Чумакова Ольга: другие произведения.

Путь короля

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Попытка автора замахнуться на что-то эпичное. Осторожно - женское фентези!


  
   Пролог
  
   Он лежал на горе трупов, запрокинув голову. Отсюда, из-под земли, луна казалась голубоватой и прозрачной, похожей на хрусталь. Молочно белый свет заливал пещеру, бликами играя на гладких, покрытых коркой льда стенах, освещая разорванные тела и того единственного в этом пейзаже, кого пока еще можно было назвать живым.
   Снежно белые волосы, прекрасное с тонкими чертами лицо, словно принадлежащее божеству, пушистые ресницы на закрытых веках. От молодого мужчины исходило странное, словно неземное спокойствие, казавшееся таким естественным посреди этих заснеженных гор. Словно для него не существовало ни прошлого, ни будущего, ни даже самого времени.
   Лишь молочно-белая луна осталась последним свидетелем происходящего здесь.
   Веки спящего божества дрогнули и приоткрылись. Его глаза, вопреки ожиданиям любого, кто сейчас мог бы наблюдать за ним, оказались не бесцветными, а ясно-голубыми и холодными.
   Несколько секунд или минут, или часов, или вечность, он смотрел на казавшуюся ему хрустальной луну, не в силах пошевелиться. Потом с трудом поднял опутанную алой лентой свежей крови руку, разглядывая свою ладонь на фоне идеального круга луны. Ее украшали длинные тонкие когти.
   Захотелось смеяться, но сил на это уже не было.
   Он ведь все решил. Жизнь за жизнь, ведь именно так должно быть. Иначе не было бы и шанса. Он ведь все решил. Не дрогнув довел до конца. Был уверен в своей правоте. Был полностью удовлетворен результатом.
   Так почему в сердце поселилась эта тоска?
   Бог или демон уронил руку обратно на свое жуткое ложе и снова закрыл глаза, чувствуя, как из его тела уходит последнее тепло.
   А вместе с ним и жизнь.
  
   Роскошная комната была освещена всего несколькими свечами. Обитатели ее всегда предпочитали мягкий полумрак.
   Темное вязкое вино разлито по бокалам. Хозяин пригласил гостью сесть в кресло напротив. С легкой улыбкой девушка последовала его указанию и взяла один из бокалов.
   - Поздравляю, - улыбнулся ей в ответ мужчина. Уже в годах, держался он так, что ему позавидовал бы, пожалуй, и сам король. - Наконец ты заняла подобающее место рядом со мной. Я знал, что не ошибся в тебе тогда, шесть лет назад.
   - Просто удивительно, что вы смогли разглядеть тогда в глупом перепуганном ребенке, магистр? - отозвалась гостья, опустив ресницы.
   - Не скромничай. Мы с тобой особенные. Избранные. Только такие как мы могут править миром.
   - Вы правы, - улыбка девушки стала шире. - Править из тени. Выпьем же за это!
   Она поднесла бокал к губам.
   - За это и за твой успех, - благодушно согласился магистр, последовав ее примеру.
   Оба сделали несколько глотков.
   Девушка встала и подошла к огромному, во всю стену, окну. Из него открывался великолепный вид на парк вокруг поместья. Однако взгляд ее был устремлен вверх - на темные небеса. Ни одна из звезд не выглядывала из-за облаков, словно они решили последовать за хозяйкой ночи - луной, которая сегодня, как и каждый месяц решила вовсе не появляться на небе.
   - Тебя что-то беспокоит?
   - Нет, просто подумала - сейчас ведь новолуние.
   - Как символично.
   Мужчина усмехнулся, но внезапно закашлялся и схватился рукой за грудь.
   - Символично, да? - девушка повернулась к нему. - Знаете, ведь мы с вами последние представители Темной Луны.
   - Что... ты... - попытался спросить ее умирающий, но за хрипотой почти невозможно было разобрать слова.
   - А что, вы думали, что я удовольствуюсь ролью вашей фигуры? Или еще лучше любовницы? Хм... Я последовала вашему совету и подумала своей головой. И решила, что ни одна из этих ролей мне не по нраву. Прощайте, учитель.
   Ответом ей было лишь потрескивание свечей. Вино выплескалось из бокала, окрасив белоснежный ковер в алый цвет.
  
   Город был охвачен огнем. Пылали дома, пылали сердца, даже небо, казалось, пылало. А когда все утихло, остались лишь тлеющие угли.
   Уже спустя час после битвы все, что происходило на этих улицах казалось бы сном, если бы не трупы лежащие между домами.
   У победителей не было единой формы - их объединяли только алые повязки на головах. И они вовсе не выглядели счастливыми. Скорее уставшими, с мрачным удовлетворением на лицах.
   - Командир! - запыхавшийся парень, совсем еще молодой, почти мальчишка, подбежал к группе повстанцев, занятых перетаскиванием трупов на огромные кострища, разложенные на главной площади.
   Один из солдат поднял голову на это обращение. Его волосы были огненно-рыжими, а глаза золотистыми.
   - Что случилось?
   - Вас все ждут. Мы ведь победили!
   Огневолосый вздохнул.
   - Да, я сейчас приду. Передай.
   Мальчишка убежал.
   - Идите, командир, мы и сами справимся, - сказал один из солдат.
   - Ну, хорошо.
   Названый командиром снова вздохнул и поднял голову. Месяц тоже был сегодня алым, словно во время боя запачкался кровью.
  
   Глава 1
  
   Погода в Сивых горах никогда не была ласкова к здешним обитателям. Коих, впрочем, было совсем немного. Лишь изредка сюда забредали одинокие хищники, да ястребы носились над белоснежными хребтами. Люди же старались обходить эти места стороной. Редкие дни, когда метель утихала, давая возможность пересечь перевалы, были столь непредсказуемы, что мало кто решался на подобный подвиг.
   Тем не менее, сейчас небольшой отряд солдат пробирался через сугробы, пряча лица от снежной бури и кутаясь в меховые плащи. Наконец шедший впереди махнул рукой, привлекая внимание остальных к небольшой трещине в скале по правую руку от них.
   Трещина эта оказалась довольно узкой. Настолько, что мужчинам пришлось идти боком, чтобы не застрять в ней.
   - Что за негостеприимный край, - проворчал один из них, когда рев метели поутих. - Боюсь, здесь мы ничего не найдем.
   - Не найдем, так двинемся дальше, - отозвался не иначе как чудом услышавший его предводитель отряда. - Мне тоже не по душе сырость да холод.
   - Вам-то, пожалуй, легко говорить, - возразил другой. - Вы ж огненный маг - и не мерзнете небось.
   - Я как саламандра, - отшутился командир. - Предпочитаю места потеплей, да посуше. Но раз надо, так хоть к самому ледяному демону в зубы отправлюсь.
   - Так мы, вроде, к нему и идем, - суеверно сотворил отгоняющий зло знак один из воинов.
   - Да сказки все это! - прикрикнул на него самый старший из компании. - Бредни суеверные, которыми местные объясняют здешнюю непогоду. Нет тут на самом деле ничего.
   - Зачем же мы тогда сюда пришли?
   - Да потому что командир наш больно эти самые сказки любит.
   Ведущий рассмеялся.
   - Ну, иногда и сказки полезными оказываются.
   - Но это же не повод лично их проверять! Что с нами будет, если с вами что-то случится? - не сдержался старший.
   - Да, неприятно получится. Придется мне вернуться живым и невредимым.
   - Это не шуточки вам, - усталый вздох. - Поберегли бы себя.
   - Если я буду себя беречь, то точно толку не будет.
   К этому времени пещера расширилась. Достаточно чтобы идти прямо, расправив плечи. Командир отряда зажег факел, и его свет теперь бросал блики на обледеневшие стены.
   Воины зябко кутались в плащи.
   - Чем дальше, тем холоднее, - с облачком пара выдохнул один.
   - Я бы вас согрел, но боюсь как бы нас не завалило, - отозвался ведущий. - Стены-то ледяные.
   - Ничего, переживем.
   Ступать приходилось осторожно, потому что и пол теперь был закован льдом. А может и вовсе все вокруг было цельным куском льда - сложно было судить в неверном свете факела.
   Внезапно коридор разделился на две тропы. Командир поводил факелом перед ними и выбрал левый. Но не прошли они и сотни шагов, как перед ними снова предстала развилка.
   На этот раз командир отряда сделал выбор еще быстрее. На третьей развилке он даже не сомневался, хотя ходов там было не два, а аж четыре.
   - Куда мы идем? - наконец спросил один из солдат.
   - Туда, где холоднее, - отозвался ведущий.
   Пар теперь окружал лица не только от речи, но и от дыхания. Казалось, одежда совершенно не хранит тепло, и ледяной воздух беспрепятственно проникает сквозь нее. Вскоре каждый думал лишь о том, как бы переставлять ноги снова и снова.
   Но вот командир остановился. Шедший за ним не заметил этого и едва в него не врезался. Солдаты подняли головы и издали дружный изумлённый вздох. Даже валящая с ног усталость не смогла перекрыть восхищение от той красоты, что развернулась перед ними.
   Огромный куполообразный зал из чистого льда переливался в лунном свете, проникающем через круглое отверстие в потолке пещеры. Лед сверкал и искрился, притягивая к себе взгляды с такой силой, что далеко не сразу люди опустили головы.
   А опустив издали не менее единодушный возглас удивления и ужаса. Весь пол ледяной залы был усеян трупами. Безобразные, изувеченные они были покрыты тонкими корками льда и почти не изменились со времени смерти. Искаженные страхом и болью лица смотрели на путников пустыми глазницами - словно само время остановилось здесь, не давая тлену коснуться их.
   В самом же центре пещеры, на горе тел, словно на троне восседало белоснежное существо, ослепительно ярко сияющее в лунном свете.
