Curious I: другие произведения.

Земли меча и магии. Чародейка

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 7.43*23  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Срыв на этапе создания персонажа, ошибка в забагованной игре или просто набор случайностей? Неизвестно, что стало причиной, но обычная студентка начинает игру (или новую жизнь) в виртуальном мире "Земли меча и магии" за класс и расу, так и не дошедшие до релиза. Сие есть Замковое РПГ, с корнями в Героях меча и магии и олдскульных пошаговых стратегиях. Это не фанфик, а произведение в составе проекта "Земли меча и магии". Прода от 11.01.2016. Страница с авторами проекта http://samlib.ru/m/mercenary/seriya.shtml


   Земли меча и магии. Чародейка.
   Автор: Curious I
   Аннотация: Срыв на этапе создания персонажа, ошибка в забагованной игре или просто неудачное стечение обстоятельств? Неизвестно, что стало причиной, но обычная студентка начинает игру (или новую жизнь) в виртуальном мире "Земли меча и магии" за класс и расу, так и не дошедшие до релиза.
   Сие есть Замковое РПГ, с корнями в Героях меча и магии и олдскульных пошаговых стратегиях.
   Это не фанфик, а произведение в составе проекта "Земли меча и магии".
   Главная героиня - женщина.
  
   Пролог
   Я с предвкушением рассматривала матово-черный нейрошлем, который получила сегодня в свой восемнадцатый день рождения. Очень дорогой подарок от однокурсницы, и не важно, что б/ушный, не важно, что, как она выразилась, малость подглючивает в последнее время.
   Бутылка пива соседу по общаге Васе, обаятельная улыбка, и передо мной допотопный рабочий бюджетный аналог капсул. Никаких функций жизнеобеспечения и только четыре часа непрерывной работы в день, зато точно не сорвусь и на учебу не забью.
   Одеваю бандуру на голову и поудобнее устраиваюсь на кровати. "Ну, с Богом", - думаю я.
   Сеть встретила меня настоящим обилием информации, поэтому на полчаса я застряла в соцсетях, пока, наконец, при переписке со старым знакомым не вспомнила, зачем столько возилась с этой штуковиной.
   Виртуальная реальность, интригующая и желанная. Мне хотелось попробовать ее на вкус прямо здесь и сейчас, а не ждать конца сессии, после которой родители обещали купить современную модель капсулы.
   Быстро прощаюсь со знакомыми и выхожу из контакта. Все. Хочу виртуал.
   К счастью, на шлеме уже была установлена одна игрушка полного погружения, а значит, не придется лазить и выискивать подходящий симулятор.
   Вход
   Я падала сквозь облака, и это было прекрасно - давно мечтала прыгнуть с парашюта и испытать ощущение свободного полета. Если оно и в реальности такое, то я просто обязана хотя бы разочек попробовать.
   Пока я витала в облаках, они кончились, и передо мной открылась потрясающая картина. По центру находился огромный вулкан, во все стороны от которого протянулись трещины, заполненные лавой. Время от времени, то из одной, то из другой вырывалась струя лавы и гейзером била вверх. В реальности такого не увидишь, а здесь в сочетании с черными облаками поистине завораживает.
   Этот сюрреализм настолько потряс мое воображение, что я и не заметила, как мое падение резко прекратилось.
   Прямо передо мной лежал огромный дракон, переливающийся всеми цветами радуги, и я уставилась на него, как кролик на удава. Когда он заговорил, мир начал трястись, поднимая в душе настоящий священный ужас. Но как только до меня донесся смысл его слов - мигом отпустило.
   Это всего лишь сценарий. Набор единиц и нулей. На моей флешке тысячи таких драконов поместятся. И чего это я так впечатлилась?
   - ... Готова ли ты принять великую честь стать избранной? - окончил он.
   - Угу.
   - Прекрасно. Скажи, как тебя будут звать в этом мире, неумирающая!
   Теперь я полностью осознала, что мир вокруг меня нереален. А происходит тут всего лишь генерация нового персонажа, не более. Но как бы себя обозвать? Я всегда испытывала определенные трудности в выборе имен.
   Я залипла. Да, я десять минут пыталась "родить" игровой ник.
   - Ева, - наконец, решилась я. Буду жизнью.
   - Прости, неумирающая, но такое имя уже занято, - обрадовала меня ящерица.
   Значит, имя должно быть уникальным? Со смачным фейспалмом плюхаюсь на землю. Все плохо, потому что у меня очень плохо с именами.
   - Возможно, вы желаете выбрать одно из свободных имен? - неожиданно проявил тактичность дракон. Даже во взгляде разум отчетливо проявился.
   - Пожалуйста, если можно, - ухватилась за соломинку я.
   Разум в его глазах тут же потух, и ящер механическим голосом начал предлагать варианты.
   - Шиара Дэй, - повторила я вслед за драконом. А что? Вроде, неплохо.
   - Замечательно, Шиара Дэй. Теперь, назови свой цвет!
   - Зеленый, - без раздумий оглашаю я выбор многих психологов.
   - Герб!
   - Доступные варианты, - быстро сориентировалась я. И после нескольких минут прослушивания всевозможных сочетаний, выбираю. - Фиолетовый круг в центре, из которого во все стороны исходят красные треугольники на золотом фоне.
   - Расу!
   - Варианты, - автоматически произношу я, после чего высушиваю пространную речь о фракциях, расах и их комбинировании. - Лесная эльфийка.
   - Хочешь ли ты изменить своё тело, или оно тебя устраивает?
   Передо мной появилась милая длинноухая девушка, обладающая во многом схожими со мной чертами. Наверное, так бы я и выглядела, будь рождена лесной эльфийкой.
   Не знаю, как другие чувствовали себя после предложения провести быструю бесплатную безболезненную пластическую операцию без каких бы то ни было последствий для здоровья, но после осознания сути предложения хвостатого меня сначала затрясло, затем бросило в холод, а через мгновение - в жар.
   - Д-да... - с трудом выдавила я. Да что со мной твориться? Это же все понарошку.
   - Предложить варианты? - предположил дракон.
   - Ага, давай начнем, - согласилась я.
   Шоппинг - занятие увлекательное. Взять вещи с вешалок, а затем планомерно комбинировать их, тщательно оценивая получившийся результат, и выбирая то, что лучше подходит именно к твоей фигуре. Но еще одним интереснейшим занятием в этом деле является подбор одежды под определенное поведение. В одном я выгляжу лучше, когда грущу, а в другом, когда смеюсь и веселюсь, в третьем лучше строить таинственность, а в четвертом сворачивать шеи противоположному полу. В переносном смысле, разумеется.
   Но одно дело - одежда, и совсем другое - собственное тело. Новую оболочку я подбирала долго, тщательно перебирая предложенные варианты и внося в них небольшие изменения. Каждый вариант тестировался на аватаре с рядом выражений лица и поз, а также в разной одежде. В какой-то момент в глазах дракона вновь полыхнул разум, и он с энтузиазмом подключился к процессу, частенько давая довольно дельные советы. Но к концу, почему-то притомился и вновь вернулся в бесстрастное состояние.
   - Вот такой я и буду, - с гордостью произнесла я, глядя на аватарку, но одновременно с этим, с трудом сдерживая слезы, потому что знала - такой в реальности я не стану никогда.
   На меня смотрела поразительной красоты блондинка с утонченными, но не угловатыми чертами лица. Глаза насыщенного ярко-зеленого цвета размерами раза в полтора, а то и в 2 превосходившими по размеру человеческие, с длинными густыми ресницами. Длинные золотистые густые волосы струятся до пояса, а сквозь них торчат длинные аккуратные ушки. Грудь третьего размера красивая, правильная. Попа аккуратненькая, но выделяется приятными округлостями, и талия на месте. В общем, метр семьдесят чистого совершенства.
   Неожиданно ко мне вновь вернулось ощущение тела, и я с удовольствием вдохнула свежий воздух. А затем вдруг поняла, что стала носительницей того богатства, что так щепетильно оттачивала на аватаре.
   - Принято, неумирающая. Класс героя! - произнес дракон и под вопросительным взглядом начал перечисление.
   - Волшебница, - ни секунды не раздумывала я.
   - Ты можешь выбрать одно умение, доступное только волшебницам...
   Из всего озвученного мне понравилось лишь одно.
   - Беру Власть Красоты, - решила я.
   - Желаешь ли ты перераспределить доступные единицы своих характеристик, или оставишь значения по умолчанию?
   - А что там за характеристики? - заинтересовалась я.
   Оказывается, у меня есть 6 характеристик: 3 физических и 3 магических. Недолго думая, кидаю почти все в магию, так как собираюсь прокачивать именно волшебницу.
   - Сила: 2, Выносливость: 2, Ловкость: 2, Сила магии: 22, Устойчивость к откату: 12, Ментальная выносливость: 20.
   - Теперь, тебе предстоит выбрать те знания, которые будут с тобой с самого начала. Предупреждаю, не все они будут раскрыты сразу. Потом ты сможешь их дополнять и улучшать. Но в первое время это будет единственное, что тебе доступно, потому ты должна отнестись к заполнению своей Книги Знаний серьёзно.
   Краткий курс теории, и я готова сделать выбор.
   Во-первых, возьму 2 расы: эльфов и гномов, которые, на мой взгляд, неплохо дополнят друг друга.
   Моим магическим выбором станут Архимаг, Артефактор, Белая Магия, Магия Жизни и Магия Материи.
   Умение Известный позволит мне быстрее находить новых героев, а мне будут очень нужны грамотный управитель и военный стратег.
   Умение Предводитель Воров просто незаменимо, если я решу использовать шпионов, а Бюрократ не только обеспечит меня дополнительным очком знания при старте, но и позволит будущему управителю получать опыт, занимаясь исключительно экономикой.
   Ну и под конец, я никуда не уеду без умения Толерантность, если под моим командованием будет множество представителей разнообразных рас. А если я ничего не напутала, то будут.
   - Значит так, я возьму... - начала озвучивать я выбранные умения.
   - Я вижу, ты сделала свой выбор, неумирающая, - пророкотал дракон, - теперь, тебе осталось ответить на последний вопрос. На каком уровне сложности ты хочешь начать игру?
   Фраза дракона выбила меня из колеи. Сложность в онлайновой игре? Впервые слышу.
   Я закрыла глаза и припомнила свой новый внешний вид, оценивая, на что способна с таким обликом.
   - Самая максимальная, - улыбнулась я.
   - Ты уверена? - поинтересовался чешуйчатый, склонив голову и с любопытством рассматривая меня.
   - Красота - страшная сила, - уверенно заявила я. - А разве существует то, что может быть сильнее этого? - заинтересованно спросила я, указывая на себя, и демонстративно оборачиваясь на 360 градусов, давая рассмотреть себя со всех сторон.
   Дракон несколько секунд пристально вглядывался в меня, а затем качнул головой.
   - Возможно, - уклончиво ответил он. - В любом случае, это твой выбор.
   Мгновение, и я оказываюсь на небольшой хорошо освещенной полянке. Игра началась.
  
   Глава 1
   Первым делом я проинспектировала свои текущие пожитки. Одета я в ничем не примечательные синие штаны, белую рубашку без каких-либо интересностей и зеленый плащ с капюшоном. На ногах удобные, но красотой не поражающие коричневые сапожки. Одним словом, дело - дрянь.
   С вооружением тоже отвратительно - всего лишь один деревянный посох, который и поднять-то трудно, не то чтобы им махать.
   Но это не страшно, ведь я - волшебница, а значит, у меня должны быть убойные заклинания. Поэтому открываю книгу магии и просматриваю, что получила.
   Удар Ветром из Магии Воздуха и Удача из Белой Магии. Наверное, повезло, ведь могло вообще ничего не выпасть, а так, и атакующее заклинание есть, и поддерживающее.
   Но кроме заклинаний выбранных школ, я обнаружила еще один раздел - "влияния", в котором имелась пока всего лишь одна запись:
   Режим очарования. Стоимость 1 очко влияния в секунду. Повышает общую привлекательность чародейки в глазах других, снижает агрессию к чародейке. Может использоваться для изучения новых влияний.
   Многообещающее описание, на самом деле. И расходует не ману а какие-то очки влияния. Надо бы взглянуть на характеристики, чтобы разобраться...
   ------------------------------------------------------------------------------
   Имя: Шиара Дэй
   Уровень Героя: 1
   Раса: Лесной Эльф, Класс героя: Чародейка, Классовое умение: Очарование
   Показатели: здоровье 60/60, мана 200/200, очки влияния 113/113
   Сила: 2, Выносливость: 2, Ловкость: 2
   Сила магии: 22, Устойчивость к откату: 12, Ментальная выносливость: 20
   Умения: Очарование 1
   Знания: Раса Гномов Недр, Раса Лесных Эльфов, Известная, Бюрократ, Предводитель воров, Толерантность, Архимаг, Артефактор, Магия Жизни 1, Белая Магия 1, Магия Материи 1.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Странно, а при выборе класса я волшебницу брала с умением Власть Красоты, да и про гномов никаких уточнений не было. Но раз класс чародейки не предлагался, значит, просто забыли тексты исправить.
   Можно, конечно в техподдержку обратиться и сообщить, но я не собираюсь тратить свое ограниченное время на подобные мелочи. Какая разница, как там правильно называется мой класс, если суть от этого не меняется? Лучше пойду вперед к приключениям.
   Закрыть глаза, и кружиться, кружиться, пока вестибулярный аппарат не накроется. Ой! И десяти секунд не прошло, а ведь в реале бы я дольше продержалась, да не важно. Главное - теперь методом левой пятки я получила верное направление, просто подожду, пока головокружение пройдет, и тотчас отправлюсь в эту сторону.
   ***
   ------------------------------------------------------------------------------
   Выносливость +1
   ------------------------------------------------------------------------------
   - Максимальная сложность, - недовольно буркнула я. Если бы знала, что сложность заключается в том, что нужно ломиться сквозь лес в неизвестном направлении - ни за что бы не совершила такой глупый шаг. Бандиты, чудовища, я была готова ко всему, кроме этого бесконечного марш-броска. Особенно, с моими-то физическими параметрами.
   Вдали послышалось ржание, мигом выгнавшее пораженческие мысли из головы, и я, будто обретя второе дыхание, ломанулась в сторону источника звука. Лишь бы успеть, пока лошадка не смылась.
   Пара минут беготни в режиме превозмогания, и я, наконец, вижу Его - красивого черного коня с длинным белым рогом. По всей видимости, передо мной единорог, на которых так любят рассекать лесные эльфы. Пожалуйста, подвези меня хорошая лошадка...
   Э-э, он посмотрел на меня своими пылающими красными глазами, и еще оскалился частоколом здоровенных клыков. Что-то у меня возникают определенные сомнения в его дружелюбности.
   Но не важно. Чародейка-красавица я или кто? Принять обеспокоенное выражение лица, с болью взглянуть на коня и врубить режим очарования.
   - Бедненький, что с тобой случилось, кто тебя так? - обеспокоенно поинтересовалась я, медленно приближаясь к странному единорогу, посмотревшего на меня... как на дуру. - Не бойся, я не причиню тебе вреда, я просто хочу помочь, - продолжала я.
   В глазах зверя промелькнуло сомнение, а сам он замер в нерешительности.
   - Я же вижу, что с тобой что-то не так и хочу помочь, - давила я. - Доверься мне, и тебе станет лучше, - искренняя понимающая улыбка и еще пара шагов навстречу зверю, а затем я легонечко провожу рукой по его морде. - Будь со мной, и я защищу тебя.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Выполнены специальные условия!
   Изучено воздействие "Очищение разума". С помощью веского слова вы можете очистить разум существа от эмоций, а также снять с него воздействия ментальной магии. Чем больше времени прошло с применения воздействия, тем труднее его снять. Минимальная стоимость 30 очков влияния. Работает только в Режиме Очарования.
   Изучено воздействие "Приручение животного". С помощью веского слова вы приручаете животное. Стоимость в зависимости от силы существа. Работает только в Режиме Очарования.
   Особое: единороги имеют 50% уязвимость к очарованию. Дополнительно 50% уязвимость к очарованию эльфийками.
   Приручен Черный Единорог, Опыт +1100
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 2.
   Сила магии +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Привлекательность или Нахождение Пути.
   Привлекательность (классовый). Чародейка становится еще более привлекательной. Генерация очков влияния с существ +5% за ранг умения, сила очарования +10%.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Почти не думая, беру привлекательность и перевожу взгляд на животное, глаза которого буквально за секунду становятся похожими на лошадиные. Единорог какое-то время рассматривает меня, затем переводит взгляд в землю, будто задумавшись. Еще несколько секунд, и его глаза округляются, а из них обильным потоком начинают литься слезы.
