Романов Александр Сергеевич: другие произведения.

Аструм. Абсолютный маг. Книга первая

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

  • Аннотация:
    Попав по нелепой случайности прямо с балкона своей квартиры в обычной многоэтажке в мир магии, Кирилл оказывается в эпицентре магического катаклизма. Чудом выжив, он приобретает необычные даже для магическго мира способности по манипуляции эфиром. Но не всё так просто. Родившись без "дара" он не способен видеть магический эфир и пользоваться заклинаниями. Методом проб и ошибок он получает небольшую возможность управлять своими способностями. Но что бы защитить себя и любимую девушку этого мало. Тогда при помощи старого мага-отшельника Араама и молодого артефактора Макса, используя знания физики и технологий из ХХI века, он начинает конструировать амулеты, представляющие сплав магии и технологии. Их работа иногда ставит в тупик даже его учителя, а в прошлом боевого мага. Его изобретения привлекают внимание сильных мира сего, и теперь только в его руках выбор предпочесть работу на власть имущих, оказавшись у них на коротком поводке, или по старой русской традиции послать всех с пробором и заставить играть на его условиях.


   Последний день недели тянулся невыносимо медленно. Я сидел перед монитором и на чистом автомате отслеживал трафик по отделам. Рабочей дисциплине на фирме сейчас могли даже позавидовать китайские "болванчики", помешанные на работе. Года два назад по простоте душевной лишил всех, и себя в том числе, таких маленьких радостей жизни, как раскладывание пасьянсов и просмотр фильмов в рабочее время. Тогда поставили задачу оптимизировать рабочий процесс, ну я и написал программу, которая регистрировала на чём "зависают" наши сотрудники. Мысль была благая, подтянуть отстающих, организовать для них обучающие семинары. Всё было бы хорошо, если бы не одно НО. Программа педантично регистрировала запуск АБСОЛЮТНО ВСЕХ приложений, в том числе игр, плееров и прочих "убийц рабочего времени" . Получив результаты мониторинга за первую неделю шеф был невероятно удивлён, о чем он не стесняясь выражений поведал всем на экстренно организованном собрании. Я получил благодарность от руководства и очень много злых взглядов от сотрудников.
   Народ оттаял, когда подбили итоги года. Прибыль компании выросла как на дрожжах, все получили такие премии, что многие на новый год укатили отдыхать в тёплые края. Вот как после такого можно на меня обижаться.
   От приятных мыслей отвлёк звонок мобильного телефона.
   - Кирилл, это я, Валера, у шефа нас отпросил, можно ехать! - послышался из трубки довольный голос друга.
   С Валерой мы были знакомы лет десять, именно он притащил меня к ним на фирму, когда я сбежал с третьего курса медицинского, окончательно решив, что это не моё. К тому времени, охладев к заповедям Гиппократа, вплотную увлёкся изучением программирования, посчитав это более перспективным занятием, так что получить должность младшего программиста, а впоследствии системного администратора, не составило большого труда.
   Весь сегодняшний сыр-бор был вызван запланированным на завтра выездом на природу. Два дня назад Валерка разменял четвёртый десяток и единогласно было принято решение - такую дату грех отмечать обычными домашними посиделками. Только на природе, только с шашлыками, рыбалкой и, куда без них, душевными песнями под гитару у костра. Сейчас перед нам стояла ответственная задача по закупке продуктов на предстоящее мероприятие.
   Наш женсовет не доверил выполнение столь сложной задачи "бесхозяйственным" мужикам и выделил для надзора Марину и Леночку из бухгалтерий. Ну конечно, так они и будут бегать по магазину, распихивая банки и коробки по тележкам. Появилась возможность пораньше сбежать с работы и полазить по модным бутикам, вот они и воспользовались ей.
   Когда мы вышли из здания, девчонки уже с нетерпением ожидали нас возле моей девятки. И кто сказал, что женщины долго собираются?
   Марина заняла место возле водительского сидения, а Лена с Валерой устроились сзади. Маринка давно ко мне неровно дышала, но я пока не давал ей лишнего повода для надежд. Один раз уже обжёгся, мой семейный союз с грохотом развалился через три года совместной жизни, стоивших мне появления нескольких седых волосков. Только два года, как освободился от брачных уз, и снова в эти сети попадать категорически не собирался.
   На счёт отпросить пораньше Валера хорошо придумал. От здания, где мы арендовали офисы, до ближайшего торгового центра километров двадцать. Выехали хотя бы немного позже, попали в час пик и ползли как черепахи по загруженным улицам, а так под весёлую музыку, гремевшую из динамиков, спустя двадцать пять минут я уже парковался у супермаркета.
   Едва перед нами гостеприимно распахнулись двери, девчонки синхронно направились к "женским" отделам, чем вызвали у меня с Валерой ехидные ухмылки. Помощницы, блин.
   Перед тем как "упорхнуть", нам всё же вручили два листочка исписанных аккуратным женским подчерком со списком продуктов, и посчитав свою миссию выполненной, растворились в шумной толпе.
   Загрузив покупки в багажник, от чего зад машины ощутимо просел, прождав почти пол часа женскую половину нашей команды, которая усердно игнорировала попытки им дозвониться, в конце концов расселись в нагруженную машину и отправились по домам. Высадив Марину и Лену во дворе многоэтажек, жили они в одном доме, только в разных подъездах, получив по дежурному поцелую, мы с Валерой поехали ко мне. Таскать сам все пакеты из машины в квартиру я на отрез отказался. Чай не ломовая лошадь.
   Вот как знал... Дотащив по два неподъемных пакета до площадки перед лифтом мы синхронно издали стон отчаяния. На дверцах лифта скотчем был приклеен кусок картона с многообещающей надписью "Лифт не раб!".
   Вот тебе на!- глубокомысленно изрёк друг, - у него тоже рабочий день до шести?
   Обречённо взглянув друг на друга, мы потянулись к покупкам.
   - Кир, вот какого хрена ты взял квартиру аж на седьмом этаже? - спустя сорок минут возмущался запыхавшийся Валерка, сидя прямо в коридоре на полу. На самом деле эта квартира мне досталось от родителей, которые погибли в автокатастрофе семь лет назад.
   - Скажи спасибо, что не на пятнадцатом, как у тебя - усмехнулся я.
   Мы трижды пересчитали ступеньки до седьмого этажа, пока содержимое багажника не перекочевало в квартиру.
   Валера покосившись на гору пакетов, которые сейчас полностью перекрыли проход в коридоре и которые еще предстояло разложить в холодильнике, кряхтя поднялся с кафеля и бочком начал пробираться к двери.
   -Ты куда это намылился? - я в одном прыжке перелетев гору пакетов оказался перед другом и выпятив грудь упёрся руками и ногами в углы дверного косяка. - А завтра я сам это все назад в машину таскать должен? Именинником ты был в позавчера, а до завтра придётся побыть тебе грубой физической силой.
   Виновник торжества взглядом затравленного кролика обвёл заваленный пакетами коридор и с горестным вздохом подхватив ближайший, потащил его к холодильнику.
   Через сорок минут наши мозги уже кипели. Два продвинутых программиста с аналитическим складом ума никак не могли впихнуть эту прорву продуктов в ограниченный объем холодильника.
   - Только попробуй сказать, какого хрена я купил такой маленький холодильник, - выпалил я, видя, что Валера готовится выдать очередную "умную" мысль.
   Обведя взглядом небольшую горку продуктов, которые мы уже минут десять раскладывали так и эдак пытаясь уместить их в минимальный объем, я глубокомысленно выдал...
   - Коллега, судя по всему, объем информации слишком избыточен для моего накопителя. Придётся часть архива сливать на флэшку. Валера с беспокойством покосился на меня, решив, что мой неокрепший мозг не выдержал перенапряжения и поплыл.
   - К соседям пойду сгружу что не влезло, - я чуть не рассмеялся глядя на его обалдевшую физиономию от такого изящного решения. Пока я с пакетами бегал по соседям, пристраивая до утра скоропортящиеся продукты, Валера перетаскивал оставшиеся пакеты в кладовку и на балкон. Потом я возился у плиты, организовывая нам ужин на скорую руку, а Валера, откопав в холодильнике банку пива, тихо свалил в зал отчитываться перед женой за незапланированное отсутствие в домашнем гнёздышке.
   - Ешь, помощник, - на стол, предусмотрительно разложенный коллегой, я поставил огромную сковородку с аппетитной жаренной картошкой и пару банок холодной "Балтики". После продуктового марафона аппетит разыгрался не на шутку, так что ближайшие несколько минут в квартире слышался лишь стук вилок.
   До кровати я добрался лишь за полночь.
   А утром нас ожидал феерический облом. За окном плотной пеленой струились с неба потоки воды, превратив тротуары и дороги в мутную речку. Естественно, поездку пришлось отменять. Что бы второй раз не таскать продукты, лифт к утру конечно всё еще не работал, решили собраться у меня. Пока виновник торжества обзванивал нашу компанию, я выудил из кофе-машины чашку ароматного кофе и вышел покурить на балкон.
   Природа сегодня разгулялась не на шутку, из свинцовых туч не переставая срывались ветвистые молнии, а от раскатов грома ощутимо содрогались даже толстые стёкла балконного остекления. Меня всегда поражала это неистовая мощь стихии.
   Засмотревшись на это великолепие, забыл даже про зажжённую сигарету, которая дотлев до фильтра, обожгла пальцы. Приоткрыв окно, чтобы выбросить окурок, краем глаза успел заметить, как сверху в мою сторону потянулся сияющий жгут. Запах озона, и ослепительная вспышка было последним, что я почувствовал, перед тем как потухло сознание.

*******

   Непонятно сколько я провалялся без сознания, но судя по тому, как затекло тело - не мало. Во рту пересохло, но других неприятных ощущений не было, не считая звона в ушах. Осторожно пошевелил руками и ногами - вроде целый.
   - Валер, ты как? - когда в балкон попала молния, а в том, что меня приложило разрядом я не сомневался, Валера был на кухне, так что его достать сильно не должно было.
   Но коллега на мой зов не откликнулся. Неужели и его задело...
   Так, не паникуем, сейчас немного полежу, приду в себя и посмотрю, что там в квартире, а скоро и ребята подтянутся.
   Пока валялся на полу, какая-то мысль, как назойливый комар, пищала в голове. Что-то было не так. И конкретно не так. Какого хрена так темно, неужели я до ночи пролежал без сознания? Да не может быть, ребята бы давно приехали выяснить что случилось. И почему не слышно сирен скорых, пожарных. Балкон, наверное, наполовину разворотило, и никто и ухом не повёл?
   Рывком перевернувшись на колени, я уперся руками в пол...
   Хрен там в пол... Вместо гладкого линолеума ладони упёрлись в что-то влажное и шершавое. Поднёс руку к лицу - пахнуло землёй и свежей травой.
   Вокруг стояла непроглядная тьма. Такого не может быть. Даже если провалялся без сознания до глубокой ночи, а город обесточен из-за ударов молнии, должны же быть блики фар, отблески свечей в окнах. Хотя бы луна и звёзды на небе. Сколько не крутил головой - везде лишь плотный, практически осязаемый, угольной черноты мрак. Такое ощущение бывало в детских кошмарах, когда кажется, что летишь непонятно куда в чёрной бездне, а проснувшись, обнаруживаешь себя сидящим на полу возле кровати. Из-за отсутствия чувства направления кружилась голова.
   Мелькнула страшная мысль, что я полностью ослеп. Такой вариант, к сожалению, был наиболее вероятен. Последнее что врезалась в память - бьющий практически под ноги столб энергии и всепоглощающий невыносимо яркий свет.
   - Люди, помогите!!! - заорал я не своим голосом, в голове билась единственная мысль - добраться бы до больницы. Где-то на краю сознания мелькнуло ощущение, что свой крик я слышу, будто под водой. Ещё и контузило для полного счастья. Кричал пока не охрип, никаких признаков жизни вокруг. К этому времени почти удалось успокоиться.
   Ощупав лежащую вокруг листву и мелкие ветки, осторожно выпрямился. Куда идти? В этот момент не было даже смутной догадки о своём местонахождении.
   Активно шаря вокруг руками, царапая лицо о мелкие ветки, которые, казалась, торчат ото всюду, постоянно наталкивался на массивные стволы деревьев. Готов дать голову на отсечение, таких не было даже в городских парках. Да что там в парках, обхватив ствол обеими руками, попытавшись определить ее толщину, не мог поверить своим ощущениям. Всё говорило, что основание этих исполинов не меньше нескольких метров в диаметре.
   Чувство иррациональности происходящего усиливалось с каждой минутой.
   Я постоянно спотыкался о толстые корни, торчащие из-под земли, уже несколько раз ощутимо приложившись головой при внезапном падении. С огромным трудом удавалось сдерживать рвущуюся из самого нутра панику. Наконец, очередной раз кувыркнувшись вперед, зацепившись ногой за невидимое препятствие, так ударился лбом, что из глаз посыпались искры, а сознание померкло.
   Пробуждение принесло новое открытие. Вокруг, вместо непроглядной темноты, клубился бесформенными облаками едва различимый серо-голубой туман, мерцающий блуждающими огоньками. Вместе с тем, корень дерева, на котором лежала голова, оставался невидим. Я отчётливо понимал, что буквально в нескольких сантиметрах от глаз должен торчать из земли кусок древесины, покрытый шершавой корой. Но в тумане не было видно даже кистей рук, которые я несколько раз приложил к глазам.
   Стоило принять вертикальное положение, клубящаяся масса, словно подхваченная порывом ветра, начала уплотняться передо мной в призрачную тропинку, причудливо вьющуюся по извилистому рельефу невидимой поверхности.
  

0x01 graphic

   Порыв ветра словно подтолкнул меня в спину, призывая двигаться по указанному пути. Мне было уже абсолютно всё равно, в каком направлении идти, лишь бы не сидеть на месте в ожидании неизвестности и неизбежности.
   Двигаться по центу стелящегося тумана оказалось на удивление легко. Под ногами почти не попадалось препятствий, лишь несколько раз проваливался в невидимые ямки, тут же восстанавливая равновесие. Попытки сойти с пути неназойливо пресекались налетающим тут же порывом ветра, подталкивающим в нужном направлении.
   Когда силы покидали тело и в очередной раз я оседал на землю для вынужденного отдыха, светящаяся дорожка растворялась серыми клубами, что бы вновь сгуститься, стоило мне встать на ноги.
   Чувство расстояния и времени покинуло меня еще давно, теперь я механически передвигал ноги, в глубине души надеясь, что еще немного, и мой путь наконец закончится.
   Несколько раз забывался в глубоком тревожном сне, сквозь который прорывались странные скрежещущие звуки вперемешку со стонами и криками. Придя в себя, едва ощущал своё тело.
   Стиснув зубы, постанывая от боли в затёкших конечностях я шёл вперед, постоянно спотыкаясь даже о малейшие неровности, набивая шишки и ссадины об иногда попадающиеся на моём пути ветви деревьев, свисающих на уровне многострадальной головы. Когда от голода участились приступы головокружения и сил идти уже не оставалось, я полз на четвереньках.
   Когда надежда дойти хоть куда-нибудь меня окончательно покинула, тропика сделав последний крюк, оборвалась в нескольких десятках шагов, растворившись в окружающей темноте.
   Пройдя на автомате несколько шагов, я рухнул на землю. Последние искры надежды погасли и темноту уходящего сознания я встретил почти с радостью.

*******

   - Эй парень, ты как, живой? - пришёл я в себя от того, что кто-то настойчиво тряс меня за плечо. Слова звучали как-то непривычно, но смысл вопроса я уловил и в ответ закивал головой.
   К сожалению, всё что мне привиделось оказалось не страшным сном, а суровой реальностью. Я со стоном принял полусидящее положение. Все тело невыносимо ныло от десятков синяков и шишек. Немного познабливало. Я был одет в домашние кеды, терпеть не могу тапочки, затасканные джинсы и легкий свитер. Для поздней осени - немного не по сезону. Ну и видок у меня, наверное.
   - Ты как тут оказался? - спросил невидимый собеседник. Я лишь пожал плечами. Сам бы дорого отдал за такую информацию. Кто-то похоже подсунул мне билет в один конец.
   - Давай руку, помогу подняться. - Ориентируясь на голос, начал шарить вокруг в попытке найти руку собеседника.
   - Бедолага, ты еще и слепой! - Мою ладонь крепко сжала чужая сильная мозолистая рука, помогая встать на ноги. Резкая перемена положения вызвала приступ головокружения, если бы не поддержка, опять оказался на пятой точке. От голода и слабости ощутимо шатало. Видя такое дело, мужчина крепко ухватил одной рукой мою руку за локоть, второй - приобнял за плечи, подсказывал куда идти. - Тут не далеко, еще три десятка шагов и мы у повозки.
   Последующие события были как в тумане. Куда-то едем, мене помогают выбраться из повозки, слышу скрип открываемой двери, переступив пару ступенек оказываюсь внутри помещения. Тут хорошо, тепло... Больше не буду мерзнуть ночью на холодной земле. Опять накатила слабость и в глазах потемнело.
   Очнувшись, обнаружил себя лежащим на мягкой перине под теплым одеялом, почему-то абсолютно без одежды. Самочувствие было на удивление хорошим. Даже звон в ушах, к которому привык за последние дни исчез, а многочисленные ушибы и ссадины почти не давали о себе знать. В комнате пахло древесиной и лёгким дымком. Наверное, топили дровяную печь. Попытавшись встать с кровати с грохотом оказался на полу. Организм на столько был истощён, что ноги меня практически не слушались. Видимо, мою возню услышали, поскольку скрипнула дверь, и я услышал торопливые шаги. Меня попытались поднять, но это явно, был не мой спаситель.
   - Отец, он проснулся! - твою ж дивизию, голос принадлежал молодой девушке, а я тут причиндалами болтаю. Скрипя зубами, вцепившись в перину, всё-таки удалось затащить себя обратно на кровать и кое-как прикрыться одеялом.
   Еще раз скрипнула дверь, и в комнате послышались тяжёлые шаги.
   - Ну ты силён, парень. Километров десять прошел по мертвому лесу. Я и то стараюсь так далеко не забираться. Как тебя вообще угораздило там оказаться, еще и в полнолуние.
   Честно говоря, сейчас голова соображала совсем плохо. Получается, за все время скитания я прошёл всего ничего. Факт полнолуния вообще не зацепил, мне сейчас всё едино, что солнечный день, что безлунная ночь. Как-то и не до таких мелочей было.
   - Спасибо за помощь, думал сдохну там от голода. - Мысль о потери зрения мгновенно омрачила радость. - Может и стоило сдохнуть, чем так дальше жить.
   - Ты, о чем сейчас, тебе что мозги совсем выжгло? Вроде все при тебе, руки ноги целы. Исхудал правда, так это поправимо. За неделю отъешься...
   - Глаза я тоже за неделю отращу?
   - Не, за неделю вряд ли, это только магам-целителям под силу. Но если повезёт, к зиме вернёшь зрение.
   Если это шутка, вообще не смешно. Но иронии в голосе хозяина я не чувствовал. Он абсолютно спокойно сейчас говорил о магах, и возможности вернуть зрение. Я однозначно попал либо в сказку, либо в очень реалистичный бред воспалённого сознания.
   - Тебя то зовут как? - спросил мужчина.
   - Кирилл. Кирилл Алексеевич Ромов.
   - Знатный, значит. И имя дивное. - С какой-то непонятной горечью констатировал хозяин.
   - Почему знатный? - Удивился я.
   - Ну, простолюдинам отчества при рождении то не дают.
   Вообще интересно... Знать, простолюдины, маги.
   - Где я? И какой сейчас год?
   - Хорошо ты головой приложился, если даже про мёртвый лес не помнишь. Год я тебе не скажу, не обучен грамоте. Находимся мы на границе княжества Керенского и Алуйского. Между ними лежит мертвый лес. Чуть больше полувека назад тут война была между княжествами. Кто из них призвал чёрное марево уже никогда не узнаем, но только три десятка километров леса и всех, кто там был накрыло смертельной пеленой. А после таких проклятий, как известно, выживших не бывает. Вот и стал лес теперь непреодолимой границей между княжествами. С одной стороны, в горы василисков уперся, с другой - в реку Волховую. И через лес этот спустя столько времени не рискуют идти даже боевые маги, что б рассудком не тронуться. Больно по ночам жутко там, тысячи не упокоенных душ бродят, да магический фон до сих пор зашкаливает. До сих пор диву даюсь как ты уцелел. Там последние дни такая жуть творилась, словно восстали войска из мёртвых и снова в бой пошли. Даже сюда вопли и стоны доносились, а над деревьями пол ночи зарево стояло.
   Да, от таких новостей голова кругом пошла. Похоже, забросило меня в тридевятое царство, только не в качестве богатыря былинного, а в виде слегка пришибленного инвалида. Даже если, как сказал мой спаситель, к зиме вернётся зрение. Дальше то что? Тут типичное средневековье, еще и с элементами магии. Программист из XXI века тут прям как родной в картинку впишется.
   - Хозяева, как обращаться то мне к моим спасителям? - не вежливо получается, меня обогрели, обстирали, а я вместо знакомства допрос устраиваю.
   - Я Курт. Курт Вигнер, - ответил мужик, - охотник. Девушка - дочка моя, Тана.
   Вот и познакомились.
   Мм... А вещи мои где? - Задал я давно мучавший меня вопрос.
   На печи досыхают. Ты с головы до ног в грязи измазан был, когда на опушке тебя нашёл. Вот пришлось отмывать и обстирывать.
   - Купал меня кто? - с подозрением спросил я.
   Рядом послышались девичьи смешки.
   Ну полный пи... Мой мужское достоинство рухнуло ниже плинтуса.
  
   Что бы скрыть своё смущение, вернулся к расспросам.
   - Курт, расскажи, что это за места, что за деревня такая, в которой вы живёте. Что за люди вокруг.
   - Места эти считаются проклятыми, так что после той памятной битвы сюда много лет никто не заезжал. Боятся. Когда-то тут стояла охотничья деревня, да только теперь по домам ветер гуляет. Одни мы с дочкой живём. До войны это земли местному барину принадлежали, теперь его границы за лесом начинаются, пол дня пути на восход. Я туда иногда мясо, шкуры вожу - на другие продукты вымениваю.
   - Если не тайна, как ты тут оказался, если места такие гиблые, да еще и с дочкой.
   - Это уже мое дело, барин, не серчай! - отрезал Курт, - была нужда, вот и оказались. - чувствовалось что для него это тема очень неприятна.
   - Лучше расскажи, Кирилл Алексеевич, как тебя угораздило в мертвый лес попасть, да еще в полнолуние. И как ты выжить там умудрился.
   Я задумался, стоит ли выкладывать всю правду, но потом решил, что скрою от своих спасителей только информацию о своей реальности, хуже от этого не будет. Рассказ мой много время не занял. Описал удар молнии и свои скитания по лесу, даже про странную дорожку из тумана упомянул, но комментариев не дождался.
   - Скажи, - заинтересовался Курт, - а когда ты по лесу шёл, ничего подозрительного не слышал, не чувствовал?
   - Ну как сказать, подозрительного. - Я попытался припомнить свои злоключения. - Крики слышал вдалеке, стоны, даже, вроде, звон оружия. А может это в ушах звенело. И тишина странная, аж на мозг давила. Иногда казалось, что иду по морскому дну, а на плечах ощущается тяжесть воды на до мной.
   - Много чудный вещей видел и слышал, но твоя история чудесатее. Ладно, отдыхай, нам еще много что надо будет обсудить. А пока восстанавливай силы. Наверное, проголодался?
   Только сейчас я почувствовал, как давно я нормально не ел и невольно сглотнул слюну, непроизвольно наполнившую рот.
   - Сейчас Тана тебя накормит, а я пойду силки проверять.
   Когда за Куртом закрылась дверь, Тана помогла мне сесть в кровати и притащила огромную миску с горячей кашей, от которой исходил такой одурманивающий запах, что рука сама потянулась в поисках ложки.

*******

   Жизнь в новом доме вошла в привычную колею. Первое время чувствовал себя словно беспомощный ребёнок. Постоянная слабость и окружающая темнота давили на сознание, вызывая приступы депрессии. Но через несколько дней силы вернулись в моё измученное тело, в мышцах появилась привычная упругость, так что смог не только свободно передвигаться по жилищу, но даже выполнять по утрам разминку, не падая без сил после десятка отжиманий. Было ужасно непривычно постоянно шарить перед собой руками и налетать на стоящие по дому вещи, но уже через неделю более-менее освоился. Даже в отхожее место сам смог ходить.
   Моё утро начиналась с сытного завтрака, когда Тана ставила на стол передо мной миску ароматного варева. После трапезы мы с Куртом уделяли время общению. По его мнению за несколько дней, проведённом мной в лесу, я полностью потерял память о прошлой жизни. Я не собирался его в этом разубеждать. Он рассказывал об этом мире, о здешних укладах и порядках. Внимательно впитывая новую информацию, я лишь иногда перебивал его уточняющими вопросами. Иногда Тана присоединялась к нам, но чаще хлопотала по хозяйству. После разговоров Курт уходил на охоту либо рыбалку.
   Я решил не бездельничать и налёг на восстановление нормальной физической формы. До злополучного происшествия она была у меня очень даже. Хотя и работал программистом, точнее системным администратором, с очкастым ботаником у меня было мало общего. Метр восемьдесят ростом, постоянные походы в тренажёрный зал, регулярные утренние пробежки. Одним словом, гармоничное атлетическое телосложение, которое заставляло задерживать на мне взгляды многих девушек.
   Тана днем со мной почему-то почти не общалась, постоянно занимаясь домашними делами. К вечеру, когда возвращался Курт, садились ужинать, а после я вновь слушал рассказы о моей новой родине. Засиживались с ним часто до глубокой ночи.
   В один из вечеров мой спаситель, наконец, приоткрыл завесу своей тайны. Служил он в дружине здешнего князей много лет. Когда жена его погибла от болотной лихорадки, дочке только пошёл пятый год. Болезнь та тяжёлая, не каждый лекарь справится, а денег даже на самого слабого наскрести не удалось. После смерти жены он оставил воинскую службу, нанявшись в охрану одного из бояр и осел в местной деревне. Из местных девушек так никто ему и не приглянулся, так что жили они вдвоём с дочерью. Когда Тане исполнилось пятнадцать, барин положил на нее глаз. Только вот девушки, которых увозили в барскую усадьбу назад уже не возвращались. Когда двое всадников, поздним вечером заехав во двор, попытались затащить на круп лошади дочь, чтобы отвезти ту барину для ночных забав, он не долго думая взял лук, и расстрелял обоих почти в упор. Той же ночью, забрав одного из жеребцов, с дочерью покинул поместье.
   Бежать в соседнее поместье или даже в соседнее княжество было опасно, новый человек всегда пристальное внимание вызывает, нашли бы как пить дать. А беглых преступников тут не жалуют. Поймали бы - его на виселицу, а дочку на забавы в казармы. Вот и пришлось отправились к мёртвому лесу, куда давно заросли все дороги. Поселились в заброшенной деревне охотников. Места эти люди давно обходили десятой дорогой. Дальше, через мёртвый лес, всё одно пути нет, только по ту сторону речки, а до ближайшей переправы два дня ходу. Первое время после битвы много сюда приходило желающих лёгкой наживы. Кто по одиночке, кто группами, даже отряды были в сопровождении магов. Так никто обратно и не вернулся.
   Так вот и живут тут пятый год отшельниками. За все время ни одна живая душа в этих краях не появилась, кроме меня. Первое время было тяжело. Бежал лишь с одним заплечным мешком, собрав самое необходимое. Потом приспособились. Курт каждый день на охоту или рыбалку ходил, Тана огородом занималась. Иногда выбирался в ближайшие села, выменивать шкуры и мясо на крупы, соль, разные бытовые принадлежности.
   Время от времени я заводил разговоры о магии. Магические способности для человека моего мира были как откровение. Но тут Курт мне рассказать мог не многое. Да, магия была, и воспринималась она как само собой разумеющееся. Откуда появлялись такие способности никто не знал. Но появлялись они еще до рождения. Так что абсолютно любой человек мог родиться с определёнными склонностями. Вообще, магов было очень мало, примерно один на десять-пятнадцать тысяч неодарённых. У родителей с даром шанс появления одарённого ребёнка конечно выше, но не на много. Существовала целая система отбора таких детей. Для этого специально обученные люди с хитрыми амулетами регулярно объезжали селения, выявляя одарённых. Потом их забирали в город, где те проходили дальнейшее обучение. Подробностей никто не знал.
   Раньше, видя человека, идущего по улице с палочкой, аккуратно делающего каждый шаг, я просто равнодушно проходил мимо. Прожив много дней в абсолютной темноте, только сейчас осознал, насколько сложная у них жизнь. Лишь надежда на возвращение зрения не давала мне потухнуть. Хоть вынужденная слепота очень ограничивала мои возможности, бесполезным нахлебником чувствовать себя не хотелось. Пока хозяина не было дома колол дрова во дворе, таскал их в дом, даже помогал по кухне Тане, хотя та постоянно сопротивлялась. Жизнь понемногу налаживалась, хотя постоянная темнота не давала забыть о своей неполноценности. В один из вечеров Курт вернулся непривычно поздно. Тана места себе не находила, уже десятый раз выходя на улицу. Наконец скрипнула дверь и войдя внутрь Курт прямо с порога огорошил радостной новостью.
   - Ну что, Кирилл, появился у тебя шанс снова стать зрячим!
   У меня внутри как оборвалось всё.
   Видя моё смятение, тот подошёл и положил руку на плечо.
   - Гарантировать ничего не буду, неизвестно как на тебя подействует снадобье. Но шанс есть. Тана сделает мази и попытается тебя подлечить.
   - Стоп, вот сейчас не понял! Тана лекарь?
   Оказалось, все много проще. У Таны еще давно проявился очень слабый дар травницы. Это не совсем магия. Такие люди чувствовали особые ауры у растений и могли делать из них отвары и мази. Конечно, существовали школы травников, где их обучали тысячам рецептов, но в отличии от сильных магов-лекарей, которых было мало и которые всем были нужны, а поэтому их учили за счёт будущих работодателей, травников было много больше и обучение для них было платное и совсем не дешёвое.
   Без обучения Тана работала только простейшими сборами. А для сильнодействующих мазей ей требовались невероятно редко встречающиеся ингредиенты. Вот на один из таких совершенно случайно наткнулся Курт, когда подраненный олень ринулся в мёртвый лес. Сам бы он туда никогда не сунулся. Но животное обессилило всего в сотне метров от начала опасного участка и такую добычу бросать было жаль. Каково же было удивление мужчины, когда нагнувшись что бы разделать тушу, он буквально носом уперся в бутон цветка со странным названием "Кровь камня". Отвар этого растения был способен заживить за считанные часы даже тяжёлые раны. Насколько я понял, это как-то связано с сумасшедшим ускорением регенерации.
   Только много позже я узнал, какой царский подарок мне сделали. Ценность цветка была просто фантастической. Их находили только случайно в самых неожиданных местах, все попытки чудотворного цветка заканчивались крахом.
   Со следующего дня началось мой курс реабилитации. Тана за ночь сделала мазь, и теперь приходилось ходить с тряпичной повязкой на глазах. Несколько дней не было вообще никаких сдвигов, я даже начал понемногу терять надежду. Потом под повязкой начали чесаться глаза. Каково же было мое удивление и радость, когда в одно прекрасное утро, проснувшись, я увидел свет. Увидел, это конечно сильно сказано, веки были закрыты, на них лежала тряпичная повязка, но даже через них ощущал свет. Крутя головой - абсолютно точно мог сказать где находится окно, через которое пробивались яркие лучи солнца.
   - Тана! Таночка! Ангел мой, ты где, дай я тебя расцелую! - Эмоции били через край.
   На мои вопли прибежали и Тана, и Курт. А я отплясывал на полу лезгинку от счастья. Жизнь так прекрасна!
   Снимать повязку Тана категорически запретила, несмотря на мои мольбы ну хоть одним глазком...
   - Кирилл, ну что ты как дитё малое! - Вычитывала она меня, очередной раз меняя повязку. - Вот представь, поломал ты ногу, лекари ее залечили, но кость еще не срослась полностью. Ты же не бросишься в пляс? Так и тут, глаза намного сложнее кости, снимешь раньше времени повязку - лечение без толку, а мази больше нет.
   Было стыдно за свой порыв, и вдвойне за то, что отчитала девчонка двадцати лет отроду и отчитала за дело. Больше я эту тему не поднимал, полностью доверившись своему "доктору".
   Меня просто поразили возможности здешней медицины. Подумать только, отрастить руку, или, как у меня, вернуть зрение не считается чем-то сверх естественным. Да, это было не просто, требовались очень дорогостоящие и редкие ингредиенты или сильный маг-лекарь. Но нашей медицине двадцать первого века до медицины их средневековья как до звёзд. Еще в школе я хотел стать врачом, и даже поступил в медицинский. Но отучившись три курса, трезвым взглядом оценив перспективы, тяжёлую жизнь рядового врача, решил переквалифицироваться в программисты. Зато базовые знания по анатомии, физиологии, фармакологии у меня были на уровне. Никогда не отлынивал от учёбы.
   Каково же было моё удивление, когда выяснилось, что медицины в нашем понимании тут и близко нет. Были повитухи, костоправы, травники, знахарки. Они считались низшей кастой в лекарском деле. К высшей относились дипломированные травники и маги-лекари. Вот они творили чудеса. Разница лишь в том, что травники использовали для достижения эффекта сложные мази, отвары, настои, а маги оперировали напрямую жизненной энергией. В некоторых случаях лечение травами было даже значительно эффективнее прямого вмешательства. Но знания по анатомии и физиологии были тут в зачаточном состоянии, а фармакология вообще крайне своеобразная. Не было чётких правил приготовления лекарственных препаратов. Травники просто знали и чувствовали, какие травы надо смешивать. Каков механизм этого таланта для меня оставалось полной загадкой.

*******

   Наконец настал момент, когда с глаз сняли повязку. Хоть за окном было темно я вынужден был щуриться. Даже свет свечи казался невыносимо ярким после нескольких месяцев кромешной темноты. Лишь спустя пол часа я смог более-менее адаптироваться. Курт и Тана смотрели на меня с немым вопросом в глазах. Получилось или нет? Видя, как на моём лице расплывается счастливая улыбка, они в ответ тоже заулыбались.
   Ну, здравствуй, новый мир!
   Я жадно разглядывал всё вокруг, и в первую очередь своих спасителей.
   Курт оказался крепким мужчиной, лет сорока. В черной как смоль шевелюре и густой бороде не заметил ни одного седого волоса. Крепко сбитый, чуть ниже меня, но в нем чувствовалась сила. Такой и медведя голыми руками разорвёт. То-то он так легко меня таскал, пока я находился в полусознательном состоянии. Что сразу бросалось в глаз - отсутствие среднего и указательного пальца на правой руке.
   Курт уловив направление моего взгляда, поморщился.
   - В бою мечом задели. - Объяснил он глядя на культяпки пальцев. - Тана много раз пыталась делать мази, но ничего не получилось, слишком старая рана.
   Я перевёл взгляд на девушку. А она хорошенькая. Русые волосы по-простому собраны в хвостик на затылке, точёный носик. А вот глаза вообще, как два бездонных колодца. Поймав мой взгляд, Тана покраснела и развернувшись, скрылась в сенях.
   - Что планируешь делать, Кирилл? - поинтересовался Курт, когда мы закончили с ужином. - Ты теперь полностью здоров и не нуждаешься в нашей опеке.
   Такая постановка вопроса немного меня озадачила. Я и сам последнее время часто задумывался о дальнейшей своей судьбе, но решения пока так и не смог принять.
   - Курт, вам решать. Если стесняю вас - уйду. Попробую в барском селенье обжиться. И так не знаю, чем отплатить за всё что вы для меня сделали. Одна просьба только. Если позволишь, хотел-бы до весны у вас побыть, а там как получится.
   Честно говоря, как-то мне боязно было сейчас уходить на вольные хлеба. Я же не воин, не маг. Для меня непривычен их уклад жизни, обычаи. Огромный риск в первые же дни наделать глупостей и лишится головы.
   Курт меня понял, и как мне показалось, даже обрадовался моему желанию остаться с ними.
   - Ну, крепкие руки нам не помешают. Зима уже на носу, надо будет запасы делать. А мне охотиться тяжеловато. Дичи то достаточно, охотничьим промыслом в этих местах никто давно не занимается. Да вот только в силки много не на ловишь. Если бы с луком или арбалетом. Но я со стрелковым оружие уже не в ладах. - Он покрутил правой рукой с обрубками пальцев. - Будем делать из тебя воина и охотника.
   Наконец у меня появилась возможность увидеть этот мир своими глазами. Деревню, в которой мы нашли приют и деревней-то назвать нельзя было. Пять домов, которые преимущественно использовались в качестве перевалочной базы.

0x01 graphic

   Сейчас тут царило запустение. За долгие годы дома покосились, крыши прогнили, через окна, зияющие пустыми проёмами, гулял ветер. Вся территория бывшего охотничьего селения поросла бурьянами. Только изба, в которой жили мои спасители выглядела ухоженно. До мёртвого леса, о котором говорил Курт, было не больше километра. Даже с такого расстояния он выглядел достаточно зловеще. Невероятно высокие, прямо исполинские деревья смотрелись неестественно. На треть высоты ствола от земли деревья были словно обожжены. Ни одного листочка на ветвях. Лишь на верху зеленела крона.
   Я обошёл двор, заново знакомясь с хозяйством. Конечно, по сравнению с моими двухкомнатными апартаментами со всеми удобствами практически в центре города - это даже не Кацапетовка. Вспоминая отхожее место за забором, думая о грядущих холодах, я почти с любовью вспоминал о своем унитазе в совмещённом санузле. Называется, сходил за хлебушком.
   Рядом с домом стоял небольшой курятник на десяток птиц, которые сейчас бегали по двору, склёвывая остатки рассыпанного зерна. За курятником стояла пустующая конюшня. В глубине двора заметил небольшой огород, на котором сейчас Тана собирала овощи для не хитрого обеда.
   Первое время я чувствовал себя невольной обузой и прилагал все усилия, что бы хоть как-то отблагодарить хозяев за душевную доброту. Кроме того, что выполнял всю работу по двору, постоянно ходил словно тень за моим новым учителем и наставником. Курт показывал, как ставить силки на мелкого зверя, как выслеживать крупную добычу. Почти каждый день, едва всходило солнце, мы шли через небольшой луг к речке, забрасывали сети. А вечером вытравливали не хитрый улов. Иногда в сети попадала крупная рыба, тогда на следующий день на охоту идти было не обязательно. В перерывах он учил меня обращаться с оружием. Точнее, всё свободное время мы тратили на тренировки с оружием, которое обнаружилось в сундуке, а в перерывах охотились и рыбачили.
   Если вы думаете, что в армии тяжело - трижды ХА. К вопросу моей подготовки Курт подошёл с размахом. Во дворе даже пришлось оборудовать тренировочную площадку. Кроме обычных силовых тренировок много времени уделялось развитию ловкости и реакции. Это в нашем мире увернуться от пули невозможно. Здесь хорошо тренированный воин мог спокойно уклониться от стрелы или отбить ее, и даже избежать некоторых видов магических атак. У меня даже присесть времени не было. Бег, сменяли прыжки, после чего я таскал тяжёлую колоду развивая выносливость. Курт постоянно швырял в меня всякой дрянью, которая попадалась ему под руку, тренируя реакцию. К вечеру я едва передвигал ноги, и зачастую засыпал прямо за обеденным столом.
   Результаты не заставили себя долго ждать. Хоть редкие дни были, когда не называли меня беременным селезнем, но я видел, что Курт доволен. Мышцы налились так, что старая футболка с трудом налезла на тело, а потом вообще лопнула по швам. До наступления настоящих холодов я хоть немного научился обращаться со всем режуще-колющим оружием, что было в доме. А его оказалось не мало. Ножи, мечи, сабли. Даже секира нашлась в сарае.
   Со стрелковым снаряжением оказалось сложнее. Если с арбалетом особых проблем не возникло, то с луком совсем была беда. Не смотря на многочисленные тренировки, выпущенные стрелы летели куда им вздумается, но только не туда куда мне хотелось.
   В очередной раз высказав всё, что он думает о моих кривых руках, Курт в сердцах хлопнув дверью, ушел в дом, а я поплёлся собирать разлетевшиеся по всему двору стрелы.
   Владение луком тут для воина было жизненной необходимостью. Хоть арбалет и обладал большей дальностью и пробивной силой, но скорострельность... Если с первого выстрела не убил или серьёзно не ранил противника, про арбалет можно забыть. Пока его перезарядишь, опытный лучник всадит в тебя десяток стрел, превратив в подушечку для иголок.
   У меня все бурлило от злости на себя. Надо же было таким криворуким родиться.
   Собрав стрелы, вернулся на тренировочную площадку. Так, как там Курт учил, рука со стрелой на уровне глаз, предплечье ровно горизонтально, что бы стрела стала продолжением руки. Выдох, фиксация цели. Очень захотелось попасть в этот чёртов центр мишени. Внезапно я почувствовал между пальцев, которые удерживали оперение стрелы, лёгкое дуновение воздуха. На мгновение показалось, что между кончиком стрелы и мишенью протянулась мерцающая нить. От неожиданности пальцы ослабили усилие. Дзинь, тренькнула тетива, и стрела пошла к цели. На секунду время замерло, я словно в замедленной съемке наблюдал, как стрела вращаясь летит в сторону мишени. Сейчас для меня не существовало ничего кроме красного круга в центре щита, сколоченного из грубых досок, и разрезающего воздух наконечника, летящего к цели. Дзинь. Конец стрелы впился в самый центр круга, оперение еще вибрировало от удара, а рука уже сама потянулась за новой. Дзинь... И опять воздух загустевает, а время растягивается до бесконечности. Хрусть... Это наконечник второй стрелы расщепил древко первой. Дзинь... Наконечник первой стрелы полностью входит в доску...
   Я стоял и смотрел на расколовшуюся стрелу остекленевшим взглядом. Ничего себе, девки пляшут.
   В себя меня привел шум сзади. На пороге стоял Курт с интересом рассматривая результат моей тренировки. Рядом на пороге валялся топор, звук падения которого и привлёк меня.
   Недоверчиво мой наставник подошёл к щиту, из которого торчали стрелы.
   - Потрясающая точность, - похвалил меня охотник, рассматривая расколотую стрелу. - Ты превзошёл своего учителя. Вот теперь проанализируй что ты делал, и постарайся закрепить результат.
   Да хрен его знает, что делал, захотел очень сильно, оно само и получилось. Сюда бы современный композитный лук с коллиматорным прицелом и лазерной наводкой - ещё можно было-бы побороться. Попытки повторить свой подвиг к нашему взаимному разочарование закончились полным провалом. После своего кратковременного триумфа я как-то по-другому начал чувствовать лук. Стрелы не разлетались теперь по всему двору, а достаточно уверенно летели в щит. Но такой точности и в помине не было.
   Несколько дней пытался найти логическое объяснение произошедшему. На фоне всех странностей, что произошли со мной за последние пару месяцев, это происшествие вообще можно назвать пустяковым. Но всё-таки. Единственное что приходило на ум -боевой транс. Ярким примером невероятных возможностей транса были те-же скандинавские берсерки, которые не чувствовали страха и боли в бою, или мастера боевых искусств, что одним ударом разбивали кирпичи и пробивали толстые доски. Состояние транса многое объясняло. И ощущение замедлившегося времени, и образование визуального "канала". Даже появившуюся на мгновение "нить" можно объяснить аберрациями света в сузившимися зрачке. Но забить трёх очковый два раза подряд, при том что лук я первый раз взял в руки пару недель назад, это выше моего понимания.

*******

   Морозы ударили неожиданно рано. Дожди резко сменились затяжными снегопадами, холод сковал речку толстым слоем льда и лишил нас рыбного промысла. Даже не успели полностью собрать урожай с огорода, который теперь оказался вымерзшим и засыпанным толстым слоем снега. С запасами на зиму мы немного просчитались. Учитывая, что прокормить надо теперь три рта, вопрос стоял достаточно остро.
   Раньше Курт редко уходил в село, опасаясь надолго оставлять дочь саму в глухом лесу. Если летом, выйдя с первыми лучами солнца, к вечеру он всегда успевал вернуться, зимой, по глубокому снегу, быстро не походишь. Волей-неволей приходилось оставаться на ночёвку в деревне. В этом моя помощь оказалась очень кстати.
   Довольно быстро я осваивал премудрости охоты. Теперь мы ставили вдвое больше силков. Нередко, благодаря моим удачным выстрелам, на нашем столе появлялась свежая оленина или запечённая в углях дикая утка. Почти каждый вечер свежевали диких зверей, попавших в капканы. Их мягкие пушистые шкуры всегда были в цене.
   Дважды в неделю небольшие, грубо сделанные, сани загружались наполовину мехом, наполовину свежим мясом. Лошадь, на которой Курт с Таной бежали из княжества, в первую же зиму загрызли волки. Приходилось самому впрягаться в оглобли и тащить это хозяйство до ближайшего селения, а обратно уже вёз то, что нужно было нам для жизни. Обычно - крупы, муку, соль. Иногда брал готовую выпечку.
   Сегодня, едва встало солнцу, я покинул заброшенную деревню, везя нашу не хитрую добычу. Снег успел слежаться и почти не чувствуя сопротивления полозьев, скользивших по плотному снегу, я бодро шёл по лесу, наслаждаясь свежим воздухом. Сани легко скользили за мной, практически не замедляя ход, так что еще к обеду надеялся достичь селение. Хоть от нас к селению через лес и вела дорожка, которая за долгие годы так и не заросла полностью травой, сейчас землю покрывал толстый слой снега. Приходилось выбирать направление по ориентирам. Тут даже для меня сложностей не было. Впереди виднелась высокая гора, вот одного из пиков я и придерживался.
   Внезапно привлек шум за ближайшим бугром. Оставив сани, в несколько прыжков оказался на возвышенности. Картина открылась неприглядная. Под деревом сидел мужик, видимо охотник из деревни, держа в руках окровавленный нож. Вокруг скалясь кружили четыре матёрых волка. Немного дальше в лужах крови лежало еще два мертвых зверя. Бой выдался для мужика тяжёлым, досталось ему не слабо. Левый рукав тулупа был практически полностью оторван, и этой стороны уже натекла небольшая лужица крови, но пока охотник держался, яростно отмахиваясь от зверей ножом, зажатым в правой руке.
   Думать тут некогда, я потянулся к луку. Повезло в том, что подошёл я с подветренной стороны и звери меня не учуяли. Три выстрела - три мертвых волка. Я умудрился выпустить все стрелы прямо в холку, где позвоночник переходит в шейный отдел, так что рухнули они на землю без единого звука. Последний, самый крупный зверь, сообразив, что охотник и жертва поменялись местами одним броском скрылся в лесу. Лишь у дерева остался непонимающе озирающийся мужик. Я находился немного позади, и он меня не видел. Но лежащие вокруг волки, нанизанные на стрелы, его явно успокоили.
   Приблизившись, выдернул стрелы из погибших зверей, аккуратно сложив их в колчан, после этого повернулся к пострадавшему.
   Выглядел он потрёпано, через разорванный рукав были видны следы укуса, но кровь уже остановилась, а выглядел охотник достаточно бодро, хотя крови потерял не мало. Подставив ему плечо, помог добраться до моих саней. Вернувшись на недавнее место битвы, довольно ловко освежевал убитых зверей. Волчатина для еды не использовалась, если только в самые голодные годы, а шкуры уходили на раз. Сгрузив рядом с сидящим добычу, я сказал - Три моих, две твоих. - Тот лишь благодарно кивнул в ответ.
   Мужик, как я и предположил, родом он был из того села, куда лежал мой путь. Хоть он и порывался идти самостоятельно, я проигнорировал его потуги, сдвинул еще немного добычу и поплотнее усадил в сани.
   Пока шли до деревни он развлекал меня байками. Звали его Ксаныч, был он потомственным охотником. Узнав, что хочу выменять свою добычу на другие продукты, обрадовался. Оказалось, последние пару недель с охотой в селе совсем туго. Волки лютуют, уже троих охотников сожрали. Если бы не я, он бы стал четвертым. Так что свежее мясо, которое лежало у меня в санях придётся очень кстати.
   Наше прибытие вызвало огромное оживление в селении. К Ксанычу кинулась женщина с двумя подростками, видимо семья. Оказалось, они уже не надеялись увидеть того в живых. Ушел на охоту еще два дня назад и пропал. Меня чуть ли не силком затащили в избу, и пока прибежавшая бабка, которая была тут и травницей, и повитухой занималась раненым, его жена накрывала стол. Спустя пол часа все уже сидели в светлице. Кроме Ксаныча с женой в доме появились староста и пара охотников, а пока я уминал пирог, запивая квасом, раненный во всех красках расписывал мою расправу над волками, от чего я стал ловить на себе уважительные взгляды.
   В принципе, я считал свои навыки стрельбы весьма посредственными. Но на фоне крестьянских самодельных луков из простых палок с натянутой жилой, мой, сделанный по военным образцам, невольно внушал уважение. Понятно, что владелец такого лука не совсем простой человек. Так оно и было, Курт не мало повоевал, если бы не его увечье, он бы по мастерству владения стрелковым оружием значительно превосходил любого охотника. Те и луки-то используют преимущественно для добивания добычи или охоты на сидящих на воде птиц.
   - Кирилл Алексеевич, - обратился ко мне староста, - не знаю, что понадобилось такому знатному воину в нашей глуши, видимо и его ввела в заблуждение необычная конструкция лука. В твои дела лезть не буду, но тебя нам сам бог послал. О проблеме с волками ты уже наслышан? - Я молча кивнул. - Уже трое опытных охотников не вернулись из леса, - продолжил он, - молодняк вообще боится за пределы селения выходить. Волки по ночам озверели, под самым частоколом воют. Так вот я к чему, может ты согласишься не на долго остановиться у нас в селе, да помочь справиться с волчьей напастью. А уж мы то отблагодарим, не сомневайся.
   Я сейчас ощущал себя персонажем компьютерной игры, которому пытаются всучить эпический квест. Этих зверюг вживую-то первый раз совсем недавно увидел, когда один в капкан попался. Опасная тварь, скажу вам. Сильный, злобный. Я не рискнул тогда даже подходить близко, из лука добил. Такого в лесу встретишь - оконфузиться не долго. А тут целая стая. Может у старосты где-то в сарайчике завалялся БТР с крупнокалиберным пулемётом, или, на худой конец, старая "Нива" и СВД с оптикой.
   Откажись - обидятся, а нам с ними еще торговать и торговать. Знал бы, что так дело обернётся, трижды подумал перед тем как лезть Ксаныча спасать.
   Староста нетерпеливо переминался с ноги на ногу.
   Ну хрен с ним, волков бояться - в лес не ходить. Соберем людей, может что и выгорит.
   Я не против, - сообщил я своё решение, - мне бы только сначала со своей дичью определиться, а через пару дней я бы к вам обернулся да с волками подсобил.
   Староста от радости аж руки потёр.
   - Ты насчёт дичи не переживай, мы сейчас всё взвесим, посчитаем, и договоримся по обмену. А ты пока у Ксаныча отогрейся после дороги.
   Только к вечеру в сани загрузили мешки с провизией. Жена Ксаныча в благодарность за мужа собрала домашних пирогов и бочонок кваса, а староста, в счёт будущего сотрудничества одарил бочонком домашнего сливового вина. Но в обратную путь сегодня уже не успевал. Идти через лес в темноте слишком опасно, и дорогу еще знаю не достаточно хорошо знаю, не дай бог заблудиться, еще и волки лютуют. Так что заночевал у Ксаныча, а обратно решил идти на рассвете.
   Домой возвращался с богатым наваром и в отличном настроение. Кроме продуктов удалось выторговать тёплую шубку для Таны, а то её старая совсем прохудилась. Из леса к заброшенной деревне вышел только к вечеру, хоть и спешил. Нагрузили продуктов от души, даже пришлось дважды привал делать.

