Чиркова Вера: другие произведения.

Ведунья

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
  • Аннотация:
    добавлено 16. 02

  
   ВЕДУНЬЯ
  
  
  
  Аннотация
  
  Многие путают старинное знание ведовства с прочими способностями. С ведьмачеством, травознаньем и даже с целительством. Эти ошибки конечно, смешат настоящих ведуний, но они никому не объясняют и не собираются объяснять истинный смысл этих понятий и полнейшее различие между ними. Оставляя всем их грубейшее заблуждение ради сохранности тайны своей особенности.
  
  
  
  Семнадцатое сеноставня
   Приграничный городок Заленс.
   Дилли.
  
   ***
  -Ой... Дилли... кажется к тебе гость...
  В растерянном голосе Соны, белошвейки из соседнего салона, отчетливо слышались изумление и зависть. Едкая, зеленая и древняя как мир женская зависть к подружке, которой внезапно сказочно повезло.
  -Семнадцать, восемнадцать... - Дилли невозмутимо досчитала до двадцати, аккуратно ссыпала пилюли в коробочку, запечатала, наклеила руководство и подала сверточек Соне.
  -С вас десять серебром.
  И лишь получив монеты и заперев кассу, перевела взор на следующего клиента. Вернее, на огромный букет полевых цветов, над которым наливалось жаркой обидой круглое, губастое и носастое лицо колбасника.
  -Добрый день, господин Шульт. У вас праздник? -Ее кроткий голосок звучал по обыкновению мягко и приветливо и это подействовало на хозяина колбасной лавки как большая кружка холодной мятной настойки.
  -Это у вас праздник, дорогая Дилли, - объявил он, высокомерно задрав нос, - я решил сделать вам предложение. Не благодарите... я не глуп и сам прекрасно понимаю, как вы счастливы. У меня вам не придется столько работать... и ваше доброе имя будет надежно защищено. Я конечно отлично знаю, что у вас нет ни приданого, ни фамильных украшений... но не собираюсь вас за это упрекать. Зато вы скромная и приветливая девушка... и если будете помогать за прилавком, вполне это возместите. Не каждый день, разумеется, только в праздничные, у меня большой дом и его нужно содержать в чистоте.
  -Благодарю вас за доверие, -проникновенно произнесла Дилли и поднесла к глазам белоснежный платочек, - я так тронута. Сколько времени у меня есть на раздумья?
  -Да чего тут думать? - искренне изумился он, - запирай свою лавчонку и идем в храм. Жрец Парвентий весьма уважает копченые гусиные колбаски, прихвачу корзинку и он сразу проведет для нас обряд единения. Через три дня ярмарка... как раз успеешь вникнуть в дела.
  -Простите, уважаемый господин Шульт! - в голосе тоненькой, какой-то бесцветно бледной девицы неопределенного возраста звенели оскорбленное достоинство и обида, - но вы не подумали, что скажут обо мне люди! О нас! Если я сейчас бегом побегу с вами в храм, как нашкодившая дебютантка! Та же ваша соседка, булочница Онесса! И белошвейка Сона, которая вас тут видела! Нет уж. Оставляйте ваш букет и гордо идите домой, сообщая всем, что я, как разумная девушка, попросила два дня на раздумья.
  -Но Дилли... - взревел Шульт, уже распределивший на ярмарочные дни задания для всех своих работников, и молодая, аккуратная жена очень удачно вписалась в его планы.
  -Ни слова больше! - остановил его гневный взгляд невесты, - Если кто-то скажет, что этого много, поясните, что изначально я просила пятицу, но вы же умеете уговаривать? К тому же я не собираюсь идти в храм в старом платье. И не волнуйтесь, новое я куплю за свои, некрасиво тратить деньги жениха, пока не проведен обряд.
  -Ну да, - пробормотал он, сраженный здравомыслием Дилли , втиснул ей в руки свой веник и важно задрав голову, направился в обратный путь.
  -Проклятье... - шипела Дилли, разбирая пучок цветов на букетики и выставляя их на подоконнике. - И принесла же его нелегкая...вот приспичило! А я ведь так надеялась пережить тут зиму! Придется менять планы...
  Это было не так-то просто, хотя она всегда заранее готовила пути отступления. Ну или побега, если честно. Она сразу знала, что поживет на новом месте годик, полтора и помчится дальше, как улетающий от зимы яркий листок. Зато не было ни слез, ни боли, ни особого разочарования, хотя от жизни в этом небольшом приграничном городке Дилли втайне ждала намного большего.
  И ничего тут не поделать, девушки всегда живут надеждами... независимо от того, как они выглядят и какие секреты прячут в рукаве. И ведунья тоже была не против замужества ... даже если жених и не вызывал бы пресловутой дрожи в коленях.
  Но хотя бы не был противен до глубины души, не пах чесноком и застаревшим свиным салом и не ковырял в ухе толстым волосатым пальцем. Но раз уж так случилось, нужно воспользоваться вырванной у колбасника форой, и запутать следы как можно надежнее.
  Лавку Дилли закрыла пораньше и шла в снятую комнатушку с пышным букетом в одной руке, и неизменной сумкой - в другой. Волнуя знакомых горожан загадочно - мечтательным видом и рассеянной улыбкой, и абсолютно не замечая понимающих и заинтересованных взглядов. Пусть думают, будто она их не видит и не ведает, кто просто завидует, а кто еще и злорадствует, потому что знает, как несладко придется молодой жене в зажиточном доме.
  Дома она сначала вытащила изо всех карманов и искусно сплетенного из ромашек туеска, который даже вблизи трудно было отличить от простого букета все свои самые ценные пилюли и мази, а также провизорский инструмент и весы.
  Сначала наскоро перекусила, затем быстро переоделась и умело сложила свой багаж. Только самые новые и ценные вещи, остальное раскладывая так, чтобы ни у кого не осталось сомнения, что хозяйка ушла ненадолго и скоро вернется.
  И на минуту замерла в раздумьях. Теперь ей предстояло самое трудное, забрать свое имущество так, чтобы никто ничего не заподозрил раньше времени. Разумеется, вынести незаметно пару сундуков и саквояж не удастся никому, но разве обязательно тащить их с собой?
  Девушка покосилась на потемневшие от времени, сильно потертые, но крепкие еще сундучки, и сокрушенно вздохнула, признавая неизбежность их потери. Зато можно будет сложить в них все то, что она изначально не собиралась брать с собой. Разумеется, кроме особого, невзрачного, бесформенного поношенного платья, скрывающего любую женщину от мужских взоров надежнее самого сильного наговора. Хотя ей отвод глаз без надобности, ведуньи обходятся своими силами, да и магические вещички и зелья очень дороги.
  Черкнув записку хозяину постоялого двора, Дилли отправила ее с хозяйским сынишкой и принялась переупаковывать багаж. Вскоре заполненные старьем сундучки заняли свое место, а перед дверью появились два тючка, в которых любой мог без труда узнать свернутые валиком пуховую подушку и одеяло. И только Дилли знала, что это лишь выцветшие верхние чехлы, набитые ее теплой одеждой. Где-то в середине, надежно замотанные прятались обувь и ценные вещицы, а все остальное уместилось в саквояже.
  Громоздкий подсвечник, купленный из-за высоты подставки, пришлось оставить. Зато, оглядев в последний раз комнату, в которой прожила с прошлой осени, Дилли с удовольствием признала, что даже сама не заподозрила бы, что временная хозяйка собирается покинуть ее навсегда.
  -Дилли, - постучав, в дверь заглянула хозяйка дома, слегка увядшая дама в домашнем капоте и папильотках. - там прибыл Джис на коляске, ты куда-то едешь?
  -Да, дорогая моя госпожа Лота, моя жизнь резко изменилась, - С искренней печалью сообщила Дилли, - господин Шульт сделал мне предложение. Я взяла на раздумье два дня, но на самом деле намерена согласиться. Вы же понимаете, что это очень достойная партия?
  -Несомненно, - убежденно кивнула Лота, и сама мечтавшая заполучить в полное распоряжение кладовые колбасника, - но у меня нет денег... вернуть за квартиру.
  -Пусть это будет оплатой за вашу доброту, - вздохнула Дилли, страстно мечтая поскорее уйти, - присмотрите, чтобы никто сюда не входил, пока не вернусь. Мне нужно купить платье для свадьбы и заодно отдать поменять наперники, сама я не рискну этим заниматься, весь дом будет в пуху.
  -Какое разумное решение, - с энтузиазмом подтвердила Лота, пропуская выходившую постоялицу, легко несущую в одной руке тюк с подушкой, а другой саквояж и скрученное одеяло. - А лавку ты так и будешь арендовать?
  -Пока не решила, - с сомнением призналась ведунья, забрасывая на сиденье тюки и устроилась рядом, с удобством на них облокотившись, - жених считает, что мне проще будет иногда помогать ему в делах.
  -Ну да, - согласилась хозяйка и, проводив взором резво рванувшую вперед повозку саркастически добавила, - тому жадному коротышке так-то в разы выгоднее.
  ***
  
  Двадцатое сеноставня
  Брагод, столица свободного княжества Онзирского.
   Граф Гардант Тровенг
  
  -Лорд Тровенг, - учтиво склонил голову швейцар перед идущим мимо начальником тайного сыска, - вам срочную почту принесли.
  -Спасибо, - легко взбегая по лестнице отозвался высокий мужчина из тех, о ком говорят : ладно скроен и крепко сшит.
  Особое, экстренное письмо он рассмотрел с порога, узкий конверт с алой полосой не лежал вместе с остальными посланиями на подносе, а был воткнут в подставку для бумаг, так, чтобы не заметить его не смог и самый рассеянный человек. А Тровенг таковым никогда не был, наоборот, отличался внимательностью, быстротой суждения и нестандартностью решений.
  Сбросив на спинку стула легкую форменную накидку, Гардант аккуратно разрезал конверт и достал лист бумаги. Всего несколько строк:
  "Гард, ты просил оповестить, если у нас будут сведения о женщинах с именем, входящим в твой список. Не знаю, заинтересует ли тебя заявление колбасника Шульта из Заленса, о пропаже восемнадцатого сеноставня его невесты, аптекарки Дилли, худощавой невзрачной девицы примерно тридцати лет. Преданный тебе Санерт ".
  -Уже три дня, - сунув письмо в карман, сердито фыркнул лорд, и дернул шнур звонка, - Этот жених не очень-то торопился ее искать.
  -Лорд Тровенг? -Секретарь, всегда подтянутый и щеголеватый как княжеский гвардеец, мгновенно возник на пороге ведущей в канцелярию двери.
  -Вызови немедленно крылет и Ланса, я улетаю в Заленс, - скомандовал ему начальник, подхватил накидку и направился в личную комнату, где стояла кровать и хранилось несколько комплектов одежды на все случаи жизни.
  На этот раз он надел простую форму, застегнул на торсе пояс с оружием и инструментом дознавателя. Прихватил длинную теплую куртку, перчатки и шлем с очками и забросил за плечо походную сумку. В ней было все нужное на случай, если полет не удастся и придется добираться до жилья своими ножками. Хотя и очень редко такое случалось, но лучше не дразнить судьбу.
  Вскоре появился Ланс, одетый точно так же и с такой же сумкой, но на крышу здания они поднялись лишь после того, как получили известие, что крылет уже прибыл.
  Он и в самом деле уже стоял на чуть наклонной гладкой площадке, удерживаемый замком и погонщик обходил кархов, оделяя кусками мяса, политыми придающим силу и послушание зельем. Мощные птицы не любили своих сородичей, и без этой предосторожности рвались бы в разные стороны. Устроившись полулежа в похожей на плоское корыто люльке крылета, мужчины натянули шлемы, опустили очки и надвинули до глаз полог, наверху было холодно и сильно продувало.
  Вскоре вернулся погонщик, устроился впереди, щелкнул рычагом отцепляя замок. Раздалась резкая команда и первая из шести пар птиц ринулась вперед, к краю крыши. Это были самые неприятные для пассажиров минуты, казалось, будто голенастые кархи не сумеют раскрыть тяжелые на вид волочащиеся крылья, не смогут подняться в небо и вместе с люлькой покатятся вниз по балконам и террасам.
  Но все обошлось. Срываясь с твердой поверхности отлично выдрессированные летуны мощными взмахами огромных крыльев моментально поднимали себя вверх и занимали свои места в сложной связке. Едва вся стая оказалась в воздухе, а люлька закачалась под ними, погонщик умело развернул крылет на восток и тот, все набирая высоту, плавно устремился к Заленсу.
  
  За несколько часов, пока крылет добирался до Зарта, начальник тайного сыска успел выспаться, проголодаться и промерзнуть. Не спасли ни меховой полог, ни теплая одежда, ни прижавшийся сбоку маг.
  -У меня есть фляжка... - часа за два до прилета предложил Ланс, и до Тровенга донесся запах рома.
  Хорошего, выдержанного и мягкого, какой варили только травники из Метносы. Гард сделал пару глотков и вскоре ощутил как по занемевшим пальцам ног прокатилась теплая волна.
  -Наговоренный?
  -Разумеется, - буркнул Ланс, и осторожно осведомился, - а с чего это мы мчимся отыскивать чужую невесту, словно нам своих не хватает?
  -Шутник, - фыркнул Тровенг, - откуда у тебя невеста?
  Близкими друзьями они не были, мало кто решается подружиться с главным сыскарём его светлости, князя Сайморса Онзирского. Но по делам встречались частенько, приходилось и как в этот раз работать в паре. И потому многое знали о сильных и слабых сторонах напарников, о предпочтениях в еде и быту и разумеется, о личной жизни.
  -У меня их четверо, -ничуть не хвастаясь, заявил Ланс, и невесело усмехнулся, - осталось дождаться, пока хоть парочка отсеется.
  -А последние две? - лениво спросил сыскарь, уже догадываясь, какой получит ответ.
  -Предложу тройной союз. Меня часто не бывает дома... им не скучно будет.
  -Заботливый... А не боишься, что объединятся?
  -Этого нужно бояться только тому, - убежденно сообщил Ланс, - кто выбирает женщин наглых, вздорных, капризных и непредсказуемых. Лично я таких терпеть не могу. Все мои невесты тихие, покладистые, добрые, не ревнивые... жаль, нельзя жениться на всех сразу.
  -Очень правильный запрет... - буркнул сыскарь через полчаса, когда маг уже считал, что напарник забыл и о нем, и о его женщинах, - иначе у таких прохиндеев как ты будут целые гаремы, а остальным не достанется и по одной жене.
  И непонятно было, шутил он или прорвалось наружу нечаянное откровение. К тому же Ланс не зря работал на тайный сыск, где все были в курсе чужих секретов, и знали о том, куда иногда ездит с визитами их начальник.
  