   - Не беспокойся малыш, что бы там ни случилось, все уже позади, - пробую успокоить его, попутно размышляя, какую пакость можно встретить на максимальном уровне сложности. Как назло, еще и все очки влияния на эту "схватку" угробила. Когда еще восстановятся?
   Тем временем, мой новый ездовой питомец взял себя в руки - перестал плакать, отстранился, серьезно взглянул на меня и качнул головой.
   - Хочешь мне что-то показать? - уточнила я. Единорог кивнул. - Прокатишь? - ответом стало согласное ржание.
   Ну и отлично. Подхожу к ездовому животному с левой стороны и останавливаюсь, размышляя, как буду ездить верхом без седла, и о том, как взобраться на него без стремян. Недолгие размышления привели только к тому, что надо пытаться, ведь иначе придется плестись ножками со скоростью нуль км в час по этому бурелому.
   Так начались полчаса моего позора. Сначала у меня не получалось на него залезть - толи из-за нехватки опыта, толи из-за понерфенных физических характеристик. Но когда мне все же удалось взобраться на единорога, возникли проблемы с тем, чтобы продержаться на его спине. Но и с ними я кое-как разобралась. А вот с ездой не заладилось сразу, и только при получении следующего сообщения о повышении характеристики, я с трудом, но смогла более-менее уверенно держаться. До тех пор, пока Единорог не переходил на рысь.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Ловкость +1
   ------------------------------------------------------------------------------
   Надеюсь, через недельку мне и вовсе удастся пустить его в карьер, чтобы прокатиться с ветерком. Ну а пока, и так сойдет.
   Через пару минут такого путешествия я стала всерьез задумываться об отказе от верховой езды - идти пешком было куда как проще и не намного медленнее. Я бы уже давно слезла, если бы не понимала всю важность этого умения в фэнтезийном мире, и не заботливый терпеливый взгляд "коня", переживающего за мои провалы куда больше, чем я сама.
   Зато вскоре обнаружилось одно неоспоримое достоинство верховой езды - научившись более-менее сносно держаться на единороге, я смогла отвлечься от окружающего мира и зайти на форум, чтобы подробнее узнать об игре, в которой оказалась. Начать решила с раздела "Игровая сложность".
   На невозможном уровне игрок вообще не получает ресурсов при старте и начинает игру у черта на куличках. Как правило, его рекомендуют только хардкорщикам с возможностью донатом сгладить игровую сложность. А нужна эта сложность лишь для того, чтобы к открытию границ с внешним миром игрок имел высокоуровневую армию, раскаченную на ордах монстров, снующих по стартовой локации.
   Я настолько зачиталась, что даже и не заметила, как единорог остановился. Приехали.
   Вдали виднелась огромная поляна, в центре которой на длинном шесте развевался черный флаг с белым черепом, а под ним в непонятной бело-красной куче копошился неизвестный в темной мантии под охраной двух десятков мелких краснокожих существ. И они, видимо, нас еще не обнаружили.
   Осторожно спрыгиваю со зверя.
   - Это он с тобой сделал? - поинтересовалась я.
   Единорог утвердительно качнул головой, с непередаваемым выражением глядя в сторону бывшего хозяина.
   И что делать? Нападать на толпу с одним единорогом? В принципе, вполне адекватный вариант. Если это герой-маг, то от него следует избавиться как можно скорее, пока он не стал реально опасен для меня и не замахнулся на мой будущий замок. Как чародейка, на собственном примере могу сказать одно - здоровья у него, скорее всего, кот наплакал, и ляжет он от одного тычка белого рога черного единорога. И моя коняшка явно сможет подобраться на один тычок, вот только сможет ли потом сбежать?
   Для начала нужно выяснить ТТХ моего транспортного средства на форумах. Итак, черный единорог, черный единорог... Нашла. По квестам измененные адептами черной магии и магии хаоса, белые единороги теряют прежние зубы, взамен которым у них вырастают опасные клыки. Шкура чернеет и уплотняется, а глаза застилаются красной дымкой, после чего они начинают сверкать, когда измененные приходят в ярость. По окончании мутации такое животное становится значительно сильнее, чем было до нее.
   Противником моему боевому коню выступали прихвостни - очень посредственные юниты замка демонов, которые особой опасности для моей коняшки не представляли, особенно, если у них мелкие уровни. А больших у нпс героя просто быть не может, иначе с таким гемо... героем ни одному игроку не управиться.
   Если трезво смотреть на вещи, то мой единорог уделает тут всех, при условии, что сможет насадить на рог этого колдуна. Но это "если" меня как раз и беспокоило.
   Интересно, может на форуме знают какие-нибудь способы быстрого старта? Маловероятно, но вдруг?
   Нужная тема нашлась быстро, и, бегло просмотрев ее, удалось найти искомое. Оказывается, первое зачарование, даже сделанное на коленке, всегда успешно и гарантированно не разрушает предмет. На нынешний момент наибольшую потребность я испытывала в ловкости, так недостающей при верховой езде, поэтому ее и собиралась повысить.
   - Теперь эти сапоги будут давать максимально возможный бонус к ловкости. Нарекаю их "Сапожки Верховой Езды", - тихо шепнула я обуви.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Создан предмет "Сапожки верховой езды". Описание: ловкость +3.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Мгновение, и я понимаю, насколько неуклюжа была раньше. Кажется, ловкость отнюдь не лишний параметр для моего класса, и зря я его так занижала. Ну, ничего, вещами поправлю. Сейчас нужно разобраться с нпс героем.
   - Как думаешь, увидев тебя, они быстро догадаются, что ты более не раб этого мага? - поинтересовалась я у зверя. Мрачное покачивание головой стало мне ответом. - Тогда отойдем немного.
   Я удивительно ловко взобралась на маунта, после чего довольно резво отъехала от противника на сотню метров дальше и начала эксперименты. Теперь мне неплохо давалась рысь, и даже при галопе удавалось не валиться с единорога. Конечно, превосходной наездницы из меня не вышло, но теперь хотя бы не стыдно показаться верхом людям и эльфам.
   - Так, нарекаю тебя, Черныш, - сообщила я единорогу. Уже надоело на безымянном ездить, да и придумать имя в этот раз удалось неожиданно легко.
   Новоявленный Черныш отнесся к имени без особого энтузиазма, чем меня нисколько не смутил. В любом случае, я не собираюсь ломать язык каким-нибудь Елиниэлем, или еще каким-нибудь зубодробительным именем, принятым у классических фэнтезийных эльфов. Черныш - коротко и ясно.
   Устанавливаю точку возрождения в неприметных кустах, накладываю на единорога Удачу и командую:
   - Рысью возвращайся к изначальной позиции.
   Довольно быстро добрались, даже магия не откатилась. Подождав конец отката, шепнула Чернышу:
   - Беги к нему и размажь этого мага таранным ударом. Я тебе помогу.
   Конь в тут же секунду стартанул, а я максимально плотно прижалась к его гриве - чем позже меня заметят, тем выше наши шансы. 200 метров, сто - противник не проявляет ни капли беспокойства. Черныша заметили, но еще не приняли за противника. Пятьдесят метров. Прихвостни озадаченно смотрят на нас, но из-за тупости ничего не предпринимают, маг даже не поворачивается, продолжая делать пассы над бело-красной кучей. Наготове удар ветром, который я обрушу на него, как только он начнет представлять непосредственную опасность.
   Двадцать метров. Мелкие чертенята нерешительно переминаются с ноги на ногу и вертят колюще-режущее в руках, изредка с опаской поглядывают на хозяина, будто в нерешительности: сообщить или нет? Поздно. Двадцать метров - Это чуть меньше двух секунд.
   В последний момент что-то настораживает мага, и он начинает поворачиваться, но это ничего не меняет. Белый рог пробивает его насквозь, после чего изломанное мертвое тело пролетает несколько метров, не иначе чудом не вылетаю за ним. Черныш задними копытами отправляет в полет двух растерянных прихвостней и отгрызает голову еще одному.
   До противника, наконец, доходит, что перед ним враг, и мелкие твари со слитным боевым кличем бросаются на нас. Мой зверь бежит прямо на мелких чертенят, растаптывая особо неосторожных копытами. С дерева на нас прыгает неведомо как там оказавшийся прихвостень, но я сбиваю его Ударом Ветра. В этот момент Черныш растаптывает последнего оставшегося спереди зверя и устремляется галопом вперед, как я поняла, на новый заход.
   Мои догадки подтвердились. Еще 3 раза единорогу потребовалось пробежаться по мелким демонам, пока последний из них не испустил дух.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Ловкость +1!
   Получено 1400 единиц опыта!
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 3.
   Ловкость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Мастер Магии Воздуха или Логистика.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Без раздумий беру магию, а затем пытаюсь понять, что тут твориться. Во-первых, судя по развевающемуся флагу, это место явно непростое, и дает приятные плюшки владельцу. Во-вторых, странная бело-красная куча, над которой колдовал противник, оказалась горой единорожьих трупов, окутанных какой-то слизью.
   Чтобы не беспокоить вновь зарыдавшего единорога, спрыгиваю вниз и уже ножками продолжаю инспекцию. Чуть в стороне обнаружился мешок с кучей сваленных в него белых рогов, делаю пометку на память захватить с собой, может, для чего и сгодятся. Но для начала решаю тщательно обыскать вражеского героя на предмет ценного лута, а, поскольку кнопки "залутать" нигде не видно, действую, как в реале, ручками.
   В ходе тщательного осмотра у противника были изъяты 4000 золотых монет, а также найдены по 10 мер дерева и камня и по 5 мер остальных ресурсов, которые я при всем желании не могла утащить даже на единороге - без нескольких телег тут ничего не сделаешь. Из артефактов попалась всего парочка - кривой посох на +1 к силе магии и +1 к магической выносливости, а также кривой кинжал с умением "Мастер Мутаций". И если посох еще можно было использовать где-то втихую, чтобы никто не видел этого убожества, то от кинжала вообще толку не было из-за недоступности для меня Магии Хаоса.
   Окончив осмотр тела, я вновь обратила взор к поляне и увидела Его. Красивое черное седло, которое так и просилось быть надетым на Черныша. Видимо, маг планировал использовать единорога в качестве средства передвижения, вот и приготовил эту замечательную вещицу, а значит, и мне будет, к чему прицепить хотя бы часть награбленного.
   Отлично, теперь я не только денежки, но и рога с частью оружия смогу утащить. Только захвачу, для начала, поляну.
   Прикосновение перстня к небольшому кругляшку на флагштоке.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Захвачено здание "Поляна единорогов".
   Доступно для найма:
   Единорог 2 шт. Цена 1750 золотых, 1 самоцвет.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Замечательно, теперь у меня появится хоть какое-то подобие армии. Еще бы наездников найти этим замечательным коням, и можно было бы смело отправляться на захват мира.
   Но, хватит о грустном, нужно поскорее навьючить Черныша трофеями, пока меня не выкинуло из игры.
   Единорог все также понуро стоял перед бело-красной кучей, склонив голову и продолжая терять живительную влагу.
   - Я искренне соболезную тебе, Черныш, - мягко начала я, положив руку ему на шею. Зверь немного повернул голову в мою сторону и посмотрел прямо в глаза. - Они не заслужили такой смерти, но ничего уже не изменить, и единственное, что могли, мы сделали. Они отомщены, колдун и его прислужники мертвы.
   Черныш вновь посмотрел на кучу и склонил голову.
   - Естественно, в таком виде их оставлять нельзя, - продолжила я. - Но без помощи я и за месяц не сумею их достойно похоронить. Мы должны идти, но для начала собрать все, что поможет нам выжить.
   Мой питомец повернулся ко мне и с тихим ржанием качнул головой. Кажется, и ему самому больше не хочется находиться в этом месте.
   С полной очисткой поляны от ценностей я управилась очень быстро. И только тогда, когда последний мешок был хорошенько прикреплен к седлу, я купила единорогов. Симпатичные белые лошадки материализовались прямо передо мной и доверчиво потянулись мордами в поиске ласки. И тут же испуганно замерли, заметив злосчастную кучу. Но черный единорог, почему-то, вызвал в них куда больший ужас, чем тела погибших.
   - Черныш не причинит вам вреда. Сожалею, что вам пришлось все это увидеть, и уверяю, колдун, совершивший зло уже мертв, - обратилась я к ним, указав рукой на тела врагов. - Пойдемте отсюда быстрее, нам надо спешить.
   Ловким движением взбираюсь на Черныша, и приказываю ему ехать вперед по тропинке. Мои лошадки нерешительно затрусили следом.
   - Послушай, Черныш, ты случайно не знаешь пути к какому-нибудь поселению, где нас смогут нормально принять? - поинтересовалась я, дав себе мысленный подзатыльник. Конь остановился, повернул голову ко мне и утвердительно качнул ею. - Тогда веди нас.
   Черныш сошел с тропинки и рысью побежал сквозь лес. Белые после недолгого раздумья неуверенно двинулись следом.
  
   Глава 2
   Через час скачки и одну единичку выносливости, мы, наконец, достигли цели. Перед нами раскинулась огромная долина, в которой, то тут, то там возвышались аккуратные холмики, а рядом с ними, на огромных полях, виднелись небольшие фигурки людей.
   - Полурослики? - предположила я. Черныш ответил согласием.
   Данная раса дружна с эльфами и гномами, поэтому, с большой вероятностью, эти маленькие человечки станут моими подданными.
   Мы двинулись к центру, где над самым высоким холмом развевался белый флаг.
   Через некоторое время пришло понимание, что эти бугры являются жилищами полуросликов.
   Аккуратные деревянные двери и застекленные окна не давали принять низкоросликов за дикарей, навевая мысль, что традиция наваливать на свои дома толстый слой земли, появилась исключительно из-за толкиенутости разработчика полуросликов. Ну не шифруются же они от космической разведки, в самом деле?
   - Тетя Эльфа! Лошадки! - раздалось со всех сторон.
   Мое прибытие не осталось незамеченным. Правда, вместо, толпы хмурых мужиков с вилами и косами меня встретила орава любопытных ребятишек.
   - Тетя Эльфа, а вы надолго?
   - Какая красивая лошадка!
   - Тетя Эльфа, а вас похитит дракон?
   - А почему эта лошадка черная?
   - Тетя Эльфа, а расскажите какую-нибудь историю!
   В ответ я лишь мило улыбнулась. Просьбы и крики пошли на убыль, в итоге совсем затихнув, а дети буравили меня своими любопытными глазками, в которых отчетливо прослеживалось ожидание.
   - Я пришла из далеких мест... - начала свой рассказ я.
   Немного сказки, и слегка подредактированная версия моих похождений в игровом мире. Дети слушали внимательно, не перебивая и переживая то за молодую волшебницу Шиару Дэй, то за бедного единорога, чье тело было подвергнуто отвратительным ритуалам, а разум - помутнен. А уж как они забавно отреагировали на "великую битву одинокой всадницы с полчищами Чёрного Мага" - это нужно было видеть.
   В целом, мы неплохо развлекли друг друга, время пролетело быстро, так что я оказалась крайне удивлена, когда заметила, что мы уже некоторое время стоим перед домом-холмом с развевающимся флагом, а на его пороге за нами с умилением наблюдает безбородый старичок.
   - Прошу прощения, - грустно вздохнула я. - Но у меня важное дело к вашему старосте.
   Дети огорчились, но отнеслись с пониманием, образовав своеобразный коридор между мной и стариком.
   Я легко спрыгнула с Черныша и зашагала к старосте.
   - Жизнь цветет, Высокая Леди, - произнес он, когда я остановилась. - Меня зовут Вараби Хорд, и я являюсь старостой этой деревни.
   - У вашей деревни хорошее будущее, почтенный старец, - сказала я, взглядом указав на любопытных детишек. Не знаю, как у них тут принято отвечать на подобные приветствия, но, кажется, я почти угадала. - Я, Шиара Дэй, волшебница и путешественница.
   - Хех, старец, - хмыкнул полурослик. - Но насчет будущего вы правы, - на полном серьезе заявил он. - Прошу оценить мое гостеприимство, Высокая Леди.
   - Сочту за честь, - кивнула я, принимая приглашение.
   Как по мне, потолки у них тут низковаты, но полурослики, наверное, со мной не согласятся. Внутри "норы", а по факту вполне приличного деревянного домика, было уютно. Хотелось сказать: чувствуется женская рука, но что-то подсказывало, что никакой женской рукой тут и не пахло.
