал парней настолько, чтоб захотелось с ним подружиться, они здесь не встретили.
  И дело даже не в том, что именно и как, говорили, встречаясь за обедом и ужином, пассажиры первого класса. Стан упорно продолжал совершенствовать свой навык в области тестирования чужих эмоций и теперь при разговоре с хорошенькими дамами или высокомерными господами не забывал время от времени прикрывать глаза. Со стороны это выглядело немного кокетливо, но с этим представлением парень готов был мириться, ради точной информации о чувствах, которые на самом деле испытывают к нему и Консу собеседники. За время плавания он очень преуспел в распознавании различных нюансов зависти, ненависти, вожделения и злобы.
  Возле каюты, где клоны заперли своих недругов, о чем-то тихо переругивались капитан с помощником, а двое матросов возились с заклинившим замком.
  -А вот и они, - злобно ощерился помощник, едва завидев приближающуюся процессию, - капитан, прикажете задержать этих бандитов за нападение на команду?
  -Сейчас проверим, было это просто нападение или убийство, - злорадно процедил капитан, - сходи, пригласи человека три-четыре, будем составлять акт.
  Не произнеся ни слова в ответ на эти обвинения, моряна хладнокровно встала поблизости от двери, и спокойно ждала, пока матросы справятся с замком. Молчали и клоны, отлично понимавшие, что русалка задумала нечто особое и портить ей игру не стоит.
  Помощник смерил пришедших торжествующим взглядом, немного подождал, определенно считая, что моряне сейчас самое время начинать просить капитана о компромиссе. Однако морская дева даже не шевельнулась, продолжая изображать невозмутимую статую.
  Стан мысленно позвал Чудика и прикрыл глаза, проверить, не ошиблись ли они в оценке причиненного морячкам ущерба. Нет, все живы, некоторые уже пришли в себя и начинают понимать, что операция по устрашению молокососов прошла вовсе не так блестяще, как они предполагали, отправляясь в засаду.
  Помощник потоптался на месте, искоса поглядывая на высокомерно пыхтевшего капитана, и, так и не дождавшись нового приказа, нерешительно поплелся в сторону пассажирских палуб.
  -Готово, - возящийся с замком матрос распахнул дверь и шагнул в сторону.
  -Стойте. - Властно подняла руку моряна, останавливая ринувшегося в каюту капитана, - Будем ждать свидетелей.
  -А вдруг там кто-то умирает и нужна срочная помощь, - попытался оттеснить женщину с дороги морской волк и озадаченно замер, не поверив собственным ощущениям.
   Никогда и никому он не поверил бы, если не испытал сам, что у здорового мужика не хватило сил сдвинуть с места серебристую фигурку моряны.
  -И еще, хочу предупредить, пока не пришли свидетели, - равным, безучастным голосом проговорила моряна, - ни я, старшая помощница повелительницы морян, ни сопровождающие меня лица, ни минуты не останемся на этом судне после подписания акта.
  -Шлюпку не дам, она не отремонтирована, - сразу нашел предлог для отказа капитан, лихорадочно пытаясь сообразить, чем чревата для него порча взаимоотношений с морской повелительницей.
  На первый взгляд выходило - не так и страшно, ничем они ему особо не помогают, зато сезонные взносы можно будет не платить. Прижимистый моряк успокоился и даже чуть повеселел, представив, как наглые красавчики поплывут к берегу, держась за зеленые волосы своей покровительницы.
  
  Свидетелей было трое, все из тех пассажиров, что бдительно следили, чтоб пути блондинов и их молоденьких женушек не пересекались ни на миг.
  Клоны, отстранив в сторону помощника и матросов, одного за другим извлекали из каюты пленников и выставляли на обозрение проверяющих, а моряна очень быстро и ловко строчила что-то на листке дорогой бумаги, которую, как волшебник, вытащила буквально из ниоткуда. Ну не было, на взгляд двойников, у нее никаких карманов или кошелей, где можно было бы хранить все то, что иногда доставала, как по заказу, русалка.
  -Все шестеро живы и здоровы, - холодно констатировала моряна, рассмотрев последнего матроса, - свидетели, распишитесь.
  Против ожидания землян, пассажиры даже слова не сказали, покорно подписали и замерли в ожидании.
  -Поскольку на моих сопровождавших было совершено нападение, - холодно и строго глядя на свидетелей, объявила свое решение моряна, - а чуть позже капитан пытался подстроить убийство одного из членов команды, чтобы обвинить в этом подданных морской королевы, официально сообщаю, что я не намерена оставаться на этом судне ни одной минуты сверх того, что потребуются для сбора багажа.
  -А шлюпку я не дам, - все услышали, как злобно скрипнули зубы капитана.
  -Вы это уже сообщали, - развернулась к выходу моряна.
  -Да она же просто врет! - посчитав все происходящее примитивным шантажом, презрительно выкрикнул помощник капитана, - Как могут быть эти молокососы морскими подданными?
  -Покажите руки, - решился на последний шанс переиграть судьбу капитан, - я слышал, что все моряне носят знак... его нельзя подделать.
  Блондины едко ухмыльнулись и синхронно подняли вверх левые руки.
  Мелькнули синеватым отблеском одинаковые камушки, непостижимым образом вживленные в кожу на внутренней стороне предплечий, вызывая у ошеломленных зрителей бурю эмоций, от страха до зависти.
  И только аура капитана цвела неподдельным ужасом. Да и смотрел он не на камни, скользнув по ним мимолетным взглядом, а выше, на посверкивающую алыми глазками агатовую змейку, обвивавшую запястье старшего, из обретенных им врагов.
  
  Шлюпку он все же дал, и не из жалости или какого другого несвойственного ему человеческого чувства. Просто вовремя вспомнил, что слухи об этом происшествии очень быстро распространятся по всем портам, и если в них будет мелькать такая жуткая подробность, как вышвыривание пассажиров прямо в море за тридцать лиг до берега - больше никогда не видать ему состоятельных и знатных клиентов.
  -Мы поставим ее в порту, - холодно сказала моряна, ожидая, пока погрузятся все ее спутники, блондины, молоденькая морянка, девочка-служанка и огромный тан-габирец, - и я готова засчитать стоимость проката шлюпки за те деньги, которые вы обязаны были вручить нам за освободившиеся каюты и неполученные ужин и завтрак.
  Капитан кисло скривил рот, но торговаться не стал, памятуя о толпе пассажиров, наблюдавших за небывалым происшествием с открытыми ртами.
  -И еще... мы расторгаем с вами сезонный договор о помощи. И, поскольку вы еще не внесли платы за этот сезон, считаем, что работы по очистке руля и днища проделаны по ошибке. И потому возвращаем все снятое на место.
  Выговорив эти слова, моряна с ловкостью бывалого матроса скользнула в лодку по веревочной лестнице, и полуорк одним взмахом внушительного кинжала перерубил канат.
  -Что за бред? - оторопело оглянулся капитан на помощника, - как это - вернут?!
  Встречный ветерок, обдувавший лица пассажиров, резко стих, хоть паруса и не потеряли своей упругости. А через минуту многие заметили, что судно как-то нехорошо наклонилась и ощутимо просело.
  -Капитан! - тревожный крик рулевого ударил как пожарный набат, - судно не слушается руля!
  -Как... ведь ты же говорил, что заплатил?! - начиная прозревать, обернулся капитан к помощнику, но увидел только его спину, нырнувшую за ближайший угол.
  -Господин капитан, - капризный голос одной из самых привередливых пассажирок, только что выбравшейся из каюты, особенно громко прозвучал среди примолкшей толпы, - а когда будет ужин? И еще, вы обещали нам сюрприз?!
  -Увы, госпожа Балсуфи, - с ехидной печалью вздохнул один из пассажиров второго класса, - сюрприз вы, к сожалению, проспали. Зато ужин на этом судне, судя по скорости, у нас сегодня определенно не последний.
  
  Шлюпка мягко покачивалась на легкой волне, устроившиеся на скамьях путешественники молча наблюдали не столько за удаляющимся судном, сколько за действиями моряны. Едва оказавшись в лодке, русалка опустила в воду конец тонкого серебряного жезла, и начала быстро постукивать по замысловатым завиткам и выступам навершия, маленькой, серебряной же, указкой.
  Сами путешественники никаким образом не могли помочь ни моряне, ни самим себе, при ближайшем осмотре шлюпки оказалось, что оба весла, валявшихся на дне, сломаны.
  -Как мы теперь доберемся до берега? - покопавшись в прихваченной корзинке с фруктами, Конс вручил Майке с Атикой по яблоку, и повернулся к клону.
  -Быстро, - хитро усмехнулся тот, - а точнее не знаю, все зависит от того, какой тхипп будет. Но во всяком случае побыстрее, чем на этой "чайке".
  -Тхиппа повелительница послала своего, - теперь моряна опустила в воду руку и к чему-то прислушивалась, - сейчас вернет дну судна полипов и придет.
  -Я думал, ты их просто припугнуть хотела, - уважительно хмыкнул Конс, - не представлял, что можно так быстро что-то прилепить к днищу.
  -Да это и невозможно, - неожиданно засмеялась моряна, - просто нужно хорошо знать, какие бывают полипы. Есть твердые, те, что растут долго и пристают к судам на мелководье и стоянках, а бывают такие, что давно проросли в днище сотнями тончайших нитей. Их убрать окончательно невозможно, но можно промазать дно особым зельем... вытяжкой из желудка некоторых рыб. Тогда они сбрасывают наружные тела и засыпают. Но если сбрызнуть днище другим снадобьем, питательным, полипы сразу просыпаются и начинают быстро расти, всасывая воду со снадобьем. Не успеет судно пройти и лиги, как все дно будет покрыто толстым слоем полипов. В нашем мире мы использовали этот метод для быстрого затопления жилищ, когда наступал сезон сильных штормов.
  Вспомнив про свой мир, моряна поскучнела и смолкла, молчали и клоны, прекрасно понимая, что творится у нее в душе. У них еще есть, пусть и призрачная, возможность вернуться назад, именно в ту жизнь, к какой они привыкли, а у морян ее нет. И уже никогда не будет, даже если они вернутся.
  -Моряна, - поглядывая на заходящее солнце, спросил вдруг Конс, - а наша... сестра... она где?
  -Тут, в Дилле, - кивнула в сторону берега моряна, - а подробностей я не знаю.
  -Подробности расскажу я, - рядом со шлюпкой над водой взметнулся фонтан воды, мгновенно превратился в клубок толстых зеленых змей, крепко обвивавших фигурку моряны.
  В следующую секунду путешественники с замиранием сердца следили, как змеи бережно опускают моряну на свободную скамью и обертывают лоскутом невесомой, как паутина, ткани. Затем змеи, оказавшиеся всего-навсего щупальцами неведомого чудища, ловко растянули дымчатое облако той же ткани над всей шлюпкой.
  -Здорово, - восторженно выдохнул Конс, сообразивший, что все они в мгновение ока исчезли из виду публики, следившей за передвижением бунтарей.
  А потом шлюпка вдруг приподнялась над водой, как катер на подводных крыльях и почти с такой же скоростью понеслась в сторону берега, старательно забирая левее точки, куда тяжело двигалась "Быстрая чайка".
  -Только не здесь, а когда прибудем на берег, - невозмутимо продолжила свою речь повелительница, внимательно рассмотрев клонов, - но обещаю, что вы увидитесь с нею еще до полуночи.
  -Что-то произошло, - уверенно сообщил тот из блондинов, что носил на голове копну кудряшек, - и ты... вы... не хотите сейчас говорить.
  -Когда вокруг нет чужих, меня можно звать на ты, в нашей стране не принято другое обращение. И имен у нас нет, мы распознаем друг друга по другим признакам. Только когда живем на других континентах, берем простенькие короткие имена. Люди официально называют меня повелительницей, иногда королевой, а принявшие наше подданство -старшей матерью. Моих помощниц можно звать старшие сестры.
  -Ясно, старшая мать, - вежливо кивнул Стан, отлично понявший намек.
  Главная моряна очень не хотела ничего рассказывать прямо тут, и неизвестно, новости были настолько секретные, что даже посреди пустынного моря могли стать достоянием чьих-то чужих ушей или имелись еще какие-то, но, несомненно, очень весомые причины.
  
  Приблизившись к берегу, шлюпка некоторое время двигалась параллельно полоске прибоя, затем свернула к нему, чтобы, пройдя насквозь, оказаться в русле довольно широкой речки. Здесь было тесновато от различных по величине и предназначению лодок. Разноцветных прогулочных, с тентами над усыпанными мягкими подушками диванчиками, и одетыми в огромные шляпы гребцами, серых - рыбаков, возвращавшихся с ловли, и полосатых, принадлежащих торговцам напитками и закусками.
  Тхипп с завидной легкостью уклонялся от встречи со всеми лодками, даже торговыми, резко меняющими направление по знаку пожелавших купить кувшин сока богатых пассажиров, неуклонно поднимаясь вверх по течению. Клоны с любопытством вглядывались в дома, становившиеся по мере удаления от моря все выше и роскошнее. Столичная знать жила небедно, домишки, чем дальше, тем больше походили на дворцы. Совершенно отличавшиеся по архитектуре от тех строений, что двойники видели в Хедуле и других городах Хамшира. Тут дома тянулись вверх, обрастали многочисленными террасами, балконами, эркерами и галереями, стараясь сохранить таким образом в своей глубине вожделенную прохладу.
  День стремительно угасал, лодочки и причалы осветились сотнями всевозможных фонариков, протянувших по ровной глади реки разноцветные дорожки.
  -Как красиво, - тихонько выдохнула Майка и испуганно прижалась к мужу, по негласному правилу все хранили во время путешествия по реке полное молчание.
  -Не бойся, - ласково глянула на таджерку моряна, - никто не поймет, откуда звук.
  И действительно со всех сторон несся смех, обрывки разговоров, крики предлагающих товар торговцев и музыка.
  Тхипп свернул в узкий рукотворный канал, ведший мимо густых кустов к маленькому причалу в тот момент, когда солнце окончательно погрузилось во мрак и над миром воцарились густые обманчивые сумерки. Попутно снял уже ненужную паутинку, протиснулся к причалу и за полминуты пересадил ошеломленных таким напором пассажиров на еще хранящие дневное тепло доски.
  В тот же момент из тени выступило с десяток морян всех рангов и возрастов, расхватали багаж, вежливо подхватили под руки гостей и энергично повели по скрытой между кустов и деревьев дорожке, не освещенной ни одним фонариком. Хозяева явно желали, чтобы прибытия гостей не заметил ни один посторонний взгляд.
  И никто бы, даже Стан, внимательно следивший за аурами, в такой толчее не заметил, что повелительница осталась на причале. Вот только Чудик, почему-то молчавший все время путешествия, торопливо выскользнул из-за пазухи землянина и перепорхнул на ближайшее дерево.
  Его хозяин мгновенно насторожился и, словно ненароком, убавил шаг. А еще через несколько метров и вовсе остановился, решительно отцепил от себя моряну и подтолкнул ее вперед.
  -Иди, я догоню, - полюбовался расцветающим в ауре недоумением и насмешливо шепнул, - ну что ж ты такая непонятливая, рыбка моя? Нужно мне... беги, я не заблужусь.
  Морянка, точно знавшая, что люди, носящие камень первого класса, имеют право приказывать и действовать так, как им вздумается, успокоилась, закивала и помчалась догонять остальных.
  -Чудик, картинку, - нырнув вглубь кустов, приказал Стан, и в мозгу немедленно вспыхнуло изображение, записанное в памяти унса.
  -Зачем ты следуешь за моими друзьями? - моряна говорила тихо, но жестко, с такой властной непреклонностью, какой Стан еще никогда не слышал в мягких голосах морян.
  -Один из них нарушил закон, - глухо ответило совершенно пустое место, - они могут быть опасны.
  -Это не они нарушили, а их соотечественник, вы же его забрали?! А они ему даже не друзья.
  -Они из одного места, и были знакомы. У них может быть одинаковый стереотип мышления. Мне проще проследить за ними, чем ждать отчет. Ты же в курсе, каким путем он до нас доходит?
  -Я ручаюсь за них, - королева не желала переходить на дружеский тон, - и предупрежу, чтоб не ступили на этот путь. Мое слово еще имеет силу?!
  -Пока имеет,- неохотно согласился невидимка, - но в последнее время ты тоже играешь очень рискованно.
  -Чудик, - мысленно взмолился Стан, - как ты его засек?
  -У него почти отсутствует тепловое излучение, и стоят мощные щиты на эмоциональной ауре, - в пояснениях унса Косте послышалась гордость за собранную информацию, - зато повышен радиоактивный фон. И еще -он испускает ультразвуковые сигналы.
  -Черт... а ты не мог бы всё это трансформировать в понятную мне картинку?!
  -Чудик понял... задание выполнено.
  В транслируемой унсом темноте вдруг проступила вполне человеческая фигура, стоящая напротив моряны. Ее почти скрывал длинный плащ, оставляющий только щели для поблескивающих огоньками глаз.
  -Согласна, - вдруг как-то по-бабьи вздохнула моряна, - рискую. Так ведь, и цена вопроса неимоверна высока.
  -Но у вас же есть... чем их остановить?!
  -Есть... но не хочется действовать силой. Я еще не потеряла надежду, что все удастся решить путем переговоров.
  -Ты просто не хочешь, чтоб они раньше времени поняли... что выросло у них под боком, - в бесстрастном голосе незнакомца не прозвучало даже намека на насмешку, - но я согласен... если ты берешь на себя всю ответственность, я уйду. А то один из твоих друзей и так слишком много узнал.
  -Беру, - почти торжественно произнесла моряна, - под мое честное слово.
  -Договорились, - Странная фигура стремительно и бесшумно метнулась в кусты и уже через несколько секунд растаяла бесследно.
  -Ты ничего не собираешься спросить? - когда хотела, королева умела передвигаться очень быстро.
  -Нет. Пока нет, спрошу чуть позже, - поправляя устраивающийся за пазухой инкубатор, задумчиво отказался Стан, и вернулся на тропинку - сейчас у нас другая задача... как я понимаю, с Тиной что-то случилось?
  Моряна молчала несколько минут, прежде чем ответить, и у парня с каждым шагом все росла в душе тревога.
  -Нет... - наконец вздохнула она, - пока ничего плохого не случилось. Но давай я объясню все после ужина... я жду новостей, возможно, ситуация изменится.
  -Ок, - нехотя согласился Стан, ему тоже нужно кое о чем переговорить с клоном наедине.
  
   Глава 8 Стан и Конс
  
  
  -Я не буду вам рассказывать подробно, как жила все это время ваша сестра. На это есть несколько причин, - наблюдая, как сидящий на краю блюда Чудик старательно кормит своего подопечного самыми жирными кусочками мяса, проговорила моряна и подняла на клонов строгий взгляд, и самые главные из них - две. Первая - у нас мало времени, и вторая - Тина на меня обидится. Поэтому скажу коротко, она отправилась к адмиралу дать показания по делу харифа той крепости, где она жила. Его обвинили в укрывательстве иномирянки ради личных интересов.
  -Какие именно интересы... - Стан не успел договорить свой вопрос, а моряна уже вовсю отрицательно мотала головой.
  -Никаких не было, кроме одного, он хотел помочь ей спокойно осознать и развить приобретенные при переходе способности. Надеялся втайне, что она окажется целительницей, у него была очень больна жена. Ему повезло, Тина действительно получила редкую способность исцелять прикосновением рук, и я взяла ее в ученицы. Вместе мы и вылечили жену харифа.
  -И где сейчас наша сестра?
  - Заперта в башне адмиральского замка вместе с двумя друзьями, третьего мы прячем в надежном месте, - начала спокойно объяснять моряна, взглянула в потемневшие глаза клонов и заторопилась, - нет, ничего страшного, башня не тюрьма, там есть купальня, несколько удобных комнат, и даже решеток на окнах нет. Но сбежать за последние сто лет не удалось ни одному узнику, дворец стоит над рекой на высоком скалистом утесе, а башня построена над самым обрывом. И все её окна выходят на реку, причем находятся на такой высоте, что прыгнуть вниз решится только самоубийца. Но таких туда и не сажают.
  -Почему-то мне вдруг вспомнилось, - Стан, чуть прищурившись, подозрительно уставился на королеву, - как легко тхипп влез на ту скалу... на Зании.
  -Да, ты правильно подумал, тхиппу ничего не стоит добраться до окна, - моряна выглядела необычайно довольной, - но вот чем отвлечь охрану, я не могу придумать со вчерашнего вечера, пленники всего день там сидят. Не хотелось бы, чтоб лучники начали стрелять, тхиппу они особого вреда не причинят, зато друг друга или случайных лодочников вполне могут задеть.
  -А где охрана?
  -Вот тут и тут, - королева ловко развернула на столе свиток с подробным планом реки, дворца, башни и стен.
  Через полчаса уточнений и споров план был изобретен, уточнен, отредактирован и одобрен всеми присутствующими.
  
  -Жаль, что мне нельзя с вами, - вздыхала Майка, провожая двойников до порога, - очень хочется посмотреть.
  -Нечего тебе там делать, - Конс был в этом вопросе непоколебим, слова моряны про лучников запомнились ему очень хорошо, - мы всё потом расскажем. А может даже, у Чудика получится показать, он же настраивает Шайо на тебя?! Все, иди в дом.
  -Удачи, - тихо шепнула таджерка, провожая взглядом такие похожие фигуры в одинаковых черных костюмах из числа тех, что сшили для Дэконса рабыни господина Югнелиуса.
  Даже банданы повязали одинаково, отклеив, наконец, так смешившие ее белокурые парики. Майка вздохнула, посылая вслед братьям оберегающий знак, неважно, что они не знают местных богов... главное - она верит и молится о них, и медленно пошла в дом.
  