  В Зарте они оказались поздно ночью. Ориентируясь лишь по памяти птиц, знавших в этом направлении все посадочные площадки, опустились на крышу самой большой гостиницы.
  И едва люлька крылета закачалась в причальной сети, отстегнутая от ринувшихся к кормушкам и поилкам кархов, к прибывшим устремились услужливые, ловкие горничные. Путешествие на крылетах было очень дорогим удовольствием, доступным лишь избранным, и слуги отлично это знали.
  Приказав доставить ужин в номер и заказать крылет на утро Тровенг отправился умываться. А когда вышел из ванной комнаты, обнаружил накрытый стол, бутылку темного вишневого ликера и миленькую служаночку в кокетливой крахмальной наколке.
  -Уберешь утром, - холодно глянув на нее, бросил лорд на уголок стола серебряную монетку, - и передай хозяину, он лишится лицензии, если ночью возле моей двери начнут петь, скрести пол или вздыхать. Иди.
  Горничная обиженно поджала губки, жирная добыча, которую она уже считала своей, уплывала прямо из рук, и судя по колючему, неприязненному взгляду непроницаемо-черных глаз, вернуть ее не было никакого шанса.
  Сыскарь запер за ней дверь и сел ужинать. Открывать вино он и не подумал, пробовать соусы и десерты - тоже. Быстро сжевал свежепожаренное мясо с ломтем хлеба, запил бокалом воды, куда бросил особую пилюлю. Такие готовил для него Эрбиус, алхимик князя, уверяя, что она защитит от любого приворота, наговора и яда.
  Хотя до недавнего времени Гарт втайне считал, что не только во всем их княжестве, но и в соседних странах не найдется ни одного сумасшедшего, способного поднять руку на его жизнь или честь. Но после того, как на подобное решилась леди Николла, в его убежденности была пробита сокрушительная брешь.
  
   Утро для кархов начинается, едва лишь на востоке посереет небо. Они не ночные птицы, а именно утренние, и выслеживают своих жертв даже в легком тумане. Чаще всего кархи кормятся возле деревень и поместий, и бредущие на выпас овцы, еще сонные куры и гуси их излюбленная дичь . При случае взрослый карх легко уносит за десятки миль в своё гнездо даже теленка.
   И потому рассвет - это лучшее время для начала перелета.
  
  Гарт стоял на крыше, жуя толстый ломоть сыра, лично взятый на кухне из большой миски. Заспанное лицо спутника было бледноватым, но за мага начальник сыска не беспокоился. Тот никогда не забывал повесить себе на грудь целую гроздь различных амулетов.
  - Ланс, - едва они устроились в крылете и погонщик отправился раздавать мясо, тихо проговорил он тем самым тоном, который заставлял его подчиненных вытягиваться в струнку, - твое дело - найти что-то необычное. Не знаю, что именно, но если вдруг обнаружишь - не подавай виду. Не хмыкай, не дергай бровью и не свисти. Доложишь мне только в тот момент, когда мы будем вдвоем.
  -Ого, - присвистнул напарник.
  -Так делать тоже не нужно. И имя... придумай другое. Мне тоже.
  -Тогда ты будешь Франом.
  -Почему?
  -Пса я так зову... точно не забуду. А я - просто Том. Амулет личины дать или есть?
  -Есть, - хмыкнул его начальник и больше не разговаривал до самого Заленса.
  
  
  
   ***
   Двадцать первое сеноставня
   Приграничный городок Заленс
   Гардант Тровенг
  
  
  На крыше ратуши, куда доставил сыскарей крылет, их встречала целая делегация, во главе с мэром. Здесь был и командир городской стражи, и судья и даже глава местной знати, лорд Трилбенз.
  Он и начал осторожную беседу, когда столичные гости неохотно представились.
  - Меня зовут Том. А мой спутник - Фран.
  -Не сочтите за наглость, - сиял радушием лорд, - но наша гостиница несколько... простовата для таких важных гостей. Позвольте пригласить вас остановиться в моем доме? Спальни уже готовы, обед тоже, слуги у меня вежливые и ловкие...
  -Где жила невеста господина Шульта? - без разрешения начальника Ланс предпочел не отвечать на это приглашение, а Гард упорно молчал.
  -Понятно, - стараясь не показать досады, натянуто улыбнулся лорд Трилбенз, - про невест колбасников вам лучше поведает наш доблестный мэр. Позвольте откланяться? Но если надумаете - мой дом для вас открыт.
  - Аптекарка Дилли снимала комнату у госпожи Лоты, хозяйки небольшого прибыльного дома. - провожая столичных гостей к лестнице, деловито пояснял еще бодрый, но уже обремененный заметным животиком командир стражников. - Она лучше всех изучила эту девицу. Но все жители отзываются о ней лестно. Спокойна, вежлива, рассудительна и аккуратна. Я и сам покупал у нее пилюли... могу подтвердить. Да и господин Шульт в нашем городке жених завидный, несмотря на возраст и внешность. И выбор у него был... однако предложенье он сделал Дилли. Все говорят, она была рада... шла домой как на крыльях. Дома сразу вызвала коляску и отправилась в Холмор, за платьем.
  -Так где она пропала? - перебил стражника Гард, начиная подозревать, что они зря летели лишних два часа.
  -В Холморе и пропала. Коляску отпустила у постоялого дома, обещав вернуться на другой день, с оказией. Но так и не вернулась. Вы не желаете перекусить с дороги?
  -Веди нас к госпоже Лоте. А по пути покажи лавку. Помещение она купила или снимала?
  -Снимала. У Лоты же. - торопливо пояснял стражник, открывая перед ними двери на улицу, - там все осталось, как было, мы смотрели.
  -Протокол дайте, - потребовал Ланс.
  - А... Сейчас отправлю человека, он принесет. Но возможно они сделали беглый осмотр... без оформления... - командир стражи стремительно серел, - раз еще нет тела, мы имеем право...
  -Принесите указ, подтверждающий это право, - маг не хуже самого Гарда знал все правила и законы проведения досмотров.
  -В присутствии родственников... - хватался за призрачное оправдание стражник, - там был жених.
  -Ритуал обручения был подтвержден договором? - Ланс терпеть не мог подобного неряшества подчиненных, доставлявшего ему самому море лишней работы.
  -Как будто... - командир стражи понимал, что топит сам себя, но уже не мог остановиться и признаться, что упорно лжет начальству.
  Простые имена гостей его не обманули, как и ничем не примечательные лица. Не бывает таких у тех, кто прилетает из столицы на срочном крылете.
  -Вызовите его в лавку, - скомандовал Ланс, но почувствовал, как его резко дернули за куртку, - впрочем, пока не нужно. Так где эта аптека?
  -Вот... - указывая на крохотную, не больше двух шагов в ширину лавчонку, угрюмо пробормотал командир стражи, заранее прощаясь с должностью.
  Позавчера шел дождь, и все приходившие в аптеку оставили на единственной ступени, обычно чистенькой как стол, грязные отпечатки.
  -Оцепить подходы сетью, опечатать двери и окна ваши люди тоже не додумались? Или был на это указ? - начал понемногу звереть маг.
  -Просто никто не верил... - сломался наконец стражник, - что она пропала. Такая разумная и ловкая девица... думали, вот вернется...
  -И приготовили подарочек, - съязвил Ланс, - стаскали в ее лавку всю окрестную грязь.
  За пять минут, пока ожидали появления старшего стражника, исполнявшего обязанности дознавателя и потому забравшего ключ от аптеки, гости успели осмотреться и сделать собственные выводы.
  Городок был точно таким же, как десятки подобных ему. Единственная площадь, на которой в центре засохшего фонтана высилась невразумительная статуя, была окружена лавками, салонами. В самом центре темнел вход в небольшой крытый рынок и Гард, сделав напарнику знак, направился туда. Есть хотелось все сильнее, но идти в гости к людям, которых они сегодня возможно лишат всего достигнутого в жизни, было по меньшей мере неосмотрительно.
  За прилавками стояло с десяток торговок, но ничего из товаров привычных взору столичного жителя перед ними не нашлось. Ни горячих пирогов, ни жареных цыплят, ни малосольной рыбы. Только сырые яйца и мясо, овощи и первые яблоки. Да малина в туесках. Лишь чуть подальше под вывеской "колбасы Шульта", стоял лоснящийся довольством статный торговец.
  -Это ты - Шульт? - спросил у него сыщик с самым простодушным видом.
  -Я приказчик, - важно объявил тот и сунул в рот розовый ломтик ветчины.
  -Вкусно? - с неподдельным интересом смотрел на него странный незнакомец.
  -Да, - почему-то заволновался торговец.
  -Покажи.
  -Что?
  -Кусок покажи, от которого отрезал.
  -В-вот... - приказчик приоткрыл пропитанную солью тряпицу.
  -Взвесь.
  -Сколько?
  -Весь.
  -Эт-то дорогое...
  -Ну да. Ты же не дурак самое дешевое жевать. Взвешивай, не волнуйся.
  Через минуту Гард выходил из широко распахнутых ворот рынка с корзинкой, в которой лежало восемь фунтов ветчины, два десятка яиц и пяток сочных, молодых луковиц. Каравай хлеба он купил в замеченной по пути булочной, и оказался возле дверей аптеки как раз в тот момент, когда туда подбежал запыхавшийся дознаватель.
  -Можно открывать, ваша светлость, - попытался он польстить гостям, но они не обратили на это никакого внимания.
  Оба давно подсчитали, что сразу вылететь в Холмор им никак не удастся, птицы должны отдохнуть хотя бы два, а лучше - три часа. И потому никуда пока не спешили.
  -Нельзя, - коротко отказал Гард, - нет сетей, понятых, писаря и бумаги.
  Стражники помрачнели, но спорить не решились, отправили посыльного за всем перечисленным, не забыв на этот раз добавить в список лупу, зелья и все прочие мелочи, необходимые для официального осмотра места происшествия.
  
   ***
  
  Восемнадцатое сеноставня
  Холмор, уездный город
   Дилли
  
  Утро еще не наступило, а Дилли уже была на ногах.
  С вечера, расставшись с возницей возле крыльца самой невзрачной гостиницы, она успела переделать кучу дел. Сначала, осведомившись у хозяйки о цене комнатки, минут пять изображала сомнения и душевные муки, затем, убедившись, что повозки и след простыл, спокойно покинула гостиницу.
  В ближайшей лавчонке Дилли купила слегка поношенную, но вполне еще пристойную шелковую летнюю накидку и неброский, но тоже не самый дешевый баул. И в первой же подворотне, пользуясь быстро сгущающимися сумерками, засунула в него свои тюки и саквояж. А затем, проведя по лицу ладонями, минуту постояла, привыкая к ощущениям и, выйдя на дорогу, смело остановила первого попавшегося извозчика.
  -Приличную гостиницу, милок, и не слишком далеко от центра.
  Уже через четверть часа, умывшись и перекусив прихваченными в дорогу бутербродами она сладко спала в снятой на ночь комнатке с видом на главную улицу города.
  План, как поступить и куда отправиться, был спокойно обдуман ею за те четыре с половиной часа, что они добирались до Холмора. И это при том, что за скорость она доплатила и кучер всю дорогу гнал лошадей.
  
  Внизу было непривычно тихо и пустынно, лишь швейцар дремал в кресле у входа. Вполглаза проследив, как немолодая и явно небогатая постоялица сдает ключ, поднялся и распахнул перед нею двери.
  -Извозчики налево, за углом, - сообщил учтиво, не надеясь на награду, но получил мелкую серебряную монетку.
  И сел на место, так и не узнав, что дама, шагнувшая с освещенного фонарем крыльца в предрассветную дымку, свернула не влево, а вправо.
  Уверенно забросила на плечи баул и быстро направилась по узкому переулку в сторону стоянки дилижансов. Расписание она прочла еще с вечера, выкупая номер.
  При подходе к небольшой площади, ярче других освещенной фонарями и оживленной почти как днем, Дилли сняла багаж с плеча и повесила за спину, как делали многие женщины, не способные нанять носильщика. У ведуньи деньги были, в последние месяцы удалось скопить, но носильщика она не брала по другой причине. Не хотелось, чтобы хоть кто-то ее запомнил.
  Дилижансы стояли под вывесками, и к каждому уже выстроилась очередь. Куда-то больше, куда-то меньше. На Мшарье было всего несколько человек и это оказалось для Дилли самой неприятной неожиданностью за последние месяцы.
  Но она даже не вздрогнула и не приостановилась, так же размеренно добрела до потрепанного ветрами и временем громоздкого экипажа и остановилась в конце жидкой цепочки, с явным наслаждением опустив на скамейку свой баул.
  Возле соседних дилижансов шустрые помощники кучеров уже собирали деньги и пристраивали в багажные ящики и на крышу сундуки, мешки и баулы, а здесь пока было тихо. И лишь когда в очереди оказалось более десятка желающих ехать на этом дилижансе, из него вылез сумрачный парень лет двадцати, оглядел путников оценивающим взглядом и объявил:
  -Предупреждаем, в доме "У родника" теперь никто не живет. Уже с зимы. Можете поехать, убедиться своими глазами, но запомните, к нам потом никаких обид. И бесплатно обратно никого не повезем. Кто решит ехать, распишитесь, чтобы потом не было спора. .
  -А куда они все делись? - возмутилась стоящая впереди дама, в темной вуали.
  -Никто не знает. Вроде в гости поехали... и не вернулись. - В голосе парня помимо его воли прозвучала тоска, но он сразу спохватился, прикрикнул бодро, - ну, кто едет?
  -Но родник хоть остался? - задумчиво осведомился немолодой господин, судя по выправке - военный.
  -Да, - сухо бросил парень, - но в дом не пускают. Сторож там живет, староста указ получил.
  -Я не поеду, - вздохнув, отступила в сторону молодая женщина с потухшим взором, - чего бесполезно кататься.
  Дилли сейчас тоже надо бы повернуться и уйти, не совать голову в ловушку. Но тлела в душе безумная надежда на оставленный для нее знак, или хоть крохотную подсказку, где его искать. И она недрогнувшей рукой написала на листке - Лиана и поставила витиеватую подпись.
  Парень взял двадцать серебрушек, загрузил багаж, выдал ей медный номерок и сообщил, что отправление через полчаса, желающие могут позавтракать и умыться в харчевне напротив. Остановка будет только через три часа.
  