   - Снежный демон! - сдавленно прошептал один из солдат.
   Командир нахмурился и направился к существу, не обращая внимания на суеверные оклики подчиненных.
   Снежным демоном оказался человек. Как и все здесь, он был покрыт тонкой коркой льда. Но на этом сходство заканчивалось. На божественно прекрасном лице не было ни тени страха и страданий. Тонкие черты лица не были искажены - в них читалось какое-то неземное умиротворение. Ни боли, ни улыбки на лице - только безмятежность.
   То, что издали показалось всем белоснежным одеянием, оказалось удивительно длинными волосами юноши, покрывающими его жуткий пьедестал подобно покрывалу.
   Предводитель отряда, все так же хмурясь, склонился над "демоном". Первое, что бросилось ему в глаза, это то, что одежда на беловолосом была точно такая же, как и на остальных трупах. Второе - длинные когти в темных пятнах застывшей крови.
   - Хотелось бы мне, черт возьми, знать, что здесь произошло, - пробормотал он. Из-под капюшона выбилась огненно-рыжая прядь.
   Воин протянул руку и бесцеремонно постучал по лбу "демона". Словно этого и ожидая все это время, лед треснул. Парень не сдержался и вздрогнул от неожиданности. Его люди, заметив это, дружно шагнули вперед, похватавшись за оружие. Рыжий поднял руку, безмолвно приказывая остановиться. Потом взмахнул ладонью, прокрутив запястье и в следующее мгновение его рука покрылась пламенем.
   - Ну-ка посмотрим, что ты из себя представляешь, - пробормотал он, медленно протягивая руку к беловолосому. С каждой секундой пламя росло, охватывая все большую часть руки, плечо, а затем и вовсе все тело.
   Казалось, маг превратился в живой факел, костер, принявший очертания человека. Охваченными огнем пальцами он вновь коснулся застывшего юноши. Сковывавший того лед, вопреки возможным ожиданиям не растаял от жара, а покрылся трещинами и осыпался на пол, освобождая своего узника.
   Пламя, охватившее рыжего медленно угасло. Тело и даже одежда остались нетронуты, словно огонь и вовсе не касался их. Парень судорожно выдохнул и открыл глаза, чтобы увидеть результат своих действий.
   Стоявшие за его спиной солдаты наблюдали за происходящим боясь шевельнуться или моргнуть. Да, они постоянно видели магию своего командира на поле боя или во время привалов, когда ему было неохота высекать искру с помощью кремня. Но сейчас это казалось им каким-то священным действом. Словно то, что он сейчас делал, было не магией, а настоящим чудом.
   Бесконечно долгую секунду ничего не происходило, и каждый успел подумать, что ничего не вышло, но тут "демон" резко раскрыл глаза и схватил рыжего за руку, которую тот не успел отвести. Раздался звон обнажающейся стали.
   - Стоять! - рявкнул огненный маг.
   Как не странно, его крик подействовал на всех участников происходящего. В том числе и на разбуженного "демона".
   Тот замер, так и не отпустив его руку. Сначала рыжему показалось, что глаза у "демона" имели странный вертикальный зрачок, но тот мгновенно расширился, приняв обычный для человека вид. Или же с самого начала был таким, а ему просто показалось.
   Медленно, словно боясь спугнуть дикого зверя, маг поднял свободную руку и приложил ее к груди.
   - Меня зовут Александр, здесь меня называют Алым.
   Последовала пауза, во время которой двое неотрывно смотрели друг другу в глаза.
   - ...Дмитрий, - беловолосый осторожно разжал ладонь, выпуская руку огненного мага.
   - Приятно познакомится, - руку Алый не убрал. "Демон" некоторое время удивленно смотрел на нее, пока до него наконец не дошло, чего от него ожидают. Он ухватился за протянутую ладонь и опершись на нее неловко поднялся на ноги.
   - Как вы здесь оказались? - голос у Дмитрия оказался мягким и ровным. Умиротворяющим. Совершенно не нарушающим то впечатление, которое можно было составить по внешнему виду.
   - Прошли через ледяной лабиринт, - просто отозвался Алый.
   Беловолосый нахмурился.
   - Зачем?
   - За останками былого могущества, - мутно отозвался рыжий. - Скажи, ты ледяной демон?
   Взгляд Дмитрия снова помутился.
   - Демон... Я убил его, - сказал он и внезапно рухнул на руки Алому.
   Тот, сперва удивлённо застыв, затем повернулся к своим людям.
   - Чего смотрите? Он тут пробыл не меньше десяти лет. Немудрено после такого свалиться. Давайте-ка лучше возвращаться.
   Взвалив неожиданную ношу на спину, он направился к проходу, приведшему их сюда.
  
   - Хорошо, что догадались оставлять метки. А то бы в жизни не выбрались.
   - Ну в жизни может и не выбрались бы, зато после смерти - запросто.
   - Не смешно!
   - Ну извините, что у меня такое дурное чувство юмора, - пожал плечами рыжий. Судя по его виду он не сильно расстроился от того, что его шутку сочли неудачной. - В любом случае давайте двигаться быстрее. Если не выйдем к деревне дотемна, то точно словим обморожение. И моя магия не спасет.
   Действительно, вокруг отряда сейчас было гораздо теплее, чем в остальной местности. Даже снег под их ногами подтаивал.
   - И всем греть ноги в теплой воде! - продолжал он отвлекать усталых людей от гудящих ног и спин. - А Ллори наверняка нальет нам теплого молока. Если, конечно, у нее есть сердце. А может и чего покрепче нальет, только не увлекайтесь.
   В отряде послышались смешки, однако идти предстояло еще несколько часов, так что мысль пусть и о желанном, но таком далеком отдыхе не слишком грела душу.
  
   В следующий раз беловолосый проснулся уже в доме деревенской знахарки. Он попытался привстать, но у него не получилось даже пошевелиться. Сперва парня охватила паника, но вскоре он понял, что его просто кто-то укутал целым ворохом шерстяных одеял.
   - Очнулся? - прозвучал над ним заданный знакомым голосом риторический вопрос.
   "Демон" вздохнул.
   - Я думал, что умер.
   - Мы тоже так подумали, - в противовес сказанному рыжий улыбался. - Но я позвал тебя и вот ты здесь.
   - Зачем? - с искренним недоумением спросил Дмитрий.
   - Ты хотел умереть? - не менее искренне удивился Алый.
   - Нет...
   "Но собирался", - в унисон подумали оба.
   - Тогда считай, что я просто выполнил твое желание.
   - Я что, случайно потер волшебную лампу? - против воли усмехнулся беловолосый.
   - Если ты не помнишь точно, то все возможно, - рыжий безмятежно пожал плечами. Сейчас он был без капюшона и его короткие, неровно остриженные огненные волосы были хорошо видны любому даже в полумраке. - Возвращайся скорее в мир живых.
   С этими словами солдат бросил на постель стопку одежды.
   "Демон" охнул. К тяжести одеял прибавилась еще одна, грозя раздавить его в лепешку. Алый фыркнул и вышел из комнаты.
   Дмитрий выбрался из постели, что оказалось не такой уж простой задачей. В частности от того, что, как он обнаружил, никто не решился избавить его от чересчур длинных волос и когтей. Покосившись на одежду, беловолосый вздохнул и открыл дверь, случайно оставив на ней при этом три глубоких длинных царапины.
   В соседней комнате весело плясало пламя, а за столом сидели пятеро мужчин, включая рыжего, и судя по всему ужинали под веселые байки.
   Когда Дмитрий вошел, все дружно замолкли, уставившись на него. Парень почувствовал себя неуютно.
   - Я могу одолжить нож? - спросил он у Алого, который единственный здесь был ему знаком, демонстрируя при этом свои когти.
   Огненноволосый усмехнулся.
   - Конечно. Но у меня есть кое-что получше - ножницы.
   В следующие полчаса мужчины стали свидетелями тому, как "демон" беспощадно избавлялся от своих "демонических" признаков. Правда сперва Александру пришлось подстричь ему ногти до человеческого размера. Руки у беловолосого были тонкие, словно женские.
   - Что-то не похож ты на "сурового жителя севера", - заметил командир солдат.
   - Я родом не отсюда... - расплывчато ответил Дмитрий.
   - Ясно, - тут рыжий повернулся к остальным. - А вам тут что, балаган? Ну-ка доедайте и по койкам!
   - Есть! - рявкнули те, и старательно уткнулись в свои тарелки.
   Дмитрий остриг волосы до плеч, неосознанно подражая в этом северянам. Алый отметил и эту деталь тоже. Спрашивать что-либо он пока не решался. Слишком уж бурной оказалась реакция беловолосого на распросы там в пещере.
   - Фух, снова чувствую себя человеком, - облегченно вздохнул "демон", почесав кончик носа.
   - Добро пожаловать обратно, - отозвался Алый, пододвигая к нему большую кружку с какой-то дымящейся жидкостью. - Присоединяйся.
   Беловолосый обхватил кружку ладонями, с наслаждением вдохнув знакомый запах чирча. Этот традиционный северный напиток многих спасал в холодные зимы.
   Сделав глоток, Дмитрий понял, что чирч был куда горячее, чем ему думалось - словно по телу прокатился жидкий огонь.
   - Хорошо? - спросил рыжий, заметив его реакцию.
   - Хорошо.
   Несколько минут они молча пили. Остальные уже ушли, а хозяйка еще не вернулась, так что в доме было тихо.
   - Что вы делаете здесь, на севере? - наконец спросил Дмитрий.
   - Набираем людей в армию, - пожал плечами рыжий.
   - Армию? - голубые глаза удивленно расширились.
   - Ну да. Единая Армия Освобождения. Звучит?
   - Не очень...
   Алый пожал плечами.
   - Ну, название не я придумывал.
   - И как идет набор?