  Тхипп бесшумно скользил по ночной реке, не выдавая своих пассажиров ни единым всплеском. Столица, наконец, угомонилась, лишь изредка проскользнет запоздалая лодка, унося загулявшего гостя или тайного влюбленного. Поубавилось и света, лишь над причалами самых богатых и знатных людей покачивались под легким ветерком редкие фонарики. Сейчас, в самое глухое время ночи, город казался с воды заброшенным и неприветливым, возможно оттого, что сады и дворцы богатых горожан скрывались за окружавшими их неприступными стенами.
  Ночные стражники, обходившие стены дозором, огней не зажигали, накрепко усвоив простую истину, под фонарем стоят на страже только самоубийцы. Да если разобраться, и не очень-то нужны они, эти фонари. Когда присмотришься, то и при свете крупных звезд отлично видно тех, кому не дает покоя чужое добро, зато стоящего в темном уголке стража рассмотреть практически невозможно.
  
   Тина
  
  -Я не понимаю, что происходит, - виновато ответил Васт на подозрительный взгляд Тины, - так никогда еще не было. Нас должны были взять на допрос ранним утром... это их излюбленный метод. Допрашивать человека, пока он еще не до конца проснулся и не совсем понимает, чего от него хотят.
  -А что было потом... с теми, кто уже тут сидел? - Этот вопрос мучил Тину с первой минуты заточения, но задать его она решилась только сейчас.
  Сначала все мысли были заняты здоровьем Васта, потом они целый день напряженно ждали вызова на допрос, попутно согласовывая, как объяснить адмиралу мелкие нестыковки в своих ответах.
  -Вот почему она не дала нам обо всем этом договориться спокойно?! - возмущалась Тина поступком моряны, но блондины дружно встали на защиту повелительницы.
  -Мне приходилось допрашивать много лазутчиков, зачинщиков драк, контрабандистов и пиратов, - мягко объяснял Тине анлезиец, - и я точно знаю, если они повторяют рассказ слово в слово - это ложь. Не бывает так, если люди не сговорились. Особенно хорошо это заметно, когда разбираешься после драки, все свидетели видели одно и то же, но поняли совершенно по-разному. Адмирал очень каверзный человек, и тоже прекрасно это знает. Потому-то моряна и послала меня немедленно. И не ошиблась, первый вопрос, который задал мне адмирал, был о том, почему мы так долго ехали от Атхена до столицы? Пришлось рассказывать, что ты не хотела никуда ехать от переправы, пока нам не сварят тех раков.
  -Ну, на раков мы потратили всего часа полтора, - сконфуженно фыркнул Костик, - неужели это имело значение?
  -Люди адмирала почти нагнали нас в Атхене, и потеряли именно на переправе. Помнишь, тех двух воинов, что погнали пангов, не дожидаясь, пока привяжут паром? Паромщик еще ругался, что они его обрызгали?!
  -Помню, - задумчиво кивнул Костик, припоминая тех запыленных и сердитых парней.
  Они еще озирали все вокруг такими подозрительными взглядами. От шалаша рыбаков, выбиравших в тот момент из ловушек необычайно крупных маслянисто-черных раков, их было отлично видно сквозь высокую редкую траву, похожую на ковыль. Значит, правильно сделали ее телохранительницы, уведя пангов в густые заросли высоченных борщевиков, и ожидая в засаде, пока их подопечная не получит вожделенное лакомство. А ведь началось все с мальчишки, соскочившего с парома им навстречу, держа в руках корзинку с огромными, еще шевелящимися монстрами.
  -Да зачем вам возвращаться в харчевню, - уговорил Тину паромщик, не желавший терять время на ожидание, - переедете на ту сторону и попросите рыбаков сварить, они завсегда рады живой монетке.
  Как все странно в жизни, вздохнул Костик, в тот момент он просто прикидывал, где лучше съесть раков, а теперь оказывается, что именно там, на вытертых и растрескавшихся плахах маленькой пристани, была очередная развилка судьбы.
  
  -Ничего особо плохого, - уклончиво пробормотал Васт, и Костик с изумлением поднял глаза на командира, задумавшись, он почти забыл, что о чем-то спрашивал блондинов.
  -А именно?
  -Ну... не сделали узникам ничего страшного. Разжаловали, конечно, и из армии уволили, еще заставили выплатить родителям девиц сколько положено по мировому соглашению, а что еще можно сделать? Жениться невозможно, были такие случаи, привозили некоторые на Анлезию любимых женщин... потом только намучились.
  -Эгоисты потому что, - вынес вердикт Костик и потянулся к столу за яблоком, в обед стражники сунули в дверь полную корзину еды и мгновенно заперли все засовы.
  -Что значит - эгоисты? - насторожился Тарос.
  -То и значит, что думали о себе. Если бы думали о любимых, то ни какие пряники не потащили бы их туда. Найти спокойное местечко в этом мире совсем не проблема. Но я не это имела в виду, как вы думаете, что с нами-то сделают?
  -Не знаю, - помрачнел Тарос, - такого еще не было, чтоб анлезийца обвинили в дезертирстве. Что-то очень сильно разозлило адмирала, раз он на нас так набросился. Сколько я ни думаю, не могу представить никакой разумной причины.
  -Есть у меня смутные подозрения... - Васт встал со стула и подошел к окну, - но уже слишком поздно, чтоб про них рассказывать. Пора укладываться спать... утром нас могут повести на допрос.
  -Сколько можно спать, я целый день валяюсь, - Тина лениво протянула руку к вазе с фруктами, решая, что бы сжевать на этот раз?
  Раздавшийся из окна звук на миг остановил сердце, а в следующий момент Костик уже несся к окну, сшибая по пути стулья.
  -Что с ней?
  -Лови!
  Две пары крепких мужских рук плотным кольцом сомкнулись на талии вцепившейся в подоконник девушки.
  -Зелье, - сквозь зубы скомандовал Васт, - у нее было успокаивающее, быстро!
  -Блин, уроды! - яростно вырывалась из плотного двойного объятия Тина, - немедленно отпустите меня, извращенцы! Васт! Ну, хоть ты мозги протри от плесени! Не собираюсь я в окно прыгать. Тарос! Положи мою сумку, иначе разведусь нафик завтра же!
  -Хорошо... - осторожно согласился командир, - я отпущу. Только объясни сначала, куда ты так бежала?
  -Да глухой ты, что ли? - озверев, рявкнула Тина, - Слушай! Не меня, музыку!
  -Что? - Недоверчиво оглянулся на окно Васт, и в этот момент ветерок донес с верховья реки необычную мелодию, - это?
  -Вот именно! Не знаешь, что за музыка? А я напою - та-там, там-там-та-та... ну понял? О! Васт, да не зависай ты, некогда! Это мои братья, и песня, что они играют, называется - полночь! И это значит, сейчас мы побежим! Так, быстро вниз, забаррикадируйте двери, стражники не должны их легко открыть! Ну что ж вы так смотрите?
  -Тина, ты уверена? - Тарос прятал что-то за спиной.
  -Да, как и в том, что ты держишь в руке мое снадобье. Кстати, ты ошибся, взял похожий пузырек, в этом средство от желудка. Придите, наконец, в себя, не самой же мне шкафы таскать?
  Словно в подтверждение ее слов, в звуки музыки влился сильный мужской голос, поющий странную, тревожную и печальную песню на незнакомом языке.
  И так она похожа была на то, что пела Тина на свадьбе, что лучники, наконец, поверили и дружно бросились вниз. Идея забаррикадировать дверь была очень неплоха.
  А Костик стоял у окна и, глотая слезы, тихо подпевал такие знакомые слова:
  Полночь
  Оплачет холодной росою погибших в этом бою
  Помнишь
  Горел закат, мы стояли с тобою на самом краю
  Молчаливо молясь, позабыв имена
  Но я знала, что будет война
  Поздно
  Исправлять перед боем последним судьбы филигрань
  Звёзды
  Что хранили от бед нам укажут дорогу за грань
  Мы пока ещё здесь и ещё не конец
  Но горит уже в небе возмездья венец.
  
   Замерла река, не слышно было больше ни стука подошв последних гуляк о доски причалов, ни скрипа ставень, ни окриков стражников. Даже ночные птицы смолкли, озадаченные появлением неожиданного конкурента. Только снизу доносился шорох передвигаемых шкафов, но пятерке охранников, до этого мирно игравших в примыкающем зале в кости, было не до какого-то там шороха. Они дружно влепились в распахнутые по случаю жары окна, стараясь не пропустить ни единого звука бесплатного представления.
  И конечно, никак не могли заметить скользившее по стене башни огромное темное пятно, а если бы чудом и заметили, то вряд ли поверили своим глазам.
  -Мы готовы... - Васт с мешком за плечами встал рядом с напряженно всматривающейся в темноту Тиной.
  -Свечу дайте, - Костику вдруг пришло в голову, что нужно подать приближающемуся невидимому певцу какой-то знак, и Тарос послушно сунул ей в руку свечку.
   Темная змея выметнулась из-за подоконника и мгновенно загасила дрожащий на ветерке огонек. А в следующий момент трое пленников почувствовали, как что-то обвивает стальными объятиями их тела и выхватывает из комнаты. Затем последовали полминуты захватывающего душу падения, напомнившего Костику ощущения спуска на скоростном лифте - и швырок куда-то в сторону и вниз.
   Сердце на миг замерло от ужаса и возмущения, как же так?
   Однако уже в следующую секунду щупальцы второго тхиппа ловко поймали драгоценные посылки и бережно поставили себе на спину. Рядом с темными силуэтами, один из которых старательно выводил на странном, похожем на кларнет, инструменте рвущую душу мелодию. Второй, стоявший впереди, песни не прервал, хотя сразу засек появление беглецов. Просто ловко переместился ближе к Тине и, обхватив ее одной рукой за талию, второй начал успокаивающе поглаживать по спине.
   -Кость? - неверяще всхлипнула Тина, и тот, что держал в руках кларнет, на миг оторвал его от губ и шепнул, - идите сюда.
   Девушка послушно шагнула, вцепилась обоими руками в пояс второго из тех, кто были частью её самой и всхлипнула еще раз, теперь уже от переполнявшего её счастья. Тот, что пел, только крепче прижал её к себе и, выбрав паузу, шепнул:
   -Эй, все уже хорошо! Подпой лучше!
   -Да легко! - Еще сквозь слезы фыркнула Тина, выбрала момент и вступила в песню так свободно, словно всегда пела дуэтом с самим собой.
  Ветер,
  Боясь принести непокой, никогда не вернётся сюда.
  Только - море цветов, только полночь в слезах
  Мы уйдём, но вернёмся назад.
  
   Они резко, едва допев до последней ноты, оборвали песню и музыку, но не сказали больше ни слова, тот, что пел, тихо предупредил - все потом. А чуть позже, почти бегом пройдя с маленького причала сквозь кусты, через калитку глухой высокой стены и пахнущий апельсинами сад, оказались перед ступенями, слабо освещенными падающим из распахнутой двери светом свечи.
   В дверях стояли моряна и Зайл, сбоку робко прижалась к косяку худенькая девушка с длинной черной косой.
   -Все как по маслу, Тина молодец, сразу догадалась, - отрапортовал моряне певец, но она уже скользнула к ученице, стиснула руками худые плечи, прижала на миг к груди.
   -Прости. Адмирал оказался упрямее... чем я думала.
   -Ничего, - легкомысленно хмыкнула Тина, сейчас она могла бы простить весь мир, - было познавательно с ним познакомиться.
   -Тебе приготовлена комната возле моей, - Решительно увлекая Тину за собой в дом, сообщил певец, - Конс тоже живет рядом. А это его жена, что молчишь, Кость, представь Тине невестку!
   -Это Майка, - чуть застенчиво сообщил тот, которого назвали Конс, и тут же поправился, -Майяна.
   -Хорошенькая, - одобрительно кивнула Тина, и вспомнила, что тоже должна познакомить клонов кое с кем.
   Обернулась, нашла взглядом мрачного квартерона и кивнула на него двойникам:
   -А это Тарос, мой муж, - полюбовалась одинаково нахмуренными сероглазыми рожицами и невинно добавила, - фиктивный.
   -Фух, Кость, - не выдержал Конс, - нельзя же так пугать. Я думал, ты и вправду... с этим мачиком...
   -Потом, - остановил клона второй, - моряна, извини, нам бы чуток пообщаться... наедине.
   -Мы подождем, - решительно ответил за всех спасенный вместе с Тиной белокурый красавчик, - целый день отдыхали.
   -Это Васт, мой телохранитель и наш командир, - чуть виновато пояснила Тина братьям, одинаково поднявшим одну бровь в ответ на наглое заявление анлезийца.
   -Ок, - кивнул тот из братьев, что явно был лидером в их тандеме, - мы постараемся недолго.
   -Май, а ты иди спать, - скомандовал Конс жене, - я тебе утром все расскажу.
   -А спросить у нее, хотя бы для приличия, хочет она спать или нет, ты бы не мог?! - внезапное заступничество Тины ввергло в ступор и клонов и саму Майку.
   -Да она же устала, перенервничала... - растерянно пробормотал Конс, взглянул в совершенно по-маминому огорченно нахмуренные серые глаза и сразу сдался, - ну нуб я, нуб! Но исправлюсь. Я же не волшебник, а только учусь. Май, ты сама решай, спать пойдешь или тут останешься?
   -Можно, я тоже подожду? - Робко подняла взор Майка, больше всего боявшаяся в этот миг оказаться причиной ссоры между мужем и его сестрой.
   Ведь сразу понятно, что он предложил ей остаться только из-за замечания этой Тины.
   -Как тебе удобнее, - Конс вернулся, приподнял Майку, нежно чмокнул в нос, - не скучай!
  И бросился догонять клонов.
   -Похоже, - мрачно буркнул Тарос и расстроенно пнул ни в чем не повинный стул, - завтра мне все-таки дадут развод.
   -Подождем, - загадочно обронила повелительница, - Вы есть хотите? Или, может, умыться, переменить одежду? Комнаты готовы для всех. Только ставен при свете не открывайте... мы сейчас на нелегальном положении, я все расскажу, как вернется Стан.
   -Пожалуй, я переоденусь, - кивнул задумчиво Васт, - Куда идти?
   -Я покажу, - вызвался Зайл, хранивший до этого момента молчание, и, похоже, искренне считавший, что никто из присутствующих не заметил сделанных им командиру неприметных знаков.
  
   -Сюда, - двойник первым шагнул в обжитую комнату, постоял несколько секунд с прикрытыми глазами и запер за собою дверь, - Ну вот теперь можно и сказать - здравствуй!
   -Привет, - с завистью оглядывая клонов, ответила Тина, - а тебя как зовут? Ну, в смысле, - тут?
   -Угадай, - неожиданно хихикнул Конс, - и учти, ты это имя хорошо знаешь и не раз на него откликалась... точнее, откликался.
   -Только не в реале, - подсказал второй, посмотрев на нахмуренные в задумчивости брови девушки, - а ты ничего не заметил, Кость? У нее длинные волосы!
   -А у вас? - на миг отвлеклась от решения загадки Тина, и вдруг вспомнила, - что, Стан?!
   -Молодец, с первого попадания! - весело похвалил тот и вдруг гордо задрал нос, - даже приятно посмотреть со стороны, какой я умный!
   -Вообще-то - я, - немедленно подхватил Конс, и Тина не выдержала, лукаво заулыбалась в ответ.
   -Жуть! Неужели я действительно такая хвастливая?
   -Ты говоришь про себя - такая? - мгновенно заинтересовались клоны.
   - Жизнь заставила, - нахмурилась Тина, вспоминать пережитое сейчас совершенно не хотелось.
   Однако две похожие физиономии, пытливо уставившиеся на нее, напомнили, что клоны, по сути, ничего о ней не знают, и значит, рассказывать всё же придется.
   -Ладно, объясню. Я ведь попала в море... шторм как раз был, хамширское судно, шедшее к южной крепости с товарами, терпело бедствие. Меня вытащили моряны, и положили в доме местной травницы, чтоб подлечила, а потом собирались найти родных, думали, я с того корабля. Вот я очнулся... а она все время говорит, что я девчонка... сунулся... доказать...
   Тина отчаянно махнула рукой и смолкла, почувствовав, как в горле растет комок обиды.
   -Кость... ты не расстраивайся,- Стан сел рядом и обнял девушку за плечи, - я тут уже немного начал шарить... возможно, выход и есть. Ты только честно скажи, что у тебя за отношения с этим фиктивным мужем? Я ведь вижу ауры... точнее эмоциональный фон... поэтому могу сказать точно, он от тебя без ума.
   -Да знаю я, - расстроенно выдохнул Костик, - только и думает, как бы облапать. Уже сто раз ему говорил, что ничего ему не светит, а он упрямый, как козел. Еще и эта свадьба... моряна сказала, если не будет у меня мужа, в столице любой может считать своим долгом открыть охоту за таким призом. Иномиряне со способностями тут очень ценятся. Да вы, наверное, и сами уже столкнулись... у тебя какой дар?
   -Общение с животными, телекинез, теперь вот ауры вижу, но это после знакомства с мангурами появилось... они считают, что многих можно научить, если дать в напарники унса.
   -Что такое унс? - глаза Тины стали круглыми от любопытства.
   -Чудик, ты где там? - Оглянулся Стан в сторону стоящей на полке цветастой керамической вазы - иди сюда на минутку!
   -Чудик тут, - мелькнуло перед глазами Тины расплывчатое пятно и замерло на плече Стана смешным зверьком, напоминающим одновременно филина, котенка и лемурчика, - Костя, ты снова поделился.
   -Такая у меня доля, - с комической печалью развел руки Стан, - а что это так тебя волнует?
   -Я не сумею скоро вырастить ему почку, а Шайо еще далеко до оптимальных параметров организма.
   -О! - Тина смотрела так восхищенно, что Консу стало неловко.
  Он отлично знал это истовое желание подержать в ладонях маленькое, пушистое тельце, погладить по головке. Еще несколько дней назад сам втихомолку завидовал клону и невообразимо хотел тоже иметь такого помощника и друга. Собственного. А вот теперь получилось, что у них, превратившихся в парней, унсы есть, а у того, кому не повезло больше всех, не будет еще долго.
  -Может... отдать ей Шайо? - Робко поинтересовался он у Стана.
  -Нет, не нужно, - твердо отказал тот, - Чудик уже настраивает его на Майку. Сделаем по-другому. Обычные унсы могут вести отряд из нескольких мангуров, а Чудик, как мне кажется, за последние дни стал намного более разносторонним специалистом. Почему бы ему не взять на свое обеспечение и Тину? Слышишь, Чудик! Ты назначаешься старшим стражем и разведчиком отряда иномирян в составе четырех человек. Шайо поступает к тебе в подчинение. Приказ понял?
  -Кто командир отряда? - Деловито спросил Чудик.
  -Командиром отряда назначается Станар Запольский, заместителем Тина Запольская, старшим помощником Дэконс Запольский.
  -Приказ понял, командир Станар, - отрапортовал Чудик, - можно заниматься Шайо?
  -Вообще-то меня зовут тут Констанатина Запольская, - гордо поправила девушка, оказывается, все они уже заработали в этом мире имена, достойные почтения.
  -А муж твой... свою фамилию тебе не дал? - кивком разрешив Чудику улизнуть, снова вспомнил про Тароса Стан.
  -Да он бы дал... всё, что угодно, - опять помрачнела Тина, - да я не возьму. Ну не могу я... представить, что я, Костик, и с мужчиной... все внутри поднимается против... от одной только мысли.
  -Да, и у меня, - брезгливо передернул плечами Конс, - воспитание и принципы не так-то просто стереть.
  -Вот и я говорю, - обрадовалась поддержке Тина, - мне легче моряну на операцию убедить... сейчас она считает, что такая у нее не получится. Ну а пока строю его по десять раз в день, скоро смогу свободно сдавать экзамен на звание первоклассной стервы.
  -А ты ему не пыталась объяснить, что была в том мире парнем? - вдруг оживился Стан, - может, он поймет? Ведь знает же, что брак фиктивный!
  -Нет... мне моряна советовала никому не говорить, они же вполне могут... ради моего же счастья, насильно напоить приворотным. Может вы не знаете, у анлезийцев не менее сильные зелья, чем у морян. Да если честно, они уже один раз пытались... но у меня дар предвидения опасности, всего две-три секунды, но хватает, чтоб вывернуться.
  Несколько минут клоны озадаченно молчали, хмуро переглядываясь и сопя, наконец Стан не выдержал.
  -Костик... ты должен был ему объяснить. Не смотри на меня так, поставь себя на его место. Он же мужчина... причем старше нас с тобой и, значит, опытнее. Судя по его смазливой роже, в девочках у него недостатка не было, и вдруг... ты не понимаешь? Твоя недоступность для него - как вершина для альпиниста, помнишь, что говорил наш ефрейтор? Есть люди, которые по природе альпинисты и девяносто девять процентов из них - мужчины. Они лезут в горы не потому, что им от этого какая-то польза или удовольствие. Им и гора эта не нужна и красоты там зачастую никакой, туман или ветер сумасшедший. Но лезут, просто, чтоб потом собой гордится. Что-то полезное, скамейку например, для старичков сделать, им кажется слишком банальным. Вот и этот будет подыхать, но лезть, пока не докажет, что он крут.
  -Ну и что мне теперь делать? - Расстроилась Тина, она и сама все это прекрасно знала... просто не решалась сказать себе так откровенно.
  -Признаться. Прямо сейчас, при нас. А мы поможем ему все правильно понять.
  -Но тогда и Васта с Зайлом нужно... Тар Васту воспитанник, вроде племянника.
  -Зови всех... - решил Стан, и, подумав минуту, добавил, - а вот Майку не нужно. Рано ей пока знать, что все мы - один человек. Пусть еще немного поживет спокойно.
  -Шутник, - ехидно фыркнул Конс, - но сейчас ты прав. Давай, Тина... тебе проще их позвать.
  -И чего мне не жилось спокойно... о братиках мечтал, - бурчал Костик, топая к двери, но в душе был абсолютно согласен с клонами.
  Отношения с Таросом все плотнее заходили в тупик.
  Лучники выслушали приглашение спокойно, но по короткому переглядыванию Тина поняла, что они насторожились. Ничего, теперь, когда рядом братья, и Стан умеет различать эмоции, их переглядывания ровно ничего не стоят.
  Блондины расселись по стульям и приготовились слушать, поглядывая на Стана. Они почему-то считали, что именно он хочет сделать им какое-то заявление. Несомненно, важное, иначе Тина не крутила бы так нервно в руках салфетку.
  Однако, к их изумлению, говорить начала именно девушка.
  -Тарос... Васт... я хочу вам кое в чём признаться. Я вас... как бы точнее сказать... Нет, не то чтоб обманула, просто не сказала правду. Не нарочно, так вышло.. ещё и моряна посоветовала молчать. В общем... теперь я хочу признаться, и братья так считают...
  Блин, как трудно-то.
  Ну, если коротко... у моей мамы был только один сын...
  Да. Очень толстый парень... вот такой, - развела руки Тина и несчастно взглянула на лучников, - понимаете?
  Зайл неверяще хмурился, Васт сочувствующе смотрел на Тароса, один квартерон взирал на жену с прежним обожанием.
  -Тиночка, а при чём тут сын, если ты хотела сказать про себя? Про дочь, то есть?
  -Да откуда ей взяться, если был только сын? Я - один! - не выдержав, выкрикнул Костик и уставился на Тароса несчастными глазами, - Если б я знал... что оно меня ТАК разделит, никогда бы и близко не подошел к этому трюмо!
  -Но ведь ты уже привыкла... - привык? - осторожно спросил Зайл, стараясь не смотреть на впавшего в ступор Тароса.
  -Не привык! Приспособился! А это разные вещи, если ты понимаешь!
  -Но если ты теперь девушка... и уже приспособилась... - Васт на миг поднял взгляд на лицо Тины и тут же опустил, - то почему бы тебе не попробовать...
  -Васт! Я тебя, между прочим, другом считал! - предупреждающе рыкнул Костик, - поэтому прежде чем говорить, хорошенько подумай, что ты мне собираешься предложить!
  -А я не верю... - Тарос поднял голову и упрямо разглядывал жену, - я помню, как пришел к Сае и ты меня ущипнула... И потом... юбку эту одеть заставила... парень бы так не сделал.
  -А как бы ты сам сделал, если очнулся не знай где и обнаружил, что тело не твое... все исчезло... а тут вваливается какой-то идиот и начинает щипать и лапать...
  -Что?! - одновременно напряглись клоны, - ты этого не рассказал! Он что, и вправду на тебя напал?
  -Но ты меня ведь уже за это простила! - взвыл квартерон, - Тина!
  -Но мы еще не простили, - тот, что казался старше, смотрел на Тароса с тихой ненавистью, - я терпеть не могу насильников!
  -Да я не собирался! - обиделся Тарос, - просто хотел подбодрить девчонку... они любят, когда красивый парень проявит внимание!
  -Коо-зел! - с таким презрением выдохнули клоны в унисон, что в голове квартерона, наконец, созрело понимание, она сейчас не шутит и не обманывает, и вот эти двое - это тоже она... или все-таки он!
  -Но мы ведь женаты, ритуал, браслеты... - Тарос бормотал все тише, постигая, ничего не значат для этой троицы ни ритуалы, ни браслеты.
  -Не нужно, Тарос. - Тина вскочила, нервно прошлась по комнате и тяжело вздохнула, решаясь на отчаянное признание, - Я и сам только недавно додумался... если бы я его полюбил, может и попытался себя пересилить. Но... чего нет - того нет. Извини, Тар. Я к тебе привык и доверяю, потому что понял... ты не подлый и не лживый. Но любовь - это другое. Я помню, как Вику встретил... ребят, извините, что рассказываю...
  -Да ладно, чего там! - великодушно махнул рукой Стан, - мы-то понимаем... валяй.
  -Так вот у меня тогда птички в душе пели, хотелось ходить за ней и просто смотреть, как она двигается, как смеется... Помню, я как раз на процессор четырех ядерный копил, так все деньги забрал и таскал в карманах... вдруг она захочет мороженого или колы? А уж если разрешит в парк ее повести... на чертово колесо или еще куда... это вообще было невероятным счастьем. И я верю... что у меня когда-нибудь будет любовь... может, даже не к девчонке... но если её не будет - то не будет ничего. Потому что иначе - это насилие над собой... и я всегда буду... сам себя ненавидеть, что согнулся перед обстоятельствами. Вот... как-то так.
  -Извините... мне нужно побыть одному, - Тарос вскочил и, пряча лицо, спешно покинул комнату.
  -Спасибо... Тина... - Анлезиец запнулся, не зная как её теперь называть, - мы понимаем, как трудно было всё это сказать... и знаем как непросто тебе пришлось рядом с нами... прости. Мы тоже пойдем... его сейчас нельзя оставлять одного.
  