  В Мшарье дилижанс прибыл только девятнадцатого числа, ближе к вечеру. Почти за двое суток пути пассажиры успели познакомиться и определиться с симпатиями, но Дилли в эту игру давно не играла. Точно зная, выпытав чужие тайны и вывалив на голову новой подруги все собственные беды, спутники обменяются адресами и наказами писать и приезжать, но едва расставшись, больше никогда друг о друге не вспомнят.
  Поэтому большую часть пути она делала вид будто спит или мучается мигренью. А выйдя из дилижанса и получив свой баул, не пошла вместе со всеми к новенькой гостинице, а направилась вниз по улице, к неказистому трактиру, где сдавали на ночь комнатушки в мансарде.
  Разумеется, намного дешевле, чем в просторном двухэтажном здании, воздвигнутом благодаря славе дома "У родника", но сейчас для Дилли главными были вовсе не деньги. В трактире вечерами собирались старожилы и можно было узнать как последние новости, так и все события, произошедшие в поселке за последние двести лет.
  Но в это время народу еще было маловато, и Дилли, сняв комнату и переодевшись, отправилась размять ноги. И они сами принесли ее к знакомой калиточке. Такой невысокой и хлипкой, что сразу становилось ясно, либо у хозяев просторного, приземистого дома нет ничего ценного, либо они не боятся никаких воров. И все в поселке были убеждены в верности первого предположения, только Дилли и ее подруги знали, что намного точнее второе.
  Пройти внутрь ограды никто не помешал, и девушка, выглядевшая сейчас вдвое старше собственных ровесниц, неторопливо побрела к роднику, попутно оглядывая все, до чего смогла дотянуться цепким, все запоминающим взором.
  Деревья и кусты целы, ухожены и политы, дорожки расчищены... вроде мелочь, но очень многозначительная. С одной стороны очень похожа на ловушку, из тех, какие заманивают простаков безмятежным видом и якобы самыми доброжелательными намереньями. А с другой - на извинение, предложение мира и возможно помощи.
  Но Дилли точно знала, прежние обитатели дома ничему не поверят и никогда не вернутся. Потому что рискуют не просто своей свободой или жизнью, а будущим детей. И никому не нужно об этом знать.
  Она медленно шла по центральной аллее, полого спускавшейся в лощинку и вскоре добралась до замшелого валуна, из-под которого выбивался крохотный родничок. Булькал в выдолбленной давным-давно гранитной чаше, перетекал через край и вскоре терялся в сырой траве.
  Здесь тоже видны были следы чьих-то заботливых рук, чаша отмыта, вокруг валуна подметено, а скамеечка для немощных посетителей прикрыта от дождя и солнца новеньким навесиком.
  Дилли только невесело усмехнулась, пока тут жили те, кто стали ей семьей, почему-то никто не считал нужным помочь почистить дорожки или соорудить навес. Хотя поселок неплохо кормился на приезжающих к роднику страждущих.
  Точнее, ехали-то они к ведуньям, но вслух этого и тогда не говорили, и сейчас лучше не поминать. Заслышав приглушенные шаги, Дилли достала из кармана плоскую фляжку и склонилась над чашей, набирая стекающую воду.
  -Она обычная, - ненавязчиво предупредил подошедший от дома мужчина.
  -Спасибо, мне это известно, - не поворачиваясь, спокойно отозвалась Дилли.
  -Тогда зачем? В гостинице вода ничуть не хуже.
  -В память о тех, кто тут жил, - пояснила она и бросила в чашу серебряную монетку, - не убирай деньги. И если другие захотят... пусть кладут. Только не медные.
  -Откуда вы знаете? - сразу насторожился собеседник.
  -Они сказали, - девушка подняла голову и указала взглядом на дом, - я здесь уже бывала.
  -И помогло? - в голосе сторожа, теперь Дилли в этом не сомневалась, звучала едва заметная усмешка.
  -Да, - твердо кивнула она, и перевела разговор на другое, - а пройти по дому не разрешается? Раз хозяева его бросили.
  -Ну если вы расскажете... как вам помогла эта вода... - деланно засомневался он.
  -Когда я сказала, что вода помогла? Тем более, мне? - Дилли с истинным изумлением широко открыла глаза.
  Вот теперь ей стало ясно, что никакой он не сторож, хотя именно так и считают все вокруг. Это сыщик... и неважно чей, княжеский или кого-то из гильдии целителей. А может даже и из соседних стран... бродячие сказители и комедьянты зубы съели на байках о всевозможных чудесах. Так ведь иначе их никто бы и не слушал.
  -Как... - начал он, запнулся и с досадой стиснул губы, сообразив что с головой выдал себя своими поспешными выводами. - ну хорошо... в виде исключения открою вам дом.
  -А разве вы живете не там? - теперь нужно было его успокоить и показать, как мало она придала значения его занятию.
  -В домике для гостей... мне хватает места, - он пошел впереди, указывая дорогу.
  Хотя Дилли и сама могла бы показать ему, где и что тут располагается, и ни грана не сомневалась, что некоторые сюрпризы очень удивили бы опытного сыскаря.
  
   ***
  
  Двадцать первое сеноставня
   Приграничный городок Заленс
   Гардант Тровенг
  
  Растягивая сети и устанавливая стол для писаря, стражники искоса поглядывали на странных гостей, отказавшихся от роскошного обеда в особняке лорда Трилбенза. И вместо устриц в белом вине и фаршированных рябчиков едят теперь ветчину с хлебом и луком, запивая простым квасом, купленным у случайно проходившего разносчика.
  Да к тому же переговариваются на непонятном языке.
  -Что будешь делать с командиром стражи? - буркнул маг на древне- лерейском, который тайный сыск использовал как раз в подобных случаях.
  Достал из корзинки яйцо, подержал пару секунд в кулаке и бросил в корзинку. Везти с собой на крылете сырые яйца не самая лучшая идея.
  -Вкачу выговор... - вздохнул Гард, - некого пока сюда послать. Но проверю... через пару декад... как он понял мою доброту.
  Протянул руку, взял еще ломоть тающей во рту ветчины и снова вздохнул. Сейчас лучше бы поспать в мягкой кровати... ведь ясно, что после визита этих дуболомов чистоты картины можно не ждать.
  -Ваша светлость... - прибежал стражник, - все готово. Можем открывать?
  -Ну идем, посмотрим, что там у вас готово, - Ланс нехотя вытер льняной салфеткой руки и встал со скамьи.
  Неторопливо подошел к сети, достал из походной сумки амулет с записывающим кристаллом и повесив на шею, начал невозмутимо диктовать:
  -Перед нами аптекарская лавка. Подходы загорожены сетью, стоят предупреждающие знаки. Вывеска обычная, никаких нарушений не заметно. Крыльцо густо заляпано грязью, отчетливо видны следы мужских сапог. По свидетельству мэрии, дождь прошел здесь девятнадцатого сеноставня, а аптекарка Дилли выехала из города семнадцатого сеноставня через три часа после обеда. Письменную версию, кто мог проникнуть за сетку, предоставит командир городской стражи. Дверь не опломбирована, заперта на висячий замок, типа Ам-20. Ключ хранился у штатного дознавателя... - Ланс оглянулся на помрачневшего мужчину средних лет и ощутил укол жалости, но тут же убил в себе это вредное чувство.
  Если сейчас не припугнуть их как следует, они и в другой раз, если случится настоящее преступление, поступят как самые последние разгильдяи.
  К тому моменту, как маг закончил осмотр, стражники напоминали толпу каторжников перед казнью. Высокий гость не упустил ни одного промаха, перечислил все. И рассыпанные пилюли, и вонь зелий из плохо закрученных фиалов. И в конце, сделав вывод, что невозможно без хозяйки лавки определить, сколько и каких лекарств было похищено злоумышленниками в воинских сапогах, заставил дознавателя при нем запереть дверь и опечатал замок собственной печатью.
  А потом кивнул спокойно следившему за ними напарнику и направился в дом госпожи Лоты, проверить жилье пропавшей невесты.
  Гард шел рядом, бросив на скамье ненужную корзину. Остатки еды он ловко поделил пополам, и свою долю упаковал в сумку. Ланс молча проделал то же самое, хранить в пути продукты в одном месте их еще в зеленой юности отучили наставники. Хотя у каждого они были свои. Начальник тайного сыска обладал очень незначительными магическими способностями и потому его учил отставной лейтенант княжеской роты.
  А Ланса воспитывал магистр из ковена, еще пятилетним малышом купив у многодетной семьи. Одаренные дети встречались не часто, потому родителям платили за них хорошие отказные. Впрочем, дети об этом никогда не жалели. Дома наставников были удобными и просторными а сами они добрыми и заботливыми. Да и не было времени жалеть, когда мир вдруг оказывался таким интересным и разнообразным.
  Осмотр комнаты дал чуть больше, но Ланс еще по пути туда сделал знак, означающий, что ему все понятно. И Гард ему поверил, он и сам давно пришел к твердому мнению, что аптекарка сбежала, очень ловко обведя всех вокруг пальца. И все же довел процедуру осмотра и опроса свидетелей до конца, желая преподать наглядный урок обленившимся подчиненным.
  И к тому же, нужно же было куда-то потратить три свободных часа?
  Поэтому он с огромным облегчением вздохнул, когда погонщик наконец объявил, что птицы готовы к перелету. И вскоре, удобно вытянув ноги в люльке крылета, Тровенг с напарником летели по направлению к Холмору. Мысль о том, что Дилли там долго не пробудет, он старательно отгонял от себя, предпочитая пока решать более простые вопросы.
  -Как думаешь... почему она ему просто не отказала?
  -Так же как и ты, - лукаво хмыкнул Ланс, - сейчас она считается пропавшей, и ей сочувствует весь город. Да и самоуважение того толстячка ни капли не пострадало. А если бы она отказала...
  Маг насмешливо фыркнул и смолк, но Гард и сам все знал и считал точно так же. Не важно, что колбасник на двадцать лет старше аптекарки, если ей на самом деле двадцать восемь, как записано у ее домохозяйки, госпожи Лоты. И ничего не значит, что он ниже ее на полголовы, толст и коренаст, как бочонок. Не имеет также никакого значения, что он пропах чесноком и специями.
  Вообще ничто несущественно, кроме одного: по меркам городка колбасник довольно богат, у него большой дом и три лавки. Потому он и считается завидным женихом. И если станет известно, что какая-то полунищая аптекарка настолько обнаглела, что решилась ему отказать, ее прежде всего осудят все остальные незамужние девицы и дамы.
  За высокомерие, гордыню, спесь и просто неимоверную, по их мнению, глупость. Но в первую очередь, конечно же за то, что сами они никогда не смогли бы себе этого позволить.
  Ну а вслед за старыми девами привередницу осудят степенные матроны и мужчины. Да какое право имеют серые нищие мышки перебирать женихов, тем более завидных? Можно подумать, у нее приданое в сундуках не умещается, или очередь воздыхателей у порога стоит! Если обратил внимание порядочный и состоятельный мужчина - беги с ним в храм и будь счастлива и всю жизнь благодарна, а не показывай дурных примеров юным бунтаркам.
  Чуть позже поползут и сплетни, и шепотки и едкие насмешки. И придется вытерпеть назойливое внимание всех слоев населения, от добрых старых леди, до вздорных торговок. Выслушать не один десяток душеспасительных бесед, сотни назойливых советов, лживых сочувствий и неприкрытых издевок. Вскоре это превратится в любимое развлечение скучающих кумушек маленьких городков, и постепенно в откровенную травлю. И аптекарке можно будет забыть обо всяком уважении, и никто больше не будет просить у нее советов. А как следствие - от лавки не станет никакой выгоды. Дилли же далеко не единственная, кто торгует в городке пилюлями и мазями и неплохо зарабатывала до этого только благодаря хорошей репутации.
  