   - Присаживайтесь, - предложил хозяин, указывая на единственный большой стул в комнате. - Чаю или Кофе? А может, сока или вина? И какой сорт предпочитаете? - засыпал меня вопросами старик. - Если интересует, у меня есть замечательная медовуха, подобной которой даже эльфы ни в жисть не сделают, - подмигнул он.
   Я не пью. Принципиально. Не капли. Но ведь здесь все не настоящее, так зачем отказывать полурослику, тем более без каких бы то ни было последствий для здоровья?
   - А-а, давайте вашу медовуху, - улыбнулась я.
   - Хех, - улыбнулся староста, подходя к шкафу. - Сварено по особому рецепту, разработанному еще моей прапрабабкой. Такой секрет, сами понимаете, храним получше собственных жизней.
   Он поставил 2 кружки и поочередно залил их жидкостью.
   - Неужели она настолько хороша? - полюбопытствовала я, с интересом разглядывая быстро наполняющийся стакан.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Медовуха "По особому рецепту бабы Бубии".
   Выпивший получает эффект "Опьянение"
   Особое: Если вы еще никогда не пили медовухи Бубии, то одна из ваших характеристик будет увеличена на 1 навсегда.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Пить или не пить? Ради характеристики? Тут вопрос даже не стоит.
   - Тогда за светлое будущее, которое мы обеспечим себе сами, - предложила я.
   ***
   Открыв глаза, я увидела деревянный потолок. Где это я?
   - Тетя Ши проснулась! - крикнул детский голосок. Мгновением позже я услышала быстрый удаляющийся топот.
   - Блииин, - протянула я, вызвала меню и нажала кнопку выход - без эффекта. Видимо, шлем неисправен, а значит, нужно ждать либо пока в общаге не догадаются его снять, либо пока админы не рассмотрят мою жалобу, которую им сейчас и отправлю. Надеюсь, они быстро отзовутся.
   Отправить.
   Отлично, а теперь неплохо бы припомнить, чем я вчера занималась.
   Нет, смутно-то я помню. О чем-то договаривалась со старостой, танцевала, пела, отрабатывала режим очарования на толпе полуросликов. Помнится, очки влияния восстанавливались прямо таки с реактивной скоростью, и я, не скупясь, использовала на маленьких человечках уйму влияний.
   ------------------------------------------------------------------------------
   "Воодушевление". С помощью веского слова вы можете поднять мораль окружающих дружелюбных существ. Стоимость 30 очков влияния. Работает только в Режиме Очарования.
   "Аура Пьянства". Если вы находитесь в средней и более тяжелых стадиях опьянения, то воздействуете на всех окружающих существ таким образом, что им интуитивно хочется напиться. Пассивно.
   "Пьяная Выходка". Доступно только при активной Ауре Пьянства. Интеллект существ, находящихся в опьянении, значительно снижается, и они без раздумий выполнят даже ваш самый идиотский самоубийственный приказ. Стоимость 50 очков влияния.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Все-таки, пить мне нельзя, даже в игре. Разум, как вживую нарисовал картинку: "Мои бравые воины, а давайте научимся летать во-о-он с той горы". "Отличная идея, Высокая Леди!". Тьфу. Так и армию угробить недолго.
   Но не все так плохо, первое влияние - очень даже ничего, да и характеристики накапали неплохо. Единичка ловкости от особой бурды, и еще по две ловкости и выносливости во время ночных плясок. Также навыки Привлекательность и Очарование повысились аж на 2 ранга, и появился навык Эпицентр 2 ранга, повышающий скорость восстановления очков влияния на 17,5 в час.
   - Высокая Леди, утро доброе, - отвлек меня от подсчетов хмурый староста с подносом в руках.
   - Доброе, - ответила я. - У вас, что-то случилось?
   - Кроме того, что вчера мы пропили недельные запасы? - уточнил он. - Да, я серьезно заболел ужасной болезнью, - глухо пробормотал староста, ставя поднос с какими-то творожными продуктами. - Скажите, вы можете наложить на меня какое-нибудь целебное заклинание? - с надеждой спросил он.
   - К сожалению, вряд ли раньше, чем через неделю после постройки замка, - развела руками я. - А чем конкретно вы заболели?
   - Это очень... интимное, - замялся староста. - Но пару неделек потерпит, надеюсь. И, госпожа, когда позавтракаете, выходите. Там вас уже ждут добровольцы записаться в вашу армию.
   - Добровольцы, - задумалась я, припоминая, что мы действительно вчера обсуждали что-то такое. Я даже агитировала на празднике присоединиться ко мне. - Благодарю, через 10 минут буду.
   Староста кивнул и удалился, а я взялась за уничтожение самой вкусной творожной запеканки, которую когда-либо ела. Была мысль попросить еще, но никого в доме не оставалось, поэтому пришлось выходить на смотр моей новой армии.
   - ... Одумайтесь! - вещал староста перед внушительной толпой, когда я вышла из дома. - Куда вас всех понесло? Это вам не игрушки! А кто защитит деревню, если все вы уйдете?!
   - Доброе утро, - доброжелательно поприветствовала я всех. - А что здесь происходит?
   - Госпожа, не губите! - неожиданно взмолился староста. - Если вы возьмете их всех, то деревня останется без защиты, и станет очень уязвима.
   - Успокойтесь, уважаемый Вараби, - улыбнулась я и с непреклонной уверенностью произнесла. - Отныне эта деревня под моей защитой, и зеленый флаг с моим гербом, развевающийся над вашим домом, на это указывает однозначно.
   - Так пока вы придете с армией, тут ни души не останется! - возразил староста.
   С одной стороны, до полной зачистки местности уводить воинов отсюда действительно опасно, но с другой, такая армия позволит мне быстрее эту самую местность зачистить, да и замок с ней я возьму куда скорее. К счастью, долго раздумывать над решением не пришлось.
   Со стороны леса послышался все усиливающийся перестук копыт, и через полминуты оттуда выбежал Черныш с полуросликом на спине. Первое недоумение быстро прошло, когда я вспомнила, что на вчерашней гулянке отправила особо инициативного полурослика в разведку к месту силы верхом на своем транспортном средстве.
   - Госпожа Ши, место силы штурмует армия скелетов под предводительством некроманта, - отчитался разведчик.
   Надо же, оказывается, я и в пьяном виде могу выдавать вполне себе неплохие решения.
   - Нельзя дать некроманту построить замок, мы должны немедленно отправляться в бой, - заявила я, врубив очарование. - К нашему приходу его армия должна быть хорошенько потрепана, поэтому наша победа неизбежна. Кто со мной?
   Сработало воодушевление, и мои новые воины поддержали меня криками, переполненными энтузиазма. Даже староста чуть приободрился, все же, отстроив замок, я смогу укрыть его людей там в случае атаки особо сильного противника.
   - Тогда зовите е... - запнулась я.
   В пьяном виде я выдаю не только гениальные, но и откровенно бредовые идеи. Вчера я умудрилась в хлам споить белых единорогов, всего лишь для того, чтобы проверить "гениальную идею" о том, что сочетание разных видов алкоголя может теоретически дать им бонус к характеристикам, аналогичный особой медовухе.
   - Найдите единорогов, - поправилась я. - Если они в состоянии ходить, то ведите их сюда. Мы выступаем через 10 минут. Если кто-то чего-то не успел сделать, у вас есть немного времени. Господин Вараби, расскажите мне, что умеют воины вашей деревни.
   - Все полурослики - отличные пращники, Высокая Леди, - произнес староста. - Ваши новые воины способны перемещаться бесшумно, поэтому из них могут получиться неплохие разведчики. Как видите, каждый вооружился еще и кухонным ножом, так что полурослики, если им сильно повезет, могут еще и скрытно прирезать кого-нибудь... Только умоляю, не отправляйте их в ближний бой - полягут все.
   - Благодарю, учту, - кивнула я и перевела взгляд на приближающихся ко мне единорогов.
   Неуверенные шаги, дрожание всего тела, и по паре полуросликов по бокам от каждого, чтобы лошадки, не дружащие с равновесием, не рухнули на землю.
   - Вы бы им хоть воды дали, что ли, - заметила я.
   Несколько полуросликов мигом унеслись исполнять пожелание, а я внимательно рассматривала единорогов. Заметка на память - никогда, ни при каких обстоятельствах не спаивать единорогов.
   Тем временем, перед их мордами поставили по ведерку, к которым копытные присосались, как к источнику жизни. Затем, когда лошадки утолили жажду, на их морды вылили еще по несколько ведер воды.
   - Теперь, другое дело, - оценила я результат. Конечно, в таком виде в бой их лучше не бросать, но пока мы дойдем до цели, надеюсь, они хотя бы чуть-чуть отойдут.
   Тем временем, большая часть народа уже собралась, поэтому откладывать поход стало бессмысленно. Взбираюсь на Черныша и начинаю речь:
   - Полурослики! Сегодняшний день станет днем начала Золотого Века вашего народа! Идите за мной к месту силы и начните творить историю своими собственными руками!
   ***
   Удар ветром перебил крыло одного грифона, другой упал на землю, побитый камнями пращников. Я с недовольством наблюдала, как птиц оперативно добивали, но не остановила действо. Даже если бы я смогла приручить одну птицу, она бы все равно оказалась покалечена, а значит, пришлось бы либо транспортировать ее в деревню лично вместе со всей армией, либо под охраной не менее десятка полуросликов - места здесь опасные. А у меня нет времени на все это.
   - Госпожа, грифонов бы неплохо разделать - у них неплохое мясо, и оперение можно продать тем же эльфам на стрелы, - предложил полурослик.
   - Нет времени, двигаем дальше, - махнула рукой я.
   Вместо форсированного марша на максимальной скорости, мы плелись со скоростью улитки, вынужденные все время держаться на стороже и отбивать постоянные атаки самых разнообразных монстров каждые 5-10 минут.
   - Пауки по левому флангу.
   - Пауки по правому флангу.
   А это вернулись разведчики.
   - Приготовиться к обороне! - объявила я. - Наши противники - огромные пауки.
   Полурослики уже привычно сгрудились в центре, Черныш встал на защиту левого фланга, а белые единороги - по правому. Вообще, говорить о каких-то флангах в войске, состоящем из незнакомых со строевой полуросликов, наверное, было не очень корректно. Но война, как мне показалось, требовала своей терминологии.
   Твари напали одновременно, появившись, будто из ниоткуда, но мои воины не растерялись, встретив их слитным градом камней. Напор был таким плотным и сильным, что единорогам даже не пришлось вступать в бой - полурослики справились сами.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 4.
   Сила Магии +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Эпицентр или Лидерство.
   Эпицентр (классовый): Чародейка сама становится источником влияния. Генерация очков влияния в час +10 на первом, +7 на втором, +5 на третьем, +2 на четвертом, +1 на пятом и последующих рангах. Также дает +10 к максимальному количеству очков влияния за ранг.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Выбираю классовый навык и обращаюсь к войску:
   - Прекрасная работа, храбрые воины! С такими силами нам никакой некромант не страшен!
   Не то, чтобы я так действительно думала, но поднять боевой дух перед серьезным боем было бы неплохо. Как ни странно, затянувшаяся прогулка дала и положительные результаты: полурослики не только получили по уровню, но еще и превратились из ведомой нездоровым энтузиазмом толпы в какое-никакое, а войско.
   - В хозяйстве лапки пауков пригодятся, а за ядовитую железу можно немало выручить, - грустно поведал мне полурослик Ларс.
   - Продолжаем движение, - скомандовала я. Будто мне самой нравится, сколько добра мы теряем из-за необходимости спешить.
   В том же духе мы продолжили движение, волна за волной, уничтожая все усиливающиеся атаки монстров. Таким образом, к моменту, когда мы пришли, уже все полурослики стали на 2 уровня выше и на три десятка сражений опытнее. В такие моменты искренне сожалеешь о глупом игровом ограничении на 2 уровня в день.
   Наконец, разведчики сообщили, что мы почти достигли места силы.
   - Госпожа Шиара, в данный момент место силы штурмует темный рыцарь с войском из пехотинцев, колдунов и ведьм. Некромант укрепился в руинах и успешно обороняется с помощью армии разных скелетов, кадавра и банши.
   Оказывается, не одна я такая гениальная. Нашелся еще один умник, решивший ударить по ослабленному противнику.
   - Продолжайте наблюдение, - решила я. - Доклады каждые 5 минут, обо всех изменениях сообщайте незамедлительно. Отрядите дополнительные силы на разведку других подступов к месту силы, тут, возможно, есть еще кто-то.
   Ждать пришлось недолго. Некромант, измотанный тяжелым боем и потерявший кадавра, все же смог дать темному рыцарю достойный отпор, так что тот предпринял отступление, уводя побитые войска от места силы.
   Именно этот момент я выбрала для атаки на ослабленного противника, лишившегося половины армии погибшими и четверти - ранеными. Трое единорогов врубились в пытавшегося изобразить сопротивление противника и без труда раскидали солдат, после чего скрылись в лесу. Вражеский герой собрал всех вокруг себя, выстроив в первых рядах мечников, а в задних - арбалетчиков, колдунов и ведьм с собой в центре.
   Новой атаки не последовало, поскольку я не собиралась подставлять своих воинов под арбалетные стрелы и заклинания врага. В этот момент отряд полуросликов форсировано менял позицию, готовя засаду в месте предполагаемого движения противника. Темный рыцарь, поняв, что его пока не собираются атаковать, приказал воинам, сохраняя строй, продолжить отступление, и в данном случае промедление было только нам на руку.
   Войдя под сень деревьев, люди почувствовали себя куда увереннее, зная, что кавалерия теряет львиную долю своего преимущества в лесу. И они были дважды не правы. Во-первых, единороги - дети леса, которые чувствуют себя здесь значительно увереннее, чем на открытом пространстве. А во-вторых, опасность в этот раз грозила не только от рогатых лошадок.
   Полуросликов обнаружили немного раньше, чем хотелось бы - сказывалось отсутствие боевого опыта. Но и каменный град с двух сторон внес достаточно сумятицы, чтобы моя кавалерия не встретила слитного арбалетного залпа. После налета от строя не осталось практически ничего, поэтому последовавший за ним град внес настоящее опустошение в ряды противника.
   Темный рыцарь, поняв, что войско уже не спасти, пришпорил коня и попытался спастись бегством, но его ездовое животное оказалось куда медлительнее мчавшихся налегке единорогов. Когда рог Черныша вонзился в задницу животного, оно с жутким ржанием рухнуло на землю, а оглушенного наездника мгновением позже растоптал белый единорог.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 5.
   Ментальная выносливость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Лидерство или Прославленный Тактик.
   Прославленный тактик: Слава о вашем тактическом гении разнеслась в самые далекие уголки этого мира. Воины, сражающиеся под вашим командованием, могут стать героями, если проявят себя умелыми воинами и командирами.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Лидерство - вещь нужная, но без героев при моем развитии я долго не протяну, так что выбор очевиден. А теперь подведем итоги.
   Полурослики сегодня уже уровни не поднимут, я тоже, про единорогов хрен поймешь, пока не изучу соответствующего технологического заклинания. Враг разгромлен, среди моих войск только пара раненых, словивших арбалетные болты. У вражеского героя нашелся мешок с золотом, а также одноручный меч на +3 к силе и деревянный щит +3 к выносливости. Кроме того, от войска врага остались ресурсы, пара десятков мечей, щитов и арбалетов. Только поскольку полурослики не умеют ими пользоваться, толку от них - ноль.
   А еще у нас в наличии руины, занятые некромантом, выбившего оттуда охранников и сумевшего отбиться от свежих сил темного рыцаря. Как назло, еще и мои воины плохо подходили для штурма укрепленных объектов. Было бы неплохо, если бы я была именно тем тактиком, описанным в умении, но чего нет, того нет.
   - Ну что, Черныш? - обратилась я к коню. - Повоюем?
   Конь ответил согласным ржанием, и я вскарабкалась на него, вооружившись щитом и мечом, не забыв поставить точку возрождения в ближайших кустах. В данном случае, планировалось использование только щита, меч же выступал исключительно для повышения характеристик, и его извлечение из ножен даже не планировалось. А все равно слишком тяжело. Выходит, 5 силы - очень мало для использования таких игрушек.
   - Кальдо, подойди, - приказала я одному из самых находчивых полуросликов. - Есть какие-нибудь идеи?
   - Нет, Госпожа, - развел руками он. - Кроме как штурма в лоб, ничего в голову не приходит.