   -Ну вот... - Костик проводил их растерянным взглядом и устало шлепнулся на стул, - полчаса назад у меня было трое надежных друзей...
   -Не переживай... - Стан откуда-то знал, что утешать девушку сейчас не стоит, потому и говорил нарочито небрежно, - если пройдут проверку на вшивость, то будут еще надежнее, ну а если не пройдут... нафик они тебе нужны? И нам, вместе с тобою. Надежнее нас все равно нет, а мы теперь вместе. И я никому не позволю нас разлучить, это я себе твердо пообещал, когда уходил с Зании. У меня там, между прочим, тоже остались друзья... и еще какие.
   -Я тоже так думаю, - Конс смотрел на Тину ободряюще, - и пойдемте уже вниз, а то Майка заснет на стуле.
   -Прости, Кость, я про нее и забыла... забыл. Только дайте что-нибудь переодеть, меня в это платье для встречи с адмиралом нарядили... впечатление произвести.
   -Ну и как он, впечатлился? - хихикнул Стан, подходя к комоду и выдвигая ящики, - вот мои вещи, а вот нашего Зорро, это Майка сюда притащила, когда мы на дело собирались, выбирай и догоняй нас. Кстати... мыльня по коридору налево, вторая дверь, светильничек там горит.
  
   -А Тина где? - бегло глянув на входящих в комнату клонов, спросила моряна.
   -Переодевается, сейчас придет, - ответил Конс усаживаясь возле Майки и укладывая ее голову себе на плечо, - сильно устала?
   -Нет, - от такого откровенного внимания таджерка как обычно расцвела и засмущалась, на ее родине мужчины при посторонних даже слова женам сказать не разрешали, и она искренне считала что Конс невероятно добр и заботлив, - мы чай пили, принести?
   -Сиди, - остановила ее движением руки повелительница, - уже несут. Стан, я недавно получила сообщение, что стражники обнаружили вашу баррикаду... хотели войти потихоньку и забрать остатки еды и воды. Но больше мне узнать не удаётся, а так хотелось бы посмотреть на реакцию адмирала, чтоб понять, на какие действия он решится.
   -Мне тоже, - в дверном проеме стоял парнишка в таком же черном костюме, как у клонов, и такой же бандане, - а унса можно послать?
   -Можно, - кивнул Стан, и позвал, Чудик!
   Хлопнула наверху дверь и мимо Тины порхнул легкий ветерок.
   -Чудик тут.
   -Лети в ту башню, что я тебе показал, там сейчас обнаружили исчезновение Тины и ее друзей, проследи за адмиралом, он хозяин того замка. Нас интересует его реакция и указания, какие он даст своим людям. Но будь очень осторожен, и все время держи в запасе пути отступления.
   Стан подошел к окну и оглянулся, - Свет уберите.
   -Эта комната ниоткуда не просматривается, правила про ставни касаются только верхних этажей, - успокоила моряна, наблюдая, как бесстрашный маленький разведчик выскользнул в ночь, - мы на днях договорились с вертами о взаимопомощи, и скоро они вырастят для нас первые две почки. За это особая благодарность тебе, Стан. Тина... как я поняла, ты все рассказала Энтаросу?
   -Всем троим, мы считаем, так будет честнее. Да и общаться проще, если они будут знать истинные мотивы ее поведения, - ответил за девушку Стан, старавшийся, ради Майки, говорить, не заостряя внимания на деталях.
   -Ты тоже считаешь, что ей нужно искать пути для возвращения? - отлично понявшая причины его лаконичности моряна тоже не стала уточнять о чем разговор, всем посвященным и так все ясно.
  Повелительница смотрела на клонов почти бесстрастно, но парень отчетливо видел в ее ауре сожаление, сочувствие и странную печаль.
   -Я считаю, у человека должен быть выбор... как у Эзопа. Жизнь в рабстве или скала для свободных. Но сначала пусть Тина спокойно разберется в себе, как я понял, у неё не было на это ни минутки. - Стан незаметно вздохнул и резко сменил тему разговора - И, в конце концов, нам всего по восемнадцать лет... кстати, а кроме меня кто-то вспомнил, что четырнадцать дней назад был день рождения?
   -Ну, я вспомнил... но мне тогда было не до того, - вздохнул Конс, - Тьершиг сидел на хвосте и мы прятались в поместье Даринта.
   -А я не могла точно посчитать, не знала сколько времени болела... и мне тоже, если честно, было не до того... Станчик! Ты что-то слишком хитро смотришь... где же я видела такой взгляд?
   -В зеркале, может быть? - невинно подсказал Конс, - но идея хорошая... одобряю.
   -Значит так, - подвел итог этим странным, на взгляд Майки, высказываниям Стан, - раз мы сегодня встретились - объявляем этот день личным праздником и вторым днем рождения! Как я помню из своих детских соображений, дней рождения много не бывает.
   -Хочу торт, подарки и танцы... - мечтательно объявила Тина и вдруг резко сменила тему, - Стан, а почему ты мне Чудика не прислал?
   -Посылал. Он все и разведал. А контакт я запретил, когда узнал что твои спутники - лучники, и вообще воины с особыми способностями... они же не стали бы ждать, пока он все объяснит? А Чудик с дырками, как ты понимаешь, мне нравится значительно меньше, чем Чудик без дырок.
   -Думаю, мы сможем устроить этот праздник, - внезапно объявила моряна, - весь завтрашний день у нас свободен, или уже сегодняшний?
   -Я не помешаю? - серьезный Васт на миг вежливо замер на пороге, прежде чем шагнуть в комнату.
   -Конечно, нет... - Тина виновато всматривалась в его лицо, - как он?
   -Замкнулся, разговаривать не хочет, нас выгнал... Зайл дежурит в коридоре.
   -Я, конечно, скажу сейчас пошлость, но ему отлично поднял бы настроение забег... по девочкам. - от заявления Стана зависли все, кроме Тины и моряны.
   -А я давно про это думаю, - печально призналась Тина, - но не могла же я сама предложить? Он меня и так одно время чуть ли не в шлюхах держал.
   -Надо было морду хорошенько набить, если он совсем слепой, - сразу обозлился Стан, - и не может отличить... ладно, замяли. Я рад, что у тебя не выросло никаких комплексов по этому поводу.
   -Я сейчас распоряжусь, - моряна невозмутимо поднялась со своего места и вышла из комнаты.
   -Вот теперь я окончательно убедился... - горько вздохнул Васт, и запнулся, остановленный красноречивым взглядом Тины, показывающим на Майку, - что ты заботливая жена.
  
  
   Глава 5
   Ярослава
  
   -Ну, господи, спаси и помоги! - Ярослава Михайловна неловко осенила себя крестом, хотя и подозревала, что делает нечто несоответствующее тому, что собиралась совершить дальше, но не желала упустить ни одной, даже мельчайшей детали.
   Все-таки, судя по рассказам Альбины Юрьевны, они были людьми верующими, предыдущие хозяева этого монстра, сожравшего за последний месяц бесследно уже двух человек. Да и сама хозяйка, завещавшая домик Славе за то, чтоб свято хранила трехглазое чудовище, рьяно верила в бога. Она с постоянством фанатки каждое воскресное утро отправлялась в старинную церквушку, построенную еще задолго до октябрьской.
   -Если придут... от господ Демидовых и покажут вот такой знак... - шептала девяностолетняя старушка юной квартирантке, - то отдай, ради всего святого, Славочка, отдай им его, не бери греха на душу... а до той поры храни... не продавай, даже если на хлеб не будет... поклянись сыночком...
   -Клянусь Костиком, - не оглянувшись на комнатку, где стояла кроватка сына, честно смотрела ей в глаза Ярослава, безмерно благодарная старухе за то, что приютила и помогла в трудную минуту, - все сделаю, как вы велели, ну вы же меня знаете не первый год!
  
   Ярослава окинула взглядом отражающуюся в зеркале подтянутую фигурку, еще раз проверила, крепко ли держится повешенный за спину рюкзак, хорошо ли застегнуты карманы, и развернула листик с текстом, переписанным со свитка. Сам свиток она спрятала в тайник, показанный ей прежней хранительницей перед самой смертью. Теперь она тоже верила, что однажды за ним придут.
   Заученные почти наизусть слова слетали с губ легко, позволяя мыслям свободно перескакивать с одного на другое, в последний раз проверяя, не упустила ли она чего?
   Губы уже произносили последнее предложение, когда с веранды донесся решительный стук в дверь и так хорошо знакомый мужской голос громко позвал, - Слава! Открой!
   Вернулся все же! Мелькнула торжествующая мысль, но особой радости почему-то не принесла. Может, потому, что как раз в этот миг вокруг нее разом сгустился мрак, с безумной силой затягивая в вертящуюся перед глазами воронку.
  
   Первые минуты после того, как рассеялась мгла, Ярослава пыталась выжить, лихорадочно вспоминая все, что когда-либо слышала, о правилах выживания при попадании в топи. Вроде нужно не барахтаться, а найти опору и постепенно на нее переместиться, еще неплохо иметь жердь или длинную ветку... женщина оглянулась. Вокруг ядовито-зеленая, ровная как стол, полянка, и только метрах в трех какие-то подозрительные кочки. Слишком уж неправильные, чтоб захотелось к ним приблизиться. В другой стороне, метрах в десяти от нее, темнел довольно высокий бугор, увенчанный замшелыми каменными столбами, чем-то напоминающими старинное капище.
   Засомневавшись, что выбрать, кочки или бугор, Ярослава оглянулась и обнаружила, что кочки стали значительно ближе. Выбор отпал сам собой. Громко, и неожиданно даже для себя самой взвизгнув, женщина из последних сил рванулась к бугру. Метра полтора почти плыла сквозь мерзкую жижу, чувствуя спиной приближающуюся опасность, а потом вдруг ощутила под коленками твердь. Это открытие словно придало женщине сил, Ярослава опустила вниз руки и, нащупав дно, поползла на карачках, не обращая внимания ни на уколы пиявок, ни на хлюпающую возле лица жижу.
   Преследующее ее неизвестное чудовище словно поняло, что жертва вот-вот уйдет и, уже не скрываясь, торопливо зашлепало по гуще. Этот звук кнутом подстегнул Ярославу, считавшую, что двигаться быстрее она не может. Ей было не до выяснения того, откуда взялась сила, главным в жизни вдруг стала примитивная и понятная цель - каменные столбы на вершине бугра. Преследователь предпринял новую попытку задержать ускользающую жертву, метнув в нее тонкой зеленой лианой, усыпанной острыми колючками и желтенькими, извивающимися как червячки, присосками.
   И это было его ошибкой, не боявшаяся ни пауков, ни лягушек Ярослава просто на дух не переносила никаких червяков. Обнаружив на плече, почти рядом со щекой эту мерзость женщина просто обезумела от мысли, что эти червяки сейчас прикоснутся к коже, поползут по ней...
   Дикий крик разнесся над болотом, всколыхнул сонную трясину, пробуждая дремавших в ее глубине монстров, но жертвы уже не было в зоне их влияния. С нечеловеческой скоростью и силой, вложенными в последний, отчаянный бросок, она вырвалась на сушу и вскарабкалась на вершину бугра, к самым столбам.
   Тяжело, с надрывом дыша, Ярослава припала к шершавому мху и поспешно оглянулась назад, проверить, не ползет ли за ней неизвестный монстр. И замерла от ужаса, обнаружив почти рядом с собой неизвестно откуда появившегося огромного пятнистого тигра, рвущего лапами клубок шевелящихся лиан.
   И это оказалось последней каплей, сознание, перегруженное количеством так внезапно свалившийся на него жутких впечатлений, не выдержало и попросту выключило этот мир, вместе со всеми его тайнами и монстрами.
  