  ***
  
   Двадцать первое сеноставня
   Холмор, уездный город
   Гардант Тровенг
  
  Крылет опустился на крышу монументального старинного здания казарм городской стражи часа за три до заката, и Ланс почти бегом ринулся вниз, где его уже должен был ожидать коллега из ковена.
  А Гард, прибывший сюда без личины, неторопливо двинулся к встречавшим знатным горожанам и подчиненным, заранее думая, как бы избежать непременного торжественного застолья и просто спокойно поесть горячей рыбной похлебки, какой славился этот городок. Но в этот раз ему неожиданно повезло.
  Неподалеку от сияющей улыбками толпы, стоял, независимо усмехаясь, худощавый, жилистый мужчина средних лет, с жесткими глазами прокурора. Или бывалого дознавателя по особым случаям. Незаметно кивнув ему, Гард на минуту повернулся к градоначальнику и его помощникам.
  -Благодарю за встречу, господа. Но мы тут неофициально, всего лишь проездом на несколько часов. И я давно обещал встречу старому сослуживцу. Хочется вспомнить молодость... так сказать. Прошу извинить.
  Он отлично понимал, что этим заявлением поднял Джеру авторитет на небывалую высоту, но ни секунды не сомневался в правильности своего поступка. Если бы Джер этого не желал, никогда не пришел бы сюда лично, просто прислал посыльного или письмо. Почтовая пирамидка ему полагалась по должности.
  Еще раз скупо улыбнувшись раздосадованным лордам, Гард решительно отвернулся и направился к ожидавшему его бывшему дознавателю. Крепко обнявшись с другом, похлопал того по налитым сталью плечам и повинуясь взгляду, пошел следом к выходу.
  Во дворе Джера ждал парнишка, державший поводья оседланных дромадеров, и начальник тайного сыска изумленно фыркнул.
  Как-то отвык он от этих вредных животных.
  -Тут недалеко, - понял его удивление Джер, и усмехнулся, -Я все время на них езжу... не хочу радовать народ сменой вкуса.
  Гард беспрекословно уселся на дромадера, тот нехотя поднялся на ноги и под любопытными взглядами всех несостоявшихся сотрапезников вывез столичного гостя на улицу. Ехать и в самом деле было недалеко, всего через десять минут перед ними распахнулись глухие ворота городской тюрьмы, где Джерис Мазголд уже второй год служил начальником.
  -Я не стал брать городской дом, - пояснил Джер, спрыгивая на высокое крыльцо донжона, - замучат просьбами и взятками. Потеснил немного писарей и кладовщика и занял верхнюю часть башни.
  -Джер, если нужно, просто кивни, и тебе выделят деньги на пристройку. - поднимаясь по узкой каменной лестнице осторожно предложил Гард, - Ты ведь не один живешь?
  -С Надией, - в глазах тюремщика словно светлый лучик мелькнул, - она сегодня твой любимый суп варит. А пристройка неплохое конечно дело, но не для меня. Но об этом позже, сначала умойся, выпей с дороги стакан кваса и поешь. А я расскажу, что узнал по твоей просьбе. Хотя времени маловато, и ребята еще копают, но пару странностей мы все же нашли.
  Гард только кивнул, все правильно, поговорить они еще успеют. И пока умывался в небольшой, по-солдатски непритязательной ванной комнате с простой, медной ванной, думал о том, как сделать удобнее жизнь старого друга. И отчасти наставника.
  Сам он, придя на службу в тайный сыск, был хотя и лучшим из молодых наблюдателей, но совершенно неопытным дознавателем. А Джер и Надия уже два года были напарниками и вели между собой борьбу за негласное лидерство. И неизвестно, чем бы она закончилась, если бы Гарду не вздумалось пофлиртовать с миловидной сотрудницей.
  Джер ответил вспышкой такой яростной и неожиданной для всех ревности, что юному стажеру пришлось удирать от его гнева через окно, а Надие - прикрывать парнишку своим телом.
  С тех пор они вместе... хотя Надия лишь через три года решилась пойти с любимым в храм. Но на то у нее были свои причины.
  Гард набросил приготовленную для него свежую рубашку, пахнущую солнцем и тагетисом, и поспешил спрятать тоскливый вздох. Ему самому никто не сушит рубахи на жарком солнце, чтобы долго хранили аромат свежести и не пересыпает их лепестками цветов. Несмотря на положение и состоятельность.
  -Как думаешь, он не уснул случайно в нашей ванной? - нарочито громко осведомился под дверью язвительный голос Надии, и гость, усмехнувшись, распахнул дверь.
  -Здравствуй, Надия.
  -И ты... - она внимательно изучала его лицо, - здравым будь. И иди уже есть уху, пока не остыла. Подогревать ее нельзя, если ты не знаешь.
  -Теперь знаю, - засмеялся он с неожиданной легкостью.
  Она была все такой же крепенькой, жизнерадостной и невыразимо уютной. А еще - проницательной и неподкупной и вот этого никто не заподозрил бы, глядя на ее округлое, миловидное лицо с глазами лани.
  Суп оказался именно таким, о каком мечталось, а еще к нему был рыбный пирог и совсем чуточку хмельной квас. И все это, простая еда, возможность не проверять на яд каждый кусок и глоток и не напрягаться, когда кто-то проходит за спиной, привели Гарда в давно забытое благодушное настроение.
  Он с удовольствием остался бы тут на пару дней, ездил на дромадерах на рыбалку, жарил на костре рыбу и купался в светлой воде Ильхоя. И забыл бы про всяких ведуний... все равно интуиция подсказывает, что никакой пользы от них не дождешься.
  -Поел? - вырвал из нирваны насмешливый вопрос Джера, - тогда слушай. Странность первая. В тот день, восемнадцатого числа в гостиницах и постоялых дворах города никакая Дилли не останавливалась. Зато в одной из лучших гостиниц ночевала Танна, женщина лет сорока пяти, с баулом и саквояжем. Одета была как обедневшая леди, в накидку из чесучи и шляпку с вуалью. Рано утром женщина ушла на стоянку извозчиков, но там ее никто не видел. След потерялся... хотя мы на всякий случай проверили все ушедшие в тот день барки и дилижансы. И как раз сегодня обнаружилась вторая странность. Вернулся дилижанс из Мшарья. Так вот, среди пассажиров, которые уехали туда восемнадцатого рано утром, была очень похожая по описанию женщина, они запомнили, потому что пассажиров было всего восемь человек а ехать, как ты знаешь, более суток. Но звали ее -Лиана, они составляют списки.
  -Она сейчас в Мшарье? - резко поднялся из-за стола Гард, досадуя на самого себя. Почти час потерян...
  -Сиди, там ее уже нет. Она выехала обратно с тем же дилижансом, как только они поели и сменили лошадей. Но в Холмор не вернулась. Еще вчера утром сошла в Огеле. Там начальником стражи мой хороший знакомый, я уже послал к нему людей. Но ты же знаешь, что оттуда можно выехать в шести направлениях... и она явно не сидит на месте.
  -Это неважно, - мотнул головой Гард, - мы сейчас же летим туда. У вас ведь есть своя упряжка кархов? Я забираю на обмен. Спасибо, Джер! Ты очень помог.
  -И мы даже не узнаем... - пробормотала Надия и смолкла, не желая вслух напоминать о священном правиле сыскарей.
  Помогать друг другу чем можешь, но платить за это сведениями, которые могут пригодиться по службе.
  -Узнаете, - не стал отказываться Гарт, - обязательно. Но это долгий рассказ. Пока скажите, чем могу помочь прямо сейчас? И не скромничайте.
  -Кухня нужна новая, - оглянувшись на мужа, решительно объявила Надия, - старая расположена очень неудачно, и занимает много места. А вода далеко, и дрова тоже. Да и жарко там летом.
  -Нанимайте мастеров и выгоняйте на работу всяких воришек, вернусь домой - подпишу указ. На первое время вот деньги... - Гард торопливо написал распоряжение городскому главе и почти бегом ринулся вниз.
  -Лучше бы хоть намекнул... что такого она сделала... - буркнула вслед Надия, зная, что он услышит.
  -Ничего, - донеслось снизу.
   ***
  
  Двадцатое сеноставня
  Торговый город Огел, стоящий на берегу реки Гелья.
   Дилли
  
  Покинув дилижанс, ведунья наняла носильщика и он отвел ее в ближайшую харчевню, где недорого сдавались крохотные комнатушки. Хоть на час, хоть на месяц. Ванная общая, поесть можно в нижнем зале, но это сейчас волновало Дилли менее всего.
  Самым главным стал вопрос - куда ехать дальше.
  Теперь она понимала, что желание съездить в Мшарье было не самым разумным, но ругать себя за это не собиралась. Это вообще одно из правил, по которым они живут, никогда, ни за что себя не ругать. И не потому, что все делают правильно или считают себя непогрешимыми.
  А по простой причине, никто из них неспособен на зло, и если что-то делает - то только с самым добрым и чистосердечным намерением. Ну, а если вышло не так, как хотелось, то это судьба или случайность, кому как больше нравится назвать. Но корить себя за это глупо.
  К тому же теперь она совершенно точно знает, что уходили они второпях, унося только самое необходимое и ценное. Детей. И еду на первые пару дней.
  А вот куда - неизвестно. Ни в одном тайничке, которые она проверила с ловкостью фокусника, не было ни записки, ни знака. Только словно случайно оброненная новенькая детская шапочка, теперь аккуратно лежавшая на столике в прихожей. Те, кто следили за домом, держали его в чистоте и порядке.
  "Ушли под новую крышу" - вот что говорил Дилли этот знак, заставляя огорченно вздыхать. Не так просто найти удобный и просторный дом, где могут разместиться все, кому нужна помощь сородичей.
  Но намного труднее поселиться там не привлекая внимания и не вызывая волны любопытства и слухов.
  Конечно... лучше всего подошел бы городской дом, и такой у них был. И именно она, Дилли, была в тот раз причиной их бегства, как возможно и теперь. Но не могла ничем помочь... кроме одного.
  Исчезнуть куда-нибудь на несколько лет, стать незаметной и никому не нужной, чтобы про нее навсегда забыли те, кто уже три года идет по ее следу.
  Решено.
  И она даже знала, куда ехать. На юг, в маленький портовый городок, где летом много таких одиноких дамочек, пытающихся отогреть под жарким солнцем промерзшие сердца. Если снять жилье попроще и тратить очень экономно, до весны денег ей хватит, все равно посылать некуда. Хотя она и не посылала... отвозила сама, так надежнее. И заодно отдыхала душой, глядя в дорогие глаза и улыбаясь от чистого сердца.
  Оставив баул, Дилли торопливо покинула харчевню, и отправилась на пристань. На ее счастье барка на Краст отправлялась в этот же день, к вечеру, едва закончится погрузка. И можно было уже не только купить билет, но и занять свое место.
  Так она и поступила. Купила билет и помчалась в харчевню, по пути заглядывая в дешевые лавки, торгующие всяческими мелочами. И вернулась в свой номер с невзрачным потертым плетеным сундучком. Торопливо пообедав, Дилли ненадолго поднялась в свою комнату. Переоделась в недавно купленное полотняное платье, уложила по новому волосы и прикрыв прическу примелькавшейся всем шляпкой, навсегда покинула харчевню.
   А чуть позже, немного не дойдя до причала, присела ненадолго отдохнуть в пустынном уголке скверика. Через минуту небрежно сняла накидку и шляпку и спрятала в баул, отправив туда же и саквояж. Затем вытащила из сундучка пару полосатых чехлов и ловко надела на сундучок и баул.
  Бдительно оглянулась, прикрыла лицо ладонями и посидев немного, со вздохом поднялась со скамьи. Теперь никто из слуг и подавальщиц харчевни не узнал бы в бледной неприметной девушке, шагавшей к пристани с двумя полосатыми тюками в руках, грустную даму, недавно снимавшую у них комнатку.
  