   - Воины, слушайте мою команду! - объявила я. - Рассредоточьтесь таким образом, чтобы между вами было расстояние не меньше метра. Некромант может атаковать массовыми заклинаниями, поэтому будет лучше, если под удар попадет как можно меньше из вас, - врубаю режим очарования. - Битва будет тяжелой, но победа будет за нами!
   Сработало воодушевление.
   Дождавшись, когда распоряжение будет выполнено, я отправила свою армию на штурм, наказав Чернышу держаться на стороже и по возможности уворачиваться от возможной мерзости. Также приготовила щит, чтобы в случае чего отразить метательный снаряд.
   Первый залп по нам дали, когда расстояние сократилось до сотни метров. Несколько стрел взметнулись из руин и понеслись в нашу сторону.
   - Бегом! - кричу я.
   Черныш ускоряется, и уже через несколько секунд ловко отпрыгивает от земляного шипа, пущенного некромантом. Только чудом удерживаюсь в седле, и, вновь обретя равновесие, пытаюсь найти врага - тот уже спрятался. В оконных проемах видны лишь фигурки скелетов, раз за разом выпускающих по нам стрелы. Использую удар ветром и вывожу из строя сразу двух, слишком плотно стоявших друг к другу.
   Черныш бегает зигзагами, не давая лучникам противника попасть по нам, а я предусмотрительно прикрываюсь щитом, плотно прижавшись к единорогу, и выискиваю немертвого главаря в окнах.
   Неожиданно тот появляется и выпускает какую-то грязно-коричневую муть в направлении движения моего скакуна.
   - Вправо, - гаркаю ему на ухо.
   Мгновением позже в землю впивается вражеское заклинание, и она в радиусе трех метров превращается в непроходимую грязь. Не попались. Повезло. А теперь болезный познает всю глубину своей глупости, что сосредоточил огонь по мне, а не по моим полуросликам. Возможно, он привык, что скелетов крайне сложно убить стрелковым оружием, но ведь у моих подопечных не стрелы с колющим, а камни с дробящим уроном.
   Всех вражеских стрелков выкосило с первого града. Теперь оставалось только войти и зачистить руины от бойцов ближнего боя - то есть, самая трудная для моего войска часть штурма.
   Слезаю с Черныша и жду, пока подтянутся полурослики.
   - Ваша двадцатка контролирует окна, остальные следуют за единорогами. Черныш, ты как самый сильный, идешь первым, по бокам тебя прикроют твои белые собратья, все понял? - дождавшись утвердительного наклона головы, продолжаю. - Тогда пойдемте.
   Враг встретил нас плотным строем скелетов с ростовыми щитами, но ни выучка, ни щиты не спасли их от участи быть растоптанными тяжелыми копытами. Полурослики обрушили град поверх единорогов, но из-за неудобств, недостатка места и боязни задеть своих, в этот раз их вклад в битву оказался минимален.
   Сверху сквозь стены полуразрушенной башни просочились 6 банши и издали слитный жуткий вой. На единорогов он не произвел почти никакого эффекта, зато полурослики ощутимо побледнели, а руки их затряслись. И парят, сволочи, слишком высоко, вне досягаемости рогов моих единорогов, неуязвимые к физическим атакам.
   Врубаю режим очарования и пытаюсь подбодрить войска.
   - Воины! Это всего лишь духи, неспособные причинить вам реального вреда. Они имеют власть над вами лишь до тех пор, пока вы в это верите и боитесь их. Отриньте этот страх и поверьте в свои силы, и тогда они станут беспомощны.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Изучен секрет "Вера". С помощью веского слова вы можете вселить веру в сердца ваших воинов. Уязвимость к ментальным воздействиям уменьшается. К показателям урона и брони прибавляется 5% бонус совершенства от веры. Минимальная стоимость 60 очков влияния.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Получилось даже лучше, чем планировалось. Ободренные полурослики раскрутили свои пращи и метнули очередной град камней в банши, только теперь, вместо того, чтобы беспрепятственно проходить сквозь духов, снаряды рвали их тонкие оболочки в клочья. Некромант было высунулся из бойницы, чтобы сотворить что-то нехорошее, но был вынужден прятаться сначала от удара ветром, а затем и от града камней. Тем временем, единороги вовсю демонстрировали разницу между элитными воинами, и бездумным мясом, огромными копытами превращая скелетов в кучки костей.
   Поняв, что тактику нужно менять, вражеский герой оттянул оставшиеся войска в полуразрушенную башню и скрылся в узких низких коридорчиках, где и единорогам не повоевать, и пращу не раскрутить. Все, пат. Посылать полуросликов - только впустую переводить войска, единороги же и вовсе туда не пролезут.
   Приказав большей части войска сторожить противника, сама с небольшим отрядом выхожу на площадь, на которой по сведениям старосты и располагалось место силы. Теперь же там находился фундамент будущего здания, сопоставив который с форумными картинками, я определила, что до возведения замка осталось 9 часов. И чем мне заниматься все это время? Сторожить некроманта, проводя каждую секунду в ожидании какой-нибудь пакости?
   - Отступаем, - приказала я и уселась на Черныша.
   Противник нам не мешал, поэтому обратно к лесному лагерю мы добрались быстро и без происшествий.
   Собрав всех воинов и приказав им осваивать трофейное оружие, я присоединилась к тренировке, чтобы хоть немного прокачать заниженную силу. В итоге, через 3 часа мне удалось повысить ее на 2, выносливость на 1, а также хоть как-то приучить полуросликов обращаться с трофейным оружием.
   - Вы хорошо постарались, - обратилась я к воинам. - Объявляю часовой перерыв.
   Спешить, в принципе, некуда, да и на штурм лучше выходить со свежими силами. Я и сама с блаженством расположилась на мягкой травке, наслаждаясь приятными ощущениями от расслабившихся мышц. Но долго нежиться мне не дали.
   - Госпожа! - разбудил меня взволнованный возглас. - Там паладин с войском приближается!
   Открываю глаза и уточняю:
   - Они обнаружат наш лагерь?
   - Только если разошлют охотников слишком далеко, - ответил полурослик.
   - Значит, через нас они не пройдут? Прекрасно, тогда у нас есть 4,5 часа на подготовку, - подытожила я. - Кальдо, распредели полуросликов таким образом, чтобы они продолжали разведку, но каждый смог поспать как минимум пару часов. Справишься?
   - Конечно, госпожа, - уверенно заявил находчивый полурослик.
   - Отлично, разбуди меня через 4,5 часа, - попросила я и закрыла глаза.
   - Госпожа! Госпожа-а, - пронеслось в голове.
   Приоткрываю глаза и вспоминаю, что до сих пор нахожусь в игре.
   - Что случилась? - обеспокоенно поинтересовалась я. Что-то слишком быстро он меня разбудил.
   - Так время, - развел руками полурослик.
   - Уже? - удивилась я, приподнимаясь и приводя мысли в порядок. - Так. Должи ситуацию.
   - Силы противника сконцентрировались исключительно в замковой зоне, - начал Кальдо. - В данный момент гремлины при поддержке пяти каменных големов пытаются осадить закрепившихся в башне людей. Кочевники ослаблены после кровавой осады, но неплохо закрепились в руинах, поэтому трудно сказать, на чьей стороне будет победа.
   - Стоп, - ничего не понимая, произнесла я. - А куда делся паладин.
   - Так его еще 3 часа назад гоблины выбили, - пояснил полурослик.
   Оказывается, я тут всю жизнь проспала. Еще не построенный замок, как я поняла, уже трижды сменил хозяев.
   - Пусть воины готовятся, - приказала я.
   Кальдо кивнул и отошел, а я вошла на форум и стала шерстить его на предмет боевых качеств кочевников и гремлинов. Никаких особо ценных сведений по их уничтожению там не нашлось, разве что упоминание про особый интеллект големов, лишенных инициативы и действующих исключительно так, как им приказали.
   Поняв, что более ничего интересного не обнаружу, выдвигаюсь с отрядом разведчиков на границу леса, чтобы своими глазами наблюдать за ходом боя. В течение десятка минут наблюдения гремлины несколько раз высылали вперед големов, делая их заманчивой целью для степных лучников. Соблазненных сделать удачный выстрел снайперов закидывали с помощью метателей какими-то взрывчатыми веществами.
   На четвертый раз вместо лучника в окне показался вражеский герой и метнул что-то в големов. Сразу трое завязли и стали постепенно уходить все глубже под землю, превратившуюся в сыпучий песок.
   Затем заклинание сорвалось и с рук гремлинского героя - мага. Мгновением позже здание зашаталось и буквально на глазах рассыпалось. Големы, повинуясь приказу, на полной скорости отправились к месту обрушения, в данный момент скрытое клубами пыли, тогда как сами гремлины никуда идти не собирались.
   - Ну ни хрена ж себе, - пробормотала я.
   - Так это у него не с первого раза получилось, - попытался успокоить меня Кальдо. - А только с третьего.
   - Так, быстро выводи единорогов, пусть прикончат этого мага, пока у него заклинание не откатилось, - распорядилась я.
   Големы не успеют придти на помощь, у мага заклинание еще долго будет в откате, значит, никто не сможет противостоять моим единорогам на открытой местности.
   Понадобилось полминуты, чтобы кавалерия вступила в бой. Отряд Черныша на полном скаку понесся в сторону гремлинов, которые, едва завидев моих копытных, практически сразу дали деру. Кажется, маг им что-то орал, возмущался, но они будто забыли, что должны подчиняться. Герой в итоге плюнул и попытался воевать с моими единорогами в одиночку.
   Я была абсолютно уверена, что у него еще не откатилось заклинание, но маг достал свиток и выстрелил каменным шипом в Черныша. Каким-то образом конь смог увернуться, чтобы буквально через пару секунд получить еще одним шипом с другого свитка. Этот удар Черныш выдержал, даже не запнувшись, зато от третьего его ощутимо повело. Благо, еще раз выстрелить маг не успел, и был насквозь пробит рогом белого единорога.
   Кавалерия начала уничтожение обращенных в бегство гремлинов, а я вместе с полуросликами двинулась в сторону места силы. Искренне надеюсь, что все заинтересованные стороны уже попытали удачу в штурме места силы, так как прямого столкновения один на один с подготовленным противником мои войска просто не перенесут.
   Пока дым не рассеялся, устроили обыск побитых войск, и в этот раз нашли много действительно интересных вещей. У мага, например, было еще 4 свитка с заклинанием шипа, сапоги, перчатки, куртка и плащ на + 2 сразу к двум различным магическим параметрам, а капюшон и вовсе давал навык "Магия Земли". Не только герой, но и его трусливые подданные имели при себе неплохие зачарованные вещички, увеличивающие на +2 одну или две характеристики.
   Усилить свою армию я решила прямо на месте, обувая и обряжая показавших себя с лучшей стороны полуросликов в трофейные вещи. Сама же... одно дело воспользоваться чужими щитом и мечом, и совсем другое - натягивать на себя безвкусные мужские вещи, снятые с трупа. Нет, будь ситуация безвыходной, я может быть и надела бы на себя все это, но пока решила ограничиться свитками. Это выше моих сил. Да и как бы потом вообще не лишиться притока очков влияния, после того, как мои подданные увидят меня в этом ужасе?
   Тем временем, дым рассеялся, и мы увидели двух големов, возвышающихся на груде камней, пребывавших в отнюдь не лучшем состоянии. У одного была оторвана рука, у другого же отсутствовала половина головы. Чтобы не рисковать, поставила в первые ряды белых единорогов и, когда мы сблизились на расстояние полета камня из пращи, приказала начать обстрел.
   Целая минута потребовалась сорока полуросликам, чтобы разбить каменных воинов, которые даже не пытались защититься или нападать. Просто роботы, способные подчиняться только оживившему их магу. Наверное, стоило скомандовать единорогам подойти и размолотить их копытами, но стойкие чудовища вызывали во мне слишком сильную опаску, чтобы не перестраховаться.
   - Осмотреть здесь все, - приказала я. - Всех выживших связать - пленные нам пригодятся.
   Сама я отправилась к площади, на которой располагался фундамент строящегося строения.
   - Не поняла... - пробормотала я и залезла на форум, после чего дала себе увесистый мысленный пендаль. Оказывается, для того, чтобы в замке что-то построить, он должен быть родным. А этот воздвигнут кочевником.
   "Отменить", - нахожу я в менюшке, а затем щелкаю по кнопке "Построить".
   Ну вот. Надеюсь, тут уже все отметились, так как сомневаюсь, что мне удастся двенадцать часов держать удар армий, подобных тем, что уже здесь побывали.
   Свободного времени было много, а очков влияния - мало, поэтому я собрала всех, кроме разведчиков, на руинах и дала концерт, распевая народные полуросликские песни приобретенным в игре сопрано. Я не была великой певицей в реале, да и здесь не стала, но зрителям понравилось - очки влияния восстановились всего за полчаса, после чего я с чистой совестью разогнала всех на возведение баррикад, окопов и тому подобных полезных защитных сооружений.
   И часа не прошло, как у нас появился гость ­- из леса вышел одинокий эльф и направился в сторону замка. Поскольку эльфы относились к одной с полуросликами фракции, у меня в тот же момент возникла надежда на присоединение десятка эльфов к своей армии. Полурослики тоже не проявляли признаков беспокойства, с энтузиазмом перешептываясь между собой. Кальдо даже двинулся навстречу нашему гостю, встретил его и сопровождал до самой нашей встречи.
   - Ваше Величество, - с глубоким поклоном обращается ко мне полурослик. Чего это с ним? Эльф повторяет маневр моего воина. - Позвольте вам представить воина из поселения эльфов Утренняя Роса, Энтиниэна Вайвийского.
   - Рада приветствовать воина эльфов в своем замке, - отвечаю я. - И что же привело вас сюда?
   - Горе, Ваше Величество, - глядя мне прямо в глаза, сказал эльф. - Уже пару месяцев проклятый дракон собирает кровавую дань с моего селения, и никто ничего не может сделать.
   Мне вспомнился огромный дракон при создании персонажа. Разве с таким можно что-то сделать? Надеюсь, тут действует экземпляр поменьше.
   - Пройдемте к костру, Энтиниэн, - пригласила я эльфа. - К сожалению, замок еще не построен, и у меня пока нет зала, достойного встречи с вами, - посетовала я.
   - Одним своим присутствием вы превращаете любое место в достойнейшую залу, Ваше Величество, - запальчиво заверил меня гость. Льстит, но приятно, черт возьми...
   - Давайте уже, рассказывайте, - махнула я рукой, усевшись возле костра, Энтиниэн расположился напротив.
   - Два месяца назад у края Утренней Росы появился дракон, который потребовал отдать одну девушку ему в жены, - начал рассказ эльф. - Мы воспротивились, и наши лучшие воины погибли в битве с ним. Проклятый ящер забрал с собой Аймилайн, которая пожертвовала собой ради спасения деревни.
   - Но все на этом не закончилось, - заметила я.
   - Верно, - грустно вздохнул Энти. - Через 2 недели дракон снова прилетел и заявил, что решил завести гарем, и теперь мы должны каждые 2 недели давать ему новую жену. Позавчера он забрал Вайвелин, и, когда девушки вновь кинули жребий, выбор пал на мою милую Леймиль. Ваше Величество, прошу вас, - взмолился он. - Пожалуйста, спасите мою любимую! Не дайте этому монстру... сделать... это...
   Юноша расплакался. А я задумалась.
   - Я отдам вам все, что у меня есть! То есть мою жизнь, лук и стрелы! Умоляю, помогите, - всплакнул он.
   - Твоя история вызвала боль в моей душе, смелый Энтиниэн, - осторожно произнесла я. - Но мне нужны детали. Расскажи мне все, что знаешь о драконе: как выглядит, боевые возможности, характеристики.
   - Это был синий дракон с огромными крыльями, - ответил эльф. - Из его пасти вырывались волны холода, которые обращали воинов в ледяные статуи, а чудовищные лапы убивали мгновенно. Ударом хвоста он сносил по несколько обычных деревьев за раз, а взмахом крыльев раскидывал воинов, словно пушинки.
   Зашла на форум и невольно поморщилась от образовавшихся проблем. Если не углубляться в детали, то морозный дракон - это огромная кость поперек горла, и дешевле будет от него откупаться эльфийками, чем пытаться завалить в первые недели игры.