   Однако он вовсе не желал выключаться, это Ярослава поняла очень скоро, судя по не успевшей подсохнуть на руках грязи.
   И существовал, вопреки голосу разума и желанию своей незваной гостьи а заодно всем законам физики, вместе взятым. Как существовал и сидевший напротив Ярославы тигр, рассматривающий ее бесстрастным, но отнюдь не кровожадным взглядом. Женщина попыталась незаметно отодвинуться, но оказалось, что ползти некуда, в спину неотвратимой преградой впечатался столб капища.
   -Ну, - невольно пришел на память эпизод из Алисы, - будем знакомиться, или ты меня незнакомую съешь?
   Зверь едва заметно повернул голову, словно изумляясь наглости иномирянки, и скосил взгляд в сторону. Ярослава проследила за его направлением и обнаружила сползающие в трясину пожелтевшие обрывки лианы. Похоже, он пытался ей сообщить, что спасал от болотного монстра совсем не затем, чтоб сжевать, а с иной целью. Теперь Ярославе вспомнились рассказы про диких животных, приходивших к людям с занозами и капканами на лапах и она приободрилась. Своих спасателей, хищники, как правило, не ели.
   -Тебе нужна помощь? - Спросила женщина с надеждой и потянулась за рюкзаком.
   Однако рука нащупала только заляпанное грязью плечо спортивного костюма. Несколько раз тщательно ощупав себя и осмотрев все вокруг, проверить, что не ошибается, и рюкзака нет ни за спиной, ни поблизости, женщина растерянно уставилась на обманчиво спокойную поверхность болота. Единственный пришедший в голову вывод, что она сама и сбросила рюкзак, барахтаясь в этой грязи, не принес ни малейшего облегчения. Лезть туда второй раз Ярослава не согласилась бы, даже если рюкзак был набит алмазами.
   Жалко конечно, запас медикаментов, посуду, продукты и прочие необходимые для выживания вещи, но жизнь неизмеримо дороже. Странно, но про купленное на последние деньги платье, туфли и запас белья Ярослава не сразу даже вспомнила. Начинала уже понимать, что они очень не скоро ей понадобятся.
   Тигр терпеливо наблюдал за ее поисками, а когда убедился, что женщина поверила в безвозвратность потери, встал и направился в сторону видимого с холма леска, за которым плавно поднимался вверх горный хребет. Сделав несколько шагов, зверь оглянулся, словно приглашая следовать за собой.
  Ярослава поднялась на ноги, скептически оглянулась на трясину, и хмуро усмехнулась, ну конечно, она пойдет за ним, все равно другого выхода нет. Сидеть одной рядом с агрессивным болотом еще страшнее.
   Зверь шел не оглядываясь, но едва Ярослава хоть но секунду приостанавливалась, замедлял шаг и ждал. И женщину такое поведение ничуть не настораживало, смешно было бы думать, что звери в этом недобром мире не обладают особо чутким слухом и нюхом. А может и еще какими-то неизвестными качествами, вот мыслить он явно умел, судя по тому, куда привел свою спутницу. А ей хотелось считать себя именно спутницей, хотя вполне возможно, что зверь как раз считал ее пленницей или отвоеванной у врага добычей.
   Открывшееся за кустами небольшое, всего метров тридцать в диаметре, озерцо чуть парило, явно скрывая на дне горячий родник. Зверь мирно лег в тени куста, всем своим видом говоря, что намерен ждать столько, сколько будет нужно и Ярослава вдруг успокоилась совершенно. Кем бы он ни был, этот огромный лобастый спаситель, но только не диким хищником. Те вряд ли стали бы водить свою жертву купаться.
   Первым делом женщина стащила кроссовки, совершенно неузнаваемые из-за облепившей их жирной черной грязи. Отнесла в озерцо, опустила в воду, пусть немного откиснет чуть присохшая корка и с наслаждением вымыла руки. Вздохнув о потерянном рюкзаке, где было и полотенце, стряхнула воду с рук и взялась за спортивную курточку. Обязанную быть непромокаемой, и купленную именно за это качество, но, как показал опыт, ничуть им не обладавшую. С трудом раскрыв залепленную мулякой молнию, Ярослава стянула куртку с плеч и разложила на камне, освободить многочисленные карманы от разложенных по ним мелких предметов.
  Первый же кармашек принес холодящее душу подозрение, женщина точно знала, что в нем должен лежать футляр с очками. Однако карман был девственно пуст. Как и второй и третий. Зато в боковом, наконец, обнаружилось сразу два предмета, и после этого растущее в мозгу понимание превратилось в почти уверенность. А в душе родилось отчаяние. Ну почему именно это?
  Последний, третий предмет, нашелся, по закону подлости, вовсе не в карманах, и к тому моменту Ярослава уже почти догадалась, что им будет.
  А найдя, села на камень и тихо заплакала, всю жизнь ей приходилось делать то, что было неинтересно, но приносило деньги. А вот теперь, когда ей так нужно ее умение зарабатывать, судьба оставила именно те предметы, с помощью которых она вряд ли сумеет быстро пробиться в чужом мире.
  Зверь подошел совсем близко, остановился, нависая над нею, внимательно рассмотрел разложенные на грязной тряпке вещицы. И вдруг прислонил свою лобастую голову к голове Ярославы.
  Он нахлынувшего страха женщина невольно зажмурилась и вдруг увидела сон... хотя точно знала что не спит, даже противно прилипшую к телу мокрую одежду четко чувствовала.
  В этом сне было видно со стороны, как, нелепо взмахивая руками, торопливо выползает из трясины на бугор облепленная грязью фигурка, как сидит потом, прислонившись спиной к огромной каменной стелле, как топает по вьющейся через лесок неприметной тропке.
  И потом фигурка вдруг полезла в озеро и начала плескаться в воде, и была уже какой-то схематичной, как наспех нарисованная карикатура. Затем она вешала на кустах какие-то вещи, а потом, еще более абстрактная, топала за зверем по холму и перед ними поднимались мощные стены, построенные явно не лапами этого зверя. Открылись ворота и высыпавшие из них мужские фигурки увели гостя с собой.
  -А они точно... не злые? - первое, что пришло Славе в голову, когда она открыла глаза, - не посадят меня в камеру... или еще куда-нибудь?
   Как бы понятнее высказать зверю мысль, первой возникшую в ее голове при виде этой крепости, Ярослава не знала. Зато довольно четко представляла, для чего могут понадобиться в таком месте женщины. Была в курсе и о том, для чего вообще используют в чуждых мирах пришельцев, найдя довольно точные описания в фэнтезийной, художественной и околонаучной литературе. А таковой, за три недели, прошедшие с того момента, как на глазах у Ярославы неизвестно куда исчез Васька-халява, она прочла не меньше вагона. Только и делала, что читала и думала.
  Разумеется, сразу, когда обнаружила пропажу Костика, она и близко такой бредовой идеи не допускала. Тогда, в первые дни, Слава искала его по друзьям, стараясь выяснить, не попалась ли сыну снова какая-то девчонка, от которой ему переклинило мозги. Она еще до сих пор холодеет при одном воспоминании об истории двухлетней давности, когда Костик влюбился в новенькую одноклассницу.
  Резко, как с моста в воды прыгнул. Начал каждое утро делать зарядку и заброшенные упражнения по рукопашке, ел только огурцы и полбулки черного хлеба в день, мог часами стоять возле зеркала, рассматривая прыщик на щеке и маскируя черными футболками живот. И учебу почти забросил, хорошо, что ему всегда легко все давалось, да и классная вошла в положение, предупредила остальных учителей, чтоб особо не зверствовали.
  А про что еще она могла подумать, при виде расставленных по трюмо свечей и тазика с водой? Так и виделось, как Костик, перед свиданием, собираясь привести в дом девушку готовит для романтического вечера свечи, а в последний момент, уже опаздывая, вдруг замечает, что у него испачкана рука. Или, скорее всего, меняя носки, обнаружил, что неплохо бы ополоснуть ноги. И плеснул воды в таз, чтоб не забрызгать джинсы... ванна у них маленькая и Костик в ней помещается с трудом. А потом, впопыхах, забыл этот таз убрать.
  Эта теория рассыпалась в прах через несколько дней, когда Ярослава, устав от бесполезной беготни по городу, решила дать себе время на раздумья и принялась за уборку. Просто удивительно, как быстро их чистенькое жилье стало походить на пристанище алкашей.
  Вот, тогда-то, выметая из углов пыль, Слава и обнаружила за трельяжем смутно знакомый свиток, и сердце в первый раз бухнуло набатом безнадежности. Значит, он все-таки нашел...
  Слава бросилась к компу, еще раз проверить, куда сын заходил в последние дни и лежащие на мышке пальцы похолодели. Вот теперь ей совсем с иной точки зрения виделся внезапный интерес Костика к статьям о кладах и таинственных картах.
  Почти неделю женщина изучала составленный на древней латыни документ, сличала его с небрежно написанным внизу уже другой рукой переводом, чертила схемы и пыталась проследить связь между значками, обозначающими в трудах старинных алхимиков зажженную свечу и чертежами на свитке.
  И все четче понимала, что Костик совершенно случайно открыл какой-то новый тайник, спрятанный так ловко, что найти его не удавалось ни визуально, ни простукиванием. Ярослава собрала на себя всю пыль и всех пауков, лазая с деревянным молоточком вокруг трельяжа. Но разобрать монстра на досточки все же не решилась, вспомнив про старую тайну китайских зеркал, в которых, если свет попадал под определенным углом, появлялись странные изображения.
  Еще два дня, забыв про еду и сон, Слава всевозможными способами расставляла вокруг проклятого трельяжа зажженные свечи, заставляя огоньки то отражаться в воде, то наоборот, сдвигая зеркала таким образом, что появлялась уходящая в бесконечность жуткая дорожка. Но снова и снова терпела неудачу. Никакого изображения так и не появилось.
   Наконец, измученная неизвестностью, Ярослава решила действовать на свой страх и риск. Подтолкнула и пассивность милиции, которая очень скептически относилась к ее тревогам. Участковый так и сказал, молодым парням свойственно мигрировать летом по пляжам и девочкам, а Костик настолько надежный парень, что никакого основания для волнений нет. Ну, поехал на несколько дней к девушке и не звонит, потому что забыл мобильник, так бывает сплошь и рядом. А номеров сейчас никто не помнит, потому что электронная память избаловала всех.
   Первый раз, налив в таз воды и посадив в нее специально купленную на базаре живую утку, Слава просто тряслась от тревожного ожидания, читая странные слова. Сначала на русском, потом, для гарантии, на латыни. Минут пять после этого терпеливо ждала - но так ничего и не произошло. Утка довольно плескалась в воде, замученная жарой и плотным мешком, свечи горели, а зеркало загадочно темнело.
  Потом, когда утка отправилась в сарайчик, пришла очередь старого соседского пса, который согласился сидеть в тазу только за два килограмма дешевых сосисок. И снова неудача.
  В последний раз, просто для очистки совести, Ярослава решила повторить эксперимент с человеком. Разумеется, сначала она имела в виду себя, но снова вспомнились загадочные зеркала и странные легенды о людях, которые, проведя в определенных местах всего одну ночь, вдруг полностью теряли интерес к прежним занятиям и уходили в неизвестном направлении. А вдруг и её Костик подвергся такому же воздействию? И она, вместо того, чтоб ему помочь, тоже пойдет незнамо куда?
  Да еще если их пути не совпадут?
  Нет, так рисковать она не могла и после долгих раздумий выбрала самого никчемного и лживого из всех известных ей людей, Ваську -халяву. Он согласился с готовностью, вполне оправдывающей его кличку, и с заносчивой скукой наблюдал, как она устанавливает камеру и зажигает свечку, предвкушая только выпивку и хороший обед. А впоследствии, возможно, и ласку одинокой и еще очень привлекательной докторши.
   Заученные слова текли плавно, как вода, свеча возле оставленного открытым левого зеркала трепетала мирным язычком пламени, а в тазу нетерпеливо переминался Васька-халява в Костикиных кроссовках. В своих, дырявых, лезть в таз он отказался категорически.
   Все изменилось в тот момент, когда она прочла последнее слово. В комнате потемнело, над трельяжем словно пронесся мгновенный ураган, гася свечу и принося странный аромат незнакомых цветов, сырости и какой-то еды.
   И тут же все стало так, как было... только свеча больше не горела, стояли дыбом над головой стянутые по домашнему в высокий хвост волосы, да нигде не было Васьки.
   Смешно вспомнить, ведь она почти полчаса искала его под диваном и в шкафу, даже на веранду выходила, чтоб слазить по скрипучей лесенке на мансарду. Но дверь на улицу была заперта изнутри, а Васьки не было ни на мансарде, ни в ванной, ни в погребе.
   И только когда она вспомнила про камеру и трясущимися от нетерпения руками перекинула снятое на комп, а потом рассмотрела на экране монитора, как мгновенно, словно по волшебству, исчезает Васька - на голову ледяной сосулькой обрушилось понимание.
   И никуда нельзя было с ним пойти, ни в милицию, ни к коллегам. Даже слова сказать было нельзя, Ярослава знала сотни историй, куда и как исчезают люди, лишь прикоснувшиеся к гораздо более невинным тайнам.
   Вот с той минуты она и начала готовиться... собирать аптечку, закупать инструменты, калорийные продукты и необходимые на первое время вещи. И все зря... как теперь понятно, можно было идти в тот же день... все равно неумолимое правило не пощадило ничего.
   Ярослава несчастно посмотрела в спокойные глаза молчащего зверя, расстроенно махнула рукой и полезла в озеро, оставив на камне под присмотром спасителя три почти бесполезных предмета, выбранных кем-то вместо нее.
  
   Вид на крепость открылся из-за поворота почти в полдень, оказалось, не так она и близко, как думала Ярослава, глядя мультик, показанный зверем.
  В этом уголке нового мира стояло лето, и денек выдался ясным, на зеленоватом небе не плыло ни тучки. Наскоро выстиранная Ярославой одежда за время пути высохла, и теперь ей было очень жарко и душно, даже куртку пришлось снять. Действительность, как водится, оказалась не совсем той, какую подсказали изучение книжек и жизненный опыт. Вернее, совсем не той.
   А ведь все вещи покупались ею после долгих и мучительных раздумий. Предусмотрительно рассудив, что в чужом мире ее могут встретить и дождь и холод, и возможно враги, Ярослава выбрала спортивный костюм - тройку, с непромокаемым верхом и трикотажной подкладкой, окрашенный в стиле милитари. Однако жилетку сразу надевать не стала, сунула в рюкзак, вместе с теплыми носками, перчатками и толстым свитером. И теперь та исчезла вместе со всеми остальными вещами.
  Кроме куртки остались только высокие кроссовки, брюки и футболка под цвет костюма, да на голове такая же бейсболка. Кепку всучил в виде бонуса обрадованный продавец, обнаруживший, что довольно ухоженная дама средних лет, явно не стесняясь в средствах, набирает полный комплект вещей в стиле милитари, лежащих летом на полках мертвым грузом.
  За время пути тигр пару раз сворачивал с тропы, выводя спутницу к холодным родникам, и женщина была несказанно благодарна животному за такую заботу. Идти с каждым шагом становилось все труднее, и, кроме того, невероятно хотелось есть.
  Зверь терпеливо останавливался и ждал, пока она отдохнет, присев на камень или прямо на бугорок, а один раз сорвался куда-то в густые заросли и принес в зубах тяжелую ветку с некрупными грушами. Они были слегка зеленоваты, но Ярославу это не остановило. Как и то, что мыть груши было негде. Какая уж тут гигиена, если в том болоте ей попало в рот и нос немало зловонной жижи и потом, отмываясь в горячем озерце, она не удержалась и выпила несколько глотков воды.
  О том, что плоды могут быть несъедобны, или ядовиты для нее, Ярослава не задумалась даже на мгновенье, откуда-то твердо знала, что они совершенно безвредны и даже очень питательны, благодаря маслянистой, медово-сладкой мякоти. Просто благодарно кивнула тигру и вонзила зубы в сочный плод.
  Почти с уверенностью ощущая, что заработала благосклонность зверя таким безграничным доверием.
   А когда стоящую на вершине довольно крутого холма крепость уже можно было разглядеть довольно подробно, и Ярослава прикидывала, сколько раз придется устраивать передышку, пока они доплетутся до ворот, провожатый вдруг сорвался с места и помчался вверх легкими, длинными прыжками.
   Побежал хозяев предупредить, - сообразила женщина, но не подумала ни скрываться, ни убегать. После того, как она сполна оценила рассудительность и возможности мохнатого спутника, ясно понимала, что глупо даже мечтать, будто ей дадут сбежать.
   Просто поднялась с камня и уныло побрела по тропе, мечтая только о том, как бы быстрее дойти до крепости, возвышавшейся всего в каком-то полукилометре от нее. Самом длинном и трудном из всех, что Ярославе пришлось когда-либо пройти.
   Странное животное, несущееся на нее с вершины, женщина заметила не сразу, смотреть куда-то, кроме как под ноги, не получалось. Сначала услышала легкие шаги, чуть подняв голову - увидела катившиеся по тропе камушки. А потом обнаружила несущиеся на нее огромные птичьи лапы, подняла взгляд и не закричала только потому, что горло перехватил спазм. Невиданный зверь нависал над ней огромной львиной мордой с внушительными клыками.
   Ярослава попыталась отскочить в сторону, споткнулась и покатилась по тропе, но боли не почувствовала, проваливаясь в так старательно догонявший ее обморок.
  
   -Зорденс вас убьет, - мстительно вещал разгневанный голос на незнакомом, смутно напоминающем древнюю латынь языке, но Ярослава почему-то отлично его понимала - и я шага не сделаю, чтоб заступиться! Сколько можно вам говорить, что мангуры ничуть не дурнее вас? Могли бы сообразить своими дырявыми котелками, что о контрабандисте или бандите зверь не стал бы так беспокоиться! И почему вы сразу не сообщили мне, я бы встретил вежливо и деликатно!
   -Но, Беджет! Мы же спешили! Мангур так и показал, что нужно бежать!
   -Прежде чем куда-то бежать, нужно сначала хоть немного подумать! - отрезал сердитый голос и повернулся к Славе, - эй, парень! Пришел в себя? Ты меня понимаешь? Открывай рот, нужно выпить вот это снадобье.
   Женщина к этому моменту успела сообразить, что удобно лежит на постели, под головой высокие мягкие подушки и никакая видимая опасность ей не грозит. Даже снадобье, которое держал возле губ в маленькой чашечке мужчина в бандане и с приятным, совершенно не соответствующим злому голосу лицом, было безвредным. Однако заученные истины оказались сильнее интуиции.
   -Я не пью самопальных снадобий, - резко вывернув голову в сторону, категорично отказалась Ярослава.
   Мужчина охнул совершенно по-женски, и выронил свою чашечку. Зелье разлилось по футболке, потекло на грудь.
  -Извини, - расстроился абориген, выхватил откуда-то кусок полотна, и, не успела Слава сказать даже слово, как рука незнакомца уже старательно терла ее футболку.
  А в следующий миг он отскочил в сторону, как укушенный, сначала побледнел, потом заалел ушами и скулами.
  -Простите... но мы не предполагали... ваша одежда...
  -Интересно, а что мне было надеть, отправляясь в неизвестность, - проворчала Ярослава, - юбку, что ли? Вот в ней я из того болота точно не выбралась бы.
  -Вы... попали в болото? - почему-то снова расстроился мужчина, - но там недавно подсыпали холм... и мангуры все время дежурят.
  -Что, так много народу приходит? - Живо заинтересовалась женщина, ни на секунду не забывавшая, для чего она предприняла этот рискованный и авантюрный шаг.
  -Они своих ждут... а из других миров за последнее время пришел только один, - стараясь не смотреть на промокшую ткань, облепившую совершенно не мужские округлости, уклончиво сообщил лекарь, - но все это вам объяснит наш наместник. А сейчас вам готовят купальню... и одежду... я пойду, распоряжусь.
  -Сидеть, - строго отрубила Ярослава, очень быстро осознавшая, что представляет для аборигенов какую-то ценность, и собиравшаяся выжать из этого факта все, чтоб найти Костика, - купальня немного подождет. Сначала дайте мне поесть, просто желудок ссохся, хотя этот... мангур, принес мне груш. А потом вы мне все подробно расскажете про того, кто пришел.
  -Сейчас, - засуетился мужчина, и резко дернул шнур.
  А приказав появившимся низкорослым слугам принести побольше еды, как-то засомневался, заелозил на стуле.
  -Беджет, в чем дело? - Ярослава с каждой минутой говорила на незнакомом языке все уверенное, - начинайте рассказывать. И не тряситесь так, я не агент иностранной разведки и ничего вашим врагам доносить не побегу! Ну? Я жду.
  -Он меня убьет, - уныло сообщил лекарь, и даже плечами передернул, припомнив, видимо, того, кто мог его укокошить, потом вздохнул еще более тяжко и упавшим голосом сообщил, - всего один и был за последние годы, полторы луны назад... и сказал точно так же, как вы... что ему мама не разрешает пить самопальные снадобья...
  Он еще что-то бормотал, но Слава уже не слышала, истерзанная событиями последнего месяца психика, не выдержав шока от внезапного сообщения, снова уносила свою хозяйку в милосердную мглу.
  
   Но на этот раз Слава очнулась почти сразу, лекарь, побледневший от растерянности, еще не успел вылить ей на лицо всю воду, которую собирался.
   -Перестаньте меня мочить, - Возмутилась женщина и решительно села, - у вас что, нет даже обыкновенного нашатыря? Или нюхательных солей, - это ей припомнилась медицина начала прошлого века, - вы вообще-то, лекарь или кто?
   -Лекарь, - как-то вяло обиделся он, - и немного травник.
   -Ну и чего тогда так нервничаете при виде простого обморока? - Ярослава строго посмотрела на местного эскулапа, собираясь прочесть ему лекцию по обращению с пациентами, но тут принесли еду.
   Однако, даже стараясь как можно медленнее поглощать невыразимо вкусный суп, Ярослава не могла забыть о главном. И лекарь сдался под напором этой странной женщины. Но не ее уверенность в правоте, и не категоричный приказ рассказывать все подробно послужил толчком к такому решению. Только теперь, разглядев поразительно знакомый серебристый блеск насмешливых глаз, Беджет сообразил, наконец, на кого как похожа эта женщина. На того удивительного парня, что больше луны назад привел в их крепость матерых контрабандистов с маленькими мангурами в мешке.
   -А куда он потом делся? - забыв про недоеденный суп, Ярослава жадно всматривалась в рассказчика.
   -Господин комендант послал его на Хамшир, продать мангуров... - Лекарь замялся, не зная, можно ли рассказывать иномирянке про перемены, произошедшие в их жизни после того случая.
   Комендантом у них теперь Гервальд, господина Зорденса король назначил наместником, а вот юный Хо погиб от руки наемников. И мангуры больше не считаются кровожадными убийцами, теперь они помощники и разведчики.
   Правда, не все сразу привыкли к последней новости, большинство слуг и некоторые воины до сих пор опасаются подходить к страшным зверям близко, но есть и такие, кто научился их понимать и сам он среди них. До сих пор стыдно вспомнить, как трусил, сидя в комнате Стана, когда тот купал котят. И как цепко держал в кармане единственное, как считал тогда, спасение, пузырек с настойкой кирьян-травы.
   -Ну?
   -Я точно не знаю, поэтому не стану вводить в заблуждение, - решил не слишком своевольничать Беджет, - но я уже сообщил о вашем приходе господину Зорденсу, думаю, он или сам прибудет, или пришлет за вами своих людей, а вы пока отдыхайте и набирайтесь сил.
   -А что мне еще остается, - смерила его огорченным взглядом Слава, и снова взялась за ложку.
  
  Купальня оказалась довольно удобным помещением, в котором стояло две деревянные, низкие и широкие бочки с горячей водой и суетились, раскладывая куски полотна, мочалки и мисочки с чем-то душистым, две низкорослые аборигенки.
  Сначала Ярослава намеревалась выставить банщиц за дверь, но посмотрела на эти мисочки и сдалась. Сил, чтоб разбираться в них, не было совершенно. Страшное нервное напряжение последних недель, когда временами она только неимоверными усилиями воли сдерживалась, чтоб не завыть по-звериному, не в силах противиться подступавшим вплотную мыслям о самом страшном, начало откатываться, оставляя после себя неимоверную слабость.
  Женщина интуитивно чувствовала, что пришелец, о котором рассказал лекарь, это именно он, ее родной и любимый Костик, но пока не могла объяснить даже себе самой, на чем основана такая убежденность.
  Ну и пусть тот парень назвался не Костиком, а Станом, но все его поведение, особенно драка без оружия и привязанность к котятам, было ей до боли знакомо и понятно. Именно так поступил бы ее Костик, и то, что в этом мире он был худым как все парни его возраста, ничуть не смущало Ярославу. Она не могла не заметить некоторых изменений в своем организме, и главным было улучшение зрения и исчезновение позорных шрамов на запястьях, которые она всегда тщательно прятала от чужих глаз.
   Аборигенки помогли Ярославе раздеться и залезть в бочку, предварительно показав полочку, куда она может положить свои вещи, и важно заявив, что тут ничего не пропадет. Впрочем, Ярослава и не очень бы расстроилась, если что-то и пропало, хотя все три предмета были подарками.
   Первый, простую цепочку с удлиненной, многогранной каплей горного хрусталя, подарил ей старичок психолог, отрабатывающий последний год перед пенсией в клинике, куда она попала на практику после четвертого курса. Они подружились в ту ночь, когда дежурили вместе возле тяжелой пациентки, в то время Слава не отказывалась ни от какой возможности подзаработать. Хотя Альбина Юрьевна и не брала с нее к тому времени денег за жилье, утверждая, что вполне достаточно продуктов, которые квартирантка привозила от родителей, непрерывно растущие цены на самое необходимое для маленького Костика диктовали свои правила.
   Он всерьез утверждал, что у Славы есть дар если не гипноза, то внушения, тот, ни во что не верящий полуспившийся доктор, с больным взглядом доброй собаки, но ей было не до экспериментов с судьбой. Один она уже сделала... влюбившись сразу после окончания второго курса в хирурга клиники, куда ей удалось устроиться медсестрой на горячий летний месяц.
   Красавчик был прочно женат и не скрывал этого, напоказ выкладывая на полочку обручальное кольцо, когда мыл руки перед очередной операцией, но для неизлечимо влюбленной Славы это обстоятельство только добавляло ему плюсов.
   И, разумеется, он не мог не заметить её по-щенячьи восхищенных взглядов и жарких пятен румянца на щеках, когда они сталкивались в коридорах или оказывались вдвоем в тесноте лифта. Потом, много позже, повзрослевшая и столкнувшаяся не с одной человеческой драмой Ярослава разложит все по полочкам и с неумолимой ясностью сделает вывод, что порядочный мужчина сделал бы ей строгий выговор и держал от себя на расстоянии. Но Александр Геннадьевич имел на этот счет собственное мнение, и высказал его очень коротко и категорично, когда она, трясясь от волнения и тревоги, сообщила о своей беременности.
   -Извини, Слава, - сразу остывший до температуры воды в полынье голос долго звучал потом в ее ушах, - но ты девочка взрослая и должна сама понимать, что это невозможно. Ты прекрасно знала, что я женат и не смогу признать твоего ребенка, поэтому даже разговора о нем быть не может.
   Вот тогда-то, после стука решительно захлопнутой им двери, она, захлебываясь горькими рыданьями, и кинулась в ванную, чтоб разом покончить с нестерпимой болью, острыми ножами вонзившейся в сердце.
  Именно Альбине Юрьевне была глубоко благодарна Слава за то, что та вовремя пришла с прогулки и, несмотря на преклонный возраст, не растерялась, а сразу наложила жгуты и вызвала знакомого врача. Как и за Костика, которого старушка категорично велела рожать.
  -Да что ты, милочка, какой может быть выбор?! Дите - оно от бога, а мужчины - от дьявола. Ты такая хорошенькая, черный еще не раз и не два за жизнь поставит на твоем пути соблазн, разве это повод отказывать в жизни божьему созданию?
  Теперь Слава и сама так считает, а тогда смотрела на старушку недоверчиво и обиженно, это что же, никакой любви нет, и все вокруг лгут?
  -Любовь - она только в тебе, - хозяйка гладила рыдавшую девчонку по головке, как маленькую, - и это хорошо, что сердечко живое и нежное... хотя и очень больно. Тем, кто любить не умеют, такой боли испытать не дано, и с первого взгляда это вроде - великая несправедливость. Ан, нет, поживешь с мое, поймешь, тот, кто любит и страдает - он живой и редкий... как скрипка Страдивари. А те, кто только едят и натаскивают под себя барахло, как хомяки, это ширпотреб из магазина на углу, производства мебельной фабрики рослес.
   Она и подарила Славе на счастье вторую вещь, собранные на шнурочек, как четки, странные фигурки и знаки, вырезанные неизвестным мастером из дешевого змеевика.
   -Для других без особой нужды не раскладывай, - наставляла старушка, вручая подарок, - судьба того очень не любит, когда в ее планы по делу и без дела заглядывают, да и для себя не особо мельтеши... только если невмоготу станет.
   Точного названья им, Слава, разумеется, не знала, да и узнавать не рвалась, просто надевала иногда редкую вещицу вместо ожерелья, а реже вместо браслета. Но поясненья Альбины Юрьевны все же помнила, и изредка, в минуты сомнений, тянула наугад из шапки одну из фигурок. Вот и в ту ночь, когда измученная сообщением, что абонент недоступен, примчалась домой и обнаружила в комнате странную композицию из свечей, тазика и засохшей надкусанной котлеты на тарелочке, первым делом развязала заветный шнурок.
   Вытащилась светло-серая кошачья мордочка, - названная старушкой лукавой удачей, - фигурка, незыблемо предвещавшая успех в начинаниях и сколько раз в последующие дни Слава не пытала судьбу, выпадала только она. Потому и держалась женщина из последних сил, и окончательно не упала духом, даже когда начала замечать сердобольные взгляды соседок и их скорбно поджатые губы.
  