*******

   Едва вошёл в избу, на шею кинулась заплаканная девушка. Пропал отец. Вчера после обеда ушёл проверять и ставить силки и не вернулся. Раньше всегда к ночи возвращался домой, а тут еще всю ночь волки рядом выли.
   Ночью мы так и не сомкнули глаз, прислушиваясь к каждому шороху, надеясь, что вот-вот скрипнет дверь и в комнату войдет хозяин дома. Идти ночью в лес было безрассудством, и я молил что бы до утра не замело все следы.
   С первыми лучами солнца отправился на поиски. Следы санок, которые Курт брал с собой на охоту почти полностью припорошило снегом, так что несколько раз полностью терял направление. Лишь, когда солнце стояло уже над головой, удалось обнаружить место разыгравшийся трагедии. Под огромным деревом лежало тело, припорошенное снегом. Сверху оно было прижато огромной обледеневшей веткой, которая сломалась, не выдержав веса льда. Падая, ветвь раздробила плечо охотника придавив того к земле своим не малым весом. Видимо, болевой шок и кровопотеря помешала Курту высвободится от груза, а волки, несколько тел которых лежало рядом, просто не оставили ему шансов. На теле были множественные следов укусов, а на шее даже вырван кусок мяса.
   Оттащив упавшую ветку я с трудом поднял Курта на руки и, проваливаясь по колено в снег, перенёс его тело на сани. Тана, видимо, ждала нас у окна, как только я зашёл за ограду, тут же выбежала во двор, но увидев безжизненной тело отца, потеряв сознание, опустилась на землю.
   Я подхватил девушку и занёс в дом, бережно уложив на постель. Пусть пока полежит, не стоит ей видеть растерзанное тело близкого человека. Вооружившись инструментами, отойдя десяток метров от забора в сторону леса я начал копать могилу. Промерзшая земля была словно камень, но меня это не волновало, монотонно выбивал кусочек за кусочком. Могила была готова, когда на улице наступила глубокая ночь. Сзади неслышно подошла заплаканная девушка. Попрощавшись с отцом и другом, мы засыпал яму и вернулись в избу.
   Заглянул в спальню. Тана лежала уткнувшись в подушку. Едва коснулся рукой ее плеча, тело затряслось в беззвучном плаче. Я присел, нежно обняв девушку. Малыш, так легли карты. Твой отец прожил правильную жизнь и на небе ему будет хорошо. Неожиданно девушка оказалась у меня в объятьях и разрыдалась уже в голос. Я не знал, как ее успокоить, лишь гладил по вздрагивающей спине и говорил, что всё будет хорошо. Спустя час, обессилев от плача, Тана уснула. Мне сон не шёл.
   Не смотря на последние события от обещания старосте я решил не отказываться. Истребление волков будет еще и моей личной вендеттой.
  
  
   Утром, собрав завтрак на стол, разбудил девушку. Но Тана лишь ковыряла в тарелке.
   Подождав, пока девушка отодвинет миску с едой, я начал разговор, который обдумывал всю ночь.
   - Вчера на могиле я поклялся твоему отцу, что буду заботиться о тебе как о родной сестре. Оставаться тут опасно, места гиблые, да еще и волки расплодились, в любой момент могут на избу напасть. Поэтому предлагаю переехать в деревню. И веселее жизнь там, и мне не придётся постоянно беспокоится о тебе.
   Боялся что Тана откажется, всё-таки здесь похоронен отец.
   - Хорошо, только давай скажем что я твоя невеста. Не хочу, чтобы меня доставали вниманием местные парни.
   Порадовало, что не пришлось долго уговаривать. Для себя я однозначно решил, что нам надо уезжать от сюда, но готовился к длительному противостоянию.
   Как бы не хотелось оставлять девушку одну, но надо было идти в село, договариваться о жилье. Убедившись, что Тана плотно закрыла дверь на тяжёлый засов, быстрым шагом направился в сторону деревни и спустя несколько часов уже походил к дому Захария, так представился в прошлый раз староста.
   Увидев меня на пороге, староста с улыбкой поднялся навстречу.
   - Кирилл, рад тебя видеть, думал только завтра появишься.
   - Захарий, у меня изменились некоторые обстоятельства, поэтому решил обосноваться в вашей деревне вместе с невестой. Денег у меня совсем не много, можно будет подыскать какую хибарку, в которой мы смогли бы первое время перекантоваться?
   - Знаешь, Кирилл, - на секунду задумавшись ответил староста, - такой опытный воин для села настоящий подарок. И от разбойников поможешь отбиться, и волков прогонишь, и дичи и шкур, уверен, будешь не мало привозить из леса. Думаю, народ не будут против, если ты поселишься в доме одного из недавно погибших охотников. Его жену с ребёнком еще года три назад посекли разбойники на дороге, а тут и он сам в лесу сгинул. Дом добротный, а стоит пустой. И за домом проследишь, и нам с тобой безопаснее будет.
   Честно говоря, я немного опешил от такой щедрости, но прикинув, решил, что тут действительно все в выигрыше. На том и ударили по рукам.
   - Захарий, можно где лошадь одолжить, что бы невесту и добро перевезти?
   - Да хоть мою бери, а то она уже застоялась в стойле. А пока будешь ездить, мы в избе порядок наведем, да протопим.
   Пока возвращался, тысячу раз пожалел, что не попросил у старосты седло уздечку. Несколько лет назад я брал в конном клубе уроки верховой езды. Наездник из меня еще тот, но всё быстрее чем пешком по снегу.
   К моему возвращению Тана уже собрала большую часть вещей по мешкам. Молодец, не смотря на все невзгоды последних дней не раскисла. В село решили выезжать ранним утром.
   Едва взошло солнце, я принялся перетаскивать добро в сани, а напоследок сверху мешков усадил и девушку. Все мешки не поместились в маленькие, так что придётся еще раз сюда наведаться, но это уже позже.
   У въезда в деревню нас встретил Захарий с несколькими селянами и сразу проводили к новому жилищу. Дом оказался просторный, с тремя большими комнатами. Как и обещал староста, внутри всё сияло чистотой и уютом. Оказав посильную помощь в перетаскивании нашего добра, они оставили нас вдвоем.
   Одну комнату я сразу отвел под спальню девушке, вторую занял сам. А самая просторная будет у нас гостиной. Пока разложили вещи по кладовкам и сундукам не небе уже разгорелись звезды и взошла луна, сообразив на скорую руку ужин, мы обессиленные разошлись по своим комнатам.
   Посреди ночи меня разбудил какой-то шум. Прижавшись ко мне лежала Тана и тихонько плакала. Нежно обняв ее, гладил по вздрагивающей спине, пока она наконец не забылась во сне.
   С первым криком петухов, аккуратно выбравшись из объятий девушки и одевшись, отправился к дому старосты обсудить ближайшие планы.

*******

   Захарий как раз собирался трапезничать, так что меня тут же усадили за стол. Жуя домашние пироги с капустой я и излагал свой план по истреблению волчьей стаи. А план был простым, взять с собой еще два десятка опытных охотников, которые хорошо знали здешние угодья, припасы на несколько дней, и по волчьим следам выследить их логово. А там уже всех под нож.
   Староста, услышав мои пожелания едва не подавился.
   - Да откуда ж в деревне столько охотников взять, нас всего чуть больше семи десятков тут. Я, конечно, мужиков соберу, потолкуем. Да только они почти все вилами привыкли махать, а не ножами. Луки вообще у четверых.
   Да-а, это я поторопился подписаться. Теперь бы живым из этой истории выйти, и желательно целым.
   Договорились, что к обеду во двор моего дома подойдут все желающие.
   Пока они там будут совещаться, наведаюсь к местному кузнецу на предмет дополнительной экипировки. К моему разочарованию, в кузнице единственный предметом, который мог сойти за оружие был тяжёлый кузнечный молот. Но его если и брать, только в комплекте с самим кузнецом. Я таким точно махать не смогу.
   Вернувшись домой, с той же целью - облазил весь дом. Разжиться удалось только несколькими метрами тонкой, но прочной пеньковой верёвки. Я её тут-же употребил для небольшой переделки своего орудия.
   Не смотря на повсеместное распространение лука, как стрелкового оружия, конструкция у него была на удивление примитивная. Основу луков делали из твердых сортов дерева, что обеспечивало упругость при натяжении, а в качестве тетивы применяли жилы животных. Такая конструкция при производстве обходилась в копейки имея при этом достаточно высокую надёжность, но были и недостатки. Дальность стрельбы зависела от толщины и длинны древка. Чем массивнее лук, тем дальше и сильнее он стреляет. Только и сил что бы управляться с таким оружием требовалось не мало. Если после пятого-шестого выстрела стрелок не сможет натянуть тетиву, толку от такого лука немного. Другая проблема - относительно низкая точность выстрела. У него даже полочки для стрелы на рукоятке и седла для хвостового оперения на тетиве не было. Полочку я сделал, обмотав рукоятку найденной в кладовке бечёвкой.
   К обеду в моём дворе появилось целых три добровольца. Я аж зубами заскрипел. Понятно, колхоз - дело добровольное. Я родину люблю, но умереть ради неё не готов, кто-же тогда её любить будет?
   Впереди идущему было лет под сорок, двое чуть старше двадцати. Приблизившись, они приветствовали меня полупоклоном, признавая мой статус номинального командира. Старший представился Ольмом, младшие, которые оказались его сыновьями, Валеком и Тамиром. После знакомства пригласил всех к столу.
   Разговаривал я с главой семейства, младшие сидели молча и внимательно нас слушали.
   - Ольм, как считаешь, большая стая по лесу бегает? - тот оказался опытным охотником, с самого детства помогал отцу, который так же был охотником, так что его мнение, как знатока здешних охотничьих угодий, меня очень интересовало.
   - Точно сказать сложно, - ненадолго задумавшись, ответил тот, - навряд ли больше двух - трёх десятков. Лес то не большой, крупная стая не прокормилась бы.
   Учитывая, что двух убил Ксаныч, которого я спас по дороге в селение, трёх я, еще трёх Курт перед смертью, да селяне говорили, что охотники пятерых в самом начале пристрелили. По лесу бегало около двадцати сильных, злобных, очень опасных зверюг. Как-то многовато для нас четверых.
   Что бы их всех упокоить придется аккуратно прочесать весь лес, вылавливая небольшими группами. А это до хрена. От деревни до мёртвого леса - километров пятнадцать в поперечнике и в ширину около восьми километров. По снегу недели две-три лазить можно.
   С моей тактикой Ольм бы не согласен.
   - Хоть лес и не большой, - начал он, - выслеживать зверьё можно долго. Тут важнее найти их логово и убить вожака и самок с приплодом. Тогда с остатком стаи уже не сложно будет разобраться. По следам зверей выйти на логово не сложно, они в любом случае должны регулярно таскать туда мясо. Боязно, конечно. Нарвёмся на десяток матёрых волков, нам не поздоровится.
   Вот откуда он такой герой взялся. Я отчётливо понимал, против совместной атаки десятка разъярённых зверей нам не устоять. Но и бегать по лесу неделями, ночуя в снегу, отстреливая по два-три волка тоже не улыбалось. Так и не придя к окончательному решению, перенесли дальнейшее обсуждение на завтра.
   Когда я вернулся в дом, за столом в гостиной сидела Тана, сосредоточенно изучая поверхность обеденного стола.
   - Кирилл, я тебе совсем не нравлюсь? - не поднимая головы спросила девушка.
   Из огня да в полымя. Это ещё что за мексиканские страсти. Я как-то об этом аспекте нашей совместной жизни не задумывался. Пока не обрёл зрение, вообще не до женщин было. Конечно, увидев впервые дочку Курта, невольно испытал к ней определённые эмоции. Красивая, с прекрасной фигуркой. Но потом как-то сразу стал воспринимать как младшую сестру. И на могиле Курта поклялся оберегать как родную кровь.
   - Тана, зачем я тебе. Ты такая красавица, все парни в селении на тебе заглядываются.
   - Ты совсем не такой как они. Умный, сильный, смелый. Я когда первый раз тебя увидела, почувствовала как сердце сжалось. Никогда такого не испытывала. Каждый раз, когда к тебе прикасалась, меняя повязки на лице - словно молнии по пальцам проскакивали.
   Девчонка влюбилась по уши. Чего кривить душой, мне она тоже приглянулась с первого раза. Наверняка, присмотри она себе жениха в селении - ревновал бы. Как ни крути, наши судьбы всё одно связаны.
   А собственно какого черта, девушка мне тут в любви признаётся, а я стою как истукан.
   Подойдя к Тане, я нежно обнял ее.
   - Малыш, ты мне безумно нравишься. Я даже не думал, что могу вызывать у тебя такие чувства. - От прикосновения к нежной коже я почувствовал, как накатила волна желания.
   Подхватив девушку на руки, я перенёс её на кровать в своей комнате. Судя по тому, что ту начала бить нервная дрожь, я был первым мужчиной в её жизни. Заснули мы только под утро.

*******

   Предупредив Тану, что к обеду у нас будут гости, по-быстрому перекусив вчерашними холодными пирогами, до которых мы так и не добрались, отправился на задний двор опробовать достаточно ли прочно бечёвка на рукоятке фиксирует стрелу. В целом результат порадовал. Теперь древко стрелы уже не елозило по рукоятке, плотно лежа на пальце. Отстрелял пару колчанов, что бы окончательно приноровиться. Стрелы ложились на удивление точно. Пока упражнялся солнце поднялось над головой, как раз оставалось время ополоснуться в бане до прихода охотников.
   Лёжа на верхнем лежаке, наслаждаясь жаром, обдумывал предстоящую охоту. Даже не услышал, как приоткрылась дверь и Тана зашла в предбанник. Только когда горячее гибкое тело прижалось ко мне, все заботы и думы вылетели из головы.
   К обеду, как и договаривались, пожаловали трое охотников. После сытной трапезы Ольм достал из-за ворота большой кусок серой бумаги, который оказался грубой картой ближайших окрестностей. По-военному чётко он объяснил, где стоит искать логово и наметил маршрут. Лес он и вправду знал, как свои пять пальцев. На карте начали появляться отметки крупных валежников и оврагов, на обход которых, пойдя мы напрямик, потратили бы уйму времени. Окончательный план согласовали только к вечеру. И Ольм, и его сыновья считались хорошими следопытами, так что по следам зверей не особо сложно будет найти путь к логову. Начало охоты запланировали на следующее утро.
   Едва начало светать, наша бравая зондер-команда вышла за ворота селения. Каждый был вооружен луком, к которому взяли по три колчана со стрелами и охотничьим ножом. В заплечных сумках был запас еды на три дня. Это был тот максимум на который мы рассчитывали, если придётся обходить все потенциальные места их зимней лёжки.
   Повезло, что несколько дней не было снегопада, и снег успел слежаться. Так что передвигались достаточно быстро, лишь иногда проваливаясь по колено в снег. Впереди шёл Ольм, как самый опытный охотник, за ним я, а прикрывали тылы Василь и Миша. Никогда мне раньше не приходилось видеть работу следопытов, поэтому всё внимание было приковано к действиям впередиидущего. Следов было много, и часто взгляд путался, сбиваясь с направления, хотя я чуть ли не носом снег рыл. Ольм, похоже, вообще не утруждал себя разглядыванием следов под ногами. По одному ему ведомым признакам он иногда корректировал наш маршрут, в оставшееся врем просто рассматривая небо и верхушки деревьев.
   В отличии от мужиков, я не был привычен к таким долгим переходам. Обливаясь потом, который раз проваливаясь по колено в снег, сотый раз пожалел, что согласился ввязаться в эту авантюру.
   К счастью или нет, бродить по лесу в поисках хищников долго не пришлось. Нас самих нашли. Успев углубиться на несколько километров в лес мы увидели, как вдалеке на небольшой возвышенности появляются серые тела крупных зверей. Это был самый большой мой кошмар. Три...пять...семь... десять. Десяток матёрых волков уверенно трусили в нашу строну. Заметив людей, они даже не сбавили ход. Такое ощущение, что именно наша группа была их конечной целью. В процессе сближения в стае наметились странные перемещения. Волки, бегущие плотной группой, растянулись в ряд, образовывая вытянутый полукруг. Ерунда какая-то, не могут дикие звери себя так вести. Как-будто невидимый хозяин отдавал им команды на расстоянии.
   Я пытался прикинуть наши шансы. Радоваться было нечему. В лучшем случае с того момента, как волки попадут в радиус стрельбы наших луков, успеем сделать по два-три выстрела. Даже при самом благоприятном исходе, придётся сойтись в ближнем бое с половиной стаи.
   По мере сближения звери начала наращивать темп. Уже не оставалось сомнений что они шли за нами. Чёрт, это реально страшно. Огромные серые тела неслись по заснеженной поверхности, из оскаленных пастей валил пар и хриплое рычание десятка глоток эхом разносилось по округе.
   Ольм с сыновьями словно замерли в оцепенении. Чего они ждут, еще несколько секунд, и стая будет в пределах досягаемости наших стрел. Уже не обращая внимание на охотников, я потянулся к колчану.
   "Приход" накрыл меня совершенно неожиданно. Как тогда, во дворе на тренировочном полигоне, время словно замедлилось. Прыжки волков стали плавными, как будто они бежали не по ровной земле, а по морскому дну, преодолевая сопротивление воды.
   Стрелы срывались с моего лука одна за одной, исполняя реквием в гудящем от напряжения воздухе. Вот первая стрела вонзилась в оскаленную пасть. Удар был такой силы, что древко войдя в пасть, пробило череп и почти полностью вышло через шею уже мёртвого зверя. От сильного импульса его тело развернуло в воздухе. Стая, еще не осознавая, что доживает последние мгновенья, азартно пыталась добраться до нас. Наваждение пропало так же неожиданно, как и появилось. Теперь воздух наполняло не рычание и поскуливание недобитых животных.
   И что это сейчас было? С какого перепуга я превратился в местного терминатора.
   От пережитого стресса и мощного выброса адреналина меня потряхивало. Скинув наплечный мешок на землю, уселся сверху. Охотники стояли с открытыми ртами. В натянутых тетивах луков лежали стрелы, которые те так и не успели выпустить.
   - Мужики, вы ох..ли? - хоть меня разбирала злость, но сил ругаться не было.
   Те только после моей реплики вышли из ступора. Обведя взглядом место недавнего побоища, они изумлённо уставились на меня.
   Так и хотелось ответить фразой из анекдота "Чего ты на меня так уставился, я сама охренела".
   - Кирилл Алексеевич, прости малодушных, сам не знаю, что нашло. Как голову обручем стянуло. Зверя вижу, а мочи поднять лук нет. - Сыновья закивали головами, подтверждая его слова.
   Странные дела творятся. Нечистой силой попахивает.
   - Ольм, как думаешь. Далеко до логова? - поинтересовался я, вырезая последнюю стрелу из тела жертв.
   Сейчас нам удалось выжить только благодаря чуду. По-другому это назвать не мог. Случись это в моём мире - принял за больной бред воспалённого сознания и со спокойной душой записался на приём к психиатру. Здесь психиатров не было, но были маги, а значит и маленькое чудо вполне могло вписаться в метрику этого мира. Как по мне, главное, что живы остались. Если бы волков в виде божественного присутствия убило с неба падающими роялями, переварить такое было-бы куда сложнее.
   - Думаю, почти пришли. Похоже эта стая хотела помешать нам добраться до их лёжки. - Охотник достав карту, по которой мы составляли план экспедиции, ткнул в неё пальцем. - Мы примерно здесь, за бугром овражек, за ним старый лесоповал. Удобное место для зимовки стаи.
   Взобравшись на возвышенность, мы и впрямь увидели овраг. Следы недавней стаи, по которым мы пришли, обминали провал и уходили дальше. С той стороны оврага снег был утоптан множеством лап, даже без объяснений было понятно - логово рядом.

*******

   Так оно и вышло. Сделав вынужденный крюк, чтобы обойти разлом, миновав небольшой бурелом, мы лицом к лицу столкнулись с остатками стаи. Семь крупных самцов, почти на голову выше тех, что я недавно уничтожил, преграждали проход к большой норе под заваленными стволами исполинских деревьев. Преодолев бурелом, мы оказались в нескольких десятках метров от входа в лёжку и сразу же подверглись атаке. К такому повороту событий никто оказался не готов. Хорошо хоть мужики не включили тормоз, как первый раз. Я успел сделать четыре выстрела, пока один из волков не накинулся на меня, повалив в снег. Краем взгляда я заметил, что мои спутники отчаянно сражаются с оставшейся тройкой волков. Ну что же, половину мы положили из луков, теперь честная схватка, один на один.
   Несколько раз клыки захлопывались в паре миллиметров от моей шеи. Всё лицо было забрызгано слюной, капающей из оскаленной пасти. Пару раз волк цапнул меня за руку, но прокусил лишь одежду, оставил на руке лёгкие царапины. Наконец, мне удалось высвободить руку с ножом из-под тяжёлой туши, и всадить широкое лезвие в бок зверя. По руке потекло что-то горячее, а хищник, последний раз щелкнув клыками, упал на меня без признаков жизни.
   Бой меня вымотал, но скинув с себя поверженного волка, обнаружил, что у товарищей дела обстоят куда хуже. Тамир лежал в десятке метров весь в крови, правая рука, рядом с которой валялся окровавленный нож, была прокушена, через дыру в надорванном рукаве виднелся клок вырванных мышц. Валек почти добил своего противника, хотя и сам пострадал не мало. Тяжелее всего приходилось Ольму, тот одновременно отбивался от слаженной атаки двух зверей.
   Свой лук я обнаружил лежащим в снегу буквально в нескольких шагах, так что спустя мгновение три выпущенных стрелы окончательно решили исход схватки. Едва последний волк испустил дух, мы бросились к лежащему в крови парню. Состояние его было тяжёлое, но не критичное. Хоть он и дышал учащённо из-за кровопотери, непосредственного риска для жизни я не видел.
   - Вроде отбились, - оглядевшись вокруг заявил Ольм, - может и осталось бегать несколько недобитков по лесу, но для нас они уже не опасны. Со стаей покончено.
   Словно в насмешку его словам из логова раздался громогласный рык, от которого мы непроизвольно присели. В зеве логова мелькнула тень, и вот перед нами во всей красе возник вожак стаи. Зверь оказался невероятных размеров. Здешние волки были покрупнее земных, но на фоне вожака, и они казались пигмеями. Волк в холке доходил мне до плеча, так что сейчас наши глаза находились почти на одном уровне. Его взгляд вселял иррациональный ужас. Из зрачков струился жёлтый свет, это было не отражение луны. В голове появилась тяжесть, мысли начали путаться. В одном смазанном прыжке зверь оказался у меня за спиной, и я услышал сдавленные крики. Слабо отдавая отчёт своим действиям, вскарабкался на ближайший поваленный ствол исполинского дерева. Забраться сюда зверю будет крайне сложно. Обернувшись, обнаружил, что Ольм и Валек лежат на земле безжизненными куклами, а зверь развернувшись в мою сторону, готовится к прыжку. Сейчас меня будут убивать с особо изощрённой жёсткостью.
   Встряхнув головой, сгоняя наваждение, несколько раз выстрелил из лука. Пара стрел, лишь задев тело зверя по касательной, улетели в темноту. Готов поклясться, в момент соприкосновения наконечника со шкурой видел искры. Это не зверь, а монстр какой-то. Но маленький успех был. Одна из стрел пробила грудину, две торчали из бедра, а последняя попала в глаз, но, видимо, скорость стрелы оказалась не велика, и наконечник застрял в глазнице не достигнув мозга. Пугало то, что торчащие из тела стрелы похоже не вызывали у твари особого дискомфорта. Последующие минуты оказались самыми страшными в моей жизни. Зверь одним прыжком преодолел почти десять метров до моей позиции. От мощного удара ствол под ногами зашатался. От падения на землю спасла ветка, за которую успел схватиться в последний момент.
   Сейчас я бы не отказался даже от упавшего с неба рояля. Первая волна адреналина сходила на нет, уступая место страху и нахлынувшей слабости. Хоть после прыжка зверь не смог удержаться, рухнув обратно на землю, оставляя на коре глубокие следы от когтей, вопрос нескольких секунд добежать до начала места излома ствола. А там уже как по мосту, шириной почти в полтора метра, до меня добраться было проще-простого. Вожак так и поступил.
   Теперь мы стояли друг напротив друга на широком стволе упавшего исполина. Сделать последний прыжок зверю мешала лишь пара крупных веток, торчащих между нами. Отбросив лук, я потянулся за ножом.
   Зверь нападал с невероятной скоростью, уже несколько раз я висел не волосок от смерти, когда челюсти захлопывались практически на моей шее, задевая острыми клыками кожу. Я же всего раз слегка оцарапал вожака. Возникло стойкое убеждение, что он предугадывает мои шаги. Еще несколько минут в таком темпе, и я просто рухну без сил, мелькнула страшная мысль. Зверь, словно почувствовав мою панику, ускорил атаки.
   Удар... Мимо... Отскок... Удар... Челюсти зверя вцепились в левую руку, еще чуть, и я почувствую, как хрустнут кости в мощных, словно тиски, челюстях. Из глазницы всё еще торчал обломок стрелы.
   - На, тварь!!! - собравшись с последними силами, чувствуя, как рвутся сухожилия заблокированной руки, я всем телом навалился на зверя, послышался хруст пробиваемой железным наконечником кости. Зверь, выпустив из пасти зажатую руку, попытался лапой вытащить остатки стрелы, но буквально через мгновение по телу прошла судорога и тот осел на подломившихся лапах, издав на последок замораживающий душу вой.
   - Вот теперь точно всё, - мелькнула мысль, и я без сил опустился на ствол, крепко вцепившись в ветку, чтобы не рухнуть вниз. Хотелось просто на несколько минут отключится, но погрузиться в пучину небытия мне не позволило чувство иррациональности происходящего.
   Огромное тело поверженного зверя охватило зеленоватое пламя. Очертания его начали смазываться, уменьшаясь в размерах. Вот уже на месте последней битвы лежит не волк-переросток, а обычный человек. Не знаю, как бы мозг современного человека реагировал на эту фантасмагорию, но у меня даже сил удивиться не осталось. Ползком приблизился к недавнему врагу. Обычный мужик тщедушного вида был одет в изорванные одежды, напоминающие монашескую рясу. Примерно так в моём понимании выглядели колдуны и чернокнижники. С таким телосложением на воина он точно не тянул. Тут я заметил странный медальон, выглядывающий из складок одежды. То была точная копия головы волка. Смутно отдавая отчёт в своих действиях, я потянулся к артефакту, через мгновение в руках оказалась оскаленная волчья морда, висящая на простой железной цепочке, которая тут же перекочевала в заплечный мешок.
   В глазах потемнело, и сознание окончательно погрузилось в темноту.
   Пролежал без сознания я не долго, поскольку очнувшись почувствовал, что лишь немного продрог. Даже с дерева умудрился не свалиться. Левая рука болела невыносимо, как минимум вывих сустава. Поднявшись на дрожащих ногах, пошатываясь, с трудом спустившись со скользкого от крови дерева, побрёл к логову. На небе светила лишь яркая луна, так что в глубине царил плотный полумрак. Протиснувшись под нависшим стволом упавшего дерева, обнаружил небольшую нору, устланную засохшей травой и ветками. Внутри витал стойки запах зверя. Внезапно справа послышался шорох, и нож словно сам прыгнул в руку. Нападения не последовало. Вместо этого из дальнего угла донеслось поскуливание. Только сейчас я заметил в самой глубине мохнатый шевелящийся клубок. Это был волчонок. Странно что он был один. Насколько я знал, волчица с одного помёта приносит от четырёх до девяти щенков. Но это не имело значения, это был враг, которого надо уничтожить. Я замахнулся ножом, но в последний момент рука дрогнула. Мозг кричал - убей, но всё естество было против этого решения. Хоть это и будет злобный хищник, когда вырастит, пока это всего лишь беззащитный ребёнок. Ухватив сопротивляющегося щенка за холку, вытащил того из норы.
   Странный какой-то волчонок. Все волки, которых до сегодняшнего времени приходилось встречать имели одинаковый серый окрас с лап до ушей, у щенка же от ушек до самого носа тянулась полоска белой шёрстки, и глаза были почему-то не зелёные, а голубые. Пока я его рассматривал, поднеся к лицу, тот вцепившись крошечными лапками в перчатку умудрился лизнуть шершавым языком мой нос.
   - Блин, я так не играю, как после такого тебя можно обидеть. - Вздохнув, я расстегнул верхние пуговицы шубы и сунул щенка за пазуху, где тот крутнувшись, сразу затих. Мужика, в которого превратился вожак, я предварительно запихнул в нору. Дело тёмное, и я решил сам с ним разобраться. Не хватало что бы всё село на уши встало от новости что в лесу хозяйничают оборотни.
   Приведя в чувство Ольма , вкратце пересказал бой с вожаком, умолчав большую часть подробностей, выслушав восторженные высказывания о моих охотничьих способностях, я начал подгонять их домой. Охотник настаивал остаться на ночёвку тут, а с рассветом идти в селение. Но, учитывая состояния Тамира, и три-четыре часа хода до деревни по прямой, я настаивал на возвращении. Хоть парень уже начал приходить в себя, крови он потерял не мало. Ночёвку на снегу в такой холод мог не перенести.
   К тому времени как мы собрали разбросанное оружие и стрелы, Тамир уже смог передвигаться. Хоть он и сильно ослаб из-за ран на руке, нести его не пришлось, лишь Ольм и Валек по очереди поддерживали его во время движения.
   К стенам ограды селения подошли ближе к рассвету. К нашему удивлению у ворот толпилась большая часть взрослого мужского населения. Оказалось, шум схватки услышали даже здесь, не на шутку испугавшись. А потом, по-быстрому организовав сборы, с рассветом решили гурьбой идти на наши поиски. Где-же вы все раньше были.
   Как я оказался в своей кровати уже не помнил.

*******

   Проспал я сутки. Проснувшись утром, почувствовал жуткий голод. Не смотря на недавний суточный переход, ощущал себя полным сил и энергии. На плече обнаружилась аккуратно наложенная повязка, от которой пахло травами. Пока находился в объятиях морфея, меня успели "подлатать", так что даже ощутимо пострадавшая левая рука почти не беспокоила. Натянув штаны и накинув рубаху, вышел из спальни. Тана как раз накрывала на стол, от ароматов заурчало в животе. Девушка, услышав мои шаги, обернулась. Подойдя, она обняла меня за талию, уткнувшись носиком в плечо.
   - Кир, ты мой герой. Но больше так никогда не делай. - она смешно шмыгнула носиком. - Ты единственный, кто у меня остался. Когда ты ввалился в дом, весь в крови, я едва не потеряла рассудок.
   Ещё тогда в лесу, лежа рядом с убитым оборотнем, я зарёкся ввязываться в подобные авантюры. Инициатива наказуема. Пусть проблемы никарагуанского народа волнуют этот самый народ.
   Пока расправлялся с едой, девушка щебетала, рассказывая последние новости. Их было не так уж много. Несколько раз заглядывал староста, которого в первый приход Тана едва не отходила метёлкой, так была на него зла за мои злоключения. Один раз приходил Ольм.
   Насытившись, решил выйти во двор, размять мышцы. Сутки проспал как-никак, надо бы кровь разогнать.
   Пока во дворе делал разминку, стараясь максимально щадить повреждённую руку, несколько раз мимо проходили селяне, и поравнявшись с домом, почтительно кланялись. Подозреваю, что без Ольма с сыновьями тут дело не обошлось. Расписали наш бой не жалея красок. Засветился я знатно, за день стал местной знаменитостью. Надо бы сходить со старостой переговорить. Лишнее внимание к моей скромной персоне совсем ни к чему.
   О, только подумал, а он сам тут как тут.
   По улице к моему дому шла целая делегация. Староста, Ольм, Ксаныч, которого я тогда спас от волков в лесу и ещё трое незнакомых мужиков.
   Пришли они, чтобы обсудить мою награду за избавление села от волчьей напасти, о которой заикнулся при первом разговоре Захарий. Моё участие в затее оказалось судьбоносным. Мало того, что единолично уничтожил большую часть стаи и вожака, так еще и от практически верной смерти в пасти волков спас Ольма с сыновьями.
   Всем селом решили отдать мне жеребца, которого той осенью отбили при нападении разбойников. Он выгодно отличался от крестьянских лошадей стройным станом и грацией. К коню прилагалась добротная сбруя из хорошо выделанной кожи и довольно искусно сделанным седлом. Староста собирался по весне вывезти его в город на продажу, ибо такого красавца в упряжь грех ставить, а ездовые кони в селе без надобности. Но коль такой случай, для героя ничего не жалко.
   Пока мы разговаривали, сыновья старосты уже подвели моего коня.
   Да, слов нет. Чёрный как смоль красавец выбивал копытом землю, словно приглашая прокатиться на нём. В моей прошлой жизни я с лошадьми пересекался весьма поверхностно. Несколько месяцев брал уроки верховой езды в загородном конном клубе, но это было так давно, что не уверен смогу ли удержаться сейчас в седле. Подойдя к жеребцу, я погладил его по холке, тот в ответ ткнулся губами мне в лицо. Подружимся. Назову его Угольком.
   Была не была, вставив ногу в стремя, я вскочил в седло, вцепившись обеими руками в уздечку. Не плохо получилось. Еще не полностью выветрились из головы уроки верховой езды. Сделав небольшой круг по двору, соскочив с седла, подошёл к старосте.
   - Ну Захарий, спасибо тебе от всей души. Прям царский подарок. - говорил я чистую правду, грация и красота жеребца вызывала восторг.
   Староста аж расплылся от удовольствия, видя мою искреннюю радость.
   Выслушав очередные хвалебные речи в счёт моей невероятной храбрости, ловкости и мастерства, удалось, наконец, выпроводить мужиков по домам. Очень хотелось посидеть спокойно в тишине и поразмыслить на всеми странностями, которые произошли после моего появление в этом необычном мире.
   За то недолгое время, что я находился здесь, произошло три события, которые не поддавались логике. Первое - загадочная тропинка, выведшая из леса к заброшенной деревне, второе - внезапно прорезавшиеся способности в обращении с луком, третье - невероятно полезная, но необъяснимая возможность временного сдвига. Хоть суть у них была разная, отчего то не покидала уверенность, что ноги растут из одного места. Гипотез можно выдвинуть хоть миллион, лучше вообще не заморачиваться. У меня был более материальный предмет для размышлений - амулет, снятый с мужика.
   На счёт него кое-какие соображения имелись. В нашем фольклоре хватало сказок про оборотней, а если вспомнить что это мир пропитан магией, сказка вполне может оказаться былью. Я практически уверен, что виновником метаморфозы был артефакт, лежащий в моей заплечной сумке.
   За обедом я попытался осторожно выведать у Таны, какие слухи ходят про оборотней, но безуспешно. В детстве родители рассказывали сказки, где фигурировали странные существа, в которых можно распознать перевёртышей, но то всё вымыслы, а что пришлось увидеть у логова - суровая реальность.
   Пойти что ли у старосты спросить. Тана то сколько с отцом в глуши прожила, могла и правду ничего не знать.
   Староста принял как родного, притащил бочонок с домашней бражкой, организовал сразу чем закусить. Только после того, как опорожнили по чарке, удалось перевести беседу в нужное русло.
   - Захарий, вот скажи мне, ходят ли какие слухи про оборотней, может легенды какие есть?
   - Да какие легенды - тот удивлённо глянул на меня, мол неужели сам не знаешь. - Эти твари уже столько крови простым людям попортили, что даже специальные отряды королевской гвардии создали, которые пытались выслеживать и уничтожать эти порождения нечистой силы. Да только бестолку. Твари эти невероятно хитрые и быстрые. Еще ни разу не слышал, что бы кто их убивал.
   Опа, это я удачно зашёл. Оказывается, оборотни тут совсем не в диковинку. Может получится и на странный амулет луч света пролить.
   - Может ты слышал, откуда они берутся? Какие они вообще, оборотни?
   - Ну, Бог миловал, сам то я с этими тварями не встречался. Но вот в городской таверне много лет назад случайно подслушал разговор двух охотников на эту нечисть. Так говорили они, что это и не звери вовсе, а люди, что волшебством меняют свой облик.
   Больше толковой информации из старосты выудить не удалось, так что выпив на последок по чашечке ядрёной самопальной бражки, пришлось откланяться гостеприимным хозяевам.

*******

   Дни потянулись за днями. Я занимался охотой и благоустройством нового дома. Тана полностью взяла на себя домашнее хозяйство. Понемногу подробности ночной охоты на волков начали стираться из памяти, хотя авторитетом среди селян с тех пор я пользовался не малым. О бое напоминал лишь амулет, который от греха подальше был замотан в тряпки и покоился на дне моей сумки, и волчонок.
   Тот как хвостик постоянно бегал то за мной, то за молодой хозяйкой. Оказался он жутким обжорой, и сейчас по дому носился смешно переваливающийся на коротких лапках лающий пушистый мячик. Как-то держа его на руках, почесывая пузо ворчащему от удовольствия щенку, Тана сказала, что он как Фобос круглый из-за своего непомерного аппетита. Фобосом называли местную луну. Так и прицепилась к нему эта клички. Теперь каждое утро, едва всходило солнце, Фобос будил нас радостным лаем, требуя поиграть с ним, а за одно угостить каким-либо лакомством.
   Размеренные деревенские порядки мне начинали нравилась, о родном доме вспоминал всё реже и реже. Хоть тут не было привычных развлечений - телевидения, интернета, жизнь казалась более насыщенной, чем в прежнем мире. Чего стоили сумасшедшие скачки на моём Угольке, в погоне за убегающей дичью. А вечером дома меня ждала любимая девушка, каждую ночь доводившая своей страстью до изнеможения. Предложи мне кто сейчас вернуться в мой мир, еще бы и не согласился.
   Больше всего моё воображение будоражила завеса, покрывавшая тайну магии. Чувствуешь себя словно в сказке. Тем более с таинственно-загадочной частью этой реальности мне случилось немного соприкоснуться. В моём бурном воображении появлялись добрые маги, которые своей силой могли повелевать природой и спасать людей, злобные колдуны, рисующие пентаграммы для заклятий, могущественные артефакты... Любой ребёнок иногда мечтал стать волшебником, а каждый взрослый в душе так и остаётся немножко ребёнком.
   Незаметно зима подошла к концу. Мы несколько раз ездил в свой старый дом, на краю мёртвого леса. Проведать могилу, перевезти в село оставшиеся вещи. Каждый раз возвращаясь к лесу, вспоминал рассказ о событиях многолетней давности. Если в той битве полегло столько людей, в лесу до сих пор должны лежать остатки амуниции, оружия, магические амулеты. Найти бы пару захоронений, неплохо можно разжиться.
   Хоть текущий уклад жизни меня пока устраивал, чувствовал, что в деревне скоро станет тесновато. Во мне проснулся дух прогрессора и исследователя. С одной стороны, хотелось как можно больше узнать о магии, с другой - используя знания человека двадцать первого века, внести вклад в научно-технический прогресс, попутно застолбив себе теплое местечко в этом мире.
   Постоянно по крупицам я собирал всю доступную информацию о проявлениях магии в этом мире, сравнивая полученные данные, проводя анализ, ища совпадения и противоречия. Много раз с селянами, что возили по селам товары на обмен посещал соседей в поисках новой информации. Постепенно картина приобретала хоть какие-то очертания.
   Приехав в очередную деревню с обозом, чтобы выменять мясо дичи, которого после уничтожения волчьей стаи наши охотники добывали в количестве, значительно превышающем потребности небольшого селения, на фураж и ткань, я по привычке направился в придорожный трактир. Хозяева этих заведений, как я понял, были ценнейшим источником информации. К ним постоянно заезжали путники, кто перекусить перед дальнейшей дорогой, кто закупить провизию, кто заночевать. Так что в пенаты таких заведений новости доставлялись из первых рук. А как звучит народная мудрость, да услышит имеющий уши.
   Вот и в этот раз, заказав кувшин холодного кваса с лёгкой закуской, закинул удочку на предмет всевозможных проявлений магии. Хозяин с ходу и выдал, что буквально в дневном переходе живёт себе, поживает старый отшельник, который в молодые годы служил боевым магом в королевской гвардии. Хоть те места считались очень неспокойными из-за многочисленны шаек бандитов, старикан себя чувствовал вполне комфортно, и, поговаривали, подпаливал шкуру желающим разжиться его добром не один раз.
   Получив такую ценную информацию, домой я решил не возвращаться, а сразу ехать к старому волшебнику. Сказав мужикам, что бы те возвращались без меня и предали что задержусь, прикупив в таверне съестного, тут же выехал на поиски старого мага.
   Оказалось, дедок оказался личностью известной, вздорной и со скверным характером. Встречные путники, подсказывавшие мне путь, провожая сочувственными взглядами.