   Но на другой чаше весов оказался эльф-стрелок, невероятно эффективно управляющийся с луком и имеющий в книге магии заклинания "Регенерация" и "Ускорение", а значит, способного исцелить моих раненых полуросликов. Такая боевая единица значительно облегчит игру в первые дни и, возможно, станет тем небольшим преимуществом, которое мне позволит пройти начальную локацию на максимальной сложности.
   - Что ж, Энтиниэн, - тяжело вздохнула я. - Твоя беда отзывается болью в моем сердце, и я не могу оставить все как есть, поэтому обещаю тебе сделать все возможное, чтобы твоя любимая не досталась дракону, - в крайнем случае, отдам ему другую.
   Эльф встал, а затем опустился на одно колено, склонив голову.
   - Благодарю, Ваше Величество, - пробормотал он. - Я от всей души благодарю Вас и умоляю взять меня на службу. Обещаю, я буду отважен и меток, когда буду пускать стрелы с вашим именем на устах.
   Какой впечатлительный мальчик попался. Но, блин, как же приятно.
   - Я с радостью приму на службу такого храброго воина, - произнесла я, одарив эльфа улыбкой. - Ну и раз ты теперь мой воин, у меня будет для тебя поручение: вылечи моих раненых, а как управишься, поступишь под командование Кальдо, - кивнула я в сторону ожидающего полурослика. - Хорошо проявишь себя - станешь командиром моих первых эльфов. Все понятно?
   - Да, Ваше Величество, - кивнул Энтиниэн. - Я вас не подведу.
   - Тогда можешь приступать, - произнесла я.
   Эльф убежал оказывать медицинскую помощь, а я - спать, приказав разбудить в случае нападения или окончательной постройки замка.
   Проснулась я сама, и сразу же подозвала Кальдо доложить ситуацию.
   - Ваше Величество! За время вашего отсутствия было отбито пять нападений монстров. Все полурослики здоровы, а те, что были ранены, уже исцелены. Также, было добыто множество ингредиентов для алхимии, и большая часть воинов получила по одному уровню.
   - А меня почему не разбудили? - полюбопытствовала я.
   На этот раз ответил неведомо как очутившийся рядом эльф.
   - Эти монстры недостойны вашего внимания, Ваше Величество! Мы не могли из-за таких мелочей тревожить сон Вашего Величества.
   - Благодарю за заботу, - кивнула я. - Но прошу в следующий раз вы должны исполнить мой приказ и разбудить меня. Ведь если бы вы неправильно оценили угрозу, за мой спокойный сон пришлось бы заплатить жизнями наших воинов, а это - неприемлемая цена. Всем все ясно?
   - Так точно, Ваше Величество, - склонил голову полурослик.
   - Простите, Ваше Величество, - гордо отозвался Энтиниэн. Кажется, данный экземпляр мой сон ценит куда дороже жизни полуросликов. Странное существо.
   - Ваше Величество, замок почти построен, - поспешно произнес Кальдо.
   - Уже? - с энтузиазмом буквально подпрыгнула я. - Тогда я пойду...
   Буквально на глазах, наконец, достроилась крыша, и я с неожиданно появившимся волнением зашагала в донжон.
   Сейчас здесь было всего 3 помещения: Склад Ресурсов, Сердце Замка и Заклинательный покой.
   - Тащите все ресурсы на склад! - крикнула я полуросликам и направилась к Сердцу Замка.
   В комнате присутствовал только огромный стол, на котором был изображен макет замка и его окрестностей. Как оказалось, здесь же можно было получить практически всю информацию о замке, а также отдать указание на постройку здания и наем юнитов.
   Но для начала влезаю в тома знаний рас, чтобы выбрать, какой из них застраивать замок и озадаченно замираю, вчитываясь в описания. Оказывается, эльфы принадлежат к фракции волшебницы, тогда как гномы недр относятся к чародейке. Складывается странная ситуация, хотя... с самого начала я в этой игре в исключительно таких и бываю. Выходит, дело вовсе не в побитых шрифтах, а в том, что я получила класс, который при создании персонажа даже не предлагался. И гномы оказались совсем не теми, что я выбирала.
   Написать жалобу в техподдержку? Не собираюсь этим заниматься, сразу по нескольким причинам: во-первых, я уже отправила им куда более серьезное сообщение, на которое они до сих пор не удосужились ответить, а во-вторых, нынешний класс меня более чем устраивает, а в вопросах с моралью мне поможет предусмотрительно взятая Толерантность.
   Ну и так как мне катастрофически не хватает бойцов ближнего боя, отдаю команду на постройку Поста Бригадира, здания, позволяющего нанимать гномов. Как раз к этому моменту на склад доставили достаточно ресурсов, чтобы совершить постройку, так что через 12 часов я смогу дополнить армию так необходимыми мне милишниками.
   Следующей остановкой в моей программе оказался Заклинательный Покой, круглое помещение, из которого можно было осыпать противника усиленными заклинаниями на куда большее расстояние, чем обычно. Но сейчас меня более всего интересовало восстановление маны, а как управлюсь, расшифровка оставшихся 10 заклинаний из взятых еще на старте томов магии.
   Поскольку ускоренно восстанавливать ману можно было, только находясь здесь, никуда выйти я не могла, зато с помощью замковых интерфейсов удалось тщательно осмотреть новые владения с высоты птичьего полета.
   Полурослики неустанно трудились в развалинах, очищая их от трофейного оружия, ресурсов и золота, таща всю добычу на склад и ничего не пытаясь прикарманить. Честно говоря, в эти мгновения чуть слезы умиления не проступили.
   Вообще, мне очень повезло встретить единорога в самом начале пути, и повезло с классовыми умениями, потому что в любой другой ситуации лошадка мгновенно бы отправила меня на перерождение. Повезло, что демонолог ожидал Черныша и был сильно увлечен своим непонятным занятием. Повезло споить деревню полуросликов и с утра получить отряд не из трех безбашенных полуросликов, непонятых своими собратьями-домоседами, а из 44 хороших пращников деревни и трех безбашенных полуросликов...
   Тотальная заинтересованность вражеских героев замком оказалась мне только на руку, ведь помимо построенного замка, я получила приличное количество золота и ресурсов, притащенных противником. С магом и вовсе несказанно повезло: не знаю, сколько бы мне пришлось развиваться, чтобы суметь изготовить и зачаровать экипировку воинов такими качественными чарами.
   Все это подтверждает одно - невозможный режим был введен не только для того, чтобы почувствовать настоящий хардкор, но и для того, чтобы получить максимальное игровое преимущество, если обладаешь толикой удачи и умеешь думать мозгами.
   А я обязана победить, во что бы то ни стало, поскольку терзают меня смутные ощущения, что слишком долгое мое нахождение в этом мире - результат отнюдь не неполадок шлема, а последствия сверхбыстрого срыва. Сама виновата, нечего было так привязываться к этому телу на этапе создания персонажа.
  
   Глава 3
   Новый противник появился уже через пару часов. В этот раз против нас оказался чернокнижник с армией из четырех гаргулий, двух грифонов и одной гидры. Оценив силы, накладываю на войска Воодушевление, приказываю полуросликам занять позиции в руинах и отдаю командование над ними Кальдо. Сама же запираюсь в заклинательном покое, где с трудом подавляемым омерзением натягиваю вещички мага и готовлюсь к заклинательной дуэли.
   Враг бросает вперед огромную гидру, держа летунов позади и, видимо, не собираясь использовать их, пока его самый могучий и медлительный воин не подойдет на дистанцию поражения моих пращников.
   Наношу Удар Ветром по гидре, когда та оказывается на дистанции эффективного поражения заклинанием. Противник буквально через пару мгновений использует на нее лечащее заклинание. Неприятно, но уж лучше связать ему руки таким противостоянием, чем ощутить на своих войсках заклинание, подобное использованному тем магом. Тем более, у этого врага нет той ускоренной регенерации маны, которую обеспечивал мне заклинательный покой.
   Пятнадцать секунд уходит на откат, и я бью противника снова и снова, тогда как чернокнижник, раз за разом отвечает лечением. Я уже готовилась огреть многоглавую тварь в пятый раз, когда в бой вступил эльф-лучник, стрелу за стрелой отправляя в медлительное животное. Вместо нового удара накладываю на Энтиниэна Удачу.
   Поняв, что гидра просто сдохнет, пока дойдет, враг тут же отправляет в атаку летунов.
   Эльф накладывает на себя ускорение, доводя стрельбу до 60 выстрелов в минуту, и превращается в настоящую головную боль для противника. Естественно, большая часть монстров устремляется к нему, как к самой сильной цели. Сначала один грифон, а затем второй ловят стрелы эльфа, но расстояние между моими войсками и летунами неумолимо сокращается. Когда дистанция между стрелком и атакующими сократилась до 30 метров, полурослики отправили град камней, сбив грифона и горгулью.
   К сожалению, атаки остальных собирают свою кровавую жатву: одного полурослика убивает грифон, зашибив при пикировании, а еще троих огромными когтями разрывают на части горгульи. Эльф демонстрирует поразительную ловкость и невероятным образом уходит от когтей каменной твари. У меня как раз откатывается Удар Ветром, который я впечатываю в последнего грифона, ломая существу крылья.
   Горгульи спешат растерзать беспомощных полуросликов, пока те только раскручивают пращи, но оказываются вынуждены тратить время на то, чтобы расшвырять неумелых мечников с щитом и мечом. Полурослики улетают как кегли, но задачу задержать врага выполняют, давая сородичам возможность осыпать врага градом камней и калечить крылатых чудовищ, к которым вновь побегают очухавшиеся мечники.
   В этот момент единороги, ведомые моим приказом, покидают руины с разных сторон и на полном скаку устремляются в сторону чернокнижника. Враг, заметив угрозу для себя, вынужден срочно отзывать горгулий на собственную защиту, не давая монстрам нести опустошение в моих войсках. А несколькими секундами спустя воспрявшие духом полурослики обрушивают град камней на гидру, а затем еще и еще раз.
   Отзываю единорогов, и они по дуге возвращаются в замок, не вступая в безнадежный бой с практически непобедимыми именно для них крылатыми тварями. Чернокнижник тоже не спешит возобновлять атаку, окруженный вернувшимися горгульями, ожидая, пока единственная выжившая гидра покинет зону поражения эльфа. Удар Ветром.
   Чернокнижник грязно выругался, в бессилии что-либо сделать и быстро зашагал в обратную от замка сторону.
   - Грифонов не добивать, - приказала я, выбежав во двор.
   Приручить получилось только одного, поскольку тот, что убил нескольких полуросликов, был растерзан жаждущими мести маленькими человечками еще до того, как я отдала приказ.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 6.
   Сила Магии +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Чародейство или Мастер Магии Воздуха.
   Чародейство (классовый). Чародейка может использовать влияния, как заклинания. В этом случае сила чар зависит от ее магической силы, и помимо очков влияния расходует ману. Для использования чары должны быть изучены в заклинательном покое.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Выбираю классовый навык и пытаюсь оценить итоги боя.
   Пятеро погибших, семеро раненых, и это мы еще легко отделались. Если бы не мастерство эльфа и страх вражеского героя за свою шкуру, мы бы потеряли как минимум вдвое больше, а то и как бы не всех. Стоило ли полное уничтожение армии чернокнижника таких потерь? Не думаю. Не в нашем случае, когда герои возрождаются, и их еще не пойми сколько может нанести мне визит. Да и терять своих - крайне неприятно.
   Полурослики пребывали в крайней степени угрюмости, глядя на первых погибших в этом походе, чьи тела, повинуясь игровой механики, исчезали одно за другим. Думаю, многие из полуросликов впервые засомневались в том, что правильно поступили, покинув родное село. Заключив, что оставлять их в таком состоянии значит растерять всю армию, я попросила Кальдо собрать всех в дальней западной части руин.
   - Мои храбрые воины! - обратилась я к ним. - За очень короткий срок мы провели череду сложнейших битв и уничтожили многократно превосходящего нас противника. Но, к сожалению, за это пришлось заплатить огромную цену - жизни наших боевых братьев. Уверяю вас, смелые воины, смерть наших товарищей не была напрасной. Благодаря их доблести и стойкости мы смогли удержать этот замок и дать надежду на выживание и достойную жизнь ваших деревень. Так давайте же достойно проводим наших братьев со всеми почестями!
   В принципе, этим я и ограничилась. Дальше обряд вел неизвестный мне полурослик, имевший наибольшее уважение среди сородичей, а я с искренней грустной миной просто присутствовала на мероприятии, гадая, сколько из них вообще переживет эти 3 недели?
   Но вот обряд окончился и все разбежались по постам.
   Время в ожидании постройки Поста тянулось медленно, напряженно, в готовности в любое время отразить нападение... которого все не происходило и не происходило.
   К завершению я вышла на улицу и призвала через интерфейс всех восьмерых доступных для найма гномов, а затем стала ждать, пока новые войска не вылезут из-под земли, ведь именно там, на глубине 450 метров находился новенький Пост Бригадира.
   Минуло около трех часов, прежде чем земля передо мной стала рыхлой и разъехалась в разные стороны, открывая взору тоннель полметра в диаметре и земляную лестницу, ступени которой под воздействием касания низких крепеньких людей обращались в камень. Следом подобное происходило и со стенками тоннеля. В итоге, ход приобрел вполне благовидные очертания и теперь напоминал вход в какой-нибудь подвал.
   Удовлетворенные проделанной работой, из-под земли стали один за другим вылезать мои новые подданные. Метр - метр двадцать ростом, пропорционально чуть шире человека, они имели серую кожу, глаза и волосы. Мужчины носили длинные бороды, а девушки - косы. Все они оказались одеты в простые штаны и рубахи серых цветов, а также в черные сапоги.
   Где рунная броня? Где оружие? Что за надувательство?
   - Я, Абадин, старший среди нас, и я был выбран, чтобы говорить от имени всех нас. Мы рады лицезреть Вас, Королева-Чародейка. И пусть вы - не высшая фэйри, мы готовы подчиняться вам, как своей властительнице во имя Неизбежного, - с глубоким поклоном обратился ко мне гном, стоявший в центре. Похоже, он у них главный.
   - Благодарю за оказанное доверие, - нейтрально ответила я.
   - Ваше Величество! - влез в наш разговор Энтиниэн, став между мной и гномами. - Осторожнее с ними! Эти твари противоестественны и чужды нашему миру!
   - Энтиниэн, - недовольно взглянула я на эльфа. - Это мои подданные, и уж от них-то никакой опасности для меня не идет.
   - Вы заблуждаетесь, Ваше Величество... - горячо возразил спорщик.
   - У тебя есть что-то конкретное? - раздраженно полюбопытствовала я и, не дав ему издать ни звука, продолжила. - Что-то более веское, чем твоя интуиция?
   - Ну... - замялся Энтиниэн. - Моя душа тянет траурную песнь, когда я их вижу...
   - Значит, нет, - отрезала я. - Так что, прошу, не мешай мне укреплять нашу обороноспособность, и попытайся сделать хоть что-то полезное.
   - Но... - эльф фонтанировал волнами тоски, непонимания, возмущения.
   - И извинись перед своими новыми боевыми товарищами, - добила я его. - Ты оскорбил их ни за что, и я не хочу, чтобы это конфликт продолжался... с чьей-либо стороны.
   - Прошу простить мое вмешательство в ваш разговор, Королева-Чародейка, - аккуратно произнес гном. - Но хочу вас уверить, что мы никоим образом не таим обиды на этого молодого эльфа. Молод, горяч, и впервые встретился с неведомым, вот и попытался спрятать свой страх за яростью. Со всеми бывает, вот я в его возрасте такой же был, - настольгически припомнил он.
   Эльф на несколько секунд замялся, затем глубоко вздохнул и с трудом произнес:
   - Приношу свои извинения, что незаслуженно обвинил вас в... отвратительном.
   - Я от лица всех гномов недр принимаю ваши извинения, юноша, - кивнул гном. - И хочу отметить вашу поразительную смелость. Да, не удивляйтесь! Чтобы признать свои ошибки прилюдно, понимая, что при этом придется испытать стыд и, возможно, упасть в чьих-то глазах, нужна огромная смелость. Уверяю вас, Энтиниэн, этим поступком вы лишь поднялись в наших глазах.
   - Извините, я на самом деле не имел права к вам так относиться, - уже искренне повинился эльф, но через секунду в его глазах снова плясал огонь. - Ваше Величество! Сейчас я отправлюсь в лес и возглавлю разведку. Там я принесу наибольшую пользу нашей обороноспособности.
   Мгновением позже Энтиниэн прямо на глазах превратился в размытое пятно, а затем и вовсе растворился в воздухе.