   Третью вещь, складной нож ручной работы, именуемый в народе финкой, подарил Саша, и подарил вовсе не ей, а сыну, когда они случайно встретились в его клинике. Ну, а если уж совсем положа руку на сердце... не совсем и случайно, могла она в тот раз послать стажера, вместо того чтоб тащиться на рядовой семинар в соседний город самой. И фотография семилетнего Костика, такого хорошенького и наивного на фоне долговязых одиннадцатиклассников, тоже не случайно завалялась в сумочке.
   -Все-таки родила? - ненатурально удивился Александр, и ей впервые стало смешно, ну никак не мог он этого не знать.
   Просто предпочитал делать вид, что не знает. И делать для сына ничего не собирался, однако, рассмотрев фотографию Костика, неожиданно что-то задумал, она сразу поняла по чуть прищуренным глазам. И по тому, как он лихорадочно шарит по карманам, ища, что бы подарить. Нашел только эту финку, хотя вполне мог бы и золотую цепочку с шеи снять. Хотя ножик оказался очень неплохим, удобная ручка и отлично сбалансирован, Слава лично проверила, метая подарок в нарисованный на двери сарайчика силуэт, смутно похожий на бывшего возлюбленного.
   Позже, лет через пять, стало понятно, отчего он так расщедрился, сороки принесли весть, что семейная жизнь Александра благополучно развалилась. Сначала он вгорячах ушел к очередной молоденькой любовнице, но как-то быстро сообразил, что сделал глупость. И вот тогда он вспомнил про них с Костиком.
   Вот только Костик к тому времени уже имел твердое собственное мнение по многим житейским вопросам.
   -Если ради меня - сказал, не отрываясь от экрана недавно полученного компа, - то нафик не нужно. Я его не знаю и знать не хочу. И звать отцом никогда не буду, пусть и не надеется. А так - думай сама.
   Она подумала - и отказалась, честно передав слова сына. И несколько лет больше не получала и не посылала ни одного сообщения, до того черного вечера, когда, пробегав несколько дней по городу в поисках Кости, решилась послать Александру письмо на электронную почту. Даже сама не зная, зачем. Просто не было больше никого, кому можно было передать хоть крохотную частицу невыносимо тяжелой ноши, обрушившейся на ее голову. Волновать родителей она не хотела, помочь они ничем не могли, а давление у матери и так скакало как сумасшедшее, несмотря на самые лучшие лекарства, что посылала ей Слава.
   Александр ответил, когда она уже перестала надеяться и заглядывать в комп, написал, что был в отъезде и не имел доступа к инету. Врал, конечно, но это было уже неважно, Слава в тот момент вовсю готовилась к путешествию в мир, в который даже не верила до конца. Но ответила, что он может приехать, если хочет. Захотел, как оказалось, не могла Ярослава не узнать его голос в тот миг, когда произносила последние слова пароля.
   -Не забудьте, - служанка, помогавшая вымытой до скрипа иномирянке натянуть поверх тонкой длинной сорочки темную юбку и блузу с вышивкой, кивнула в сторону полочки, и протянула салфетку.
   - Спасибо, - сообразив, что карманов у нее теперь нет, Слава повесила цепочку и шнурок с камушками на шею а нож завернула в салфетку, и оглянулась на кучу камуфляжа, - а это...
   -Не волнуйтесь, мы выстираем и принесем, - заверили улыбчивые туземки, втискивая уставшие ступни гостьи в мягкие тапочки, - вам приготовлена комната, мы проводим.
  
  
   Глава 6
   Конс, Стан и Тина
  
   Чудик вернулся под утро, когда позевывавший Стан уже собирался последовать примеру Тины, по-кошачьи свернувшейся в уголке низкого и широкого дивана и уютно посапывающей под легким покрывалом.
   Засыпающую Майку Конс тоже утащил в свою комнату, и вернулся со встрепанными волосами и гуляющей на губах шальной ухмылкой.
   Сейчас они вчетвером играли в переиначенную Станом балду, подставляя буквы по очереди. Закон был прост, но жесток, думать, после того, как поставил букву предыдущий игрок, можно было не более десяти секунд. Сначала земляне уверенно вели, но теперь их все чаще обгоняла моряна, заставляя Васта посматривать на нее с хмурым изумлением и разочарованно фыркать, когда приходилось уступать ход. Стан и Конс понимающе переглянулись украдкой, оказывается, анлезиец совсем не так выдержан и бесстрастен, как хотел бы выглядеть в их глазах. И далеко не так уж хладнокровно расчетлив, как полагалось бы по его возрасту.
   -Чудик вернулся, - впорхнув Стану на плечо, доложил унс, и парень не смог удержаться, чтоб не сгрести мохнатого в ладони и не прижать на миг к щеке.
   -Я рад, что ты вернулся, мелочь, - шепнул чуть слышно и уже спокойнее и громче добавил, -сможешь показать картинку так, чтоб увидели все?
   -Не вздумайте про меня забыть, - сонно зевая, и волоча за собой одеяло, с дивана прибрела Тина и устроилась с ногами на соседнем стуле, - дай мне его подержать, а?
   -На, - Стан почему-то ни в чем не мог ей отказать, девушка с первых минут их знакомства намертво заняла пустовавшую в его душе нишу, предназначенную для младшей сестренки или братишки, о котором он тайком мечтал лет с восьми, но никогда и словом не обмолвился вслух.
   Зачем расстраивать маму, она и так не очень-то счастлива, сочувствующие взгляды и перешептывания, а иногда и прямые высказывания соседок он научился понимать очень рано. И тогда же родился в душе протест против этих всезнающих теток, считающих, что только они и понимают, как именно должен жить и поступать любой человек.
   -Спасибо... - принимая унса в более узкие, чем у него, ладошки, двойняшка улыбнулась так счастливо, что в по-киношному красивом лице полуэльфа что-то болезненно дрогнуло.
   А в следующий момент в мозгу ярким сновидением вспыхнула картинка и Стан, откинувшись на спинку стула и прикрыв глаза, все внимание отдал отчету разведчика.
  
  Плохо освещенный пустынный зал он узнал сразу, унс показывал его раньше, еще когда разыскивал Тину. Но теперь тут с каждой минутой прибавлялось света, почти все, врывавшиеся в двери, несли в руках светильники. Картинка чуть дернулась и отодвинулась, это унс, сидевший на выступе каминной трубы, уполз подальше от взоров растерянно и испуганно озиравшихся стражников, которых уже взяли в кольцо набежавшие гвардейцы.
  Адмирал прошел между почтительно расступившимися подчиненными стремительно, и ничто на его невозмутимо-уверенном лице не выдавало того гнева, который глазами унса распознал в ауре Стан.
  -Когда это обнаружили? - бросил хозяин замка в никуда ровно-ледяным тоном, подойдя вплотную к покореженной двери, за которой громоздились шкафы и скамейки, сдвинутые в сторону.
  Ровно настолько отодвинутые, чтоб можно было пробраться одному человеку.
  -Недавно... - уныло, но четко отрапортовал расстроенный старший стражник, - поваренок прибежал... посуду забрать... мы замки отперли, а оно... не открывается.
  -Что произошло ночью?
  А он очень сообразителен, отстраненно подумал Стан, неприязненно рассматривая адмирала. И очень аккуратен, несмотря на то, что вскочил по тревоге среди ночи, не позволил себе прийти на место происшествия в простой, домашней одежде. Нет, он, как на прием, затянут в черный, безукоризненно чистый костюм, на ногах сапожки, а на поясе кинжал в кожаных ножнах и кожаные же кошели. Все предсказуемо черного цвета, прямо какой-то конкурент Консу.
  -Ничего... все тихо было и спокойно, - так же уныло тянул старший, и Стану вдруг стало его жаль.
  Явно нелегким многолетним трудом выслуженное звание уплывало от мужика, но сам он этого пока не понял.
  -Сколько лет служишь? - безразлично поинтересовался адмирал, и до воина начало доходить.
  -Почти двадцать... начинал еще при его величестве.
  -Отлично, - так же равнодушно похвалил адмирал, - получаешь полную пенсию и двойное пособие. Кто-нибудь заметил что-то необычное?
  Ошарашенный таким приговором, воин вопросительно оглянулся на своих товарищей, еще не понимая, что с этого момента он для них больше не начальник и не сослуживец, а всего лишь ветеран на пенсии. И место его теперь свободно, а значит, каждый из них может попытать удачу.
  -Кувшины с зельем они сразу в сторону отставили, - вспомнил один.
  -Девчонку слушались, как командира... - пробормотал другой.
  -Кто-то на реке пел ночью... песня была незнакомая, но очень красивая... - неуверенно припомнил самый молодой, поймал заинтересованный взгляд адмирала, приободрился и тверже добавил, - и сначала пел только мужской голос, а под конец запела и женщина... так складно, аж мороз по спине.
  -Когда это было?
  -Сразу после полуночи, - чувствуя, что поймал удачу за хвост, парень торопился припомнить обстоятельства странного происшествия, - плыли они сверху, запели как раз, когда подплывать начали, а потом резко замолчали и - как утонули. Мы возле окна стояли, смотрели, ночь ясная была, но лодки я не заметил.
  -Прими эту пятерку под начало, - Адмирал отвернулся от сообразительного воина и полез через щель в башню, - пятого подберешь из новичков. А за то, что сразу не встревожились и не доложили, тридцать дней отбудете на охране задних ворот.
  Здорово, не мог не признать Стан, и, судя по аурам, которые он почти автоматически отслеживал боковым зрением, все присутствующие считали так же. Одним коротким приказом адмирал умудрился убрать воина, не дотягивающего до своей должности, но не стать его врагом, наказать провинившихся, но так, что они землю рыть будут за возможность вернуть свое положение, поощрить стражника за внимание и, несмотря на наказание, обрести его преданность.
  -Прикажите кузнецам, чтоб сделали на все окна решетки... - выбравшись из башни, тем же ровным голосом обронил адмирал вьющемуся за ним адъютанту, идя к выходу, - да пусть позаботятся, что они были крепкими, но незаметными, и не портили вид башни.
  Следующая картинка показала совершено иное помещение, видимо, Чудик дождался, пока все выйдут и запрут зал, в котором нечего больше охранять, а потом незаметно выбрался в трубу.
   Новая комната явно была личным кабинетом адмирала, и могла бы называться роскошной, если не была такой стерильно чистой и лишенной даже мельчайших украшений. Ни ваз с цветами, ни цветных безделушек, все предметы строго функциональны и надежны, одним своим видом навевая непоколебимую уверенность в правоте и всесилии хозяина.
   Вот только сам адмирал внезапно поразил клонов абсолютно неожиданным поступком. Войдя в кабинет четким, размеренным шагом, он одним движением бровей выставил прочь адъютантов и явно не рядовых гвардейцев и запер дверь на засов. А потом ринулся к мягкому, оббитому кожей креслу и обрушил на его многострадальную спинку град разъяренных ударов, сопровождаемых невнятным рычанием и скрипом зубов.
  
   Чудик, следящий за комнатой из-за полузакрытой ставни, передал Стану точный оттенок ауры командующего всеми войсками королевы, но впервые за несколько последних дней землянин засомневался с точным определением. С эмоциями такой силы и накала ему еще не приходилось встречаться и сказать, чего больше напутано в душе адмирала, злобы, обиды, ненависти или неудовлетворенного чувства мести, он бы поостерегся. Однако цвели там и резкие, редкие, как цветы на колючих репейниках всполохи, которые Стан ничем иным, как страстью, причем давней и больной, назвать не мог.
   Адмирал перестал колотить кресло, несколько секунд стоял с бессильно опущенными руками, приходя в себя, потом расправил плечи, выпрямился, и, гордо откинув голову, сам себе отвесил хлесткую пощечину.
   -Круто! - Не выдержала Тина, - С чего это его так корежит, мать моряна, ты, случайно, не знаешь?
   -Есть догадки... но очень приблизительные, - с сожалением вздохнула королева, - Он поднялся еще в то время, когда мы не имели в столице своих сестер... а слухи я повторять не стану. Они все странные и противоречивые, но всё то, что я проверила, оказалось ложью. Раз Чудик больше ничего не подсмотрел, давайте пойдем отдыхать, я обещала вам праздник, и хочу, чтоб вы на нем не зевали.
   -Подождите... - прервал их Стан, - там есть еще маленький кусочек информации.
   -Давай, - обрадовалась Тина, сценка, где так жестко обращавшийся с ними командующий лупит сам себя, девушке очень понравилась, хотя она бы предпочла сама заехать этому извергу по морде. Хоть разочек.
   Но адмиралу, как видно хватило и одной пощечины, чтоб окончательно вернуться в образ, он подошел к столу, торопливо набросал на листке бумаги всего несколько закорючек, свернул его тугой трубочкой и, засунув в серебряный пенальчик, запечатал черным воском.
   Потом четким шагом прошел к двери, приостановившись на миг у зеркала в строгой раме, поправить чуть растрепавшиеся волосы и решительно отпер засов.
   Короткая команда и пенальчик исчез в кошеле, висевшем на груди посыльного, а адмирал так же твердо пошагал в соседнюю с кабинетом спальню.
   -Как жаль, что никак нельзя было подсмотреть, что он написал, - разочарованно выдохнул Конс, отчетливо видевший глазами унса, что адмирал случайно заслонил собой написанное.
   -Недооцениваешь ты нашего лазутчика, братец, - загадочно усмехаясь, Стан подтащил к себе листок бумаги, на котором осталась недоигранная балда и нарисовал сбоку несколько значков.
   - Это зеркальное отображение, у Чудика очень острое зрение и он прекрасно видел отражение написанного в полированном боку шкатулки для письменных принадлежностей. Теперь перевернем... м-да. Все равно непонятно, - самозваный командир маленького отряда состоящего из копий самого себя разочарованно рассматривал совершенно не похожие на буквы значки.
   -Можно, я заберу рисунок и покажу одному... человеку, который не откажется решить эту загадку для меня? - очень деликатно попросила королева, и Стан не стал вредничать.
   Возможно, он и решит головоломку быстрее, этот незнакомый друг моряны, однако не факт. Сейчас парень пойдет спать, а утром попросит ничего не забывающего Чудика показать ему картинку еще раз. В конце концов, у аборигена только одна голова, а у них все же - три.
   -Всем спать, утро вечера мудренее, - бабушкиной присказкой завершил посиделки Стан, - Тина, тебя отнести или сама потопаешь?
   -Сама пойду, ты такой худой... - вздохнула жалостливо двойняшка, - вот мускулов накачаешь, тогда таскай.
   -Это ты мне удачно напомнила, про мускулы, - обрадовался Стан, - утром, перед завтраком -тренировка. И учтите, я добрый, но строгий. Вопросы есть?
   -Госпади! - состроил возмущенную мину Конс, - В кои-то веки праздник и то никакого снисхождения... - и сразу перешел на деловой тон, - а где возьмем четвертого, на разминочный бой?
   -Васт пойдет, он все время со мной тренируется, - широко зевая, Тина поплелась к двери.
   -Прямо Фигаро, - едко буркнул Стан, выходя из комнаты следом за ней, и делая вид, что не замечает, как насторожился, поняв его интонацию, блондин.
   Он и сам еще никак не мог разобраться, почему не очень жалует красавчика, вроде тот пока не сделал ему ничего плохого.
  
   В зал, выделенный королевой иномирянам для тренировок, анлезиец плелся, поеживаясь и недовольно хмурясь. На восходе от реки, берущей свое начало от горных водопадов и родников, тянуло прохладой, и хотя ни один анлезиец никогда вслух не пожалуется на то, что замерз, но ни один и не скажет, что ему нравится холод или затяжной дождь. На Анлезии такого просто не бывает.
   Войдя в зал, Васт некоторое время постоял в недоумении, пытаясь сообразить, что он должен делать, потом на цыпочках прокрался к отодвинутой к стене резной скамье и неслышно на нее присел. И только после этого перевел дух и начал искоса рассматривать три одинаковые фигуры, силясь понять, кто из них Тина.
   Это удалось, только когда он окончательно проснулся и изучил неподвижно застывшие силуэты повнимательнее.
   Все трое были одеты абсолютно одинаково, белые штаны и мешковатые рубахи, подпоясанные широкими кушаками, на головах низко надвинутые на лоб черные банданы.
   -Я не опоздал? - в зал, вызывающе ухмыляясь, нахально ввалился Тарос, - привет, Ливастаэр!
   -Сядь и помолчи, Тар, - недовольно буркнула Тина, не открывая глаз.
   -А, женушка! Это ты тут! - Ненатурально удивился квартерон, - а я думал, твои братья все прибавляются.
   -Нарывается, - так же с опущенными ресницами, отстраненно сказал один из парней.
   -Злится, - равнодушно поправил второй, помолчал и добавил, - оскорбился.
   -Понять бы, на что, - в голосе первого прозвучало веселье.
   -Дурак, - не выдержала Тина, но глаза упорно не открыла, - я б на его месте радовался. У нас таких жен на руках носят.
   -А я не просил заботиться обо мне таким образом! - взорвался Тарос, ринулся к неподвижно сидящим на ковриках иномирянам, но ни один из них даже не шевельнулся, - я вам не мальчишка... чтоб решать за меня... если хотите знать, я вашим морянкам даже двери не открыл... просто интересно, кто такое придумал?!
   -Я,- спокойно сказал тот, что вступил в разговор вторым и распахнул глаза, - извини, если был неправ. Мне казалось, это неплохой способ успокоиться, но раз ты так не считаешь - извини.
   -Надавал бы я тебе... щенок... - скрипнул зубами Тарос, но не договорил, резко развернулся и шагнул в направлении двери.
   -В чем же дело? - догнал его безмятежный голос, - после разминки можешь начинать. Ливастаэр, извини, но на сегодня тебе партнера нет.
   -Я могу и зрителем, - вся сонливость с Васта слетела мгновенно и окончательно.
   Теперь его ничто на свете не согнало бы с места, блондин безотчетно даже в скамью вцепился покрепче, словно кто-то мог попытаться выставить его из зала силой.
   -Как хочешь, - кротко пожал плечами Стан и снова закрыл глаза, пытаясь вернуть ускользающее настроение.
   -Анлезийцы сильнее и быстрее людей, - Тина считала нечестным предстоящий поединок, подозревая, что квартерон не будет миндальничать со Станом как с нею, - а Тарос наполовину анлезиец.
   -Замечание за разговоры, - строго остановил ее Стан, - и пять минут добавка к медитации.
   Двойники возмущенно засопели, но спорить не стали, каждый знал, что клон прав. И сидеть эти пять минут будет наравне со всеми.
  