   - Тебя вот нашли. Присоединяйся, ты ведь маг?
   - Да. Стихия воздуха. А ты?
   - А я огненный, - рыжий выразительно наклонил голову, демонстрируя свою яркую шевелюру.
   - Действительно, я мог бы и догадаться. Но здесь на севере не часто встретишь огненного мага.
   - Как и во всем остальном мире - мы вымирающий вид, - пожал плечами Алый.
   - Так зачем же вам армия?
   - Ну, мы вроде как собираемся свергнуть короля. Восстание длится с полгода, так что людей у нас заметно поубавилось. Мы потеряли уже двенадцать магов, так что ты нам пригодился бы.
   - Хм... до меня доходили слухи о короле... Но северяне не особо интересуются политикой. Есть король или нет, мы подчиняемся только собственным законам и обычаям.
   - Это верно. Северяне гордый народ, но я надеюсь что они все же поддержат нас в последней битве.
   - Если вы как следует попросите, то почему бы и нет, - пожал плечами Дмитрий. - Плесни-ка мне лучше еще чирча.
   - Не переборщи только, а то наутро голова будет трещать.
   - По мне может и не скажешь, но я неплохо переношу алкоголь.
   - Дело твое.
   Алый налил и ему и себе. А потом пришла знахарка Ллори и загнала "демона" обратно под одеяла.
  
   - А я-то думал, что вас больше, - задумчиво проговорил Дмитрий, разглядывая отряд Алого.
   Он так и не дал точного ответа, так что рыжий не знал точно временно ли маг примкнул к их отряду или решил принять их предложение. Так или иначе, но он действительно был им нужен - Алый это нутром чуял. Так что отпускать так просто беловолосого не собирался. Лучше было исподволь подвести его к правильному - для них обоих - решению.
   - Шутишь? Это всего лишь парламентеры. Ну и моя личная охрана, - сказано это было шутливым голосом, но по сути являлось правдой.
   - Охрана? Ты что, важная шишка?
   - Конечно. Я вроде как главнокомандующий нашим маленьким восстанием.
   - Серьезно?! Почему тогда остальные зовут тебя просто командиром?
   Алый пожал плечами.
   - Да я по сути ничего и не делаю. Всего лишь беру уже готовое - говорю им идти и они идут. Иногда мне кажется, что я для них скорее талисман, чем действительно командир.
   - Говоришь, что бесполезен? Если все уже было готово, тогда почему никто раньше не сверг этого короля?
   - Не знаю, может быть им нужен был талисман? - сказав это, рыжий прибавил шагу вырвался вперёд, к своим людям.
   Горы остались позади и перед маленьким отрядом лежала заснеженная равнина. От деревушки, где они остановились когда Алый, услышав легенду о ледяном демоне, погребённом где-то неподалеку, так неожиданно решил проверить правдива ли она, до главного северного города-крепости было не так уж далеко, всего пара дней езды. По крайней мере по заверениям местных жителей.
   Дмитрий неуверенно оглядывался вокруг. Хоть для него и прошло всего несколько дней с тех пор, как он был здесь, но все равно все казалось каким-то чужим. Может потому что он и не думал, что увидит эти места снова.
   Происходящее казалось ему сном. А может быть сном было то, что случилось в пещере... Каждый раз, как он думал об этом, у юноши начинала болеть голова. Словно назойливый скрежет когтей по камню. Он щурился, пытаясь отогнать неприятные ощущения, и ему удавалось. Никто, впрочем, не замечал его терзаний, чему парень был очень даже рад, хоть подобное пренебрежение и вызывало лёгкое недоумение. Солдаты негромко переговаривались о чём-то со своим командиром, то и дело перебиваясь на громкие выкрики и, казалось, были полностью поглощены этой беседой. Хотя всего несколько минут назад только и делали, что бросали на новичка любопытствующие взгляды.
   Но так было, в общем-то даже спокойней.
   Дмитрий с наслаждением вдохнул холодный воздух, внимательно оглядываясь по сторонам. Его спутники казались ему слишком беспечными. Хоть снежная равнина и просматривалась на многие свирты во все стороны, но он вырос здесь и прекрасно знал, какая пакость может прятаться под снегом.
   Несмотря на опасения мага, их путь протекал спокойно.
   Но внезапно резкий возглас заставил его оторваться от мирного созерцания окрестностей. Дмитрий бросился на крик, но едва увидев, в чём дело, резко застыл.
   Путь отряду преградила застывшая река -- привычная для северян дорога в зимнее время. По слегка заснеженной ледяной поверхности тянулась цепочка следов. Солдаты собрались на берегу полукругом, наблюдая как их командир осторожно ступает на хрустальную поверхность. Поставив на лёд вторую ногу, Алый снова восторженно вскрикнул.
   -Потрясающе! - сообщил он своим людям, - По ней действительно можно идти!
   -Само собой, - немного недовольно от того, что зря волновался, ответил ему Дмитрий. - Хоть сейчас уже и весна, но здесь лед все еще уходит на несколько свирт вглубь...
   Он осекся, увидев лучезарную улыбку рыжего. Тот выглядел словно ребёнок, которому внезапно подарили самую большую в его жизни конфету.
   -Это магия, - сообщил Алый, так, что Дмитрий на секунду почувствовал то же самое.
   -Просто природа, - нахмурившись, беловолосый попытался взять себя в руки. Не хватало ему еще вот так просто поддаться чужому обаянию.
   Улыбка рыжего стала еще шире.
   -Ну значит природа -- величайший маг в мире.
   И не успел Дмитрий придумать ответ на это заявление, как Александр уже перевел внимание на другого:
   -Иврат! Иди сюда, ты тоже должен попробовать, каково это -- ходить по реке!
   Парень, самый молодой в отряде, нерешительно вышел вперёд к своему командиру. Остальные наблюдали за происходящим едва ли не с отеческими улыбками.
   -Спокойней, командир. Нам так и так через эту реку перебираться. Находитесь еще.
   Дмитрий нахмурился.
   -А я-то думал, что у вас важная миссия.
   Алый снова повернулся к нему:
   -Веселись, пока можешь.
   Он по-прежнему улыбался, но с его лица пропала вся детскость. В глазах появилось странное выражение будто усталости.
   - Время у нас еще есть, хоть и немного. И ради чего еще жить, как ни ради маленьких радостей.
   - Я тоже в первый раз вижу замёрзшую реку, - старательно скрывая волнение внезапно выступил Иврат.
   Алый в ответ посмотрел на него с такой гордой улыбкой, будто это его собственный сын только что сказал своё первое слово.
   Когда обряд знакомства командира отряда с рекой был завершён, они наконец двинулись дальше.
   - Мы подъезжаем к городу, - заметил Дмитрий.
   - К столице, - уточнил рыжий. - Наконец-то!
   Вид у него был такой, словно парень в любой момент готов сорваться с места, оставив остальных далеко позади. Будто ему не терпелось быстрее оказаться там, где он хотел. Давненько северному магу не приходилось чувствовать себя балластом.
   - Столице... - беловолосый просмаковал это слово. Звучало оно странно, но приятно. Он понял, что не может дождаться того момента, когда увидит, каким стал город. Пока что же его преследовало ощущение двойственности. Всё вокруг выглядело знакомым, но в то же время другим... На самом деле, при других обстоятельствах Дмитрий мог бы поклясться, что это вовсе не то мест­о, к которому он так привык. Сейчас же он размышлял, насколько долго его не было. В какой-то момент разум даже сыграл с юношей странную шутку, заставив усомниться в том, что он вообще когда-либо был в этом месте.
   Эти мысли настолько захватили сознание парня, что он так и не успел определиться с тем, как ему относиться к собственному возвращению в мир живых, прежде чем они добрались до городских стен.
   Ворота были накрепко заперты, а перед ними, небрежно опираясь на собственные копья, несли дозор двое стражников. Они явно издалека заметили приближение отряда южан, но никоим образом не показали этого, видимо не сочтя столь небольшую компанию угрозой. Зная, что на стенах, скорее всего, дежурят лучники, Дмитрий готов был с ними согласиться.
   Когда отряд Алого приблизился достаточно, чтобы игнорировать их присутствие стало не то чтобы невозможным, но достаточно трудным занятием, левый стражник лениво перекинул пику из одной руки в другую и перекрыл ей дорогу к воротом.
   - Стоять, - тоном безразличным, но явно показывающим, кто здесь хозяин, окликнул он их.
   Белый маг держался позади, с любопытством наблюдая за разворачивающейся сценой. На его взгляд подобное спокойствие и уверенность в себе были хорошим признаком. Во времена раздора их бы уже нашпиговали стрелами только лишь за то, что на них была иная форма, чем на хозяевах города, и только после этого разбирались бы кто эти люди и с какой целью они пришли. Однозначно, Дмитрий был рад, что те времена прошли.
   - Цель визита? - для стражника они определённо являлись лишь кучкой оборванцев. В этом его сложно было винить - не скажи магу Алый, что они повстанцы, он, пожалуй, принял бы его солдат за разбойников. Единой формой никто из них явно не озаботился.
   - У меня дело к держателю вашего города, - спокойно и дружелюбно отозвался огненный, будто и не заметив издёвки в голосе стража.
   - Ха! К самому держателю, значит? Ну ты замахнулся, парень. А что же остальные? Тоже к держателю? Или просто притащились поглазеть на стены? Надо бы вас досмотреть хорошенько...
   Пока он говорил, второй стражник - постарше - во все глаза разглядывал Дмитрия. Тот слегка виновато улыбнулся в ответ. Лицо мужчины было ему смутно знакомо, но вспомнить где именно они встречались никак не получалось.
   Будто приняв эту улыбку за подтверждение, стражник шагнул вперёд и, жестом приказав своему напарнику заткнуться, с силой ударил себя в грудь в приветственном жесте.