*******

   О том, что я близок цели подсказал странный шум и крики вдалеке, а также показавшаяся в просветах деревьев устланная соломой и ветками крыша избы. Проехав пару сотен метров я стал свидетелем феерической картины. На крыше сидел плюгавенький дедок, а со всех сторон его избу окружали личности криминальной наружности. Похоже дедка это не только не напрягало, а даже забавляло. Едва кто-то из нападающих заходил за условную, невидимую границу, мужичок на крыше швырял в него огненный шарик, размером с футбольный мяч. Первый раз в жизни вижу настоящего мага.
   Один из несчастных, не успев увернуться, принял подачу спиной, и в миг превратился в пылающий факел. Учитывая, что вокруг избы валялось с десяток подгоревших тел, в эту игру они уже играли давно. Сейчас нападавшие образовали ровный круг метров восемьдесят в диаметре, но приближаться желанием не горели.
   Идиоты, обстреляли бы горящими стрелами избу и не парились, - подумал я.
   Видимо, светлая мысль пришла не только в мою голову, поскольку уже через несколько минут стрелы с горящими наконечниками полетели по направлению к жилищу мага. Вот тут дедок, похоже, забеспокоился. Несколько пылающих снарядов упало на соломенную крышу, и та задымилась густыми клубами белого дыма.
   В ответ старый маг вскочил на ноги и начертил в воздухе замысловатую фигуру. Только что ясное небо мгновенно потемнело, раздался гром, и сверху начало что-то падать, с треском ломая ветки на деревьях. Буквально в двух десятках шагов от меня в землю вонзилась огромная сосулька в пол руки длинной, и в кулак толщиной. Я с опаской посмотрел на верх. Такая если попадёт, мало не покажется.
   Подтверждением моих мыслей стали дикие крики на поляне вокруг жилища мага. Спустя мгновение после артобстрела сосульками-переростками большая часть разбойников свалились замертво, пробитые и пришпиленные ледяными снарядами. На ногах осталось меньше десятка нападающих, которые продолжали обстреливать избушку. А вот маг похоже на последнем заклинании спёкся. Сейчас он сидел на разгорающейся крыше, тяжело дыша. На лбу выступила крупными каплями испарина.
   Нет, так дело не пойдёт. Я надеялся на содержательную беседу за рюмочкой чая со старым отшельником, а рискую вместо этого получить в меру прожаренного пенсионера. Пора бы брать инициативу в свои руки. Пришпорив Уголька, достав из-за спины лук, въехал на поляну. Для разбойников моё появление оказалось полной неожиданностью. Пока они сообразили, что на игровой доске появилась новая фигура, я успел расстрелять почти пол колчана. Оставшиеся в живых пара нападающих, видя такой оборот, попробовали ретироваться в лес, но стрелы оказались быстрее, и те уткнулись лицами в землю.
   - Эй, отец, слезай с крыши. - Крикнул я магу. - Живых обидчиков не осталось.
   В паре сантиметров от лица пролетел сгусток огня, запало палёными волосами. Моими, кстати.
   - Ветеран, да ты охренел? - заорал я не своим голосом. - Я тут жизнью рискую, спасая его бесценную задницу, а он меня поджарить решил? Вот же отродье неблагодарное!
   Похоже заряд, выпущенный в меня, отнял у старика последние силы. Я наблюдал как руки того медленно соскальзывают с печной трубы, за которую он только что держался. Мгновение, и боевой маг кубарем летит с крыши на землю. Едва успел поймать его. Уф, вроде маленький, а такой тяжёлый. Огонь на крыше уже погас, лишь кое где от сырой травы поднимался в небо дым. Убедившись, что опасность пожара миновала, взвалив старика на плечо, потащил его в дом.
   Как ни странно, ни одна из многочисленных стрел не влетела через открытые окна внутрь избы. Либо бандиты опасались повредить добро, хранящееся в сундуках, либо на окнах были установлены защитные заклинания.
   Уложив отшельника на широкую лавку, достал из-за пояса верёвку, крепко связал тому руки, а рот заткнул импровизированным кляпом, из найденной на столе тряпки. Не дай бог оклемаясь, наколдует чего сгоряча, и превращусь я в прекрасную царевну лягушку. Я то очень надеялся, что он просветит меня о секретах метаморфоз. Но только не таким способом.
   Жаль, что тут не придумали нашатыря, сейчас бы живо привёл его в чувство. Тут я заметил в глубине помещение приоткрытую кладовку, на полках которой стояли многочисленные банки-склянки. О, может и некий аналог нашатырного спирта завалялся. Да... Запашок у содержимого баночек был еще тот. Хоть нашатыря я и не нашел, после очередной бутылочки от резкого непривычного запаха заложило нос и из глаз брызнули слёзы. На моём лице появилась кровожадная ухмылка.
   - Ну что, пенсионер, сейчас будем тебя лечить!
   Едва "изысканный" аромат содержимого пузырька достиг носа моего "пленника", тот резко пришёл в себя, и глаза стали размером с блюдце. Судя по тому как он задёргал руками и несколько раз попытался что-то произнести, меры предосторожности оказались не лишними.
   - Ну что отец, поговорим или продолжим реанимационные мероприятия? - я потянулся к пузырьку, стоящему на крае стола.
   Пленник, проследив взглядом за моей рукой, резко сник.
   - Ну что, поговорим? - дед усиленно закивал головой, а я выдернул кляп.
   - Что ж ты, ирод такой, ворвался в дом, связал, отравить решил. - Он с опаской покосился на стоящую на столе склянку.
   - Нет отец, так разговор у нас не пойдет, давай я тебе расскажу одну сказку. Ехал, значит, добрый молодец по лесу, наслаждался природой, тут услышал, что кто-то безобразничает в лесу. Подстегнул он верного коня, и увидал страшную картину, как злые бандиты хотят обидеть пожилого человека. Не струсил добрый молодец, да встал супротив десятка душегубов. Побил он всех, а пострадавшему оказал первую помощь...
   Похоже дед, наконец, проникся ситуацией.
   - Ладно, коллега, не прав был, развязывай, а то руки уже занемели.
   Развязав верёвки, я помог ему принять сидячее положение.
   - Что ж ты, добрый молодец, на горке стоял, пока меня обстреливали? - хоть тон был грозный, но глаза у старика смеялись.
   - Заметил значит?
   Тот хмыкнул. - Ну так маг я, или погулять вышел?
   - Вот честно, хотел, но когда с неба сосульки падать начали, резко передумал.
   Маг затрясся в приступе смеха.
   - Впечатлило?
   - Есть такое, - не стал кривить душой. - Убойная штучка, но как погляжу и тебе от нее неслабо досталось.
   Тот помрачнел.
   - Тут ты прав, заклинание это из высшего круга, а силы уже не те, возраст даёт о себе знать. Раньше то разбойники малыми шайками нападали, по пять-семь человек. Двоих подпалишь, остальные сами разбегутся. А сегодня почти четыре десятка набежало, все им не дают покоя мои сокровища.
   - Что, много то сокровищ в сундучках спрятано? - в шутку спросил я.
   - Да какие там сокровища, - маг махнул рукой, - склянки с зельями, десяток книг, пара бытовых амулетов.
   Ой заливает, пенсионер. Глаза то хитрые. Значит есть что скрывать. Иначе с чего его избу целый отряд штурмовал.
   - Кстати, можешь звать меня Араам, - дед протянул руку.
   - Кирилл, - ответил я рукопожатием. Хватка у мага оказалась сильная, хорошо он тут сохранился в лесу.
   - И чего тебя, Кирилл, занесло в наши края?
   - Да вот, рассказали добрые люди, что живёт в избушке маг-отшельник. Надеялся узнать ответы на кое-какие вопросы. Может в качестве признательности к спасителю поделитесь своей мудростью?
   - Может и поделюсь, только не на голодный желудок. Сейчас приберусь во дворе, пообедаем и побеседуем.
   - Давайте яму выкопаю. - Я решил помочь, что бы побыстрее перейти к делам.
   - Вот еще! Много чести будет хоронить всякую шваль. Если бы всем копал ямы, кто тут душу отдал за последние десять лет, кладбище до самой дороги уже протянулось.
   Я завороженно наблюдал за "уборкой". Это не дед, а ходячий крематорий. Тот подходил к мертвому телу, делал несколько движений руками, и труп вспыхивал ослепительным синим пламенем, оставляя на своём месте лишь горстку пепла и обожжённое пятно.
   Подкрепились мы моими запасами. Пока уничтожали содержимое дорожной сумки, вкратце изложил суть вопросов. Раскрываться перед незнакомым магом не стал. Коснулся лишь странностей при охоте на волков и амулета.
   - Ну, накормил, напоил, благодарствую. - Араам с довольным видом откинулся на стуле. - Теперь и поговорить можно.
   Маг взял со стола морду волка, отлитую из металла.
   - Это амулет трансформации. Вещь редкая и дорогая. Приходилось видеть такие, когда служил в магическом корпусе королевской гвардии. Это боевой амулет, когда маг исчерпывал запасы силы, он мог выпользовавший заклинанием, вплетённым в артефакт, превратиться в зверя, и на ровне с воинами участвовать в рукопашной схватке.
   А вот по поводу твоих магическими способностей лучше поговори со своими наставниками. Мне вообще не приходилось раньше сталкиваться с заклинаниями школы эфирников. Для простых магов слишком непозволительная роскошь таки энергоёмкие воздействия. Я ведь заметил, как ты тянул в себя эфир, наполняя стрелы его энергией. Иначе с чего-бы твои выстрелы как бумагу пробивали их защитные амулеты, даже не замедляясь. Там такой энергетический канал возникал, ударить ты чистой силой, а не стрелой, мне некого было хоронить. Хотя, конечно, разнести дом одним выстрелом, куда зрелищнее, чем расстрелять огненными шарами.
   - Уважаемый, вы сейчас вообще о чём? - из сказанного я и половины не понял. Что за эфир, энергетические каналы, загадочная школа эфирников.
   Маг в недоумении уставился на меня. На его лице появилось изумление, и он хлопнул себя ладонью по лбу.
   - Вот же я дурень старый. Совсем нюх в этой глуши потерял. Даже не обратил внимание что кокона нет. Ты ведь даже базовое обучение не прошёл, да?
   - Я вот только пару минут как узнал, что у меня есть какие-то способности. До этого о магии только слышал.
   - Ты хоть энергетические каналы видишь?
   Я только пожал плечами.
   - Вот всё, что вы сейчас говорите, для меня не больше чем сотрясание воздуха. Давайте представим не секунду, что я вообще ничего не знаю о магии.
   - Хм, - Араам на секунду задумался, - странно конечно эфирнику объяснять такие вещи...
   Те, кто обладает даром силы могут видеть магический фон. Представь, что весь мир плавает в особой субстанции - магическом эфире, он словно паутина, опутывает всё пространство вокруг. Большинство даже не подозревает о его существовании, некоторые способны чувствовать его потоки, и лишь малая часть одарённых способна управлять им. И эфир реагирует на них по-разному. Вокруг обычных людей струиться, словно туман. Вокруг одарённых образует кокон. Чем плотнее кокон, тем более сильные заклинания доступны магу. То, что у ребёнка дар, можно понять уже через два-три года по особенному поведению эфира вокруг. К четырнадцати-пятнадцати годам у одарённых открывается магическое зрение, к тому времени их забирают в школы магии, где те учатся магическим плетениям. Поразительно, как ты с такой лёгкостью манипулируешь эфиром, не видя энергетическую паутину.
   - Значит, я в будущем смогу использовать магические умения? - я уже представлял себя, мечущим молнии.
   - Это вряд ли. Иметь и пользоваться, совершенно разные вещи. Смотри. - Маг сделал лёгкое движение руки, и над ладонью повисла крохотная шаровая молния. - Даже что бы получить такую мелочь как светляк, я создаю небольшую воронку эфира, раскручиваю ее до огромной скорости, пока в ее центре не появится шарик. Другой пример. Возьмём к примеру этот амулет - он покрутил в руках мой артефакт, - для тех, кто не знает механизма активации, это лишь побрякушка. Но в умелых руках это опасное оружие.
   Обидно было до слёз. Сначала показали пряник, а потом приложили лицом об асфальт. Человек может иметь идеальный слух, но не имея рук, никогда не сможет играть на скрипке. Вот и я оказался инвалидом. Есть задатки мага, но без способности видеть энергетические каналы, создавать плетения я смело их могу прибить на гвоздик в туалете.
   - Знаешь, я бы не хотел оказаться сейчас на твоём месте, - порадовал меня Араам, - если попадёшься на глаза приказчикам из школы магии, или ищейкам тайной службы, жизнь твоя станет интересной, но не долгой.
   - А что так? - я невольно подобрался.
   - Да эфирника проще уничтожить, чем контролировать. Огромный запас силы, соответственно не малый арсенал мощных заклинаний, мало кто способен сплести защиту, которая устоит против мощного удара сырой энергией. Я когда увидел энергетические каналы от твоих выстрелов, первой мыслю было сбежать куда подальше, только вот сил не осталось.
   - Но я же не эфирный маг! Вы же сами сказали, что магия мне не доступна.
   Сейчас меня уже совершенно не радовали мои загадочные способности. Мало того, что я не могу их использовать, так еще и стал из-за этого потенциальной жертвой.
   - А ты попробуй, докажи. Увидят твой эфирный след, пришлют десяток боевых магов, и устроят на том месте где тебя догонят кипящий котлован из расплавившейся от ударов мощных заклинаний земли. Ни одна защита не выдержит одновременного удара десятка плетений.
   - Араам, это что получается, любой более-менее сильный маг увидев меня, попытается уничтожить?
   - Скорее, постарается сбежать, от греха подальше, а при первой возможности передать информацию в соответствующую инстанцию.
   Маг подошёл к одному из сундуков и покопавшись в нём, кинул мне невзрачный перстень.
   - Надень.
   Оглядев меня, он удовлетворённо хмыкнул.
   - Вот теперь в тебе необычного не больше, чем в деревенском пастухе. А зачарованные стрелы - не такая уж редкость. Но постарайся лишний раз всё равно не светиться с этим.
   - Что это? - теперь я уже с интересом рассматривал перстень.
   - Простейший поглотитель. Я его часто раньше использовал что бы скрыть уровень своей силы. Он всего лишь расфокусирует вокруг владельца магический эфир.
   - Вроде со мной разобрались. Научите пользоваться амулетом?
   Оказалось, все элементарно. Прикладываешь руку к амулету, произносишь фразу-активатор, причём можно в уме, и ты уже в обличии зверя. Произнес еще раз - снова человек. Заветные слова были выгравированы на задней поверхности амулета. Как я раньше их не заметил.
   - Это специальные знаки, которые используют при создании амулетов, - начал объяснять маг, водя пальцем по надписи.
   Я поднёс амулет к глазам.
   "Etiam posuere me lupus - redde mihi faciem meam"
   Да это же латынь!
   - Да оберни меня волком. Верни мне мой облик. - Я медленно прочитал надпись, чем вызвал неописуемое изумление мага.
   - Откуда ты знаешь древний язык, которые используют артефакторы?
   Я не стал его разочаровывать, рассказывая, что любой первокурсник мед вуза обучается "магическому" письму.
   - Не помню, в меня не так давно попала молния, чудом выжил, но из прошлой жизни практически не осталось воспоминаний.
   Выспрашивать подробности Араам не стал и продолжил объяснение.
   - Как я уже говорил, это боевой амулет. Он не слишком редкий, но стоит не мало. За него ты бы мог получить в личное пользование небольшую деревню.
   Я невольно присвистнул.
   - Не удивляйся. Магов-артефакторов очень мало. Для большинства из них потолок - обычные боевые амулеты, по типу моих огненных шаров. Лишь один из десяти способен создать артефакт ледяного дождя. Амулеты трансформации имеют в разы более сложное плетение.
   - А в кого еще можно превратиться с помощью таких амулетов?
   - Слышал, что есть на вооружении королевских магов медальон трансформации в медведя.
   Я невольно вздрогнул, вспомнив гипертрофированное тело вожака. Кара миа, это же каким исполином может оказаться милый медвежонок.
   - Маги-разведчики используют амулеты ястребов.
   Вот тут я подвис. Обалдеть! Несбыточная мечта свободного полёта тут реальность. Дайте два.
   Араам хмыкнул, видя мое мечтательное выражение лица.
   - Даже не думай. - Спустил он меня с небес на землю. - Что бы купить такой артефакт, придётся как минимум вычистить сокровищницу нашего князя.
   Тут я опять вспомнил про мертвый лес, где было похоронено войско двух княжеств, поделившись своими соображениями с хозяином избы.
   - Там то добра много всякого осталось, - усмехнулся маг, - только не думай, что ты один такой умный. За пол века знаешь сколько любителей лёгкой наживы пропало. Целыми отрядами уходили и не возвращались. Хотя, может эфирнику удастся то, что не по силам простым смертным.
   - Есть какие способы обнаружения таких вот артефактов? Их наверняка за это время землёй занесло и травой заросло. - Возможно, лес таил смертельную опасность для коренных жителей этого мира, но я то несколько дней бродил по скверне, когда попал сюда, и, как ни странно, остался живым и почти невредимым.
   - Тут как раз ничего сложно, - маг засунул руку в сундучок и протянул очередной перстень. В оправе ярко светился зелёный камень. - Простейший поисковый амулет, реагирует на плотность магического фона. Сейчас он чувствует твой медальон. Оденешь на себя, фон будет экранироваться телом и сможешь чувствовать другие артефакты.
   Я тут же потянулся за цепью и нацепил её на шею. Свечение перстня исчезло.
   Тепло попрощавшись со стариком, пообещав заезжать, кода буду в этих краях. Дом старого мага я покинул ближе к вечеру, поэтому поскакал к ближайшему придорожному трактиру, где планировал заночевать, а утром выехать домой
   Всю обратную дорогу многократно перематывал наш разговор с Араамом.
   Не могу сказать, что жить стало легче. Вляпался я по самое не хочу. Учитывая, что "родился" в этом мире я меньше года назад, возможно, лет через десять, у меня появится способность работать с плетением и эфиром, как у нормального мага. Вот бы еще дожить до этого момента.
   Араам, конечно, дал дельный совет, не светить свои способности. Только как, скажите на милость, контролировать то, что я даже не вижу. Откуда на мою голову свалилось всё это. Жил себе спокойно, никого не трогал. Слыхом не слыхивал про магию. Где-то я точно нагрешил, да так, что небеса разверзлись, и молния, как божья кара, запихнула меня это совсем не дружелюбный мир.
   Хрен вам, а не командирского тела. С обычной магией я пролетел, с этим не поспоришь, но никто не запрещал использовать в качестве оружия боевые артефакты. Купить я их не смогу, цены уж очень кусались. Поэтому, не смотря на риск, у меня не было другого выхода, как устроить экспедицию в места былой славы. В мёртвом лесу лежал целый армейский склад, засыпанный землёй и поросший травой.
   Вернувшись в село я занялся привычными делами, делая вид что ничего не изменилось. Благоустраивал дом, помогал Владе по хозяйству, "валял дурака", резвясь с быстро подрастающим волчонком на заднем дворе. И, конечно, занимался охотой.
   Во время первой же поездки в лес решил наконец испытать амулет. Заехав поглубже в дебри, что бы ненароком не стать источником страшных слухов, привязав Уголька к дереву, скинул у корней всё оружие. Было немного боязно, но это пока было единственное "оружие" в моём арсенале. Приложив руку к амулету, я прошептал слова, что были высечены с обратной стороны артефакта. Окружающий мир вздрогнул и неуловимо изменился. Воздух наполнили новые ароматы и звуки, я оказался стоящим на четырёх мощных лапах. Странно, но никакого дискомфорта при этом я не испытывал. Первые шаги дались мне легко и непринуждённо. Новое тело буквально бурлило силой и энергией. В несколько прыжком достигнув края поляны, прислушался. Звериное чутьё подсказывало, совсем не далеко находится жертва. Не смотря на внушительные габариты и вес, моё тело двигалось абсолютно бесшумно. Вот на поляне уж вижу молодого оленя. Лишь один бросок, и то рухнул с переломанным позвоночником. А что, такой способ охоты даже интереснее, чем скакать по лесу, изворачиваясь от веток, так и норовящих выколоть глаза. Тушку зверя обратно я тащил уже в привычном облике.
   Дни проходили за днями, и моё желание наведаться в мертвый лес только крепло. Наконец я решился. Предупредив Тану и старосту, что уезжаю на несколько дней, собрав провизию, оседлал Уголька и выехал в заброшенную деревню охотников к нашему бывшему жилищу.
   Тропинка, по которой когда-то вез добычу в село, заросла травой, и чуть заметной змейкой вилась среди деревьев. Путь я помнил хорошо и вскоре за деревьями показалась изгородь заброшенного селения. Толстые ветки давно почернели от времени и покрылись мхом. Улицы между домами поросли травой и бурьяном. Подъехав к знакомому дому, соскочив с жеребца, первым делом проведал могилу старшего товарища и учителя. Убедившись, что до нее не добрались звери, пошёл обустраивать своего скакуна на постой.
   Устроить экспедицию именно сейчас решил неспроста. Хорошо помнил рассказы Курта о блуждающих душах погибших воинов и магов, о всплесках магического фона в полнолуние. Сам много раз наблюдал странные вспышки над кронами деревьев, освещённым холодным светом полной луны. Меня не особо пугала вся эта мистика, больше беспокоил поисковый амулет, который в разбушевавшемся эфире мог оказаться бесполезным. Луна вступила в новую фазу лишь пару ночей назад, так что сейчас было самое благоприятное время для вылазки.
   Обеспечив моего четвероногого друга пищей и водой, проверив амуницию, вооружившись небольшой лопатой, я отправился на поиски потерянных сокровищ.
   При дневном свете лес не выглядел особо пугающим. Бросались в глаза только голые, почерневшие, словно обожжённые стволы. Лишь на верхних ветвях зеленела листва. Передвигаться по лесу приходилось медленно и аккуратно. Земля была покрыта толстым слоем мелких веток, и уже несколько раз нога проваливалась в ямы между корнями. Так и перелом заполучить не долго. Первые следы давно минувшего боя обнаружились только через несколько часов скитаний между деревьями. Ступив на небольшой бугорок, поросший скудной растительность, заметил, как поисковый амулет тускло засветился. Несколько раз он уже вспыхивал, но тут же гас. Видимо, реагировал на всплески магического эфира. В этот раз свечение хоть и было тусклым, но исчезать не собиралось. Сделал шаг назад - перстень потемнел. Значит, моя цель под этим бугорком. Хоть и не боевой артефакт, но следы магии там определённо присутствовали. В стороны полетели ветки, остатки прошлогодней листвы и комья земли. Постепенно начали обрисовываться находки. То тут, то там я постоянно натыкался на останки погибших воинов, почти истлевшие обрывки одежды и догнивающие части железных доспехов, которые к этому времени превратились в мало к чему пригодный металлолом. Наконец, среди груды хлама я обнаружил, что искал. На дне только что вырытой ямы лежал жезл, рукоятка которого была зажата в истлевшей до костей руке. Кто бы мне сказал еще год назад, что буду с таким азартом ковыряться в человеческих останках, не поверил бы.
   Высвободив жезл из объятий бывшего хозяина, принялся изучать находку. Хоть он и пролежал не одно десятилетие в земле, выглядел как новенький. Наверняка дело не обошлось без магии. В резную ручку, сделанную из неизвестного материала, было инкрустировано несколько камней. Отсутствие лоска и огранки намекало, что у них была более практичная задача, чем украшение. На конце жезла был вплавлен еще один невзрачный камень, но значительно более крупных размеров. Назначение этого оружия и способы его использования оставались для меня полной загадкой. Думаю, встреча с магом-отшельником состоится очень скоро. Кроме него поведать о секретах моего трофея было некому. Пока стемнело ещё несколько раз "посчастливилось" наткнуться на подобные захоронения. К моему глубокому разочарованию, кроме останков покрытых ржавчиной доспехов, ничего достойного внимания не обнаружилось. На извлечённых кирасах, кольчугах я постоянно замечал магические письмена, скорее всего защитные заклинания. Именно на них и реагировал мой перстень.
   Когда совсем стемнело, лопатой расчистил участок земли от мусора и веток, в центре которого развёл костёр. Хоть и стояла средина весны, по ночам еще было прохладно. Немного бил мандраж. Ночевать в лесу было немного боязно, после всех мрачных слухов, которые о нём ходили. Так что ночь прошла тревожно. Иногда я просыпался из-за странных, пугающих звуков, иногда, из-за ощущения что за мной наблюдают. Пару раз, где-то на краю освещённого догорающим костром участка, мелькали серые тени. Утром, едва солнечные лучи пробились сквозь кроны деревьев, обошёл места, где видел "призраков". Никаких следов чужого присутствия обнаружить не удалось.
   Концу третьего дня, когда запасы пищи почти истощились, в очередной "братской могиле" я обнаружил кожаный футляр. Он почти прогнил, но свитки внутри него лишь немного отсырели. Развернув несколько, я попытался прочесть надписи.

Moritur, ignis, surrexit a cecinit,

Anima transit per portam,

Ingressus in templum es timere lucem,

Ita tristitia de bono.

   С некоторым трудом удалось перевести, это оказался стих.

Умрёт огонь, восстав из пела,

Душа пройдет через врата,

Проникнув в храм ты бойся света,

Так много горя от добра.

   Потом, до конца страницы шли какие-то непонятные знаки, символы, закорючки. Следующая страница опять начиналась с текста на латыни. Но там уже была проза.

A tentans hominem videt lucem, sapiens essentia

Vultus enim a conlectus videt mare

Habens habitum, opes - perdet animam suam

Non magis quam data

Non debet esse magis

  

Зрячий видит свет, мудрый - суть

Ищущий лужу не видит моря

Обретя богатство - потеряешь душу

Обретя могущество - потеряешь разум

Не стоит брать больше, чем отпущено

Искра бывает страшнее огня.

   Перевод, конечно, так себе. Но суть я понял. Оставшиеся листы были полностью исчерчены непонятными символами. И в самом конце опять двустишье.

Porta aperiam semel tantum,

Dimittere heros

Врата откроются лишь раз,

Чтобы впустить туда героя

   Учитывая, что свитки, пролежав пол века в земле, почти не испортились, их возраст мог исчисляться и сотней лет, и тысячелетиями. На всякий случай засунул их в сумку. Может это просто писанина древнего рефмоплёта, а может и ключ к тайне.
   Дальше продолжать поиски смысла не было. Результаты похода меня ничуть не расстроили. Пребывание в лесу обошлось для меня без последствий, так что подобные вылазки теперь можно делать регулярно. С визитом к старому отшельнику решил не затягивать. Очень уж интересно было, что попало в мои руки. Хоть амулеты мне пока не попались, а найденные доспехи годились только на переплавку, жезл и свитки оправдали экспедицию.

*******

   Обратная дорого привычным маршрутом не заняла много времени. Но, приблизившись к селу, почувствовал, что там что-то не ладно. Пришпорив Уголька, я влетели во двор своего дома. Там царил беспорядок. Валялись разбросанные поленья, часть беседки, которую я соорудил лишь пару недель назад, была разрушена. На пороге заметил характерные тёмные потёки и моё сердце замерло. Вылетев из седла, ворвался в дом. Стол в гостиной был перевёрнут. Ни девушки, ни щенка обнаружить не удалось.
   В панике я выскочил во двор. Мне на встречу уже бежал староста, который разгону грохнулся мне в ноги.
   - Прости, не уберегли, - запричитал он, - ироды совсем страх потеряли, как их только земля носит!
   Ноги меня перестали держать. Осев на землю, рядом с Еремеем у уставился в одну точку.
   - Что случилось? - голос стал хриплым и глухим.
   - Сынок барина Швольского вчера под вечер заявился со своими дружками, - сбивчиво начал рассказывать староста, - они уже второй год беспредел творят. Ездят по деревням, забирают красивых девок себе на потеху, грабят. Фрол пытался отбить твою невесту, но куда ему, против десятка хорошо вооружённых воинов. Потрубили в капусту. В том году одно из сел пробовало взбунтоваться, так пришла барская дружина, загнали всех в избы и спалили заживо. Одни головёшки остались.
   Я схватился за голову. А я радовался, что тут жизнь такая тихая и спокойная. А чему удивляться, так было всегда и везде, у кого власть тот и прав.
   С момента появления в этом мире проблемы на меня сыпались как из рога изобилия. Еще не решил проблему собственной безопасности, очередная напасть. Как-то совсем упустил из виду, что я лишь успел познакомиться с вершиной айсберга. Это средневековый мир, вполне естественно, что и тут было классовое расслоение - бояре, князи, короли. Как и в прошлом моего мира, знать жила по своим законам, обычные люди по тем, которые придумали власть имущие. Странно, что до сих пор не сталкивался с этим.
   Но мне сейчас было как-то безразлично князь, барин, граф. Я пообещал Курту заботиться о дочери. И Тана была для меня очень близким человеком. Похитили б кого из сельских девушек, я бы, наверное, лишь посочувствовал. Но сейчас сложилась совсем другая ситуация.
   Вскочив на своего Уголька, оставляя за собой столб пыли, мы галопом неслись по дороге, ведущей к барской усадьбе.

*******

   До границ усадьбы я добрался, когда солнце опустилось к горизонту. Привязав Уголька к дереву в нескольких десятках метров от дороги, скрываясь за стволами деревьев, подобрался к ограде. Та была высотой почти в человечески рост. Плотно переплетённые ветки не давали разглядеть что творилось внутри. Уцепившись за верх забора, я подтянулся над заграждением, через мгновение отпрыгнув назад, затаившись.
   Все планы мести, рухнули, из-за абсолютно неверной оценки возможностей и стоящей задачи.
   Даже одного взгляда хватило, чтобы понять, силой дело не решится. Мне как-то раньше не доводилось бывать в усадьбах, оказался не готов к тому что она окажется как четыре футбольных поля. Пространство вдоль заборов патрулировали хорошо вооружённые охранники, в глубине заметил казармы, возле которых сидело с десяток человек, на территории слышался лай собак.
   Это не поместье, а какой-то военный городок. Учил бы в школе нормально историю, может и не тупил так.
   Теоретически, я бы мог дождаться темноты, и перестрелять большую часть охраны из лука, потом активировав амулет, добил оставшихся в живых и занялся главной целью - местными господами. Только чем бы я тогда отличался от тех выродков, что похитили Тану, если бы смог убить несколько десятков человек, которых где-то ждут жёны и дети. Мне нужна только боярская кровь.
   Отойдя на несколько шагов, стараясь издавать поменьше шума, вскарабкался на огромное дерево, ветви которого свисали практически над забором. Теперь всё поместье было как на ладони. По-хорошему, стоило бы выждать - понаблюдать, выяснить маршруты охраны, часы смены караулов, только у меня этого времени не было. Неизвестно что сейчас эти твари делают с невинной девушкой.
   После внимательного осмотра территории в голове появились наброски плана. Основная часть охраны находилась у входа. Боярский дом стоял в глубине усадьбы, за ним раскинулось небольшое озеро и сад. В ту сторону лишь изредка направлялись охранники, и те дойдя до стен дома, разворачивались обратно. Проскользнуть в темноте через сад будет несложно.
   Спустившись с дерева, на полусогнутых ногах я побежал вдоль забора. С той стороны раздались голоса. Прокравшись еще пару метров, сквозь щель в досках увидел силуэты двух мужчин.
   - Вчера, говорят молодой барин опять девушку привез, красивую. Когда он уже остепенится. Всех девок скоро перепортит.
   - Девчонка бойкая оказалось, чуть палец не откусила мелкому засранцу, тот визжал как свинья недорезанная. Грозился назавтра высечь, а потом по кругу пустить со своими прихлебателями.
   Голоса удалились, и последующий разговор я уже не услышал. Похоже барское отродье простые люди тут не особо жалуют. Тем лучше, когда буду убивать, может и не найдется много желающих встать им на защиту.
   Добежав до конца забора, я вновь подтянулся над ним. Ни души. Очень аккуратно, чтобы плетённый забор не проломился под моим весом, преодолел преграду. Сгибаясь до самой земли, перебегая от дерева к дереву я незамеченным добрался до большого двухэтажного дома. Теперь следовало быть осторожным вдвойне. Стоило попасть в свет, падающий из проёмов окон, тут же могла подняться тревога.
   Вжавшись в стену, чувствуя спиной каждый сучок на брёвнах, пробирался от окна к окну. Первых два оказались обеденным залом, сейчас он находился в полумраке, свет падал лишь из приоткрытой двери. Два крайних окна принадлежали кухне и комнате для прислуги. На кухне занимались готовкой четыре служанки. Два окна в другом конце дома были темны. В одной комнате стояла полная тишина, а во второй кто-то храпел, возможно охранники. Хозяйские комнаты наверху, догадался я.
   Жаль, что вокруг дома ни одного дерева, придётся карабкаться по стене. Идею проникнуть в дом через обеденный зал сразу отбросил. Надо выяснить диспозицию врага. Не хватало еще что бы те забаррикадировались в своих комнатах. На втором этаже было четыре окна, в двух горел свет. Одна комната точно принадлежит личной охране, а где боярские спальни сейчас предстояло выяснить.
   Свет от луны и звёзд едва освещал поверхность стены, так что карабкаться приходилось почти на ощупь. Аккуратно всовывая нож между брёвен, что бы шум не потревожил обитателей, я сантиметр за сантиметром приближался к намеченной цели. Когда пальцы, наконец, уцепились за край подоконника, с меня струйками стекал пот, несмотря на ночную прохладу, а руки и ноги дрожали от напряжения. Немного подтянувшись, удалось заглянуть в окно. За столом, боком к окну сидел молодой человек, и что-то писал. Левая рука у него была перемотана повязкой.
   Ба, да это же маленький боярин. Это я удачно зашёл. Спрятав нож в ножны, и придерживаясь за выступы окна, я перебрался к центру проёма. Оставалось проникнуть в комнату, что бы гадёныш не поднял крик. Медленно я начал приподниматься над краем окна. Внезапно юноша стал из-за стола, и на мою удачу повернувшись спиной к окну, принялся одной рукой стаскивать рубаху, немного запутавшись в вороте. Такой момент я упустить не мог. Мгновение, и вот я уже в комнате. Абсолютно бесшумно проделать это не удалось, лук, висящий за спиной задел створку окна, и юноша начал оборачиваться на звук. Мощный удар в солнечное сплетение, заставил его сложиться пополам и поперхнуться криком.
   Стянув с него наполовину снятую рубашку, использовал ее в качестве кляпа. Пацан вот-вот готов был потерять сознание от ужаса. Чтоб привести его хоть немного в чувство пришлось отвесить пару болезненных пощёчин. Наконец его взгляд прояснился.
   - Сейчас я буду задавать вопросы, а ты будешь быстро отвечать. Долго будешь думать, отрежу палец, попробуешь закричать - запихну рубаху в глотку, и буду отрезать от тебя по кусочку, пока не захлебнёшься собственной кровью. Уяснил.
   Парня начали бить крупная дрожь, а по лицу потекли слёзы. Слизняк! Это мы только толпой над крестьянами издеваться смелые. Выдернув импровизированный кляп изо рта мы приступили к блиц-допросу. У пленника челюсти выбивали зубодробительную чечётку, так что ответы давались ему с трудом. Но он очень старался меня не сердить.
   В доме было восемь охранников. Двое внизу, шестеро наверху, в угловой комнате, это была вторая комната на верху, в которой горел свет. Справа находилась спальня барина. Тану заперли в погребе, до утра. Я никак не мог решить, убить его сейчас или чуть позже прилюдно. Пока осматривал комнату, краем глаза заметил блеск металла. У гадёныша оказался нож. Сейчас он стоял в углу, выставив перед собой кусок железа.
   Я прикоснулся рукой к амулету...
   Для огромного тела волка комната была тесновата, стул жалобно заскрипев, развалился под моей лапой. А вот щенок окончательно спёкся. В комнате появился специфический запах, из-под ног потекли ручейки, а обделавшийся хозяин комнаты, судорожно икнув, закатил глаза и сполз по стенке.
   Фу, падаль, аж руки марать противно об такую гниль. Я брезгливо пнул его носком сапога. Уверен, в ближайший час он проваляется без сознания, а дальше решу, как с ним поступить. Мне еще предстояло узнать, с кем он устраивал набеги по сёлам.

*******

   Теперь пришла пора разобраться со старшим барином. Я сомневался, что беспредел, творимый барским отпрыском происходит без его "благословения". Похоже, наша возня осталась не замеченной. В коридоре стояла гробовая тишина. Подойдя к двери второй спальни, легко толкнул её. На удивление, та оказалась не заперта, и я проскользнул в барскую опочивальню. Посреди огромной кровати лежал жирный мужик. От его храпа даже занавески дрожали на окне. Приблизившись к кровати, достал нож, чтоб перерезать тому горло. Тут я заметил на краю ложа женскую фигуру.
   Твою ж дивизию. Про жену я как-то не подумал. Но назад дороги не было. Взмах ножа оборвал на половине храп, перешедший в бульканье. Перепрыгнув через тело я зажёг свечу, стоящую на прикроватном столике, и прижав женщину к кровати, рукой закрыл ей рот. Только сейчас заметил, что это совсем молодая девчонка. Её от силы лет пятнадцать исполнилось. Та испуганно хлопала глазами. К моему удивлению, увидев умирающего барина, она не впала в истерику, а в глазах читалось только отвращение. Так смотрит мясник на скотобойне на свиней.
   Я рискнул убрать руку от ее рта. Девушка даже не пыталась кричать.
   - Ты откуда здесь взялась? - то что это не супруга барина сомнений не оставалось.
   - Из деревни солдаты привезли....
   Понятно, старый боров тоже не гнушался забав.
   - Тебя как зовут? - как можно ласковее спросил девчонку.
   - Софиа. - в ее голосе не чувствовалось страха. Хорошо, понимает, что я не враг.
   - Софийка, бери свои вещи, одевайся и спускайся вниз. Я сейчас поговорю с нехорошими дядями, и подумаем, как отвезти тебя к родителям.
   - Хорошо, - она печально улыбнулась, - только родителей нет, их солдаты зарубили.
   Вот ТВАРИ. Жалко, что эта жирная свинья уже захлебнулась собственной кровью. Знал бы раньше, я бы с него сначала шкуру мелкими полосками снял, а потом заставил собственные кишки сожрать. Ну ничего, там еще сынок своей участи дожидается.
   Внезапно в коридоре послышался шум и крики. Чей-то молодой голос отдавал команды.
   Ты смотри, быстро оклемался маленький засранец. Метнувшись к двери, я захлопнув ее, подперев стулом. В дверь забарабанили.
   - Сложите оружие, иначе умрёте, - спокойным голосом предложил я.
   За дверью послышался дружный смех.
   - Выходи, и тогда мы убьём тебя быстро, - за дверью опять заржали.
   Я уже потянулся к амулету, но в последний момент передумал. Для огромной туши зверя в узком коридоре слишком мала места для манёвра, а вот попасть в меня болтом из арбалета будет не сложно.
   По двери застучал металл, видимо притащили топор. Вот уже куски двери начали лететь в комнату. Еще пара минут и дверь рухнет. На уровне груди же пробили приличную дыру. Софиа испуганно забилась в угол.
   Выхватив лук, выпустил пару стрел в мелькающие в проломе тела охранников. Из-за двери раздался вопль и грохот. Что-то глухо ударилось о каменный пол на первом этаже, а за дверью послышалась ругань.
   Тихо подкравшись к двери, глянул в пробитое отверстие. С обеих сторон от отверстия к лестничному ограждению тянулись тени стоящих у двери людей.
   Толстое полотно дверей стрела не пробьёт даже с близкого расстояния. Я на всякий случай выпустил парочку. "Энергетическая напитка" или не сработала, или просто не могла сработать, так что стрелы со стуком вонзились в дверь, снова вызвав дружный смех со стороны нападающих.
   В проёме больше никто не показывался, но удары начали сыпаться на ту часть двери, где крепились массивные железные петли. Если собьют крепления, придётся несладко. Останется надежда только на амулет, хоть бы девушку не зацепили. Я прислонился к спинке кровати, внезапно спина упёрлась во сто то твёрдое. Как же я забыл... Я так спешил, то не выложил свои трофеи. Вполне возможно, в жезле оставались магические заряды. Хоть немного бы проредить ряды противника.
   Вытащив из сумки артефакт, быстро осмотрел это чудо инженерной мысли. Никаких мыслей, как его активировать не появилось. А на что я надеялся, что в яме с погибшими воинами будет инструкция, или на рукоятке обнаружится кнопочка? Артефакт предназначался для магов, те наверняка знали, как с ним обращаться.
   Дверь подозрительно заскрипела. Ого, быстро они, нижняя петля уже почти не удерживала дверь. Хорошо, что они не додумались в начале выбить верхнюю, тогда нижняя бы слетела от сильного удара.
   Направив жезл в сторону двери, я лихорадочно нажимал на камни и уступы, отчаянно желая размазать этих нелюдей по стенке. Неожиданно жезл слегка дёрнулся в руке, после чего раздался ужасный грохот.
   Результат моего выстрела ошеломил не только меня, но и моих противников. Дверь выглядела так, словно ее обстреляли из противотанковой винтовки шестидесятого калибра. Собственно, от двери осталось лишь два небольшой кусочек, который болтался на покорёженной верхней петле. В массивных дубовых перилах, что ограждали анфиладу второго этажа напротив входа в спальню зиял пролом оскалом оторванных колон. Найду церковь - поставлю своему свечку тому кто сделал эту хрень.
   Я осторожно выглянул в коридор, там было пусто, зато заглянув в пролом, стал свидетелем невероятной картины. По всему залу на первом этаже в причудливых позах лежали мёртвые охранники. У кого была свернута шея, у кого вывернуты под неестественным углом конечности. А сверху тел валялись многочисленные куски дверей и ограждения. Среди тел заметил и сыночка барина. Хоть у меня к нему было еще несколько вопросов, мертвым он уже не мог удовлетворить моё любопытство. Из груди у него торчал здоровенный кусок доски, который недавно был перилами ограждения.

*******

   За окнами слышались крики и мелькали многочисленные огни. Удивляюсь, как они раньше не обеспокоились. Пришлось разнести пол дома, прежде чем охрана зашевелилась.
   Парадные двери распахнулись, и в дом ворвались встревоженные охранники. Едва переступив порог, они замерли в немом изумлении, ошарашенно разглядывая последствия недавнего боя.
   Я присел на край пролома, свесив ноги вниз, поигрывая жезлом.
   - Все замерли. Кто дёрнется, получит стрелу в глаз. - Я очень устал, и мне жутко хотелось, чтобы эта безумная ночь поскорее закончилась.
   Полтора десятка голов одновременно задралось вверх. Никто не потянулся к оружию. Они увидели достаточно, чтобы быть благоразумными.
   - Кто у вас за старшего?
   Вперед вышел один из мужиков.
   - Меня зовут Дамир Аста, я начальник охраны этого поместья. Кто вы такой, и кто устроил весь этот погром?
   - Девушка, которую вчера привез молодой боярин, моя невеста, - я старался говорить громко, что бы даже стоявшие на улице люди меня слышали. - Я пришел сюда забрать своею женщину и покарать тех, кто посмел ворваться в мой дом. Ваши господа мертвы, как, впрочем, и их верная охрана, которая рискнула на меня напасть, хотя, я предлагал им сложить оружие и сдаться. В поместье находится еще несколько человек которые участвовали в набегах на селенья. Их жизни тоже принадлежат мне. Уверен, вы знаете о ком я говорю.
   Я надеялся, что большей части охранников, как и тем, чей обрывок разговора я услышал у забора, противны забавы их господ. Ведь у любого из них дома могла подрастать такая же дочурка, как Маша, которая из-за похоти боярина осталось сиротой.
   - Я не собираюсь причинять вам вреда, если вы приведёте мою невесту, которую заперли в подвале и выдадите всех, кто помогал вашему бывшему барину в его "невинных" развлечениях.
   Дамир отдал какие-то команды, и несколько человек выбежали на улицу.
   Я поднялся с пола, и взял за руки Софию, которая опасливо выглядывала из комнаты.
   - Пойдем, - я ласково погладил ее по голове, - Теперь тебя никто не обидит. - Та только крепче вцепилась в ладонь.
   Мы спустились вниз, тщательно обходя разбросанные по полу осколки и тела. От охранников в дверях, хоть я только уничтожил их хозяев и коллег, негатива не чувствовалось. Когда мы достигли двери, они почтительно расступилась, освобождая проход. Сейчас на площадке перед домом собрались все, кто находился на территории поместья и активно обсуждали происшедшее. Выйдя на открытой пространство, заметил идущую девушку, в сопровождении двух охранников. Облегчённо отметил что следов насилия и пыток не видно. Слава богу, отделалась лёгким испугом. Софие, которая вцепившись в меня обеими руками, испуганно озиралась на окружающих солдат, пришлось куда тяжелее. Тана, заметив меня, подбежала, и повиснув на шее, разрыдалась.
   Со стороны казарм тащили трёх сопротивляющихся мужиков. Очень не хотелось это делать, но тут снисхождение не уместно. Как говорится в Евангелие: "Взявшие меч, мечом погибнут".
   Едва троица виновных оказалась передо мной, я выхватил нож, и без всяких угрызений совести, вонзил его в чревоточившие сердца.
   - Дамир. - Позвал я начальника охраны. - Соберите все трупы, и отвезите подальше в лес, на растерзание диких зверей. Как говорят на моей родине: "Собаке - собачья смерть".
   Тот лишь молча кивнул.
   Я повернулся к Тане и Софи, и приобняв тех, повёл к выходу из поместья, к дороге, где меня ждал Уголёк.

ДАЛЬШЕ ИДЁТ ПОКА СТАРЫЙ ВАРИАНТ КНИГИ.

   - Господин маг... - Дамир замялся, не зная, как ко мне обращаться, - А вы в права на виру будите князю подавать?
   - Какую виру? - что я пропустил.
   - Как же. - охранник в недоумении развёл руками, - боярин ворвался в ваш дом, нарушив право неприкосновенности жилища. Вы пришли за вирой, бояре мертвы. Как победитель вы можете заявить права на их имущество.
   А ведь он прав, хоть я и жил на территории поместья, холопом их не являлся. Поэтому имею права вольного жителя. С таким же успехом в доме мог оказаться знатный купец, проезжавший мимо и остановившийся в селении на ночлег. Другой вопрос - надо еще подтвердить своё право на виру, это привилегия знати.
   Я не раз задумывался о необходимости подняться по социальной лестнице, а раз возможность сама бежит в руки, почему бы не воспользоваться.
   - Дамир, а есть тут поблизости постоялый двор, чтобы поужинать, переночевать и поговорить можно было?
   - Как не быть, тут по дороге рукой подать. - Он махнул рукой в сторону селения.
   Сходив за Угольком, который уже заскучал без меня, мы вместе с начальником охраны отправились в таверну. Там, первым делом накормив девушек, я отправил их в баню, смывать грязь, стресс и усталость, а сам уединился с Дамиром за дальним столом.
   Выпив по чарке вина, разговорились.
   Конфликты между дворянами тут решались просто, оскорбил - готовься к вызову на дуэль. Иногда можно было отделаться откупом, но чаще бились до смерти. Если проигрывал виновник, победитель выставлял виру родственникам. А так как в моём случае родственников не осталось, а покушение на жизнь семьи дворянина каралось жёстко, мог вполне претендовать на всё их имущество. Дело было за малым, подать прошение представителю князя в городе с подтверждающими права бумагами.
   Дамир, вот скажи, получается любой может вызвать барина на дуэль, и выйдя победителем получить его статус и имущество
   - Бог с тобой барин. Если простолюдин убивает кого из знати, его казнят или вешают на ближайшем суку.
   - А если маг? - уточнил я.
   - Где вы видели боевого-мага простолюдина? - Изумился тот. - Они в государстве на вес золота, только поступают на королевскую службу, сразу титул и земли получают.
   - Ну а если я не был на службе?
   - Так вы и на мага-то не сильно похожи. Они всю жизнь над своими бумажками-свитками сидят, задохлики. Плюнь посильнее и упадут. Может в доме вы и использовали какой артефакт, но тело у вас тренированное и рука твердая, как у опытного воина.
   Я только ухмыльнулся. Знал бы ты, любезный, что всего год назад я был обычным кабинетной крысой.
   Радовало, что меня приняли за наследника знатного рода и со стороны закона в ближайшее время ко мне претензий быть не должно. Только вот как дальше. Не мог же я заявиться к князю, весь такой белый и пушистый, рассказать, что прибыл из другого мира, покрошил его подданных, так что отпишите мне их добро, да поеду я дальше своими делами заниматься. Надо срочно обзаводиться соответствующими документами.
   История никогда не была моим коньком, только смутные воспоминания о системе метрик в нашем средневековье остались. Тогда всех рождённых записывали в специальные книги при церквях, но церкви иногда сгорали, деревни вымирали от болезней. Да и особый учёт крестьян никто не вёл. Одним больше одним меньше. В отношении знати эта процедура наверняка должна быть поставлена серьёзнее.
   - А вот если, например, юного наследника похищают в раннем возрасте, и название рода он своего не помнит...
   - Я понял к чему вы клоните, барин, - перебил меня Дамир. - Это долгий и сложный путь. Требуется найти свидетелей, имеющих вес в обществе, кто смог бы подтвердить личность пропавшего. Куда проще договориться о номинальном усыновление с представителем барского рода.
   Ну да, осталась мелочь, найти, кто бы меня согласился усыновить. Наверняка цену заломят несусветную.
   Вот же я дурень! Так и хотелось хлопнуть себя по глупой голове. У меня же есть целый боевой маг знакомый. Может и получится договориться.
   Номинально уже сейчас под мою руку могло перейти шесть деревень и другое добро, что стояло на землях бывшего барина.
   - Дамир, вы пока дом освободите от тел, наведите порядок, поставь несколько человек для охраны, что б соблазна не было грабежом заняться. А я, пожалуй, наведаюсь в город и подам челобитную князю.
   Утором, выпросив жеребца для Таны в барской конюшне, мы тронулись в обратную дорогу. Маша ехала со мной на Угольке, обхватив за талию, в нескольких шагах барражировала Тана, испепеляя взглядом прижимающуюся ко мне девушку. Вначале это забавлял, но почувствовав накал страстей, не выдержал, соскочив с коня, отвел девушку в сторону и провёл воспитательную беседу. Мне еще не хватало сцен ревности и беспочвенных подозрений, которые могли немало осложнить жизнь нашему новому члену семьи. Девочка за свою короткую жизнь получила такие удары судьбы, после которых не каждый взрослый смог бы сохранить душевное равновесие. Я безумно радовался робким улыбкам, которые иногда появлялись на лице ребёнка. Очень надеялся, что смогу с Таной заменить Софи погибшую семью, и сделать ей жизнь хоть немного счастливее.
   Оставшуюся часть пути проделали без приключений. Тана уже не выказывала признаков ревности, и готов поспорить, пару раз, когда ее задумчивый взгляд останавливался на сидящей за мной девушке, в них мелькала нежность.
   Въехав в деревню, я отвез девушек в наш дом, поручив выбежавшему Захарию приглядывать за ними, и не теряя времени отправился к старому магу. Сейчас время было для меня слишком ценным стратегическим ресурсом. От открывающихся перспектив захватывало дух, а от списка задач, которые стояли на повестке дня пухла голова.

*******

   Старого мага я обнаружил в доме. Тот увлеченно химичил с многочисленными баночками, расставленными на столе. Вежливо откашлявшись, я на всякий случай отошёл к приоткрытой двери, готовый в любой момент укрыться за ней. Не ровен час, швырнёт в меня огненным шаром для профилактики, а я плохо переношу высокие температуры.
   - Чего застрял в проходе? - Араам продолжал сосредоточено перемешивать содержимое флакона, продолжая стоять ко мне спиной. - Заходи, присаживайся. Я твоего коня еще на подъезде к поляне заметил. Он у тебя красавец приметный. - Маг указал на лавку рядом с собой.
   - Рассказывай, что привело тебя в мою скромную обитель на этот раз. Только не говори, что приехал наведаться про моё здоровье. Не дождётесь!
   Выложил я ему всё без утайки. Начал с экспедиции в мертвый лес, он лишь мельком взглянул на извлечённый из сумки жезл, не проявив к нему особого интереса и равнодушно выслушал информацию о найденных останках доспехов с рунами. Рассказ о похищении Таны и уничтожении семейки местной знати тоже не вызвал у него бурной реакции, лишь удостоил меня взглядом, когда я описывал результат своего эксперимента с луком.
   А вот новость о то, что я решил воспользоваться правом виры и подать прошение на переход поместья в мою собственность, стать владельцем здешних земель и теперь передо мной ребром стоит вопрос подтверждения своих прав его зацепила. Да так, что он бросил своё занятие, и усевшись напротив меня, уставился немигающим взглядом.
   - Вот откуда в тебе столько наглости, - печально вдохнув, Араам скорчив жалобную мину. - Мало того, что воспользовавшись в прошлый раз моим гостеприимством и добротой душевной ополовинил мой запас артефактов. Теперь пришёл ко мне набиваться в сыновья. Так скоро и последнюю рубаху снимешь. Никакого уважения к старому больному человеку. Давай торговаться, однако.
   Я аж поперхнулся. Вот откуда у него эти еврейские замашки? Вроде тут история обошлась без великих религиозных потрясений, и местный Моисей не бороздил бескрайние просторы пустынь, маринуя доверчивых религиозных фанатиков под пялящим солнцем. Хотя, если за морем на далёком континенте живут арабы, евреи тоже могут быть. Им друг без друга просто скучно.
   - На сколько я понял, принципиальных возражений на того что я стану правопреемником вашего титула нет. Осталось обговорить размер сатисфакции?
   Несколько минут Араам пытался переварить непривычную формулировку. Не выдержав, я рассмеялся.
   - Я хотел сказать, если нам получиться сойтись в цене, вы сможете стать поручителем при подтверждении моих титульных прав на владения. - Перевёл предыдущую фразу на более привычный язык.
   - Всё верно, только тут есть одна несущественная деталь. И старый отшельник поведал мне свою историю.
   Много лет назад, а если быть точным двадцать три года. Тогда еще молодой и сильный маг, отслужив положенный срок в королевской гвардии, вернулся в полученное от короны поместье, планируя наслаждаться мирной жизнью и положением. Только характер у мага оказался склочным и задиристым. Пользуясь тем, что мало кто осмелиться иди на не прикрытый конфликт с отставником магического королевского корпуса, он во всю издевался на местными боярами и их отпрысками. Так продолжалась достаточно долго, пока после очередной попойке в трактире он не оскорбил наследника князя. Через два дня у ворот усадьбы стояло княжеское войско, я княжий отпрыск требовал удовлетворения в дуэли.
   То, что дуэль гарантированно закончится смертью наследника, Араам не сомневался. И со стороны закона он будет чист. Только вот князь не простит гибели сына, и устроит неофициальную охоту на мага, а там и обиженный дворяне подтянутся. Кому-нибудь да повезёт всадить в тёмном переулке нож в спину или арбалетный болт из-за угла.
   Араам принял единственное возможное решение, покинул поле боя. А проще говоря, собрал всё что попалось по руку и сбежал из княжества. Несколько лет прятался, опасаясь преследования, перебиваясь случайными заработками. А, в конце концов, осел в этой избе. Приторговывал снадобьями, заряжал амулеты, иногда выполнял "мелкие" просьбы боярина. Жизнь не сахар, но вполне терпимо.
   - Так что, если уж решишься принять мой титул, в то княжество тебе лишний раз лучше не показываться.
   Вот точно еврей. Это же надо, вражду с целым княжеством назвать несущественной деталью.
   - В награду я хочу дом в селе возле поместья, пару служанок и постельных девок, только молоденьких. Мне это отшельничество уже поперёк горла стоит.
   И я после этого ещё наглый. А вот хрен тебе, старый хрыч, а не постельные девки.
   - С жильём проблем не будет. Можешь даже в боярском доме жить, мне не жалко. Места много. И со служанками вопрос решаемый, только в на моей родине им называют домработницами. И они за то регулярно должны получать оплату. А на счёт постельных девок, извини. Тут я старомоден. Все исключительно по любви. Тебе то не сложно будет покорить сельских девушек своим очарованием и интеллектом. Я едва сдерживал смех, глядя на его солидное брюшко и не менее солидную блестящую лысину.
   - По рукам. - Араам лишь на секунду задумавшись, протянул через стол морщинистую старческую ладонь.
   Что-то он подозрительно быстро согласился, ой чувствую он еще выдаст мне какую-нибудь подлянку. Да только выбора у меня особого не было.
   Теперь предстояло подписать в городе бумаги, подтверждающие усыновление, и можно подавать прошение князю.