  
  ***
  Двадцать пятое сеноставня
  Приморский порт Краст.
   Дилли
  
  На барке Дилли вела себя еще тише, чем в дилижансе. Не гуляла по палубам, не сидела в шезлонге любуясь красотами устья Гельи а позже и заливом. Все пять дней лежала в игрушечной каютке, сосала мятные леденцы и читала толстенный роман.
  А сойдя по трапу на причал почти сразу ощутила, как испуганно дернулось и забилось пойманной птичкой сердце. В трех шагах от нее облокотившись на распахнутую дверцу крытой коляски, устало рассматривая суетившуюся публику стоял подтянутый мужчина в белом морском френче с пронзительными черными глазами.
  Его светлость граф Гардант Тровенг, начальник тайного сыска князя Сайморса Онзирского.
   На несколько мгновений она замерла на месте, пытаясь понять, каким образом от тут оказался, и сможет узнать ее или нет? Одновременно стремительно просчитывая, в какой момент от него скрыться. В толпе это не так уж сложно, ей нужно лишь пару минут... старое выцветшее платьице надето под дорожный костюм, платочек спрятан в кармане. Тридцать секунд чтобы сбросить и сунуть в кусты юбку с блузкой и шляпкой и повязать голову серым платком. Потом сесть уткнувшись лицом в ладони и подняться уже конопатой девчонкой- побирушкой.
  И начать с пустого места непростой путь к возможности спать на чистой кровати.
  Но с другой стороны... Дилли ведь не преступила ни одного закона... зачем ей снова бежать? И проговориться она теперь ни о чем не сможет даже перед амулетом правды... ничего о том, куда исчезла семья ей неизвестно. Так зачем снова бросать себя на самое дно... к тем, кому чужой кошелек и бутылка дешевого пойла дороже всех человеческих чувств. Тем более, если он ее вычислил, то вряд ли пришел сюда в одиночку.
  И вообще... ведь очень легко проверить, кого он тут ловит.
  Дилли слабо усмехнулась, и поставила тюки прямо на пыльные доски причала.
  -Извозчик!
  -Позвольте вас подвезти, госпожа Танди? - черные глаза его светлости испытующе смотрели казалось, прямо в душу ведуньи.
  -Тандилиана, - с достоинством поправила она, и тут же смилостивилась, - позволяю.
  Он стрельнул повелительным взглядом куда-то вбок и ловкие руки выросшего как из-под земли кучера мигом подхватили багаж, загрузили в ящик.
  -Прошу, - подал руку сыщик и ведунья, бестрепетно на нее опершись, птичкой взлетела в коляску.
  Он так же ловко и быстро сел напротив, захлопнул дверцу и коляска тронулась, не дожидаясь приказа.
  -Куда вас отвезти? - не дождавшись от спутницы ни одного вопроса учтиво осведомился Гард через несколько минут, когда копыта коней зацокали по булыжной мостовой.
  -А вы еще не решили? - изумленно приподняла она бровь.
  Гарт мысленно ругнулся, вовсе не так он представлял эту встречу. И какой-то краткий миг даже считал, будто все идет по плану... и сейчас она ринется в бега, чтобы попасть в ловко расставленные Лансом сети. Но она вдруг повернула все по-своему... и теперь придется играть по ее правилам.
  -Я живу в небольшом особняке с видом на море... не желаете погостить несколько дней... пока решите, как поступить? - Все это было чистой правдой, но в каждом слове Гарда, в едва заметных усмешках и паузах сквозила еще не угроза, но уже намек.
  -Желаю, - совершенно спокойно согласилась она и снова смолкла, заинтересованно рассматривая мелькавшие мимо дома, сады и гостиницы.
  -Вы бывали прежде в Красте? - только ради того, чтобы Ланс потом не дразнил его букой, осведомился сыщик через несколько минут.
  -Нет, - качнула она головой и печально улыбнулась, - не приходилось.
  -А теперь... что-то изменилось?
  -Да... все. Но может ваша светлость достанет уже бумагу и начнет писать протокол? Чтобы потом не повторяться.
  -А разве вы совершили что-то такое... что требует допроса с протоколом? - вмиг сделал стойку Гард.
  -Разумеется, нет, - ответила девушка с такой непоколебимой уверенностью, что зародившееся у сыскаря подозрение в бесполезности всех затрат и усилий последних пяти дней, начало стремительно расти. - Но вы ведь должны в этом убедиться? Проверить меня амулетом правды, устроить мне ночной пятнадцатичасовой допрос, накормить соленой кашей и выдавать воду лишь за признания в преступлении.
  -Стой! - рявкнул, разозлившись, Гарт и приказал заглянувшему в переднее оконце изумленному Лансу, - разворачивай, госпожа Тандилиана едет в гостиницу.
  -Не нужно, - твердо глянула на мага ведунья, - меня пригласили пожить в доме с видом на море и от этого предложения я никогда не откажусь.
  -Мы поймали не ту девушку, - отворачиваясь, громко проворчал маг, - та была скромной и приветливой.
  Гард снова мысленно ругнулся. Ланс явно что-то почувствовал или понял, раз так откровенно давал понять, что они зря тратят время и силы.
  -А зачем вы ее ловили? - не пожелала смолчать Дилли.
  -Не ловили, - сухо возразил Гард, - а искали, по требованию жениха.
  -В таком случае вы ошиблись, - спокойно заявила девушка, - у меня жениха нет. Но назад поворачивать не нужно, от приглашения я не оказываюсь.
  -Как это нет? - попытался запутать спутницу сыскарь, - а колбасник из Заленса, господин Шульт? Весь город знает, что он сделал вам предложение.
  -Насколько мне известно, - усмехнулась она, - сделать предложение и стать женихом - совершенно разные вещи. И весь город в курсе, что аптекарка Дилли, которую он выбрал в жены, взяла два дня на размышление. Но ей хватило и двух часов, чтобы найти двадцать доводов против этого союза. Хотя можно было ограничиться одним, - она его не любила и не видела ни одной причины полюбить со временем.
  -И нельзя было сказать ему честно? - укоризненно уставился на девушку Гард, хотя и отлично понимал, как она права. Он сам на ее месте сбежал бы еще быстрее.
  -В тот момент - нет. Но она написала ему большое письмо... и надеется, что господин Шульт не обидится.
  А вот в последнем сыскарь даже не засомневался. О ведуньях было известно очень мало, но одно проверке не подлежало. Они умели договариваться, и брали не лестью, не угрозами или золотом, а добротой и чистосердечием. Но ему это не грозило... да и не нужно. Ведунью желает заполучить сам Сайморс и совершенно для другого дела.
   -А зачем ей понадобилось убегать с такими хитростями? - усмехнулся Гард, раз есть возможность, почему бы не получить ответы на все вопросы? Вдруг мелькнет что-то нужное.
  -Чтобы не нашли. Дилли знала, что господин Шульт очень упорный человек и своей выгоды не упустит. И понимала, что городские стражники будут ее искать.
  Она явно недоговаривала, и вновь почуявший сыскной азарт Тровенг уже строил в уме план беседы, но вновь вмешался бесцеремонно подслушивавший их Ланс.
  -А почему вы говорите о себе, как о другом человеке?
  -Но это так и есть, - невозмутимо ответила девушка, - я несколько месяцев была аптекаркой Дилли, но этот период в моей жизни завершен. Теперь я - Тандилиана, и на Дилли могу отозваться только в крайнем случае и лишь друзьям.
  -А как вы меня узнали... - осторожно осведомился Гард, решив попытаться открыть хоть одну тайну ведуний.
  -По взгляду, -невинно улыбнулась Дилли, - кроме вас никто в нашем княжестве не смотрит так пронзительно.
  Сыщик снова с досадой стиснул губы, понимая, что в этом ответе недостаёт главного и все же он правдив. Спрашивать о том, где и когда она его видела было так же бессмысленно. Кто из столичных жителей не знает начальника тайного сыска? Хотя он и не стремится стать известным... но поневоле приходится находиться рядом с Сайморсом на различных празднествах и выездах. После того нападения он сам никому больше не доверяет охрану князя.
  -Прибыли, - возвестил Ланс, останавливая коляску возле крыльца и лихо спрыгнул с облучка, - позвольте вам помочь, Тандилиана! А может быть... ради знакомства... можно все же называть вас Дилли?
   Ведунья легко спрыгнула на дорожку, едва коснувшись его руки, и молча шагнула мимо него, словно не заметив предложения.
  -Багаж захвати, Ланс, - с саркастичной усмешкой намекнул напарнику начальник тайного сыска решив, что пора забыть об условленных именах и соскочил с подножки следом за гостьей.
  - Тогда уж лучше Анди, - наконец ответила магу Дилли и спокойно направилась к двери, совершенно не заботясь о своих вещах.
  Тровенг смотрел ей в спину и с тоской думал, как незадачливо все складывается. И истово жалел, что нельзя знать заранее, чем закончится даже самый хороший замысел. Если бы ему кто-то надежный намекнул, что не нужно читать то письмо... пять дней назад... он не мотался бы по различным провинциальным городам и сейчас, вполне возможно, праздновал бы помолвку. Сваха почти уговорила его сделать предложение дочери графа Меррода, тихой и печальной шатенке с серыми глазами.
  А теперь Гард ни за что так не поступит. Ведь у графской дочери нет ни малейшей возможности отказать нелюбимому мужчине, если он начальник тайного сыска.
  