   - Это и правда вы? Вы вернулись? - с явно слышимым восхищением спросил он у белого мага.
   Тот быстро ощутил себя не в своей тарелке. Он не считал, что сделал что-либо достаточное, чтобы заслужить подобное отношение. Тем не менее, едва услышав голос стражника, Дмитрий наконец узнал его.
   - Гевир? Ты ли это? - чувствуя легкое головокружение уточнил он. Стражник тут же просиял, словно и не ожидал, что его имя вспомнят. - Давно не виделись. Так ты теперь стражник?
   Учитывая, что в прошлый раз, когда он видел этого человека, тот был зелёным пареньком, не старше Иврата, виделись они действительно давно.
   - Почти двадцать лет прошло, - кивнул тот, подтверждая мысли мага. - Но вас трудно не узнать, не смотря на то, что... Ну...
   Он невнятно покрутил рукой, и, смутившись, окончательно замялся.
   Дмитрий же стоял, словно громом поражённый. Двадцать лет! Неужели почти двадцать лет он проспал в той пещере?! Конечно, юноша смутно подозревал об этом, догадывался, глядя на то, как изменилось всё вокруг. Но услышать об этом так прямо - это совершенно другое дело. К сожалению, морщины на некогда юном лице его знакомого, из-за которых он не сразу узнал его, не оставляли места сомнению. Страшно подумать, что многие из тех, кого он знал, могли попросту не дожить до этого времени. Маг ощутил себя потерянным, словно зависшим в пустоте, где он мог видеть окружающий мир, но не мог до него дотянуться. В каком-то смысле это было куда страшнее, чем вовсе никогда не вернуться.
   Однако, вселенная не желала ждать, пока парень придёт в себя - события продолжали развиваться независимо от его желания или нежелания.
   - Вы же здесь, чтобы увидеть держателя? Вы срочно должны!.. Он сейчас же должен вас увидеть! Уж он-то обрадуется!.. - от нахлынувших чувств Гевир начал выражаться обрывками предложений, вместо нормальной речи. Дмитрий не знал, каким человеком вырос... стал былой парнишка с наивными глазами, но сейчас он вёл себя точно так же, как и в пятнадцать лет. Не иначе как от шока снова вернулся в те времена.
   Тем временем стражник повернулся к отряду Алого.
   - Эти люди с вами? - осведомился он.
   У мага сил нашлось только на то, чтобы кивнуть.
   - Ты же можешь пропустить нас? - наконец преодолел он ком в горле.
   - Конечно! Конечно! - он развернулся и принялся отчаянно жестикулировать, подавая сигналы кому-то на стене. Полминуты спустя ворота начали медленно открываться. Второй стражник смотрел на товарища с немым изумлением в глазах, похоже совершенно не понимая, что происходит. Собственно, южане едва ли понимали больше, разве что выдержки у них в данной ситуации хватило на большее.
   Так провожаемые разной степени удивлённости взглядами, они вошли в город. Внезапно, Алый схватил Дмитрия за плечи и радостно рассмеявшись заявил:
   - А ты полезный. Теперь я знаю, что говорить недовольным тем, что мы свернули в сторону по дороге! Скажи мне, что и вашего держателя будет так же легко уговорить.
   Белый маг почти невольно улыбнулся в ответ.
   - Смотря о чём ты хочешь его попросить.
   На самом деле, он только сейчас понял, что сам толком не знает, за чем именно эти люди шли сюда. Кроме абстрактного заявления, что им нужна помощь с восстанием. И ведь ему даже в голову не пришло спросить!
   Но только он собрался открыть рот, как заговорил старший из команды Алого:
   - На самом деле, хотелось бы знать чем была вызвана столь эмоциональная реакция там у ворот.
   Сказав это, он устремил на Дмитрия пристальный взгляд серых глаз.
   Парень в ответ постарался смотреть куда угодно, кроме как в них.
   - Наверное, дело в том, что не каждый день мёртвые возвращаются к жизни, - ответил он так тихо, что едва ли его кто-нибудь услышал. Разве что кроме Алого, который по-прежнему обнимал его за плечи, словно лучшего друга. Но тот на высказывание никак не отреагировал. Вместо этого он отстранился и неожиданно строго скомандовал:
   - Ладно, хватит лясы точить. Нам и в самом деле стоит поторопиться и увидеться с держателем. До новой луны мы должны вернуться к остальным, и, желательно, вместе с подкреплением.
   Решительно сделал четыре широких шага, потом внезапно остановился, словно задумавшись и снова обернулся к Дмитрию.
   - Ты, случаем, не знаешь, куда нам идти? Кажется, тебе этот город знаком. Здесь всё такое одинаковое... Было бы неплохо со стороны того парня у ворот выделить нам проводника, или хотя бы направление указать...
   Беловолосый спрятал смешок в кулак, а потом обвёл полузнакомые улицы беглым взглядом.
   - Кажется, действительно знаю.
   "Если, конечно, за столько лет ничего не изменилось и держателя по-прежнему можно найти в Длинном Доме", - он не стал говорить этого вслух, не желая выдавать свою неуверенность. К тому же, даже если его там и нет, то кто-либо из жителей или прислуги точно укажет верное направление.
   Тем временем, он начал замечать, что их разглядывают абсолютно все, оказавшиеся в данный момент поблизости горожане. Причём львиная доля взглядов доставалась, как ни странно Алому. Даже когда его огненные волосы скрывала меховая шапка, парень привлекал внимание. Сложно даже сказать, чем именно -- возможно пронзительным взглядом, или манерой держаться... У него был вид человека, который знает, что на него смотрят и давно привык ко всеобщему вниманию.
   Что-то подобное всегда чувствовал и сам Дмитрий. Из-за внешности и роста он всегда притягивал к себе чужие взгляды. Но, в отличие от нового приятеля, старался избегать этого, ссутулился, держался в стороне, в тени других людей. Рядом с Алым же этого и не требовалось. Пожалуй, впервые в жизни он ощутил себя невидимкой.
   Сообразив, что пауза становиться слишком долгой, маг вытянул руку, указывая направление.
   - Нам туда, - дополнил он свой жест комментарием, стараясь выглядеть как можно естественнее.
   Город сильно изменился. Похоже, даже стал больше, расширив границы. За закатными воротами, которые раньше выводили за стены, теперь виднелись жилые дома и даже небольшой рынок. Наверное, удивляться этому не стоило, но всё же...
   Поглощённый изучением изменившихся улиц Дмитрий даже не заметил, как они дошли до Длинного Дома. К счастью, тот находился там же, где и всегда. Жилище держателя практически не изменилось с тех пор, как он был здесь в прошлый раз.
   Южане с немалым интересом разглядывали не слишком большое на первый взгляд, приземистое здание из тёмного камня и почти без окон. Единственный стражник у входа приветственно ударил кулаком в грудь, глазея на подошедшую компанию точно так же, как и горожане. Алый приветливо улыбнулся ему и, не дожидаясь расспросов, вошёл в тяжёлую, укреплённую металлом дверь. Следом за ним в Дом завалились и его люди. Покачав головой, Дмитрий последовал за ними.
   - Куда дальше? - спросил Алекс, когда они спустились по каменным ступеням и оказались довольно широком коридоре. Наполовину утопленный в земле, Дом изнутри был куда больше, чем выглядел снаружи. Невдалеке слышался людской говор, негромко потрескивали лампы, бросая на украшавшие стены шкуры пляшущие тени. Подобная обстановка внезапно показалась Дмитрию невероятно уютной, пробуждая чувство ностальгии, словно он уже сотню лет не был дома.
   - Ты мог бы спросить и у стража на входе, - укорил он рыжего. - Он бы ответил тебе гораздо лучше, чем я.
   - А ещё начал бы спрашивать, зачем мы пришли и всячески задерживать, - фыркнул тот без тени раскаяния. - А вот ты действительно неплохо тут ориентируешься. Это твой родной город?
   - Нет, но я прожил здесь довольно долго. Не думал, что когда-нибудь вернусь... - маг вздохнул, мысленно смиряясь с тем, что его держат за проводника. - Пойдём, думаю, в это время держатель должен быть в Зале Собраний. А если и нет, кто-нибудь там да есть.
   Однако вопреки его ожиданиям, вместо того чтобы плестись позади, Алый едва за разобрав направление рванул вперёд. Лишь пару раз бросив на Дмитрия уточняющие взгляды на поворотах, он действительно вышел к Залу Собраний. Не то чтобы Длинный Дом представлял из себя особо запутанный лабиринт, но всё же белому магу оставалось только снова покачать головой, подивившись тому, что рыжий, похоже, чувствует себя здесь как дома. Не сбавляя шага тот влетел в Зал.
   Держатель действительно оказался здесь. Он восседал во главе стола, как ему и было положено, и беседовал о чём-то с сидящим рядом мужчиной. Здесь на севере считалось, что любое серьёзное дело лучше всего обсуждать за трапезой. Да и вообще любое дело. Ведь что путного можно решить на пустой желудок? А быть может практичные северяне просто экономили время, совмещая два столь важных занятия. Вот и сейчас широкие деревянные столы Зала Собраний были заставлены снедью.
   Заметив вошедших, держатель города встал, приветствуя их. Это оказался крепкий мужчина лет сорока, с пробивающейся в густых тёмных волосах сединой. Дмитрию понадобилось некоторое время, чтобы узнать его.
   - А, гости с юга, - заговорил он. - Я ждал вас.
   В голосе его, впрочем не было особого радушия. И вообще сложно было понять, рад он их видеть или нет. Однако Алого это ничуть не смутило, будто именно такого приёма он и ждал.
   - Приятно знать, что тебя ждали, - ответил он, после чего ударил себя кулаком в грудь в традиционном приветствии. Правда, ударил он скорее в плечо, после чего вскинул руку над головой, будто отсалютовав держателю.