*******

   Ударив по рукам, перешли к второстепенным вопросам.
   Меня очень интересовали причины отказа амулета. Но причина оказалась абсолютно банальной. Тот просто исчерпал заложенный в него запас энергии. Как объяснил маг, заряда у таких амулетов должно хватать на много лет, всё зависит как часто и длительно его используют.
   Я вспомнил предыдущего хозяина, у меня было такое подозрение, что использовал тот амулет очень давно и постоянно. Вполне возможно, что метаморфозе он подвергся не по своему желанию, и даже не знал, как вернуть себе человеческий облик.
   Араам несколько минут делал едва заметные пассы руками над лежащем на столе артефактом, наконец смахнув капельку пота со лба, вернул его мне. Теперь хоть год можешь бегать, не снимая, самодовольно заявил маг.
   С привезенным посохом было еще проще. Это оказался самый обыкновенный магический концентратор, который повсеместно использовался слабыми магами всех мастей. Крупный камень - стандартный накопитель, он позволял в несколько раз усилить мощность заклинаний хозяина. Три невзрачных камня - матрицы с боевыми заклинаниями огненного шара, молнии и сосульки. Слабенькая боевая магия начального уровня. Араам предположил, что он принадлежал магу лекарю. Кристалл-накопитель усиливал лечебные заклинания, но при необходимости можно было приложить противника и боевой магией. Вот только для меня он оказался совершенно бесполезен по причине отсутствия способностей к манипуляциям эфиром. Разочарованный, я вернул жезл сумку. При возможности продам кому-нибудь.
   Кстати, чуть не забыл о странных бумагах. Осторожно достав скрученные в трубочку пергаменты, развернул их перед Араамом на столе. Тот долго крутил листы, даже полез в сундук, из которого извлёк порядком запыленный толстую фолиант. Пока он листал пожелтевшие страницы, иногда сверяя их содержимое с надписями на пергаменте, ничего более вразумительного чем мычание, вытянуть из него не удавалось.
   Наконец, захлопнув книгу и вернув её на место, Араам вернулся на лавку и уставился куда-то в потолок, беззвучно шевеля губами.
   Он что издевается! Я уже дорожку протоптал, наматывая круги вокруг, изнывая от любопытства, а он помедитировать решил?
   - Тук-тук, тут кто-нибудь есть? Я постучал костяшками пальцев по блестящей лысине.
   Мага аж передёрнуло от неожиданности, но комментарием мою выходку он не удостоил. Было видно, что сейчас его мысли витают где-то очень далеко.
   - Ничего, что я здесь?
   Араам только задумчиво уставился на меня, но заметив, как моя рука потянулась в поисках чего-нибудь тяжёлого, перестал изображать партизана на допросе.
   - Любопытные стишки. А рисунки еще более любопытные.

Умрёт огонь, восстав из пела,

Душа пройдет через врата,

Проникнув в храм ты бойся света,

Так много горя от добра.

   Это часть очень древнего пророчества. Многие давно склонны считать его лишь сказкой. Полный текст до сих пор должен храниться в архивах магической академии, если мыши не съели. А вот дальше - интереснее.

Зрячий видит свет, мудрый - суть

Ищущий лужу не видит моря

Обретя богатство - потеряешь душу

Обретя могущество - потеряешь разум

Не стоит брать больше, чем отпущено

Искра бывает страшнее огня.

   Я бы сказал, это инструкция. Подсказка для того, кто сможет прикоснуться к древней тайне. Учитывая, что речь идёт о вратах, я бы на твоём месте сжёг бумаги и постарался о них забыть. У наследий прошлого часто бывает очень неприятный запашок. Вдруг, это врата не вход, а выход, и на голову "счастливчика" оттуда свалятся орды злобных обезумивших порождений магии. Иногда между всеобщим благом и концом света очень тонкая грань

*******

   В связи с предстоящей поездкой появилась новая проблема. Как ехать будем. Путь не близкий, Уголёк нас двоих долго не выдюжит везти на себе. Араам уже в почтенном возрасте, на коне ему сложно будет, надо телегу искать.
   Поделился своими мыслями с магом, но тот лишь одарив меня надменным взглядом, вышел во двор и лихо вскочил на моего жеребца. Проехав несколько кругов вокруг избы, спокойно вернулся назад.
   Вот даёт пенсионер, с него скоро песок посыплется, а в седле лучше меня держится.
   Пришлось снова ехать в усадьбу, просить еще одного жеребца.
   Заночевал я в избе Араама, что бы с рассветом выехать в путь.
   Всю дорогу я расспрашивал мага об устройстве этого мира. Если того и удивляла моя неосведомлённость, вида он не подавал. Старик оказался неисчерпаемым кладезем информации. Окончив магическую школу и отслужив в королевской гвардии, он был в курсе расстановки политических сил в стране, знал основные уклады здешнего свода законов, рассказал много интересного о торговом направлении.
   За разговорами время пролетело не заметно, только к закрытию ворот мы так и не успели. Пришлось заночевать в таверне у городских стен.
   Город меня сразу впечатлил, прямо как на картинках в учебниках истории. Массивная каменная стена в два человеческих роста, огромные ворота, в которых свободно могли разминуться несколько повозок. По верху стены прохаживались лучники, оберегая ночной сон жителей.
   Утром, оставив лошадей в конюшне постоялого двора и заплатив входную пошлину, мы оказались внутри городских стен. По меркам моего мира город был крошечным, не больше десятка тысяч жителей. Но тут это была столица княжества. Араам сразу свернул с широкой центральной улицы в проулок, и через пару поворотов я начал теряться в направлении. Маг, похоже, свободно ориентируясь в городе, уверенно шёл к цели.
   На улицах, не смотря на раннее утро было оживлённо. Постоянно на глаза попадались дровяные повозки, развозившие по домам топливом. Один раз мимо проехала массивная телега, гружённая глыбами льда. Несколько раз на глаза попадались местные зазывалы.
   Все строения имели преимущественно два или три этажа. Первый этаж везде был выстроен из гладко обтёсанных камней, а верхние не редко отстраивались из дерева. На первых этажах одинаково выбеленных домов постоянно мелькали вывески. Одна из них заставила стать меня в стойку, словно гончую, почуявшую добычу. Доска, прибитая над дверью гласила - "Магические амулеты и прочее". Заметив направление моего взгляда, маг брезгливо поморщился, но вошёл за мной в лавку.
   На витринах лежали многочисленные амулеты, с выгравированными на поверхности магическими знаками.
   - Это светляки, - пояснил Араам, - указав на самую большую витрину, где лежало несколько десятков грубых железных дисков с изображением солнца. - Там амулеты магической и физической защиты. А это атакующая магия. - на крохотной витрине лежало несколько невзрачных перстней.
   Я был немного разочарован, ожидал увидеть что-то посолиднее.
   - А что ты хотел, - сказал маг, когда мы продолжили путь, - обычные заклинания повседневного спроса.
   На счёт повседневного я сильно сомневался. Светляки стоили по пятьдесят монет, защитные амулеты - от двухсот, цена перстней начиналась с двух тысяч. Не плохо тут, наверное, артефакторы живут, если простой кусок железки с заклинанием стоит как пара лошадей.
   - Авраам, а сколько стоит мой медальон волка?
   - Тысяч тридцать-сорок.
   Я невольно присвистнул. За год пребывания в этом мире, с учётом накоплений Курта, я едва скопил две сотни монет. И то, по крестьянским меркам это было не малое состояние.
   - Получается в амулет можно запихнуть любое заклинание, и кто угодно может им воспользоваться?
   - Нет, конечно. - маг глянул на меня как на несмышлёного ребенка. - "Запихнуть-то" может и можно, только энергии не хватит на его активацию. Светляки работают до двух недель, защитные амулеты способны отразить несколько атак. А вот атакующие заклинания куда энергозатратнее, не зря их делают в виде перстней, в которые вставляется накопитель. Камни определённого типа, способные удерживать эфир, называли "верисами", от латинского verum - истинный. Добывали их в нескольких шахтах не территории княжества.
   Пройдя несколько улиц, мы остановились перед солидным домом. "Городская Управа", гласила большая вывеска. Местная городская администрация напоминала внутри муравейник. По коридорам и лестницам куда-то спешили десятки людей. Проталкиваясь сквозь непрерывный человеческий потом, мы добрались до нужной двери.
   Выстояв небольшую очередь, оказались в кабинете местного чиновника. Переговоры взял на себя маг, так что в беседу я особо не вникал, уделяя больше внимания обстановке. Здешняя бюрократия ни на грамм не отличалась от нашей. Те же угловатые столы, жёсткие стулья для посетителей, стоящие вдоль стен шкафы с рядами многочисленных папок. Как никуда и не уезжал. От созерцания меня отвлёк локоть Араама, ощутимо ткнувший по рёбрам. Он всунул мне в руку папку, и я с интересом уставился на заверенный печатью документ. Быстро, однако.
   "Боярин Авраам Ставрский, боевой маг третьей ступени, принимает в свой род Кирилла Ромова с правом наследования и ответственности и т.д., и т.п.".
   Теперь я стал полноправным дворянином, хотя это удовольствие обошлось мне аж в шестьдесят монет. Еще за пять монет мне помогли написать прошение, и мальчик-посыльный отнёс его в канцелярию князя.
   К вечеру нам предстоял новый визит в городскую управу уже за решением моего вопроса.
   Вот это оперативность. У нас можно месяцами обивать пороги чинуш с куда более мелкой проблемой.
   Пообедав в небольшой забегаловке, мы решили прогуляться по городу. Очень интересно было посмотреть на здешнюю цивилизацию. Такое ощущение, что торговлей занималась добрая четверть населения. Куда не посмотри - то пекарня, то швейная лавка, то цирюльня. Отголоски децентрализованного производства. Зато сумасшедшая конкуренция самым благоприятным образом сказывалась на качестве. Доверившись призывам девчушки лет десяти, что у её мамы самые вкусные пироги, соблазнившись, купил парочку. Таки да! Такую вкуснотищу я никогда в жизни не пробовал. Сюда бы наших тёток, что у метро беляши продают с сомнительной начинкой - их бы в первый день камнями закидали.
   Не смог удержаться и от визита в парикмахерскую. Здешние крестьяне больше походили на бородатых хиппи, за эти месяцы, как не пытался держать себя в форме, понемногу начал зарастать.
   К зданию управы мы добрались незадолго до ее закрытия.
   Хозяин кабинета, где утром я писал прошение вручил солидный свиток с сургучной печатью.
   Князь признавал обоснованность виры и своей щедрой рукой передавал в мои владения всё движимое и недвижимое имущество бояр.

*******

   С Араамом мы расстались на половине пути, тот встретил старого знакомого и решил вспомнить былое за кувшином вина в ближайшем придорожном трактире.
   Уголёк вёз меня по лесной дороге по направлению к поместью ныне покойного боярина. После недавних событий, державших в напряжении несколько дней наступил закономерный откат. Предоставив жеребцу самому выбирать темп нашего путешествия, я наслаждался окружающей природой. Весенний лес утопал в буйстве красок, настраивая на созидательный лад.
   Араам оказался моим ангелом-спасителем, одним махом решив все вопросы, которые вызывали у меня приступы мигрени.
   Сейчас мысли были заняты размышлениями об изменениях, которые хотелось бы внести в существующий уклад жизни. Но, прежде чем нести блага научно-технического прогресса в массы, решил первым делом обеспечить комфорт себе любимому. Как же мне всё это время не хватало совершенно банальных для современного человека вещей - горячего душа и теплого туалета. Невольно поёжился, вспомнив, как сидя зимой на отхожем месте, буквально чувствовал, что моя филейная часть покрывается инеем. Если кому такой экстрим по душе, флаг им в руги, я - дитя цивилизации, мое естество бунтовало против существующих реалий, требуя окружить себя комфортом.
   Я дал слово, что первым нововведением в этом мире станет горячее централизованное водоснабжение, настоящая ванна с душем, и полноценная канализация в моём новом доме. Если бы знал, сколько придётся решать технических вопросов и ломать голову по их реализации, не спешил разбрасываться такими обещаниями.
   От мыслей отвлекло внезапно упавшее посреди дороги дерево и несколько вооружённых мужиков, выскочивших из придорожных зарослей, с криком устремившихся ко мне. Совсем страх потеряли, посреди белого дня нападают. Едва я потянулся за луком, сильный удар по затылку погрузил сознание во тьму.
   Очнувшись, обнаружил что руки и ноги плотно связаны веревками. С тела исчезло всё оружие и кошелёк с небогатой наличностью. Медальон, как ни странно оказался под рубахой. Видимо, обычная железная цепь, потемневшая от времени, не привлекла внимания грабителей. Невдалеке на земле расположилось несколько человек, которые увлечённо рылись в моей сумке, что-то активно обсуждая. Объединяла всех многомесячная небритость и характерный запашок давно не мытых тел, который хорошо чувствовался даже на расстоянии.
   Заметив, что пленник пришёл в себя, один из нападавших приблизился ко мне.
   - Наверное удивляешься, почему до сих пор жив? - спросил тот, остановившись в паре метров.
   Был такой момент. Обычно жертвы бандитов очень быстро лишались жизни.
   - А я тебе расскажу, парниша. Конь у тебя знатный, лук дивный, а вот в кошельке монет как у нищего с паперти. Да и в котомке твоей вещи занятные, сразу понятно, что не простого ты рода. Мы вот покумекали с мужиками, и решили, что жизнь твоя самое малое на сотню полноценных монет потянет. Передашь весточку, если родственнички не окажутся скряги, отдадут за тебя выкуп, вернёшься домой целым и почти невредимым. Только ухо тебе отрежем, что бы записка была более убедительная. - Он заржал над своей шуткой.
   Конечно, нашли дурака. И ребёнку понятно, что никто меня живым выпускать не собирался.
   Постаравшись принять максимально испуганный вид, я дрожащим голосом заговорил.
   - В сумке бумага и писчие принадлежности. Я напишу письмо управляющему, вам выдадут триста монет, только не убивайте... - получилось достаточно натурально.
   В ответ послышалось дружное ржание. Мысленно они уже делили мои сокровища.
   Вытащив магический жезл, главарь кинул котомку к моим ногам и нагнувшись, ножом разрезал верёвки, опутывающие руки.
   Непроизвольно на моём лице появилась кровожадная ухмылка, заметив которую, бандит невольно отшатнулся.
   - А теперь поиграем в новую игру, кто умрёт последним. Рука дотронулась до амулета под рубахой.
   В глазах разбойников появился первородный ужас, когда на месте беззащитного пленника оказался разъяренный зверь невероятных размеров. Из моей пасти вырвался хриплый рык, а взгляды людей были прикованы к мои глазам, которые разгорались мертвенно-жёлтым огнём.
   От удара мощной лапы главарь рухнул на землю с неестественно вывернутой головой. Одним прыжком тело волка оказалось в гуще противников, но те, скованные ужасом, даже не подумали хвататься за оружие. Спустя несколько мгновений на поляне остались лишь мёртвые тела.
   Собрав свои вещи обратно в сумку, срезав с пояса главаря мешочек, куда успели перекочевать остатки моей наличности, взобрался в седло.
   Выехав на дорогу, морщась, ощупывал огромную шишку на затылке. Приложили меня знатно. Настроение резко ухудшилось, а к ближайшим планам добавился новый пункт - устроить тотальный геноцид отребью, что пряталось по местным лесам.
   Едва добрался до усадьбы, поручил первому попавшемуся охраннику найти Дамира, и передать тому что новый барин ждёт его в харчевне. Дела делами, а есть после дороги хотелось жутко.
   Поместье то я получил, только заранее не подумал, что мне потом со всем этим добром делать. Похоже, здешнюю знать больше волновало содержимое собственных сундуков и животов, чем то что творится на их же землях.
   Когда начальник охраны добрался до таверны, я уже обгладывал остатки запечённой курицы. Заказав еще кувшинчик вина, подозвал мужика к себе.
   - Скажи-ка мне уважаемый, - я сделал свирепое лицо, - как так получается, что на барина посреди дня бандиты нападают в его же собственном поместье. Надо бы их всех на учёт поставить, пометить инвентарными номерами и обязать в казну налог что бы вносили.
   Тот от изумления только глазами хлопал.
   - Ладно Дамир, это всё пустые байки, - приняв обычный вид, я налил своему новому начальнику охраны чарку вина, и видя, что тот не решается с места сдвинутся, чуть ли не силой усадил к себе за стол. - Что в поместье за беспредел творится, пока сюда добирался, пришлось целую банду в лесу порешить. Не царское это дело за разбойниками гоняться.
   - Виноваты, барин. Бывшим боярам дела до простых людей не было, а сами они только под большой охраной выезжали.
   - Ну а люди что? Не пытались своими силами с ними бороться?
   - Какими там силами, они ж воинскому ремеслу не обучены. Да и пешком по лесу не побегаешь далеко. Вот и ездят большими обозами. Если припекло, то по одиночке на свой страх и риск.
   Суровые тут порядки.
   - Соберёшь из охраны три-четыре хорошо вооружённых отряда. Пусть ездят по поместью, выясняют где бандитов видели и под нож их. А тела вдоль дорог развесить, что бы другим не повадно было.
   - Чем вообще господа занимались? Кто дела вел в усадьбе и поместье? - не думаю, что бояре обременяли себя рутинной работой.
   - Да, как и все. Пиры, охота, девок периодически портили. Делами и учётом занимался управляющий, Кузьма Ефимович. До этого его отец, а как умер, Кузьме было поручено. Он тут уже лет пятнадцать как всем заведует. И грамоте, и счёту обучен. Отчёты регулярно барину подавал.

*******

   Неожиданно появившиеся в моём владении угодья пробудили во мне жилку реформатора. Все эти балы, званые вечера, выезды на охоту мне, как говорится, побоку. Хотелось внести некоторые изменения в существующий уклад, внедрить некое подобие логистики и планирования, наладить торговые отношения. И людям дышать легче станет, и мне жить веселее
   Следующим пунктом у меня значился визит к Кузьме Ефимовичу, который вел все дела боярина. Разговор ожидался долгим и интересным. Расспросив Дамира, как проехать к жилищу управляющего, покинул усадьбу, направившись в селение.
   Можно было бы и не расспрашивать. Дом, в котором жил Кузьма Ефимович выгодно отличался от крестьянских хибар. Хибарами они, конечно, не были, обыкновенные деревянные дома из грубого сруба на две-три небольших комнатушки. Жилище управляющего было не в пример просторнее. Аккуратный чистый двор, дорожки, выложенные камнями, уютная беседка в глубине двора. Чувствовалась твёрдая хозяйская рука. Всё это выглядело достаточно солидно, чтобы вызывать уважение к владельцу, но и без излишней помпезности, которая зачастую граничит с ханжеством. По двору бегало несколько ребятишек.
   Едва Уголёк въехал в резные ворота, на пороге показался хозяин. Я представлял управляющего эдаким лощённым мужиком, с солидным животиком и характерным выражением лица, которое всегда бывает у людей, наделённых властью. Такими были все чиновники разных мастей, с которыми мне приходилось сталкиваться в прошлой жизни.
   На вид мужику было под пятьдесят. Моего роста, почти на ладонь шире в плечах, с буйной растительность на голове, покрытой лёгким налётом седины. Он скорее напоминал былинного богатыря, чем кабинетную крысу. Упругой походкой приблизившись к коню, он поклонившись, видимо догадался кто перед ним, поддержал того под уздцы, пока я слазил на землю. Рукопожатие оказалось на удивление сильным, рука словно попала в тиски и на его ладони я почувствовал заскорузлые мозоли. Управляющий явно не чурался физической работы. В его взгляде не было даже намёка на раболепие, только интерес и уважение.
   Сразу поставил ему жирный плюс, такие люди не бываю с гнильцой. Не зря начальник охраны так тепло о нём отзывался. Уверен, что мы с ним подружимся.
   После взаимного рукопожатия, управляющий пригласи меня в дом, где его жена уже суетливо накрывала за стол.
   - Кузьма, буду полностью откровенен. - Честность лучшая политика, поэтому я сразу открывал все карты. Поддержка управляющего мне ой как не помешает. - То положение дел, которое сложилось на землях бывшего барина меня совершенно не устраивает. В лесах орудуют многочисленные банды, крестьяне зимой живут впроголодь из-за за высоких повинностей. В тех местах где я родился, жизнь намного сытнее, теплее и комфортнее, так что надеюсь с вашей помощь в ближайшее время у получится провести некоторые реформы.
   На лице управляющего отразилась целая гамма чувств. Видно, что он невероятно удивлён и озадачен. Наверняка ожидал расспросы о поступлении сборов из сёл, прибыли от торговли, финансовых делах бывших господ. Когда такое было, чтобы знать пеклась о благосостоянии холопов.
   Молча в став из-за стола, управляющий вышел в соседнюю комнату, вернувшись с небольшой стопкой бумаг. Это были отчёты, которые тот подавал хозяевам. Перекладывая бумаги, переходя от одной к другой, он быстро обрисовал общую картину. Я лишь восхищенно поглядывал на листы, поражаясь, откуда в этой глуши появился такой управленческий гений.
   К тому времени, когда он отложил последний лист, вошла хозяйка и пригласила к столу. С аппетитом уминая незамысловатую еду, за два дня так и не удалось спокойно поесть, я переваривал полученную информацию.
   Всё оказалось и просто, и сложно. Крестьяне в сёлах занимались исключительно натуральным хозяйством, охотой и рыбалкой. Регулярно старосты привозили "мзду", установленную боярином для каждого селения. Примерно раз в месяц к поместью приходила подводы с продуктами и шкурами животных. Поступления сортировались, подвергались описи и вывозились на городской рынок. Небольшая часть прибыли выделялась на нужды сёл, остальное уходило на княжеский налог и развлечения бояр.
   Такая схема имела очень существенный недостаток. Размеры податей были установлены десятки лет назад. Бояр не интересовала демографическая ситуация в сёлах, засуха, поздние заморозки, что вымораживали посевы, нападения разбойников, которые грабили и убивали крестьян. К должникам отправляли дружину, которая в принудительном порядке восполняла дефицит поступлений, зачастую оставляя людей без запасов на зиму, обрекая на голодную смерть.
   Удручало и полное отсутствие промышленности как таковой. Продукция местных ремесленников находилась на уровне кустарного производства. Мне предстояло проделать титаническую работу.

******

   Поблагодарив хозяев за радушный прием, я вскочил на коня и отправился домой. События последних дней вымотали и морально, и физически. Появившись в этом мире совсем недавно, брошенный на произвол судьбы, лишённый зрения и шансов на выживание, вопреки всему я понемногу отвоёвывал место под солнцем. Еще не прошёл полный год, как Курт принёс меня в свой дом, израненного, растерянного, умирающего от истощения, а я уже вырос до дворянского титула.
   Порог родного дома переступил, когда на небо уже взошла луна. Тана с радостным криком бросилась мне на шею, вокруг нас нарезал круги волчонок, весело повизгивая и требуя, чтобы его взяли на руки. На пороге спальни стояла сонная Маша, и растерянно улыбалась, глядя на нас. Как же хорошо, когда есть дом и семья, мелькнула в голове мысль, прежде чем моя голова коснулась подушки, и я радостно погрузился в сладкие объятия сна.

**** ПРОДА 12/01/2018 ****

   Два дня я практически не покидал из избы. Просчитывал текущие активы, искал потенциальные ниши развития. Набросал основные задачи по степени убывания приоритета. Мне бы сейчас сюда хотя бы одного специалиста по стратегическому планированию, да только здесь их пока не делали. Настолько увлёкся, что Тана с Машей чуть ни силой оттаскивали меня от бумаг, заставляя покушать. Итогом двухдневного мозгового штурма была головная боль и довольно внушительный список планируемых нововведений.
   Я не строил наполеоновских планов по глобальному прорыву технологий, изменению социальной структуры общества и установления демократического режима в отдельно взятой территориальной единице - надорвусь.
   Была такая догма в коммунистическом учении - "От каждого по способностям, каждому по потребностям". В моём времени она быстро показала свою несостоятельность. В условиях многомиллионного демократизированного общества, способности оказались, скажем так, ниже среднего, а потребности росли как на дрожжах. В текущих реалиях, при правильной организации контроля и стимулирования - метод кнута и пряника, куда уж без того, идея была обречена на успех.
   Перед окончательным утверждением разработанного плана оставалось прояснить пару моментов - мои текущие финансовые активы, инвестиции потребуются не малые, даже не сомневался, и технический уровень этого общества.
   Я пока кроме нескольких забитых деревень ничего не видел. Хотя бы пару раз в город выбраться не помешает.
  
  
  
  
   В прошлый раз так и не поинтересовался у управляющего финансовым состоянием поместья, успев лишь договориться о новом доме для Араама. Снова придётся ехать в поместье.
   Перед сном я поделился с Таной своими планами. Она, конечно, была не в восторге от моего отъезда, после недавнего случая боялась оставаться одна, так что пришлось успокаивать. Два раза.
   Утром, перекусив собранной девушками на скорую руку снедью, оседлал Уголька и к обеду подъезжал к имению. Машина, маховик которой я невольно раскрутил, набирала обороты. Едва мой жеребец появился в пределах видимости, из ворот усадьбы выбежал Дамир с докладом. От отрядов, которые начальник охраны разослал собирать информацию о разбойничьих шайках, начала поступать первая информация, в барском доме велись восстановительные работы. На территории имения постоянно дежурил отряд из пятерых охранников, но желающих проникнуть в пустующий особняк не наблюдалось.
   Поблагодарив за проявленное усердие, договорились встретиться за ужином в харчевне. Было у меня к Еремею дело, не терпящее отлагательств. А пока я торопился к управляющему.
   В этот раз Кузьму я застал во дворе, тот колол дрова огромным тесаком. Тот бабочкой порхал в его руках, так что я невольно залюбовался. Остановившись передохнуть, управляющий наконец заметил меня. Одним ловким движением загнав тесак в ближайшую колоду, от чего та почти раскололась, с улыбкой пошёл мне навстречу. Спустя недолгое время мы уже сидели за столом, наслаждаясь наваристым супом и душистым домашним караваем.
   - Ольм, - едва закончилась трапеза я перешёл к делам, - я хочу внести некоторые изменения в наш уклад, возможно организовать производства. Вероятно, потребуется закупать оборудование в городе, материалы. Хотелось бы знать, какие у нас финансовые активы.
   Тот лишь пожал плечами.
   - В барском доме должна быть казна, - сказал управляющий, - каждый месяц туда поступала выручка с торгов. Дважды в год, весной и осенью, после сбора урожая, я отвозил в город княжеский сбор. Господа много тратили на развлечения, так что даже не могу догадываться.
   Так, значит надо найти кубышку старого барина. Оседлав коней, мы с Еремеем поехали в усадьбу.
   Доме все следы недавнего погрома были тщательно убраны. Только в ограждении второго этажа зияла дыра. Разыскав на кухне пару служанок, удалось узнать, что деньги бывший барин хранил в комнате, рядом со своей опочивальней.
   Поднявшись на второй этаж, невольно выругался. Дверь в сокровищницу выглядела монолитно, поставь такую в спальню, той памятной ночью охранники до утра бы нас выковыривали. Повторять фокус с обстрелом крупнокалиберными снарядами даже не решился. Во-первых, помня, что стало с охраной, стоящей на лестнице, не хотелось повторять их подвиг, если что-то пойдёт не так. Во-вторых, вообще не факт, что получится.
   Я давно догадывался, что с магическим эфиром не всё так просто. Он не некая эфемерная субстанция, скорее ментальный симбионт. Маги умели концентрировать свои мысли, заставляя эфир подчиняться им. Тот же светляк, что демонстрировал Араам. Ведь он не появился из ниоткуда. Это результат воздействия эфира на окружающее пространство, и воздействие подчинялось обычным законам физики. Действие амулета трансформации, конечно, не поддавалось таким простым логическим примитивам, но это только подтверждало "разумность" магического фона.
   Это я отошёл от темы. Сейчас требовалось взломать этот "Форт-Нокс". Логично было бы найти ключ, да вот только обшарив комнату обоих бояр, мы остались с носом. Я бы на его месте держал ключ поближе к телу, на прочной верёвке. А так оно скорее всего и было. Ехать в лес, копаться в воняющих, истерзанных дикими зверями останках моих недавних врагов - увольте.
   Выйдя из особняка во двор, обнаружил прогуливающегося невдалеке Дамира.
   - Дамир, трех человек с топорами в дом, что бы к ужину дверь в сокровищницу переработали в дрова!
   Будет исполнено, ваше благородие, - он лихо козырнул, развернувшись отдать команды, но хлопнув себя по лбу, вернулся к нам.
   - Барин, тут старосты приехали что б представиться новому хозяину, бакшиш привезли. Они со вчерашнего дня у ворот ожидают.
   То-то меня удивило необычное оживление на подходе к имению.
   - Пошли, Кузьма, будем с народом общаться.
   Управляющий, который опередил меня на несколько метров, поравнявшись с воротами, выкрикнул. - Барин Кирилл со старостами общаться желает!
   За воротами сразу наметилось оживление.
   Шесть мужиков выстроились перед выездом в ряд, гадая какие сюрпризы преподнесёт им новая власть.
   А порадовать у меня их было чем. Не зря я два дня над бумагами пыхтел.
   Выйдя за ворота среди мужиков заметил и Захария, у которого при виде меня опустилась челюсть.
   Да-да, каюсь. Со всей этой суетой так закрутился, что даже забыл "порадовать" старосту своим новым статусом. Я незаметно подмигнул тому.
   - Уважаемы старосты, - обратился я к визитёрам, - не был готов к вашему прибытию, поэтому разговор будет не долог. С сегодняшнего дня подати уменьшаются вдвое.
   На лицах старост, появилось недоумённо-растерянное выражение, которое быстро перешло в радостное.
   Да, я существенно сокращал поступления. Более того, большую часть прибыли планировал инвестировать обратно в деревни. Просмотрев отчёты Кузьмы, пришёл к выводу, что даже треть сборов с лихвой перекроют княжеские поборы. Пополнять казну собирался не за счёт обирания крестьян, а наращивая объемы производства.
   - Далее, в ближайшее время я лично планирую посетить каждое селение, и хотел бы выслушать ваше мнение, как сделать жизнь селян сытнее и теплее.
   Вновь радостно-недоверчивые возгласы.
   - Бакшиш тоже можете увозить назад, отдайте лучше детям, жёнам или наиболее нуждающимся. Время позднее, так что я вынужден откланяться, а вы можете заночевать в таверне или возвращаться по домам.
   - Захарий, можно тебя на пару слов?
   Мужики удивлённо уставились на старосту, к которому так по-панибратски обращался боярин.
   Отведя того в сторону от любопытных взглядов, я попросил.
   - Присмотри за моими девочками, пока я буду бразды правления принимать и разбираться что-к чему.
   - Можешь быть спокойным, мы за них теперь всем селом стеной станем, - горячо заверил он. Наверное, чувствовал еще часть вины что не смогли тогда помешать молодому боярину.
   Подхватив управляющего под локоть, я потащил его в таверну. Чего торчать на улице. Охранникам еще долго сокровищницу взламывать, а меня наметился целый список вопросов. Интересовало практически всё, что касалось товарооборотов. Что пользуется спросом, что сейчас в цене, какие прогнозы, как осуществляют доставки грузов. Одним словом, интересовала логистика этого мира.
   Почти до ночи управляющий вводил меня в курс текущих реалий торгового дела. Попутно мы прикидывали, что из ресурсов на территории поместья могло поставляться на рынок или было потенциально интересно для переработки.
   Прервал нас Дамир, сообщив что "цитадель" пала и путь в сокровищницу открыт.
   В комнате, которую использовали к банковскую ячейку кроме небольшого сундучка обнаружилось несколько неплохих мечей и пара ножей с вычурными рукоятками. Позаимствовав у одного из охранников топор, сбил с сундука замок.
   Тот до половины оказался наполнен блестящими монетами.
   - Кузьма, сколько тут примерно? - спросил я управляющего.
   Тот запустив руку в содержимое "сейфа" пытался оценить приблизительную сумму.
   - Думаю, тысячи две.
   А бояре оказались еще теми транжирами. По бумагам управляющего от продажи товаров на рынке за год поступало больше восьми тысяч монет, две тысячи уходило в казну князя. Это ж надо было умудриться потратить поступления от работы почти двухсот крестьян.
   Ночевать решил в таверне. Самому оставаться в боярском доме было как-то не уютно. После недавней кровавой бойни большинство вообще бы не рискнуло остаться в доме на ночь, но я был не суеверен.
   Утром я посетил Араама, до которого от поместья было не больше часа среднего хода на коне. Дом, который подобрал для него был готов к заселению, так что старому магу пора было готовиться к переезду. Предупредив, что к обеду приедут телеги, вернулся к намеченным делам.
   Я не любил отступать от данных даже самому себе обещаний, и посвятил весь день детальному изучению особняка на предмет модернизации и перепланировки. Кроме нижнего зала, столовой и сокровищницы в доме оказалось аж восемь довольно просторных комнат. Разгуляться фантазии места хватало.
   По моей задумке возле дома планировалось соорудить небольшую пристройку из камня, которая в будущем станет котельной. На технические нужды водозабор можно организовать прямо из озера, а для гигиенических - из стоящего недалеко колодца. Не котельная, а прям двухконтурный котёл. Кроме нагревательных котлов требовались нагнетательные насосы для доставки воды в котельную, а потом в дом. Работать им предстояло от энергии ветра. Естественно, потребуются трубы для водоснабжения, сантехника.
   Идея была просто замечательная, за исключением одного маленького изъяна. Сейчас мне по силам было сделать только пристройку. В этом мире еще не существовало литья и крупной формовки для изготовления отопительного котла и ванны, не было проката металла для изготовления водопроводных труб. А про душевой сифон, краны и унитаз я даже не заикаюсь.
   Даже князья принимали ванны в больших деревянных кадках, горячую воду для которых грели в грубых котелках. А вместо канализации были ночные горшки.
   Отступиться? Шазз !!!
   Понятно, пытаться на коленке организовать сталелитейное производства, цеха горячей формовки, мартеновские печи - верх сумасшествия.
   Передо мной стояла нетривиальная задача найти замену высокотехнологичным изделиям в реалиях существующего развития ремесленничества.
   Мне было проще чем здешним Кулибиным, я опирался на историю научно-технического прогресса своего мира. Ведь еще в древнем Риме существовали легендарные акведуки, прапрадеды современного водопровода.
   Будем думать....
   Металл в этом мире был не дешёвым и дефицитным материалом. Немногочисленная железная утварь в крестьянских домах были изготовлена из переплавленной железной руды с огромным количеством примесей, из-за чего изделия получались тяжёлыми и хрупкими. Существовали технологии получения более-менее нормальной стали, но она вся шла на военные нужды - изготовление доспехов и оружия. И если корона могла позволить себе производство металла, для мелкой знати это была лишь заоблачная мечта.
   Я не забыл, что в мертвом лесу остались захороненными сотни железных доспехов и клинков. Но если не брать в расчёт усилия, которые потребуются что бы их отыскать и перевезти, как эту груду металлолома превратить в готовое изделие. Хотя, некоторые задумки на этот счёт были.

**** ПРОДА 13/01/2018 ****

   Погружённый в свои мысли не заметил, как вышел на берег реки. Широкая полоса песка, окружённая высокими деревьями, образовала уютный пляж. Хоть весеннее солнце ощутимо припекало, купаться было еще боязно. Спустившись к воде, я сел на горячий песок. В реке плескалась рыба, а легкий ветерок приятно ласкал лицо. Неожиданно я одернул руку, которой пересыпал песок. Из неглубокого разреза выступила капелька крови. Зачерпнув рукой жменю обнаружил кусок стекла с острым краем. И тут нагадили. Уже замахнувшись, чтобы забросить опасный осколок в кусты, остановился, пронзённый внезапной мыслью.
   Откуда здесь стекло?!
   Ведь домах окна затягивали либо высушенной кожей крупных рыб, либо мочевым пузырём крупного скота. Присмотревшись повнимательнее к осколку, обнаружил что он естественного происхождения. В толще стекла были видны крупинки песка, а тонкий край оказался на удивление хрупким. Упав на колени, еще раз зачерпнул песок. Тот оказался очень мелким и почти белым. Япона мать, это же кварц, который повсеместно использовался в стекловарении. В чистом виде он не слишком подходил для этих целей из-за высокой хрупкости, но после добавления поташа и извести получалось хорошо знакомое оконное стекло.
   Вскочив на ноги, я быстрым шагом направился в деревню.
   Там царило непривычное оживление. Телеги, направленные к Арааму уже успели вернуться, и сейчас старый маг руководил их разгрузкой. Большая часть жителей селения собралась невдалеке. Всем было интересно взглянуть на настоящего боевого мага. Протиснувшись через толпу, я ухватил того за рукав и потащил за собой.
   Оказавшись на пляже, нарисовал на песке поднятой по пути веткой квадрат размером с альбомный лист. Недоумевающий маг с интересом наблюдал за моими приготовлениями. Наконец закончив приготовления, стал рядом с магом.
   - Можешь с помощью того заклинания, которым ты сжигал трупы сильно нагреть песок? - я указал на очерченный участок.
   Араам ненадолго задумавшись начал делать пассы руками.
   Насколько я помнил, температура плавления кварца больше 1500 градусов. Хватит ли у магического плетения сил нагреть его до такой температуры - вот в чём вопрос.
   Вначале над песком заколыхался раскалённый воздух и появился дымок - это сгорали органические примеси. Опустившись на колени, я внимательно наблюдал за процессом.
   - Еще! - Скомандовал я, видя, что маг собирается прервать заклинание.
   Песок начал испускать едва заметное красное свечение.
   - Ещё!
   Жар, исходивший от земли стал осязаем, и мне пришлось отодвинуться. Прямоугольник, нарисованный палкой на песке стал яркой-красной кляксой на белом фоне. Наконец песчинки начали плавиться, теряя очертания, спекаясь в единую массу.
   - Всё! - я выпустил из груди воздух. Даже дышать боялся.
   Араам, вытерев струившийся по лбу пот, опустился рядом на песок, не сводя глаз с остывающего участка. По мере падения температуры, перегретая масса приобретала прозрачность. Вскоре в руках оказался кусок настоящего стекла, возможно первого в этом мире.
   Конечно, до безупречно прозрачной структуры современных изделий ему было далеко. Но на фоне высушенных пузырей это был прорыв.
   Маг изумлённо рассматривал сквозь образец моё довольное лицо, и вдруг его скрутило от приступа неудержимого смеха. Я обалдевшим взглядом наблюдал как тот вытирает слёзы на глазах.
   - Кирилл, ты невозможен, - отсмеявшись, заявил Араам. - Я даже не буду на тебя обижаться. Надо же было придумать использовать старого больного мага в качестве плавильной печки.
   Суть процесса он уловил сразу и теперь восхищённо рассматривал свозь стекло деревья и реку.
   - Странно, что до этого никто не додумался раньше, - посетовал маг.
   Но этому было простое объяснение. Инженерный гений еще не прошёл даже путь от бычьих пузырей до тканей, пропитанных жиром и мозаичного остекления пластинами слюды.
   Честно говоря, я немного расстроился. Хоть наладить выпуск стекла было теоретически возможно, рисовать квадратики на песке куда проще. Только где мне найти еще два десятка не сильно привередливых магов.
   Отравив Араама обживать своё новое жилище, сам вернулся в усадьбу, решив заночевать в уже ставшем моим особняке.
   Кусок стекла лежал на прикроватной тумбочке, пуская по потолку солнечные зайчики от лучей заходящего солнца. Я стоял возле открытого окна, обдумывая ближайшие планы. Хоть желание немного подтолкнуть технический прогресс будоражило мозг, понимал, что от идеи до ее воплощения целая пропасть, которую мне еще предстояло преодолеть. Пока на повестке дня более насущные вопросы. Завтра уже планировал начать ревизии по сёлам. Остро стоял вопрос безопасности. Став недавно жертвой разбойников и чудом оставшись в живых, приходилось признать, что в следующий раз все может закончиться фатально. На первое время придется ездить в сопровождении охраны, умирать в мои планы пока не входило. Но вопрос зачистки всей территории от антисоциальных элементов имел максимальный приоритет.
   Буквально вчера Дамир сообщил о возвращении высланных для сбора информации отрядов. Они сделал даже больше, чем на нах возлагалось. Чувствовалось, что не просто выполняли задание начальства, а подошли к делу с душой. Нашли несколько человек, которым чудом удалось сбежать из рук нападающих, собрали информацию о местах наиболее частых нападений. По предварительным данным в лесах засело пять-шесть небольших шаек. Этой проблемой буквально на днях предстояло заняться бывшему отряду барской дружины.
   Неожиданно мое внимание привлёк трофейный посох, найденный в мёртвом лесу. В комнату почти не проникали лучи заходящего солнца, поэтому в полумраке удалось разглядеть, что один из камней, инкрустированный в ручку, светится едва заметным багрянцем. Рука невольно потянулась к магическому оружию.
   В детстве мы часто играли в войну, бегая с деревянными автоматами, до хрипоты имитируя очереди выстрелов. Вот и сейчас на меня накатил какой-то детский азарт.
   Боевой жезл, с торчащим на конце кристаллом накопителя, напоминал заряженную базуку.
   - Бух, - сказал я, направив жезл в стоящее невдалеке дерево, - Ух, ни хрена себе. Верхушка, словно срубленная исполинским топором упала на землю.
   Нащупав стул, я осел. А ведь предупреждал Араам, что б я не экспериментировал. Даже страшно подумать, что бы произошло, если бы сидя на кровати я пальнул в стену.
   В дом мага я вломился, когда тот уже видел сны. Заметив моё взбудораженное состояние и жезл, который я крепко сжимал в руке, сокрушённо покачал головой.
   - Поэкспериментировал? Надеюсь все целые?
   - Ты знал? - меня поразила пришедшая в голову мысль.
   - Ну знал, догадывался. Не суть. Но у тебя большие проблемы.
   - Можно подробнее? - что-то мне всё это резко перестало нравиться.
   Маг, подвесив светлячок над столом сел на рядом стоящий табурет.
   - Садись, история будет долгой.
   Невероятно редко среди одарённых появлялись маги, которые были не способны к тонким манипуляциям с эфиром. Их легко было узнать по плотному клубящемуся кокону. Избыток энергии, который их окружал, лишал тех возможности создавать аккуратные плетения, которые не выдерживали колоссальной напитки бурлящим эфиром. Поэтому их прозвали эфирниками. Такой маг полностью были лишён возможности пользоваться своими способностями в домашнем обиходе. Светлячок, созданный им мог легко снести крышу, а попытка разогреть воду в кадке для купания превращала ее в облако перегретого пара, грозя сварить заживо окружающих.
   Но вот в бою им не было равных. Под их напором каменные крепости слаживались, словно карточные домики, городские стены осыпались мелким крошевом. Едва на поле перед передовыми отрядами появлялась фигура в развивающемся чёрном балахоне, враги бросали оружие и в ужасе разбегались. Королевство, которому удавалось заполучить на службу эфирника могло уже не особо заботиться об охране границ.
   Но и самим эфирникам приходилось не сладко. Ведь они были обычными смертными. Нож в спину от затерявшегося в толпе убийцы, отравленный арбалетный болт, огненный шар в окно был для них так же смертельно опасен, как и для любого человека. Из-за своих способностей они становились главной мишенью для врагов работодателя. Приходилось всю жизнь прятаться за толстыми стенами в окружении многочисленной охраны.
   Буря разразилась больше века назад. Эфирному магу, служившему монарху соседнего королевства, надоела жизнь в клетке, тот решил силовыми методами захватить власть в стране. История умалчивает подробности тех событий, но прежде чем смогли уничтожить сорвавшегося с цепи волшебника, погибли сотни людей, а столицу восстанавливали несколько лет.
   С тех пор существует чёткий приказ по ликвидации родившихся одарённых с такими способностями. Как бы не было заманчиво иметь такое оружие на коротком поводке, это бомба замедленного действия. Рванёт, беды не оберёшься. Тогда и была создан разъездной приказ, представители которого путешествовали по стране в поисках одарённых детей, не вступивших еще в силу.
   - И как давно ты догадался о моих способностях?
   - Почти сразу. Меня смутило не обычное поведение эфира вокруг тебя, но когда увидел, как уничтожаешь оставшихся нападающих, сомнений практически не осталось.
   - Почему же не убил?
   - Не поверишь, стало интересно. Да и зачем-то ты тут появился.
   - Что я не из вашего мира тоже сразу догадался?
   - А то. Посуди сам. Убиваешь мимоходом несколько хорошо вооружённых нападающих, используя непонятное магическое усиление, сам даже светляк сделать не можешь. Читаешь рунные символы и разбираешься в законах магических плетений, как выпускник магической школы, а эфир, который плавает под носом не видишь...
   - Достаточно, - прервал я Араама. - И как мне быть?

**** ПРОДА 14/01/2018 ****

   - Постарайся пока не разберёшься со своими возможностями их не афишировать. Влияние на магический эфир заглушает перстень, так то выдать тебя могут только твои манипуляции. Понять бы еще их природу.
   Я рассказал магу первые дни моего появления в этом мире и скитания по мёртвому лесу.
   - Это многое объясняет, - тот задумчиво рассматривал парящий под потолком светящийся шарик. - В полнолуние эманации магического фона настолько велики, что никто не в состоянии их пережить. Обычные люди сходят с ума, видя кошмарные порождения буйствующего эфира, а имеющие дар не выдерживают напряжения магических потоков. Ты выжил лишь благодаря своей слепоте и изначальному иммунитету к магии. Словно не прозревший новорождённый щенок бродил в эпицентре магического урагана, не видя и не слыша сюрреализма, происходившего вокруг. За это время ты не стал одарённым, но эфир вложил в твою сущность частичку себя, даруя возможность призвать его на помощь.
   - А как работали с заклинаниями эфирные маги, ведь мои способности похожи на их?
   - И да, и нет. Любой, будь то лекарь, стихийный или эфирный маг, манипулирует эфиром, окружающим его. Представь, что ты берёшь комок глины и начинаешь лепить. Так мы черпаем эфир, вылепливая магические плетения. Каждое плетение, словно рисунок на берегу океана. Соедини его с источником, и линии начнут заполняться, повторяя замысел художника. Своим плетением мы говорим эфиру, чего от него ждём. Эфирники были способны одним движением собрать весь эфир вокруг себя, вложив в единственное плетение, получить заклинание невероятной мощности. Правда, после этого, они становились абсолютно беззащитны, пока кокон вокруг вновь не напитается энергией.
   - Я ведь при первой встречи пытался тебя убить, - признался маг, а я вспомнил опаливший волосы огненный шар, - промазал. А потом сил даже не простейшее воздействие не хватало. Сейчас думаю, хорошо, что промазал. С тобой интересно.
   Маг взял лежащий на столе магический жезл.
   - Видишь, в жезл встроено три боевых заклинания, - он поочерёдно касался инкрустированных в ручку камней, - огненный шар, молния, сосулька. Заклинание, которое срубило верхушку дерева называется воздушное лезвие. Кстати, из высшего круга. Накопитель, когда я последний раз держал жезл в руках был почти на половину полон, хотя сейчас из него и капли силы не выжмешь.
   - Постой, ты хочешь сказать, то что произошло, в принципе произойти не должно было? - я изумлённо уставился на Араама.
   - Начинаешь понимать?
   - Да ни хрена я не понимаю! На ручке светился камень, я положил на него палец, направил на дерево и представил.... - Твою ж мать, я осёкся на половине фразы, у меня появилось нехорошее предчувствие.
   - Вот именно! Ты представил некий результат, а эфир используя заряд накопителя, лишь выполнил твоё желание. Только способ достижения результата у него несколько своеобразный. Хватило бы плетения воздушного тарана, что бы в нужной точке раздробить ствол.
   Пазлы начали собираться в общую картину. Хотя не хватало еще многих фрагментов, задумка была понятна.
   Магический эфир, в котором, словно в тумане, плавал этот мир, решил протянуть незадачливому попаданцу руку помощи. Он чувствовал мои желания, и старался выполнить их с максимальной эффективностью. Вокруг меня не было энергетического кокона, как у обычных магов, а заклинания требовали не мало энергии. Подправить траекторию стрелы, в нужном направлении - легко. Всего лишь кратковременны порыв ветра в нужный момент, капля в море его могущества. Для мощных заклинаний требовалась высокая концентрация энергии, которой стал накопитель, вплавленный в жезл.
   - Получается, если у меня будут под рукой несколько накопителей, я наконец смогу пользоваться магией?
   - Не всё тут однозначно. - начал объяснять Араам. - Заряда накопителя жезла бывшему владельцу могло хватить на много дней, ты же израсходовал его на одно единственное заклинание. Эфир, чтобы исполнить твоё желание использовал имеющиеся в распоряжении ресурсы. Даже если на тебя надеть все верисы из моих запасов, не факт, что в них что-то осталось бы. В сравнении с безграничным океаном, их запасы лишь песчинка, на бескрайнем побережье. Только на месте воздушного лезвия мог оказаться метеоритный дождь, или еще что-то более убойное.
   Я невольно вздрогнул, представив, как с неба летят огромные куски раскалённой породы, оставляя за собой ревущий огненный хвост, превращая место падения в кипящее озеро. Проняло. Я теперь рукой не притронусь ни к чему, мощнее амулета светляка.
   Покидая жилище мага, я даже не взглянув на оставленный на краю стола жезл, побрёл обратно в особняк. Всю ночь в кошмарных снах мир сотрясался от ужасных катаклизмов.