   ***
  Двадцать пятое сеноставня
  Приморский порт Краст, усадьба "Магнолия"
   Гардант Тровенг
  
  -Рассказывай, - определив не то пленницу, не то гостью в одну из лучших комнат и дав ей полчаса на переодевание, Гард небрежно скинул френч и налил себе холодного морса.
  -Она не лжет ни слова, - мгновенно понял приказ его напарник, - и умеет держать себя в руках. Если бы женщин брали в дознаватели... лучшей кандидатуры не найти. А если она обратит на меня внимание - немедленно забуду всех остальных кандидаток и женюсь.
  -Ты меня пугаешь... - почти пошутил сыщик, - разве она похожа на тихую и покладистую? И кроме того, ты же ненавидишь непредсказуемых.
  -Эта девушка - исключение из всех правил, - очень серьезно сообщил маг, - умная и выдержанная. Такие женщины - большая редкость и я постараюсь ей понравиться. Не знаю... повезет или нет, но хочу попросить... не мешай. У меня есть три выходных дня ... я их беру.
  -Хорошо... - скрепя сердце согласился Гарт, - но я все равно намерен задать ей все вопросы, какие сочту нужным. И не знаю пока... на сколько дней смогу остаться... возможно, улечу уже завтра с утра.
  -И доверишь мне доставить ее в столицу, - твердо произнес Ланс.
  -Да... хотя впервые сомневаюсь в верности собственного решения, - честно признался сыщик и настороженно оглянулся на дверь.
  Тренированный слух доложил ему о чьем-то приближении. И поскольку прислугу они отпустили заранее, это могла быть только ведунья.
  - Проходи, Анди, - ринулся ей навстречу маг и едва не подавился собственной улыбкой.
  Блеклой, незаметной девицы неопределенных лет больше не было. Вернее, это была она, Ланс точно мог определить своим чутьем мага. Это именно ее бледная аура, почти лишенная магических способностей, ее тепловой контур и стройная фигурка среднего роста. Но у этой девушки было миленькое, задорное личико проказливой кокетки и с него лукаво глядели серо-зеленые глаза а по плечам струились чуть рыжеватые пышные локоны, небрежно стянутые синей лентой.
  -Спасибо, - улыбнулась она открыто и весело, - из моего окна видно море... оно такое огромное!
  -Прежняя ваша... личина... - недовольно проскрипел озадаченный Гард, - более подходила... к случаю.
  -А какой у вас случай? - любознательно поинтересовалась гостья и направилась к накрытому столу, - давайте поедим, пока не остыло? Я ужасно проголодалась.
  -Так почему ничего не ела на барке? - обращаться к этой девчонке почтительно, как к леди, сыщику казалось неуместным и неверным.
  -Говорят, в море на людей нападает морская болезнь... - спокойно наполняя свою тарелку едой, сообщила она, - не хотелось проверять... подвержена я ей или нет. Но понемногу ела... свои запасы. Не стала пробовать только еду, которую готовил повар.
  - Кок. Матросы зовут повара - кок. - поправил Гарт, чувствуя себя ментором.
  -Но я же не матрос? - изумленно распахнув глаза беспечно отмахнулась она.
  -Позволь положить тебе эту рыбу? Это местный деликатес, ее нужно есть горячей, - подвинулся ближе к девушке пришедший в себя Ланс.
  -Благодарю, - улыбнулась она в ответ, - а что в графинах?
  -Различный морс и квас. Мы не пьем вино на работе, - сухо ответил сыщик.
  -Я взял три дня отпуска, - словно невзначай сообщил Ланс и невинно добавил, - но вина маги не пьют вообще. Какой морс тебе налить?
  -Земляничный, если есть, - улыбнулась Дилли, стараясь понять, это уже допрос и мужчины специально играют в доброго и злого дознавателя, или все значительно серьезнее?
  -А ведуньи пьют вино? - вскользь поинтересовался сыщик у рыженькой нахалки, обращающейся с ними, как с обычными покупателями пилюль.
  Хотя девчонка отлично знала, что от их решения зависит ее судьба. Но вела себя прирожденной княгиней, свободно орудуя столовыми приборами, которые он сам загодя выложил полными комплектами, будто для торжественного приема послов.
  -Зависит от обстоятельств, - уклончиво вздохнула она и внезапно смилостивившись, пояснила, - некоторые настои и бальзамы делаются на вине и вытяжке, да и при простуде неплохо выпить пару глоточков горячего грога.
  -Анди, - задумчиво рассматривая на свет бокал с вишневым морсом, решился Тровенг на предложение, каких еще не делал никогда и никому, - мы ищем ведуний уже три года... потому и поймали тебя так быстро.
  Говорить, что это заслуга Джера, пославшего вслед ей своих лучших людей, сумевших не потерять девушку, менявшую внешность вместе со шляпкой, он не стал. Ей незачем, а у них с Джером свои счеты.
  -Зачем? - коротко спросила она.
  -А тебе не известно? - теперь, когда Лансу вдруг приспичило жениться, у Гарда почти не осталось способов ее разговорить.
  Попытаться подкупить - бесполезно. Припугнуть... хотя бы осторожно и туманно - нельзя, Ланс обидится. Этика магов, лешие бы ее завели. С избранными женщинами все одаренные носятся как со свадебным тортом. А все остальное он и прежде не собирался на ней испытывать. Никто не знает, чем сильны ведуньи, но все жители уверены, что иной раз они бывают мощнее магов. Потому и едут страждущие со всех сторон к тем, в ком заподозрят этот странный дар.
  -Точно - нет. А догадки строить не возьмусь, - ответила она и прямо глянула ему в глаза, - но если ваша светлость намекнет...
  -Три года назад... - начал он, и сделал паузу, но девушка спокойно молчала и ему пришлось продолжить, - у престарелого графа Ланмера вдруг появилась жена... молодая и красивая женщина. Вскоре он умер, а она пропала, не взяв из дома и медной монетки. А поместье оставила его незаконному сыну от простолюдинки.
  Она задумчиво смотрела в окно и улыбалась бледно и загадочно, явно видя в раскинувшейся пронзительной синеве что-то свое.
  -Ее звали Илиана, - положил Гард последний ненадежный козырь в жидкую стопку известных сыску фактов.
  -Вы оскорбились, - отстраненно и печально произнесла она, - когда я сказала про соленую кашу... а ведь эти байки в разных вариантах повторяют в каждом трактире. Как говорят... дыма без огня нет.
  -Иногда мы немного... - сыщик помолчал, подбирая слова, и истово жалея, что не сдержался там, на дороге, - можем припугнуть особо опасного преступника. Но мы не палачи и не садисты. И мы бы ее не искали... но родственники покойного не перестают писать жалобы князю. А среди них есть люди... которым он не может отказать без веской причины. Еще они представили свидетелей, утверждающих, что граф давно и очень серьезно рассорился со своей селянкой и не пожелал признавать ее сына своим. Поэтому нынешнее положение они считают надругательством над волей покойника, а его последнюю жену - мошенницей, приворожившей старика по заданию бывшей любовницы. Наши дознаватели опросили всех слуг... и не пришли ни к какому выводу. Но случайно выяснили что граф называл жену ведуньей, и очень ценил... можно сказать, молился на нее. И тогда тем более неясно, почему она так легко отказалась от наследства, раз имела на него полное право. В общем дело темное... и поэтому мы ищем любые упоминания о ведуньях с похожими именами.
  Рассказывая о простом, на первый взгляд, деле, но стоившем ему многих часов потерянных зря времени и сил, а в награду принесшем лишь несколько колких упреков князя, Гард все больше злился и мрачнел.
  Напрасно он не согласился на предложенный племянниками графа мировой вариант, вернуть им имущество дяди, а они отдадут селянке дом в предместьях и оплатят учение мальчишки в хорошей школе. Хоть и понимал, что это не совсем честная сделка, но ведь если они нажалуются князю в очередной раз, бастард и вовсе ничего не получит.
  -Он был очень одиноким и несчастным человеком... - тихо и печально произнесла ведунья и на ее лицо словно тень легла, моментально добавляя беззаботной девушке с десяток прожитых лет и не одну телегу житейского опыта, - и неимоверно гордым. Болезненно гордым... и это испортило ему жизнь. Всем им. Но поссорились они не сами. Оксон Ланмер на склоне жизни встретил самую большую любовь, и его не смущало, что она селянка. И тем более не волновало мнение родичей, не стеснявшихся еще при жизни делить его имущество. Сильнее всего его беспокоил ребенок, поэтому Оксон и провел с любимой тайный ритуал в часовне собственного дома. В присутствии своего секретаря, управляющего и адвоката.
  -Но они и слова не проронили, когда их спрашивали!
  -Мне это известно, - слабо улыбнулась Дилли, - но хочу рассказать по порядку. Меня в этом деле насторожило другое, почему ритуал был тайным. Оказалось, таким было условие Натили. Селянка хорошо знала подлинный нрав графских родичей и сильно волновалась за будущего ребенка. Племяннички могли сделать все, что угодно, лишь бы он не родился... по деревне полз слушок, что они уже погубили первую жену графа.
  -Это можно будет проверить на амулете, - многообещающе прищурился Ланс, не сводивший с ведуньи взора.
  -Граф с его тайной женой скрывали свои отношения и положение Натили как могли, - грустно вздохнула ведунья, - но от всех недобрых глаз не закроешься. Особенно когда некоторые слуги не против положить в карман несколько монет за чужую тайну. Родственнички сначала ездили и устраивали скандалы, обвиняя бедную женщину в наговоре и привороте. Но Оксон никого не желал слушать, лишь все сильнее прятал и охранял любимую. И когда родился ребенок, был вне себя от счастья. Вот тогда родичи поняли, что наследство почти уплыло из рук и наняли комедианта. Очень способного... и подготовился он хорошо. Все разузнал про характер Натили, про особые метки... золото легко развязало языки преданным служанкам. И явился к графу с повинной... дескать, не может он и дальше обманывать несчастного старика. Сын якобы его, и он не собирается от него отказываться. Граф бы не поверил... но слишком много было различных тонкостей, улик, как вы говорите. Он конечно выгнал наглеца... и дня три молчал, носил все в себе. Но когда Натиля заволновалась и начала расспрашивать... сорвался. А она тоже гордая... и считала себя невиновной, оправдываться не стала. Взяла ребенка и ушла куда глаза глядят.
  -Ясен свет, - огорченно фыркнул Ланс, - все они такие дурочки... извини Анди. Никогда не понимал, как можно бросить любимого человека даже ради своих детей не попытавшись бороться с ложью? Но теперь мне уже почти все ясно. Кроме одного... зачем ты выходила за него замуж?
  -Когда я такое сказала? - изумленно распахнула глаза гостья и маг досадливо прикусил губу.
  Девушка ничуть не солгала, он это чувствовал. Да и действительно ничего не говорила.
  -Дальше в их истории все очень печально, - снова посмурнев, продолжила рассказ Дилли, - Граф постепенно остыл... и понял, как был неправ. Да и родичей своих заподозрил. Через некоторое время отыскал жену с сыном и начал тайно им помогать, через ее мать. Но гордость пересилить, попросить прощения, так и не смог. И чрезвычайно от этого страдал... чем дальше, тем больше. Ему было обидно, что долгожданный сын растет без него... не ему дарит первую улыбку и первое слово... не к нему бежит за защитой. Домочадцы осторожно намекали, что можно бы отправить к ней послов... но он не пожелал. Просто втайне переписал завещание на сына и признание в проведенном ритуале, но под клятвой запретил своим свидетелям кому-либо открывать эту тайну до его смерти и без крайней нужды. Так бы все и шло... но Натиля серьезно заболела. И ее мать, испугавшись за дочь и будущее внука и устав от собственной двуличности и неуверенности в будущем, пришла ко мне. Не знаю... кто ее направил, но горе женщины было таким глубоким и искренним... что я не могла отказать.
  -Но ведь все ведуньи утверждают, что не умеют исцелять... - насторожился Гард.
  -Вот сейчас я должна оскорбленно вскочить и побежать прочь из этого уютного дома, - с легкой насмешкой вздохнула Дилли, - так как это такие же байки, как россказни о дознавателях. Хотя один вор показывал мне страшный шрам от ожога... но я же не говорю, будто так поступают все сыскари поголовно.
  -Анди... - маг смотрел на девушку ласково и открыто, как на давно знакомую подругу, - мы конечно расспрашивали не самих ведуний, вас найти невозможно. Но есть одна тонкость, которую я хочу тебе пояснить. Магов в нашем мире очень немного, поэтому все люди, имеющие хоть сколько - нибудь заметные магические способности известны ковену. И среди них нет ни одной ведуньи. И значит вы действительно не способны никого исцелить.
  -Спасибо, - мило улыбнулась ему гостья, и Ланс порозовел от удовольствия, - все это мне известно, и ничего иного я и не утверждала. А теперь достань кинжал и уколи мне руку.
  -Не буду, - наотрез отказался маг и метнул в напарника предупреждающий взгляд, - и ему не позволю.
  -Да я и сам не стану, - недовольно фыркнул Гард, - и вообще давайте до конца разберемся с графом. Как случилось, что он любил одну - а женился на другой?
  -Это ваша светлость сказала, а не я, - на миг став легкомысленной девчонкой, лукаво глянула на него Дилли, и тут же стала серьезной, - Но вы правы... пора закончить историю. Я пришла в дом графа в грозу... якобы случайно заблудилась. Представилась гувернанткой, сбежавшей от слишком фривольного хозяина. Разумеется, меня не выгнали в дождь, и даже пригласили к ужину. Оксон отчаянно скучал... но не пускал в дом ни родичей, ни друзей, пытавшихся помирить его с племянниками. За месяц мне удалось излечить его от упрямства и гордыни... и он согласился тайком посмотреть на сына.
  Девушка невесело усмехнулась, вспомнив те нелегкие дни, отпила морса и подавив вздох, продолжила рассказ.
  -Очень обидно... когда хорошие люди сами портят свою жизнь... словно надеются, что у них есть еще парочка, про запас. Через три дня после этой прогулки граф отправил меня к Натиле, и разговор с ней был очень нелегок. Мы беседовали и спорили весь день, почти не спали ночь, потом договаривались еще полдня. В конце концов она согласилась на уступку. На следующий же день Натиля уже открыто вышла замуж за своего мужа, но перед жрецом на ритуале стояла я, подменяя ее по доверенности. Натиля слишком осторожная и недоверчивая мать, и ни за какие блага не согласна подвергать сына опасности. Ей однажды уже пригрозили вполне однозначно, что долго в поместье бастард не проживет.
  -Но он же живет там сейчас? - насторожился Ланс.
  -Теперь там хорошая охрана и больше нет продажных слуг, - пояснила Дилли, - но алчные родственнички никак не унимаются... и я начинаю все сильнее волноваться за подопечных. Иначе никогда бы не открыла вам этой тайны.
  -Мне придется лететь в столицу прямо сейчас, - поднялся со стула Гард, - а вы отдыхайте тут спокойно. Ланс, ты получаешь премию... пять дней отпуска.
  -Спасибо, - признательно глянул маг и поперхнулся, услыхав голос Дилли.
  -Возьмите меня с собой, ваша светлость. Мне известно, что князь велел вам привезти ведунью, - встала перед Гардом девушка.
  -Но вы мечтали поглядеть на море... - пораженно рассматривал ее начальник тайного сыска.
  -Я уже посмотрела, - беспечно улыбнулась она, - мне понравилось. Как-нибудь поселюсь здесь... года на два.
  -Анди... вы не понимаете... - попытался отговорить ведунью расстроенный Ланс, - у князя невыполнимое желание... ни один из магистров ковена не справился. Он вас замучает.. и не поверит, как мы, в вашу неспособность лечить.
  -Но хотя бы перестанет гоняться за моими соплеменниками... даст им пожить спокойно, - горько выдохнула девушка.
  -Вы имеете в виду Мшарье? - насторожился Гард, - но люди князя тут не при чем. Мы слишком поздно узнали о том, что семью спугнули... ведь простые люди умеют прятать от властей тех, кого считают своей единственной надеждой.
  -А сторож там ваш, - уверенно объявила Дилли, - боевой маг. Но если прежде были не вы, мне тем более необходимо попасть в столицу. Нужно найти, кому понадобились ведуньи... ведь их едва не выловили, они успели уйти в последний момент. Сколько вещей я могу взять с собой?
  - Саквояж, - задумчиво буркнул Гард, - все остальное купим вам там.
  -Тогда я тоже лечу. Пойду, найду второй крылет, - решил Ланс и направился к двери.
  -А разве один не сможет унести нас всех? - озадаченно оглядела мужчин ведунья, - я легкая, да и вы худые.
  -Он-то унесет..... - недоверчиво произнес сыщик, - но... это не совсем... пристойно.
  -Дайте мне мужскую одежду, - не раздумывая ни мгновенья предложила Дилли, - и никто ничего не заподозрит.
  И сделала вид, будто не заметила, как огорошенно переглянулись ее спутники.
   ***
  
  Двадцать шестое сеноставня
  Кадор, крепость на берегу реки Увели
   Дилли
  
  Ведунья проснулась за полчаса до назначенного срока, торопливо натянула мужские штаны и рубаху и помчалась умываться. Ванных комнат в старинном здании с комнатушками-кельями было лишь несколько. Хотя и ванными они не были, скорее примитивными старинными умывальнями. Хорошо хоть двери запирались изнутри на простые засовы, иначе пришлось бы будить кого-то из спутников, чтобы покараулили.
  Дилли тайком хихикнула, вспомнив ошалелые лица сыскарей, когда вчера она вышла из своей комнаты в образе юного кеминца. Сыны переселенцев из восточного ханства Кемин отличались смуглыми, гладкими округлыми лицами с густыми черными бровями и ресницами.
  -Анди... - запнулся маг, увидев перед собой кротко опустившего взор черноволосого парнишку, но так и не смог задать самый волнующий вопрос, и ведунье пришлось ему помочь.
  -Я не маг и не метаморф, - произнесла она мягко, с легким акцентом, усиливающим созданный образ, - хотя, по мнению моих сородичей, метаморфов вообще не существует. Ведуньям встречать их не доводилось. А жуткие байки наверняка придумали менестрели после встреч с нами. Но тебя видимо беспокоит иное? Нет, кроме лица я в себе ничего не меняла.
  -А волосы? - глядя на ровно обрезанную густую челку закрывающую лоб до самых глаз блестящий смоляной волной, осторожно осведомился Гарт.
  И словно ненароком еще раз оглядел худощавого парнишку, одетого в самый маленький костюм, какой они нашли в шкафу.
  - Волосы не мои, это парик, - пояснила Дилли и пошутила, - а чему вы удивились? Бродячие комедианты умеют преображаться ничуть не хуже.
  -В таком случае ты могла бы стать знаменитой актрисой, - неверяще прищурился Гарт, - а лучше моим сыщиком. У тебя к этому настоящий дар.
  -Это не дар... - посерьезнев, отказалась она, - а необходимость ради выживания. И никто из нас не станет работать комедиантом или шпионом. Это сильно портит восприятие мира.
  Мужчины озадаченно переглянулись, а устраиваясь в люльке крылета завернули Дилли в меховое одеяло и усадили посредине. Чтобы не застудить, как поняла она позже, но не стала их огорчать пояснением, что ведуньи не простывают и не мерзнут.
  
  Вернувшись в келью девушка мельком глянула в еще темное окно и повернулась к зеркалу, придирчиво проверяя, не "потек" ли вчерашний образ. Хотя он и был заучен как детский стишок, вместе с парой десятков прочих ее любимых образов, но начинал расплываться, если она не имела возможности тренироваться достаточно часто. Поправив все замеченные неточности, Дилли тщательно оделась и обулась, собрала саквояж и привычно проверила, ничего ли не забыла.
  И лишь после этого отперла дверь, за которой уже с минуту дежурил маг.
  -Анди, - оглядев паренька, сообщил Ланс с подчеркнутым спокойствием, сразу же насторожив этим девушку, - я пришел предупредить... мы решили лететь не в Брагод, а сначала заглянуть к одному надежному человеку. Никто ничего странного в этом не заподозрит, он мой наставник и иногда нам помогает.
  -Вы хотите, чтобы он меня изучил?
  -Нет, - твердо возразил маг, - Разумеется, нет. Об этом никто даже не думал. Но нам нужен его совет. А тебя предупреждаем, чтобы не пугалась. Ты согласна?
  -Куда дэваться бэдному бэглецу? - с акцентом печально пробормотала Дилли, и поинтересовалась, - А завтрак нам дадут?
  -Идем уже, бэдный бэглец, - насмешливо передразнил маг, но смотрел на ведунью вовсе не как на парнишку и это ее огорчало.
  Конечно, в жизни бывает всякое, и ведуньи иногда, в самых крайних случаях, выходят замуж за нелюбимых. Но обычно не надолго. Им ведь детей растить, учить особому умению, а для этого необходимо, чтобы в душе горел огонек любви и понимания. А какое уж там понимание, если в живущем рядом человеке не ощущаешь своей половинки?
  Следовательно ей необходимо как можно скорее развеять надежды мага, заставить его забыть о себе, как о желанной женщине. Иначе будет поздно... маги никому и никогда не уступают тех, в ком почуяли избранных.
  Дилли покорно шла следом за Лансом, уверенно забравшим ее саквояж и лихорадочно искала в своем немаленьком запасе довод, которым можно его убедить и не обидеть. Подходящая идея пришла, когда они столкнулись в коридоре с немолодой кухаркой и Ланс вежливо уступил ей дорогу. Значит в нем воспитано уважение к пожилым женщинам, обрадовалась ведунья и у нее тут же сложился непростой, но пока единственный план.
  -Ланс... - трагическим шепотом позвала она и маг мгновенно обернулся.
  -Что?
  - Найди пустую комнату...
  Он не стал ничего расспрашивать, мгновенно напрягся, прислушиваясь к чему-то, слышному лишь ему одному и уверенно толкнул одну из дверей. Дилли влетела туда впереди него, позвав за собой знаком и он покорно вошел следом. Чуть помедлив, щелкнул засовом и уставился на парнишку, замершего у окна с прижатыми к лицу ладонями.
  -Тебе плохо?
  -Да, - глухо ответила она, - подожди минутку. Садись... я хочу открыть тебе один секрет.
  Ланс не глядя опустился на заправленную простым серым валяным одеялом постель, ожидающе замер, встревоженно наблюдая за девушкой, разбудившей в нем нешуточный интерес.
  -Выслушай меня внимательно, - отвернувшись от окна сказала ведунья и маг потрясенно приоткрыл рот.
  Перед ним стояла, устало уронив руки покрытая морщинами смуглая старуха. И откинутая со лба черная челка ничуть ее не молодила, наоборот, подчеркивала достоверность каждой черточки. Опущенные уголки узких губ, впалые глаза и обвисшие щеки.
  - Мне очень нелегко сказать тебе одну истину, Ланс, но я не имею права смолчать. Ты хороший, честный человек, - продолжала она печально, - и заслуживаешь лучшую девушку княжества... а может и мира. Но не ведунью. Нам трудно жить рядом с вами, и нельзя пытаться постичь ваши умения. Но если случится в первую же встречу ощутить вспышку истинного чувства, можно попытаться бороться с любыми трудностями. А я ничего не испытала и потому хочу попросить... чтобы тебе потом не было обидно...
  -Я понял... - безжизненно буркнул он, встал и вышел из комнаты.
  Дилли постояла минуту, возвращая образ парнишки и пытаясь унять сердце, захлебнувшееся неожиданной болью потери. Всегда непросто отбирать у людей надежду на счастье, но в сотни раз тяжелее, если отказывать приходится человеку, которого сердце уже приняло как своего. Нет, не любимого, но собрата по самым важным жизненным правилам.
  Девушка тяжело вздохнула, смахнула невольную слезинку, подхватила саквояж и побрела в ту сторону, куда умчался Ланс. И вскоре столкнулась на повороте со спешащим ей навстречу сыщиком.
  -Доброе утро...- произнес он, и простое приветствие прозвучало невысказанным вопросом.
  -Лучше бы я сбежала, - пряча взгляд, выдохнула Дилли.
  Гард отобрал у нее саквояж и указав дорогу, пошел следом, а подходя к распахнутым дверям, откуда доносились тихие голоса и веяло ароматами свежих пирожков, хмуро буркнул:
  -Нет. Было бы хуже... он бы догнал.
  А когда они поднялись на крышу, лично проследил, чтобы Дилли влезла в меховой мешок и сам усадил ее посредине.
  Вскоре крылет взвился в небо, и Дилли сразу слегка отвернулась от мага, замоталась до самого носа и дала себе приказ спать.
  