   Что он хотел этим сказать, Дмитрий так и не понял, но выглядело внушительно. После этого правитель и лидер восстания принялись сверлить друг друга изучающими взглядами. Все присутствующие в Зале сосредоточенно ожидали чем же всё это разрешиться.
   Белый маг решил не ждать. Он сделал шаг вперёд, сбрасывая капюшон и снимая шапку, чтобы ничто не помешало узнать его.
   - Давно не виделись, Дрокан.
   Тот перевёл взгляд на него и некоторое время застыв, молча стоял на месте, то ли ему потребовалось время, чтобы узнать Дмитрия после стольких лет, то ли он просто не мог поверить своим глазам.
   Прошла секунда, показавшаяся ему, да и наверное всем остальным бесконечностью, пока он ожидал реакции. А потом держатель изумлённо выдохнул:
   - Дым! - после чего добавил уже громче, - Дым, ты ли это!
   И рванул вперёд. Сперва магу даже показалось, что он пойдёт прямо по столам, не обращая внимания на посуду и остатки еды. Но тот всё же двинулся в обход.
   Оказавшись рядом, Дрокан схватил его за плечи медвежьей хваткой, будто пытаясь убедиться, что перед ним действительно его друг, а не призрачный морок.
   - Мы же были уверены, что больше тебя не увидим!
   "Я тоже".
   - И всё же я здесь, - слегка натянуто улыбнулся Дмитрий, чувствуя спиной направленные на него взгляды южан. Стараясь не обращать на них внимания, маг окинул друга изучающим взглядом. - Ты... изменился.
   И тут же понял, насколько банально прозвучала эта фраза. Разве так он должен был приветствовать того, с кем так много они прошли плечом к плечу? Но что ещё он мог сказать тому, кого он помнил своим ровесником, мальчишкой с горящим взглядом? Теперь же перед ним стоял настоящий правитель, несущий на своих плечах груз ответственности и прячущий в глубине глаз опыт поражений и побед, горестей и радостей, подстерегавших его на ухабистом жизненном пути. На мгновение сердце мага кольнула горечь осознания того, что всё это случилось без него. Что дорогу, которую они могли бы пройти вместе, Дрокану пришлось преодолеть в одиночку.
   Но взглянув в глаза старому другу, Дмитрий понял, что тот думает о чём-то похожем и горечь внезапно отступила.
   - Ты тоже изменился, - серьёзно ответил Держатель.
   Маг с еле сдерживаемым облегчением улыбнулся.
   - Я тоже рад тебя видеть, но, может, нам стоит отложить наш разговор, ведь у тебя гости с юга.
   Мужчина только отмахнулся.
   - Если я хочу поприветствовать старого друга, с которым я не виделся целую вечность, то они подождут, - сказано это было достаточно жёстко. Дмитрий обернулся, чтобы убедиться, что это не обидело его спутников, и увидел, как Алый отвешивает Держателю полушутливый поклон, как бы соглашаясь с его словами. Это немного успокоило белого мага. Всё же, будучи тем или иным образом связанным и стой и с другой стороной, он чувствовал собственную сопричастность к встрече Севера с Югом, а потому хотел бы, чтобы всё прошло хорошо.
   "Такое чувство, будто я привёл свою девушку на встречу с родителями," - не выдержав возвёл глаза к потолку Дым.
   - Что же, и впрямь не будем топтаться на пороге, - прервал его волнения Держатель города, обращаясь к южанам. - Проходите и разделите с нами трапезу, раз уж вы пришли с делом. Негоже решать важные дела на пустой желудок.
   Это немного разрядило обстановку, по-крайней мере для Дмитрия. Дрокан провёл его за собой и усадил рядом с собой во главе стола. Остальные трапезничающее, похоже, были больше взволнованы его возвращением, однако, присмотревшись, Дым понял, что их внимание поровну разделено между ним и гостями с юга, которых здесь, похоже, по-прежнему видели нечасто.
   Усевшись на огромное деревянное полукресло-полутрон, Держатель наполнил кубок так, что хмель выплёскивался через края и поднял его над головой так, чтобы всем было видно и провозгласил:
   - Выпьем за моего друга, героя Севера, наконец вернувшегося к нам! - этот тост был принят с бурными выкриками, в которых Дмитрий не без удивления услышал искреннюю радость. Дрокан немного погодил и добавил: - И за наших южных гостей.
   Он качнул кубок в сторону Алого и его товарищей, потеснивших гостей рядом с Держателем. Те ответили ему вежливыми, но осторожными улыбками. Все, кроме самого их предводителя. Тот растянул губы в совершенно открытой и полной искреннего дружелюбия усмешке и, схватив со стола наполненный кубок кого-то из своих приятелей, ответил правителю тем же. Дрокан, удовлетворённый этим, осушил собственную посудину едва ли не одним глотком. Алый последовал его примеру. Его товарищи отчего-то следили за этим действом с таким ужасом и восхищением, словно их командир только что проглотил огромного ядовитого паука.
   Немного помедлив, Дмитрий тоже залпом выпил содержимое своего кубка. За такое невероятное возвращение действительно стоило выпить. Он даже не понял, что это был за напиток, да это было сейчас и не важно. Только приятная волна тепла прошлась по телу от обожжённого огнём горла вниз к желудку. На душе тоже потеплело и маг, даже, кажется, начал замечать в толпе знакомые лица...
   Алекс неожиданно поднялся со своего места. Места и обратился к Дрокану. Стоило отдать огненному магу должное -- стоило ему заговорить, как все разговоры как-то сами собой умолкли.
   - Мы действительно прибыли по делу, - сходу начал он. - Я и мои люди благодарим тебя за подобный приём. Для нас это большая честь -- встретиться с человеком, объединившем весь Север. Даже до нас -- южан, - на этом слове он саркастично усмехнулся, - Доходили слухи о происходившем здесь. Но мы действительно торопимся.
   Дрокан слушал внимательно и не спешил прерывать его.
   - Думаю, - продолжил Алый, - Вы уже знаете, зачем мы пришли.
   Держатель кивнул.
   - Знаю. Тебе нужна моя армия для вашей южной войны за власть, с которой мы покончили уже давно, - он взмахнул рукой, пресекая возможные возражения. - Борьба за свободу, свержение тирана -- всё это красивые слова, но суть остаётся той же. Вы хотите свергнуть законного правителя и занять его место. Или посадить на это место кого-то другого. Так чем же это отличается от захватнических войн? Ради чего мои люди должны проливать свою кровь вдали от дома, когда могли бы жить спокойной мирной жизнью и растить детей? Но не буду лукавить и юлить -- на Севере сейчас неспокойно: в горах засели разбойники и грабят проезжающих через перевалы торговцев, на границах неспокойно... Вполне возможно, скоро моя армия понадобится мне самому. Могу ли я тратить силы на чужие сражения, если мои собственные люди оказываются в нужде? Тебе нужна моя помощь, так скажи -- почему я должен тебе её предоставить?
   Алый вскинул голову.
   - Мне не нужна власть, - твёрдо сказал он. - Небо мне в свидетели -- я предпочёл бы держаться от неё так далеко, как это только возможно. Но, к сожалению, я из тех людей, которые просто не могут сидеть на месте, если видят что способны хоть что-то сделать. Уверен до вас, как и до нас доходят слухи из-за границы. Ох, уверен, они и между мирами могут просочиться, не то что через горную гряду! Слухи о мятежах, о том, как целые деревни, а то и города исчезали с лица земли, о темных обрядах в стенах королевского замка... О том, как людей похищают из собственных домов, а младенцев из колыбелей. О том, что никто не может быть уверен в том, что проснётся завтра утром, а если проснётся, то обнаружит своих семью и друзей живыми и невредимыми. О том, как пропадают люди, осмелившиеся сказать хоть одно дурное слово против короля или его "свиты". Только вот это совсем не слухи.
   Кажется, он даже раскраснелся от волнения.
   - И я пришёл не просить помощи. Я пришёл, чтобы сказать, что мы собираемся помочь вам. Потому что то, что происходит в королевстве сейчас -- это не только проблемы "южан". Вы можете считать, что сидите здесь на севере, окружённые горами и снегами, в безопасности. Что всё это происходит далеко от вас, на каком-то "Юге" и никогда вас не коснётся. Но это не так. Да, король далеко, и только поэтому его руки до сих пор до вас не дотянулись. Но когда он опустошит собственные земли, он начнёт брать то, что ему нужно у вас. Уже начал. На границах беспокойно, говорите? И вы думаете, это просто совпадение? И эти "разбойники" - могу поспорить, на перевалах уже пропадают люди.
   Он смотрел в глаза Держателя прямо, как человек, совершенно уверенный в своих словах. Тот не отводил взгляда и не прерывал его, но лицо его не выражало никаких эмоций. Даже Дмитрий не мог понять, согласен ли Дрокан с его словами или едва сдерживается, чтобы не вышвырнуть наглого гостя вон.
   Алекс тем временем продолжал:
   - Я пришёл не просить помощи -- я пришёл сказать, что там, на "юге" мы будем умирать и проливать свою кровь за себя и за вас. И что для вас ещё поздно присоединиться. Да, мне нужны люди. Нас сильно потрепало за этот год. Но это не значит, что я прошу людей "для себя" или "для нас". Мне нужны люди, потому что если мы проиграем в этой битве, нас просто сметут. И тогда уже никто ничего не сможет сделать. Никто уже не сможет оправиться от этого поражения. Вот почему вы должны "предоставить" мне свою помощь. Потому что если вы не "поможете" нам, то вам самим не поможет уже никто.
   Он замолчал, опустив голову.
   - Ответить или нет -- это ваше дело, - негромко добавил он, не поднимая головы. - Но мы действительно торопимся. Поэтому прошу вас дать ответ как можно быстрее, каким бы он ни был. А я, если мне будет позволено, хотел бы удалиться, чтобы не мешать встрече старых друзей.