**********

   Проснулся я в препаршивом настроении. Что бы хоть немного отвлечься, решил с головой погрузиться в управление поместьем.
   Вызвал Дамира, поручив тому сформировать два хорошо вооружённых отряда по десять-пятнадцать человек и выслать их в места предполагаемых дислокаций бандитских шаек. Всех в расход, жалости к этим отбросам общества я не испытывал. Кроме того, требовалось несколько человек личной охраны. В ближайшие дни планировал объехать деревни, что перешли под мою опеку.
   Пока начальник охраны формировал будущее боевое звено, мой путь лежал в деревенскую кузницу. Для моих новаторских планов требовалось хотя бы грубое литьё. До сегодняшнего дня, все встреченные мной изделия из металла производились методом горячей ковки. Когда кусок руды разогревался над огнём, а потом на наковальне ему придавалась нужная форма. Качество получаемого изделия напрямую зависело от состава исходного сырья. Ещё из школьных уроков я помнил, что бывают залежи обогащённой руды с содержанием железа до 80%. После выжигания всех органических примесей, из нее можно было выковать очень даже неплохого качества изделие. Большая же часть руды нуждалась в переплавке. В процессе нагревания, вначале отделялись легкоплавкие мягкие фракции - чугун, а после нагрева свыше 1500 градусов плавилось железо. Небольшой осадок содержал тугоплавкие элементы - вольфрам, оксиды металлов.
  
   Деревенская кузня была классическим примером общества, стоящего в самом начале научно-технического прогресса.
   В углу помещения находилась чаша, выложенная из плотно подогнанных камней, в которой горели дрова. Крупный мужик, с хорошо развитой мускулатурой, держал над огнём небольшой кусок железной руды, а рядом парнишка махал тонкой доской, раздувая огонь. Руда уже раскалился до красна. Переложив заготовку на наковальню, кузнец начал ловко обрабатывать её огромным молотом, и после десятка ударов я увидел знакомые силуэты подковы.
   Даже с первого взгляда, обладая лишь поверхностными знаниями по обработке металлов, я готов был предложить несколько улучшений. Например, выложить закрытый горн, тогда жар горящих дров не будет не будет рассеиваться по помещению, и топлива поменьше уходить будет. Не помешают воздушные меха. В той печке, что была сейчас в кузнице, температура пламени не превышала 900-1000 градусов, этого хватало лишь для того, чтобы сделать пластичным мягкий металл. Обеспечив приток кислорода, можно поднять температуру в печи почти на порядок. В таких условиях и доспехи из мёртвого леса можно переплавлять.
   Мужик, заметив меня, отложил заготовку и поклонился. Разговорились.
   Вакула был кузнецом в пятом поколении и не смотря на то, что всю жизнь прожил в селе, про обработку металлов знал не мало. Работал и с медью, и с бронзой, перековывая куски доспехов и оружия. Только медь была слишком мягкой, а бронза плохо поддавалась ковке.
   Бронзовые доспехи делали только в королевских кузнях, и там обработкой металла занимались маги.
   Вот оно что. Похоже, тут неплохо приловчились использовать магию в некоторых технологических процессах. Вот только это сыграло им плохую службу. Ведь одно открытие влечёт за собой другое, разорви одно звено, потеряется целая цепочка. Надо бы расспросить Араама на счёт магических кузниц.
   Мага я обнаружил в таверне, где он соловьём заливался перед симпатичной девушкой, что помогала разносить тут еду. Вот кобель старый. Проигнорировав его ужимки, я уселся за стол, и попросил девушку принести кувшин вина и закуску.
   - Араам, мне показалось или у тебя глаз дёргается, не приболел ли?
   - Иди ты, -тот обиженно уставился в свою кружку.
   - Ладно, не дуйся. Я по делу. Услышал дивные вещи про магические кузницы на королевском дворе, не просветишь?
   Маг поведал мне еще одну особенность магического мира.
   Хоть одарённые и рождались не часто, в масштабах страны их набиралось не мало. Каждый год из стен магических школ выходили сотни выпускников. Не все поступали на военную службы. У многих потенциал оказывался слабоватым, и на поле боя пользы от них было мало. Такие маги были востребованы в других отраслях. Одни работали в кузнях, другие на заготовке льда для продуктовых ледников. Кто-то занимался зарядкой амулетов, а некоторые даже становились слабыми артефакторами.
   Попутно у меня возник другой вопрос. Крайне заманчиво выглядела мысль, заменить современные устройства артефактами с аналогичными функциями. Ведь существовали светляки, которые не уступали по функциональности настольным светильникам. Почему бы не сделать мощный источник магической энергии, который работал по принципу топки. От перспектив голова кругом идёт. Первым на ум пришли самоходные машины на паровом двигателе, причем абсолютно экологически чистые, а дальше непочатый край... если получится сделать компактный двигатель, это же начнётся новая эра в развитии технологий.
   Авраам и сам, похоже, зажегся моей. Недавнюю обиду как рукой сняло. Он лихорадочно размышлял.
   - Потребуются совершенно новый принцип плетения, хотя если взять тот-же амулет огненного шара, поставить ограничительный каскад, вполне можно получить достаточно стабильный источник энергии. Тут требуется консультация опытного артефактора. Да и встанет вопрос с накопителями. Понадобится целая повозка, что б артефакт мог работать достаточно длительное время.
   Ну мы не ищем лёгких путей...
   - А что вообще можно использовать в качестве накопителей? - поинтересовался я у мага.
   - Да что угодно, только объем резервуара разный. Даже на кусок деревяшки можно нанести руны и напитать магией. Только работать он будет несколько ударов сердца. Для слабых заклинаний используют металл, для более мощных полудрагоценные камни или вериксы. Вопреки распространённому мнению, драгоценные камни мало подходили на роль накопителей. В первую очередь из-за незначительных размеров. Самые мощные резервуары магического эфира получались из небесного железа, найденного в местах падения звёзд.
   Про уникальную структуру метеоритов я неоднократно читал в журналах. Дело не столько в их химическом составе, сколько в строении. Атомы металлов выстаивались в гексаэдры, из миллионов маленьких фигур, образовывались более крупные.
   Подводя итоги, подводные камни у моей идеи были, но надо было пробовать.

**********

   Утром, едва я появился во дворе, с докладом подошёл Дамир. Согласно моим указания вчера днём два отряда выехали патрулировать дороги и, по возможности, ликвидировать засевших в лесах разбойников. В качестве моей личной охраны он выбрал себя и трёх наиболее опытных воинов. Так что с ревизией по сёлам выезжай хоть сейчас.
   На ближайшее время планов я пока не имел, так что позавтракав в таверне, мы оседлали коней и двинулись в путь. Захватил я с собой и Кузьму Ефимовича. С управляющим в ситуации на месте разобраться будет куда проще.
   К первой деревне со странным названием Вишеньки добрались уже к обеду. Мне было непривычно, что все крестьяне радостно кланяются до земли при виде нас, как бы их отучить от этой вредной привычки.
   Поймав мой недоумённый взгляд, Кузьма объяснил.
   - Ты хоть барствуешь без месяца неделю, слухи быстро расходятся. Речь твоя тогда охрану барскую задела, сиротку вон приютил, сборы снизил. Захарий рассказал, как ты село от волчьей напасти избавил. Да и люди не слепые. С холопами как с равными общаешься, ни на кого руку не поднял, не обидел. Так скоро иконы с твоим образом поставят и молиться на них будут.
   -Чур меня, еще такой напасти не хватало.
   У дома старосты нас встречала целая делегация, сразу пригласили за стол. Вот откуда они узнали, что мы приедем.
   Легко перекусив, потребовал у старосты отчёт что в деревне творится.
   Несмотря на относительное благополучие проблем хватало.
   Землю до сих пор обрабатывали деревянными плугами, которые часто ломались.
   0x01 graphic
   На всё село две лошади. Обработка барского участка, с которого собирали урожай для подати занимала большую часть времени, так что до личных наделов не всегда руки доходили. В том году три колодца пересохло, приходилось воду для полива из речки таскать вёдрами. Весь день только и бегают с вёдрами туда-сюда.
   - Староста, плотник есть у вас хороший? - у меня появилась идея как одним махом решить проблему с поливом.
   До реки было недалеко, метров триста. И течение возле берега было сильным. Почему бы не сделать простейшую оросительную установку.
   Когда привели плотника, я нарисовал на земле свою задумку и как мог объяснил принцип работы.
   0x01 graphic
   Конструкция была примитивной. Из досок собиралось большое колесо, по наружному краю которого крепились деревянные черпаки. Течение крутило лопасти, те набирали воду, которая в верхней точке переливалась в желоб. В качестве желоба можно использовать ровные стволы молодых деревьев, с вылущенной сердцевиной.
   Убедившись, что плотник меня понял, пообещал через несколько недель приехать, проверить как идут работы.
   Тепло попрощавшись, наша делегация направилось в следующее селение.
   Заночевав на вторую ночь в таверне, знал от хозяина, что вчера крестьяне видели на обочине поваленное дерево, и свежие следы от телеги в лес вели.
   Едва все улеглись спать, я тихо покинул дом, и зайдя в лес, нащупал амулет. Давненько я не охотился...
   Разбойников удалось обнаружить довольно быстро, те особо не таясь, сидели вокруг костра и спокойно разговаривали. Путникам, на которых они напали помочь уже не мог. Их тела обнаружились в ближайшем овражке. Туда же свалили и телегу.
   В лесу раздался леденящий душу вой. Пятеро разбойников вскочили с земли и уставились в сторону источника шума. На появившихся в их руках ножах заиграли отблески костра.
   Из ближайших кустов на поляну вышел исполинских размеров зверь, зрачки которого полыхали зелёным пламенем.
   - Нокстер, - раздался вопль ужаса.
   Нокстером (от nox terrorem - ночной ужас. Латынь) тут называли магическое порождение, которые призывал маг, вернув к жизни недавно погибшее существо. Оно поддерживало жизнь в теле за счёт эманаций эфира. Обычное оружие против этих монстров было бессильно.
   - Смерть тем, кто нарушил границы моих владений - слова из пасти вылетали с трудом вперемешку с рычанием, от чего звучали еще ужаснее.
   Ответом был дружный вопль. Бандиты побросав оружие бросились в рассыпную. Преследовать я их не стал, расчёт был на другое.
   Спать лёг глубоко за полночь.

**********

   После четырёх дней постоянной езды и общения со старостами я чувствовал себя словно выжатый лимон. Последний визит специально запланировал в свою деревню, что б дома побыть, с девчонками пообщаться.
   Наконец показалось родное село. Жители, с которыми я недавно буквально из одного котелка ел, дружной толпой встречали у ворот. Захарий по обычаю хотел затащить к себе домой, еле отделался.
   - Захарий, что ты как дитё малое, что я ваших забот-хлопот не знаю. Год вместе прожили. Я к девочкам своим, почти две недели не виделись.
   Тана и Маша уже ждали на пороге, едва я въехал во двор, обе склонились до земли. От неожиданности я едва не слетел с Уголька. Вот от них точно такой подлянки не ожидал.
   - А ну оставить эти пережитки прошлого! Совсем белены объелись.
   Те робко подняли глаза.
   - Как можно, вы же барин... - начала Тана.
   Я подошёл, и подхватив ее на руки, от неожиданности девушка взвизгнула, занёс в дом. Следом зашла Маша.
   Как же я за ними соскучился...
   Пока разбирался со своим имуществом, девочки сдружились как родные сёстры. Оно и понятно, у них то разница в возрасте всего пять лет.
   Я завёл разговор о переезде в барское имение, но мою идею не поддержали.
   - Ты все время разъездах, что мы будем сами там делать. - Сказала Тана. - Тут хоть все привычное, да и урожай бросать не дело. А к зиме можно и переезжать. - Маша её тоже поддержала.
   По сути, они правы. Только томились бы от безделья.
   Хотелось побыть дома подольше, но в моём списке накопилось столько дел, что в пору штатом помощников обзаводиться.
   Едва рассвело, мы выехали обратно в усадьбу.

**********

   Посмотрев, как обстоят дела в селениях, решил преобразить их в некое подобие современных фермерских хозяйств. Пусть мужики землю обрабатывают и охотятся, а женщины скот разводят и рукоделием занимаются.
   - Кузьма Ефимович, - подозвал я управляющего, когда тот оказался рядом. - Есть у меня задумка, решил с тобой посоветоваться. Народа в селеньях достаточно, по пятнадцать-двадцать дворов. А вот домашней живности мало, и земли можно больше обрабатывать. Думаю, надо поставить сараи для птиц в каждом селении на две сотни голов, коров, быков закупить, пару коней для пахоты. И инструменты железные, палками много не наковыряешь. Как думаешь, справятся?
   - Справиться то справятся, только откуда им денег столько взять?
   - А казна моя на что?
   Кузьма даже остановился от неожиданности.
   - Ты, барин, хочешь за своё серебро холопам живность и инструменты покупать?
   - Во-первых, отвыкай от этих анахронизмов, не холопам, а крестьянам. Не забывай я сам среди них сколько прожил. Во-вторых, подумай сам, сейчас я куплю скот, и птиц. Инструменты выкуем, есть у меня одно место заветное, где железа не мало. А на тот год два-три раза в неделю будем товары вывозить на рынок городской. Всё втройне вернётся. Чем плохие инвестиции?
   - Голова ты, барин. Непривычно конечно, что бы так всё делалось. Но и в селах достаток будет, и казна в немалом выигрыше.
   - Вот и займись этим. Не одному мне всё тянуть. Приедем в усадьбу дам денег, и езжай на следующий день за покупками в город. Возьмешь только помощников и охрану.
  
   После прибытия в усадьбу Дамир заскочил в казармы и недолго там пробыв поспешил ко мне с докладом.
   - Выездные отряды уничтожили три банды, бандитов развесили на деревьях вдоль дороги с памятными знаками, чтобы не повадно было другим. Вчера почти на границе поймали злыдня. Тот от страха слюни пускал, всё рассказывал про жутких тварей, что по лесу бегают, души высасывают. Ты не в курсе?
   - Не, не в курсе. - Я сделал невинное лицо. - Но ты людям передай, те твари только злых людей жрут, хорошему человеку от них вреда ни днём, ни ночью не будет.

**** ПРОДА 15/01/2018 ****

   Сейчас мне срочно нужен старый развратник, пока ездил, ломал голову над своей идеей с энергетическим артефактом, нужно внести конкретику.
   К дому мага я даже не завернул, сразу отправился в таверну.
   Едва переступил порог, заметил летящий в меня предмет. В стену с чавкающим звуком врезалась недоеденная куриная ляжка.
   - Изиды, нечистая сила, - запричитал маг. У того за столом я заметил пару девушек. - Тебе что мёдом тут намазано?
   - Араам, будешь смеяться, но я опять по делу. - я повернулся к девушкам, - милые дамы, я заберу у вас этого чудного старикашку, пока он вас песочком не засыпал.
   Лицо мага стало похожим на переспелый помидор, а девушки со смехом выскочили из-за стола, подарив Арааму на последок по воздушному поцелую, от чего тот сразу стал обычного цвета и расплылся в улыбке.
   - Ну спрашивай, что уже удумал.
   - Как делают магические амулеты?
   - Тут ты немного не по адресу, могу лишь в общих чертах рассказать. Каждое заклинание состоит из нескольких базовых конструкций. Чем сложнее исполнение, тем их больше. Потом эти примитивы впечатываются в носитель, матрица соединяется с накопителем, всё это запечатывается активатором-деактиватором.
   - Чтобы нарисовать руну, нужны какие-то специфические умения?
   - Доскональное знание несколько сот базовых конструкций, - начал перечислять Араам, - навыки начертательной магии, три года стажировки, и крепкая задница.
   - А задница тут при чём? - изумился я.
   - Что бы не обделаться, если артефакт рванёт. - Поняв, что шутка удалась, маг затрясся от смеха. Это боевым магам просто, выучил десяток-два плетений и в бой. А если артефактор перепутает конструкции местами, или вообще вставит не ту, будет большой бум. Поэтому каждый созданный амулет они обязаны испытывать лично на специальном полигоне. Видел бы ты, что там творится. Сплошь ямы, да обугленная земля.
   Я резко зауважал мастера, который делал амулет волка.
   - Последний вопрос, сколько примерно зарабатывает маг-артефактор, который способен делать амулеты с огненными шарами.
   - Это базовый уровень, такое любой артефактор сделает, только в основном они перебиваются светляками и защитными амулетами. На боевые амулеты спрос невысокий, если и покупают что, то заклинания второго-третьего круга. На бытовых артефактах много не заработаешь, сам видел, стоят они по пятьдесят монет. Минус комиссия магазина, минус стоимость заготовки, минус цена лицензии. Так что с амулета чистыми едва выходит монет десять-пятнадцать. Ну сделает он пару амулетов в день. Так их еще продать надо, а мастеров таких много. Вот и заработает он за месяц монет триста. Как раз хватает за еду и жильё заплатить.
   Это были просто замечательные новости. Мне срочно нужен личный артефактор, который будет воплощать мои идеи в жизнь. И кажется, я знал, где смогу его найти.
   В город я выехал вместе с обозом управляющего. Путь мой лежал в ту лавку, где продавались амулеты.

**********

   - Господин что-то желает приобрести? - приветливо встретил меня хозяин лавки.
   - Господин желает приобрести информацию, - на лице продавца появилось непонимание, - я хотел бы пообщаться с одним из тех артефакторов, кто поставляет вам светляки.
   - Видите-ли, - замялся тот, - информация о поставщиках имеет несколько конфиденциальный характер... - он потёр большой палец об указательный.
   - Вас, случайно, не Араам зовут?
   - Карл, а что?
   - Десять монет, и вы сообщаете адрес ближайшего мага-артефактора.
   Тот расплылся в улыбке, едва монеты звякнули на прилавке.
   - Господин Макс, маг-артефактор. По лестнице за вашей спиной на второй этаж. Комната номер четыре. Если вас не затруднит, напомните ему что он должен еще тридцать... - он взглянул на монеты в руке, - двадцать пять монет за жильё. Буду премного благодарен.
   Вот скажите мне потом, что есть места, куда не могут добраться евреи.
   Дверь мне открыл молодой человек лет двадцати семи в мятой рубахе, всколоченными волосами и красными от хронического недосыпания глазами.
   - Мне нужен маг-артефактор, - взял я инициативу в свои руки.
   - Господин хочет сделать заказ? - в глазах мелькнула искорка надежды, - боевые амулеты, защитные, бытовые?
   - Нет, нет, нет и нет. - по мере моих ответов на его лице проступала растерянность.
   - Я хочу предложить вам работу. Не волнуйтесь, это как раз по вашей специальности. Подробности вы узнаете если сумеем договориться. Моё предложение таково... Я погашаю долг за комнату в размере тридцати монет. Вы собираете вещи и переезжаете в моё имение. Вам будет предоставлен дом и служанка, что бы вы не отвлекались от работы. Питание и материалы за мой счёт. Ежемесячно вы будите получать пятьдесят монет и по двадцать монет за каждый готовый артефакт.
   Макс судорожно сглотнул слюну. Похоже моё предложение учитывая его состояние было как манна небесная. Предложи я ему кровью заверить договор, согласился бы не задумываясь.
   - Я так понимаю мы договорились? - тот молча кивнул.
   Пока я рассчитывался с хозяином, парень собрал свои немногочисленные пожитки.
   - Почтенный, а нет ли у вас в продаже несколько хороших накопителей? - уже на выходе вспомнил я.
   - Вам побольше или подешевле?
   - Вот такого размера, - я показал ему кулак. Примерно такой был камень в жезле.
   Тот сразу скис, - Такие накопитель можно найти только на армейских складах.
   - Тогда покажите самые крупные которые у вас есть.
   Тот вынес небольшую шкатулку, в которой нашлось пару камней с небольшое куриное яйцо.
   - Замечательные камни, удивительной чистоты, - начал расхваливать тот товар.
   - Я вас умоляю, как раз пойдут на орехоколку. У меня в обеденном зале в светляках и то больше.
   У Карла и Макса глаза стали как два блюдца.
   - Тридцать монет за оба.
   - Но, позвольте. - Очнулся торговец, - каждый такой камень стоит не меньше тридцати монет.
   - Вы хотите сказать, удовольствие перезаряжать амулет после каждого воздушного лезвия может стоить больше сорока монет?
   На сорока пяти он спёкся.
   Мы тоже умеем торговаться. У нас на местном рынке Авраам Исаакович продавал очень вкусные персики, которые я любил, а вот переплачивать за гипотетически экологически чистый продукт без ГМО, на котором муха не сидела не любил.
   Почти всю дорогу Макс молчал, но в конце не выдержал.
   - А зачем вам накопители в светляках?
   - В каких светляках?
   -Ну...
   - У меня и светляков в доме нету.
   - А....
   - Я вместо светляков недавно прикупил недорого боевого мага.
   Всё, и этот спёкся.
   Когда мы добрались в выходу из города, за воротами меня уже ожидал Кузьма, сидя на многочисленных мешках, наваленных в телегу.
   - Живность доставят в поместье через пять дней. - отчитался тот. - Чтоб не ехать порожняком, закупил семена на посадку, крупы и немного фуража.
   Вот молодец мужик, Соображает.
   По пути домой артефактор несколько раз порывался что-то спросить, но каждый раз махнув рукой, только горестно вздыхал.
   Правильно, нечего себе психику лишний раз травмировать.

**** ПРОДА 16/01/2018 ****

   Свободный дом нашёлся недалеко от жилища Авраама. Может два мага в одной деревне - перебор. Но толи еще будет.

**********

   После того, как новый член моей команды обустроился, я попытался выяснить, какие возможности могут таить в себе артефакты.
   - Объяснять сильно долго, - сказал Макс, - у меня осталась книга по основам артефакторики, думаю, разберёшься.
   Он не ошибся, учебник был написан простым понятным языком, как раз для таких чайников, как я.
   Создание артефакта больше всего напоминало распайку платы электроприбора.
   В начале по контуру будущего изделия выжигался энергетически контур. Он был аналогом современной батарейки, от него потом получали энергию остальные элементы конструкции. Нити плетения, словно проводки, соединяли между собой каскады заклинания.
   Базовая конструкция собиралась из отдельных деталей. Маг-артефактор, словно кубики из конструктора "Лего", собирал примитивы в общий контур.
   Большинство плетений даже имело некие аналоги в моём мире. Тот-же фаербол (от англ. fire - огонь, ball - шар - огненный шар), можно сравнить с огнемётом, только тут ревущее пламя, разогретое до состояния плазмы, заключалось в энергетическую сферу и устремлялось к цели. Сосулька - аналог морозильной камеры. Заклинание собирало влагу из окружающего пространства и замораживало её, ну а энергетические заклинания по типу молнии - полный аналог хорошо известной катушки Тесла.
   Все плетения, в зависимости от мощности и энергоёмкости, имели пять уровней. Первый - начальный. Это уже известные мне фаербол, сосулька и молния. Второй - те-же заклинания с более разрушающими результатами - огненный круг, стена огня, изморозь и так далее. Вариаций заклинаний было множество, но большинство из них создавалось на четырёх базовых стихиях - огонь, вода, воздух, электричество.
   Четвёртый и пятый круг - высшая магия. К ним относились проклятия, как пример чёрное марево, из-за которого появился мёртвый лес. Тут-же были амулеты превращений и тактическая магия.
   Проклятия и тактическая магия, которые являлись стратегическим оружием массового поражения, приводились, скорее, в качестве примеров. Банально, не существовало такого накопителя, чтобы запитать их.
   Вот тут обнаружилось узкое место магии. Она подчинялась законам физики. Сотворить фаербол, находясь под водой, как и вызвать ледяной дождь, посреди раскалённой пустыни было не под силу даже самым могущественным магам.
   Больше всего "непоняток" было с защитными амулетами. Как не пытался понять принципы их работы, аналогов в своём мире подобрать не удалось. Они образовывали защитную сферу. Магические поглощали любые виды энергии, рассеивая ее в окружающий эфир, физические создавали некое пространство с отрицательным энергетическим потенциалом. Любой предмет, который попадал в него извне, терял скорость и энергию. Словно это была перегородка из тысячи слоёв прозрачной бумаги.
   Защитные возможности таких артефактов зависели напрямую от энергоёмкости матрицы. Обычно они блокировали три-четыре удара. Понятно, если на владельца амулетов падал "рояль" или магический метеор, шансов уцелеть оставалось не много.

**********

   По официальной версии Макс должен был заняться разработкой бытовых амулетов, пытаясь адаптировать заклинания для бытовых нужд. Но у коробочки было и второе дно. Хоть я и не подавал вида, печальная история последнего эфирного мага меня не в шутку обеспокоила. Я уже засветился в этом мире. Даже не беря в расчёт Араама, который знает всю мою подноготную, мелких проколов хватало. Со временем всплыву слухи как я расправился со стаей волков тогда в лесу, как уничтожил бывших бояр. Мои попытки реформ тоже не особо вписываются в привычную картину. Для хорошего аналитика сопоставить все факты будет не сложно.
   Хоть я не был эфирным магом, одно сходство было. При благоприятных условиях мог устроить охрененный фейерверк. Такой себе шахид для одноразового теракта.
   Ещё сны странные. Не помню уже, когда нормально высыпался. То вижу тот бой у волчьего логова, только вожак не ранен и атакует с неумолимым упорством, а в моих руках только жезл из мёртвого леса. Первый раз чуть не загрыз, успел проснуться с холодном поту. Теперь, когда этот сон приходит вновь, я не жду атаку, сразу рассекаю зверя одним заклинанием и кошмар уходит. Последние дни всё чаще вижу себя в чёрном балахоне под стенами осаждённого города.
   Вся эта чертовщина началась с того злополучного дня, как я пальнул в окно из жезла, срубил почти треть ствола диаметром в пол метра.

**********

   Пока Макс несколько дней безвылазно сидел в доме, пытаясь сделать плетение, что бы из амулета фаербола получить стабильный источник тепловой энергии, я пару раз наведался в мёртвый лес, собрав останки вооружения в ранее найденных захоронениях. Теперь возле кузницы лежала приличная горка металла из остатков доспехов и оружия, которые изначально планировал пустить на изготовление плугов и прочего инвентаря. Но смотря на исчерченный магическими рунами метал в последний момент передумал.
   Для нужд деревень Кузьма закупил телегу хорошей железной руды в городе, отсыпав целую жменю серебра. Цельнометаллическое лезвие для плуга делать оказалось немного накладно, поэтому решил изменив конструкцию, обшивать железом только режущую кромку.
   На территории поместья царило благополучие. Деревни, получившие пополнение поголовья, отстраивали помещения для птицефермы. К следующей посевной у всех должен был появиться модернизированный инструмент.
   Информация о беспределе разбойников на дорогах больше не поступала, словно корова языком их слизала.
   Под моим руководством крестьяне начали отстраивать несколько новых зданий. Шлифовались камни для будущей тигельной печи, почти закончили дерево-распилочный станок а-ля "Дружба".
   Раньше на заготовку дров приходилось тратить не мало времени. Иногда, в лютую зиму, ушедшие за хворостом в лес так и не возвращались.
   Сейчас в начале села уже установили столб, который вращался в мощных деревянных колодках в П-образной раме. На верху оси установили колесо, вращение которого через рычаги преобразовывалось в поступательное усилие. Получился некий аналог современного электролобзика исполинских размеров. В движение он будет приводиться двумя лошадьми, двигающимися по кругу, и лезвие для пилы уже доковывал Вакула.
   Основные надежды я возлагал на готовящуюся к закладке печь и разработки артефактора. Если получится нормально освоить плавку металла, смогу наводнить рынок не дорогими и качественными инструментами. Пока главной проблемой был температурный режим для тигеля. Дрова, при горении выделяли не так уж много тепла. В открытой топке - до тысячи градусов, в закрытой с принудительным нагнетанием воздуха - до полутора тысяч. Этого было достаточно для обработки меди и олова, но никак не железа. Проблему мог-бы решить каменный уголь и антрацит, дающий при горении более 2000 градусов, но его не добывали. Зачем, если есть маги с огненными заклинаниями.
   Надежда оставалась только на амулеты Макса. Пока успехи не радовали. Тому удалось вплести в фаербол ограничительный каскад из светляка. Теперь из амулета вылетали трассирующие огни, размером с теннисный шарик. Получился шикарный аналог автоматического оружия, если бы не одно но. Конструкция плетения оказалась невероятно энергозатратной. Емкости артефакта хватало едва на пол минуты, потом приходилось перезаряжать. Попытка подключить накопитель закончилась плачевно. На второй минуте основа артефакта раскалилась и поплыла, разрушив впечатанное плетение. Слава богу обошлось без взрыва. Но в процессе экспериментов мы испортили почти все амулеты.
   Сделать новые заготовки было не особо сложно, достаточно выплавить диски из металла толщиной в палец. Я даже нашёл каменный тигель в запасах кузнеца. Дешёвые матрицы, которые были у артефактора, делали из "мягкой" руды, легко поддающейся плавке. Это был сплав с высоким содержание олова, которое плавилось уже с двухсот градусов.
   Мы решили попробовать сделать более тугоплавкую основу. На эти цели я выделил кусок бронзовой кирасы. Новая печь еще была не готова, пришлось на скорую руку делать меха для поддувал и плавить бронзу над открытым огнём. Провозившись весь день, мы стали обладателями десятка прочных кругляков.

**********

   Чем глубже я вникал в магию этого мира, тем отчётливее осознавал, что научно-технический процесс, как он проходил на Земле, здесь невозможен. Как ни прискорбно осозновать, главным двигателем прогресса всегда была кровопролитная война. В ответ на мощное оружие, появлялось еще более мощное. Вместе с этим обрастали мышцами и все сопутствующие отрасли.
   Но, когда под рукой красная кнопка, совсем не важно, насколько многочисленное у противника войско и сколько у него пушек. Важно, кто первый нажмёт эту кнопку.
   И такой кнопкой стала магия.
   Зачем что-то изобретать, если метеоритному дождю, вызваному безумным магом безразлично перед ним воин с копьём в набедренной повязке или рыцарь, закованный в латы.
   И преодолеть эту пропасть мог только совершенно иной подход - прочный симбиоз технологии и магии.
   А что нужно для любой техники? Источник энергии, над которым мы сейчас бились.
   В давние времена люди неделями ждали ветра, что бы засыпать в жернова мельницы зерно, сжигали кубометры дров, что бы раскрутить маховик первого парового двигателя, меняли русла рек, затапливая огромные площади плодородной земли, что бы раскрутить лопасти турбин гидроэлектростанции. Здесь ничего этого не нужно. Океан неисчерпаемой магической энергии плещется вокруг, только протяни руку.
   Боевые плетения концентрировали огромный запас энергии, осталось обуздать ёё и направить в мирное русло.
   Как-то вечером, когда я сидел, погружённый в раздумья, на пороге комнаты появился Араам.
   - Кирилл, я кажется придумал, кактебе помочь разобраться со своими способностями.
   Оказалось всё это время маг ломал голову над природой моих возможномтей и их практичеким применением.
   - Тебе надо научится управлять желаниями. Когда лезвие срубило верхушку сосны, ты просто представил, как снаряд вылетает из посоха и разрушает ствол. Тебе надо научиться думать как маг. Научиться представлять результат, который хочешь получить в мельчайших подробностях. Что бы при попытке разбить орех по нему бил маленький молоток, а не падала с неба наковальня, разбивая вместе с орехом стол, на котором он лежит.
   Кажется я понял основную мысль.
   - Вот с боевых заклинаний начинать категорически не советую. Найдём тебе крошечный накопитель и начни тренироваться минимального магического вмешательства. Вот, хотябы заряжай светляки.
   - Идея прям на нобелевскую премию, - с сарказмом произнёс я. - И как я должен оценивать результат своих усилий, если не вижу линии магии?
   - Дураком был, дураком и помрёшь, - горестно взохнул маг, - а поисковый перстень у тебя на пальце для красоты?
   А что он хотел от человека из 21 века. Я уже и забыл как лазил по лесу в поисках искорки магии. Возле заряженно светляка перстень стабильно светился в пол накала.
   Несколько дней каждый вечер я садился и как дурак гипнотизировал разряженные амулеты. Накопитеь презентовал из своих запасов маг. Крошечный камень на верёвочке, размером со среднюю фасолину. Тут заряда на пару десятков светляков, предупредил тот.
   Может идея с точки зрения Араама и была хороша, но меня это начинало порядком злить. Вот как я должен перелить из пустого в порожнее. Для меня не существовал накопитель, из которого тянулись энергетические линии, не было амулета, в которые следовало их направить. Был камень и кусок железа. Сколько не пытался зарадить железку, как об стенку горохом.

**********

   У Макса дела шли не в пример лучше моего. Не зря он ел свой хлеб.
   Днём я обнаружил его на площадке для испытаний, которую оборудовали на берегу реки.
   В мощной станине с деревянными тисками был установлен амулет. Сейчас от него вдоль берега метров на пятьдесят тянулся трассер из пылающих шаров. От тисков уже начал виться дымок, когда он ощутимо погустел, артефактор движением руки деактивировал устройство. Только вид у него бы сильно задумчивый.
   - Что ты голову повесил, добрый молодец?
   - Да ерунда какая-то.
   Для того что-бы добится того результата, который я видел, артефакту пришлось пересмотреть многие принципы конструирования артефактов. Хоть как маг он и был слабый, голова у него работала шикарно. Вначале он столкнулся с перегрузкой с ограничительного контура. Если провести аналогию - тот выполнял роль крана. Предсавьте себе водопроводный краник, который присоединили к пожарному гидранту. Перегрузка контура нагревала основу, разрушая её. Вначале Макс истончил энергетические каналы, но тогда сама сила заклинания сильно просела. В конце концов он дошёл до того, что ранее никто не делал. В магическом плетении создал два независимых энергетических канала. Теперь я наблюдал результат его гения.
   Смущало его то, что амулет без накопителя работал в десятки раз дольше, чем все ранее сделанные образцы.
   - Понимаю, что у бронзы емкость больше чем у олова, - высказал он свои сомнения, - но я при зарядке влил туда энергии как в хороший накопитель. Первый раз с таким сталкиваюсь. Не может обычный металл удерживать столько энергии, разве только метеоритное железо.
   - Макс, а ну запусти еще раз эту шарманку.
   Когда от верстака снова протянулась пульсирующая огненая струя, я подобрал лежащую невдалеке массивную деревяшку, и поднёс к летящим шарикам. Дымится она начала уже не расстоянии в несклько пальцев пролетающих фаерболов, а когда язычки пламени задели край доски, та сразу занялась жарким пламенем. Ядерная штучка получилась однако.
   - Сделай еще пару таких, у меня тут некоторые мысли появились.
   Покинув артефактора, поспешил в усадьбу. Сегодня должны прибыть старосты. Еще месяц назад я внёс очередное нововведение. Раз в два-три месяца те должны приезжать в усадьбу с докладами о проделанной работе в селении. Это была единственна возможность держать руку на пульсе. На поездки по сёлам у меня времени не хватало.
   Лишь к вечеру, проводив селян, у меня появилось время спокойно подумать.

**********

   Днём, когда Макс рассказывал о непонятном поведении артефакта, не придал значения, голова другим забита была. Сейчас, в очерной раз гипнотизируя разряженный светляк, задумался.
   Вот горошина миниатюрного накопителя, в ней магической энергии в десяток раз больше чем в кругляшке светляка. Если бы светляки делали из метеоритного железа, вообще бы не пришлось заряжать, наверное. В него столько можно было энегии влить, что хватит королевкий дворец освещать месяцами. Тут я в деталях вспомнил разговор на полигоне.
   "... я при зарядке влил туда энергии как в хороший накопитель."
   Как маленьких кусочек металла мог вместить больше энергии, чем накопитель в том-же жезле?
   Что то у меня не сходилось. Мы сами отливали эти диски из куска дооспеха, который я приволок из мёртвого леса. Как мог кусок металла не обладающей особой структурой...
   Вот тут стоп. Едиственный металл, который превосходит по возможности аккумулировать энергию накопители - метеоритное железо. Оно многие годы или века подвергаясь облучению звёзд и гравитационным воздействиям приобретает структуру, которая в обычных условиях у металлов не бывает. А кто сказал что в мёртвом лесу обычные условия. Там такие эманации эфира бывают, что от напряжения силовых линий мага может просто разорвать.
   Доспехи, пролежавшие пол века в бушующем океане магического эфира вполе могли приобрести необычные свойтва. Я пару дней та пробыл после появления в этом мире и то способность отхватил. Узнать бы насколько восприимчивым стал металл к эфиру.

**********

   Утром меня разбудил начальник охраны. Дамир сообщил что в усадьбу приехал посыльный от князя, просит барина.
   Покаодевался, голову сломал что их светлости могло от меня понадобиться.
   Увидев меня, посыльный спешился, и поклонившись, протянул свиток. После чего вскочил на коня, и покинул территорию усадьбы.
   Свиток был из качественной бумаги, перевязан алой лентой и запечатан сургучом с вычурной печатью, видимо, княжеский герб. Развернул, я уставился в текст.
   "Великий князь Борислав Старский приглашает барина Кирилла Ромова на бал в честь своего дня рождений. Празднество состоится в городском имении..."
   - Ну ё моё, не корь так золотуха, - не сдержал я эмоций. Своих проблем выше крыши, скоро при вида светляка нервный тик будет начинаться, еще этот бал на мою голову.
   Сунув письмо в карман я пошёл к Арааму на консультацию.
   Сунув тому под нос послание, дождавшись пока он закончит читать, спросил...
   - Мужет ну его, вообще не идти?
   - Даже не вздумай, - маг замахал руками, - ты человек новый в княжестве, на тебе всё внимание будет приковано, отсутствие сразу заметят. Князь обозлится что побрезговал приглашением, устроит нам весёлую жизнь.
   Я горестно вздохнул.
   - Как тут вообще эти балы проходят, не хотелось бы в лужу сесть.
   - Вначале приглашённые приподносят подарки, потом официальная часть, когда все расходятся за столы и говорят тосты за здравие князя. Ну а после бал, это уже произвольная часть программы, можно под шумок и скрыться. Так что едь в город, заказывай праздничные одежды.
   - А подарок какой ему. Откуда я знаю что тут князьям принято дарить. Что он вообще за человек, что любит?
   - Князь здешний мужик нормальный. Есть блажь как у любого сильного мира сего, но в меру. Княжество держит крепко. Любит как и все охоту, развлечения. А дарят обычно украшения или оружие. Если угодишь князю с подарком, любые вопросы потом решить сможешь.

**** ПРОДА 17/01/2018 ****

   - Ну спасибо, разжевал. Теперь на весь день будет чем голову занять. Кстати, с зарядкой амулета похоже идея была не очень хорошая.
   - Покажи, как ты это делаешь.
   - У меня всё в комнате осталось, - я махнул рукой в сторону усадьбы.
   - Не беда, сейчас организую.
   Через мгновенье на столе оказался ненавистный мне светляк, горошина накопителя и поисковый амулет.
   - Начинай. - Маг навсякий случай отодвинулся от стола.
   Уставившись на амулет, как сотни раз сидя вечером за столом началл представлять как матрица заполняется энергией, через пару минут бросил столь увлекательное занятие.
   Араам хмыкнув, порылся в вещах и возле амулета оказался крупный накопитель, почти такой же как в боевом жезле.
   - Еще раз.
   - Я с сомнением посмотрел на накопитель. Может не надо? Сам же говорил с большими накопителями мне противопоказано иметь дело.
   Маг молча продолжал наблюдать за мной.
   - Ну ладно, раз, два, три, четыре, пять, кто не спрятался, я не виноват!
   От созерцания амулета меня оторвал смех мага.
   - Ну в одном ты преуспел точно, умудрился вмиг разрядить боевой накопитель. Мы, кстати, два барана. Ты, потому что раньше не пришёл, а я не подумал что кто-то может не знать самых элементарных вещей, которые маги впитывают чуть ли не с молоком матери.
   - Ну простите, сирота я. - Не смог удержаться от сарказма. - Но всётаки хотелось услышать подробности.
   - Тебе когда надо наполнить бадью из колодца, ты из ведра воду на землю льёшь и ждёшь пока она сама до бадьи дотечёт?
   - Нет конечно, а при чём тут это? Ну, допустим, накопитель - колодец, амулет - бадья. А ведро где?
   - Дурак, он и есть дурак! Ведро, это мысли в твоей пустой голове. Для убедительности он даже постучал по по моей голове костяшками пальцев. Кто за тебя должен канал делать, по которому энергия будет поступать из накопителя в артефакт?
   - Мля !!! - Действительно баран. Мог бы и сам догадаться.
   - Поробуем? - маг зарядил маленький накопитель.
   Сейчас я совсем подругому взглянул на процесс. Попробую провести ближайшую аналогию из своего мира.
   Я сосредоточенно представлял, что от накопителя к разряженному амулету тянется полая трубочка. Приподнимаю горошину со стола, по закону сообщающихся сосудов содержимое накопителя начинает переливаться в амулет.
   Внезапно на поверхности металла полыхнула руна, а поисковый перстень ярко засветился, и тут же погас. На месте светляка булькала лужа расплавленного металла наполняя комнату дымом от тлеющей поверхности стола.
   Араам с руганью кинулся к кадке с водой.
   - ОХРЕНЕТЬ! - я едва не прыгал от радости. Маг моего веселья не разделял, пытаясь отодрать от поверхности стола вплавившиеся туда останки амулета.
   - Заряди, будь другом! - я подхватил со стола большой накопитель?
   - Может просто деревню подожжём? Может хоть люди спастись успеют. - В голосе Араама не было и грамма веселья.
   - Я знаю что делаю. Даже уйду к реке. Только потом не проси рассказывать как эксперемент прошёл. - Вот за что мне нравится этот старик, так это за неуёмную тягу к исследованию.
   Через пару минут у меня в руках оказался заряженный камень, а на хвосте заинтересованный маг.

**********

   Подойдя к кузнице, я выбрал кусок руды покрупнее.
   - Макс, можешь нарисовать простенькую, что бы ее зарядить можно было. - войдя в дом, я положил на стол перед артефактором свою находку, которая была размером с крупную дыню.
   - Энергетический контур устроит? Это типо встроенного накопителя маленького.
   - Вполне.
   - К обеду сделаю.
   Пока артефактор возился с куском железа, я затащил Араама в таверну и устроил форменный допрос о здешних нравах при дворе и правилах этикета, а маг из меня душу вытряс, пытаясь выяснить как я впихнул в светляк половину заряда накопителя.
   Когда возвращались за рудой, моя голова опухла от обилия информации. Это форменный дурдом. Такое ощущение, что у них кроме охоты, пьянок и дуэлей других дел нет в жизни. Посмотрел "не так" на чьюто даму сердца - дуэль, толкнул не нароком - дуэль, просмотрел без должного уважения - дуэль. Удивляюсь, как до сих пор они друг друга не перестреляли.
   Забрав железку у Макса, как и обещал Арааму, направился к реке. Макс, чувствуя что намечается что-то интересное увязался за нами.
   Положив руду на песок, устроился рядом на корточках. Прикоснувшись к лежащему в кармане накопителя, я мысленно протянул от него энергетический канал. Несколько мгновений ничего не происходило, потом на камнем пошли волны раскалённого воздуха и с небольшим хлопком на его месте образовалась лужица расплавленного металла.
   Араам, уже наблюдавший этот "фокус" на своём обеденном столе почти не проявлял эмоций. А вот Макс оказался шокирован. В процессе наших экспериментов мы уже расплавили не одну заготовку. Но там был готовый артефакт, заряженный по горлышко. А тут обычный кусок руды, причём на ровном месте без каких либо признаков магического воздействия.
   - Этот фокус можно очень не дёшево продать королеской кузнице, - наконец выдал маг. - Всё лучше чем десяток другой недомагов расстреливают фаерболами кучку железок.
   - Мелко мыслите, господа. Этот фокус занянет на воз золота и тележку в придачу.
   Оставив озадаченных магов, я вернулся в селение.
   Случайное открытие натолкнуло меня на мысль кардинальной модернизации принципа работы практически готовой плавильной печи. Куда проще нанести на тигель, в котором будет плавиться металл энергетические контуры и запитывать их энергией, чем сжигать кубометры дров, разгоняя температуру внутри печного горна.

**********

   Первым делом нашёл управляющего и поручил Кузьме договориться с камнетёсами, что бы те сделали из огнеупорного камня плавильный чан объёмом в пару вёдер. Потом объснил Максу, как на чан наести несколько рун энергетического контура. Закончился марафон в доме Араама, где совместными усилиями нам наконец удалось разделить стол и расплавленный артефакт.
   Меня интересовала техническая сторона вопроса зарядки артефактов. Были кое-какие соображения, маг лишь подтвердил мою гипотезу. В процессе зарядки формировали устойчивый канал, толщина которого контролировала мощность потока. Почему-то магический канал имел существенные ограничения по плотности передачи, попытка увеличить скорость зарядки попросту разрывала соединение. От того его так и удивило, когда я практически мгновенно на половину опорожнил накопитель.
   - Араам, а разрядить амулет сложно? - этот аспек меня интересовал в разрезе будующего. Коль появилась возможность работать с энергией, содержащейся в плетении, надо просчитать все материалы.
   - Да практически так-же как и зарядить. Подносишь руку, формируешь канал, и переливаешь энергию из амулета в накопитель или сливаешь в эфир. Только обычно расстояние до плетения при запитке и и разрядке не может превышать расстояния ладони. В противном случае канал становился нестабильным.
   Попал в свою комнату когда уже совсем стемнело и тут-же провалился в сон, не смотря на сотни мыслей, которые мелькали в голове. С рассветом меня ожидала поедка в город за нарядами и подарком.

**********

   Всю дорогу размышлял над предстоящим выходом в свет. Эта мишура с тожественными нарядами, раскланиваниями и наиграным радушием немного напрягала и только. Опасность грозила с другой стороны. Учитывая воинственно настроенных туземцев, даже при максимальной осторожности в режиме паранои, свободно можно к концу веселья получить несколько ненавязчивых приглашений на дуэль. А бой с дворянином, который с детства учится обращаться с оружием, ниего хорошего мне не сулил. Как бы не обзавестись новыми дырками, или что еще более неприятно - новыми врагами. У меня изначально не заладились отношения с теми, кто покушался на моё драгоценное. Все они довольно быстро покинули наш грешный мир.
   С одной стороны срочно требовалась нормальная защита, хоть бы те-же защитные амулеты, с другой - если уж дойдёт до крайности и конфликта не получится избежать, не плохо иметь в рукаве пару убойных аргументов. Всегда веселило когда в америкосовских мультиках герой из кармана доставал целый стратегический комплекс. Смех-смехом, а я бы от такого сейчас не отказался.
   Другая головная боль - как бы не промахнуться с подарком. Пихология у людей что в моём мире, что в этом не особо отличалось. Подлость и зависть никто не отменял.
   Сделать сильно дорогой подарок, принизить остальных гостей, дешёвый - расценят как неуважение. И так и так последствий не оберёшься.
   Пытаясь сложить этот кубик-рубик, даже не заметил как оказаллся у городских стен. Пока ехал, список дел в городе распух с единственного пункта - визит к портному, до нескольких страниц.
   К портному заехал в первую очередь. Чувствовал прямо одним местом, что будет весело. Визит в местное ателье, где заправлял пожилой мастер оправдал все мои опасения.
   Стоило заикнуться, что требуется наряд на бал к князю, меня тут же под ручки утащили в примерочную. Вскоре я почувствовал себя огородным пугалом с нестандартной сексуальной ориентацией. Это не бал, а сборище воинствующих пида***сов. Одежда изобиловала рюшечками, бантиками и кружевами. Их количество перевалило все мыслимые и немыслимые границы.
   Содрав с себя всю эту порнографию, начал объяснять портному, как в моём представлении должен выглядеть соответствующий случаю наряд. Тот долго сопротивлялся, объясняя что именно украшения подчёркивают высокий статус своего владельца.
   Когда его аргументы иссякли, я в двух словах объяснил, что если я запутаюсь в очередной ленточке и обляпаю подливкой чью-то высокородную физиономию, прежде чем идти на дуэль, вернусь к нему, и распущу его самого на ленточки и рюшечки.
   Дальнейшее обсуждение сразу встало на конструктивный лад. В качестве верхней одежды мы сошлись на классических брюках и средней длины сюртуке. А с рубахой я был категоричен - спороть все манжеты и кружева, разрешил лишь оставить по средине аккуратную тесьму. Вместо бабочки пришлось довольствоваться шейным платком.
   Я даже не успел заскучать, когда мастер принёс за ширму переделанный на скорую руку наряд.
   Совсем другое дело. Конечно, всё это надо еще подгонять под мою фигуру, но общее впечатление мне понравилось. Эдакий загадочный граф Монте Кристо. Скромно и элегантно.
   К костюму заказал еще и пальто, оно к счастью практически во всём совпадало с современными фасонами.
   Оставив задаток, договорился, что приеду за день до бала, до которого оставалось три недели.
   Следующий визит состоялся в оружейную лавку. Надо определяться с подарком.
   Ассортимент в лавке был внушительным. Луки, арбалеты, кинжалы, охотничьи ножи, шпаги. Все они отличались друг от друга искуссностью отделки и количеством инкрустированных драгоценных камней, что не могло не сказаться на конечной стоимости.
   Только заканчивая третий круг, так ничего и не нашёл, за что бы зацепился глаз. Уже собравшись покинуть помещение, наткнулся взглядом на свёрток, стоящий в углу. Из ткани выглядывала рукоятка меча. Когда содержимое свёртка оказалось на прилавке, с удивлением узнал меч тевтонских рыцарей, с характерной прямой гвардой, адаптированной для перчаток латных доспехов и массивным навершием.
   Меч хранился в лавке уже давно. Любителей помахать тяжёлым оружием становилось всё меньше, отдавали предпочтения шпагам. Хозяин, который отчаялся его продать, поторговавшишь для вида, уступил его за каких-то двести монет.
   Моя покупка не отличалась изысканной резьбой и блеском самоцветов. Но у меня на меч появились очень заманчивые планы.
   На поиски подарка я запланировал потратить значительно больше времени, так что оставшиеся мелкие дела спокойно завершил до вечера.