   -Зря ты с ними ссоришься... неужели никак не поймешь, это один и тот же человек... только в разных телах, - едва слышно прошептал Васт воспитаннику, наблюдая, как иномиряне дружно поднимаются с ковриков и начинают свои странные, но, несомненно, эффективные, выпады, прыжки и пробежки.
   -Это ты не можешь понять... они больше не один человек, я полти всю ночь думал, - так же тихо ответил Тарос и усмехнулся, но веселья в этой гримасе не было ни капли, - они уже идут по разным путям и способности у всех разные. И она больше не такая как они... только не хочет понять... Конечно, я сделал кучу ошибок, я ее обидел... потом торопил... да что там, почти принуждал шагнуть туда, куда хотелось мне... но теперь я набрался терпения и буду ждать, пока она поймет все сама.
   -А ждать начнешь с того, что накостыляешь ее двойнику? - в голосе Васта прорвалось раздражение, - или станешь ему поддаваться, как Тине?
   -Надеюсь, поддаваться ему не придется, - вдруг громко откликнулся от противоположной стены Стан, - раз он собирается пустить в ход свои особые возможности, я считаю допустимым использовать свои. Ну, Энтарос, начали?
   Тарос с усилием захлопнул приоткрывшийся от неожиданности рот, никак не должен был двойник Тины услышать слов, сказанных даже не шепотом, а одними губами. Так они переговариваются, когда отправляются на охоту и ни одна птичка не срывается в панике с ветки, расположенной прямо над головой.
   Стан ждал его на середине комнаты, невозмутимо сложив руки на груди, и его короткие штаны, на ладонь не доходящие до щиколоток и босые ступни выглядели совершенно несерьезно для воина этого мира. Но Энтарос не обольщался, знал, на что способна Тина. Ну а если сделать поправку на мужские мускулы ее двойника, то значит, драться придется почти всерьез.
   Потому и собирался квартерон спровоцировать мальчишку на первый удар. Раз он часть Тины, то и характер должен быть таким же вспыльчивым как у жены. Пока фиктивной.
  -Красивые штанишки, - в наглую рассматривая родственника, ехидно хмыкнул Тарос и насмешливо приподнял бровь, словно решил не драться, а поболтать.
  -Угу, - мирно согласился Стан, отчетливо видевший с какой напряженной бдительностью противник ожидает его выпада, - я очень рад, что тебе нравятся. Завтра с утра наденешь такие же.
  -Зачем? - насмешливая ухмылка на губах квартерона как-то выцвела.
  -Поскольку ты теперь член моего отряда, будешь делать разминку с ними наравне, - невозмутимо сообщил Стан, осторожно сдвигаясь вправо.
  -А если откажусь? - Тарос еще пытался отстоять право если не на утренний сон, то хотя бы на добровольное решение.
  -Не советую, - фыркнула Тина, только что сбившая с ног подножкой Конса, и резво отскочила к окну от потерявшего всякую снисходительность двойника.
  -Кстати, - так же добродушно добавил Стан и даже приостановился, - это касается и Зайла с Вастом.
  Тарос невольно скосил глаза на командира, очень уж хотелось увидеть, как тот примет такое наглое заявление, и немедленно за это поплатился. Стан, только и ждавший этого момента, мгновенно взвился в прыжке и толкнул квартерона ногой в плечо.
  От удара тот отлетел в сторону, лишь чудом сумев удержаться на ногах, и сразу ускорился, бросившись в ответную атаку. Но противник ловко ускользнул прямо из-под рук, сделав совершенно неожиданное движение, которого Тарос никогда не видел у Тины.
  Он даже слегка расстроился от своего промаха, победа, минуту назад казавшаяся вполне достижимой, вдруг отдалилась так же предательски, как семейное счастье. Его противник, не перестававший присматривать за аурой квартерона, уловил родившееся сомнение в тот же момент, и так же быстро провел новую атаку. Получивший весьма ощутимый удар по ноге Тарос осерчал всерьез и ринулся в бой, как бросается на тореро потерявший над собой контроль бык.
  Он больше не следил за хитрыми уловками противника и не обращал никакого внимания на удары. Банально пользуясь своей особой силой и повышенной скоростью, квартерон методично теснил Стана в угол, мечтая о том моменте, когда наглый мальчишка запросит о пощаде.
   И уже кривил насмешливо губы, предвкушая вожделенный миг, когда отступавший противник вдруг скосил глаза вниз и сделал руками неуловимое движение. Нет, он не достал Тароса, он вообще его не задел, в этом квартерон мог бы поклясться. И тем не менее пол вдруг резко дернулся из-под ног лучника, и в следующий момент он лежал на полу на спине, а мальчишка, намертво зафиксировав его руку так, что малейшее сопротивление причиняло острую боль, сидел сверху и победно помахивал перед носом Тара свободной рукой.
   -Победил Стан, - невозмутимо объявила Тина, и тут же попросила брата, - отпускай, ему руку больно.
   -Ничего, потерпит, - беспечно фыркнул Стан, но с поверженного врага соскочил и отпрыгнул в сторону, в ауре того гуляли яркие волны возмущения.
   -Он-то потерпит и даже не признается, - вздохнула Тина, - но мне-то ведь тоже больно.
   -Ты не говорила, - всерьез огорчился Стан, - и что, всегда так?
   -Да, кроме тех случаев, когда он дерется со мной или Вастом, - Костик смотрел огорченно, - браслеты напарников очень серьезная штука.
   -Тогда придется кому-нибудь из отряда обязательно всегда прикрывать его, - мгновенно принял решение Стан, - Слышал Тарос?! Запрещаю тебе куда-либо ходить одному. Берешь или Васта или Зайла... или обоих.
   -Если они решат присоединиться к твоему отряду и признают тебя командиром, - строптиво пробурчал так и сидящий на полу Тарос, демонстративно не замечающий ладони Тины легким прикосновением к плечу снимавшей его боль.
   -А мы уже присоединились, - миролюбиво известил воспитанника Васт, не уточняя, что принял это решение несколько мгновений назад, - так что не забывай предупреждать, когда захочешь погулять по Диллу.
   -Не забудет, - уверенно сообщил командир подросшего отряда, - Чудик!
   -Чудик тут, - через полминуты влетел в окно унс, - все спокойно.
   -Это хорошо, - мимоходом погладив любимца, кивнул Стан, - продолжайте наблюдение. И возьми под контроль новых членов отряда, Васта, Зайла и Тароса. Тарос на особом положении, ему нельзя удаляться от основного состава дальше, чем на сто метров и выходить одному за пределы ограды.
   -Все понял, будет исполнено. Сюда идет старшая моряна.
   -Спасибо мелочь, исчезни с виду.
   -Дожился... - Тарос с возмущением оглянулся на Васта и отчаянно махнул рукой, - Теперь мною будут командовать мальчишки, не видевшие ни одного живого врага!
   -Стратегия и тактика боев прекрасно вырабатываются не только в реальном бою, но и в виртуальном, - глубокомысленно сообщил Конс, - знал бы ты, сколько трионов ходило под командованием Стана в самые опасные и непроходимые подземки! И люди там были намного опытнее и старше него, так что зря расстраиваешься.
   -Это да, каких боссов валили! - заулыбалась воспоминаниям Тина, и сразу вспомнила про повелительницу, - всё, бежим умываться! Моряна нам ещё когда про завтрак сказала!
  
   Праздник начался с обеденного стола, за которым собралось все население дома, семь членов отряда Стана и пятеро морян.
   Тину такое равноправие ни грамма не удивило, она еще в кратере заметила, что садиться к праздничному столу принято всем взрослым морянам, независимо от того, чем они занимались перед этим, готовили еду или нянчились с малышней. Не подали вида, что это не совсем по местным правилам и Васт с Зайлом, и это навело Стана на мысль как-нибудь раскрутить блондинов на рассказ про обычаи Анлезии. Удивилась только Майка, шмыгнувшая в комнату тише мышки, но сразу сделала постное личико и спряталась за мужем. Тина первая догадалась, почему девчонка так резко стала зашуганной, и напрямик спросила об этом Конса.
   -Кость, ты что, невестке рассказал, что мать-моряна у нас королева?
   -Да, - смущенный поведением жены, буркнул Конс, - она спросила - я ответил. Ну не подумал... что это ее так обрушит. Знаешь, как трудно вывести всех тараканов... лезут в самых неожиданных местах.
   -Не у тебя одного такая проблема, - вздохнула Тина, - но тут я помогу. Моряна, объясни Майке, что не нужно без конца кланяться и трястись.
   -Она сама скоро привыкнет, - королева мимоходом обняла таджерку за плечо, и Тина точно знала, что это не простой жест одобрения.
   Моряна поделилась крохой своей энергии, передав с ней Майке и настрой на спокойную уверенность. Анлезийцы, явно что-то заметившие, молниеносно переглянулись и это не укрылось от Стана, следившего за всеми не только собственными глазами.
   -Я рад, что принял подданство морян, - неожиданно для всех сказал он серьезно, - и думаю, больше никакого не приму.
   -А я влипла в подчинение Сузерда... хариф взял меня под опеку прежде, чем я успела разобраться, что к чему, - тяжело вздохнула Тина, - хотя сразу хотела жить у них. Вы не представляете, как там здорово... кстати, моряна... а ведь это не твой дом?
   -Нет, - подтвердила королева, - это дом одного человека, для которого мы когда-то сделали доброе дело... А в моем доме сейчас сидит засада из трех десятков гвардейцев. Инвард как-то странно понял разрешение на аудиенцию.
   -Дурак он, тупоголовый, - с веселым превосходством сообщил Стан, - прожить здесь всю жизнь и не понять, кто живет рядом.
   -Тут ты неправ, - мягко улыбнулась парню моряна, он нравился ей все больше и у королевы постепенно начинал вырисовывался план, как с помощью этой троицы избежать нежелательной войны, - адмирал очень умный человек, просто это мы не так глупы... как все думают.
   -Ну, уж про вас я заметил... еще на Зании. А потом был Хамшир, помнишь, Костик, тот фокус в доме свиданий? А кстати... где наш друг Уло?
   -Он отправился на юг, у него там дела... но про него я расскажу после обеда, а то все остынет...
   Моряна сделала приглашающий жест и никто не пожелал спорить с убедительными доводами, стоящими внушительным рядком на накрытом хрустящей скатертью столе.
   Последним был подан заказанный Тиной торт, про который королева очень дотошно выспросила приемную дочь еще за завтраком. И пусть пышное нагромождение взбитых сливок и ломтики фруктов венчали немного не такое печево, к какому привык Костик дома, да и свечи были крупнее тех, что положено ставить на торты в родном мире, это все же был он, именинный пирог. И они втроем одним дуновением загасили все восемнадцать свечей, а потом дружно раскромсали его на щедрые ломти и преподнесли каждому, требуя взамен обещание что-то исполнить.
   -С Тароса возьми танец, он мне давно обещал, - вспомнила Тина, когда Конс понес тарелки в сторону анлезийцев, - а те двое пусть поют...
   -Я не умею, - поторопился честно отказаться Зайл, и в ответ на это заявление заржали все трое именинников.
   -Сдал ты своего командира с потрохами, - объяснил озадаченному анлезийцу веселящийся Конс, - выходит, он и в самом деле умеет.
   -А вы сами, что будете делать? - подозрительно заинтересовался Тарос, но был задавлен дружным пояснением, что они именинники и им положено только получать подарки.
   Тина вовремя подсуетилась и рассказала двойникам про то, как стала приемной дочерью. Ее клоны сразу поняли всю выгоду такой трактовки законов недоступного мира.
   -Но мы добрые, - посмотрев на приунывшего квартерона, неожиданно сжалился Конс, - и потому вся музыка с нас. У меня два инструмента, у Тины один, так что как раз маленький оркестр. Кстати, Стан, я собирался подарить тебе дейнэ... мне его от щедрот Хамширской империи дали взамен одного желания.
   -Ну да, чтоб самому меньше таскать... но я возьму, я не гордый, - чуть поломался для вида Стан, - иди, неси.
   -Я схожу, - подорвалась Майка, и в нее тут же вцепились две руки, Тины и Стана.
   -Сиди, сам сходит!
   -Я и не собирался ее отправлять, - оскорбился Конс, - что вы из меня монстра делаете?
   -Мне просто нужно переодеться... - поторопилась защитить мужа таджерка, обещавшая виновникам торжества фирменный танец ассар.
   -Ладно, идите вдвоем, только не исчезайте, а то пропустите самое интересное... - становиться причиной семейного раздора Стан хотел меньше всего, все-таки эта девчонка очень подходила Костику... именно тому, который стал Консом.
   Они и правда, сходили очень быстро, остальные гости и именинники как раз успели убрать в сторону стол и тщательно закрыть окна.
   -Этот дом стоит очень удачно... днем рассмотреть в окнах нижнего этажа ничего невозможно, - пояснила королева необходимость такого действия, - а вот услышать вполне могут. И донести, с раннего утра шпионы адмирала начали расспрашивать про неизвестных певцов во всех харчевнях и гостиницах. Даже награду объявили, тому, кто знает или видел нечто действительно важное.
   -Моряна, - Тина озабоченно уставилась на приемную мать, - а ведь он и в самом деле очень ушлый, этот адмирал... и ни перед чем не остановится. Ты не боишься, что он начнет отлавливать полукровок... их мужей, или тех, кто с ними дружил, и допрашивать? Так, как Васта...
   Ее голос расстроенно дрогнул при воспоминании о бледном лице валявшегося в башне анлезийца и залегших под закрытыми глазами тенях, и лучник огорченно стиснул губы, не желал он, чтоб Тина видела его в таком состоянии.
   -Могу рассказать вам одну новость, но без Конса не буду, - в ожидании, пока все соберутся, моряна удобно устроилась на диване, обернувшись в облако любимой ткани.
   Тина уже выяснила что это - высушенные сети морских рачков, растягивающих свои ловушки между кораллами. Моряны осторожно снимают их и соединяют друг с другом, накладывая, как заплатки, в несколько слоев. А потом поливают особым раствором и сушат в темных прохладных гротах, чтоб не выцвели.
   - Вот и мы, - объявил Конс, входя с инструментами в руках, и сразу заметил необычную тишину, - а что это вы сидите, как первоклашки?
  Следом за ним в комнату скользнула Майка, почему-то замотанная в желтый балахон, прочно ассоциирующийся у клонов с рабством.
   -Садитесь и вы, - с трудом скрыл недовольство нарядом невестки Стан, - королева хочет что-то сообщить.
   -Сегодня ночью - обвела весело блеснувшими глазами притихших слушателей моряна, - из Дилла исчезло почти две тысячи жителей. Среди них есть и очень уважаемые господа и простые служанки... На рассвете, когда адмирал отдавал приказ о вашем розыске, он еще никак не мог этого знать.
  
  
   Глава 7
   Ярослава
  
   Даже в дурном сне бы не могло присниться Ярославе, что пройдя неведомым образом сквозь зеркало в невозможный чужой мир, первое утро в нем она встретит в еще более нелогичном и непривычном месте. В летящей где-то под облаками хлипкой и щелястой, абсолютно ненадежной на вид коробке, плетеной из подозрительно тощеньких прутиков.
   Но еще страннее было обстоятельство, заставлявшее ее то и дело прислушиваться к происходящему снаружи, провожавший ее в дорогу Беджет важно объявил, что ради сохранения тайны господин Зорденс приказал отправить ее под именем местной жительницы, и потому никакой охраны или сопровождающих ей не положено.
   Просто приезжала в гости к нему, лекарю, племянница, а теперь с оказией возвращается назад. Раньше Ярослава только похихикала бы, ну какая из нее племянница для мужчины средних лет, даже наивный дурак не поверит. Но после близкого знакомства с зеркалом только чуть прикусила губу, и утвердительно покивала. Никак нельзя было ей теперь дать больше двадцати трех, от силы двадцати пяти, вполне может быть и дочкой, не только племянницей. Если прическу полегкомысленнее сделать.
   Однако идея насчет прически не прошла, ловкие служанки и одевали и причесывали Славу на свой вкус и согласно выданным лекарем указаниям. И спорить женщина не стала, удалось ей немного разговорить лекаря и выяснить, что женщин в этом мире много больше, чем мужчин. Впрочем, как и в родном мире, только тут о них было положено больше заботиться. Родители обязаны были выучить дочерей готовить, шить и какому-нибудь исскуству, если у девочки были способности, а состоятельные мужчины имели право жениться не один раз и, кроме того, брать наложниц.
   Но и здесь были свои правила, совершенно отличные от всего, что она встречала в родном мире. Ставшие наложницами женщины вовсе не считались ни рабынями, ни второсортными и вполне могли выйти замуж как за хозяина дома, так и за его родичей или даже друзей. Вообще-то рабство тут было, но тоже какое-то странное, к нему приговаривали нарушивших закон, вместо того, чтобы сажать в тюрьмы.
   Более детальное изучение всех этих тонкостей Ярослава отложила на потом, благоразумно рассудив, что нужно сначала отыскать Костю, а потом уже решать все вместе с ним. Все-таки он у нее очень здравомыслящий и рассудительный для своего возраста парнишка, и раз прожил тут больше месяца, значит успел составить об происходящем в этом мире собственное мнение.
   Сквозь маленькое оконце, прорезанное в передней стенке короба заглянула бодрая физиономия пилота этого сооружения, висящего под букетом огромных шаров и сообщила, что они подлетают к замку господина Зорденса, а на чем она дальше будет добираться до своей деревни, ей скажет его домоправитель.
  Женщина покладисто кивнула и поправила одеяло, к утру стало прохладнее. Ее вещи, завернутые от посторонних глаз в старенькие юбки служанок, лежали на дне корзинки, придавленные свертками с пирогами, и туесками с грушами и ягодой. Отдельно стояла большая корзина с малосольной рыбой, и именно ради нее, а не ради Ярославы, лекарь нанял в ближайшем поселке единственный хотомар.
  По легенде комендант велел срочно доставить ему деликатес, а племянницу лекарь сунул дополнительно, раз все равно летят по пути. С вечера пилот хотомара еще пытался поговорить с миловидной селянкой, но она очень ловко сымитировала зубную боль, и пришлось ему всю дорогу насвистывать местные мотивы.
  -Иди на кухню, тебе покажут, где умыться и покормят, - громко сообщил Ярославе вышедший встретить рыбу домоправитель, и она поплелась по направлению к возвышавшемуся неподалеку зданию, выглядевшему строже и внушительнее, чем мэрия в ее городке.
   С досадой поминая чрезмерную доброту и заботливость служанок из крепости, загрузивших ее корзину до такой степени, что потрескивала ручка.
   -Давай, помогу, - мирно сидевший неподалеку от крыльца мужчина прекратил точить свой кинжал, ловко забросил его в ножны и встал со скамьи точно в тот момент, как она поравнялась с ним.
   -Помоги, - подняла на него глаза задумавшаяся женщина, и озадаченно смолкла.
   Абориген побледнел, глядя на нее, как на привидение, нервно сглотнул и - ничего не сказал. Просто легко подхватил корзинку и направился к заднему крыльцу.
   Ярославу такое поведение сильно насторожило, судя по всему, мужичок что-то знал... и скорее всего не про нее, до тех пор, пока не рассмотрел лица, вел себя совершенно спокойно. Значит -Костик? Материнское сердце замерло на миг от тревоги, потом заколотилось о ребра, заспешило как сумасшедшее, хотелось ринуться на этого добровольного помощника, схватить за рубаху, трясти, задавая вопросы и проверяя взглядом, честно ли он отвечает, не юлит ли? Но Ярослава привычным усилием сдержала себя, в ее профессии умение скрывать эмоции было едва ли не главным. Да и вовремя вспомнила, что в спину может смотреть не только пилот, но и другие люди, а она - как бы и не она тут, и своей вспышкой только вызовет ненужные подозрения. Не зря ведь ее так тщательно одевали и маскировали перед путешествием? Видимо опасались чего-то, и, пока она не почувствует себя в полной безопасности, нужно не подавать вида, что замечаешь больше чем положено.
  Слава хорошо знала, что у богатых и власть имущих врагов много больше, чем у бедных, и давно постановила про себя, что никогда не польстится на деньги. И даже получила однажды очень веское подтверждение правоты своего решения. Тем летом она впервые приняла приглашение поработать в санатории, и согласилась ради возможности покупать Костику зимой так необходимые ему фрукты. Один из тех вроде бы невзрачных пациентов, которым прислуга смотрит в рот, а за каждым шагом следят дюжие парни, словно случайно поселившиеся в соседних номерах, к концу отдыха вдруг что-то рассмотрел в Ярославе. И попытался расположить ее к себе, намекнув, что может исполнить самое смелое желание. Вот только Слава никаким образом не желала становиться задолжницей, и отказалась самым вежливым и деликатным способом. Заводить такого врага было бы непроходимой глупостью.
  Однако оказалось, что это было своего рода проверкой, и, уезжая, пациент прямым текстом объявил, что желает ее видеть в своем доме в качестве личного врача. Про остальные обязанности он умолчал, но тут бы все поняла и дурочка, а Слава такой не была. Сообщила, что у нее есть важные дела, с которыми она должна непременно разобраться сама и попросила три месяца на принятие решения. Ей дали один и Слава с огорчением поняла, что придется бросать все. С таким трудом налаженную жизнь, старенький домик, работу, ставший родным приморский городок, и бежать к подруге в дальний северный мегаполис, где ее не найти никакому ухажеру. Но жизнь в очередной раз доказала, что ей нет никакого дела до планов людей, как бы богаты и влиятельны они ни были. Через неделю после отъезда настойчивого поклонника Слава дежурила в ночную смену и услышала в теленовостях жуткое сообщение о том, что была расстреляна в упор машина известного предпринимателя. Ушлые журналисты добыли и фотографию погибшего, и едва она возникла на экране, Ярослава невольно потянулась перекреститься. С этой минуты проблемы, как избавиться от назойливого благодетеля, в ее жизни больше не было.
  Поэтому она послушно пошла следом за аборигеном и очень скоро убедилась, что догадывалась правильно, именно её он и ждал. Ни в какую кухню они не попали, а пришли в довольно удобно расположенную рядом с купальней комнатку.
  -Тут отдохнешь, завтрак сейчас принесут, - глуховато и коротко сообщил провожатый, ставя корзину на скамью, - к обеду придет хутам и домоправитель тебя на него посадит. Ничего не бойся, тебя будут незаметно охранять. Я сяду в хутам перед закатом, постарайся ни с кем не разговаривать. Меня узнаешь вот по этому кольцу... лицо придется изменить. Дальше поедем вместе, и я все объясню... сейчас мне пора уезжать.
   -Таш, - Позвал где-то в глубине дома недовольный мужской голос, и абориген, сделав знак молчать, опрометью ринулся прочь.
   А Ярослава присела на заправленную вышитым покрывалом лежанку и задумалась, во что же такое вовлекает ее господин Зорденс, которого она еще и в глаза не видела. А потом воровато оглянувшись, заперла дверь на засов и решительно развязала шнурок на необычных четках. Старательно отводя взгляд, высыпала их в стоящий на столе бокал, накрыла платком и тщательно поболтала. Затем, не глядя, сунула в бокал руку и двумя пальчиками выхватила ту фигурку, что лежала сверху. И едва удержалась, чтоб нервно не захихикать, на нее лукаво смотрела серая кошачья мордочка.
  