   Один из его людей -- тот сероглазый старик -- положил руку Алому на плечо, словно поддерживая его.
   Держатель некоторое время молчал, и взгляд его был тяжёлым. Тишина длилась несколько секунд от силы, но Дыму они показались очень долгими. Затем он заговорил:
   - Как я и сказал -- это слишком тяжёлый выбор. Я не могу ответить сейчас -- мне нужно всё обдумать. Пока же вы можете остановиться в моём доме. Как гости.
   Он повернулся к Дмитрию.
   - Могу я просить тебя, чтобы ты проводил их, мой друг? Думаю, ты не забыл, где находятся комнаты для гостей?
   Маг кивнул и поднялся из-за стола, но тут Дрокан остановил его.
   - А потом возвращайся.
   Дым улыбнулся и кивнул снова. Это прозвучало почти как приказ. Ему было приятно осознавать, что старый друг действительно скучал по нему. Беловолосый подошёл к компании южан.
   - Уводите командира. А мы, пожалуй, ещё посидим здесь, если никто не против, - расслабленно, словно ничего из ряда вон выходящего и не происходило, сказал один из них.
   Маг кивнул в третий раз, начиная уже чувствовать себя безмолвным болванчиком. Поэтому всё же решил добавить:
   - Думаю, всё будет в порядке. Уверен, все будут разочарованы, если их лишат возможности поглазеть на южан, - после чего он повернулся к Алому. - Я провожу тебя и вернусь сюда, если ты не против.
   - Я с вами, - сказал старший из воинов огненного мага.
   - И я! - вскочил со своего места Иврат.
   Старый воин сурово посмотрел на мальчишку.
   - Нас двоих будет вполне достаточно.
   - Ну пожалуйста! - скорчил жалобную мину парнишка, похоже, не желая расставаться со своим кумиром ни на минуту.
   - Ох, ладно. Только будь осторожней.
   - Есть! - с лучезарной улыбкой отозвался тот.
   Они вчетвером вышли из Зала Собраний. Алый вёл себя необычно тихо, пока за ними не закрылись тяжёлые двери. После чего сделал пару шагов и начал заваливаться набок. Словно только этого и ожидая, Иврат и старик бросились его ловить.
   Ничего не понимая, Дмитрий бросился обратно к двери в Зал, чтобы позвать кого-нибудь на помощь, но старик-воин остановил его, ухватив за рукав.
   - Не суетись, парень, всё в порядке.
   - В порядке?! - магу сложно было представить, что может быть "в порядке" с человеком, который ни с того ни с сего свалился посреди коридора.
   - Он просто пьян вусмерть, ничего особенного, - похоже, вояку действительно веселило происходящее.
   - Пьян? - удивлённо переспросил Дым.
   - О да. Не удивляйся, просто у нашего командира нулевая переносимость алкоголя -- пьянеет даже нюхнув что-нибудь крепкое. А от первого же глотка просто вырубается. Сегодня он просто решил покрасоваться, вот и расплачивается, - в этот момент старик был похож на любящего деда, картинно ругающего внука за проказы.
   - Но это же смотрелось просто потрясающе, Ксандер! - Иврат явно был не согласен со старшим товарищем.
   - Да уж, - несколько облегчённо согласился Дмитрий, подумав о том, что кое-кому наверняка не понравилось бы, откажись чужак выпить вместе с Держателем.
   - Потрясающе,- Ксандер ухмыльнулся. - Хорошо хоть, что его прям на месте не вывернуло... Вот было бы завершение речи!
   Словно отреагировав на это замечание, Алый застонал и попытался придать своему телу более вертикальное положение:
   - Я... могу дойти до комнаты, - достаточно твёрдо заявил он.
   - Я всё-таки помогу! - упрямо возразил Иврат, вцепившись в своего командира, то ли чтобы не дать ему отойти, то ли чтобы удержать от падения.
   - Здесь недалеко комната. Как раз для... перебравших, - окончательно убедившись, что рыжий жив и относительно неплохо себя чувствует, Дмитрий окончательно успокоился и не смог удержаться от улыбки. - Не думаю, что сейчас она может быть заперта. Осталось всего-то повернуть направо, пройти два коридора и там третья дверь с конца.
   Алый пробурчал что-то утвердительное. Убедившись, что он в состоянии переставлять ноги, они двинулись вперёд. Коридоры были пусты, очевидно, в этой части Дома сейчас почти никого не было. Несмотря на достаточно раннее время суток, слишком узкие окна почти не пропускали солнечные лучи, так что внутри царил мягкий сумрак, разрываемый только полосками яркого света. Из-за толстых стен и дверей голоса из Зала Собраний были едва слышны, хоть и отошли они не слишком далеко. В который раз Дмитрий поймал себя на том, что чувствует себя здесь мирно и уютно.
   Несмотря на обязанности провожатого, маг шёл рядом с Алым и поддерживающим его Ивратом, присматривая за ними на случай, если парнишка всё же не удержит свою ценную, но довольно тяжёлую ношу. Оттого он заметил, как огненноволосый внезапно дёрнулся и попытался оттолкнуть мальчишку от себя. Тот в ответ вцепился в правое плечо командира, но больше не успел сделать ничего.
   Кажется, Дмитрий ощутил знакомый, давящий запах крови даже раньше, чем кортик в руках Алекса вспорол горло парнишки, и алая жидкость окрасила клинок и брызнула на стену. Иврат захрипел и начал заваливаться в бок, продолжая судорожно цепляться за плечо рыжего. Белый маг отлично видел всё, что произошло, но так и не сумел сдвинуться с места прежде, чем Алый наконец оторвал мальчишку от себя. Его тело рухнуло на тёмно-зелёный ковёр, по которому тут же начало расползаться тёмное пятно.
   Огненный маг, тяжело дыша, опёрся о стену, не выпуская своё оружие из рук. Огонь, разгоревшийся было в его глазах, теперь медленно потухал.
   Полностью дезориентированный, Дмитрий никак не мог понять, что же он должен теперь сделать. Ксандер же, стоявший всё это время чуть поодаль, поскольку шёл за ними следом, сориентировался быстрее.
   - Ты в порядке? - спросил он у Алого.
   Рыжий коротко кивнул, одарив старика колючим взглядом. Тот подошёл к телу и, подождав немного, осторожно, словно перед ним была ядовитая змея, толкнул его сапогом, поворачивая на спину. Беловолосый наблюдал за этим молча -- у него просто в голове не укладывалось, как Алекс мог не задумываясь просто так убить одного из своих, практически ребёнка. И почему Ксандер отнёсся к этому так спокойно? Или это то, чем его командир обычно и занимается по пьяни?
   В том, что парнишка мёртв сомнений не было -- опустевшие глаза смотрели в пустоту. Запах крови стал сильнее. Дмитрий ощутил головокружение и странную слабость. Усилием воли маг подавил эти чувства. А он-то думал, что давно уже привык...
   Дым скользнул взглядом по застывшему на ковре трупу и внезапно заметил зажатый в мёртвой руке клинок.
   Ксандер присел рядом.
   - Да чтоб тебя! Зачем?.. - он печально покачал головой, после чего протянул руку к лицу мальчишки и закрыл ему глаза. Дмитрий еле сдержался, чтобы не вздохнуть с облегчением.
   - Я пойду дальше один, - неожиданно сказал Алый. С трудом оторвавшись от стены, командир повстанцев тяжёлой походкой направился в сторону комнаты для отдыха, придерживаясь за стену.
   Дмитрий и Ксандер пару секунд провожали его взглядами.
   - Кто бы мог предугадать, что так выйдет, - неожиданно подал голос воин. - Мальчишка был с нами едва ли не с самого начала... Хотя, если вспомнить, то он сам напросился с нами на Север.
   Он тяжело вздохнул, после чего повернулся к Дмитрию.
   - Не подумай ничего плохого о командире. Уверен, ему и самому тошно от того, что случилось. По лицу твоему вижу, что тебе он сейчас показался бесчувственным, но таким парню стать пришлось. За ним убийцы охотятся с тех пор, как он начал всю эту заварушку с восстанием. В первый раз, когда вот так оказался один из своих оказался предателем, Алекс замешкался и погиб один близкий ему человек... Так что теперь, думаю он просто не может позволить себе сомневаться.
   Эта история показалась Дмитрию несколько знакомой, но всё же он не мог до конца смириться со случившемся. Он отвёл взгляд.
   - Зачем вы... говорите это мне?
   - Не знаю, может просто слишком сентиментальным становлюсь на старости лет, - Ксандер невесело улыбнулся. - Просто кажется мне будто... есть в вас что-то похожее что ли? Ладно, пошли. А то наш герой уже перевалился за угол, а нам сейчас нельзя его одного оставлять.
   - А как же... тело?
   Они оба посмотрели вниз.
   - Да уж, нельзя его так оставлять... Тогда сбегай, что ли позови кого, чтоб о нём позаботились? А я пока присмотрю за командиром.
   Дмитрий кивнул и поспешил вернуться к обитаемой части Дома, чтобы найти кого-нибудь из стражи. Коротко объяснив случившееся и пораздумав немного, он решил всё же вернуться к Алому и проверить, как у них с Ксандером дела.
   Постучав в комнату, в которой они должны были быть, он медленно открыл дверь и его взгляду открылся Алый, сидящий на кровати прямо напротив входа. Бравый командир был занят нелёгким делом - стаскивал с себя тяжёлую верхнюю одежду. Под ней оказалась плотная рубаха, на правом рукаве которой красовалось большое тёмное пятно. Дмитрий снова почувствовал удушающий запах крови.
   - З-зараза, - Алый поморщился.
   - Рана открылась? - озабоченно спросил Ксандер.