******

   - Макс, бросай все дела, экстренный заказ. - Едва подъехав к усадьбе, даже не смахнув дорожную пыль, я ввалился в дом артефактора.
   До отбытия в городское поместье князя оставалось не так много времени, а провал хотя-бы одного запланированного пункта грозил сильно осложнить ситуацию.
   Последующие полторы недели слились в непрерывную череду событий и действий. Макс ходил с красными от недосыпа глазами, ему поручил расчитать несколько плетений для моих безумных изобретений.
   Я с Вакулой оккупировал кузницу. Несколько дней провозились с мечом, придавая ему внешний блеск и лоск. Пределали конструкцию с учётом его будущего функционала. В глубокий смысл моих переделок не была посвящена ни одна живая душа, кроме Макса, которому предстояло влить новую жизнь в этот заурядный предмет вооружения.
   Потом в кузницу зачастил Араам. Не то что бы это была его личная инициатива. Я переплавлял доспехи из мёртвого леса в заготовки для амулетов. Тигель артефактор так и не успел закончить, а плавить металл на примитивной печи в кузнице было слишком долго. Вот и пришлось боевому магу поработать в качестве неисчерпаемого источника энергии. Пару раз он пытался бунтовать, сидя под стенокой, вытирая пот со лба, но я ненавязчиво намекнул, что избушке в лесу может вскоре может понадобится хозяин, и недовольство того как рукой сняло.
   К концу недели меч и заготовки перекочевали из кузницы в жилище артефактора. Теперь имм предстояло знакомство с рунной вязью. А я перебазировался из кузницы к Максу.
   Каждый вечер посвящался тренировкам с амулетами. Поняв базовый принцип, дальнейшие шаги дались легче. Правда, пока научился точно дозировать усилия, испортил несколько светляков, дубовый стол из спальни пришлось вообще отдавать на реставрацию. От пропалин и намертво вплавившися кусков металла живого места не осталось. Даже ведро с водой возле стола стало неотъемлемым атрибутом.
   Зато теперь, стоя в другом конце комнаты, практически без усилий осуществлял переброску энергии из накопителя, лежащего в кормане, в амулет и обратно. Пусть по меркам самого ущербного мага это было чуть больше, чем ничего. Меня распирала гордость.

******

   До отъезда на бал оставалось неделя с хвостиклм, а мои идеи еще не до конца были воплощены в готовые изделия.
   Макс последние дни слонялся по поместью словно тень, пугал вечерами жителей. Я не налегал, понимая, что тот и так на пределе. Мои задумки зачастую находились на гране реальности и сказки. Его сегодняшние конструкции плетений мало походили на примеры из учебников. Увидь это кто из бывших учителей, только за голову схватились.
   За пару месяцев мы полностью перекроили принципы создания магических артефактов. В ход пошла даже отвергнутая всеми боевыми магами воздушная стихия. Единственное заклинание, которое было на вооружении - воздушное лезвие, остальные не нашли применения. Тот же воздушный кулак, который формировал узконаправленный поток воздуха, его потолок - выбить из седла наездника или сбить с ног пешего, так, детские забавы.
   Лишь когда я буквально на коленке собрал примитивную пневматическую пушку, высверлив сердцевину в полене и вставив с одной стороны амулет, а вылетевший камень выбил из массивного ствола приличный кусок, Араам и Макс по-новому взглянули на обычные вещи. От такого удара не каждый амулет защитит.
   Днём Макс закончил последний амулет, на завтра запланировали полевые испытания.
   Сейчас я сидел у камина, и пытался разложить по полочкам все события последнего времени. То, чего мы достигли, отнюдь не случайность. С момента моего появления в жизни постоянно возникают моменты, при которых можно сказать, "а если бы не...". Говоря языком программистов, моя жизнь - сложный алгоритм со множеством условных переходов. Последнее время появилось стойкое ощущение, что кто-то, отсекая тупиковые варианты, выбирает среди множества вероятностей самый оптимальный для меня путь.
   Если бы не Курт, путь мой так и окончился в погибшем лесу. Если бы не Араам, до сих пор строил догадки о своих способностях. Если бы не Макс, все мои разработки оказались похороненны из-за зашоренности мышления и тупиковых решений.

******

   По улицам города неспешно прогуливался мужчина. Не смотря на позднее время и давно опустевшие улицы, тот не проявлял ни малейшего беспокойства. Спустившись по набережной, он завернул на одну из боковых улиц.
   Хромой со своими подельниками давно заприметил одинокую фигуру. Обычно после заката тут если кто и прогуливался, такие же отморозки как и они сами. Окриины всегда пользовались дурной славой. Мужчина выглядел довольно солидно, наверняка в кошельке найдётся не мало монет. Да и костюмчик знатный, перекупщик с удовольствием заберёт.
   Впереди идущая фигура приблежалась к городским складам. Лучшего место для расправы не найти, с удовольствием заметил главарь.
   Подав знак пятерым громилам, что скрывались в темноте, они начали быстро нагонять жертву. Заметив, что мужчина повернул в тёмный проулок между стенами двух ангаров, банда уже не таясь кинулась следом. Хромой немного отставал. Старая рана сковывала движения. Внезапно бравая четвёрка замерла в узком проходе, словно натолкнувшись на невидимую стену. Настигнув свою банду, тот грубо растолкал впереди стоящих, шагнул в переулок.
   От увиденного волосы на голове главаря зашевелились, а по спине потекла струйка холодного пота. Из кромешной темноты на него уставились два пылающих мертвенным зелёным огнём глаза дикого зверя.
   Воспоминания о событиях многомесячной давности накатили волной ужаса. После той ночи, когда на них в лесу дальнего поместья напал жуткий зверь, он много недель просыпался в холодном поту. Горящий гипнотическим огнём взгляд долго приследовал его в ужасных снах. Иногда, просыпаясь от собственного крика, давал себе обещание завязать с грязными делами, но с наступлением рассвета, забывал об этом.
   Из переулка послышалось утробное рычание, а на границе освещённого участка появился его ночной кошмар, вновь обретя плоть.
   Хромой почувствовал, что ноги практически перестали слушаться. С истерически всхлипом упав на колени, он протиснулся между амбалов, и словно подстреленный зверь , припадая на все четыре конечности, кинулся прочь, поскуливая от ужаса. Только через несколько кварталов, оказавшись на освещённой улице, Хромой принял твёрдое решение уйти в монастырь замаливать грехи.

**** ПРОДА 18/01/2018 ****

  
   Убедившись, что нападющие скрылись из вида, я принял привычный облик. Слежку заметил почти сразу. Человек, перебегающий от тени к тени на пустынной улице просто не мог не привлечь внимания. Активных действий решил пока не предпринимать. Нападать на людей, только из-за того что они показались мне подозрительными не в моих правилах. Просто шёл, краем глаза наблюдая за странным попутчиком. А вот когда а проёме домов нарисовалось пятёрка мордоворотов, их намерения уже не оставляли сомнений. Вступать в честный бой, одному против шестерых, как-то не комильфо. Учинять расправу в обличье оборотня - а оно мне надо? Найдут шесть разорванных трупов в стенах города, нанётся паника, затеят расследование. Мало ли какие у них возможности сыска, еще выйдут на меня. Попугать - в самый раз. Тем более обояние моих пылающих глаз и ласковый оскал с нежным рыком действуют на этот контенгент просто обезоруживающее. Последний раз прямо как по команде побросали ножи и разбежались.
   Через пару кварталов я уже выбросил из головы этот инцидент и направился к своей гостинице. Ночной город мне не понравился.
   В город специально выехал на день раньше. Решил убедиться, что старый портной не зайнялся самодеятельность. Да и несколько огранизационных вопросов оставалось. На приёмы знати принято было приезжать в каретах. А нафига мне карета, из деревни в усадьбу триста метров проехать? Вот и пришлось искать услуги по найму. Лишь к вечеру закончив дела решил прогуляться, а тут эти тунеядцы нарисовались.
   Приём у князя начинался ближе к вечеру, так что день был в моём распоряжении. За это время успел посетить несколько лавок, торгующих магическими амулетами, включая и лавку старого знакомого.
   В те разы я ознакомился с продукций артефакторов лишь поверхносто. Но видя результаты работы Макса, решил углубиться в этот вопрос. Мой маг-артефактор конечно самородок со светлой головой, но обучаясь своему делу, он понимал, что его потолок - первый уровень магии, и не особо стремился углубляться в дебри. Тот же амулет трансформации оставался для него полной загадкой, а меня так и не покинула мечта парить на землёй на собственных крыльях. Вот-только сильным артефакторам в таких лавках было делать нечего. Им вполне комфортно жилось при Дворе. Пару раз мне посоветовали обратиться в местную школу магии, оказывается была и такая в городе, либо в магическую академию при королевском дворе.

******

   Заказаную карету подали к выходу из гостиницы точно в оговоренное время. Выглядела она довольно раскошно, так что за бедного родственника принять не должны.
   Никогда не думал что ехать в карете такая пытка. Жесткая подвеска и тонкая ткань на сидении абсолютно не способствовали комфорту. По пути в резиденцию князя моя многострадальная пятая точка во всех деталях изучила рельеф городской мостовой.
   Резиденция Борислава Старского поражала своей величественностью. На фоне моей усадьбы это был настоящий дворец. Широкие ухоженные аллеи, аккуратные газоны. Всё как в лучших дворах. Перед домом на большой площади уже выстроилась очередь прибывшах экипажей. Наконец лакей открыл двей моего транспортного средства и я направился внутрь особняка.
   Моё появление в зале для торжеств не осталось незамеченным. С одной стороны - новое лицо, с другой - не привычный наряд. Делая вид что внимательно рассматриваю гобелены на стенах и лепнину на потолке, изучал здешний контенгент. Те в ответ изучали меня, о чём-то оживлённо перешёптываясь.
   Я уже успел заскучать, когда в глубине залы открылась дверь, и появшийся камердинер объявил о приходе князя.
   Как ни странно, Борислав вызвал у меня симпатию. В отличии от основной массы жирных и обрюзгших представителей знатного сословия, я имею в виду мужской коллектив, женщины в большинстве своём были очень даже милы, князь являлся их противоположностью.
   По внешнему виду ему было уже за пятьдесят, но строгое, волевое лицо и живые глаза говорили о крепком духе. Седина едва тронула аккуратную бородку и виски. Выставь против него любого из присутствующих, я бы не поставил на тех и ломаного гроша.
   После приветственных криков к князю потянулась череда бояр с дарами. Я лишь краем глаза наблюдал, как ознакомившись с очередным подарком, тот кивал головой, и слуги уносили подношение из зала.
   Наконец очередь дошла до меня. Аккуратно развернув алый бархат, я обнажил клинок. Князь разочарованно взглянув на меч с более чем скромным оформление, сделал слуге знак рукой. По залу прокатился гул разочарования.
   - Погоди, князь. - я остановил протянувшегося за мечом слугу, - внешняя обёртка не всегда отображает истинной сути вещей. Этот древний артефакт обладает невероятной мощью. Если позволите, я бы хотел продемонстрировать его возможности.
   Князь в немом вопросе приподнял брови.
   - Прикащите слугам доставить хорошую железную кирасу.
   Толпа, предчувствуя представление, оживилось. Князь сделал едва заметный знак и вскоре в дверях показаля полный латный доспех, закреплённый на массивном постаменте. Установив его в центре залы, слуги отошли на несколько шагов назад.
   Идея сделать этот меч возникла у меня внезапно. После покупки он подвергся кардинальной переделке. Сердцевина ручки и круглое навершие я выплавил из остатков доспехов, создав компактный накопитель внушительной мощности. А Макс в соответствии с моими замыслами встроил в лезвие плетения. Не смотря на то, что это было первое в мире зачарованное оружия, меня это не волновало. В условиях ведения здешних войн ни одно холодное оружие не могло повлиять на исход битвы. А вот в дуэлях мой клинок мог стать домклавовым мечом.
   Подойдя к доспеху, выждав несколько мгновений, я активировал артефакт. Лезвие полыхнуло голубым пламенем, вызвав изумлённые возгласы в толпе. Эффект пламени я добавил в последний момент, так было зрелещнее. Голубые огни облизывали лезвие клинка, придавая тому мистически вид. Поиграв немного на публику, лёгким движением ударил по стоящему пердо мной доспеху. Лезвие почти без скрежета вошло в металл, и как горячий нож по маслу, прочертив ровную борозду, вышло с обратной стороны. Две половинки доспехов с грохотом упали на каменный пол, а в зале наступила гробовая тишина. Макс умудрился встроиль в клинок очень сильно урезанный по мощности и аппетитам вариант плетения воздушного лезвия.
   Развернувшись к князю, я отвесил лёгкий полупоклон.
   На лице Борислава не осталось и следов разочарования, судя по непроизвольно сжимающимся пальцам правой кисти он уже мысленно держал меч в своей руке.
   - С вашего позволения, еще одна демонстрация, - обратился я к Бериславу.
   Дождавшись его согласия, жестом подозвал одного из его телохранителей, протянув тому меч.
   - Ударь меня.
   По залу прокатились испуганные вскрики.
   Даже далёкому от магии человеку было понятно, что в меч встроено мощное боевое заклинание. В тоже время он продолжал оставаться холодным оружием.
   Дело в том, что защитные амулеты обладали очень существенным ограничением. Невозможно было импользовать одновременно два амулета. Соприксаясь, сферы вступали в противодействие и мгновенно разряжая амулеты. Было несколько упешных попыток сделать артефакты двойной защиты. Но из-за крупного накопителя они напоминали не амулет, а скорее гирю на массивной цепи. Тут-то и пригодились уникальные свойства металла найденных мной доспехов.
   Со стороны окружающих моё предложение выглядело полным безумием. Либо меня убьёт заклинанием, либо разрубит лезвием. Ни один из имеющихся в продаже защитных артефактов не мог защитить от удара артефакторного меча.
   Охранник князя неуверенно посмотрел на пылающее лезвие, я лишь ободряюще улыбнулся. Наконец он решившись, замахнулся и ударил. Чувствовалось, что бил даже не в пол силы, лезвие клинка, упёршись в невидимую прегразу, заскользило вдоль тела, чиркнув наконечником по плитам, из за чего от тех посыпались искры.
   - Сильнее, - уверенным голосом скомандовал я.
   В этот удар мужина вложил всю силу. Я даже почувствовал порыв ветра от лезвия, а клинок, врезавшись в непреодалимую преграду, вывалившись из рук удивлённого телохранителя, упал к моим ногам.
   По залу прокатился облегчённый вздох.
   Расстегнув ворот рубахи я снял с шеи амулет. Тот имел форму скрещенного меча и молнии. В центре отчётливо были видны две стилизованных буквы "КР" - Кирилл Романов. Если меч был сделан в единственном экземпляре, защитный амулет, напротив, должен был стать одним из источников финансового благополучия моей маленькой империи.
   Уверен, после сегодняшней демонстрации, появится очень много желающих обзавестись таким же. А за такое чудо покупателям придётся выложить не малую сумму.
   Деактивировав меч, я протянул его вместе с амулетом князю. Потянувшийся забрать дары слуга отскочил, натолкнувшись на гневный взгляд Борислава. Тот снял с шеи нить со своим бывшим амулетом и бережно надел мой. Когда я собирался отойти, князь остановил меня, указав на место по правую руку. По залу прокатился удавлённый гул. Похоже, я только что удостоился не малой чести. Вот я ему сейчас был благодарен по гроб жизни. Не за оказанное внимание, а за то, что избавил от возвращения в гудящую как потревоженный улей толпу. Князь так и не выпустил из рук меч до самого конца церемонии вручения подарков.
   Когда последний даритель вернулся в топу, князь сделал знак и все потянулись к столам. Меня опять усадили по правую руку, сместив не в меру упитанного боярина. Теперь, сидя рядом со мной, тот бросал такие взгляды, что кусок застревал в горле.
   Когда окончилась официальная часть и объявили танцы, я встал, что бы под шумок улизнуть. Уже на улице меня нагнал камердинер, передав приглашение князя разделить с тем утренюю трапезу.
   Княжеское приглашение по сути тот-же приказ, возвращение придётся немного отложить.

******

   По прибытии в дом князя, меня тут же проводили в небольшую обеденную залу. Там уже за столом сидел хозяин дома в окружении слуг. Выглядел тот на удивление свежо и бодро, будто вчера не праздновал до поздней ночи.
   - Присаживайся, - Борислав указал на пустующий стул.
   Едва я умостился, слуги наложили на тарелку всякой снеди.
   Князь молча расправлялся с едой и я последовал его примеру. Когда содержимое наших блюд плотно умостилось в желудке, князь сытно рыгнув, протянур руку под стул и выложил подаренный мной меч перед собой на стол.
   - Интересный ты человек, барин Кирилл Романов. Любопытные вещи мне рассказали.
   Я лихорадочно начал соображать, какие грехи могли быть за мной перед ним.
   - Меч то твой не древний артефакт. Хоть плетения на нём дивные, не виданые раньше, да только появились они в нём недавно.
   Князь внимательно наблюдал за моей реакцией. С облегчением отметил, что гнева во взгляде нет, скорее любопытство.
   - Вы проницательны, - я в раскаянье развёл руками, - этот меч, точнее его магическую составляющую, сделали в моих мастерских, как и защитный амулет. - А князь совсем не прост, надо поаккуратнее с ним.

**** ПРОДА 18/01/2018 ****

   - Я вот подумал, - продолжил Борислав, - не дело таким мастерам прозябать в глуши. После вчерашней демонстрации многих заинтересуют твои изделия, потянутся покупатели. Прербирались бы вы в город, я и дом выделю, и помещение под производство. Сейчас времена смутные, людей лихих много. Не ровен час, решат погром устроить, добром чужим поживиться.
   Нет, ну каков засранец. А показался вначале нормальным человеком. Прими его предложение о переезде, тут же окажемся под колпаком ненавязчивой опеки, и множество соглядателей начнуть крутиться там, куда нос совать совсем не следует. Не прими столь щедрое предложение - князь почти прямым текстом дал понять последствия моего отказа.
   В одном он был прав, демонстрация возможностей зарождающейся с моей подачи техномагии произвела на присутствующих неизгладимое впечатление. Думаю, вскоре потянутся желающие прикупить пару-тройку универсальных защитных амулетов.
   - Благодарю за столь щедрое предложение, такой милости даже в самых смелых надеждах не ожидал. Толь пока порадовать вас нечем мне. Над мечом почти месяц работали, что бы достойным подарок оказался, а из-за пары защитных артефактов умирать, штурмуя мою усадьбу наврядли кто захочет.
   Вот пусть теперь голову ломает, стоит ли идти на открытую конфронтацию интересов.
   - Гарантирую, только в моих мастерски появятся вещи, достойные вашего внимания, непременно продемонстрирую их.
   Обменявшись еще несколькими ничего не значащими фразами, я откланялся.
  
   - Ну что думаешь, - спросил князь вышедшего из потойной двери мужчину, когда Кирилл покинул покои.
   - Я бы поостерёгся пока на него давить, - ответил тот, - информации маловато, но даже то что удалось узнать, наводит на определённые мысли. В его поместье живёт боевой маг, в лаборатории работает артефактор, хоть и слабый, но достаточно талантливый. Хотят слухи, что по лесам угодий бегают жуткие монстры, так что уже несколько месяцев разбойники те края десятой дорогой обходят. Судя по мощи создаваемых артефактор, один из которых он вам презентовал, при попытке силового захвата можем получить такую отдачу, что мало не покажется.
   - Предлагаешь наблюдать?
   - Кое-какие шаги уже сделаны, дождёмся результатов.
  
   Разговор с князем Бориславом откровенно расстроил. Тот оказался алчным и жадным, решив подгрести под себя мои скромные начинания. Не думаю, что дойдёт до попыток рейдерского захвата имения, но к противостоянию придётся готовится. Надо бы девочек забрать к себе по ближе, как бы не решили их использовать в качестве рычагов влияния.
   По приезду в усадьбу поручил Максу срочно заканчивать плавильный тигель. Хоть я и не планировал заниматься производством оружия, делая акцент на бытовые амулеты, похоже, мне не оставляли выбора. Хочешь жить в мире, готовься к войне. В кратчайшие сроки необходимо было сформировать отряд быстрого реагирования, оснащённый моими защитными амулетами и чем-нибудь посолиднее луков и арбалетов.
   Отдав необходимые распоряжения, прикинув, что до темноты успею добраться в селенье к моим девочкам, вновь взобрался на Уголька. На дворе стояла глубокая осень, так что вопрос о переезде стоял открытым.
  
   Селяне встречали меня громкими приветствиями. Эмоции были искренними. В результате ощутимо возросшего поголовья живности и пополнения инвентаря нормальными инструментами, люди зажили не в пример сытнее и вольготнее.
   Еще и Тана с Машей порадовали, пока я занимался "делами государственной важности" у Маши из местных охотников появился поклонник, хоть сейчас играй свадьбу, только ждали меня. Как опекун, должен был дать молодым благословение.
   Едва вошёл в дом, меня чуть не сбил с ног вылетевший из спальни Фобос. Волчёнок за несколько месяцев превратился из смешного клубочка в довольно грозного зверя. Только мозгов не прибавилось, с улыбкой подумал я, отталкивая от себя морду зверя, который пытался облизать лицо.
   Поужинав собранной на скорую руку снедью, позвал девушек к себе. Рассказал в кратце события последних месяцев и, стараясь не сгущать краски, передал разговор с князем.
   - Маше мы оставим дом и хозяйство. А ты, Тана, уезжаешь со мной в усадьбу. Это даже не обсуждается.
   Отправив девушку собирать вещи, с наслаждением забылся во сне. Последние дни на столько вымотали, что едва держался на ногах.

******

   Жизнь в поместье шла своим чередом. Тана, дорвавшись до дома, обустраивала его по своему вкусу, волчонок целыми днями носился по усадьбе, пугая впервые заступивших на дежурству охранников. Я целыми днями пропадал в мастерских, то выплавляя заготовки с Вакулой, то обсуждая желаемые эффекты артефактов с Максом. Погода окончательно испортилась, всё чаще лил дождь. Араам, которого постоянно дёргали для зарядки накопителей, что были мне нужны для разогрева тигеля, возмущался, мол в его возрасте бегать под дождём противопоказанно. В конце концов он окопался в доме, и сидя перед камином, потягивал вино из кувшина, отрываясь от столь увлекательного занятия только для зарядки доставляемых ему в белы рученьки железяк.
   Кстати, от привычных накопителей я отказался. Небольшие цилиндры из переплавленных останков доспехов, которые пролежали пол века в море бушующего эфира, накапливали заряд энергии чуть ли не на порядок больше того же камня-накопителя из моего боевого жезла. Если бы не Макс, пуслил бы этот бесценный материал на плуги и тяпки.
   Одним из моих недавних изобретений стал дискомёт. Его протипом было бревно со вставленной руной воздушного тарана, на котором я когда-то демонстрировал Арааму и Максу применение воздушных заклинаний в боевых целях.
   Если бы не новые накопители, оружие получалось невероятно тяжёлым из-за десятка питающих контуры камней. А так два цилиндра хватало на несколько десятка выстрелов.
   В качестве снарядов мы использовали небольшие диски из обычной руды, секрет их убойной силы скрывался в тонком ободке из эфирного метала, так мы стали называть железо доспехов. В деактивированном состоянии они представляли не большую опасность, чем камень, валяющийся на обочине. Но, преодолев активирующий контур ствола, в кольце срабатывало плетение воздушного лезвия, и пока не истощится заряд накопителя, преград для него практически не существовало. Движущей силой для диска был хорошо известный воздушный таран.
   К сожалению, разработка новых артефактов двигалась с неимоверным скрипом. Кроме стреломёта, и нескольких бытовых амулетов все находилось на стадии проектирования. Виной тому стала узколобость здешней интеллектуальной прослойки. За тысячи лет существования магии додумались только до светляка и приспособили несколько заклинаний для бытовых нужд, да и то через одно место.
   Надо было видеть изумлённое лицо Араама, когда одна небольшая молния практически мгновенно разогрела воду в бочке. Ради этого я убил неделю, вытягивая проволоку. Мягкая руда содержала огромное количество примесей, из за чего должна была обладать не маллым электрическим сопротивлением. До конца не был уверен в результате. Лишь когда молния, сорвавшаяся с рук мага ударила в шар на конце катушки и несколько киловатт энергии раскалили металл, находящийся в воде до красна, наполнив паром наполовину заполненный бочёнок, облегчённо вздохнул.
   Так у меня появился магический бойлер. Теперь вечером я мог наслаждаться нормальным горячим душем. Раскусив прелесть моего изобретения, Араам теперь не слазил с меня, требуя себе такой-же. Потерпит, пока не сделаю нормальный станок для вытяжки проволоки, будет из ковшика поливать.
   Второе изобретение было исключительно для личного пользования. Это был комплекс раннего оповещения. Мысль о его создании возникла почти сразу после разговора с князем, немного застопорила реализация. Это было даже не изобретение. Идею сигнальных башен я в наглую слизал у древних римлян. Только мои установки были значительно более скромных размеров. Увеличить яркость светляка до уровня мощной прожекторной лампы оказалось проще пареной репы. Макс только немного изменил ограничительный каскад. Хоть после этого заряда амулета едва хватало на пару часов, для моих целей этого было с головой. Сложнее оказалось с поиском мест для сигнальных башен. При высоте здешних деревьев по двадцать-тридцать метров пришлось здорово полазить вверх-вниз. Основных требований к сигнальной башне было два - хорошая видимость из наблюдательной башни и минимальная удалённость от деревни.
   Единственным способом передачи посланий в этом мире были гонцы. В случае внезапного нападения, известие об этом не намного опережало передовые отряды противника. Если учесть, что от усадьбы до границ было около пятидесяти киллометров, такая сигнализация давала фору в несколько часов.

**** ПРОДА 20/01/2018 ****

   Смотровую башню оборудовали на исполинских размерах дереве невдалеке от ограды усадьбы. С нее открываля сказочный вид окружающей территории. Теперь там кругослосуточно несли вахту наблюдатели, которые сменялись каждых четыре часа.
   Наступившая зима не принесла никакх новшеств. Макс корырялся с артефактами, десятый раз перечитывая до дыр учебник по базовым контрукциям плетений, Араам пропадал в таверне, развлекая женский контенгент своими байками.
   А вот мне скучать было некогда. Из бывшей охраны барина пытался сделать мобильный боевой отряд. Радовало то, что в охранников набрали не простых крестьян, а из людей умеющих держать в руках оружие - охотники, бывшие служаки. Получалось откровенно говоря хреново. Я то даже в армии не служил, первых призывов избежал пока учился в университете, потом нашлись нужные люди. Да и толку от знаний моего мира было не много. Ну не предусматривает тактика моего времени, что с неба неожиданно на головы солдат начнёт падать метеоритный дождь, а посреди наезженной грунтовой дороги разверзнутся зыбкие топи.
   Помощь пришла откуда не ждали. Старому магу надоело протирать штаны, и он присоединился к нашим развлечениям. Я как-то ни когда не воспринимал его как боевую единицу. Маленький, лысый, толстый. Ну не вязался такой образ с опытным, прошедшим огонь и воду воином. А зря. Араам почти восемь лет во времена своей бурной молодости отслужил в королевской гвардии и как ни кто другой знал специфику ведения боя в магических реалиях этого мира.
   Быстро мы распределили роли. Маг занимался тактикой, а я обучал работать с моими изобретениями.
   Уже через пару месяцев наш "спецназ" стал слаженной командой, способной проломить значительно превосходящие силы врага.

******

   Первый тревожный звонок прозвучал в конце зимы, когда только начали сходить снега. Наблюдатели доложили о сигнале из селения, что находилось практически на границе с соседним поместьем. В принципе, нападение на приграничные деревни тут было делом вполне обыденым. Такой себе экстримальный вид развлечений. Сегодня один напал на владения соседа и угнал крестьян, разграбив селение, завтра второй в отместку нападает или выставляет виру, покупая новых работников. Крестьяне для знати всегда были лишь рабочей единицей. Так что резонанса такие выходки не вызывали.
   Вот только со мной граничило поместье барина Прохорова, которого из-за меня "подвинули" на празднике в резеденции князя. Вот и думай, толи это личная инициатива надутого как индюк дворянина, решившего отомстить за падение статуса, толи к этому приложил руку сам князь. В любом случае спускать на тормозах я такое не намерен. Для меня что крестьяне, что князья были равны. Все они люди. Пора показать что у нас тоже есть острые зубки.
   Быстро добраться до деревни не удалось. Хоть расстояние было не велико, чуть больше тридцати киллометров, и быстрым галопом там были бы за час, дорога представляла собой месиво мокрого снега и грязи. Шли средней рысью (коло 20 км/час), часто переходя на шаг. Когда наша кавалькада въехала в деревню, там по улицам гулял лишь ветер. Следов грабежа не было, угнали только людей, что подталкивало к соответствующим выводам. Похоже, это был лишь повод для эскалации конфликта.
   Пришпорив коней, мы направились по следам, идущим в сторону соседнего поместья. С момента нападения прошло максимум часа три, так что верхом настигнем быстро.
   Обнаружение погони для нападавших стало полной неожиданность и вызвало среди них панику. Конечно, откуда им знать о нашей сигнальной системе.
   Двое из них сразу рванули к ближайшему пролеску - понесли "радостные" вести барину, остальные, достав оружие, выстроились шеренгой. Невдалеке стояли сбившиеся в кучу крестьяне, на некоторых даже не было тёплой одежды.
   Несколько человек из моего отряда, не сдержавшись, выпустили несколько стрел из луков. Те лишь срикошетили о защитные амулеты, вызвав у противников ехидные ухмылки. Не хотелось устраивать бойню. Пока нападающих было в два раза больше они чувствовали себя вольготно. Даже учитывая что мы верхом, преимуществ не много, скользкая земля сильно ограничивала возможность наших манёвров. Пришлось спешится.
   Против нас восьмерых стояло два десятка воинов. Хоть численное привосходство было на лицо, те перестроились в три ряда. Давала знать себя хорошая выучка. Даже при такой расстановке сил решение было абсолютно верным. Пока не разрядятся защитные амулеты мы неуязвимы, а так, передний ряд удерживал нападающих, пока задние ряды обстреливали из луков и арбалетов, опустошая защиту.
   Вот только они не учли, что для наших дискомётов их защита как картонный домик для снаряда из балисты, сметёт и не заметит. Надо было работать науничтожение. Среди крестьян много детей и женщин, как бы те ре решили использовать их в качестве живого щита, когда ззапахнет жареным.
   Подав знак, мы рассосредоточились - каждому достался свой сектор. Эта схема атаки отрабатывалась не раз. Практически одновременно из стволов с тихим свистом вылетело восемь дисков. Результат залпа вызвали смешанные чувства. Убойная мощь поражала, но оружие оказалось кровавым. Диски пробив защиту амулета, разрывали мышцы и ткани, пробив первую шеренгу, энергии хватило добраться до второго ряда. Раны были страшными, из за большого размера снаряда выходное отверстие было огромного размера. После попадания в грудь в дыре со спины можно было разглядеть разовнанные остатки лёгких и сердца. Едва удавалось сдерживать рвотные позывы.
   Сейчас, на месте стройных боевых порядков остались на ногах трое лучников, с головы до ног заляпанные ошмётками бывших товарищей. Их лица перекосило от ужаса. Луки выпали из их рук на землю, а следом и их хозева опустились на колени, застыв в ожидании страшной смерти.
   Отдать команду на второй зал у меня уже не хватило духа.
   Усадив на коней большую часть детей, вернулись в деревню, дожидаться остальных, после чего поехали в усадьбу.
  

******

   После ужина собрал эстренное совещание, на котором присутствовали Араам и начальник отряда Дамир. Вопрос стоял ребром - как по ступитьс зарвавшимся боярином. После сегодняшнего инцедента в минусе остался только зачинщик, лишившись почти всего отряда бойцов. Но проигнорировав нападение я создавал прецедент, что инстинный виновник остаётся безнаказанным. Этого допустить было нельзя. После недолгого обсуждения все сошлись в едином мнении - надо покарать.
   Утром, взяв с собой полтора десятка бойцов, я отправился с "визитом вежливости" к соседу.
   Усадьба Прохорова походила на растревоженный муравейник. На территории суетилось минимум пять десятков вооружённых людей. Судя по суете, они готовились либо к войне, либо к срочной эвакуации.
   При нашем появлении на усадьбу накрыл полог тишины. Суетящиеся люди словно застыли по команде невидимого кукловода. Все взгляды были приковыны к нашей группе. Обведя взглядом дружину барина, уловил на лицах смесь страха, интереса и уважения. Солдаты, оказавшиеся на нашем пути расступались, не пытаясь нас остановить.
   Подъехав к дому барина, подозвав ближайшего охранника, передал свое пожелание увидеть хозяина дома.
   Через несколько минут на пороги появился барин собственной персоной.
   - Барин Кирилл Ромов, - барин попытался изобразить радость, но бегающие глаза выдавали истинные чувства. - Рад видеть вас в своём доме. Чем обязан вашему визиту.
   Вот хрен моржовый, делает вид, что ничего не произошло. Ну-ну, посмотрим как ты дальше запоёшь.
   - Господин Прохоров, вчера ваши люди совершили нападение на одно из моих селений. Я приехал обсудить объем компенсации.
   - Какая компенсация, помилуйте. Ребята решили развлечься, позвольте отметить, по собственной инициативе. Виновные понесли заслуженное наказание.
   - Поскольку люди принадлежали вам, и вы несёте ответственность за их поступки, вызываю вас на дуэль. Оружие каждый выбирает на свой выбор. В течении двух дней жду гонца с сообщением места и времени дуэли. - С этими словами я развернул отряд и покинул усадьбу.
   Это был чистой воды блеф. Если бы он продолжал настаивать на частной инициативе отряда, максимум чем могло закончиться - повешеньем всем виновных в нападении, всех, кто остался в живых. Официальный вызов на дуэль был бы фикцией. Но судьба распорядилась иначе.
   Через несколько дней возле моей усадьбы появился староста одной из деревень Прохорова и рассказал, что барин, собрав небольшой отряд сбежал из поместья.
   Это в корне меняло дело. Своим поступком барин не просто признал вину. Для дворянина сбежать с дуэли проявив трусость - страшный позор. Хоть большинство здешней знати давно заплыли жиром и напоминали больше воинственных свиноматок, чем воинов, вековые стереотипы сидели в сознании жёстко.
   Он практически на блюдечке с золотой коёмочкой приподнёс ключ от поместья.
   - Кузьма, поедешь при случае в город, подашь князю на рассмотрение прошение на переход поместья Прохорова под мою опеку. - Управляющий мог подавать прошения от имени барина, что избавляло меня от лишних забот.
   Поместье то мне никаким боком не встало. Только геморой. На защитные амулеты после моего представления в резиденции князя сформировался стабильный спрос, не смотря на заломленую цену в две тысячи, уже сейчас в казне собралось больше ста тысяч монет. Те несколько тысяч прибыли за год от новых владений погоду не сделают.

******

   Князь уже битый час наматывал круги вокруг стола. Его буквально трясло от бешенства.
   - Филлип, это ты назывешь всё под контролем?
   Стоящий рядом мужчина спокойно наблюдал за происходящим. Он уже не первый год возглавлял тайную службу, и к вспыльчивому характеру Борислава привык.
   - Певрый раз меня вежливо послали, после предложения, от которого по твоему мнению он не мог отказаться. Второй раз твоя спланированная многоходовая игра по разорению его земель закончилась не успев начаться. Эта жирная свинья прибежала поджав хвост и теперь пишет прощения с просьбой вернуть нажитое непосильным трудом имущество. У остальных соседей Ромова вообще от мысли о нападении на одно из его селений нервный тик начинается. После того что мне рассказали, сам начинаю его побаиваться. У меня сейчас просто нет другого выхода, как отдать ему поместье Прохорова.
   - Так и отдай, пусть это станет тому наукой за проявленную трусость. Заодно успокойся. Если бы я, князь, всегда не держал туза в рукаве, давно бы кормил червей. - Мужчина подошёл к столу, и отхлебнув вино из кубка разложил на столе несколько листов. - Посмотри лучше сюда. Не получилось кнутом и пряником, будем действовать по закону.
   Лишь дочитав доклад до конца, Борисла окончательно успокоился. Не зря его тайная служба ела свой хлеб.

******

   Получит практически без проволечек второе поместье в своё владение я даже уживился. Неужели князь всё таки ни при чём. Знаматься новыме землями у меня не было ни времени, ни желания. Все хлопоты я свалил на управляющего, увеличив награду за его труд вдвое и позволив нанять пару помощников. У нас сейчас были совсем другие заботы. Максу, наконец, удалось закончить несколько прототипов устройств повседневного быта и полным ходом шла их доводка до того состояния, когда можно предложить конечному покупателю.
   Уже прошло несколько месяцев после стычки на моей границе и с тех пор словно мышь в подполье здохла, ни шума ни шороха. Я уже обрадовался что всё упокоилось.
   Наконец, дошли руки и до моего дома. Кузьма Ефимович, услышав как то разговор с кузнецом о выплавке труб, рассказал про интересное расстение, которое купцы иногда привозили из южных земель. Это были толстые лианы, с очень прочным и гибким стволом. Если высушить ее и вылущить сердцевину, получалась полая трубка, стенки которой не боялись влаги и солнца. Ну прям готовая водопроводная труба. Вот мне и привезли несколько десятков таких стволов по несколько метров в длинну каждый. Из них я собирался сделать нормальный канализационный сток. Проведя не мало времени в этом мире, я так и не смог привыкнуть к ночным горшкам.
  
   В одно прекрасное утро наш мирный быт был потревожен визитом маленькой армии которая сопровождала княжеского приказчика. Тот торжественно вручив мне свиток с княжеской печатью, удалился к своему войку.
   "Барин Кирилл Ромов обвиняется в преступлении против короны, а именно укрытии беглых преступников и каторжников. За это он лишается дарованных земель и титула и другого имущества. По получении сего письма ему предписывается в течении одного дня покинуть поместье... Управление поместьем примит..."
   Внизу прилагался целый список тех, кого я якобы укрывал на своих землях.
   Вот это был удар ниже пояса, одним махом меня лишали всего, во что я вложил столько времени и усилий.
   Араам ознакомившись с приказом лишь тяжело вздохнул.
   - Как ты любишь говорить, Кирилл, мы в полной жопе.
   Откуда на наших землях взялись эти бандиты? Да, время от времени в поместье приходили чужие крестьяне. Кто по подиночке, кто с семьями. После первого такого беженца маг пояснил - такая ситуация по всей стране. У кого-то сгорел дом, кто-то сбежал во время нападения на село, кто-то просто сбежал не имея возможности выплачивать барину оброк. На бумагах существовала процедура возврата беглых крестьян, на самом деле с этим никто на заморачивался. Даже если совершенно случайно барин узнавал своё имущество, дело ограничивалось копеешной компенсацией. Поэтому я поставил напротив этого момента галочку и благополучно забыл.
   - Обвинение в укрытии беглых преступников - очень серьёзно, - продолжал Араам. - Самое паршивое, доказать мы ничего не сможем. Факт появления новых людей на территории поместья не скрыть. Это тот кнут, которым пользуется власть, что бы убрать неугодных.
   Приказчик стоял там же где мы расстались.
   - Я подчиняюсь приказу князя, - сказал я тому, стараясь что бы мой голос не дрожал от злости. - Утром я покину усадьбу. Пока я еще хозяин на этой территории, приглашаю вас располагаться в моей таверне. Все за мой счёт.
   Когда радостная толпа скрылась за поворотом, я попросил Дамира найти Макса и прийти с ним в мою комнату.
   - Господа, - начал я, когда мои единомышленники собрались за тесным столом. В комнате были только те, кому я доверял как себе. - Выбора у нас нет. Придётся покиддать насиженные места. Денег в казне достаточно, что бы безбедно прожить всю жизнь. Но от мести князю я не отказываюсь, поступлю с ним так-же как он со мной. Вы можете остаться в поместье, тогда я выделю вам сумму, которой хватит на долгое время, либо уехать со мной.
   В Максе я был уверен почти на сто процентов. За то время что он провел в поместье, тот едва не боготворил меня. Дамир помогал во сех начинаниях, который я затевал для блага людей. Наврядли он согласится наблюдать как всё это будет рушится. Но захочет ли Араам покинуть уютный дом с горячим душем ради призрачных перспектив. Такому сильному магу как он при любой власти будет житься тепло и вольготно.
   Как я и предполагали, Макс с Еремом не раздумывая решили уезжать.
   Араам заставил нас волноваться целую минуту.
   - А ну их в болото, - наконец решился он, - приедет жаба какая-то, еще работать заставит. С вами хоть не скушно.
   Дождавшись темноты, удостоверившись, что люди князя, дорвавшись до бесплатной выпивки находятся в полубессознательном состоянии, мы начали собирать вещи. Управляющему я оставил сундук с десятком тысяч монет, приказав что тот разделил им между сёлами. Собрав в телегу свои заготовки и артефакты, не забыв прехватить дискомёты из казарм, мы расстворились в темноте.

******

   - Что значит исчезли, забрав все вещи? - Князь Борислав находился на грани апоплексического удара. Его лицо то багровело, то приобретало меловой оттенок.
   Стоящий рядом начальник тайной службы стоял, втянув голову в плечи.
   - Я полтора года ждал момента, когда посажу в свои мастерские эти чёртовых артефакторов, - прдолжал буйствовать князь, брыжжа слюной. - Потора года выслушивал твои советы и надеялся на "гениальные" планы. Полтора года я закрывал глаза на твои провалы. По твоей милости за моей спиной на до мной смеются мои же люди, из-за того, что какой-то выскочка трижды посадил меня в лужу. Моя чаша терпения почти полна. Ты занимаешь своё место, а твоя голова своё, пока первая капля не упадёт через её край. У тебя остался поледний шанс что бы найти этого зарвавшегося мага-недоучку.
   Мужчина уже давно перестал воспринимать крики князя. Сейчас он думал от другом. О том, как его достали все эти дворцовые интриги, напыщенные дворяне с их непомерной жаждой богатств и власти. Как хорошо было бы оказаться как можно дальше от этого логова хищников. Прикупить небольшое поместье, завести семью... Но ведь найдут. И Ромова найдут. Вопрос лишь времени.
   Заметив что князь, наконец, закончил сотрясать воздух и смотрит на него сверлящим взглядом, вернулся из мира грёз, и коротко кивнув, поспешил покинуть помещение.

******

   В голове Кирилла зарождался потясающе грациозный план страшной мести.
   Мы вернулись в наш старый дом на границе мёртвого леса. Более безопасного места я пока найти не мог. Если Казимира с Владой за пять лет тут никто не потревожил, год-полтора и мы отсидимся. За ночь как раз успели доехать от усадьбы до приграничной зоны, так что никто из жителей селений, мимо которых проходил путь, не заметил наш маленький караван. Я с Владой на Угольке первым въехал в заброшенную деревню. Впереди бежал наш ручной волк. Повозка с остальными, загруженная нашим добром и провизией, вкатилась в деревню, едва мы успели разгрузить моего жеребца.
   Хотя после ночной дороги все выглядели измотанными, только Араам, заявив, что молодёжь справится и без него, ушёл осыпаться.
   Макс осторожно выгружал из телеги свои творения, а Дамир перетаскивал их в дом. Первым делом я активировал печь, которая по внешнему виду мало отличалась он современных переносных одноконфорочных примусов. Только источником пламени в ней было не привычное топливо, в плетение огненной стены, многократно меньших размеров. Усталость давала о себе знать, но есть хотелось неимоверно. Когда первые ароматы из котелка, над которым хозяйничала Влада, начали наполнять комнату, дверь спальни открылась и из неё показался нос нашего пенсионера...
   Устроились мы с потрясающим комфортом. Магический бойлер, аналог газовой печки и портативный холодильник, в качестве генератора холода в котором Макс приспособил артефакт с плетением изморози, полностью избавил нас от такой рутины как ежедневная охота и походы за дровами. Пару раз в неделю Дамир брал дискомёт и к обеду притаскивал тушку молодого оленя. А мои силки стабильно снабжали нас свежей зайчатиной. Совместными усилиями привели заросшие сорняками огороды в человеческий вид, полуголодное существование нам не грозило.
   Переложив заботы по хозяйству на Владу и Дамира, я с Максом занялся окончательной доводкой наших изобретений.
   Близость аномальной зоны позволяла регулярно пополнять запасы эфирного метала, который тут-же шёл на изготовление накопителей и заготовок для некоторых амулетов. Лично для себя сделали пару светляков на основе накопителей, теперь те могли работать непрерывно без подзарядки пару лет. Появилось время довести до ума и мои изобретения. Теперь у меня была портативная плавильная печь, целый набор тиглей и отливочных форм. Постоянно расширял наш арсенал ручного инструмента.
   Для воплощения в жизнь задуманного мной плана мести предстояло проделать огромную работу.

******

   В начале лета на одной из главных улиц появился необычный магазин. На первом этаже большого двухэтажного дома красовалась яркая вывеска "Магические товары для дома".
   Первое время прохожие в недоумении рассматривали вывеску с непривычным названием. Лишь изредка кое-кто из праздного любопытства входил в двери. Но попав внутрь, уже не выходил оттуда до самого закрытия лавки. Посмотреть было на что. Внутри помещения стояло несколько рядов с дивными устройствами. Возле каждого была табличка с описание всех благ, которые получит счастливый обладатель артефакта. Словно ураганом по городу пронеслась волна слухов, и вскоре у дверей странной лавки выстраивались очереди из желающих хоть одним глазом взглянуть на дивные агрегаты. Торговец, быстро смекнув выгоду, за чисто символическую плату устраивал для групп экскурсии с демонстрацией работы экспонатов. Мало кто после такого не загорался желанием приобрести один из артефактов.
   Мы уже пару месяцев жили на окраине города в небольшом двухэтажном домике рядом с арендованными мной складами. Моя задумка с необычным магазином очень быстро начала давать плоды. За первую неделю распродажа по "акционным" ценам опустошила наши склады на треть. Вся моя команда целыми днями носилась по городу, воплощая мой план по наращиванию производства.
   Масштаб наших задумок был грандиозным. В чём, а в количестве ухищрений, на которые шли продавцы в торговых центрах для увеличения прибыли им в этом мире не было равных. Полки магазина поражали изобилием товаров. Условно было несколько отделов: освещение, товары для кухни, где располагались печки для приготовления пищи и холодильники, и климатическое оборудование, там выстроились рядами магические прототипы современного вентилятора, обогревателя и кондиционера. Цены на прилавках очень радовали покупателей. Самый простой холодильник, который больше походил на небольшой сундук стоил всего триста монет, а вот "топовая" двухкамерная модель с резным корпусом из хорошего дерева обходилась уже на порядок дороже.
   К вопросу ценообразования мы подошли творчески. Посчитали затраты на покупку дров с княжеских лесопилок для приготовления пищи и отопления дома, подбили затраты на перевозку льда для продуктовых хранилищ. В итоге покупка наших изделий окупалась буквально за год, о чём мы беззастенчиво рассказывали на каждом углу.
   В целях сохранения коммерческой тайны моё производство было разбросано по всему городу. Десяток художников рисовали нам рекламные листовки. Три столярных мастерских и две кузницы оказались полностью загруженными заказами по изготовлению деталей для наших агрегатов. Сложнее всего оказалось с изготовлением самих магических амулетов, которые были сердцем любого устройства. Учитывая огромное количество заказов, над изготовлением заготовок с готовыми магическими плетениями работало два десятка молодых магов, таких, каким был когда-то Макс. Штат наших артефакторов состоял целиком из старых знакомых моего мастера, которые совсем недавно влачили такое-же полуголодное существование.
   Естественно, полностью сборку готовых устройств им никто не собирался доверять, те лишь терялись в догадках об истинном назначении странных амулетов. Окончательной сборкой занимался только я и Макс. Тут уже соединялись энергетические контуры, подсоединялись накопители и рабочий агрегат вставлялся с корпус.
   Жиденький ручеёк монет от нашего предприятия постепенно превращался в бурный поток, с лихвой перекрывая все затраты. Никто кроме меня не знал о его двойном дне.
   Под монументальную основу благосостояния нашего "любимого" князя я подложил бомбу с часовых механизмом. Осталось совсем недолго до того момента, когда отлаженные механизмы пополнения его казны рухнут.
   Уже сейчас финансовое состояние князя Борислава вызывало у того не малое беспокойство. Источников дохода у княжеского двора было не мало. Поступления податей с боярских поместий, налоговые сборы за торговлю в городе, поступления за аренду городских складов. Но основные финансовые потоки шли от лесопилок, которые снабжали весь город топливом, цехов по производству льда, который повсеместно использовался для хранения продуктов и многочисленных лавочек, в которых жители заряжали артефакты.
   С наступлением зимы спрос на лёд с магических ледников существенно проседал, но это с лихвой перекрывалось возросшими потребностями в дровах для отопления. Эта зима преподнесла сюрприз. Еще с осени по непонятным причинам ощутимо уменьшились закупки льда, а теперь лесопилки, не смотря на сильные морозы, практически остановились. Поступления от артефакторов немного возросли, но едва-едва перекрывали основные статьи расходов.
   Всё это словно снежная лавина накатило за пару-тройку месяцев, и его казначеи поседели, пытаясь понять причину такого финансового кризиса.