  ***
  
   Двадцать шестое сеноставня
  "Глаз тролля", башня магистра Истрина
   Гардант Тровенг
  
  Устраивая смуглого кеминца в люльке крылета, Гард упорно старался не сталкиваться взглядом с сумрачным взором напарника. И без того было тошно, и брало зло на самого себя. Эта странная толи девушка, толи женщина не подпадала ни под одну категорию давно изученных им женщин. То была честна и прямолинейна как мужчина, то лукава как юная девчонка, то мудра, словно разменяла вторую сотню лет.
  Моментами ему становилось как-то не по себе от тревожащей мысли, что где-то сидит еще целая семья, а может и не одна таких вот всезнающих и все понимающих женщин. А иногда мелькало и вовсе невероятное желание высадить ее где-нибудь на людном перекрестке и отправить, куда ей только вздумается, лишь бы не довезти до князя. Гарт сам с ним иногда не может договориться... настолько упрям и несговорчив стал повелитель с годами. Да еще и Гелисса добавила угрюмости его характеру. Хотя он сам и виноват, но никогда в этом не признается.
  - Выпьешь? - сквозь зубы осведомился маг и сыщик повернул к нему голову, нечаянно мазнув взором по притихшей рядом ведунье.
  И желчно усмехнулся, он себе голову ломает, как с нею поступить, а это странное создание мирно спит, чуть улыбаясь во сне чему-то своему.
  -Не замерз еще. - кротко оказался он от предложения и дружелюбно сообщил, - А ведунья спит себе как мишка в берлоге.
  Сказал и замер, ожидая, захочет верный напарник с ним разговаривать или нет.
  -Пусть спит...пока на свободе - буркнул Ланс и помолчав, осведомился внешне безразлично, - тебе не кажется... что лучше бы мы ее не поймали?
  -Еще как кажется... - едва слышно вздохнул сыщик, - но время пока есть.. вот поговорим с твоим наставником и решим.
  И решительно закрыл глаза, намереваясь последовать примеру соседки. За время путешествий в крылете он почти привык спать днем, хотя обычно на такую роскошь не хватало времени даже в самые спокойные дни.
  Истрин встречал их лично, старый магистр хорошо знал, что Тровенг никогда не прилетит просто так, в гости или по пути. Да и не было поблизости ни городов, ни крупных поселков, куда можно было бы явиться на крылете. Всем хорош транспорт, и быстрый и надежный, но без подготовленной площадки на крыше здания не менее двух этажей взлететь не сможет. Потому и пришлось ему перестроить крышу своей башни, приспосабливая для приема таких посетителей.
   -Добрый день, - первым выпрыгнул из люльки Ланс и направился к учителю, таща в руке связку крупных янтарных вяленых сигов.
  -Приветствую, - издали махнул хозяину Гард, вытаскивая из люльки ведунью.
  -Радости и удачи вашему дому, - низко поклонился юный кеминец, с удовольствием отметив изумленно взметнувшуюся бровь магистра.
  Но вслух Истрин ничего не сказал, лишь сделал знак следовать за ним и направился к лестнице. Для кархов была построена будка, где хранились бочки с вяленым мясом и водой.
  А гостей этажом ниже уже ждали комнаты, ванная и горячий обед.
  Первым в столовую вошел Ланс, сел рядом с учителем и хмуро заглянул ему в глаза.
  -Не помню... когда я был так не уверен в своих поступках, как сейчас, - произнес словно нехотя и откровенно усмехнулся, - хотя, лукавлю. Я вообще никогда не был так растерян и раздавлен. Встретил девушку... рядом с которой видел себя в будущем без всяких оговорок и условий... но должен помочь отвезти ее князю. Однако не верю, что он сумеет понять особую ценность этого дара.
  -Вот как... - магистр задумчиво помолчал и отрицательно помотал головой, - но в твоих словах я вижу несуразность. Если она так нужна тебе самому, почему бы не спрятать ее, да хоть у меня, и не сказать, будто сбежала? И еще... извини, конечно, но с каких пор ты возишь князю женщин?
  -Он выдал такой указ. Тебе же известно про Гелию?
  -Разве есть к княжестве или за его пределами человек, который о ней ничего не слыхал бы? - вопросом ответил Истрин.
  -Так вот, князь считает, что раз ей не помогли маги, то поможет ведунья.
  -Так ты нашел... ведунью?!
  -Не я... Тровенг. И везет ее именно он.
  -Подожди... - нахмурился магистр, - не хочешь же ты сказать... что этот мальчик...
  -Меняет внешность как перчатки, - хмуро признал Ланс, - но не тело. И магии в ней нет.
  -Ну это я успел заметить... - рассеянно буркнул Истрин, - но внимательнее не смотрел... жажду познакомиться с ней поближе.
  -Одну минуту... учитель. Хочу предупредить... я дал слово, что никто не будет ее изучать.
  Магистр смотрел на него изумленно, но постепенно это выражение сменялось на понимание и позже - на огорчение. Но и слова против не сказал, кивнул и ожидающе уставился на дверь.
   Ланс конечно учителю поверил, но исподтишка неотрывно следил за ним. И хорошо рассмотрел, как изумленно округлились глаза магистра, когда в столовую спокойно вошла молодая женщина в сером креповом платье. Весьма привлекательная и абсолютно не похожая на смуглого кеминца.
  Маг на минуту забыл данный себе зарок не глядеть на нее и не думать о глупых мечтах, изучая точеную шею, изящный овал лица, ровный носик и притененные пышными ресницами серо-зеленые глаза. Чуть рыжеватые волосы, скрученные на затылке в пышный узел, на висках слегка вились, а на едва заметно подкрашенных губах изогнутых в форме лука, пряталась стеснительная усмешка.
  И по грации, с какой она двигалась, да по стрункой выпрямленной спине маг осознал очень ясно, что никакая она не селянка и не комедиантка. С такой простотой и одновременно достоинством умели держаться лишь истинные леди.
  -Чем тут сегодня угощают? - врываясь в столовую весело справился Тровенг, любивший бывать в башне Истрина за простоту отношений и полнейшую безопасность.
  Магистры в дела князей старались не вмешиваться, но всегда их поддерживали, упорно уклоняясь от сомнительных "выгодных" предложений различных авантюристов. И никогда не устраивали засад и ловушек людям правителя, тем более, собратьям и ученикам.
  -Куриным супом со взбитыми клецками и фаршированным карпом, - с улыбкой оповестил успевший опомниться магистр, - но сначала представьте меня леди.
  -Кому? - насторожился Гард и окинул столовую стремительным взглядом.
  Нахмурился и осмотрелся еще раз, медленнее и внимательнее. И наконец недовольно поджал губу, уставившись на незнакомку.
  -Меня зовут Илиана, - мило улыбнулась ведунья.
   Тровенг уже привычно выругался про себя, сразу осознав, ради чего она снова сменила образ. Погонщик кархов должен считать, что женщину они взяли в башне. И хотя сыщик не думал, что кучер крылета может торговать сведениями о своем хозяине, но не мог не признать правильности такого поступка.
  -А я Истрин, хозяин башни, - довольно улыбнулся маг, - Нужно сказать, меня не так просто удивить, а вам это сегодня удалось. Но прошу к столу, помнится, в крылете перекусить не удается. Мои друзья пытаются решить эту задачу, но пока безрезультатно. Ланс, я не стал звать повара... нальешь суп?
  -Давайте я налью, - предложила ведунья, но мужчины отказались так дружно, словно сговорились заранее.
  Обедали молча, гости и в самом деле проголодались и замёрзли и были рады горячему вареву, а магистр исподтишка присматривался к гостье и пытался придумать, как обойти данное ученику обещание. Но ведунья одной фразой смела все изобретенные им уловки.
  -Ваш карп так хорош... а молчание так красноречиво... - отодвинув десерт из сливок и красной смородины невесело усмехнулась она, - что я просто обязана в благодарность ответить на несколько вопросов. Но не ждите страшных тайн, их попросту нет.
  -Спасибо, - с искренней признательностью улыбнулся магистр, - и не верьте тем, кто говорит, будто маги любят разные секреты. Это не так. На самом деле все мы просто помешаны на тайнах, секретах и загадках. Гораздо сильнее, чем скопидомы на разных безделушках а сказочные драконы на золоте.
  -Почему же сказочные? - пошутила Дилли, - они вполне реальны. Просто в погоне за золотом постепенно потеряли крылья и хвосты, чешую и огненное дыханье. Измельчали и замаскировались под людей, но хваткие лапы и беспредельная алчность остались прежними.
  -А ведуньи довольно зубасты, - с усмешкой отметил он, - но как раз это мне понятно. Иначе вас уже выловили бы поделили и заставили показать все умения. И нашли бы им применение.
  -Это невозможно, - очень серьезно сообщила Дилли, - все умения ведуний действуют только на нас самих. А людям мы помогаем только в одном случае... когда этого желает наша душа. И лишь если они очень хотят, чтобы им помогли.
  -Можно я расскажу учителю про графа Ланмера? - вежливо попросил Ланс, снова нарушая свой обет.
  -Конечно. Ведь вам и судьям придется это объяснить... - Ведунья вопросительно взглянула на начальника тайного сыска.
  -Это решит князь, - суховато сообщил тот, - но я постараюсь убедить его ... не выдавать суду излишних подробностей.
  -На князя я бы не стал особенно рассчитывать, - нехотя, но очень веско произнес Истрин, - он человек жесткий и выше всего ценит собственный авторитет. Точнее - свое понимание правильности управления княжеством. Многие вопросы можно было бы решить иначе, мягче и проще, но он непоколебим в своей уверенности. Тебе же известно, как он поступил с дочерью?
  -Конечно, - вздохнула ведунья и на миг скорбно поджала губы, - к нам тоже новости доходили.
  -И как судил народ?
  -По-разному... всяк ведь из своего оконца смотрит. Но мне почему-то кажется, что вы хотели поговорить о другом, - откровенно глянули на магистра не по-девичьи умные глаза.
  -Хотел, - не стал отказываться маг, - но сначала выслушаю ученика.
  Ланс принял эти слова за указание и быстро, четко с точными краткими выводами доложил учителю все, что узнал от ведуньи о произошедшем с графом Оксоном. Внимательно слушающую Дилли особо порадовала одна тонкость, в его изложении ее собственная роль заметно уменьшилась. И она из спасительницы графа превратилась в обычного посредника переговоров супругов о примирении.
  Но магистр понял все именно так, как и было на самом деле, и теперь смотрел на неожиданную гостью с задумчивостью, за которой прятал жаркий интерес первооткрывателя.
  -Убрать ненужные подробности, - тем временем вполголоса рассуждал Гард, - представить ее не случайно попавшей в дом ведуньей, а нанятой по рекомендации посредницей, по сути, так и было. И приставить надежную охрану... лучше бы Ланса.
  -Не выйдет, - неожиданно возразил Истрин, - князя этим не убедить. Особенно, если леди Илиана пожелает помочь Гелиссе.
  -Уже пожелала, - тихо, но твердо сообщила Дилли.
  -А ты понимаешь, что он уже никогда не выпустит на свободу такой лакомый кусок? - сердито уставился на девушку Ланс.
  Истрин приподнял бровь, отмечая слишком вольное обращение ученика к почти незнакомой женщине, но сам Ланс не заметил за собой ничего предосудительного. Всего за два дня серенькая аптекарка стала для него кем-то своим... несмотря на откровенный отказ.
  -Ну... - виновато вздохнула Дилли, - некоторое время я потерплю. Гелию и в самом деле очень жаль.
  -А пока вы возвращаете к жизни его дочь, - поддержал ученика магистр, - князь придумает, как надежно привязать вас. Либо должность найдет с двадцатилетним контрактом, либо мужа из приближенных. Мог бы - сам бы женился.
  -Меня не так просто выдать замуж... - Дилли смотрела на сочувствующую усмешку немолодого магистра и все отчетливее понимала, как сильно просчиталась.
  Ковен официально возглавлял в княжестве и шести соседних странах все храмы и монастыри, поэтому главные служители в них были магами. И знали тайны всех ритуалов, кроме тех, конечно, что знатные лорды проводили в собственных часовнях.
  Следовательно, Истрин знал нечто такое, чего сама она никаким образом узнать не могла.
  -Поэтому мы и прилетели к тебе, - с тревогой смотрел в лицо хозяина главный сыскарь княжества, - за советом. Ребенку графа угрожает опасность... в этом я убежден. Но не желаю привести Дилли в ловушку.
  -У меня есть одна идея... - испытующе глянул на гостя магистр, - но я пока не знаю... согласится ли на нее леди Илиана.
  -Соглашусь, - ни секунды не размышляла ведунья, - а чего вы хотите взамен? Ну кроме конечно, ответов на несколько интересующих вас вопросов.
  -Ничего, - твердо отказался маг, - я и на ответы не надеялся. Лишь если добровольно... в знак дружбы.
  -В знак дружбы, - лукаво улыбнулась она, - и можете звать меня просто Дилли. Так какая идея?