   Маг кивнул.
   - Знал куда метить...
   Он попытался стащить с себя рубаху, но это получалось у него с таким трудом, что Ксандеру пришлось ему помочь. Едва избавившись от неё, Алекс принялся сдирать с руки окровавленную повязку, изредка негромко шипя от боли.
   - Сафа меня убьёт, - заявил он, разглядывая.
   - Повернись, я помогу перевязать...
   Алый передвинулся на кровати, чтобы воину удобнее было перебинтовывать рану. Когда он сделал это, Дмитрий увидел большой ожог на спине у огненного мага, под правой лопаткой. Присмотревшись, он понял, что это какой-то узор.
   "Может, это что-то вроде знака огненного мага?" - озадаченно подумал Дмитрий, но решил, что сейчас не подходящий момент, чтобы задавать такие вопросы. Что-то не давало ему уйти прежде, чем Ксандер закончит перевязку. Он просто стоял и наблюдал. Было тихо - никто не говорил ни слова. Алый клевал носом - видимо прилив адреналина, вызванный покушением, сошёл на нет, и хмель снова брал своё.
   - Ну вот и всё, - сказал наконец старик, похлопав Алекса по плечу. - Я буду снаружи.
   - Спасибо, Ксандер, - ответил тот.
   Воин вышел. Рыжий повернулся к Дмитрию и слабо усмехнулся:
   - Не судьба мне побыть одному, а?
   - Прости. Мне хотелось убедиться, что всё в порядке.
   - В порядке, да? Знаешь, я просто почувствовал, что что-то не так. Мне просто показалось, - он приложил ладонь к лицу. - Какая-то часть меня до сих пор хочет, чтобы это была просто ошибка. Но это было бы ужасно -- ведь тогда получилось бы, что я убил паренька ни за что ни про что...
   Он убрал руку и посмотрел на Дмитрия.
   - Знаешь, я ужасно устал. Кажется, это продолжается уже вечность. Они всё идут и идут... Иногда я жалею, что вообще влез во всё это. Вокруг куча друзей и соратников, но почти ни на кого нельзя действительно во всём положиться...
   Алый замолчал, задумчиво глядя на мага.
   - Ты десятки лет проспал в забытой богом пещере и понятия не имеешь, что происходит вокруг. Интересно, могу ли я доверять тебе?
   Тот ничего не ответил. Пристальный взгляд золотистых глаз словно зачаровал его. Но рыжий первым отвёл взгляд.
   - Не слушай меня. Что-то я совсем разнылся, аж противно. Ничего, думаю, мне будет лучше, когда я просплюсь, - миролюбиво сказал он, заваливаясь на бок в процессе и, похоже уже в полусне натягивая одеяло.
   Дмитрий улыбнулся и так ничего и не говоря вышел из комнаты, тихо прикрыв за собой дверь. Рядом с ней стоял, опершись о стену Ксандер. По нему невозможно было сказать, слышал ли он что-либо из их разговора или нет.
   - Я останусь тут на всякий случай, - сообщил он. - Конечно, к командиру не так-то просто подобраться, как ты уже видел, но лучше уж перебдеть, чем недобдеть. Не говори пока ничего нашим -- я сам им потом сообщу о Иврате.
   Маг кивнул. Ни слова выдавить из себя он не мог, да и не знал чего уж тут можно сказать. Всё что оставалось -- это вернуться обратно в Зал Собраний. Дмитрий завернул за угол, сделал было несколько шагов, но тут же остановился и тяжело опёрся на стену. Он опустил взгляд на руки и увидел, что их бьёт крупная дрожь. Видимо, происходящее всё же затронуло его сильнее, чем он думал.
   - Будто ничего и не заканчивалось... - пробормотал маг, пытаясь взять себя в руки. Потом закрыл глаза, сделал глубокий вдох и всё же дошёл до двери. В Зал он входил уже спокойным -- по крайней мере внешне.
   Южане по прежнему сидели за столом и, похоже, веселились от души. Дыму это показалось до жути неестественным, но он тут же вспомнил, что они ещё не знают о случившемся. Самому ему сложно было представить, что должны чувствовать люди, когда их предаёт один из своих. Он думал, что им с Дроканом довелось познать и боль потерь и предательство, но, кажется, на юге в этом знали больший толк, чем на севере.
   Маг перевёл взгляд на своего старого друга. Тот, словно почувствовал это, а может быть давно уже ожидал его возвращения. Так или иначе, их взгляды встретились. Держатель кивком позвал Дмитрия занять его место. Тот поторопился принять приглашение.
   - Ну, расскажешь мне что случилось? - спросил Дрокан, едва он устроился рядом.
   Беловолосый неопределённо повёл плечами.
   - Южане пришли и убивают друг друга в моём доме. Чудесно.
   Дмитрий чувствовал себя так неуютно, будто это был выговор лично ему.
   - Не думаю, что они это планировали...
   - И когда ты успел с ними так крепко спеться?
   Дым поднял взгляд на друга и понял, что тот улыбается. Он облегчённо выдохнул.
   - Ты стал таким серьёзным. Теперь мне тяжело с тобой общаться -- больше похоже на беседу с ментором, чем со старым приятелем... Прости.
   Улыбка померкла.
   - Тяжело, да? Люди меняются со временем.
   - Но для меня прошло лишь несколько дней. Наверное, мне до сих пор кажется, что это просто сон. Всё вокруг изменилось -- горы, город, люди. Ты.
   - Вот как? Но ты тоже изменился, - взгляд правителя неожиданно стал тяжёлым, но тут же снова потеплел. - Ты расскажешь мне, что же с тобой произошло тогда... когда ты ушёл?
   - Я... по правде говоря, я сам точно не помню, - Дмитрий отвёл взгляд, пытаясь прогнать страшные видения. - По крайней мере не всё.
   Но тут же он снова прямо посмотрел в глаза друга.
   - Но я убил его Дрок. Клянусь тебе -- я сделал это.
   Дрокан покачал головой.
   - Не нужно убеждать меня. Я верю тебе. Нет, я знаю, что ты говоришь правду. В конце концов, если бы ты не сделал этого, мы оба тут не сидели бы. Но мы... я... действительно думал, что ты уже не вернёшься. И я чудовищно рад, что ошибся. Ты даже представить себе не можешь, как я рад! Настолько, что даже демоновы южане меня не волнуют!
   - Ладно, ладно, я понял, - Дмирий не смог сдержать улыбки. - Но, честно говоря, я думал, что ты разозлишься.
   - На что? - кажется, мужчина искренне удивился.
   - На то, что я ни слова не сказав ушёл в самый важный момент, да ещё и прихватив часть твоих войск...
   Держатель расхохотался.
   - Так вот как ты это видел? Я всегда знал, что у тебя странный взгляд на вещи, но чтобы человек, который с маленьким отрядом фактически прорвал осаду в самом неожиданном для врага месте, чувствовал себя виноватым за это... Да если бы не это, то подкрепления не успели бы прорваться и нам пришёл бы конец! Я и не думал, что вы сбежали -- я думал, вы решили героически погибнуть в безнадёжной борьбе!
   "Всё было совсем не так, - подумал Дмитрий. - В этом не было ничего героического. Только мой эгоизм, который привёл всех к гибели."
   Но он не нашёл в себе сил сказать это вслух.
   - Ну же, не смотри на меня, как побитая собака. Давай праздновать твоё возвращение!
   "Моё возвращение... только я и вернулся, хоть и заслуживал этого меньше всех..."
   Маг мотнул головой, пытаясь избавиться от тяжёлых мыслей, и выдавил из себя улыбку.
   - Давай праздновать. И расскажи мне, наконец, что же происходило пока меня не было.
   Они проговорили до поздней ночи. Людей в Зале становилось всё меньше, пока они и вовсе не остались только вдвоём. Постепенно, Дмитрий снова начал понемногу воспринимать этого грозного и строгого Держателя Севера как своего старого друга. Это было всё равно, что заглянуть в будущее и увидеть, что все твои мечты сбылись. Только это уже произошло в реальности. Маг понял, что ему понадобиться время для того, чтобы совместить две эти картины мира воедино.
   О чём он и заявил в конце концов другу, возможно, под воздействием немалого количества выпивки.
   - И всё же всё вокруг слишком изменились. Особенно ты. Я чувствую себя странно, будто не поспеваю за происходящим...
   Дрокан помолчал немного, а потом негромко, но уверенно, словно решив для себя что-то, заговорил:
   - Я ведь уже говорил -- ты тоже изменился. Думаю, ты и сам это понимаешь, но... видел ли ты себя со стороны с тех пор, как... вернулся?
   Дмитрий отрицательно покачал головой.
   - Смотри.
   Держатель схватил со стола начищенное до блеска блюдо, одним движением скинув с него остатки хлеба в свою тарелку и повернул к магу на манер зеркала.
   Отражение в металлической поверхности было нечётким, но всё же присмотревшись, Дым смог угадать своё лицо. Вот только...
   Да, отрицать перемены было совершенно невозможно -- они слишком бросались в глаза. На самом деле, оставалось только удивляться, как он не замечал этого раньше... Не замечал ли?
   Юноша, смотревший на него из отражения был совершенно беловолосым, в то время как раньше сам Дмитрий имел непримечательную мышино-серую масть.
   "Седина?"
   Он медленно поднял руку к отражению, будто пытаясь убедиться, что ему не мерещится, но тут, словно вспышка в памяти, другое лицо перекрыло его собственное -- бледная кожа, узкие зрачки и длинные когти.
   Маг издал дикий крик и с размаху выбил блюдо из рук Держателя Севера.
   - Нет! Прочь! - он отшатнулся и схватился за голову. Кажется, его сознание разлеталось на тысячу осколков, которые никак не хотели собраться в единую картинку. Более того, вместо этого они словно впивались глубоко под кожу, причиняя боль.