******

   Я готовился подложить очередную "свинью" князю. Работа лесопилок почти стала. Над многими домами по вечерам вился дымок, но это разжигали камины для души, посидеть с кувшинчиком вина, любуясь языками пламени. За лето и осень мы продали несколько тысяч наших изделий, так что теперь они были почти в каждом доме. Я с Максом последнее время почти не покидал помещение нашего сборочного ангара. Приходилось собирать по двадцать-тридцать агрегатов в день, чтобы удовлетворить потребности покупателей. Почти уверен, княжеские ледники весной уже не возобновят свою работу.
   Финальным аккордом я планировал замену наших накопителей, которые мы делали съемными, на модифицированную версию. Человек сдаёт нам свой разряженный накопитель, взамен получает такой же, но уже заряженный. Такой же, да не совсем. Видимый накопитель там будет лишь ширмой, муляжом. Настоящий будет находиться под прикрытием двойного дна. Когда княжеские артефакторы попытаются подзарядить накопитель с наших артефактов, их будет ждать очень большой сюрприз. Очень скоро люди сообразят, что кроме нас поддерживать работу уже прочно обосновавшихся в быту артефактов никто не в состоянии. Я даже запланировал увеличить свой штат магов артефакторов вдвое, а то и втрое.
   Но моим планам не суждено было сбыться.
   Уже несколько дней меня мучал один и тот же кошмар. Засыпая в объятьях Влады, по нескольку раз просыпался за ночь в холодном поту. Снилось что я падаю. Словно попал в свои детские страхи. Я летел в абсолютной темное, где нет верха и низа, но ощущение падения было до замирания сердца реалистичным.
   Сегодня, стоило погрузиться в сон, меня опять затянуло в ту пугающую пустоту. Полёт продолжался невыносимо долго, не позволяя проснуться и вынырнуть из кошмара. Неожиданно сон получил продолжение. Теперь я уже не падал, а стоял посреди клубящегося тумана, как когда-то, в первые дни после попадания в этот мир. Туман собрался в мерцающую тропинку. В это раз путь был недолог, не пройдя и сотни шагов, увидел, как передо мной из тумана образовалось плотное облако.
   В голове раздался шёпот. Такое ощущение, что он звучал везде.
   - Не всегда можно доверять друзьям... Не всегда вражда заканчивается войной... Попробуй стать ими, и ты поймёшь... Помощь придёт от куда не ждал...
   Каждая фраза эхом отдавалась в тумане.
   - Ты кто? - странно было говорить с собственным подсознанием.
   - Еще не время... Пока ты в начале пути... Придёт время - поймёшь... Возьми... Оно защитит тебя где нет моей власти...
   В пустом пространстве пере до мной появилось невзрачное кольцо из тусклого металла. Я автоматически надел его на палец. Внезапно всё исчезло.
  
   Проснулся только утром на удивление отдохнувшим. Кошмары последних дней сильно выматывали. Влада уже возилась у печки, готовя завтрак. Сладко потянувшись, собрался встать с кровати, когда из руки на пол выпало тонкое кольцо из серого металла.
   Я рухнул обратно ка кровать. От неожиданности во рту пересохло, а по спине пробежали мурашки. Это были не совсем сон. Кольцо, которое я поднял с пола заставило совсем под иным ракурсом взглянуть на ночные видения. Похоже мои сны были неким каналом связи между мной и загадочным собеседником. Понять бы еще кто он. Слова из последнего сна огнём горели в памяти.
   Не доверять друзьям... Но кто? Влада была больше чем друг, я даже не рассматривал такой вариант. Араам, который десять лет прожил в глуши отшельником, который постоянно учил меня и помогал? Макс, которого я по сути вытащил из нищеты, который буквально боготворил меня? Дамир, с которым я спина к спине отбивал похищенных крестьян? У меня в голове не укладывалось, что кто-то из них может быть предателем.
   С врагом проще, пока у меня только один на примете - Борислав. Но таинственный незнакомец дал понять, что выбранная линия поведения по отношению к нему выбрана не верно. Как сказал голос "Попробуй стать ними..." - видимо имел ввиду попробуй понять их поступки.
   Несколько дней я потратил, собирая информацию о князе. Чем больше я узнавал о нём, чем чаще пытался поставить себя на его место, тем лучше осознавал, что в чем-то Борислав был прав.
   Горожане в подавляющем большинстве считали, что с князем им повезло. Да, как у любого обладающего титулом властью и богатством, у него была блажь. Но он не гнобил народ неподъемными податями, не устраивал охоту на крестьян. Даже разврат и плотские утехи не особо жаловал. У Борислава было двое детей, которых он воспитывал довольно строго, не позволяя жировать и кичиться своим статусом. Первое впечатление, когда я почувствовал к этому мужчине симпатию оказалось верным.
   Думаю, надо бы с князем переговорить с глаза на глаз. Записаться к нему на приём по понятным причинам не мог, придётся проникнуть в резиденцию незваным гостем.
   В этот же вечер я прогуливался за оградой городской резиденции.
   Как можно так беззаботно относиться к вопросу своей безопасности. Спустя час я уже залазил через проём приоткрытого на первом этаже окна. Понятно, что основная охрана находится в доме. Я даже не рассчитывал, что мне спокойно позволят разгуливать по коридорам в поисках князя. Стоило мне выйти из комнаты, тут же наткнулся на часового. Приложив палец к губам, я направил на того дуло дискомёта.
   - Я Кирилл Ромов. У меня нет желания устраивать тут бойню, я пришёл к князю с миром. Проведи к старшему.
   Видимо, слухи обо мне еще не забылись, так что солдат молча повёл меня в караульную комнату.
   Конечно, появление вооружённого незнакомца внутри резиденции князя вызвало у сидящих в комнате охранников настоящий шок. Но после того как я очередной раз представился и озвучил цель визита, начальник охраны попросился доложить обо мне.
   Остальные сидели молча, стараясь лишний раз не шевелиться. Толи это я так на них влиял своей харизмой, толи хищный оскал грозно выглядящего оружия в моих руках.
   Спустя недолгое время я уже сидел за столом напротив князя.
   Первым нарушил молчание Борислав.
   - Пришёл значит. Мои люди полтора года тебя искали, а ты сам пришёл.
   В его голосе не было злости, лишь любопытство и усталость.
   - Вот решил поговорить. - я смотрел ему в глаза, пытаясь угадать ход мыслей.
   - Видя тебя перед собой, начинаю понимать, что происходит с городом твоих рук дело.
   - Не буду скрывать, хотел отомстить.
   - Не боишься?
   - Чего? Что закроешь в застенках городской тюрьмы? - я откинулся на спинку, а Борислав подался вперёд. - Это уже ничего не изменит. Тот маховик, который мы раскрутили, уже не остановить. Сейчас почти остановились лесопилки. С наступлением тепла лёд с ледников будет никому не нужен. Еще один шаг, и твои артефакторы остались бы без работы. Практически в каждом доме стоят наши товары, и люди ни за что не захотят жить как раньше. Ты, конечно, можешь взять город на штыки и попытаться остановить прогресс, но что дальше?
   Князь тяжело осел в кресле, будто из него выдернули невидимый стержень.
   - Я не понимаю, - растеряно сказал он, - тогда зачем ты здесь? Пришёл насладиться триумфом?
   - Пришёл протянуть руку дружбы. - От удивления у Борислава брови полезли на лоб.
   - После всего что я тебе сделал?
   - Ну, некоторые обстоятельства изменились, на некоторые вещи я взглянул по-другому. Ответь только на один вопрос. Зачем?
   - Зачем что? - он непонимающе посмотрел на меня.
   - Зачем я тебе надо был. Откуда это маниакальное желание получить на до мной контроль?
   - А, ты об этом. Во-первых, деньги...
   - Ну, это понятно, - перебил я его - Но это не главное? Есть еще во-вторых?
   - Не главное. - Согласился князь. - Может я и не самый лучший правитель, но благосостояние и безопасность княжества я всегда ставил на первое место. Ты с лёгкостью преподнёс мне в подарок два довольно мощных боевых артефакта. Даже страшно подумать, какие сюрпризы могли быть у тебя в рукавах. Показательная порка одного из бояр продемонстрировала насколько ты опасен. А мысль о неподконтрольном сильном артефкторе на территории княжества вызывала постоянную изжогу у моей службы безопасности.
   Примерно на такой ответ я и надеялся.
   - Только я просчитался, - продолжил Борислав, - ты оказался намного умнее и расчётливее моих людей. Может через время им бы удалось вычислить тебя. Только это уже не имеет значения. Если всё, что ты сказал - правда, у меня остаётся единственный выход - силовой захват твоего имущества. Сейчас меня уже волнует не столько личная выгода, сколько гарантия стабильности во всём княжестве. Вот только что-то мне подсказывает, что отдача будет страшной.
   - Ты мудр, князь, а я предвидел такой вариант. На меня работает больше двухсот человек по всему городу. Друг о друге они не знают. Едва начнётся шум, все связующие звенья оборвутся. Единственный человек, у которого все нити в руках, перед тобой. Но силой меня не взять. Только зря погибнут люди.
   - Знаешь, а я верю. - сейчас князь выглядел совершенно спокойным и расслабленным. - Раз ты с такой лёгкостью решился проникнуть в мой дом, едва тебе захотелось просто поговорить, несколько десятков охранников точно не помешают тебе уйти. Но думаю, раз ты пришёл, ты видишь и другой вариант развития событий.
   - Скажу больше, я вижу несколько вариантов. У тебя есть то - что нужно мне, я могу дать тебе то, что нужно тебе, и даже много больше.
   Я долго расписывал князю варианты нашего сотрудничества, и перспективы, которые открывались при дальнейшем внедрении магии в повседневный быт. Борислав слушал меня с изумлением. Когда я наконец закончил, тот смотрел на меня совершенно другим взглядом.
   - У меня дочка на выданье, - неожиданно сказал Борислав. - Ты жениться случайно не планируешь.
   - Увы, моё сердце уже занято. Но вот от титула я бы не отказался.
   Охрана во дворе резиденции открыв рты наблюдала, как князь провожал меня до ворот.
   Похоже, в лице князя у меня появился новый друг и единомышленник.

*****

   Разговор с Бориславом решил вопрос с главной моей головной болью. Теперь хоть можно было не скрываться и переехать в более комфортабельное жильё. За полгода нашей бурной деятельности в сундуках скопилось несколько сот тысяч монет, и сейф давно уже напоминал пещеру с сокровищами. Что-бы компенсировать финансовые потери князя, я решил не монополизировать зарядку агрегатов. Работы у городских артефакторов, которые заполняли накопители энергией, в последнее время прибавилось ощутимо. В большинство домов стояло минимум два изделия из нашей лавки, а заряжать их приходилось почаще светляков.
   Сейчас, запущенная мной машина, набирала обороты. Макс уже без моих подсказок видел новые возможности со созданию гибридов. Сохранять конспирацию не было необходимости. Я с чистой совестью самоустранился из процесса сборки. Меня сейчас наоборот привлекала магия в чистом, первозданном виде.
   Все мои изобретения - лишь костыль, который позволял использовать дары магической составляющей мира обычными людьми. Что-то мне подсказывало, что реальные возможности магии куда шире.
   Те-же формулы плетений, что были на найденных мной свитках в мёртвом лесу. Кто-то же их составлял. Если для современных магов создать такой артефакт практически не выполнимая задача, не исключено, что раньше уровень владения заклинаний был выше. Может и моё необычное умение "общаться" с эфиром не такое уникальное. Ответы на эти вопросы могли дать только те, у кого был доступ к архивам в академии магии. Найти бы лазейку в эту святыню.
   Как объяснил Араам, в стены академии допускались только сильные маги. Это была не просто искусственно созданная планка. Самому зданию академии было много сотен лет. Ходили слухи, что даже стены, ограждающие территорию, исписаны рунами, которые превращали академию в практически неприступную цитадель. Даже такому не слабому магу как он доступ туда был закрыт. На ходе у ворот никто и не думал выставлять охрану, но при попытке проникнуть на территорию академии срабатывал некий защитный барьер, что полностью исключало проникновение туда тех, кто не имел права доступа в святую святых.
  
   Через пару недель после подписания договора о перемирии я вновь оказался в княжеской резиденции. Только теперь с обычным рабочим визитом и кое-какими личными делами. В коридоре к моему появлению уже ожидало аудиенции несколько просителей, но, видимо, в отношение меня было сделано особое распоряжение, и под удивлёнными взглядами, слуга проводил меня в кабинет Борислава.
   Собственно, рабочие моменты - лишь предлог, мне нужна протекция Борислава, чтобы пообщаться хоть с кем-то из местной школы магии. Моя частная инициатива проникнуть туда обломилась. Еще на входе мне объяснили, что я "хрен с горы" и беспокоить многоуважаемых магов из-за каждого встречного-поперечного никто не будет. Вот теперь мне бумажка нужна была от князя, билет на вход к здешнему педагогическому составу.
   Но вот с письмом получилась оказия... Получить доступ в школу оказалось не так просто.
   - Хоть школа и находятся на моих землях, - объяснял Борислав, - маги оттуда подчиняются академии, а те вообще никому не подчиняются. При непосредственной угрозе княжеству они, конечно, обязаны предоставить поддержку. Но в личных целях я их использовать не могу. Вообще они там совсем страх потеряли, чуть ли не ровней мне себя считают. Тут с ходу вопрос не решить. Подходи завтра, после обеда.
   На следующий день я стал обладателем грамоты, которая гласила что Кирилл Алексеевич Ромов является статским советником с правом передачи рода и тому подобное. Вторая бумага была, также заверенная личной печатью князя, гласила, что податель сего действует в интересах имперской короны, просьба оказать содействие...
   Ну, вроде уже не хрен с горы.
   В школу я попал лишь через пару дней, закрутившись в повседневной рутине. Здание, в котором обучались и проживали здешние адепты магии мало походило на современные учебные заведения начального уровня. Скорее это был студенческий городок. В глубине территории стоял большой двухэтажный особняк, видимо учебный корпус, а по обе стороны - длинные здания - казармы. В них скорее всего жили ученики.
   Была-таки у бюрократии и положительная сторона. Даже заскучать не успел, как меня провели в просторный кабинет. А у хозяина неплохой вкус, мимоходом отметил я. Комната бы обставлена в стиле барокко, только непонятно, на кого это должно было произвести впечатление, если посторонние здесь практически никогда не появлялись. Скорее всего именно для таких случаев как мой это помещение и отведено.
   На окнах висели массивные шторы из красного бархата, по всему потолку шла лепнина, по стенам было развешено несколько роскошных подставок для светляков, которые сейчас освещали помещение ровным светом. По средине просторной комнаты стоял массивный стол, покрытый позолотой и пара тяжелых резных стульев. А вдоль всей задней стенки комнаты выстроились шкафы их тёмного дерева, заваленные пергаментами и свитками. По задумке, это великолепие должно было внушать посетителям невольное почтение.
   Остановив, наконец, взгляд на сидящем за столом мужчине, я не смог справиться с эмоциями. На моё лице растянулась улыбка, хорошо хоть удержался от смеха.
   Предо мной сидел тщедушный плюгавенький мужичок ну очень невысокого роста. Судя по не успевшей высохнуть на лбу испарине, он несколько минут назад пытался двигать тяжёлое кресло. Вот откуда это пыхтение, которое я услышал перед тем как зайти. Сейчас он сидел слишком далеко от стола, и его попытки развалиться в кресле, делая вид что поглощён чтением бумаг, лежащих перед ним, выглядели невероятно комично. Особенно в сочетании с парадной рясой, которая был на пару размеров ему велика.
   Вот и пойми, то ли это попытка проявить уважение к представителю имперской короны, толи обычные "понты".
   Я приблизился к столу, от взгляда на бумаги моя улыбка стала еще шире, те лежали вниз головой.
   - Что вас привело в стены нашего уважаемого заведения. - Тот попытался давить авторитетом.
   - Меня зовут Кирилл Ромов. Я хотел бы проконсультироваться с человеком, который обладает опытом в создании артефактов.
   - А вам это зачем, вы ведь даже не маг? Навряд ли вы сможете осознать сказанное без знаний хотя бы основ артефакто...
   Внезапно за окном громыхнуло так, что аж стены содрогнулись. Моё тело, подчиняясь заложенным на подкорке инстинктам самосохранения, сгруппировалось в ожидании удара. Краем глаза я заметил, что сидящий за столом маг как-бы замер в нелепой позе, оборвав незаконченную фразу на полуслове.
   Опять! Как же не вовремя... Промелькнула в голове мысль.
   После той памятной охоты за волчьей стаей, когда я впервые испытал "боевой транс", ощущения "замирания" времени возникали не единожды. Первые разы это пугало, потом привык. Эти эпизоды имели место лишь в ситуациях, когда мне могла угрожать реальная опасность. Пока жил в деревне, несколько раз это спасало от неожиданного броска затаившегося в кустах хищника, дважды этот "временной сдвиг" спас мне жизнь в городе, когда задумавшись, оказывался на пути летящей повозки. Этих мгновений, на которые мир превращался фильм, поставленный на паузу, хватало выйти сухим из воды. Всё вновь пришёл в движение.
   - ...рики, которую... Вот бараны безрукие, опять плетения перепутали!
   Похоже, на зданием дворе школы был маленький испытательный полигон.
   Маг, встав из-за стола, рванулся к окну, но сделав пару шагов, замер, уставившись на меня.
   - Эфирный... - Он произнёс это шёпотом, но я услышал. Мысли понеслись в голове с огромной скоростью. Надо же было так вляпаться. Ведь предупреждал Араам, что бы я не засветился со способностями. Можно подумать я бы мог сейчас на что-то повлиять.
   Выбираться через коридор или выбив окно, уйти через задний двор. До забора было рукой подать, если еще и активировать амулет оборотня, тут уже не до конспирации, может даже пальнут не успеют, пока я перемахну забор. Как дальше быть я еще не думал. Понятно, что теперь на меня устроят охоту, эфирников тут, мягко говоря, не жаловали. На вскидку прикинув слабые стороны своего плана, решил воспользоваться окном.
   Не понял! Взгляд, брошенный на стоящего рядом мага заставил отложить немедленное бегство.
   Эмоции, мелькающие у того на лице отображали всё что угодно, только не враждебность.
   Мы стояли молча друг на против друга, не решаясь сделать первый шаг. Я пытался понять, причину необычной реакции, а маг явно не зная, как себя вести.
   - Господин Ромов, я буквально на несколько мгновений... - Наконец приняв какое-то решение, мужичок подобрал края балахона и, смешно перебирая короткими ногами, пулей выскочил за дверь.
   Я переместился к окну, на тот случай, если всё-таки придётся спасаться бегством. Как и предположил, за окном был испытательный полигон. Сейчас на его территории стояло трое юношей и мужчина, который, суда по жестам того и втянутым головам учеников, проводил воспитательную беседу.
   За спиной скрипнула дверь. Обернувшись, увидел своего недавнего собеседника, следом за которым появилась куда более колоритная фигура. Хоть вошедший мужчина был одет в обычную серую рясу, выглядел он куда внушительнее. Крупный, на две головы выше своего сопровождающего, он был похож на Мерлина из "Властелина Колец", особою солидность придавало весьма солидное брюшко.
   Дарвин Эвенвуд, директор школы. - Он протянул руку для приветствия. - Маг, который вас встретил - мой помощник - Григор Немек.
   Отлипнув от окна, я сделал несколько шагов на встречу и тоже представился.
   - Мой коллега сообщил, что вы, Кирилл Алексеевич, эфирный маг. Событие, мягко говоря, экстраординарное. Последний эфирник рождался почти сотню лет назад.
   Самое интересное - об эфирных магах он говорил абсолютно спокойно, словно на них не был объявлен тотальный геноцид.
   - Даже не знаю, что вам ответить, господин Эвенвуд. У меня есть некоторые необычные способности, в которых я сам толком не могу пока разобраться, так что вашему коллеге должно быть виднее.
   - Увы, Григор успел заметить лишь непонятные возмущения окружающего эфира. Судя по всему, вы используете артефакт, из-за чего мы не можем зафиксировать энергетический кокон...
   Я колебался лишь несколько мгновений. В конце концов, ещё одна незначительная деталь кардинально ничего не сможет изменить. Стащив с пальца перстень, подаренный когда-то Араамом, сунул его в карман.
   Оба мага с любопытством уставились на видимую только им картину.
   - М-да... - директор первым нарушил затянувшуюся паузу. - Он даже не эфирник. Пробуждающийся Исток.
   Слева раздался шум, это помощник директора плюхнулся в кресло.
   - Кирилл Алексеевич, а давайте мы переместимся в мой кабинет. В этой комнате даже я чувствую себя не уютно. - Дарвин приоткрыл дверь, делая приглашающий жест.
  
   Кабинет директора и близко не был похож на "комнату для приёмов". Обычная обстановка, которую можно увидеть в тысячах городских домов. Выбивалось из обычного клише только большое количество шкафов, заваленных бумагами.
   Едва мы очутились наедине, я задал мучавший меня вопрос. - Вы не собираетесь меня уничтожать?
   Вначале директор Эвенвуд, открыв в изумлении рот, хлопал глазами. Потом его скрутило в приступе неудержимого смеха.
   - Уничтожить эфирника... Дикость же какая... Да меня совет магов потом... - Тяжело дыша, он упирался об стол, вытирая выступившие от смеха на глазах слёзы.
   Наконец успокоившись, он обессиленно опустился в своё кресло.
   Я ничего смешного в этой ситуации не видел.
   - Кирилл Алексеевич, позвольте узнать, как вам в голову пришла такая нелепейшая мысль?
   - Ну как... А приказ уничтожать детей со способностями... Регулярные визиты людей, которые ищут одарённых... В конце концов восстание эфирного мага пол века назад. - Мне же Араам про это сколько страшилок рассказал.
   - Да тут половина - полный бред. Я сейчас распоряжусь что бы нам принесли подкрепиться, Григор перехватил меня, когда я на обед собирался, и попробую ввести вас в курс дел.
   Опустошив тарелки с угощением, директор сытно рыгнув, откинулся в кресле, приступив к рассказу.
   Увы, магам, как и простым людям, не чужда жажда власти и богатства. Будучи наделёнными определённым могуществом, иногда те теряют здравый разум в погоне за величием. Печальная страница в истории магов связанная с взбунтовавшимся эфирником - далеко не единственная. Хотя, гибель могущественного мага - это огромная потеря.
   Уже не первую сотню лет маги сдают позиции. Увлечённые играми во власть, те не интересуются развитием собственного потенциала. Зачем изучать сложные плетения метеоритного ливня, если и от простейшего ледяного дождя почти нет спасения. За последние двести-триста лет в регулярных междоусобицах погибло не мало сильных магов. Постоянные поиски одарённых детей - лишь попытка восстановить пошатнувшиеся позиции. Если гильдия перестанет быть грозной силой, маги очень быстро окажутся в роли прислужников у власть имущих.
   - Ты слышал о магической библиотеке под зданием академии?
   - Краем уха. - Как раз за информацией о ней я сюда и пришёл. Если где и получится найти сведения о возможности раскачки такого недомага как я - только там.
   - Мало кто об этом знает, но это не библиотека академии. Здание академии было возведено на фундаменте древнего хранилища знаний значительно позже. В том хранилище мудрость и знания тысячелетий. Но не все они сейчас доступны.
   - Не понял, это как?
   - Древняя библиотека - это галерея комнат. Над каждым входом надпись "Не стоит брать больше, чем отпущено".
   - Прямо как в свитке, - не смог удержаться я.
   - В каком свитке, - заинтересовался маг.
   Вкратце я рассказал о своей находке в мёртвом лесу.
   Если свитки мага заинтересовали, то информация, что я неоднократно совершал экспедиции в магическою аномалию - шокировала. Еще одна загадка.
   - Так что там с комнатами? - попытался я вернуть разговор в прежнее русло.
   - Существует семь известных сейчас кругов магии, но в библиотеке восемь залов. Каждый зал, в который у нас есть доступ - хранилище информации о соответствующем круге. Ни свитки, ни книги, ни чертежи амулетов вынести из хранилища невозможно. Каждый проход - непреодолимая магическая завеса. Она сама решает кто достоин пройти дальше. Самые могущественные маги из академии не могут пройти глубже пятого зала. Два круга маги и загадочная восьмая комната нам не доступны.
   Я старался припомнить, что Араам рассказывал о кругах магии и заклинаниях, которые входят в эти круги. Что-то у меня не сходилось.
   - Погодите, получается, чтобы пройти в один из дальних залов хранилища, достаточно просто соответствовать по силе заклинаний?
   - Увы! Сильнейшие маги континента, входящие в состав совета академии почти все в состоянии сотворить маленький Армагеддон - а этом самое мощное плетение из известных.
   - Как же саморазвитие? - Кирилл мне объяснял, что плетения третьего круга может создать даже очень слабый артефактор начального уровня, только сила артефакта будет соответствующая. Может такой способ имеет и обратную силу.
   - Как считаешь, начинающий эфирный маг, вложивший всю энергию в один огненный шар, который с лёгкостью разнесёт это здание, сильнее мага, у которого предел - третий круг в виде ледяного дождя?
   Я на секунду представил, сколько бы Арааму пришлось наколядовать сосулек, что бы крыша начала хоть ощутимо подтекать. - Допустим...
   - А если дело будет на поле боя? Удар огромного фаербола пробьёт брешь в шеренгах наступающих, испепелив два-три десятка врагов. Остальные тут же нашпигуют обессилившего мага стрелами. Тот-же боевой маг, обвешанный защитными заклинаниями, будет медленно и методично выкашивать ряды врага, не получив и царапины.
   Кажется, до меня начало доходить.
   - Уровень мага, или как его принято называть в магических кругах - ранг, зависит в первую очередь от мастерства. Хоть огромный фаербол значительно превосходит по мощности и разрушающей силе ледяной дождь, такой эфирный маг получит лишь первый ранг мастерства.
   - Но кто-то создал это хранилище, и наверняка создатель имел доступ во все залы, - ну удержался я от комментария.
   - Я почти уверен, что создателем этой святыни магов был могущественный артефактор, который и наложил непроницаемые пороги на переходы.
   Бред какой-то, не имея доступа к информации о заклинания следующего круга, на сколько бы не был могущественным маг, он никогда не сможет перейти на следующий ранг. Ступенькой могло стать только освоение более сложного плетения. Тогда какой смысл в этой пропускной системе.
   - Сегодняшние артефакторы и в подмётки не годятся мастерам прошлого, - с горечью продолжал Дарвин Эвенвуд. - Вы сами был свидетелем сегодняшнего взрыва, и это одни из лучших учеников факультета артефакторики. Остальные уже давно бы разрушили школу и лишились своих пустых голов.
   - Неужели среди тысяч ныне живущих артефакторов никто не достиг существующего потолка? - вновь не смог удержаться я от вопроса. Очевидно ведь, что артефактор пятого ранга, пусть не сразу, в результате многих экспериментов, мог бы придумать конструкцию более высокого уровня. Тот-же Макс, находясь на начальной ступени умудрился вплести в меч, который я когда-то подарил князю, плетение воздушного лезвия из третьего круга.
   - Я даже не могу вспомнить, кода нога артефактора преступала порог академии. Потолок магической школы для них - третий уровень, и то достигших этих высот единицы. Искусство создавать артефакты невозможно привить розгами. Для этого требуется определённый склад ума, невероятная усидчивость. Да и жизнь у боевых магов, как вы могли заметить, куда сытнее и интереснее.
   Тут спорить не приходилось. Отучился несколько лет в школе магии, отслужил в магическом корпусе - на тебе именное дворянство и усадьбу в подарок, в то время как сотни артефакторов едва-едва сводят концы с концами.
   - Кстати, я бы вам не рекомендовал постоянно использовать блокиратор магии, - посоветовал маг, перед тем как распрощаться, - давно уже прошли времена, когда за сильными магами охотились, пытаясь перетянуть тех на свою сторону. Он только мешает развитию врождённого дара.

****

   После разговор с директором Эвенвудом у меня возникло много неприятных мыслей. Особенно напрягало несоответствия между рассказом Эвенвуда и того что мне впихивал все эти годы в голову Араам. Невольно всплыл разговор из сна "Не всегда можно доверять друзьям... Не всегда вражда заканчивается войной... Попробуй стать ими, и ты поймёшь... Помощь придёт от куда не ждал..."
   С Бориславом я быстро нашёл общий язык, войной теперь там и не пахнет. Половина пророчества уже сбылась.
   Мучавшие эти все дни сомнения, от кого из моего тесного круга ожидать удара в спину, получили наводку. Все время с момента нашего знакомства Араам водил меня за ручку, словно несмышлёного ребёнка, подкармливая "дезой". Он сделал всё, чтобы свести моё общение с магами к нулю. Макс в расчёт не шёл, как источник информации он был для меня практически бесполезен.
   Мотивы поступков старого мага оставались совершенно непонятными. Допустим, увидев во мне зачатки эфирного мага, он решил использовать это для своих, корыстных целей. Но какой смысл был обманом принудить таскать на пальце блокиратор, препятствующий развитию этих же способностей.
   Сейчас, предупреждение таинственного хранителя обретало смысл. Друг, которому нельзя доверять - Мой старый учитель Араам, бывший враг - Борислав, неожиданную помощь и поддержку я получил от тех, кого еще утром воспринимал как опасность. Оставалось понять, какие тайные замыслы вынашивает в своей голове бывший боевой маг.
   Я бродил по улицам города, пытаясь хоть как-то разложить всё по полочкам. Идти к магу и в лоб потребовать объясниться - безумие. За столько времени он ни сделал ни одного шага для обозначения своих намерений по отношению ко мне, и совсем не факт, что тот сейчас возжелает выложить все карты на стол. Неизвестно какие козыри у него могут быть в рукавах. Придётся пока делать вид, что нахожусь в полном неведении. Возможно, информация которой поделятся маги из школы натолкнёт на новую ниточку. Поглощённый невесёлыми мыслями я оказался у двери нашего нового дома. Уже потянув ручку, чтобы открыть дверь, спохватился и надел на палец блокиратор, который лежал в кармане.
   На первом этаже, обложившись книгами и бумагами, сидел Макс, бесцеремонно оккупировавший наш обеденный стол. Почти весь день у меня ушёл на посещение школы, так что к моему приходу из кухни доносился манящий ароматами запах и звон посуды. Тана занималась готовкой на нашу компании и вскоре, под неумолимым взглядом девушки, Максу придётся освобождать насиженное место. К моему облегчению Араама дома не оказалось, так что заскочив на кухню, чмокнув в носик любимую, я уединился в своей комнате.
   Лежа в кровати, уставившись в белый потолок, буквально чувствовал, что разгадка витает совсем рядом. Я попытался по ниточкам расплести клубок, закрученный Араамом.
   Снабдив меня поисковым амулетом, он подталкивал к возвращению к месту появления в этом мире, в мёртвый лес. Снабдив амулетом блокировки и оградив от общения с другими магами - остановил развитие моих способностей и исключил приток информации, которая могла в этом помочь. Получалась интересная формула...
   Маг с потенциалом эфирника минус возможности работать заклинания плюс способность напрямую манипулировать эфиром. А в конце знака равенства большой жирный знак вопроса. Возможно, только Араам знал на него ответ.
   Через пару дней, дождавшись пока старый маг уйдёт по своим делам, я сунул в сумку несколько артефактов от наших устройств и пергаменты. Раз Араам так настойчиво советовал их уничтожить, возможно в них мог быть ключ к разгадке. Мой путь снова лежал в школу магии.
   В этот раз меня без всяких проволочек проводили в знакомый кабинет. Директор Эвенвуд к моменту моего прихода общался с магом, который в прошлый визит устроил проволочку нашкодившим неофитам магии.
   - Знакомтесь, Кирилл Алексеевич, это наш преподаватель артефакторики Салазар Фальди. Мы уже в принципе закончили, так что я весь в вашем распоряжении.
   - Погодите, господин Салазар, - притормозил я собиравшегося покинуть комнату артефактора. - Как раз сейчас мне необходима консультация такого человека как вы.
   Под любопытными взглядами магов, я извлёк из сумки рабочие узлы наших изделий.
   - Невероятно! - Выхватив у меня один из моих артефактов, Салазар начал его изучать самым тщательным образом. - Откуда у вас эти штуки?
   - Из моей мастерской. - Я недоумённо пожал плечами.
   - Ты это вы, тот таинственный артефактор, которому принадлежит Лавка магических вещей?
   - Не такой уж таинственный, раз стою перед вами.
   - Я преклоняюсь перед вашим гением, - артефактор отвесил шутливый полупоклон, - эти разработки открывают совершенно новые горизонты для нашего направления. Слухи о ваших артефактах уже докатились до стен академии. Я не исключаю, что артефакторика вскоре сможет обрести огромную популярность.
   - Вынужден вас разочаровать, но плетения конструкции разрабатывал мой помощник, я лишь сформулировал основную идею.
   - К чему лишняя скромность, господин Ромов, светляки тоже делают все, кому не лень, но имя разработчика навсегда вошло в аналы истории магии.
   -Кстати, у меня тут ещё есть занятные бумаги, тоже по вашей части, - с этими словами я извлёк из сумки пергаменты.
   - Директор Эвенвуд, бросив лишь один взгляд на бумаги, подобрался. Резко вскочив с кресла, от чего оно отлетело к окну, он подбежал к двери и закрыл её на массивный железный засов.
   - Не хочу казаться предсказуемым, но вынужден повториться. Откуда это у вас?! Доступ к копии книги пророчеств имеют только члены совета академии.
   Я почувствовал, как в комнате нарастает напряжение, только не понимал, чего они всполошились из-за нескольких листочков бумаг.
   - Дарвин, это не копия, это оригинал. - едва слышно прошептал артефактор. Тут полная версия марева!
   - Салазар, не говори ерунду. Оригинал находится в седьмом зале... - он осёкся, уставившись на то место куда указывал палец Салазара.
   - Маривальди?! - оба мага неожиданно оказались по другую сторону стола от меня. Судя по мелькающим пальцам рук, сейчас они лихорадочно создавали заклинание, но пока в комнате никаких внешних эффектов не наблюдалась. Только воздух начал гудеть, а может показалось.
   Я с интересом наблюдал за магами. Мне как утопленнику везло на всякие аномалии и тайны, так что уже устал удивляться происходящему. Но удивиться пришлось. Когда маги наконец закончили свои странные манипуляции, в их взглядах я прочёл страх, переходящий в ужас.
   - Зачем ты пришёл сюда, Римардо, - внезапно охрипшим голосом спросил Дарвин Эвенвуд. -Даже если захватишь меня, тебе это ничего не даст. Я уже давно не вхожу в состав Совета. А ключ есть только у них.
   Мне стало совсем не до шуток. Похоже, я прикоснулся к старой и очень опасной тайне. И похоже, меня приняли за кого-то другого. Атмосфера в комнате настолько накалилась, что вот-вот полетят искры. По бегающим взглядам магов я понимал, те на пределе, одно неверное движение, и комната наполнится самыми мощными и убийственными заклинаниями из арсенала директора и артефактора.
   Стараясь не делать резких движений, я медленно опустился в рядом стоящее кресло, и начал говорить, осторожно подбирая слова. Сложилась ситуация, когда стоит открыть все карты.
   - Меня зовут Кирилл Ромов. Родился я на планете, которую мы называем Земля. Мой мир совершенно не похож на этот...
   Говорил я долго, рассказал всё, в мельчайших подробностях, начиная от удара молнии на балконе. В процессе моего расказа гудящая от напряжения атмосфера успокоилась. Эвенвуд наконец опустился в своё кресло. Теперь он был мрачен, и постоянно кидал взгляды на лежащие на углу стола свитки.
   - Что-то такое мы и ожидали, - произнёс он, когда я окончил свой рассказ. - Римардо Маривальди жив и активно действует, так что вскоре может разразиться буря. Судя по всему, преследуя одному ему понятные цели, он и выдернул вас из того мира сюда. Так как вы стали невольным участником заговора, думаю, утаивать информация я не в праве.
   Почти век назад с одном из селений в семье боевого мага и лекарки родился сын, которого назвали Римардо Маривальди. Уже к десяти годам концентрация эфира вокруг него не уступала коконам сильнейших магов. Почти тогда-же пробудилось и магическое зрение. Вся гильдия магов с интересом и надеждой следила за этим ребёнком, который должен был стать очень сильным магом. Ко второму году обучения в школе у него четко прослеживались способности работать напрямую с энергией, что было доступно лишь эфирным магам. Тогда его обучением занялись лучшие учителя академии. Появление сильного эфирного мага было как нельзя кстати. Борьба за власть раздирала империю, влияние Двора находилась под угрозой. Появление в магическом легионе, который всегда был опорой власти и порядка, такого аргумента как сильный эфирник, позволило бы навести в стране порядок и восстановить пошатнувшуюся репутацию монарха. Так и произошло. Римардо очень быстро вошёл в силу. Несколько особо опасных князей, которые больше всех сеяли смуту, подверглись показательной порке. Их резиденции-цитадели в одно мгновение превращались в озеро кипящей лавы. Через несколько лет в империи восстановился порядок. К тридцати годам Римардо Маривальди стал самым могущественным магом за последние пять сотен лет. Тогда-то его и охватила жажда власти. Он купался в роскоши и славе, но ему захотелось большего. Собрав вокруг себя группу фанатиков, попытался захватить столицу империи силой. Совет магов принял единственное верное в той ситуации решение. Был создан круг магов, против которого не устоит никто. Целью стал дворец правителя, который к тому времени уже был захвачен эфирным магом. Все понимали, погибнут десятки тысяч людей, но если не остановить безумца, по всей империи начнётся хаос. Но, Римардо Маривальди догадался о замыслах Совета и скрылся в стенах хранилища, спрятавшись в дальних залах. Год у выхода и древнего хранилища круглосуточно несли дежурство пятьдесят боевых магов. Но опальный эфирник так и не появился. Все надеялись, что он погиб внутри. Теперь мы получили знание, что из магической цитадели есть и другой выход.
   И вот спустя почти шестьдесят лет он вернулся. Видимо, за это время он нашёл возможность справится даже с кругом магов. А вам, Кирилл Алексеевич, судя по всему, отведена одна из ключевых ролей в его плане.
   - Почему вы так уверены, что моё перемещение - его рук дело?
   Я пока ни в чём не уверен, но всё говорит в пользу этого варианта. Разрыв между мирами, в результате которого в наш мир переносится человек из другого мира, имеющий задатки эфирника, сложно назвать природным катаклизмом. Разрыв произошёл в центре магической аномалии как раз в период максимальной активности эфирных всплесков. Произойди разрыв в любой другой точке империи, такое возмущение эфира не осталось бы незамеченным. Ну и наконец, все эти годы, некто прилагал все усилия, что бы вы не обрели магическое зрение. Узнав, ради чего это задумано, возможно, мы сможем понять его конечную цель.

*****

   - Хотелось бы хоть приблизительно знать, чего мне сейчас стоит опасаться. Что этот обезумевший маг может.
   - Думаю, может он практически всё. Даже страшно представить, какие возможности и способности он приобрёл за те годы, которые прошли с момента его исчезновения. - ответил Дарвин. - Взять тот-же прокол между мирами. Никто не сможет это повторить. Скажу больше, я даже не слышал о существовании таких заклинаний. Меня сейчас волнует другой вопрос - что он не смог сделать! Наверняка он столкнулся с чем-то, где даже его способности и ресурсы нашего мира оказались бессильны. Какая-то преграда, ключ к которой пришлось искать в другом мире.
   Я сидел, тупо уставившись в одну точку. Внутри была пустота. Подумать только, четыре года я из кожи вон лез, чтобы обустроиться в этом мире. Сколько раз приходилось оказываться на лезвии ножа. Да я впечатлений и приключений столько отхватил, на три жизни вперёд хватит. И всё оказалось зря. Вся эта грандиозная история затевалась лишь для того, чтобы закрутить последний винтик в загадочном механизме, который, выполнив своё предназначение, будет списан в утиль. Что-то меня одолевают сомнения, что после благополучного завершения миссии мне позволят жить дальше. Обидно ощущать себя овечкой для заклания.
   - Кирилл! - пришёл я в себя от того, что Директор Эвенвуд тряс меня за плечо. - Боюсь, тебе придётся съездить в магическую академию. И чем быстрее, тем лучше. Я сейчас же отправлю срочную депешу с донесением, но уверен, твоё присутствие также будет необходимо.
   - Да, конечно, только сделаю небольшие приготовления. - Отвертеться от всего этого не получится, да и незачем. Как говорят - от судьбы не уйдёшь.
   По всему выходило, что мой наставник Араам тесно связан с таинственной фигурой Римардо Маривальди. Поэтому на время своего отсутствия, до выяснения все обстоятельств, требовалось оградить от него близких мне людей.
   Макса дома не оказалось. Искать по всему городу эту неординарную личность времени не было. Не вдаваясь особо в объяснения я помог Тане собрать самые необходимые вещи и выехал с ней в резиденцию князя.
   Сегодня был приёмный день, так что князя я застал в зале для совещаний. Пролетев вихрем через приёмную, провожаемый удивлённо-возмущёнными взглядами ожидающих аудиенции, вломился в комнату. Князь как раз общался с очередным просителем.
   - Борислав, - сходу начал, я не тратя время на положенные приветствия. - у меня к тебе просьба. Через пару часов я вынужден буду уехать в Академию Магов. Сколько там пробуду - не знаю. На то время, пока меня не будет в городе, прошу принять под защиту твоего дома самого дорогого мне человека.
   - Что-то случилось? - князь не стал задавать лишних вопросов. Без веских причин я бы к нему так не в валился.
   - Пока нет, по возвращению может смогу что рассказать.
   Оставив Тану под присмотром князя и его многочисленной охраны, вновь вернулся в школу. К моему приезду директор Эвенвуд подготовил небольшую бандероль, которую поручил вручить лично ректору академии.

*****

   Все три дня, которые мне понадобились, чтобы добраться до магической цитадели, я пытался понять, какая роль мне предназначалась в грядущих событиях. Что во мне было такого, ради чего стоило создавать целый пространственный портал. Хоть Эвенвуд и входил раньше в совет магов, даже он не смог дать ни единой зацепки. Эфирные маги рождались слишком редко и были невероятно ценным человеческим ресурсом, что бы информация о них находилась "в свободном доступе". Только в академии под грифом совершенно секретно.
   Я в мельчайших подробностях описывал все проявления своих странных способностей, но оба мага лишь пожимали плечами, сойдясь во мнении, что это всё в стиле возможностей эфирника.
   Учтя, что маги с возможностями эфирника рождались чуть ли не раз в столетие, очевидно, что именно эта способность была важна для Маривальди. Тогда для чего все эти четыре года искусственно тормозили мое развитие. Мелькнула любопытная мысль - тормозили ли. Все мои скромные способности были завязаны на прямой работе с эфиром. Взять тот-же случай с жезлом в барской усадьбе. Подчиняясь непонятным механизмам и моему желанию, кристалл-накопитель выстрелил усиленным воздушным тараном. Или, например, зарядка накопителя. Со временем мне всё же удалось научиться их заряжать "из воздуха", а не переливать из одного накопителя в другой. Только энергию я брал не из "кокона", как обычные маги, а просто представлял, как со всех сторон тянутся трубки, по которым течёт эфир. При этом, скорость такой экспресс-зарядки была на порядок выше, чем у Макса, который годы этим на хлеб зарабатывал.
   К стенам академии добрался к обеду третьего дня. Здание академии стояло на высоком холме за стенами города, чтобы добраться туда, пришлось проехать через всю столицу местного княжества. Выехав через ворота с другой стороны города, я раскрыл рот от увиденного великолепия.
   0x08 graphic
0x01 graphic
0x08 graphic
0x01 graphic
0x01 graphic
  
   Передо мной на холме стоял величественный древний замок с многочисленными башенками-надстройками, над которыми на шпилях развивались флаги. Даже шикарная городская резиденция Борислава в сравнении с ним была дачным домиком. Всё это великолепие по периметру было обнесено массивной стеной, толщиной в несколько метров?
   - Прикольно, я сама балдею от местной архитектуры. - Слова принадлежали молоденькой девушке, которая сейчас стояла справа от меня. - Подбросишь?
   Я немного обалдел от такой бесцеремонности, но присмотревшись, понял, что моей собеседнице едва исполнилось лет двадцать. Святая детская непосредственность.
   - Запрыгивай. - Протянул ей руку.
   Девчонка, уцепившись за край седла, с грацией пантеры запрыгнула на спину Уголька, обхватив тут же меня за талию.
   - Миранда, для друзей Мира. Будущий боевой маг. - Из-за спины показалась маленькая ручка, которую я аккуратно сжал в приветствии.
   - Кирилл. - Я на секунду задумался. - Артефактор.
   - Ой, а у нас и такому учат? - удавилась Мира. - Или ты будешь нам светлячки делать и амулеты заряжать?
   - Как получится. - Я и сам не знал, чем закончится мой сегодняшний визит.
   - Слушай, а ты точно артефактор? У тебя такой лук большой. И мышцы ого. - Её рука вцепилась в мой бицепс.
   - Ладно, признаюсь. - Я постарался придать голосу зловещий оттенок. - Меня пригласили сюда в качестве воспитателя. Буду розгами сечь самых болтливых и симпатичных магичек.
   Девушка сзади испуганно ойкнул. Тут же я почувствовал удар маленького кулачка в бок. - Дурак.
   Пару минут мы ехали молча.
   - Классный у тебя конь. Такая лапочка. Наверно кучу денег стоит. А говорили, что артефакторы за несколько монет вынуждены свои побрякушки отдавать, чтобы свести концы с концами. Это же сколько тебе пришлось амулеты заряжать, что бы на него накопить?
   Непосредственность -- это конечно хорошо, пока она не переходит в беспардонность. Похоже с чувством такта у моей спутницы были конкретные проблемы.
   - Вообще-то Уголёк - моя награда за уничтожение одного злобного мага-оборотня. А на счёт доходов ты права. Целый месяц приходится вкалывать, чтобы заработать какую-то несчастную сотню тысяч монет.
   Девушка поперхнувшись, закашлялась. - Похоже я сильно промахнулась с выбором факультета.
   Пока доехали до входа на территорию особняка, обогнали несколько групп таких-же молодых людей, как Миранда.
   Едва мы въехали внутрь, я заметил спешащих от главного здания в мою сторону троих мужчин.
   Соскочив с коня, я подхватил Миру за талию, бережно опустив на траву, за что получил в награду жаркий поцелуй в щёку и хитрый взгляд. Вот же бестия маленькая.
   К этому моменту встречающие уже подошли к нам.
   - Серегор Думейн, ректор академии, - протянул один из них руку. - Если я правильно понимаю - вы господин Ромов?
   Я молча кивнул.
   - Я очень признателен, что вы смогли оставить свои дела и так быстро прибыть в нашу скромную обитель. Мои помощники сейчас отведут вашего жеребца в конюшню и подготовят вам комнату. А пока давайте уединимся в моём кабинете.
   Миранда наблюдала за нашей встречей с нарастающим градусом охреневания и открытым ротиком. Видимо, тут не часто ректор лично встречал вновь прибывшего студивариуса.