  Хутамом оказался многоногий бегемот, с плетеной клеткой на спине, окруженной гирляндой серо-зеленых пузырников, знакомых по хотомару. С одной стороны между пузырниками был просвет, и к узкой дверце в клетку велела лесенка из повешенных на веревки дощечек.
  Один из сидящих в корзине пассажиров подал Славе руку и почти забросил ее внутрь, на разбросанные по полу тюфячки. Помог устроиться поудобнее, и начал задавать обычные дорожные вопросы про погоду, родственников и цены на мясо. Вероятно, скучающий спутник собирался получить за свою услугу собеседницу на время путешествия, но женщина упорно отмалчивалась, довольно успешно строя из себя забитую деревенскую девицу.
  Когда солнце покатилось в сторону низкой горной гряды, хутам остановился на обочине маленького села. Как сообщил потерявший надежду на ее разговорчивость сосед, здесь им предстояло пересесть на другое животное, и потому Слава тащила с собой свою корзину, немного полегчавшую после нескольких перекусов.
  -Разрешите помочь? - Хорошо одетый абориген, похожий на Карла внушительной темной гривой и такой же окладистой бородой, нагло перехватил ручку корзинки, но Ярослава инстинктивно дернула ее назад к себе.
  И почти в тот же момент обнаружила на пальце наглеца приметное кольцо. Словно нехотя убрала руки от своего имущества и потопала следом за проводником в харчевню, возница объявил, что у пассажиров есть время похлебать горячего.
  Однако на хутаме, в который погрузились ее бывшие спутники, ехать дальше Славе не пришлось. Ее попечитель заказал столько разных блюд, что женщине стало понятно, делается это специально для тех, кто соберется подождать тихую пассажирку. И все поняли все именно так, как оно было задумано, с хитроватыми насмешливыми лицами прошли мимо миловидной, но простоватой деревенской лохушки, польстившейся на бесплатное угощение. Ясно, что в ближайшие дни родичи будут напрасно выглядывать на дорогу в ожидании ее возвращения. Девушка была именно из тех, кого охотно берут в наложницы или младшие жены вошедшие в самый зрелый возраст ремесленники и купцы, а иногда и хозяева мелких поместий. Как раз на такого и был похож угощавший путешественницу господин с бородой.
  -Не расстраивайся, поедешь в моей коляске, - специально для любопытного подавальщика мягко успокаивал якобы удрученную уходом хутама девушку бородач, - это намного удобнее и быстрее. И в Лимат приедем даже раньше их. Там у меня есть свой маленький домик... моя жена будет рада такой милой гостье.
  -Хорошо, господин, - робко пролепетала Слава, стараясь не поднимать головы, чтоб не выдать себя веселой ухмылкой.
  Вот никогда не ожидала она от своего будущего, что придется играть роль шпионки, да еще и в чужом мире.
  Разумеется, он все врал, этот бородач, севший лично на место кучера после того, как посадил ее в полутемное нутро удобной коляски. Перед повозкой мялся с ноги на ногу панг, животное, так напугавшее своим внезапным появлением падающую от усталости и голода Ярославу в первый день. Позже она внимательно рассмотрела пангов во дворе крепости, проследила, как молоденький парнишка, почти ровесник Костика, кормит их мелкой рыбешкой и чешет редким гребнем клочковатый то ли пух, то ли мех на гибких шеях, и огорченно поморщилась. Зверь был явно безобиднее кошки, несмотря на огромные размеры и загнутые внутрь клыки.
  Ни в какой Лимат они, само собой, не поехали, как только стемнело, свернули на едва заметную тропу и остановились только глубокой ночью, на берегу какой-то реки. Ярослава определила это по широкой полосе звездного неба, протянувшейся от самых ног куда-то вдаль.
  -Ну, наконец-то - сказал странный, но, несомненно, женский голос, одновременно низкий и мягкий, с глуховатыми переливами, - мы уже заждались.
  -А кто это, собственно - мы? - Поняв, что все тут - одна компания, решила выяснить Ярослава.
  -Скоро все расскажем, потерпи еще немного, -попросил тот же голос, и Слава насмешливо ухмыльнулась, а что она и делает уже третий день.
  -Ой! - кто-то крепко обхватил ее прохладными лапами, и впечатление, что этих лап много больше, чем две, еще пару минут преследовало женщину после того, как она обнаружила себя сидящей посреди реки на чем-то вроде плота, - предупреждать нужно!
  -Прости, мы и правда спешим, - звездная дорожка стремительно разворачивалась перед неизвестным плавсредством, и голос чуть относило назад, - судно на Сузерд отплыло еще перед обедом, и хотя мы его задерживаем, догонять придется долго.
  -А что такое Сузерд и зачем нам туда? - встревожилась Слава, вроде лекарь говорил, что господин Зорденс местный босс?
  -Именно на Сузерде сейчас тот, за кем ты пришла, но все потом, - загадочно обронила невидимая незнакомка, зародив в сердце иномирянки всплеск надежды.
  -А тот... с бородой?
  -Он будет сопровождать тебя.
  Тяжелый вздох, раздавшийся с другой стороны от Ярославы, подтвердил, ее спутник никуда не пропал, сидит тут, рядом, и почему-то считает себя то ли несчастным, то ли виноватым.
  
  Неизвестное суденышко, на котором они сидели, неслось со скоростью моторки, но не слышно было ни урчания мотора, ни плеска остающейся сзади воды. О том, каким способом и на каком топливе они движутся, Слава даже думать не стала, никогда не интересовало ее такое. Едут ну и ладно, спутники спокойны, значит - и ей волноваться не о чем.
  Вот уже и в море вылетели, так красиво и странно стало, звезды со всех сторон, вверху, внизу, по сторонам... если чуть отвлечься от бьющего в лицо ветерка, можно представить, что летишь в космосе, так же вокруг темно, пустынно и тихо.
  -А луны у вас нет? - сообразила вдруг Ярослава, чего ей не хватает.
  -Есть, - ответил бородач, и Слава вспомнила, как его назвали там, в замке, Таш, - но она маленькая и находится далеко, по виду чуть больше звезды. А у вас, Стан говорил, большая, круглая и желтая, как огромный переспелый пузырник... страшно, наверное.
  Он резко смолк, вовсе не так, как затихают те, кто ждет ответа, и Слава не стала продолжать разговор, все равно говорить на такой скорости не очень удобно. Часа через два землянке стало ощутимо прохладно, и она начала озираться в поисках корзинки.
  -Она замерзла, - немедленно констатировала почти лежавшая впереди хозяйка судна, - Таш, дай ей одеяло.
  -А что, корзинку мою не взяли? - расстроилась Слава.
  -Взяли, - Таш достал из-под ног нечто пушистое и легкое, и ловко замотал спутницу, - а что тебе оттуда нужно? Есть хочешь или пить?
  -Скоро догоним, - откликнулась женщина, - я их уже слышу.
  -Потерплю до судна, - правильно поняла намек Слава, - а они не удивятся... что пассажиров прибавилось?
  -Нет, я заберу двоих... они сели под вашими именами.
  -Круть, - вспомнила иномирянка модное словечко, - и как же их зовут?
  -Дайташ и Тосланна, - виновато выдохнул спутник, - ты назвала свое имя... а у нас таких нет.
  -Ясно, - коротко буркнула женщина, а чего ж тут не понять.
  Если кому-то донесут, что в крепость пришла очень подозрительная женщина и он попытается ее отыскать, то никогда не додумается, что она уплыла с Зании под другим именем раньше, чем могла бы добраться до судна на самом быстром транспорте.
  Темная точка появилась на горизонте и стала медленно приближаться, постепенно обрастая подробностями. Серыми в сиянии звезд парусами, темными надстройками, бледным светом болтающегося над палубой фонаря, и какими-то острыми углами, нависающими над поверхностью моря.
  Плотик тихо причалил к судну, возле самой кормы, там, где борта были ниже всего, и неведомая сила легко, как пушинку забросила Ярославу на палубу. Аккуратно поставив возле перил, в которые иномирянка незамедлительно вцепилась.
  -Хорошо погуляли, теперь пора спать, - лениво зевнул рядом знакомый голос доставившей их сюда женщины, и взявшая на себя роль командира аборигенка первой направилась к надстройкам. Крепкая мужская рука уверенно подхватила Славу под руку и повела вслед за нею куда-то в глубины судна, придерживая возле порожков и непонятных предметов различной формы.
  Проходя под фонарем, землянка, наконец, впервые увидела легко скользившую впереди спутницу, но рассмотреть ее хорошенько снова не удалось. Незнакомка была с ног до головы замотана в странную, серую шаль, смутно похожую на паутинки, с которыми стоят на рынках тетки, якобы поголовно приехавшие из Оренбурга.
  -Вот и наши каюты, - предупредительно сообщила их предводительница, распахивая дверь в помещение, освещенное достаточно ярко, чтобы Ярослава, наконец, увидела ее лицо и обмерла в тревожном изумлении.
  Это существо было кем угодно, только не человеком.
  Странная, перепончатая лапа схватила Ярославу за руку и резко дернула в каюту, бородатый заскочил следом и запер на защелку дверь. Женщина стояла, боясь пошевельнуться, но в душе металась, все разрастаясь и поглощая под собой остальные чувства сумасшедшая паника.
   Заманили, обманули... больше ни одной связной мысли не хотело рождаться в мозгу.
  -Я не враг! - Существо протянуло перед собой миролюбиво распахнутые ладони, но Слава не поверила, отпрянула.
  Успела сполна почувствовать необычайную силу монстра, и не желала к нему больше прикасаться.
  -Нужно было ей хоть что-то объяснить, - расстроенно пробурчал бородач, - вон как побледнела... моряна, сделай уже хоть что-нибудь.
  -Я пытаюсь, - глаза той, кого назвали моряной, как-то смешно округлились, - но она совершенно не поддается на очарование.
  -Вот как... - неожиданно рассвирепев, хрипло буркнула Слава, - значит, очаровать вы меня хотели? А если так?
  Ладонь в отчаянном жесте скользнула под вырез блузы, выхватила висевший на цепочке хрусталь, рванула с шеи.
  И повесила перед лицом монстра, легонько покачивая.
  -Смотри... внимательно смотри... ты видишь там даль... в той дали что-то очень нужное тебе... давно потерянное, но дорогое... смотри... смотри... смотри... вот оно появляется и растет... все ближе, ближе... ближе... тебе хочется спать... спать... спать...
  Сбоку что-то мягко шлепнулось на пол и Слава, даже не глядя, знала, это ее корзинка выпала из рук бородача. Но не повернулась и не отвела взгляда, продолжая не мигая смотреть на монстра сквозь покачивающуюся хрустальную сосульку. А он, устав сопротивляться, прищурил глаза и как-то обмяк, готовый растянуться на полу.
  -Тебе хочется спать и ты идешь к кровати... ложишься... глаза закрываются... до утра ты не проснешься... - Слава следила, как моряна с бородачом послушно и медленно отступают к лежанке, опускаются на низкое ложе и заваливаются головами в разные стороны.
  И по тому, как ровно и размеренно они дышат, женщина точно знала, что ее спутники не притворяются, а спят по-настоящему.
  Облегченно выдохнув, Ярослава подхватила с пола свою корзинку, шагнула к двери и... оцепенела, сраженная слишком поздно пришедшим жутким прозрением. Бежать ей было некуда.
  Даже если она найдет в полумраке путь назад, на палубу, если проберется, не замеченная никем из команды, к борту, что делать потом? Прыгать в море?
  Смешно.
  Ну, допустим, плавать она умеет, и очень неплохо, часа четыре при надобности на воде продержится. А дальше что? Плыть к берегу, на котором у нее ни одной знакомой души и ни одной монетки или ценной вещи, которую можно продать? А если бы и была, все равно продать невозможно с ее неуверенным пока языком и абсолютным незнанием цен. Охнуть не успеешь, как обведут и втянут в какую-нибудь неприятность.
  Ну, вот почему она не задумалась об этом на пять минут раньше, почему не выслушала моряну? Что вдруг насторожило, заставило просто выть от страха интуицию, как вопила и истерично брызгала пеной современная противопожарная система в их клинике, когда один из коллег, забывшись, закурил?
  Стоп, так дело не пойдет, чувствуя, что снова начинает паниковать, остановила себя Слава. Ей нужно прежде всего сесть и спокойно все обдумать, проанализировать всё произошедшее и найти решение, иначе она снова натворит глупостей. Еще неплохо бы найти удобства и водички, да и вообще хоть оглядеться для начала.
  Ярослава решительно поставила корзину под вешалку, висевшую в ближайшем от входа уголке возле постели, и начала осмотр помещения. Кроме довольно широкой лежанки, с поднимающимся бортиком, в каюте имелся прикрученный к полу стол и стулья с высокими спинками, задвинутые под него сиденьями. Располагался стол не посредине, а ближе к окну, и устроиться вокруг него свободно могло не менее четырех человек. Всю противоположную от лежанки стену занимал вместительный шкаф, с десятком различных створок, дверок и ящичков.
  Все они прочно запирались замысловатыми засовами, кроме двух самых больших и вот именно они и заинтересовали землянку в первую очередь. Интуиция не подвела, за той из дверок, что располагалась ближе к выходу, обнаружилась крошечная купальня.
  Выйдя оттуда, Ярослава уже смелее распахнула вторую дверцу и едва сдержала вскрик, рассмотрев в полумраке на одной из двух односпальных лежанок худенький силуэт спящего человека. Судя по разметавшимся во сне темным волосам, остриженным, согласно местной моде, коротко, по плечи, это был мужчина... вернее парень, и в сердце жарким огнем вспыхнула немыслимая надежда.
  -Костик... - простонала Ярослава, бросаясь к спящему, рухнула на край постели, стиснула руками худенькие плечи, вдохнула незнакомый запах...
  И уже зная умом, что ошиблась, что не может быть ее Костик таким хрупким и маленьким, сердцем все продолжала цеплялась за последние крохи веры, гаснущие неумолимо, как падающие искры праздничного фейрверка.
  -Это ты, Костик?!
  -Что? - проснувшийся подросток распахнул густые ресницы и под ними тревожно блеснули темные глаза, - ты кто?
  -Женщина... - уронив враз обессилившие руки на колени, горько пробормотала Слава, - прости... я тебя разбудила.
  -А как ты вошла? - Мальчишка был настроен очень подозрительно.
  -Дверцу открыла, - думая о своем, небрежно ответила женщина.
  Парнишка очень ловко скользнул мимо нее, протопал узкими босыми ступнями по широким доскам пола, замер в дверях.
  -Кто это?
  -Где?
  -Тот мужчина?
  -Это Таш, он нацепил парик и бороду, чтоб не узнали, - безучастно пояснила Ярослава, не замечая как сразу насторожился взгляд мальчишки.
  -Откуда он взялся? - Подросток выхватил из шкафчика меч в ножнах и замер напротив, - рассказывай подробно!
  -Во-первых, садись, драться с тобой я не собираюсь, - устало сообщила Ярослава, невольно улыбнувшись воинственному парнишке, - а убивать меня тебе нельзя. Таш и моряна никогда не простят. Да и сын мой... Костя, тоже.
  -Кто? - мальчишка на пол-лица вытаращил глазищи, - Стан?
  -Ты его знаешь? - Ярослава вскочила с постели и ринулась к собеседнику, не обращая внимания на опасную игрушку в его руках.
  Но он и сам уже сунул ее под подушку соседней постели и плюхнулся сверху.
  -Знаю... а ты точно его мать? Молодая слишком.
  -Сама удивляюсь... в своем мире я выглядела раза в два старше, - женщина села рядом, заглянула в глаза парнишке, - а тебя как зовут?
  -Сначала ты расскажи, как попала на этот корабль и почему они спят? - мальчишка уже успел взять себя в руки и теперь диктовал свои условия.
  -Попала просто, Таш привез. Сначала, от крепости, я летела на хотомаре, потом в замке меня встретил Таш и объяснил, что делать дальше. От замка меня слуги довели до села... или это городок был, я не поняла, и посадили в хутам.
  -Ты их не видела? - живо перебил мальчишка и заглянул в лицо Ярославы жадным взглядом.
  -Кого?
  -Зорденса... и Гервальда...
  -Нет... - виновато вздохнула землянка, расслышав в вопросе туземца глухую тоску, - про Зорденса знаю только, что это он приказал Ташу меня сопровождать. И нарядили меня в эту одежду тоже по его приказу. А вот на чем сюда попала - не очень хорошо поняла, но плыли очень быстро, эта... моряна сказала - нужно догнать судно.
  -Понятно... - мальчишка обхватил худенькие плечи поцарапанными тонкими пальцами и горько, не по-детски вздохнул, - а чего это они спят... не пойму?
  -Я усыпила... - Ярослава вздохнула в тон пацану, и виновато улыбнулась, - понимаешь, перенервничала, третий день везут и ведут, и никто ничего толком не скажет... куда, зачем? Я человек мирный, открытый, всю жизнь на виду, а тут... какие-то шпионские гонки. И моряну эту я на берегу не разглядела, нас на плот в темноте сажали. А тут дошли да каюты... и вдруг она меня хватает лягушачьей лапкой ... выдержка вмиг испарилась.
  -Узнаю... господина Зорденса, - насмешливо и печально фыркнул парень, - такие у него правила. Чего человек не знает, про то не расскажет. А надолго ты их?
  -До утра... - чувствуя, что парнишка начинает ей доверять, вздохнула Слава, - как думаешь, сильно рассердятся?
  -Не волнуйся... ничего тебе не сделают... - сейчас я схожу, умоюсь, и посмотрю, что осталось от ужина, будем тут сидеть... они пусть спят.
  Пока мальчишка ходил умываться, Слава выглянула посмотреть, хорошо ли лежат ее жертвы, не отдавят ли сами себе рук, а возвращаясь, прихватила свою корзинку. Выставила из нее на маленький столик туески с фруктами и остатки пирогов, обнаружила не замеченный раньше горшочек с жареным мясом и тоже поставила к остальному, оставив в резко полегчавшей корзине только свертки с одеждой. Сунула ее ногой под лежанку и вздохнула, может и правда, все еще наладится?
  