  -Тебе нужно срочно выйти замуж. За надежного человека. Лучше одного из нас, или Гард припомнит какого-нибудь друга.
  -Только не маги... - взгляд девушки снова стал виноватым, - и это не моя прихоть. Вы и так горите... а на жену будете вешать заклинания защиты, разные амулеты... все это портит восприятие мира.
  -Что значит -"горите"? - заинтересованно подобрался магистр.
  -Ну... вы словно в огне... таком, тлеющем, как уголья в догорающем костре.
  -Не может быть... - ошеломленно шепнул Ланс, и не сдержался, положил на стол крошечную шкатулку, - а это?
  -Тоже тлеет, только зеленым, - с легкой укоризной глянула на него Дилли, - я же тебе все объяснила... ты мне не поверил?
  -Прости... теперь верю. А можешь взглянуть и вот на это?
  -Это - пустое. - не прикасаясь к коробочкам и мелким вещицам, поясняла ведунья, - это синее. А это нехорошее, багровое с искрами. Но чему вы удивляетесь? Разве голос имеют только те, кто умеет петь? Или тепло солнца ощущают лишь жители жарких стран ? Ведь наоборот, те, кто живут в окружении аллей из розовых кустов и роскошных клумб почти не ощущают слабый аромат невзрачных полевых цветочков. А мы ведуньи... это значит - видим и знаем все, происходящее внутри людей... но прежде всего в самих себе. Для того, чтобы немного поправить или изменить свое лицо или тело нам нужна вовсе не магия... это будет уже операция. Ведуньи просто чуть по-другому смещают мышцы ... но этому нужно учиться почти с рождения и строго соблюдать важнейшие правила.
  -Значит нужно искать надежного человека без магических способностей, - разочарованно заявил Истрин, - и такие есть только в конторе Гарда.
  -Уже думаю, - буркнул тот, с отсутствующим видом изучая скатерть, - знать бы заранее... вызвал бы Гана из Лагрии.
  -Он бы не согласился, - хмуро возразил Ланс, - его возвращения возлюбленная ждет как спасения. У них будет ребенок... и ее отец грозится сдать ее в монастырь.
  -Ланс... а почему я этого не знаю? Ты не мог мне шепнуть... как другу?
  -Ты никогда не говорил... что мы друзья.
  -А разве нужно обязательно это объявлять? Ну ладно, вернусь напишу указ с печатью, - с досадой фыркнул Гард, разумом понимая справедливость сомнений напарника.
  Он ведь и сам только теперь наконец осознал, что где-то в глубине души давно считает Ланса другом. Ведь только другу можно доверять так безоговорочно и лишь с рядом с ним спокойно засыпаешь, не опасаясь измены.
  -Когда дружишь с начальником... - мудро заметил Истрин, - лучше никому этого не показывать. А кроме того парня у вас в сыске нет надежных мужчин?
  -У всех надежных... - снова задумался Гард, - есть или жены или подруги...
  -Я тоже никого не подберу... - со вздохом подтвердил Ланс, - Свер еще легкомыслен... Именд - троюродный племянник князя и понемногу стучит... Ансил - тугодум. Извини, Гард... но лучшая кандидатура - это ты сам.
  -Я ведь тебе друг, - с упреком посмотрел на него сыщик.
  - Это я тоже учел, - серьезно ответил на его взгляд маг и печально усмехнулся, - и поверь, обижаться или злиться не собираюсь. Наоборот... мне спокойнее, если она будет под твоей защитой.
  -А меня спрашивать никто не собирается? - с непонятным интересом изучала их ведунья.
  -Но ты же умная женщина? - мягко улыбнулся ей магистр, - и все слышала. И конечно понимаешь, чем меньше людей знает о нашем разговоре, тем лучше для тебя.
  -Все это так, - невесело вздохнула Дилли, - но лорд Тровенг слишком... заметная личность. Его жизнь у всех на виду, за ним присматривают все, кому не лень. А шпионят даже собственные слуги. В его доме не так-то просто выжить.
  -Про слуг, дорогая, ты расскажешь мне по дороге, - от известия что в его доме завелись крысы, Гард мгновенно вскипел, но улыбнулся новоявленной суженой со светской учтивостью, - и не беспокойся, тебя мне по силам защитить. А сейчас нужно решить, как будем действовать.
  -Я думаю, жениху и невесте лучше немедленно отправится в моей карете в соседний городок, - уверенно заявил магистр, - я напишу письмо настоятелю храма. У них тоже есть крылет... на нем и отправитесь в Лейпод. А мы подготовим двойника Гарта и они с Лансом прибудут туда на своем крылете. Не нужно, чтобы его свадьбу Тровенга хоть как-то связали со мной.
  Объясняя все это, он торопливо черкал что-то на небольшом листке тонкой бумаги, а Дилли искоса следила за ним и все яснее осознавала, насколько неверно представляла прежде роль магов в управлении княжеством. Хотя их мало, и откровенно во власть они не лезут, ну так давно известно, это удел глупцов и зазнаек. Зато знают все происходящее в их небольшом государстве и исподволь направляют действия чрезмерно самоуверенного и жесткого князя.
  -Истрин, - решилась ведунья, когда маг запечатал бумажку в особый цилиндрик и отправил куда-то с помощью почтовой шкатулки.
  Невероятно дорогого приспособления, имевшегося лишь у магистров да самых богатых людей. Все прочие посылали письма с курьерской службой, и разумеется, это было не по карману простым жителям. Им приходилось довольствоваться оказией.
  -Слушаю тебя, - внимательно уставился на необыкновенную гостью магистр.
  -Ты мудр и просвещен... не мог бы подсказать, кому могли понадобиться ведуньи из Мшарья?
  -Ну и вопросы у тебя... - даже поперхнулся маг, - к сожаленью, на этот у меня нет ответа. И ни у кого из моих друзей нет, можешь не сомневаться. Мы сами ищем. Не успели найти целую семью, только придумали, как с ними познакомиться - а они уже ушли и следов не оставили.
  -Они бежали как от пожара, - тихо пояснила Дилли, - взяли только детей и заранее приготовленные баулы. Не оставили ни одного послания... стало быть не было ни минуты лишней. И значит гости, стоявшие у порога, были очень опасны.
  -Моги нашли подземный ход в потайном чулане, - нехотя выдал магистр тайные сведения, - но прошли недалеко, ход был завален.
  -Да, - кивнула Дилли, - там была ловушка. С другой стороны достаточно дернуть веревочку и сверху откроется люк. Над ним была куча сухого песка.
  -Теперь мы это знаем, - усмехнулся Истрин, - и даже нашли загон для лошадей, откуда они уехали. Но больше ничего не известно. А тебе?
  -Они оставили лишь знак что перебрались на новое место. И это значит - их выдал кто-то из близких. Кто-то из оставшихся в доме слуг или наемных работников. И я очень хотела бы знать, кто именно.
  -Мы их проверяли... но о подобном даже не подумали. Значит сегодня же проверим снова, - магистр снова достал перо и бумагу, подтверждая подозрение ведуньи, что маги не просто дружат.
  Они все заодно, больше сомнений у Дилли не оставалось. И значит ей нужно сделать все, чтобы не потерять интереса Истрина и его желания помочь. И не ради нее самой, а ради детей.
  -И еще... - слегка поколебавшись, произнесла ведунья, - есть знаки... по которым те, кто нам помогает, отличают друг друга. Их три, но я имею право назвать тем, кому верю, только один. Дальше их право выбирать.
  -Спасибо, - серьезно поблагодарил магистр, - этого для начала достаточно. И не беспокойся... эту информацию получат только самые надежные люди, и никому не доверят.
  -Если встретите человека с бирюзой в кольце, броши или серьгах можно осторожно намекнуть им о своем желании помочь многодетным матерям или принять участие в детях со способностями ведуний. Но есть тонкость, таких камней должно быть не менее трех. И не стоит ждать немедленного ответа, возможно, пройдет не один день. Но в течении трех, если человек решится, он обязательно даст об этом знать. И это не детские игры и не шутки. Очень много темных людей, которые, наслушавшись басен, готовы на чудовищные вещи. Одна старуха доказывала мне что кровь ведуний чудодейственное лекарство, которое может вернуть молодость. А за молодость некоторые готовы на любое преступление... особенно те, кто потратил жизнь на набивание кошелей и сундуков. Однажды у нас украли ребенка... хотя мы следим за ними бдительнее тигриц. И выпустили девчушку из виду всего на минуту, а нищенка, которая уже несколько месяцев сидела неподалеку, собирая подаяния, уже прокусила ей ручку и сосала кровь.
  -Что вы ей сделали? - заинтересовался Гард, сразу вспомнив странный несчастный случай, которому до сих пор никто не нашел объяснения.
  -Ничего. - ответила невеста, открыто глядя ему в глаза, - именно от таких случаев у ведуний с младенчества вырабатывается защита. От одного глотка нашей крови человека будет тошнить целый день... ну а если выпьет больше - не выживет. Мы забрали ребенка, а что стало с бродяжкой - нам не интересно.
  -Спасибо... дорогая, - шутливо склонил голову тайный советник, - ты сделала мне неоценимый подарок. Уголенский князь уже лет шесть требует чтобы мы нашли похитителя и отравителя его тетушки. Он считает что ее украли и где-то насильно удерживали целый год, и наши выводы с ним в этом совпадали. Погибшая была грязна, не чесана и одета в рванье.
  -Чего не сделаешь с собой ради молодости, - с едкой усмешкой произнес Истрин, - но мне ее не жаль. Надеюсь, вы не станете выдавать ведуний неутешному племяннику. Можно найти свидетелей ее сумасшествия... со знатными дамами такое частенько случается.
  -А не могли во Мшарье быть его люди? - засомневался Ланс, и получил в ответ полный упрека взор друга.
  Но ответила ему Дилли.
  -Это были не они. Дознаватели тогда осматривали все соседние дома, и ничего не нашли. Зато выяснили, где на жила. Думаю Князь Старвин просто желает чтобы его купцам снизили пошлину, вот и нашел повод. Истрин, я могу ответить еще на один твой вопрос.
  -Щедрое предложение... - засмеялся магистр, - я даже не могу сразу придумать... какой задать. Но все равно потом буду жалеть, что спросил не о том.
  -Мне почему-то кажется... - на миг задумалась ведунья, и по ее губам скользнула лукавая улыбка, - что мы еще встретимся. Хотя могу сказать сразу, дара предвиденья у нас нет. Да его и вообще не может быть, как говорят наши прабабки.
  -Маги считают так же, - ободряюще улыбнулся Истрин, - но мне пришел на ум очень важный вопрос. Вы не знаете, сколько примерно среди людей ведуний? И есть ли мужчины с таким даром?
  -Сложный вопрос... - качнула она головой, и загадочно усмехнулась. - но простой. Если учить с рождения - овладеть этим умением может каждый, в ком нет дара мага. Однако мальчики, взрослея, начинают больше полагаться на растущую силу, и постепенно перестают тренировать свое умение управлять телом. Даже калеки и больные остаются ведунами только до тех пор, пока слабы здоровьем. Потом уходят от нас... но всегда помогают. А девочки все становятся ведуньями... но мы же не можем забрать всех от матерей. Поэтому - только оставленные родителями сиротки и наши собственные дочери. Разумеется, кроме одаренных магинь. Мы видим это уже на третий - седьмой день и забираем в приютах и монастырях всех, кого можем. Иногда и одаренных, если они калеки или очень слабы... если можем им помочь.
  -Спасибо, - с чувством произнес магистр, - а теперь вам пора в путь. И я обязательно вас проведаю... пользуясь приглашением.
  Через десять минут он стоял на балконе, глядя вниз, на дорогу по которой катила его собственная карета и сочувственно поглядывал на ученика, мрачно зажигавшего и гасившего свечи в старинных бра.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Популярное на LitNet.com В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) В.Казначеев "Искин. Игрушка"(Киберпанк) Н.Жарова "Выжить в Антарктиде"(Научная фантастика) А.Лоев "Игра на Земле. Книга 3."(Научная фантастика) A.Opsokopolos "В ярости (в шоке-2)"(ЛитРПГ) У.Соболева "Пока смерть не обручит нас"(Любовное фэнтези) О.Гринберга "Драконий выбор"(Любовное фэнтези) Н.Любимка "Пятый факультет"(Боевое фэнтези) А.Демьянов "Долгая дорога домой. Книга Вторая"(Боевая фантастика) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик)
Хиты на ProdaMan.ru Титул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Золушка для миллиардера. Вероника Десмонд��ЛЮБОВЬ ПО ОШИБКЕ ()(завершено). Любовь ВакинаСлепой Страж (книга 3). Нидейла НэльтеОфсайд. Часть 2. Алекс ДВолчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиОтдам мужа, приданое гарантирую. K A AТайны уездного города Крачск. Сезон 1. Нефелим (Антонова Лидия)Поймать ведьму. Каплуненко НаталияКоролева теней. Сезон первый: Двойная звезда. Арнаутова Дана
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"