   "Пожалуйста... ещё немного... мне нужно ещё немного времени..."
   Дрокан никак не отреагировал на это -- он просто сидел, наблюдал и ждал, пока маг придёт в себя.
   - Прости, - наконец оторвал руки от лица тот. - Наверное, я всё же перебрал. Хватит воспоминаний на сегодня -- уже поздно. Думаю, пора уже мне лечь спать.
   Дмитрий соврал. Он совсем не чувствовал себя пьяным, но почти жалел об этом. Однако его друг понимающе кивнул.
   - Ты прав. Уже поздно. Та комната, которая была твоей тогда... ты должно быть помнишь? Она сейчас пуста. Если хочешь, она снова станет твоей.
   - Только на эту ночь, - маг отошёл от стола и повернулся к Дрокану спиной, чтобы тот не видел его лица. Всё же он чувствовал за собой вину, не будучи полностью откровенным со старым другом. В прошлом маг тоже был не совсем честен с ним и теперь всё же ощущал потребность хоть немного приоткрыться перед ним. - Я... я знаю, что со мной не всё в порядке. Но мне нужно привести мысли в порядок. Столько всего произошло... и продолжает происходить... Может быть это глупо, но мне просто нужно время.
   "Время, которое было у тебя, но не было у меня."
   И он чувствовал что здесь, на Севере воспоминания не оставят его ни на секунду.
   - Я поеду с южанами... с Алым. Думаю, сейчас это будет лучшим выбором. Даже если ты не сможешь помочь им -- один маг это может и немного, но хоть что-то.
   Снова молчание затянулось.
   - Хорошо. Ты волен отправляться куда тебе вздумается. Но помни, что здесь твой дом. И здесь у тебя будет место, которого ты заслуживаешь. Когда бы ты не решил вернуться.
   Эти слова, произнесённые в спину, заставили Дмитрия испытать такое облегчение, что он почувствовал странную слабость в коленях. На мгновение ему даже показалось, что он рухнет на пол прямо здесь, не дойдя до своей комнаты. Но каким-то образом ему удалось сдержаться. Маг только кивнул и вышел.
  
   В этот день с самого утра шёл снег. Холод пробирал до костей, а белая метель слепила глаза, словно кроме неё ничего не существовало в мире. Ни звука шагов, ни следов на снегу. Он чувствовал себя самым одиноким человеком в мире.
   И всё же ощущения подсказывали, что рядом должен быть кто-то ещё. Другие живые люди, потерявшие друг друга в этом снежном безмолвии. Парень попытался крикнуть, но попытка не увенчалась успехом -- метель поглотила голос, как и все остальные звуки. В душе постепенно нарастало беспокойство, словно что-то было не так.
   Снова крик -- и снова тишина в ответ. Ему начало казаться, что кто-то смотрит на него сквозь мечущийся в пьяном танце каскад снежинок. Дурные предчувствия нарастали. Он побежал, но ноги увязли в снегу. Парень принялся руками расчищать себе путь, но как бы ни старался, всё глубже погружался.
   Когда же он сгрёб очередной слой снега, то, неожиданно, увидел под ним чьё-то бледное лицо с пустыми глазами. Каким-то необъяснимым образом эти глаза смотрели прямо на него. Даже когда парень попятился, мёртвые зрачки словно следовали за ним. Тут что-то уткнулось ему в спину -- торчащая из сугроба оледенелая рука.
   Чувствуя странную безнадёжность в душе, он поднял взгляд и понял, что повсюду из-под снега виднеются погребённые в нём мёртвые тела. И все они смотрят на него холодными безжизненными глазами. Каждого он знал в лицо. Замёрзшие губы шептали имена и от каждого произнесённого имени будто становилось ещё холоднее...
   Дмитрий проснулся в холодном поту.
   Он широко раскрыл глаза и несколько минут смотрел на каменный потолок, пытаясь убедить себя в его реальности и боясь пошевелиться. Потом, тяжело выдохнув, сел на кровати и огляделся.
   Через узкое окно под потолком в небольшую комнату просочилась яркая полоска света. Кажется, снаружи даже щебетала какая-то птица. Слишком мирно и спокойно. Можно даже подумать, что не только снежная пустошь, но и вчерашний день, и большая часть жизни магу просто приснилась.
   Стену по правую руку полностью закрывали книжные полки, заставленные всевозможными томами и свитками. Отчего-то среди них примостился и горшок с каким-то понурым серым плющом. Дым совершенно не помнил даже, был ли тот здесь прежде.
   "Это действительно моя комната."
   Он поднял руку и ухватил прядь волос.
   "Белые... Значит всё же не приснилось."
   Дмитрий встал, ополоснулся из умывальника и начал одеваться. Он понятия не имел, сколько времени, но солнце за окном наводило на мысль что уже немало. Есть не хотелось -- на самом деле его даже слегка подташнивало. После такого сна и неудивительно.
   Маг пригладил волосы, пытаясь прогнать дурные мысли и сосредоточиться на реальности. Смешно получится, если после вчерашнего заявления он попросту проспал отъезд южан. Так что Дым поторопился выйти. Длинный Дом уже жил своей повседневной жизнью. Все, мимо кого проходил беловолосый, оглядывались на него. Кое-кто даже приветственно склонял голову. Не узнавая лиц, тот просто кивал в ответ, не останавливаясь. Поймав кого-то из прислуги, он задал вопрос о том, где южане и получил ответ "во дворе".
   Это безусловно радовало -- по крайней мере они ещё не только в пределах города, но и, похоже, ещё не отбыли. Хотя, конечно, Алый прибыл сюда на переговоры, а они могли затянуться и на несколько дней, но белому магу всё равно казалось, что он всё пропустит, если не найдёт его прямо сейчас.
   Южане действительно обнаружились во дворе -- собравшись все вместе, они в большинстве своём подпирали стены и разговаривали. В стороне ото всех обнажённый по пояс Алекс поливал себя водой из бочки с помощью ковшика, который держал в левой руке. На правой красовалась свежая аккуратная повязка. Рыжий время от времени фыркал, но в целом, похоже, не испытывал никаких неудобств. Остальным же очевидно на него даже смотреть было холодно. Дым направился прямиком к нему.
   - Доброго утра.
   Алый окунул голову в бочку, после чего вытер лицо тыльной стороной руки, провёл ладонью по волосам и с улыбкой повернулся к белому магу.
   - Уже давно за полдень, - заявил он.
   Дмитрий поднял взгляд на солнце.
   - И правда.
   - Ну и хорош же ты спать!
   - Что поделать, не я ведь завалился спать посреди дня, - попытался отшутиться Дым.
   - Твоя правда, - примирительно улыбнулся Алый. - К счастью, я очень вовремя решил напиться и действительно смог заснуть. Так что сегодня встал пораньше и успел кучу дел переделать!
   Он мотнул головой, разбрасывая вокруг себя тяжёлые холодные капли, а потом внезапно напряг мускулы и вода на его теле мгновенно испарилась, превратившись в плотный белый пар, словно кто-то вылил воды на раскалённые камни в бане.
   Сначала это показалось Дмитрию забавным, но подбирающееся к нему белое облако неожиданно напомнило утренний сон. На грани паники он махнул рукой, с помощью порывов ветра разгоняя пар.
   - Уф, спасибо, - отозвался на это Алый. - Кажется, я перестарался.
   Теперь он был абсолютно сухим, а неровно обрезанные волосы торчали во все стороны.
   - Ты выглядишь довольно бодро после вчерашнего, - попытался сменить тему Дым.
   - А, ваш держатель угостил меня какой-то зелёной выпивкой -- сказал что помогает от похмелья. И добавил, что лучше мне не знать, из чего она сделана.
   Дмитрий снова не сдержал улыбки. Кажется, Дрокан решил подшутить над южанином -- о настойке маг знал, и в её составе не было ничего необычного. Но, кажется, и душевное состояние рыжего пришло в норму, хоть и случилось это несколько быстрее, чем должно бы. Но кто он такой, чтобы лезть человеку в душу?
   - Ну, как видишь, она сработала, - продолжил тем временем Алый. - И это здорово, потому что теперь мы можем уехать прямо сегодня -- приготовления уже почти завершены. Конечно, до темноты мы недалеко успеем уйти, но лучше немного, чем ничего.
   - Тогда я рад, что вы не ушли без меня. Думаю, мне следует отплатить вам, ребята, за то, что вытащили меня из той пещеры. Я отправлюсь с вами, если никто не против.
   - Да, будет здорово, - Дмитрий отметил, что Алекс совсем не выглядит удивлённым. - И я в любом случае не ушёл бы, пока ты не проснулся -- уходить не попрощавшись не слишком-то вежливо. Если хочешь что-то сделать или собрать в дорогу -- у тебя есть ещё немного времени, так что лучше поторопись.
   - Так и сделаю, - кивнул маг.
   Он уже повернулся, чтобы уйти, как понял, что даже не подумал о том, чтобы спросить -- согласился ли Дрокан помочь южанам или нет? Он мысленно выругал себя за подобную рассеянность. Словно услышав его, Алый крикнул вслед:
   - Не забудь поблагодарить своего держателя за то, что отправляет с нами не только своих воинов, но и лучшего мага на Севере. Это большее из того, на что я мог рассчитывать.
   Дым обернулся и кивнул. Почему-то его не оставляло ощущение, что он всё делает правильно.

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Коновалов "Чернокнижник-3. Ключ от преисподней "(ЛитРПГ) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) Т.Серганова "Танец с демоном. Зимний бал в академии"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) А.Емельянов "Последняя петля 6. Старая империя"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) Е.Решетов "Ноэлит-2. В поисках Ноя."(ЛитРПГ) К.Федоров "Имперское наследство. Сержант Десанта."(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"