   - У нас не так много времени, Абадин, - первая вступила в разговор я. - Мне нужно знать, что вы умеете, а также не помешает твой совет о следующем здании, которое нам следует построить. Ты произвел впечатление на меня, когда с легкостью разрешил конфликт с эльфом.
   - Ничего особенного, Королева-Чародейка, - отмахнулся гном. - В свое время я получил неплохое образование. Что же до вашего вопроса, то сейчас мы мало на что способны. Пока вы не построите институты, мы можем только быстро рыть проходы, быстро возводить плохонькие сооружения, обращать землю в камень, изменять форму земли и камня и покрываться каменной кожей.
   - Не так уж и мало, - прикинула я.
   - По сравнению с тем, что мы можем при развитой академии наук - это ничто, - поморщился Абадин. - Но вы, кажется, просили совета?
   - Да, - согласилась я. - Сейчас я строю Сад Фей, но насчет следующего строения не совсем уверена: построить генератор эльфов, Колодец, или какой-нибудь из ваших институтов. С одной стороны мне срочно нужна армия, но с другой, ближайший источник пресной воды слишком далеко.
   - Колодец мы вам выроем, - уверенно произнес гном. - Конечно, замок не будет отображать его как "тот самый" колодец, но раз уж у вас тяжелая ситуация, пока и так сойдет. Что же до производящих существ зданий, то стройте фей и эльфов. В кратковременной перспективе низшие расы... - он подавился собственными словами, а затем вновь сделал лицо кирпичом, будто сейчас ничего и не произошло. - Расы, отличные от гномов недр и высших фэйри, будут иметь преимущества.
   - Ясно, благодарю за совет, - кивнула я. Оказывается, у меня теперь служат гномы-расисты. Одно радует: у этого гнома есть мозги, и, как следствие, повышаются мои шансы пройти этот невозможный уровень. - Тогда прошу помочь моим людям в создании укреплений, - попросила я.
   - Все будет выполнено настолько качественно, насколько это вообще возможно для гнома недр неспециалиста, Королева-Чародейка, - заверил Абадин. - Прошу разрешения приступать немедленно.
   - Конечно, - кивнула я, и гном, отвесив низкий поклон, направился к руинам.
   А я двинулась в заклинательный покой. Бдеть.
   Гномы оказались очень умелыми строителями, даже не смотря на то, что, по словам Абадина, были не обучены. Одного их прикосновения хватало, чтобы строительный мусор из руин превращался в сплошную скалу. В итоге, буквально за час совместных усилий полуросликов, таскавших глыбы к месту строительства, и гномов, мистическим образом сплавлявших их в скалу необходимой формы, у меня появилась первая защитная башня, а через сорок минут, еще одна в противоположной от замка стороне.
   Затем гномы приступили к постройке стен, но оказались вынуждены сворачивать стройку и присоединяться к защитникам, обороняя замок от нападения нескольких сотен гоблинов. Необученные гномы управлялись с трофейным вооружением куда как лучше полуросликов. В бою с мелкими зелеными тварями серокожие успешно сдерживали атаки гоблинов, поскольку силой мои гномы куда как превосходили противника, а их кожу, покрытую сантиметровым слоем камня, не смогла пробить ни одна из мелких тварей.
   Порадовал меня и прирученный грифон, вносивший настоящее опустошение в особо густые скопления противника. Его, как и хорошо зарекомендовавшего себя эльфа, я поддержала баффом на удачу. На этом мое участие в бою и ограничилось. Ну, в самом деле, не тратить же на паршивого гоблина целый Удар Ветром!
   Умывшись кровью и не достигнув никаких результатов, налетчики обратились в бегство, обреченное на провал. Спастись от стрел эльфа, грифона и единорогов смогли единицы.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 7.
   Устойчивость к откату +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Мастер Белой Магии или Прославленный Тактик.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Сообщение ощутимо подняло настроение. Уже поздний вечер, а значит, глупое ограничение "2 уровня в день" обновится уже через несколько часов, и мы с армией вновь сможем брать новые уровни.
   Еще раз смотрю на окно выбора и щелкаю по магическому умению, а затем продолжаю наблюдение.
   В этот раз обошлось без погибших, но только благодаря наличию пары башенок и невероятной стойкости гномов.
   Раненых перевязали, особо тяжелые удостоились регенерации от эльфа - на остальных, к сожалению, не хватило маны, из-за чего я в который раз пожалела, что у меня так и не расшифровалось ни одного лечебного заклинания. Сейчас мне оставалось только ждать и надеяться, что уж в следующий раз у меня, наконец, откроется нужное, и я при мановой подпитке заклинательного покоя смогу исцелить всех.
   Тем временем строительные работы возобновились, и вокруг замка стала потихоньку вырастать узкая каменная стена. В течение строительства Сада, было еще несколько менее масштабных нападений, которые с каждым новым сантиметром стены становилось все проще и проще отражать. В итоге, к моменту, когда замковая постройка завершилась, донжон оказался окружен четырьмя округлыми башнями, связанными между собой трехметровыми монолитными стенами толщиной в 50 см. Единственное неудобство, отсутствие барбакана, главный гном божился устранить, как только в замке появится кузня. Также он настаивал на обязательном утолщении стены хотя бы до 3 метров - по его словам только такая стена, не усиленная рунами, может обеспечить хоть какую-то защищенность.
   Постройка завершилась только к утру. К тому времени я уже была восьмого уровня, разжившись при лэвэлапе умением Восполнение Маны и единичкой Магической Силы.
   ***
   - А милое здесь местечко, - заметила я.
   - Ваша красота наделяет его особым шармом, Королева-Чародейка, - произнес Абадин.
   Сад фей оказался действительно симпатичным местом, в котором росло огромное число поразительных громадных цветов, которых просто не могло существовать в реальности. Красные, синие, фиолетовые, эти растения, казалось, обладали собственным разумом в своем стремлении показать себя с лучшей красоты своим гостям. Здесь действительно приятно находиться, особенно после часов сидения в каменной сфере заклинательного покоя.
   - Но это не более чем объекты жизни. Ваше могущество куда прекраснее, поскольку оно есть власть над душами, - добавил гном.
   - Может быть, ты расскажешь мне обо всем, что знаешь о чародеях? - поинтересовалась я.
   - Не здесь и не сейчас, - покачал головой Абадин. - Слишком рискованно говорить об этом в... такой обстановке, - неопределенно махнул ладонью он.
   - Как знаешь, - пожала плечами я. Видимо, для выполнения условий получения его квеста еще не выполнены какие-то условия. Либо непись просто заигрался в шпиона.
   Мысленно возвращаюсь к недавним событиям.
   Пять атак за 10 часов, да еще и в ночное время суток - полное сумасшествие. Честно говоря, если бы не стены, никакой армии у меня бы и не осталось. Агрессивность среды и вовсе приводит в искреннее недоумение: неужели невозможный режим рассчитан исключительно на задротов, с утра до ночи проводящих все время в игре? Ведь одного пусть безразмерного доната при такой агрессивности вряд ли хватит.
   - Абадин, какая от этих нападений польза для нас? - поинтересовалась я.
   - Огромная, Королева-Чародейка, - произнес гном. - Ваши воины быстро берут уровень за уровнем, постепенно обрастая боевым опытом. Если они и дальше смогут выдерживать такой натиск, то очень скоро смогут в одиночку повергать даже тех, чьи характеристики гораздо выше их собственных. Также мы получили множество трофеев. От гоблинов нам досталось огромное количество дрянного оружия, из которого при переплавке мы сможем изготовить несколько мер руды. У пауков эльф вырезал ядовитые и паучьи железы. Когда у нас появятся алхимики, они смогут сделать с их помощью действительно интересные полезные вещи. Оборотни оставили после себя неплохие шкуры, а отряд разбойников - оружие, которым даже можно сражаться, пока нет достойных альтернатив.
   - Как я и думала, - кивнула я. - Благодарю, Абадин, значит, я ничего не упускаю.
   - Я не могу учесть всего, Королева-Чародейка, - развел руками гном. - Для ответа на ваш вопрос нужен опрос десятков различных специалистов, которых у нас пока просто нет.
   - Чего нет, того нет, - философски отозвалась я. - А теперь поприветствуй моих новых подданных.
   Через интерфейс призываю фей.
   Несколько разноцветных бутонов начинают распускаться, являя свету любопытные мордашки крошечных девиц. Всего 30 сантиметров роста, с длинными волосами, полупрозрачными крыльями и платьицем цвета породившего их цветка, феи смотрели на меня с неприкрытым восхищением, да с таким, что мне стало как-то неуютно.
   - Приветствую вас, прекрасные феи, - доброжелательно поздоровалась я. - Вы первые крылатые красавицы, рожденные в моем королевстве, которое отныне станет вашим домом.
   - Ваше Величество... - начали вразнобой произносить они, делая низкие поклоны. - Вы так прекрасны...
   - А ваше королевство так же прекрасно? - поинтересовалась фея, с любопытством оглядываясь по сторонам. - Ой! - пискнула она, заметив гнома, и быстро спряталась за мной. Мгновением позже ее маневр повторили остальные.
   Блин, да что с ними? У меня же толерантность взята.
   - Не бойтесь, Абадин не причинит вам вреда, - улыбнулась я. - Он очень добрый гном, который денно и нощно трудится на благо нашего королевства. Только благодаря ему и его товарищам в нынешние темные времена нам удалось сохранить жизни многих моих подданных.
   - Благодарю за высокую оценку, Королева-Чародейка, - склонил голову гном.
   - Не стоит, она целиком соответствует действительности, - уверила я.
   Самая смелая фея рискнула выглянуть из-за моей спины.
   - Но он такой странный, неправильный, - пробормотала она. - Жу-у-уткий.
   - Пусть внешне он и вызывает... странные чувства, но внутри это добрейший души гном, - уверила я.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Очарование +1
   Очарование: базовый навык чародеек и чародеев, с помощью которого они получают возможность оперировать влияниями. Базовая сила влияния +10% за ранг. Полная формула расчета очков влияния на данный момент: 100 + Очарование*10 + Эпицентр*10 + уровень*3.
   ------------------------------------------------------------------------------
   - Ну, раз вы так говорите, - пробормотала фея и с осторожностью приблизилась к гному, после чего облетела его, внимательно разглядывая со всех сторон. - Дядя Абадин, а вы не злой? - поинтересовалась она, глядя прямо ему в глаза.
   - Для тебя - добрый, - странно выразился он.
   Неожиданно, но этот ответ мгновенно разрядил обстановку. Феи расслабились, начали оживленно переговариваться, хаотично летать, петь и еще черти чем заниматься... От мигрени меня спас Кальдо, вернувшийся с докладом.
   - Ваше Величество, в округе стали шататься разведчики темных эльфов, - произнес он. - Я не могу гарантировать, что мои полурослики смогут долго оставаться незамеченными.
   Игривое настроение фей, как обрезало. Стоило прозвучать фразе "темные эльфы", и их мордашки стали решительными-пререшительными. Даже не верится, что еще недавно они прятались за мной от Абадина.
   - Если усилить отряды феями, ситуация улучшится? - поинтересовалась я.
   В описании о феях говорилось именно как о первоклассных разведчицах, но возможна ли их использовать совместно с полуросликами, я не знала.
   - Несомненно, - ответил Кальдо.
   - Девочки, вы поступаете под командование этого полурослика, - приказала я. - Слушайтесь его во всем.
   - Мы этих темных эльфов...
   - Ох, они у меня получат...
   - Да я...
   Ряд нестройных голосов прямо продемонстрировал огромную решительность моих новых бойцов. Надеюсь, полурослику удастся привить им хоть какую-то дисциплину, а пока...
   - Абадин? - вопросительно произнесла я.
   - Феи - своеобразные существа, - развел руками тот. - В одних вещах они куда проницательнее любого эльфа, а в других - наивны, как маленькие дети. При недостаточной подготовке, рекомендуется вести дела с ними через стоящих над ними эльфов, чтобы из-за непонимания не загнать себя в дипломатическую ловушку, - уклончиво ответил Абадин.
   - Кем рекомендовано? - заинтересовалась я.
   - Эта общая позиция историков-дипломатов, - сообщил гном. - У каждой расы есть огромное количество ментальных особенностей, каждую из которых должен учитывать дипломат при ведении дел. Впрочем, - он вяло махнул рукой. - Когда еще у нас наберется достаточная база знаний, чтобы вывести эту науку хотя бы на минимальный уровень...
   ***
   Что бы там не искали эльфы, нападения, произошедшие за время строительства Древесного Дома, оказались абсолютно с ними не связаны. Уже к обеду я стала гордой обладательницей пары новых уровней, а к вечеру, навыков Привлекательность и Мастер Магии Воздуха, +2 магической силы от уровневых повышений, а также +2 к навыкам Мастер Магии Воздуха и Мастер Белой Магии, +3 магической силы, +2 устойчивости к откату и +3 ментальной выносливости, полученных в бою от применения заклинаний.
   Армия пополнилась на четырех эльфов-стрелков, которых я призвала в присутствии Энтиниэна и торжественно отдала под его командование. Тогда эльф устроил настоящий цирк с восхвалением красоты и клятвами, спастись от которого я смогла только благодаря очередному нападению бесчисленных врагов.
   К сожалению, интенсивность и сила атак настолько возросли, что даже растущие как на дрожжах стены и башни не смогли уберечь пятнадцать полуросликов и одну фею от гибели. Особенно больно оказалось терять последнюю: такое ощущение, будто ребенок погиб из-за того, что ты кинула его на войну. Остается лишь твердить глупые мысли: "она не ребенок" и "здесь все ненастоящее". Но это самообман, ведь я теперь не более настоящая, чем каждый из них.
   Единственным оправданием было то, что я никак не могла повлиять на происходящее: разведгруппа, обнаруженная войском оборотней, была растерзана почти мгновенно.
   Максимальный уровень. Чем я думала, когда выбирала его? Явно не головой.
   - Ну и места вы выбрали для замка, - качал головой Абадин. - Такое ощущение, что мир пытается уничтожить нас... будто снова попал в кошмар первого чародея...
   Я залезла на форум в поиске совета, но наткнулась на полное непонимание. Меня обозвали троллем, и убедительно по полочкам объяснили, что непрерывных опустошающих нападений такой силы на невозможном уровне сложности быть не может. А затем вновь обозвали троллем и забанили.
   - Абзац, - произнесла я.
   - Позвольте присоединиться к вам, Королева-Чародейка, - послышался знакомый голос у порога.
   - Заходи, Абадин, - невесело хмыкнула я.
   Гном неторопливо подошел ко мне и внимательно взглянул в глаза.
   - Провизии осталось на четыре дня, - произнес он.
   - У тебя есть предложение? - поинтересовалась я.
   - Гномы могли бы провести туннель от замка прямиком к селению полуросликов, - сказал Абадин. - Это бы позволило нам не только получать своевременные поставки провизии, но и быстро защитить или эвакуировать жителей в случае нападения. Разумеется, нам придется временно свернуть работы по другим направлениям.
   - Интересная идея, Абадин, - задумалась я. - И сколько времени вам потребуется на реализацию проекта? Заодно напомни, чем сейчас заняты гномы.
   - Начну с последнего вопроса. Сейчас мы увеличиваем стены и башни примерно на пару метров в день, а также передвигаем уже построенные стены для освобождения места под замковое строительство. Также, к сегодняшнему вечеру мы сделали запас снарядов идеальной формы из спрессованного камня для пращей полуросликов. Как показали полевые испытания, сила и дальность броска увеличились в два раза, а точность - в разы, - доложил Абадин. - Что же до сроков, то нам потребуется около 16 часов.
   - Молодцы, - улыбнулась я. Как приятно иметь инициативных подчиненных, сама бы я еще не скоро догадалась заняться улучшением боеприпасов.
   - Ну, - неожиданно замялся гном. - Как бы мне ни было неприятно это признавать, но до улучшения пращников додумался Кальдо. Конечно, полуросликам в плане интеллекта до нас далеко, но его частые упражнения с пращой и глубокая концентрация на проблеме позволили быстрее дойти до возможности использовать наши способности для усиления поражающей мощи вашей армии.
   - Зачем оправдываешься, Абадин? - улыбнулась я. - Кальдо - наш военачальник, поэтому естественно, что именно ему в голову пришла эта мысль.
   - Вы просто не понимаете той пропасти, что лежит между нами, - покачал головой Абадин.
   - И в чем же эта пропасть? - полюбопытствовала я.
   Гном задумался.