******

   Пока мы шли по замку, я рассматривал непривычную архитектуру. Хоть внутренняя отделка была в спартанском стиле, широкие коридоры с арочным потолком высотой около четырёх метров поражали своей фундаментальностью. Внутри замка было на удивление многолюдно. Превалировала молодёжь. По многочисленным коридорам куда-то спешили парни и девушки двадцати-двадцати пяти лет. При приближении, все почтительно кланялись ректору.
   Поднявшись на третий этаж, пройдя почти в конец коридора, мы достигли массивной двери, пройдя через которую оказались в роскошном кабинете. В отличии от комнаты для приёмов в школе, здесь было уютно. Сразу понятно, что хозяин кабинет проводит в нём не мало времени.
   Только закрылась за нами дверь, Серегор перешёл к делу.
   - Новости, невольным вестником которых вы стали, навели не малый переполох. Директор Эвенвуд обрисовал ситуацию лишь в общих чертах. Хотелось бы услышать её из уст первоисточника.
   Пришлось повторять то, что буквально несколько дней назад рассказывал Эвенвуду. Попутно комментировал своими умозаключениями, не забыв сделать упор на то, что до сих пор не способен пользоваться магией.
   - Вы меня не мало озадачили, молодой человек. В докладах из школы магии не упоминалось что вы не прошли инициацию. Хотя, это не столь существенно, нежели вы описали. Есть много методик, позволяющих подстегнуть мага в развитии. То, что вы сидите в этом кабинете уже говорит о том, что у вас минимум третий ранг, иначе вы бы не прошли через двери замка. Скажу вам больше, я даже догадываюсь почему не давали "проснуться" вашему зрению.
   Я с интересом уставился на ректора. Это был тот вопрос, по которому у меня не было не единой зацепки.
   - Видимо Маривальди нашёл в хранилище древний тракт по развитию магических способностей. Исследование очень спорное, к тому же закончившееся трагически. Описывать в подробностях не имеет смысла - долго и нудно, расскажу только суть. Представь, что маг - как заготовка для будущей руны. Организм растёт, объем батарейки увеличивается. Когда он к четырнадцати-пятнадцати годам достигает своего потолка, появляется магическое зрение. Дальше преподаватели "наносят" на материал руны. Чем качественнее материал, тем мощнее плетения сможет освоить маг, тем выше ранг в будущем он получит. Иногда, вместо железа, материал приобретает структуру драгоценного камня. Тогда у мага появляются особые способности - он становится эфирником.
   Очень давно делалась попытка раскачать потенциальных адептов до более высокого уровня. Кто-то предположил, что появляющаяся способность видеть эфир останавливают дальнейшее развитие. Были созданы блокираторы, позволяющие оттянуть открытие "эфирного глаза".
   Эксперимент дал хорошие результаты. "Коконы" уплотнялись, у некоторых даже появились зачатки манипуляции сырой энергии, что доступно лишь эфирникам. Но когда приступили к изучению плетений начался Армагеддон. Напитка конструкций не поддавалась контролю, простейшие заклинания либо разрывались, либо превращались в большой "бум". А потом и вовсе у большинства начали пропадать способности оперирования.
   - И что мне даёт местный аналог Аушвица? (Аушвиц - лагерь в фашистской германии где ставили опыты над людьми по стерилизации. Прим.)
   - Лишить тебя магических способностей точно не в интересах Маривальди, видимо он окончательно потерял рассудок и решил создать Исток.
   - Что за исток? Эвенвуд об этом тоже вскользь упомянул.
   - Это одна из легенд нашего мира, как титаны, драконы, Грааль. Легенда про Абсолютного мага. Его потенциал ограничен лишь объемом эфира, до которого тот может дотянуться. Собирая всю доступную энергию, создавая вокруг энергетический вакуум, он практически не ограничен в выборе заклинаний. Хоть Армагеддон, хоть всемирный потоп...
   - Да это же абсолютное оружие получается, - Я представил, как в радиусе сотен метров вытягивается энергия из накопителей артефактов, опустошаются энергетические сферы магов, заклинания, попавшие в сферу, рассыпаются искрами, теряя напитку.
   - Абсолютное оружие, против которого бессилен даже круг магов. - кажется, Серегор сейчас мыслями находится где-то очень далеко.
   Наконец его лицо приняло осмысленное выражение.
   - Кирил, вы просто обязаны попытаться сделать это, пока Маривальди не нашёл путь к Граалю.
   - Господин Серегор, честно говоря, меня совершенно не устраивает ни та роль, которую мне отвёл ваш Маривальди, ни те планы, которые созрели в ваших изощрённых мозгах. Вам не кажется, что количество легенд не сегодня уже превзошло все разумные пределы? С чего вы решили, что мне вообще это интересно. Даже пытаться не буду!
   - Но почему?!
   - А вы подумайте о последствиях. Предположим на секунду, что кто-то из магов сумел достичь невозможного. Допустим, ему удалось уничтожить вашего обезумевшего мага, грезящего о мировом господстве. Что дальше? Против опасного оружия вы создадите еще более опасное. Ни один человек в империи не сможет спать спокойно. Безграничное могущество и разум - плохо совместимые вещи. Где гарантия что такой маг так же не возжелает поработить мир? Уничтожить его тогда станет целью каждого. Удар ножа или арбалетного болта в спину, яд в пищу, локальный Армагеддон над его убежищем. Любой его более-менее близкий человек будет в постоянной опасности. Всегда найдутся фанатики, желающие заполучить рычаги влияния. Отказаться от всех благ, от дружбы и любви, стать изгоем в мире, ради которого и был сделан этот шаг - лучший путь для абсолютного безумца.
   Ректор сидел мрачнее тучи.
   - Об этом я как-то не задумался. Несмотря на свой юный возраст, вы смогли заглянуть гораздо дальше старика, у которого за плечами почти сотня лет. Но проблема-то всё равно остаётся. Пока жив Маривальди вы и ваши близкие остаются в опасности.
   - А я и не сказал, что собираюсь всю жизнь прятаться. Надо лишь найти способ добраться до угрозы и уничтожить её. При этом остаться относительно безопасным для общества.
   - В любом случае Маривальди безумно опасен. Если вы решили сразиться с ним, вам придётся готовится к битве с чрезвычайно сильным магом.
   - Вот поэтому я и думаю, что мне совсем не помешает пройти полное обучение в вашей академии. Абсолютно по всем курсам и дисциплинам, которые здесь преподают. А что станет оружием возмездия буду определяться по ходу развития событий.
   - Но на это уйдут годы...
   - А куда мне спешить? Если за четыре года дело абсолютно не сдвинулось с мёртвой точки, еще несколько лет погоду не сделают. Меня больше волнует, как определить, готов ли я для начала изучения заклинаний. Совершенно не представляю свой уровень силы.
   - Ну вот как-раз с этим большой сложности возникнуть не должно. Завтра на испытательном полигоне устроим небольшой экзамен.

******

   Следующим утром, едва я успел позавтракать. Меня повели через многочисленные переходы и нисходящие ступеньки к месту предстоящего экзамена. Оказалось, под замком находится еще как минимум два подземных этажа, проходя по их коридорам которых, везде натыкался на плотно запертые двери. Преодолев еще несколько пролётов, вскоре оказался в просторном подвальном помещении. Здесь меня уже ожидала комиссия.
   - Это испытательный полигон, - пояснил Серегор. - Подвал - часть здания хранилища, поэтому на эти стены наложена практически абсолютная защита. Принцип экзамена следующий - заклинание более высокого уровня способно с лёгкостью пробивать защитное плетение более низкого уровня. Вон стоит мишень...
   В углу я заметил грубо сделанный манекен в человеческий рост.
   Суть задания была проста. На манекен навешивались защитные заклинания возрастающей мощности, а экзаменуемый должен был их пробить любыми доступными способами.
   Начал я с обычных стрел. С ними экспериментировал еще на складах, когда делали с Максом амулеты двойной защиты. Дождавшись пока один из экзаменаторов, накинув базовый защитный полог, подал знак - выпустил стрелу.
   Наконечник наполовину вошёл в корпус манекена. По моим наблюдениям, стрелы достаточно легко пробивали защиту вплоть до третьего уровня. Жёстких ограничений на количество выстрелов не было. Если удавалось пробить барьер с трёх-четырёх ударов - результат считался приемлемым.
   Три выстрела легли идеально. Даже защитному плетению третьего уровня хватило двух выстрелов, хотя на пределе.
   Следующую защиту уже наложил сам ректор, а я потянулся за своим жезл в заплечном мешке. Степень защиты от уровня к уровню росла даже не в геометрической прогрессии, скорее по экспоненте. Образно, пробить первый второй уровень можно было даже из рогатки, для третьего уже бы понадобился крупнокалиберный пулемёт, ну а четвёртому - минимум баллистическая ракета.
   Пулемёт я уже использовал, пришла очередь тяжёлой артиллерии.
   Сейчас было сложнее. На счёт выстрелов я не переживал, десятки опытов показали, что любая стрела получала эфирную подпитку одинаковой силы. С жезлом были сплошные "непонятки". Заклинания из встроенных рун били "на ура", пока подчистую не опустошали накопитель. А вот извлечь из него что-то более убойное, чем гипертрофированная сосулька почему-то не получалось.
   В той мясорубке, что я устроил для бояр, похитивших Тану, моя магическая дубина вела себя несколько иначе. Мощный поток уплотнённого воздуха превратил в щепки тяжёлые двери, отправив в затяжной полёт столпившихся за дверью охранников вместе с их придурковатым малолетним командиром. Да, теперь я знаю, что тот не мог выстрелить воздушным тараном. Даже случайно, ибо в инкрустированных камнях были намертво впечатаны боевые заклинание всего лишь первого круга магии, когда таран спокойно тянул на третий круг. Кто сказал, что Запорожец не танк? Артефакт выглядел достаточно внушительно, скажите на милость откуда мне знать, что в нем мощи было не больше чем в мухобойке.
   Из путаных объяснений Араама тогда понял лишь, что парадокс нецелевого использования артефакта стал результатом внезапно обострившихся способностей дремлющего во мне эфирного мага. Не имея возможности манипулировать напрямую эфиром, я в качестве концентрационной линзы своего желания использовал накопитель жезла. А как уж так вышло, что в ответ тот пальнул совершенно неизвестным мне заклинанием, и пальнул не слабо, это уже другой вопрос.
   И вот снова встал вопрос, смогу ли я заставить плескавшуюся вокруг энергию повиноваться моим желаниям. Это вовсе не "читерская" способность, а давно задокументированная загадочная возможность магической элиты.
   Я уже несколько минут гипнотизировал жезл под терпеливыми взглядами экзаменаторов. Четвёртый уровень защиты это вам не хухры-мухры. Такое в амулет не засунешь. Даже третий круг для амулета тяжеловат был. Знаний явно не хватало, чтобы заставить работать тостер как мясорубка. Изо всех сил представлял, как мой удар уничтожает стоящую в углу подвала цель, но накопитель жезла ни в какую не хотел реагировать на мои мысленные потуги.
   - Что б ты сгорела в адском пламени, деревяшка долбаная, - в сердцах выругался я на манекен.
   Внезапно комната наполнилась искрами разрядов, а из жезла вылетел огненный шарик.
   - Офигенно, - мелькнула мысль, - С рогаткой на слона!
   Вопреки здравому смыслу, к удивлению всех присутствующих в помещении, огонёк радостно лизнул обжигающим пламенем деревянную фигурку, в воздухе запахло гарью.

******

   Четвертый ранг?! Я не верил своим ушам, но Серегор был непреклонен. Пусть в поединке меня "в хлам" раскатает даже начинающий маг, я каким-то не ведомым способом умудрился спустить в трубу всю энергетическую напитку Хрустального щита. От чего в комнате заискрило словно в микроволновке, в которую засунули курицу в металлической фольге.
   - У тебя уже сейчас не малая сила, - начал вещать ректор, когда мы вернулись в его кабинет после тестового задания. - Я практически уверен, что после того, как тебе станет доступна работа с эфиром, достижение пятого ранга - лишь вопрос времени.
   Для абсолютного большинства магов пятый ранг был золотой мечтой. Но в моей ситуации что третий, что пятый - проблему вообще не решало. Минимум шестой - чтобы сравняться с тем Маривальди, которым он был шестьдесят лет назад. Хотя-бы седьмой - что бы сейчас войти с ним одну весовую категорию.
   Последнее время я опять носил на пальце блокиратор. Пока не пойму, на что рассчитывал эфирник, который через Араама навязал мне этот специфический артефакт, спешить с дальнейшим раскрытием способностей не стоило. Серегор, как ни странно со мной согласился. Хоть эфирник даже четвёртого ранга мало чем уступал боевому магу пятого, моё время еще не пришло. Но вот сидеть на попе ожидая седьмого пришествия тоже было не с руки. Ректор предложил уже сейчас начать теоретические занятия. В будущем предстояло схлестнуться с очень сильным и опытным противником. Как ни крути придётся досконально изучить всё, что хот как-то связано с магией.
   Бюрократией в этом учебном заведении и не пахло, уже к вечеру на столе в моей комнате лежал листочек, на котором аккуратным подчерком написали расписание лекций на ближайшее время. Буквально за несколько часов в учебный процесс, который не менялся многие десятки лет добавили лекции по артефакторике, эфирным техникам, истории магии. Серегор, решив, что информация не бывает бесполезной, сделал доступ на лекции свободным. Теперь любой студивариус академии мог расширить свой кругозор.
   Уже на следующий день я сидел в местном лекционном зале. Как ни странно, он мало чем отличился от "лекционок" в наших вузах. Те же ряды узких парт с жёсткими сидениями, которые делали процесс засыпания максимально не комфортным. Отличались здешние аудитории лишь более скромными размерами.
   Сегодня пожилой маг со "стрёмной" внешностью должен был рассказывать про основы составления магических плетений и внедрение их в носитель. Проще говоря - как впихнуть светляк в кусок железки. Дедок оказался весьма колоритным. Его густая борода и не менее густая шевелюра торчали во все стороны, словно его недавно сняли с электрического стула.
   Зал постепенно начал наполняться студентами академии. Интересно, что соотношение парней и девушек среди них было примерно одинаково. Никакой дискриминации по половому признаку у магического дара не было.
   - О, привет Артефакторам! - от размышлений меня отвлёк знакомый голос. Ба, да это же моя недавняя спутница, как там её, кажется, Миранда.
   - Привет, Мира, не ожидал тебя тут увидеть. Как ни как боевой маг, куда нашим светлячкам до ваших высот. - Подковырнул я девчонку.
   Она совершенно не смутившись, протянула руку. - Мир?
   - Мир!
   Девушка уселась рядом со мной.
   - Значит не соврал, что артефактор. - Мира улыбаясь смотрела на меня. - Жаль конечно, я бы не отказалась что бы такой красавчик был на нашем факультете. Местные инфантильные прыщавые недоразумения, считающие себя мужчинами, бесят уже.
   - Кстати! - она сделала большие глаза, - Оказывается у нас в академии появился эфирник. Сама видела в расписании на сегодня эфирные техники. Правда-правда. Представляешь, настоящий живой эфирник. Это же как сказка. - В глазах плескался просто океан восторга.
   Я лишь промычал в ответ что-то невразумительное.
   Лекция мне понравилась. Хоть то, что рассказывал преподаватель, я в общих чертах представлял - и Макс кое-что рассказал, и из книг его не мало почерпнул. Сейчас вся информация, подавшаяся в систематизированном виде, сразу разлаживаясь по полочкам.
   Второй лекцией в моём расписании значились эфирные техники. Но ее запланировали на послеобеденное время. Кстати, что-то я проголодался. Где-то тут должна быть студенческая столовая.
   Первый же встречный объяснил, как добраться в это самое популярное в студенческом сообществе заведение. Пройдя в левое крыло академии, сразу же почувствовал аппетитные ароматы. Время перевалило за полдень, так что в обеденном зале было многолюдно. Подцепив поднос, лавируя между голодными студентами, постепенно наполнял свою тарелку всякой снедью. Пока бродил по залу в поисках свободного места, поймал не мало любопытных взглядов. Ну да, на фоне местной публики выглядел я очень колоритно. Все студенты носили некое подобие мантий, я же пока был одет в обычные штаны, рубаху и лёгкую куртку, которые лишь подчёркивали рельеф мощной накачанной фигуры. Даже ростом я был почти на голову выше местных. Вот и получалось, что голова торчала над шевелящейся толпой, как акулий плавник над водной гладью.
   Наконец найдя почти в центре зала пустующий столик, я приступил к трапезе. Слава богу в этом мире была принята европейская кухня. Хоть в плане еды совсем не переборчив, и к тем же новомодным суши-роллам отношусь очень даже положительно. Для души куда приятнее тарелка борща и кусок хорошо прожаренного мяса. Вот и сейчас передо мной лежали свежайшие аккуратно порезанные овощи, Приличный ломоть мяса, отрезанный от запечённой на пламени говяжьей ляжки. Вот только с зажаркой тут было сложно. Сковородок тут еще не изобрели, шашлыки тоже не делали. Мясо жарилось огромным куском в собственном соку над открытым огнём. В результате к конечному потребителю, то есть ко мне, ломоть дошёл ощутимо остывшим. Отрезав первый кусок я ощутил на языке кусочки застывших капелек жира. Так дело не пойдёт.
   На поясе, в специально сделанной для этих целей сумочке лежала моя походная кухня. Этот артефакт совсем недавно собрал Макс. Пока он не поступил в продажу, так что я являлся единственным владельцем этой чудо-техники. Ничего особенного там не было, только весь корпус, размером с семидюймовый планшет, но потолще, был сделан из эфирного металла и представлял собой огромной ёмкости накопитель. Внутри него находилась хорошо известная печка, которую сейчас можно встретить в каждом доме нашего города и компактная установка климат-контроля. Зато ценность такого девайся для тех, кто выезжает в путь была бесценна. Даже в прохладном ночном лесу артефакт создавал вокруг себя приличную зону комфорта, нагревая окружающий воздух. А печка позволяла сэкономить массу времени на сборе дров для костра.
   Вот сейчас я извлёк из специального кармана артефакт, больше напоминающий небольшую шкатулку, и нарезав тонкими кусками мясо, начал разогревать его над магическим огнём. Звук скворчавшего мяса и ароматы начали распространяться вокруг. Увлечённый процессом разогрева и немедленным уничтожением аппетитно хрустящих кусочков, не сразу сообразил, что вокруг воцарилась гробовая тишина. Лишь подняв голову, понял, что причина переполоха - моя скромная персона. Со всех сторон на меня смотрели полные удивления глаза. Многие, покинув свои места подошли ближе, чтобы рассмотреть дивное приспособление и мои шаманские ритуалы. Аж кусок в горле застрял от такого количества пристальных взглядов.
   О времена, о нравы. Похоже, Маранда была не единственная, у которой чувство такта медведь в детстве оттоптал. Первой мыслью стало собрать вещи и ретироваться, только бежать поджав хвост было не в моих правилах.
   Откинувшись на спинку, медленно поднял стакан с соком. Сделав глоток, зажмурился от удовольствия. Открыв глаза, с изумлением обнаружил на мгновение назад пустующих стульях за моим столом двух дамочек. С ещё большим изумлением заметил, что те уже и тарелки успели свои перетащить.
   - Вы позволите? - замурлыкала одна из них, показывая взглядом на мой артефакт.
   - Прошу. - я сдвинул агрегат в их строну.
   Девушки мигом разделали своё мясо, и начали повторять мои манипуляции.
   Я почувствовал, как на лбу выступает испарина. Изначально в столовой было душновато. Около сотни человек в самом зале, и кухня за стенкой. Сейчас градус добавляла моя печка, и уже обступившие плотным кольцом стол любопытные студенты.
   На автомате потянулся к шкатулке, активировав одну из рун. От артефакта потянуло приятной прохладой, а по залу прокатился изумлённый гул. Теперь к столу не пытался подобраться только самый ленивый. Пора действительно делать ноги. Дождавшись, пока девушки дожарят последние кусочки, деактивировал руны и спокойно направился к двери, ощущая спиной десятки следящих за мной взглядов.

******

   Чёрт, едва не опоздал на лекцию, запутавшись в многочисленных переходах замка. К моему приходу в аудитории вообще не осталось свободных мест. Студенты стояли даже в проходах. Тайны эфирных магов вызывала тут необъяснимый интерес.
   Я рассеянно озирался, пытаясь найти место, где можно пристроиться. Внезапно сверху послышался окрик, звали меня. Слишком необычным было мое имя в этом мире, что бы в одной аудитории оказалось два Кирилла.
   - Кирилл, поднимайся к нам. - Где-то в средине рядов стояла Миранда и усиленно махала мне рукой. Ну понятно, не могла же она пропустить такую лекцию.
   Проталкиваясь через плотные ряды, стоящие на ступеньках, мне наконец удалось добраться до девушки. На их ряду мест не было. Но при моём появлении возникла жарка перепалка, и сидящий с края молодой человек, словно его пнули ногой, вылетел в проход между рядами. Девушка улыбнувшись, стрельнула глазами на освободившееся место. Не девушка, а воинствующая амазонка. Упрашивать себя долго я не стал.
   - Привет, спасибо что место придержала,- Я заметил, как вылетевший в проход парень поморщился.
   - Всегда пожалуйста. Знакомься, мои друзья. - Она представила мне сидящих рядом. - Кирилл, а что ты здесь делаешь? По-моему, эфирные техники и артефакторика немного разные вещи.
   От ответа меня спас появившийся лектор - ректор Серегор собственной персоной. В зале тут-же наступила мёртвая тишина.
   - Друзья, - начал он, - недавно произошло очень важное события. В наших рядах появился эфирный маг. Теперь, на этих лекциях вы сможете прикоснуться к одному из наших общих секретов.
   По залу пронёсся гул изумления. Все начали крутить головами, в поисках загадочного эфирника. Количество студентов в академии было не так уж и велико - две-три сотни, так что все знали друг друга хотя-бы в лицо.
   Вскоре взгляды сошлись на мне. Стало даже как-то не уютно.
   - Кирилл Алексеевич, - обратился ко мне Серегор, - пересаживайтесь поближе.
   - ТЫ ЭФИРНИК?!!! - в глазах Миры читалось крайняя степень изумления.
   Меньше всего сейчас хотелось отвлекаться на расспросы девушки. Для меня каждая капля информации по моим коллегам-эфирникам была важна как воздух. Поэтому я быстро спустился на первый ряд. Тут-же несколько студентов вскочило, уступая мне место. А что, популярным быть не так уж плохо.
   После лекции, пользуясь образовавшейся давкой, я выскользнул из аудитории и юркнув в ближайший проход, обходными путями отправился в библиотеку. Я еще вчера разузнал её местонахождение, заодно убедившись, что чрезмерной тягой к знаниям здешние студенты не отличаются, о чём свидетельствовали абсолютно пустые столы читального зала.
   От книг оторвался, когда глаза начали слипаться.
   Повернув в коридор, который вёл к двери моей комнаты, я едва удержался, чтобы не рвануть обратно. Привалившись спиной к моей двери сидела Миранда.
   - Ну и как это понимать, юная леди? - я сразу взял инициативу в свои руки. - Вам не кажется, что ваша назойливость переходит все рамки приличия?
   Миранда стоит у двери, испуганно-удивлённо хлопая глазами. Она явно не ожидала такой реакции. А на что она рассчитывала? Почти полночь, от впечатлений, событий и обилия полученной информации за сегодня пухнет голова.
   - Я не подумала... Просто, решила поговорить, пока до тебя не добрались другие...
   - Добрались другие? До меня? Ты ничего не путаешь? - Либо я совсем за сегодня отупел, либо чего-то не знаю.
   - Ну да, другие команды. Через несколько месяцев соревнования. Вот я и надеялась перетащить тебя к нам...
   - Не слишком ли много мне чести? Я тут только второй день. С чего бы такой интерес?
   - Ну... - Она замялась.
   Я открыл дверь в комнату и войдя, даже не разуваясь, упал на кровать. Вошедшей следом Миранде указал на стоящее в углу около двери кресло.
   - Рассказывай, только быстро. Спать хочу жутко.
   - Ну-у. У нас все разбиты по командам. Два раза в год проводятся соревнования...
   Минут десять я внимательно слушал Миранду, которая строчила словно из пулемёта. Если отбросить кучу ненужной информации и словесного мусора, без которого женщины просто не умеют рассказывать, ситуация получалась следующая...
   Раз в полгода между командами проводят отборочные бои, на которых те демонстрируют своё мастерство. Выигравшая команда получает ряд преференций. Ну, естественно, победа - это повод ходить полгода задрав нос. Откуда в них столько тщеславия. Моя тушка оказалась пока нераспределённой, а в бою лишних людей не бывает.
   - Днём об этом нельзя было поговорить?
   - Я пыталась... Многие пытались... После твоего представления в столовой все резко захотели заполучить тебя в свои ряды. А узнав, что ты эфирник, до самого отбоя обшаривали кабинеты и аудитории по несколько раз. Артефактор-эфирник третьего уровня для команды - это же имба!
   - Четвёртого, с потенциалом пятого. - вырвалось у меня. Тут же прикусил язык, пожалев о сказанном.
   - Четвёртый ранг ?!!!! - Похоже, она готова была взорваться от бурлящих эмоций.
   Ну да, здесь же все, кроме, конечно, преподавательского состава, были начинающими троечками. Четвёртый светил лишь не многим после долгих упорных тренировок.
   - Ты как меня нашла, если не ошибаюсь, это преподавательский корпус. Студентам сюда вход закрыт.
   От неожиданной смены направления разговора Миранда растерялась. - Ну-у....
   Неожиданно раздался уверенный стук в дверь.
   - Дурдом! Есть здесь хоть одно место, где меня никто не достанет. Хотя бы ночью? - с горечью мелькнуло в голове.
   Не дождавшись ответа, на пороге возник Серегор, едва не зашибив девушку. Сейчас Миранда сидела глубоко в кресле, подобрав под себя ножки, стараясь не дышать. Ой, чувствую, кому-то не поздоровится, если ректор решит закрыть дверь и обнаружит кое-кого за ней.
   - Кирилл, извини что так поздно, но это очень важно. - маг действительно выглядел взволнованным. - Наши опасения подтвердились, я сегодня спускался в Хранилище. Маривальди все спланировал. Исчезла большая часть записей по раскачке эфирников, начиная с третьего ранга. Подозреваю, он хотел сам стать Истоком, но что-то не сложилось. И теперь, эта роль предназначается тебе. Нельзя останавливать твою раскачку хотя-бы до седьмого ранга.
  
   - О-ХРЕ-НЕТЬ !!! - Миранда просто выпала в осадок, не удержавшись от изумлённого возгласа.
   Серегор, проследив за моим взглядом, заглянул за дверь.
   - Мира?!!! - Маг удивлённо уставился на девушку.
   - Да, дедуля?! - Та пыталась принять вид невинного ангелочка.
   - Пиз..ц!!! - сидя на кровати, я переваривал эту Санта-Барбару, понимая, что в ближайшее время лечь поспать мне не светит.
   Пока эта парочка играла в гляделки, я не выпуская из рук подушку, пробрался в коридор, буркнув напоследок что бы чувствовали себя как дома, отправился на поиски прибежища на ночь.
   Утром меня разбудил пришедший на рабочее место удивлённый смотритель библиотеки. С подушкой под мышкой я с непринуждённым видом проследовал через половину корпуса до своей комнаты, постоянно ловя на себе изумлённые взгляды.
   Шёл всего третий день пребывания в стенах академии, а я уже стал основным предметом сплетен.
   Прошла неделя...
   Вопреки уверениям Миранды, никто усиленно встречи не искал. Хотя, отношение ко мне сложилось особенное. Женская половина смотрела влюблённо-восторженно, мужская - настороженно, опасаясь конкуренции. Ей-богу, как дети малые.
   Даже Мира перестала искать со мной встреч. Неоднократно мы пересекались на лекциях, но всё заканчивалось лишь дружеским приветствием. Но выйдя сегодня и аудитории, я натолкнулся на ожидающую у дверей девушку.
   - Можно с тобой поговорить? - Мира с надеждой смотрела на меня.
   - Почему бы и нет. - Мы вышли во внутренний двор замка. На площадке, размером с половину футбольного поля, покрытой густой травой, студенты часто устраивали пикники, или просто собираясь компанией, обсуждая свои дела. Сейчас здесь было пусто.
   - Я хотела извиниться за свою назойливость.
   - И?
   - Что и?
   - Ну, я не поверю, что ты неделю собиралась с духом что бы попросить прощение.
   - М-м. Я хотела просить тебя о помощи.
   Теперь пришла моя очередь мычать. Интересно, какую это помощь я могу оказать внучке ректора.
   - Понимаешь, наша команда уже трижды вылетала на соревнованиях почти в самом начале. Ты не мог бы посмотреть со стороны наш бой. Дедушка сказал ты опытный воин. Может укажешь на грубые тактические ошибки.
   Хм, весьма заманчивое предложение. До сих пор мне не приходилось видеть магов в действии, не считая геноцида разбойников, устроенного Араамом с крыши избушки. А ведь вполне возможно мне всё-таки придётся сразиться с обезумившим эфирником, так что эти знания магического боя окажутся совсем не лишними. Так что я с удовольствием принял роль третейского судьи.
   Встреча должна была состояться через два дня на полигоне.

****

   Я сидел на склоне холма, наблюдая за приготовлением команд.
   Когда мы с Мирой обошли замок, передо мной оказалась классическая площадка для пейнтбола.
   0x01 graphic
  
   На очень похожий полигон я в прошлой жизни часто выезжал с друзьями "схватить адреналина".
   Цель соревнования простая - нанести противнику как можно больше урона. Каждый участник соревнований надевал специальный защитный амулет. После окончания боя, который длился строго оговоренное время, судьи оценивали степень их разрядки и, соответственно, определяли победителя. И никаких спорных вопросов. Тут уже не "отмажешься", что запачкался о краску на стене или выстрел зацепил по касательной. Сомневаюсь, что зацепи кого молния "по касательной" он бы смог отряхнув пыль с ботинок, спокойно пойти дальше. Скорее всего скорая потом отдирала эти ботинки от асфальта. Но главная цель - захватить флаг противника на территории его базы. Тут уж, как говорится, все средства хороши. Не котировалась только стратегия-камикадзе, когда один из членов команды, ценой выбывания из игры остальных, таки добирался до вражеской базы. Технически это была победа, но не за счёт демонстрации мастерства, а, как говорится, брали нахрапом.
   Вот сейчас, нацепив на шею амулеты, обе команды рассосредоточились за укрытиями. Бой был пять на пять. Команда девушки была одета в синюю форму, противники - в красную. Я с огромным интересом наблюдал за их действиями. Моя смотровая площадка оказалась очень удачно расположена, так что видел действия и одной и другой команды как на ладони. Каждая команда оставила по одному защитнику на базе, оставшиеся четвёрки спрятались за укрытиями. Даже ностальгия накатила. Сколько раз я сам так сидел за бревенчатым ограждением, в щелочки высматривая потенциальную жертву.
   Пока обе команды обменивались пробными выстрелами. Между противниками было слишком большое расстояние, что бы эффективно вести бой заклинаниями всего лишь третьего круга. Хотя, пара огненных шаров всё же долетела до укрытий, за которыми прятались Миранда с друзьями. Оппоненты явно превосходили их по подготовке. Обе команды применили примитивную тактику сближения. Перебегая от укрытия к укрытию, те выходили в зону эффективного радиуса заклинаний. Глупо! Противников Миры опасаться было нечего. Более мощные заряды врезаясь в стенки заграждений, уже сейчас начали истощать защитные сферы. У моих знакомых дела обстояли куда хуже. Неожиданно ситуация переломилась.
   Один из красных занял домик в центре полигона. Толстые стены исключали случайное попадание, а вот ему из окон и проёмов открывался неплохой сектор обстрела. Двое синих рванули к ближайшему щиту, и тут же на домик легла "изморозь". Охрененно не приятное заклинание. Мне как-то "повезло" ощутить его на собственной шкуре. Когда мы еще только делали первый прототип холодильника, Макс немного не рассчитал напитку, и мгновенно наш сарайчик внутри превратился о огромную морозильную камеру. Слава богу заряд накопителя был мизерный, так что ледяной кошмар закончился через пару минут. Всё это время при каждом движении было такое ощущение, что в тело впиваются сотни ледяных иголок. Даже вдыхать обжигающий воздух старался по реже.
   Теперь "счастливчик" минут пять будет чувствовать себя снежной королевой. Холодной и неподвижной.
   Синим тоже не повезло. Сейчас оба члена команды прятались за небольшим щитом, а противник поливал их огненными шарами, периодически обновляя стену огня с двух сторон.
   Миранда, оказавшая ближе к этой паре неудачников, бросилась к ним на помощь.
   Всё, бой слили в сухую, дальше можно не смотреть. Слили по-глупому.
   Внезапно моё внимание привлёк отблеск металла на площадке. На углу заслона, из-за которого только что выскочила девушка болтался защитный амулет. На шее девушки было пусто. В азарте боя она даже не почувствовала, как лопнула цепочка. Один из противников, успевший зайти ей в тыл, готовился выпустить очередь огненных шаров.
   Перед глазами всплыли обугленные трупы вокруг домика старого отшельника. Жуткая смерть - сгореть заживо. Я сорвался с места, и понёсся по склону навстречу девушке. У меня на шее болтался медальон-дуплекс, который выдержит сотню таких попаданий. Но успею ли добежать, чтобы прикрыть ее?

****

   Я не успевал, и не успевал сильно. Хоть при спуске со склона набрал такую скорость, что едва успевал переставлять ноги, для преодоления оставшейся сотни метров с небольшим времени уже не осталось. Ещё и Миранда, наконец, заметив меня, начала притормаживать. Я видел, как с пальцев её противника срывается огненный шар, почти сразу, вслед первому, летит еще один. Несколько мгновений, и они ударят девушке в спину. Вначале вспыхнут белокурые волосы, потом одежда, затем начнёт лопаться и обугливаться кожа...
   Внезапно время замедлилось. На противоположном склоне холме я заметил до боли знакомую фигуру. Этот факт мелькнул где-то на краю сознания и погас. Сейчас для меня существовала только девушка и летящие в неё смертоносные заряды. От первого шара огня до цели оставалось несколько метров. И он продолжал медленно, но неуклонно двигаться к жертве. Был бы я магом - накинул на Миру защитный кокон, если бы успел. Окружающий мир неуловимо изменил свои очертания. Перед глазами появилась тонкие, зеленоватого оттенка, светящиеся линии. Несколько раз моргнул - не помогло. Все пространство вокруг стремительно заволакивало странной паутиной. Там, где стояла стена огня толщина нитей была больше, от рук мага, выпустившего огненные снаряды, также был виден след. Еще несколько секунд даже в режиме замедленного времени и огонь коснётся нежной кожи. Я сделал единственно, что мог - потянулся к эфиру. И руками, и мыслями. Всеми фибрами души желая, чтобы этот кошмар быстрее закончился.
   Хоть уже зарекался удивляться, то, что произошло дальше с трудом укладывалось даже в картину этого мира.
   Из ладоней вырвался невыносимо яркий свет, словно у меня в руках оказались звезды. В сторону девушки потянулись два извивающихся белых жгута. Небо, которое мгновение назад отливало голубизной, затянуло свинцовой плотности непроницаемой чёрной пеленой. Гудящие от напряжения нити энергетической паутины начали разрываться, касаясь жгутов, словно натянутые струны, попавшие в пламя аргоновой сварки, образовывая дыры в стройном геометрическом плетении.

0x01 graphic

  
   Жгуты, достигнув центра полигона превратились в исполинский столп света, соединивший небо и землю. С оглушительным хлопком это грандиозное светопреставление сжалось до размеров небольшого шара и исчезло, оставив после себя лишь звенящую тишину. Не осталось ни летящих шаров, ни стен горящего пламени. Только над полигоном рассасывались остатки чёрных туч и воздух пропитался запахом озона, как после сильной грозы.
   Участники поединка замерли, изумлённо открыв рты. Миранда, до которой наконец дошёл смысл того, что я кричал, спускаясь со склона, с широко открытыми глазами, в которых плескался ужас, ощупывала шею, в тщетной попытки нащупать цепочку.
   А я наслаждался фильмом для одного зрителя. Перед глазами поплыли разноцветные круги, в ушах стоял нарастающий гул. Было такое ощущение, что из меня вытащили все внутренности и засунули их обратно, особо не заботясь о порядке. Сделав несколько шагов, я кулем рухнул на землю.

****

   Сознание возвращалось медленно и мучительно. Откат за то, что я осмелился взять больше чем дозволено был ужасен. Вас когда ни будь переезжал каток? Меня тоже нет, но, думаю, это не так страшно. Казалось, что по сосудам вместо крови циркулирует концентрированная кислота. Каждая клеточка словно горела огнём.
   Я медленно приоткрыл глаза. Успокаивало что лежу на кровати. Но комната была не моя. Аккуратные занавески на окне, ровно выставленные книги на полках, строгий порядок в комнате - всё говорило о том, что это не мужская берлога. Осторожно, стараясь не делать резких движений, повернул голову.
   В глубине комнаты, забившись забравшись с ногами в кресло, спала Миранда, укрывшись тонким пледом.
   Услышав, что я зашевелился, девушка открыла глаза. Соскочив с кресла, она подбежала к кровати, присев рядом со мной прямо на пол.
   - Сильно влетело от Серегора за тот бой? - сочувственно поинтересовался я.
   - Девушка опустила голову, упёршись взглядом в пол. - Я дура! Взяла без спроса учебные защитные амулеты, устроила тренировочный бой, не пригласив наблюдателей из старших.
   Теперь её глаза смотрели на меня и в них стояли слёзы.
   - Это из-за меня ты едва не погиб... Если бы не ты... - Её передёрнуло, видимо представила, что бы с ней стало, если бы фаерболы достигли цели. - Я тебе должна одну жизнь!
   Это прозвучало как странная клятва.
   - Да ладно, брось. Любой бы поступил на моём месте также.
   - Не поступил-бы! - В голосе Миранды была странная горечь и тоска. - Ни один маг не согласится лишиться дара, ради спасения другого! Даже очень близкого человека. Ты практически не зная меня, не задумываясь, поставил на кон всё.
   БУ-УМ! Меня как кувалдой огрели по всё ещё гудящей голове.
   - Что значит лишиться дара?
   Девушка пожала плечами.
   - Астральный удар - эта как последняя воля. Маг заключает договор с магической сущностью нашего мира, и та выполняет его желание. Последнее желание... - Девушка всхлипнула. - Я случайно об этом услышала, когда к нам на полигон сбежался весть преподавательский состав.
   - Мира, первый раз слышу о таком заклинании, но это не имеет значения. Иногда можно отдать не только дар, но и жизнь, если понимаешь, что всё это будет не зря. Так считают на моей родине...
   - Кстати, где мы? Раз я лишился дара, в общежитие магической академии вход для меня закрыт?
   - Мы в нашем городском доме. Я, наверное, схожу за дедушкой...
   Почему-то, потеря магических способностей была воспринята мной вполне спокойно. Сложно сожалеть о потере того, чем не обладал. Да, великим магом уже не стать. Маривальди обломается со своими планами, Серегор с Советом магов пусть уж как ни сами с ним разбираются.
   От мыслей оторвал вошедший в комнату маг.
   - Кирилл, я понимаю, что у тебя сейчас других проблем хватает, но нам надо поговорить. Я третий день жду, пока ты придёшь в себя?
   - Третий день??? Не слабо я перетрудился.
   - На счёт своей проблемы со способностями в курсе?
   Я не весело усмехнулся.
   - Да уж, Мира просветила. Но это же не конец жизни. Я только несколько недель как осознал, что смогу быть магом, даже привыкнуть к той мысли не успел. Переживу. На магии свет клином не сошёлся. Надеюсь, Маривальди я теперь не интересен. У меня есть дом, друзья, титул. Деньги в конце концов. Масса идей.
   - Нету! - Серегор внимательно изучал рисунок паркета на полу.
   Я недоумённо уставился на того.
   - Ничего нет! Вчера от Эвенвуда срочная депеша поступила. Мастерские разрушены, ваш дом тоже. Тот артефактор, с которым вы делали ваши штуки погиб под обломками.
   - Тана?!! - у меня замерло сердце.
   - Мертва. Лучше тебя не знать, как это произошло. На постели обнаружили послание для тебя.
   Серегор протянул свиток.
   "Дорогой Кирилл, своим непомерным любопытством ты нарушил мои планы. Но от цели отказываться я не намерен. Нет ни времени, ни желания ждать очередной парад планет. Придётся тебе начинать всё с начала. А чтобы помочь тебе принять верное решение - я оборву все ниточки, которые могут удерживать тебя. С любовью. Римардро Маривальди
   P.S. Дам тебе маленькую подсказку...
   Два континента, два дворца
   Но путь у них один
   Пройдя врата хоть тут, хоть там
   Окажешься пред ним.
  
   Ищи ОКО!"

*****

   Я несколько раз перечитал послание и в недоумении уставившись на ректора.
   - Наш знакомый очень сильно разозлился. Предполагаю, что события вышли у него из-под контроля, и ты мог в ближайшее время стать для него очень опасен. Скажи, тогда, на полигоне, ты не заметил ничего необычного?
   Попытался прогнать события того дня в памяти.
   - Вроде ничего особенного, не считая странного видения стоящей на противоположном склоне фигуры. Даже не могу с уверенностью сказать, что узнал её.
   - А через несколько часов были уничтожены твои мастерские и кто-то, проникнув в резиденцию князя убил девушку и оставил записку на постели. Кто-то очень могущественный. - задумчиво проговорил Серегор. - Похоже, игра продолжается, и у Римардо оказался еще один туз в рукаве.
   - Не понимаю. Почему столько времени он не подавал никаких признаков активности, но стоило мне появиться в стенах Академии, как с цепи сорвался. Какая от меня угроза? Экзамен показал лишь четвертый ранг по силе, а по мастерству я вообще нулевой.
   - Где-то мы просчитались. Астральный удар, который ты сотворил над полигоном, начисто выжег всю структуру энергетической паутины в радиусе нескольких сот метров. Истощились руны, которые защищали конструкции на полигоне от ударов магии, разрядились учебные амулеты. Даже участники того злополучного тренировочного боя оказались с практически опустошенными эфирными коконами. Астрал, как ростовщик, который выдаёт кредит - никогда не ссудит больше, чем сможет получить обратно. Вечером был созван Совет. Единственный вывод, который мог это всё объяснить - появившись в этом мире, ты уже обладал силой Истока. Маривальди осознанно не интесифицировал твое развитие, дожидаясь пока ты пустишь корни, чтобы иметь на тебя рычаги влияния. Но, оказавшись в стенах Академии, получив доступ к знаниям и информации, подопечный резко вышел из-под контроля, превратившись в реальную угрозу. Сложно сказать, через сколько времени в тебе бы пробудился Исток, не случись того что случилось. Может через несколько лет, а может в течении нескольких недель.
   - Что будет, если я откажусь участвовать в его планах?
   - У него было достаточно времени, что бы досконально тебя изучить и понять. Начнут умирать все, с кем ты хоть-как ты пересекался в этом мире. Даже за свою безопасность и безопасность Миранды я не смогу поручиться. Сколько ты сможешь выдержать времени, раз за разом узнавая, что из-за тебя оборвалась очередная жизнь?
   Вспомнилась песня из моего бывшего мира, которую там исполняла группа Рождество...

Ты знаешь, так хочется жить

Наслаждаться восходом багряным

Жить чтобы просто любить

Всех кто живёт с тобой рядом...

  
   Нет, к этому я точно не был готов. Мог бы со временем смириться со убийством Таны, с трагической гибелью Макса. Но жить, понимая, что завтра может кто-то "уйти", только потому что я побоялся сделать очередной шаг...
  
   Серегор молча следил за эмоциями, которые бушевали на моём лице. Весь его вид выражал боль и растерянность. Перспективы, которые сейчас лежали передо мной, были слишком тяжёлой ношей, чтобы отбить желание взять на себя даже часть ответственности за мое решение.
  
   Мысли путались в голове, меня разрывали противоречия.
  
   - Серегор. - Мой голос звучал тускло и без жизненно. - Похоже, у вас не остаётся варианта, кроме как уничтожить меня.
   Маг тяжело опустился на рядом стоящее кресло.
  
   - Думаешь самый умный? - казалось, он за мгновение постарел на несколько лет. - Да, это был бы самый простой способ. Скажу честно, Совет рассматривал такой вариант. Но кто это сделает? Я? После того как ты поставил на кон свою жизнь, ради спасения Миранды. Приняв такое решение, придётся до конца своих дней жить с камнем на душе, что ради призрачной надежды пошли на этот поступок. Подумай о последствиях. Убрав твою фигуру с доски, проблему с обезумевшим магом мы всё равно не решим, а обидеться он может сильно. Пока игра идёт на его поле и по его правилам. Так-что отдача будет непредсказуемой и ужасной.
  
   Да, он абсолютно прав. Хоть иди и сам топись. Только кем я после этого буду? Маривальди стал Дамокловым мечом над этим миром. Так уж легли карты, что роль щита выпала мне. И кое-кто держал меня за одно место железными щипцами.
  
   Я на столько погрузился в невесёлые мысли, что не услышал, как Серегор покинул комнату, аккуратно прикрыв за собой дверь.
   Передо мной чередой проносились лица и имена... Везде, где пролегал мой путь, остались друзья. Захарий, Ольм, Софи в селении в котором мы нашли с Таной приют, бравые воины из отряда Дамира, которые гоняли разбойников и помогали отбить захваченных селян. Князь Борислав, директор магической школы Дарвин Эвенвуд. В конце концов шебутная Миранда и Серегор. Сотни лиц... Десятки имён...

****

   Утром из бадьи с водой, стоящей возле умывальника на меня смотрел осунувшийся парень со всколоченными волосами и красными припухшими из-за бессонной ночи глазами.
   Серегора я обнаружил в столовой. Судя по растрёпанной причёске и пустому взгляду, эту ночь он так же провёл не в постели.
   - Что это за ОКО? - вместо приветствия задал я вопрос, усевшись на против него.
   Судя по облегчённому вздоху, мое решение сняло с его плеч тяжёлый груз. Да, игра продолжается. И еще не известно, по чьим правилам будет разыграна следующая партия.
   - Единственное, что пришло нам на ум - Око Камимусу. Это древний артефакт, который находится на маленьком острове Оки возле Чёрной земли. Он намного старше даже хранилища, на фундаменте которого стоит Академия. Если плыть по морю навстречу солнцу, через пару дней покажутся мертвые берега.
   Что-то я начинаю путаться. Черная земля похожа на Чёрный континент. Но так в моём мире называли Африку. Судя по направлению - точка назначения находится на Востоке. На наших картах, там, где находится стана Восходящего Солнца, есть маленький островок Оки, название которого созвучно с одной из маркой принтеров. Даже имя Камимусу было знакомо. Пришлось как-то в качестве халтуры "ваять" сайт одним звездочётам-предсказателям. Вот в процессе наполнения наткнулся на выдержку из японской мифологии. Вообще у них всяких божеств - дохрена. Но эта святая троица почему-то запомнилась. Камимусухи - бог рождения, Такамимусухи - бог войны и их босс Минакануси, который присматривал, как бы эти два интеллектуала ничего не натворили, пока он создавал мир.
   Только с каких пор Япония стала Чёрным континентом?
   Об этом я сразу уточнил у мага.
   - Чёрные земли получили своё название не из-за цвета кожи местных аборигенов, а из-за огромной по площади территории, покрытой толстым слоем чёрной спёкшейся породы. Больше десяти веков назад, когда маги были значительно могущественнее, а трава зеленее, на берегу океана на том острове стояла величественная магическая Цитадель. Кто и что не поделил там, история умалчивает. Но в один прекрасный момент "шандарахнуло" так, что остров едва не разорвало, а из подземных чертогов вырвался проклятый огонь, который выжег всё живое, что находилось в радиусе многих дневных переходов.
  
   Судя по всему, там действительно не обошлось без магии. В моём мире и упоминаний не было о настолько фантастических катаклизмах, что в результате извержения вулкана лавой покрыло сотни квадратных километров земной поверхности.
  
   Но то было лишь полу легендой. Информацией, которая сохранилась в древнейших рукописях. Как там обстоит дело сейчас - никто не знал. Мореходства тут не было как такового. Мелкие прибрежные суда в тех краях не плавали. Единственный путь до загадочного острова - по воздуху. Под это дело мне даже готовы были выдать амулет ястреба. Но не безвозмездно, а в обмен на мой амулет трансформации волка. Слишком ценный ресурс. И тут мне Араам соврал. Искусство создания амулетов трансформации оказалось давно утраченным. Все артефакты - лишь отголоски величия прошлого.
  
   Исходя из намёка в записке безумного эфирника, мне предстоит очень необычная экспедиция в края куда ну очень давно не ступала нога человека.
  
  


РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Емельянов "Мир Карика 5. Бесконечная война" (ЛитРПГ) | | У.Соболева "Остров Д. Неон" (Любовное фэнтези) | | Е.Васина "Бунтарка. (не)правильная любовь" (Современный любовный роман) | | A.Moon "Дороже золота" (Короткий любовный роман) | | Жасмин "Несносные боссы" (Современный любовный роман) | | В.Веденеева "Дар демона " (Попаданцы в другие миры) | | К.Кострова "Горничная для некроманта" (Любовное фэнтези) | | У.Соболева "1000 не одна ночь" (Романтическая проза) | | О.Иванова "Обед из трех блюд и любовь на десерт" (Женский роман) | | А.Минаева "Невеста не подарок" (Короткий любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Смекалин "Ловушка архимага" Е.Шепельский "Варвар,который ошибался" В.Южная "Холодные звезды"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"