  Мальчишка вернулся с глубоким подносом в руках, составил на стол посуду, свечу в тяжелом подсвечнике, еду в глубоких, устойчивых чашах и приземистый графин с напитком. Оценивающе покосился на продукты Славы, но спрашивать ничего не стал.
  Сообразительный, вздохнула женщина, пододвигая себе тарелку, и тоже промолчала. Некоторое время они ели молча, и Ярослава замечала, что если она искоса рассматривает сотрапезника, то мальчишка изучает ее в открытую. Впрочем... вряд ли ему удалось сделать открытий больше, чем самой землянке.
  -Как твое имя? - не выдержала она наконец.
  -А твое? - с преувеличенным азартом вгрызаясь с кусок холодного мяса, буркнул тот, кого Слава с каждой минутой все меньше склонна была считать мальчиком.
  -Там, дома, меня звали Ярослава, или коротко, Слава. На работе и соседи - Ярослава Михайловна. А на этом судне я буду носить имя Тосланна, так звали пассажирку, которая изображала меня.
  -Морскую болезнь она изображала, морянка та, - пренебрежительно фыркнул собеседник и как-то испытующе глянул на Славу, - а меня зовут Юнхиола... со вчерашнего дня. А раньше звали Хо... но больше нельзя.
  -Я уже поняла, что ты не мальчик, - ободряюще кивнула Слава, - а волосы, наверное, обрезали, когда болела?
  -Не болела я... - вдруг насупилась девчонка, - и волосы всегда такие ношу... и длинные не люблю.
  Резко смолкла, давая понять, что больше не желает говорить на эту тему, и несколько минут ожесточенно жевала. А когда Слава уже уверилась, что никакого разговора у них не получится, вдруг примирительно буркнула:
  -А ты на него очень похожа... на Стана.
  -Долго вы были знакомы? - землянка начала догадываться, что говорить про ее сына туземке почему-то не очень приятно, и старалась улыбаться той как можно приветливее.
  -С первого дня... как он появился... - нехотя пробурчала Хо, с неохотой заглянула в полные надежды и ожидания глаза такой похожей на него незнакомки, и, тяжело вздохнув, начала рассказывать.
  Сначала она говорила отрывистыми, короткими предложеньями, хмурясь и терзая в пальцах край скатерти, потом воспоминания захватили, повели, да и трудно оказалось удержатся от того, чтоб еще раз, уже в собственном пересказе не ощутить все то, что пережила она две декады назад. И почему-то вдруг оказалось, что многие слова и действия после того, как посмотришь на них через отсеивающее все мелочи сито времени, приобретают совсем другой смысл и вызывают другие чувства. Теперь она больше не могла злиться за те удары пониже спины, что получила от нахального иномирянина в знаменательный день его появления. Да и признать, что сама напросилась на такое обращение вызывающим тоном и насмешками, тоже стало как-то проще. И рассказы Таша о том как иномирянин спас сначала мангуров, а потом и их самих от неизбежной гибели, помогли, наконец, понять поведение Стана в дороге. Теперь оно больше не казалось Юнхиоле высокомерным и злорадным, как в те долгие часы, когда она сидела, сжавшись в комок на жестких тюфячках хутама, и изо всех сил старалась не разреветься от обиды и горя. Пришло понимание, что молчаливость и необщительность парня были на самом деле осторожностью и бдительностью, а его кажущееся безразличие - искренней заботой.
  Да и вечерний рассказ моряны, привезшей её на судно, про взявшихся ниоткуда братьев Стана, и объяснение, почему он должен был тогда уехать, многое перевернули в ее душе, и о еще большем заставили задуматься.
  -Он ведь был... толстым, в вашем мире? - Виновато кося глазом, спросила девчонка Славу и та неохотно кивнула, в тысячный раз объяснять, что так сработала подсознательная защита травмированного организма, не хотелось категорически, - а ритуал сделал неправильно... мне моряна объяснила. Ему очень повезло, что тело было большое, переход разделил его и бросил в разные места... как раз получилось три нормальных человека. Но он был очень слабый из-за этого раздела... а нам ничего не рассказал... наверное, не знал, что это важно. И сначала на бандитов налетел... а потом отец предложил сразиться со мной... Гервальд отказался.
  -Подожди... я не поняла... - ошеломленно помотала головой Слава, - как это... на три части?
  -Я тоже никак сразу понять не могла... - сочувствующе закивала Юнхиола, - хотя у меня неплохое образование, отец нанимал лучших учителей... и сам занимался. А биться мечом меня учили Таш и Гервальд, потом Стан учил своему бою... но я не сумела... Моряна говорит, это мастера так настроили перенос... на случай если пойдет сразу толпа...
  -Подожди... дай опомниться... - Слава в несколько глотков осушила кружку с кисловатым соком, хотя на дух не выносила ничего кислого, - а как же... остальные?
  -А, сейчас покажу... - Юнхиола метнулась к дверцам шкафа, и, покопавшись в сундучке, достала свернутый в рулончик лист грубоватой бумаги, - мне моряна подарила. Смотри.
  -О боже... - с рисунка на Славу смотрели глаза сына, и хотя остальное лицо было скрыто под черной маской, материнская интуиция подтверждала, что она ни на миг не ошибается, и это и есть ее Костик.
  Именно такой, каким иногда снился ей во сне, стройный, здоровый и очень уверенный в себе красавец. Дэконс Запольский - было написано под рисунком очень похожим на древнюю латынь шрифтом, и понимала его теперь Слава намного лучше, чем когда учила.
  -Этот Дэконс жил на Хамшире, - продолжала объяснять Юнхиола, - и Стан его нашел. Теперь они вместе плывут на Сузерд, чтоб встретиться с третьей частью, и мы тоже туда плывем, ты к ним... а я... к дальним родственникам отца. Мне больше нельзя жить на Зании...
  Девчонка внезапно несчастно всхлипнула, и Ярослава, обожавшая весь мир от счастья, что Костик нашелся и что он жив и здоров, пересела к ней поближе, крепко обняла за плечи и утешающе погладила по голове.
  -Да что случилось-то? Почему тебе нельзя жить с отцом и братом? Мне можешь все спокойно говорить, я тебя никому не выдам...
  Сколько оно копилось в душе этой колючей аборигенки, ее недетское горе, Слава могла только догадываться по тому морю слез, что вылила на нее девчонка. Лишь через пару часов, когда за иллюминатором зацвело рассветом небо, а свеча догорела почти до подсвечника, женщина разобралась в сложной безвыходной ситуации, в которую господин Зорденс загнал сам себя и любимую дочь. Не по глупости или незнанию туда влип, а пошел на крайние меры ради желания защитить девочку, ну и от безвыходности. Да еще, как обычно бывает, понадеялся, что со временем все разрулится само. Ну что ж, не он первый, не он последний проиграл в этой игре в рулетку с судьбой.
  -Значит, говоришь, у меня теперь три сына? - с озадаченно счастливой улыбкой качала головой землянка, еще не представляя себе, как нужно жить и действовать в такой ситуации, но уже твердо поверив в их существование и не менее твердо зная, что перегрызет горло любому, кто покусится хоть на одного.
  -Я так не сказала, - заспорила Хо, - один получился девочкой... тот, что на Сузерде. Его королева морян усыновила...
  -Удочерила... - автоматически поправила Ярослава и возмутилась до глубины души, - а зачем её было удочерять... если у нее родная мать есть?
  -Я точно не знаю, - виновато вздохнула Юнхиола, - вот проснется моряна, у нее спрашивай. Меня, например, даже родной отец... не усыновляет.
  -Удочеряет, - снова уточнила Ярослава, заглянула в личико несчастно прятавшей взгляд девчонки и вдруг предложила, - а хочешь, я тебя усыновлю? Тьфу, удочерю. Что ты там говорила про три желания? Могу за одно желанье усыновить сироту, как ты думаешь? Чтоб была в семье симметрия, два сына и две дочери!
  -А ты... - загорелась, было, девчонка и сразу сникла, - не-ет... ты сама еще не знаешь... где жить будешь.
  -Да, я пока не знаю, где буду жить, но разве это важно? - Ярослава улыбалась с молодой заразительностью, - Важно, что у меня будет еще одна красавица и умница дочка, а со всеми бытовыми мелочами мы как-нибудь разберемся. Лишь бы ты была согласна!
  -Ага... - проглотила комок Юнхиола и робко прижалась лбом к плечу почти незнакомой, но от этого не менее симпатичной ей женщины, - я согласна.
   Ярослава крепко обняла девушку обоими руками, и тайком с облегчением вздохнула, сейчас ей вовсе не требовалось развязывать шнурок, чтоб получить подтверждение судьбы в том, что она сделала верный шаг.
  
  Моряна проснулась первой, Ярослава уже давно уложила спать зевавшую Юнхиолу, укрыла поплотнее одеялом, посидела рядом, счастливо и мечтательно улыбаясь. Пусть это мир встретил ее очень враждебно, и едва не пустил на корм кровожадным растениям, но зато теперь каждый день преподносит все более приятные подарки. Ну и что, что она не все их сразу распознала и приняла, зато теперь так счастлива, что готова целовать и обнимать всех вокруг.
  Мысль о том, что Костик больше никогда не будет хмуриться и торопливо надевать наушники, когда на недалекой набережной субботним вечером загремит в кафе музыка и начнут взлетать в темное небо снопы фейерверков, приводила Славу в блаженное состояние и выдавливала на ресницы сладкие слезинки. Все наболевшее, что тяжким грузом копилось в душе уже почти шесть лет, само потихоньку испарялось куда-то, унося с собой и все безмолвные запреты и табу, что наложила на нее жизнь вместе с болезнью сына.
  Услышав сквозь распахнутую дверцу шорох и изумленный вздох, Слава решительно поднялась со своей постели и, не скрываясь, встала в проеме.
  Моряна уже сидела на краю лежанки, подозрительно и неверяще рассматривая поочередно то румянящийся утренним солнцем иллюминатор, то безмятежно спящего рядом мужчину.
  -Как ты сумела это сделать?! - все, что аборигенка сумела потрясенно выдавить из себя, сообразив, что все случившееся - факт и ее действительно усыпили.
  -Когда интуиция завизжит раненым зверем, и не то сможешь, - насмешливо сообщила Ярослава, прошла к столу и выдвинула тяжелый стул, пристегнутый за одну ножку крепким ремнем.
  -А теперь давай разбираться... и не обижайся на меня, вы сами виноваты, что довели до такого состояния, - миролюбиво вздохнула, устраиваясь за столом и кладя перед собой руки, - Если со мной по-хорошему - я женщина очень мирная. Но когда три дня везут в неизвестность - и трех слов не говорят - извините, сами напросились.
  -Согласна, - моряна успела что-то обдумать во время этого короткого монолога, - я только умоюсь.
  Вернулась она быстро, и выглядела абсолютно свежей и как-то похорошевшей. Села напротив, приветливо улыбнулась... и в груди Славы что-то тяжко сжалось.
  -Моряна! - Прикрикнула землянка сурово, - ты опять за свое?
  -Прости... - бесхитростно покаялась серебристокожая и нехорошее ощущение Славы мгновенно растаяло, - это я просто проверяла свои предположения.
  -Отсюда поподробнее, - прокурорским тоном протянула Ярослава,- но сначала скажи, как мне к тебе обращаться?
  -Все нас обычно зовут просто - моряна, - в голосе собеседницы Славе явственно послышалась насмешка и тень обиды, - но тебе ведь такого мало? Зови Линел, это не совсем имя, но зато только мое. А про то, что с тобой происходит... я догадывалась, но нужно было проверить... больно уж редкая способность. Тебе про способности кто-нибудь говорил?
  -Ни слова, объясняй поподробнее, - начиная кое о чем догадываться, но, не желая забегать вперед, задумчиво кивнула Ярослава.
  -Когда человек переходит сюда, в центральный мир из дальних миров, то проходит не одну дверь, как мы, обитатели ближних, а две или три. Но про тех, кто приходит из крайних, потом, не о них сейчас разговор. Вот смотри... - моряна достала из шкатулки лист бумаги и грифель, провела семь линий.
  И нарисовала на каждой из них шарик.
  -Вот этот центральный, - подписала тот, что с любой стороны был четвертым, - на нем сейчас мы. С одной стороны мир орков, с другой наш, морян. За орками идет твой мир, а последние с вашей стороны - вампиры. Потом идут невнятные миры... туда нет пути. За нами мир ваальтов, но они давно ушли из того мира, оставив вместо себя клан приведенных отсюда полукровок и выведенных в том мире зверей, вертов, дрифонов, унсов и прочих, про всех даже мы не знаем. Мы и про вертов-то узнали недавно, и в этом очень помог твой сын... он первым подружился с мангуром. За миром ваальтов мир дриад и леших... но там что-то случилось, пока никто не знает - что. Анлезийцы запечатали свой портал, и даже на другие материки ходят не через зеркала, а плавают на судах... но все это я тебе говорю ради общей картины.
  -Очень интересно, - кивнула Ярослава, - можно я возьму этот рисунок? Подумаю, на досуге.
  -Конечно, забирай, только сначала смотри, - попадая на центральный мир с соседних миров разумное существо получает не только совершенно новое и здоровое тело, построенное на основании собранной переходом при разборке информации, но и те способности, которые были в нем заложены, но по какой-то причине не развились... были подавлены обстоятельствами, воспитанием, общественной моралью - причин много. И чем больше переходов на пути, тем больше концентрируется способностей. У нас и орков всего по одной. У вас и вертов не меньше трех, но верты получают практически одинаковые способности. Чувство соплеменников на расстоянии, видение тепловых аур людей и лечение. А вот люди получают разные уменья, иногда очень необычные. Многое зависит от выбранных в дорогу предметов, путешественник по мирам обязательно берет то, чего не может оставить, к чему тянется его душа.
  -Линел... - вежливо улыбнулась Слава, - спасибо, но это я уже поняла. Можно про мои способности поконкретнее?
  -Можно... - как-то заскучала моряна, - первая подтвержденная способность, на тебя не может повлиять ни одно из ментальных воздействий. Ты их сразу чувствуешь... даже такие безобидные, как морянское очарование... и, как я поняла, сразу начинаешь испытывать неприязнь.
  -Даже хуже, - кивнула Слава, - возникает ощущение неприятной тяжести и неодолимое желание сбросить с себя всё как можно скорее.
  -Потом подумаем, как тебе это преодолевать... или снимать с себя чужое влияние. Вторая твоя подтвержденная способность - внушение, причем - очень сильное. Мы, моряны, не поддаемся на такие виды магии... а я ночью уснула почти сразу. Конечно... я могла бы сказать в свое оправдание, что потратила почти всю силу, подпитывая тхиппов, которые держали судно... но я ведь чистокровная моряна и мне даже в голову раньше не приходило, что такое возможно. Ну и должны быть еще способности... я уже говорила, чтоб создать полноценную привязку личности, переход возрождает не меньше трех. Но может и больше, хотя такое встречается редко.
  -Начинаю понимать... а теперь расскажи мне про сыновей.
  -Откуда ты знаешь? - вскинулась моряна и сразу сообразила, - понятно, Юнхиола рассказала. Мы не хотели говорить заранее... извини, не все женщины готовы одинаково благожелательно воспринять известие, что в один миг стали многодетными матерями. Поэтому собирались подготовить постепенно... показать их. Но в твоей ауре... я должна признаться, что вижу свет твоих эмоций... не очень ярко, как мне рассказывали, Стан с помощью унса видит намного лучше, так вот, я вижу, что ты счастлива... и я очень рада этому. Но может, все же подождешь... до встречи с ними? Они ведь захотят сами рассказать тебе ... а мы не можем нарушать их право... так получилось, что все твои дети - наши братья.
  -Это еще, каким образом? - насторожилась Ярослава, против троих или даже четверых детей она ничего не имела, но усыновить толпу серебристокожих и зеленоволосых родственниц царевны-лягушки была как-то не готова.
  -Твои сыновья добровольно приняли морянское подданство, - мягко сообщила моряна, - а Тину повелительница назвала приемной дочерью... чтобы обезопасить от происков адмирала. Но до этого Тина почти три декады была её ученицей... у девушки очень мощный дар исцеления наложением рук.
  -Тина... - мечтательно вздохнула землянка, вот как оказывается, ее зовут, дочку, о которой она иногда втайне мечтала, но даже произнести эту мечту вслух не могла себе позволить, - ладно... возможно, ты и права, я сейчас пойду, посплю, а потом поговорим еще... да, и разберись пожалуйста, сама с этим... Марксом.
  -Вся в сыночка... - садясь на постели, пробурчал недовольно Таш, едва за иномирянкой закрылась дверь, - говорил я вам, нельзя с нею играть втемную... не поверили?!
  
   Глава 8
  
  -Как тихо сегодня вечером на реке ... - почти прошептала замершая возле перил Тина, - похоже, сильно напугала их мать-моряна.
  Свет в просторном зале третьего этажа, который они единодушно выбрали из-за вида на реку и просторного балкона, зажигать не стали, просто распахнули все двери и окна, желая насладиться вечерним покоем и прохладой.
  Уже давно закончился устроенный королевой праздник, станцевал нечто цыганистое Тарос, спел очень нежную и светлую балладу Васт. Больше всего изумил клонов танец Майки, как выяснилось, он был очень похож на старинные японские танцы, те же замысловатые жесты и изящные шажки, словно выводящие на полу причудливые иероглифы.
  Сами клоны негромко сыграли гостям несколько мелодий, но когда Тарос попытался подбить Тину спеть одну из её песен, моряна категорически запретила.
  -Споет в следующий раз, - сказала так строго, что спорить квартерону расхотелось, - соседский садовник работает в саду... а награду адмирал предложил очень щедрую. Простая музыка никого не насторожит, а вот песни ваши очень необычны... лучше потерпеть. У меня важные дела и я ухожу, а вы отдыхайте... по моим подсчетам, завтра адмирал начнет переговоры. И еще... я жду новостей с Зании... думаю, они будут вам интересны.
  
   С тех пор как моряна, ободряюще улыбнувшись, выскользнула из столовой, прошло уже больше трех часов, солнце утонуло в океане, оставив лишь багровую полосу на небе, а никаких известий о ней все не было.
  -Пятый раз ловлю себя на том, что начинаю искать в кармане мобильник, - как-то невпопад буркнул Конс, и Тина согласно закивала.
  -Ага, и еще думаю, ну что она не позвонит, трудно, что ли?
  -Я тоже часто жалею, что здесь кое-чего нет, -задумчиво поддакнул Стан, - но думаю сейчас о другом... мы могли бы попробовать угадать... почему так ведет себя адмирал?
  -У него явно есть тайна, - сразу откликнулась Тина, - и, судя по тому, что ты говорил про ауру - она связана с любовью. С несчастной, разумеется.
  -Тогда предмет любви должен быть ему недоступен, иначе с его положением адмирал давно уже добился взаимности, - вступил в разработку версии Конс.
  -Может, просто замужем?
  -Что ему стоит устранить любого мужа?
  -Значит, муж - не любой, - заключила Тина и вдруг безошибочно обернулась в ту сторону, где сидел бывший командир лучников, - Васт, никогда не поверю, что вы между собой это не обсуждали... и ничегошеньки не знаете. Колись, а?
  -Я знаю точно только три вещи, - немного помолчав, признался анлезиец, - первая - в юности Инвард ле Бенедли был лучшим другом консорта... мы тогда как раз приехали на Сузерд, и они вместе командовали операцией по очистке островов от пиратов.
  -Уже интересно, - одобрил Стан, - а вторая?
  -Теперь они никогда не встречаются. Консорт вообще никуда не выезжает, да и на приемах не показывается, сидит в своей части замка и занимается какими-то опытами, то ли алхимией, то ли биологией...
  -А третья? - поторопила смолкшего телохранителя Тина.
  -Инвард тоже никогда не ездит в замок, посылает королеве доклады или гонцов.
  -На первый взгляд, вроде должен быть треугольник... - Конс задумчиво грыз орешки, обнимая второй рукой прильнувшую к нему Майку, - но что-то мне подсказывает, что не всё так просто. Если они все сидят по своим углам, то и пары-то не получается, не то что треугольника.
  -Посмотреть бы на их портреты, - вздохнул Костик, и снова притих, захваченный внезапно проснувшимися подозрениями.
  -А вот мне интересно бы посмотреть на их ауры, - мечтательно протянул Стан и вдруг резко выпрямился, - а ведь это неплохая идея... кто знает, где находится замок королевы?
  -Подожди, - остановила его Тина, - у меня тоже есть идея. Васт... а расскажи-ка нам про детей королевы... ты этого никак не можешь не знать, ведь вы тут небось, затем и торчите, чтоб собирать такие сведения.
  -Мы вовсе не за этим торчим... - возмутился анлезиец и с показной укоризной вздохнул, что за выражения у этих иномирян!
  А уж про настырность и смелость предположений и говорить не приходится.
  -А зачем тогда? Тренироваться в стрельбе из лука по перышкам? - ехидно хихикнула девчонка, - Стан, ты можешь поверить, что эти блондинчики уходят со своего распрекрасного и удобного материка только для того, чтоб десятилетиями сидеть в пограничных крепостях, стрелять по мишеням, пудрить мозги местным лохушкам и спать в казарме?
  -Ни на грамм, - Стан, заинтересованный выводами двойняшки, в упор смотрел на Ливастаэра, ожидая его ответа.
  -Да что вы к нему пристали, - возмутился Тарос, и сразу смолк, сраженный залпом насмешливых серых взглядов.
  Да, похоже, зря он надеялся, что братья Тины все поймут и встанут на его сторону из мужской солидарности. Ничуть не бывало, они твердо заняли прямо противоположную позицию, и теперь он даже подойти к жене ближе не может, рядом вмиг оказывается один из ее двойников.
   -Ну, и как вы думаете, зачем я тут сижу?! - вопросом на вопрос ответил Васт и спокойно откусил сочный персик.
   Или нечто, очень похожее на этот фрукт.
   -Вариантов не так много, - сообщил Стан, - но если мы угадаем три, ты рассказываешь начистоту все, что нарыл на королеву.
   -Я вообще не могу понять, почему он нам сразу не хочет все сказать, - сердито рассматривая лучника, возмутилась Тина, - я уже говорила, телохранителя, который играет за моей спиной в темные игры, мне нафик не нужно.
   -Можно предположить, что, уходя с родного материка, он мог дать клятву молчать обо всем, что разведает для своего лесника, - загнул палец Стан, - еще, что у него есть личный интерес или скорее, долг, или на родном материке он преступник и изгой... а может, его даже разыскивают за предательство или дезертирство...
   -Да как вам такое в голову могло прийти? - молчаливый Зайл чуть не поперхнулся от возмущения ягодкой, - что кто-то из нас преступник?!
   -Прийти в голову может все, что угодно, - строго глядя на него, сухо сообщил Стан, внимательно наблюдая за переливами эльфийских аур, - и вот потому-то мы и просим объяснить... чтоб не строить идиотских догадок. Но раз ты говоришь, что вы не преступники, то значит, мы можем сузить круг... и тогда версия, что вы шпионы, остается едва ли не единственной.
   -Вам ведь всего восемнадцать лет? - Отложил недоеденный фрукт анлезиец, - откуда столько... необычных мыслей для молодого парня?
   -Интернет, солнце мое, - усмехнулась Тина и, взяв второй персик, смело вонзила в него зубы, - ой-ей... а кислятина-то... как ты только это ел?
   -А он специально грыз, - насмешливо сообщил Стан, - чтоб не выдать своих эмоций, когда я буду перечислять причины. И теперь сам себя загнал в угол. Ну, господа полуэльфы, как говорит знаменитый Шерлок, все элементарно. Значит, я и сам могу все рассказать, вы умышленно живете тут в открытую, постепенно становитесь своими, обзаводитесь друзьями. И вам уже не нужно ничего разведывать, сплетен, намеков и дружеских откровений вполне хватает, чтобы составить мнение по любому вопросу. А отбросить шелуху и мусор великосветской болтовни, чтоб выделить главное, вы определенно умеете. Вот только сейчас не тот момент, чтоб держаться за собственные правила, вы слишком долго тут живете, чтоб не понять, моряна так забеспокоилась не зря. И если на Сузерде начнется война, она когда-нибудь может ударить обратной волной и по Анлезии. Это я точно знаю, учил экономику, военный пожар даже в отдаленной точке, так или иначе, сказывается на всех странах мира.
   -У вас там часто бывает война? - заинтересованно приподнял бровь Васт.
   -Постоянно идет, не в одном, так в другом месте, но ты стрелки не переводи, - Тина начинала сердиться всерьез, - давай рассказывай, сколько у королевы детей и на кого похожи?
   -Как это сколько? - не выдержал Тарос, - один сын, принц Дагеберт. А похож на мать. То есть -на королеву.
  -Не может быть! - Возмутилась девушка, но договорить не успела.
  
  
  
  
  
Оценка: 6.19*34  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"