   - Это сложно объяснить, вы сами поймете, - расплывчато выразился он.
   А я не забыла твою оговорку про "высших", гном-расист.
   - Неважно, - вздохнула я. - Позови Кальдо и Энтиниэна. Я и вы трое, мои первые советники, сегодня соберемся и, наконец, хорошенько разберемся, что со всем этим, - совершаю красноречивое движение ладонью, - делать.
   - Совет, - с сомнением уточнил Абадин и на несколько секунд задумался, после чего тяжело вздохнул и произнес. - Признаю, сейчас нам действительно придется пойти на это.
   Окончив фразу, гном поклонился и вышел, оставив меня недоуменно размышлять о том, чем его обычно не устраивают советы. Ничего путного, кроме как нежелания состоять в одной с эльфом и полуросликом организации, мне на ум не пришло.
   Признаюсь честно, идея о полноценном совете появилась только во время разговора с Абадином, когда до меня окончательно дошло, что в одиночку с моими знаниями и умениями сложившуюся ситуацию не решить. Многого ли я ожидала от этого спонтанного мероприятия? Не особо, но мне казалось полезным трезво взглянуть на ситуацию с помощью нескольких "людей" с разным типом мышления.
   Первый совет моей будущей Империи был собран в заклинательном покое. Из удобств только теплые шкуры на полу и небольшой каменный столик, наспех сварганенный гномами, зато еда блистала разнообразием - в обоз полурослики положили все, что производило их село. В нынешних обстоятельствах, достойнейшие из возможных условий.
   - Абадин, а что здесь делает эта гномка со свитком и пером, - полюбопытствовала я, глядя на расположившуюся в сторонке девушку.
   - Я осмелился поставить Мидграмму на должность штатного секретаря-летописца при новообразованном Совете, Королева-Чародейка, - пояснил он. - Она будет фиксировать диалог и составлять утвержденные вами решения на бумаге. Но если вас чем-то не устраивает ее кандидатура, я могу подобрать кого-то другого...
   Гномка под конец его рассказа задышала быстрее, да и по глазам и мелкой моторике я легко определила, что она напугана таким развитием событий.
   - Я доверяю твоему выбору, Абадин, - успокаивающе улыбнулась я ей. - И раз мы все уже собрались, предлагаю начать заседание первого Совета нашего государства, - произнесла я и оглядела присутствующих. - Итак, ни для кого не секрет, что мы переживаем не самые простые времена: натиск врагов с каждым днем только усиливается, а ресурсы, захваченные в ходе нескольких успешных операций во время штурма замка, не прибавляются. Цель данного совещания - скоординировать наши усилия для наиболее эффективного решения стоящих перед нами проблем. Абадин, доложи о состоянии дел в твоей "епархии".
   - Благодарю, Королева-Чародейка, - склонил голову гном. - С ресурсами у нас и правда плачевная ситуация. С начала постройки замка казна не пополнилась ни единой монетой и ресурсом сверх того, что вырабатывает замок. С каждым днем у нас растет количество оружия, из которого мы можем получить пару десятков мер руды, но до постройки плавильни, об этом можно даже и не думать. Сейчас, когда скорость замкового автостроительства упала вдвое, вряд ли мы можем ожидать скорого извлечения ресурсов.
   Он приложился к кружке с водой.
   - Гномы трудятся и неустанно увеличивают высоту стен, - продолжил Абадин - Завтра они возьмутся за строительство тоннеля к селению полуросликов и, если не возникнет никаких непредвиденных сложностей, управятся за 16 часов. Тогда мы сможем получать провизию и налоги с деревни, а также у нас появится еще один выход с территории, тактическую важность которого, мои уважаемые коллеги наверняка отметят.
   - Система подземных ходов позволит нам атаковать противника скрытно войском любого размера, - задумчиво произнес Кальдо. - Если все, что мне говорил господин Абадин верно, то с помощью обрушения туннелей мы также сможем уничтожить армию любого размера, решившую сунуться в ваше подземное царство, Ваше Величество.
   А я сидела и постепенно понимала, что всю власть в своих руках сосредоточил хитрый серокожий коротышка, фактически превратившийся в реального правителя этого замка. Я, конечно, не гений, но немного обидно, что меня обставил непись, да так, что я и сама этого не заметила. Впрочем, и обойтись я без него не могу - сожрет агрессивная окружающая среда.
   - Теперь перейдем к ресурсам, - продолжил гном. - Как понимаете, надземные пути для нас заблокированы. Если агрессивность среды не снизится, то захвата шахт окажется недостаточно для получения с них регулярной прибыли. Вам придется поднимать крепости рядом с каждым из завоеванных владений и содержать там полноценный гарнизон, способный продержаться до прихода основных сил...
   - И ты предлагаешь провести тоннели к ним под землей, а наземный ход в пещеру обвалить? - поняла, к чему клонит он, я.
   - Все верно, Королева-Чародейка, - искренне улыбнулся Абадин. - Но для начала нам нужно эти шахты найти, а вести геологическую разведку, роя тоннели под землей нашими малыми силами - слишком долго.
   Мой взгляд переместился на странно молчаливого эльфа.
   - Господин Абадин говорил мне об этом, - признал Энтиниэн. - Я пустил свой дух в странствия, чтобы найти решение и... попробовал применять разведгруппы для скрытного уничтожения врагов, но... - эльф тяжело вздохнул. - Группы без моей помощи оказались беспомощны и... смерть Лайми, Гребо, Вальто, Дарго и Смего - полностью моя вина, - он подавленно замолчал.
   - Но теперь после усиления групп моими сородичами, они действительно стали эффективны и без потерь уничтожают наших врагов. Думаю, им не составит проблем вести дальнюю разведку, - продолжил рассказ Энтиниэн. - На данный момент каждая из четырех групп состоит из эльфа, двух фей и двух полуросликов.
   - Прошу предоставить слово, Ваше Величество, - произнес Кальдо.
   - Конечно, - одобряюще улыбнулась я.
   - Последний вариант разведгрупп показал крайнюю эффективность, так что я уверен, что разведчики справятся с задачей, - уверенно заявил он. - Но без чрезвычайного ущерба обороноспособности как минимум две группы должны оставаться в непосредственной близости от замка.
   - У нас четыре группы, и если вычесть время на обед и сон, то у них будет не так много времени на дальнюю разведку, - подсчитала я. - Разве наши воины смогут выполнять обе задачи?
   - Мы можем разбить одну группу на две, - предложил Энтиниэн. - Я присоединюсь к ближней разведке, и тогда мы получим две группы из эльфа и феи. Полуросликов придется исключить, как наименее умелых разведчиков...
   - Вилби и Дерзо получше любого из твоих подчиненных будут в скрытности, - не согласился полурослик.
   - Поэтому будут отправлены в дальнюю разведку, - продолжил эльф. - Остальные же, при всем моем уважении, будут подвергать группу слишком высокому риску, - и, видя, что Кальдо собирается еще что-то сказать, поспешно добавил. - Естественно, без поддержки полуросликов, группа лишится возможности выполнения целого ряда задач. Но на это придется пойти, пока у нас не появится больше умелых воинов.
   - У кого-нибудь есть, что добавить касательно разведки? - поинтересовалась я. - Энтиэн, Кальдо, благодарю. Теперь перейдем к защите крепости, - выразительно смотрю на полурослика.
   - Гарнизон состоит из двадцати трех полуросликов, - начал он. - Войск катастрофически не хватает, поэтому приходится подключать к обороне гномов. Хочу обратить внимание Вашего Величества, что гномы не желают подчиняться никому, кроме Абадина, что снижает эффективность взаимодействия различных войск при отражении атак противника. Прошу хоть как-то повлиять на них, пока ситуация не вылилась в реальные потери среди личного состава, либо, что еще хуже - к бунту.
   - Королева-Чародейка, - тут же включился в беседу гном. - Кальдо сгущает краски. Бунтом там и не пахнет, просто гномы от природы своей недоверчивые не могут принять командиров других рас. Гвардин, прошу заметить, прекрасно справляется с ролью их командира.
   - Мы могли бы использовать гномов в бою более гибко, если бы выделили им отдельные роли в своих подразделениях, как это уже произошло в разведке, - возразил полурослик. - Абадин, какие-то глупости могут привести к смерти наших подчиненных, а ты говоришь, что я сгущаю краски?
   - Ты просто не понимаешь всей картины, - покачал головой гном. - Если начать совать гномов в одну компанию с представителями других рас, то ни о каком нормальном взаимодействии и речи быть не может. Мои сородичи крайне подозрительны, как я говорил ранее.
   - Твои сородичи появились в этом владении, Абадин, - включилась в спор я. - У них нет причин подозрительно относиться к другим моим воинам, в верности которых я не сомневаюсь. Во времена, когда полурослики, эльфы и гномы находятся в шаге от смерти, а их жизни зависят лишь от их сплоченности, все они должны объединиться и довериться друг другу, а не подозревать не пойми в каких грехах.
   - Вы безусловно правы, Королева-Чародейка, - грустно улыбнулся Абадин. - Но они - гномы. Это недоверие у них в крови.
   - В крови? - полюбопытствовала я.
   - Именно, - кивнул гном. - Ничего не получится.
   Интересно, дело в игровых ограничениях на уровне механики, или же здесь присутствует что-то еще?
   - Абадин, когда закончим, пригласи ко мне всех гномов, - попросила я и, видя, что тот хочет возразить, произнесла. - Кальдо, продолжай.
   - У нас мало воинов, но высокие стены и башни позволяют нам отбиваться от многократно превосходящего по силе противника, - произнес полурослик. - Гномы в силу природной способности обрастать каменной кожей неплохо сдерживают натиск слабых противников, если у тех получается забраться на стену. Но если же оборону преодолевает кто-то сильнее вшивого гоблина, трусливо драпают со стены, - передернуло Кальдо.
   - Не трусливо драпают, а исполняют отданный мной приказ, - поморщился Абадин. - Смерть одного гнома ударит по нашим силам слишком сильно, чтобы рисковать ими. Королева-Чародейка, да объясните же им, что если мы лишимся гномов, способных к быстрому рытью туннелей и возведению стен, то нас гарантированно уничтожат в самые короткие сроки!
   - Выполняют приказ? - скривился полурослик. - В последний раз трусость ваших сородичей стоила жизни пятерым полуросликам, а самим гномам, удерживай они позиции и далее, ничего бы не угрожало.
   - Не следует перекладывать ответственность за ваши ошибки на моих сородичей, - раздраженно произнес гном. - Об их слабостях вы были прекрасно осведомлены, но не удосужились учесть в плане обороны.
   - Хватит, - поморщилась я. - Взаимными обвинениями делу не поможешь. Ситуацию с гномами я решу лично. Есть что-то еще, что бы вы хотели обсудить?
   - Если Королева-Чародейка позволит, - вопросительно посмотрел на меня Абадин. Киваю. - Тогда я бы хотел обсудить ваши личные способности и область их применения.
   - Пожалуй, это действительно следует обсудить, - соглашаюсь я.
   - Тогда бы я предложил вам обратить ваше обаяние против врагов, - произнес оживившийся гном. - Если бы вам удалось склонить к сотрудничеству хотя бы одно из вооруженных формирований, то наши позиции значительно упрочились.
   - Верно, - легкий кивок головы. - Я и сама об этом думала, но здесь важно соблюдать крайнюю осторожность, поскольку без моего присутствия в заклинательном покое наша обороноспособность упадет в разы.
   - Вдобавок ко всему, - продолжил Абадин. - Было бы неплохо зачаровать вещи на классовые навыки чародейки, ведь тогда бы эффективность ваших способностей подскочила в разы. Но для этого вам потребуется построить Институт Артефакторики.
   - И все опять опирается в очередность строительства, - задумалась я. - Значит, так. У нас уже построены: Пост Бригадира, Сад Фей и Древесный Дом. Строится Стоунхендж. На очереди Поляна Единорогов, Институт Артефакторики, Рынок и еще уйма ваших гномьих институтов.
   - Я бы порекомендовал начать с Института Артефакторики, - произнес гном.
   - Присоединяюсь, - кивнул Кальдо. - Пара единорогов нам сейчас погоды не сделает.
   - Неужели вы можете быть еще прекраснее, чем сейчас? - в своей манере отозвался эльф. - Если так, то я с нетерпением буду ждать момента, когда вы наденете созданные вами артефакты и покажете врагам истинную цель жизни - служение красоте! Я же со своей стороны обещаю сбегать в родную деревню и достать необходимые вам вещи.
   Энти частенько заносит, но все мы к этому уже давно привыкли.
   - Тогда со следующим строением определились, - решила я. - Кто-нибудь хочет что-то добавить?
   Тишина.
   - Тогда объявляю заседание закрытым.
  
   Глава 4
   ------------------------------------------------------------------------------
   Сила +1.
   ------------------------------------------------------------------------------
   "Все-таки, какая полезная штука - зарядка", - подумала я, с наслаждением разминая плечи.
   Вчера был трудный день: непрекращающиеся нападения мобов, совет, а затем и мозгодробительные беседы с гномами, зато ночь прошла удивительно тихо. Интересно к добру ли это? Или же затишье перед бурей? К сожалению, все возможно.
   Мои раздумья прервал робкий стук в дверь.
   - Королева-Чародейка, к вам визитер, - услышала я голос Мидграммы. - Он говорит, что его дело не терпит отлагательств и заявляет, будто послан самими Творцами!
   - Даже так? - пробормотала я и задумалась. - "Админами, что ли?" - бессмысленно гадать, ведь ответ там, за дверью. Принимаю вид повеличественнее и приказываю. - Пусть заходит.
   Несколькими секундами спустя в зал в сопровождении нескольких моих воинов зашел эльф, одетый в странное подобие современной армейской пиксельной формы. Не дойдя до меня пяти шагов, он припал на одно колено и склонил голову, будто в ожидании разрешения говорить.
   - Добро пожаловать в мою скромную обитель, добрый эльф, - поприветствовала я его. - Можешь встать. Представься и скажи, что привело тебя сюда.
   Визитер не замедлил воспользоваться разрешением и заговорил:
   - Я, Вельвериан Тихий Лепесток, эльф-мечник, послан Творцами, что выше богов, для того, чтобы передать послание и вечно служить вам, - он достал из внутреннего кармана письмо и протянул его мне с низким поклоном.
   Пытаясь держаться как можно царственнее, подхожу к нему, забираю конверт и распечатываю.
   "Уважаемый игрок, с прискорбием вынуждены сообщить, что вы подверглись феномену срыва. К сожалению, в локации, в которой вы находитесь, было выявлено критическое количество ошибок, из-за которых связь с вами стандартными методами оказалась невозможна.
   На данный момент, локация и граничащие с ней земли помещены в карантин, из которого будут выведены сразу же после того, как ошибки будут исправлены. Просим прощения за доставленные неудобства и в компенсацию передаем вам отличного эльфа-мечника 14 уровня".
   "Да вы издеваетесь!" - мысленно возмутилась я. Что может быть хуже, чем сорваться в забагованной локации? Да они еще и решили откупиться от меня всего одним эльфом! Чтоб их...
   Спокойствие, только спокойствие, гневу делом не поможешь.
   Активирую режим очарования.
   - Вельвериан Тихий Лепесток, - произнесла я. - То, что ты смог добраться ко мне невредимым, характеризует тебя, как искусного разведчика. Я выражаю тебе огромную благодарность и предлагаю поступить ко мне на службу.
   - Благодарю, Ваше Величество, - произнес эльф. - Я с радостью принимаю ваше предложение и клянусь с честью служить вам до скончания дней.
   - Тогда, добро пожаловать в ряды моих воинов, - улыбнулась я. - С этого момента ты поступаешь в распоряжение... - блин, а Энти же смылся в деревню эльфов. - Кальдо.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Выполнены специальные условия!
   Изучено воздействие "Повышение репутации". С помощью веского слова вы можете поднимать репутацию с коэффициентом 1.01-5.00x. Минимальная стоимость 30 очков влияния. Работает только в Режиме Очарования.
   ------------------------------------------------------------------------------
   В этот момент раздался сигнал тревоги. С помощью замковых интерфейсов осматриваю местность и замечаю, как из-за деревьев верхом на волках к нам несется огромная армия гоблинов.
   - Нападение, всем на позиции, - приказала я.
   Но не прошло и нескольких секунд, как тревожный сигнал раздался вновь, на этот раз, от одной из разведгрупп. Гадая, какая пакость там объявилась, я посмотрела на мир глазами эльфа-командира и мысленно выругалась: к замку приближалась пара огромных троллей, тянущих за собой телегу, груженную огромными валунами, а к поясам монстров были пристегнуты, если не ошибаюсь, пращи. Сопровождало их три десятка огромных орков, громко переругивающихся между собой.
   "Если тролли метнут эти глыбы с помощью пращи, то могут повредить стену", - пронеслись мысли у меня. Приказываю обеим действующим разведгруппам занять позиции по бокам у противника и ждать сигнала.
   Тем временем гоблины на волках кружатся вокруг замка и ведут беспорядочную стрельбу из коротких луков прямо на ходу. Точность у них оказалась чуть менее чем никакая, в отличие от моих эльфов, не знающих промаха, и полуросликов, каждый седьмой камень которых достигал цели. От сложившейся картины складывалось впечатление, будто неизвестный стратег решил воспользоваться мудреной тактикой, забыв учесть при этом способности собственных воинов.
   Видимо, поняв, что сглупил, вражеский полководец отозвал волчьих всадников, пятая часть которых осталась лежать на поле боя.
   "Уходите на северо-запад", - отдаю приказ разведгруппам. Если я ничего не напутала, то очень скоро у телеги соберутся быстрые войска, от которых моим разведчикам не уйти. Надеюсь, я не пожалею об этом решении.
   Штурм начался уже через пять минут.
   Первый тролль раскрутил пращу и обрушил камень в пятидесяти метрах от крепости, подняв бурю энтузиазма у окружающих гоблинов. Но вот у второго что-то не заладилось, и вместо того, чтобы отправить снаряд вперед, валун улетел, почему-то, назад, зашибив какого-то орка.
   В следующий момент в стане противника на несколько секунд воцарилась мертвая тишина. Мне казалось, что тролля сейчас прибьют, но этого не произошло. Один из орков ударил себя в грудь и так громко, что даже я услышала, завопил:
   - Теперь я - главный!
   В этом стремлении он оказался не одинок, и очень скоро между орками вспыхнула потасовка все против всех - очень удобный момент для атаки, жаль только, что бить нечем, вот и приходится молча смотреть и дожидаться развязки.
   В ходе битвы за власть орки отделались лишь синяками, а победителем вышел самый хитрый из орков, практически не участвовавший в бою. Утвердив свое главенство, он сразу же стал раздавать приказы, и тролли, под нашими изумленными взглядами зачем-то опрокинули телегу с боеприпасами. Зачем - стало ясно полуминутой позже, когда монстры напялили странные одеяния с длинными тяжелыми плащами, на концах которых были прикреплены валуны, и взяли в руки огромные деревянные щиты, валявшиеся на дне.
   А затем, закрывшись щитами, тролли медленно двинулись в нашу сторону, прикрывая орков и нескольких гоблинов-лучников за собой. Новый командир орков решил не лезть вместе со всеми и остался на краю леса наблюдать за битвой всего с несколькими гоблинами-охранниками. С учетом моих диверсантов - не самое мудрое решение с его стороны.
   - И откуда такие орки-тактики только берутся на мою голову? - пробормотала я. - "Всем активным разведгруппам и единорогам! Выдвигайтесь на позицию для атаки орка-командира и дожидайтесь сигнала", - приказала я.
   Будь все мои войска лучниками, у врагов может быть что-то бы и получилось, но полурослики были пращниками. Моим подданным потребовалось всего два залпа, чтобы разнести в щепки щиты противника. К сожалению, варвары и не подумали отступать, напротив, они с диким ревом бросились в атаку. Огромные монстры подбежали вплотную к стене и, взяв в руки валуны, привязанные к концам плаща, закинули их на стену и встали таким образом, что вдвоем образовали своеобразную горку, по которой на стену бросилась волна волчьих всадников.
   И вот тут-то я по достоинству оценила подарок администрации. Эльф, баффнувший себя ускорением и кошачьими рефлексами, а также получивший пару чародейских баффов от меня, рубил и кромсал противников, а те ничего не могли ему сделать. Своеобразный мост пропускал не больше 3х всадников или 2х орков, но этого явно не хватало. Единственной надеждой варваров стали лучники, но им редко удавалось поразить верткого эльфа, тогда как самих гоблинов быстро выбивали одного за другим. Скоро даже до главного орка дойдет, что ловить тут нечего, и он отзовет свою армию.
   Но терять столько опыта и позволять где-то шататься такому отряду я не позволю.
   "Уничтожьте командира орков", - приказываю я разведгруппам, и несколькими секундами позже прямо в голову цели прилетает сразу 4 камня, отправляющих орка в нокаут. Следом под раздачу попадают волчьи всадники, которых эльфы кладут буквально за 3 секунды, а оставшихся добивает новый град камней.
   Тем временем, оставшиеся без командования орки храбро гибли один за другим под клинками Вельвериана, и стоило последнему из них пасть, как отчаявшиеся гоблины предприняли попытку бегства. Для ее пресечения вывожу на арену боевых действий единорогов и грифона, которым вряд ли удастся изловить всех юрких волчьих наездников, но в их силах внести в ряды врагов настоящее опустошение.
   "Прекратить огонь по троллям", - приказываю я и, окрыленная пришедшей идеей, со всех ног несусь на стену. Мой приказ встречают с искренним недоумением, но атаку прекращают.
   Тролли уже избавились от плащей и тупо осматривались, не понимая, что им делать дальше: Союзники разбежались, врагов в зоне поражения нет, а самим бежать, вроде бы пока и не надо, раз их жизни ниего не угрожает.
   Активирую режим очарования.
   - Могучие Тролли! - кричу я, привлекая их внимание. - Ваш командир бросил вас на произвол судьбы и трусливо сбежал, так зачем вам служить трусам?! - шкала влияния немного снизилась.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Выполнены специальные условия!
   Изучено воздействие "Привлечь внимание". С помощью веского слова вы можете завладеть вниманием группы существ. Минимальная стоимость 20 очков влияния. Работает только в Режиме Очарования.
   ------------------------------------------------------------------------------
   - Э-э? - тупо посмотрел на меня один из монстров.
   - Вас предали ваши командиры! - повторила я и лишилась еще 30 очков влияния, а затем сделала широкий взмах рукой. - Смотрите, они сбежали, как трусы, а вас оставили одних, умирать!
   Оба тролля беспокойно заозирались.
   - Дырб, все сбежали, - пробормотал тот, что слева.
   - Ага, - кивнул другой. - А мы тогда чё тут? - почесал голову он.
   - Ну, нас вроде предали, - растерянно пробормотал тролль и ошарашено повторил вопрос сородича. - А чё мы тут?
   - Дык, это, штурмуем, вроде, - задумался Дырб и неуверенно пробормотал. - Только странно как-то.
   - Для штурма надо брать дубину и бить по стене, пока не развалится, - "блеснул" интеллектом его собеседник.
   - Но у нас нет в руках дубин, - запутался другой тролль.
   - Верно, потому что вас предали ваши предыдущие хозяева, и вы пришли наниматься ко мне, - предложила я версию этой паре идиотов. Конечно, на форуме написано, что у троллей туго с интеллектом, но чтобы настолько? Или же мобов просто колбасит от моих классовых воздействий?
   - Наниматься? - удивился Дырб.
   - Да, наниматься, - повысила голос я. - Запомните, теперь вы служите мне и подчиняться должны только мне и вот этому... Кальдо подойди! Вот этому полурослику. Все поняли?
   - Подчиняться этому мальку, - понятливо кивнул тролль, и в ту же секунду к списку моих воинов добавилась пара троллей.
   - Верно. Кальдо, организуй все необходимое, а я пойду, - свалила я муторное дело на полурослика, а сама направилась в заклинательный покой с полностью опустошенной шкалой влияния.
   Все-таки, удачно получилось с этими троллями. Конечно, в защите их вряд ли удастся использовать, зато как основная ударная группа при штурме вражеских укрепрайонов тролли будут в самый раз. К сожалению, тупы, как пробки, но надеюсь, Кальдо удастся с ними управиться. А теперь можно и глянуть, что мне там за битву накапало.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 10.
   Ментальная выносливость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Колдовство или Мастер Белой Магии.
   Колдовство. Повышает урон, наносимый заклинаниями на 10%.
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 11.
   Ловкость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Опытная Чаровница или Очарование.
   Опытная Чаровница (классовый). Позволяет подготавливать <ранг> чаровниц в неделю из девушек. В дополнение к базовым для юнита навыкам чаровница получает навык Очарование 1 и способность двигаться по ветке очарования (за исключением данного умения). 20% очков влияния чаровницы в автоматическом режиме получает подготовившая ее чародейка. Доступно коллективное очарование. Лучшие чаровницы чистого очарования получаются из лесных эльфов, а темного - из суккуб. Лучшие чаровницы под конкретную расу выходят из-под ее представительницы.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Как интересно! Выбираю Колдовство и новый классовый навык.
   Теперь стоит хорошенько приглядеться к подданным и решить, кого из них готовить в чаровницы. Неплохо было бы посвятить в это дело какую-нибудь эльфийку, но не с нынешним дефицитом остроухих.
   Да, над этим стоит хорошенько подумать. Сроки не жмут - у меня еще 3 дня до конца недели, так что можно не спешить. Кроме того, последний штурм наглядно показал, что высота стены слишком мала, а значит, надо бы добавить к ней как минимум пару метров, но только после того, как мы получим подземное сообщение с деревней полуросликов. К сожалению, недавно я потеряла над ней контроль и совсем не представляю, что там теперь происходит.
   Но мысли о деревне полуросликов мигом улетучились, когда я получила новый сигнал - Энтиниэн, наконец-то, добрался до родного селения.
   Утренняя Роса оказалось небольшим населенным пунктом, представляющим собой лесок, в центре которого располагались причудливые деревья-жилища.
   Энти направлялся прямиком к самому большому дереву, рядом с которым стояла эльфийка в длинной зеленой мантии с корягой-посохом в руках.
   - Лес предупредил меня о твоем появлении, - произнесла она, когда мой подчиненный приблизился к девушке на десять шагов. - Ты обнаружил способ защитить нас от порождения зла?
   Энти выполнил глубокий поклон.
   - Старейшина Лизэль, я нашел волшебницу, которая пообещала защитить нас, - произнес он. - Королева Шиара Дэй имеет особую красоту, которая множится с каждым днем. И я верю, что эта красота способна на все!
   - Эх, молодежь, - с сожалением покачала головой старейшина. - Волшебница здесь - определенно хороший знак для нас, но ты уверен, что ее армии хватит, чтобы справиться со злом? Ты должен понимать, что если ей не удастся убить дракона, он может разозлиться и стереть нашу деревню с лица Энрота.
   - Королева захватила и удерживает магический источник, а ее армия с каждым днем становится все больше и сильнее. Когда дракон явится за данью, у него не будет ни единого шанса, - уверенно заявил Энти.
   - Что ж, тогда можешь передать ей, что если она уничтожит дракона, то мы с радостью присягнем к ней на верность, - произнесла Лизэль.
   - Вы не можете оставаться в стороне, - возмутился эльф.
   - Думаешь, без нашей помощи ей ничего не удастся? - иронично приподняла бровь эльфийка.
   - Нет силы, с которой она бы не смогла совладать, - уверенно произнес Энти. - Но если вы не примите ее защиту, то погибните от кинжалов темных эльфов еще до прилета дракона.
   - Темные эльфы? - удивленно пробормотала старейшина. - Здесь? С чего бы им...
   - Сейчас все силы региона жаждут заполучить себе место силы, поэтому основное внимание всех фракций приковано к замку Ее Величества. Только поэтому наша деревня еще не разрушена, - сообщил эльф. - Но стоит разведчикам темных набрести на вас, и они с радостью вырежут здесь всех до единого.
   - И чем в таком случае нам поможет твоя королева? - поинтересовалась Лизэль.
   - Ее гномы могут связать город и нашу деревню подземными путями, по которым жители смогут быстро эвакуироваться в случае опасности, - произнес Энти.
   На принятие решения эльфийке потребовалось не более минуты.
   - Что ж, мы будем подчиняться ей, но только тогда, когда эти пути будут проведены, - решила старейшина. - Не раньше.
   "Хорошая работа, Энтиниэн, передавай ей мое согласие", - сообщила я.
   - Ее Величество согласна с вашими условиями, - произнес мой парламентер.
   - Она нас слышит? - удивилась Лизэль и тут же смутилась. Видимо, из-за того, что проявила неуважительное отношение ко мне. - Тогда мы будем с нетерпением ждать этого, - произнесла она и откланялась.
   Какой, все-таки Энти замечательный: отправлялся он только купить одежду для меня, но так и не приступив к главной задаче, смог фактически присоединить к моим владениям селение эльфов. Красивый, умный, сильный и как настоящий рыцарь! Рыцарь...
   Новая мысль буквально ошеломила.
   Раз уж я - королева, то что мешает учредить рыцарский орден, члены которого будут не только защищать меня, но и восхищаться моей красотой, служить ей, делать красивые рыцарские жесты? Какая интересная мысль...
   Время до постройки Стоунхенджа прошло без особых происшествий. Лишь раз мне приходилось осуществлять магическую поддержку - с большей частью угроз мои подданные смогли справиться самостоятельно. С каждым днем мои воины становились сильнее и опытнее, и мне даже начало казаться, что если я полностью самоустранюсь от битв и управления, мое государство все равно не прекратит набирать силу.
   До того, как постройка Стоунхенджа завершилась, Восполнение Маны прокачалось до 2, а устойчивость к откату - на 1. Также удалось немного протестировать навык Чародейство, применив несколько воздействий, как заклинания и подняв его до 2 уровня. Иными словами, день был прожит не зря, поэтому к моменту появления воинов нового типа я пребывала в самом наилучшем расположении духа.
   - Добро пожаловать в мои владения, уважаемые друиды, - легким кивком приветствую появившуюся в круге камней троицу.
   Один мужчина и две женщины были одеты в длинные зеленые мантии и имели в руках деревянные посохи, в каждом из которых просматривалась индивидуальность.
   - Рады приветствовать Вас, Ваше Величество, - произнесла девушка, стоящая в центре, за всех, и новоприбывшие отвесили глубокий поклон.
   Раньше сразу по призыву я направляла воинов под начало одного из командиров, но этих магов я собиралась сделать отдельной силой в моей будущей Империи.
   - Сегодня в 21 час в заклинательном покое состоится совет, - сообщила я. - Буду ждать вашего представителя.
   - Вы оказываете нам честь, - поклонилась девушка, а я направилась к замку.
   Итак, раньше у меня было 3 советника: Абадин отвечает за гномов недр и экономику, Энти - за эльфов, фей, разведку и диверсии, а Кальдо - за полуросликов и оборону крепости. Теперь в их число войдет один из друидов, который будет отвечать за... что? Можно сказать, за "магию", но это будет не совсем верно. Необходимо покопаться на форуме... форуме...
   "Блин!" - мысленно возопила я.
   Не знаю, чего там у админов за проблемы со связью, но раз форум работает, я могла бы переписываться с ними там... если бы не была забанена. На меня вновь нахлынула злоба на админов, которую я лишь с огромным трудом смогла подавить, чтобы не устраивать подданным разрыв шаблона Мудрой и Доброй Королевы.
   Необходимо сосредоточиться на текущих проблемах и поискать ответы на игровом форуме.
   Многого за полчаса не накопаешь, но к началу заседания я уже более-менее представляла функции, которые возьмет на себя представитель друидов.
   ***
   - Объявляю начало заседания совета королевства Дэй под номером 2 от 5го дня начала земель королевства Дэй, - прочитала я по бумажке, подсунутой мне ушлым гномом. - В совете при Королеве-Чародейке Шиаре Дэй принимают участие: Абадин Обсидиан, Энтиниэн Вайвийский, Кальдо Ревер, Мариэль Цветущая и секретарь Мидграмма, - окончила я вступительный текст и бегло пробежала глазами по аккуратным строчкам. - "А гном зря времени не теряет", - с невольным уважением качнула головой я.
   В тексте одна за другой излагались все известные мне проблемы и многие неизвестные, причем расположены они были в порядке от самой серьезной, которую нужно было решать немедленно, до тех, что могут немного подождать. На пару мгновений у меня даже сложилось впечатление, что лучшим выходом будет сделать его своими наместником и вообще удалиться от правления. Но секундная слабость быстро прошла.
   - Ты проделал огромную работу, Абадин, - произнесла я и вернула ему бумажку. - Итак, главный вопрос, стоящий перед нами сегодня - это учреждение рыцарского ордена.
   Удивление советников было практически осязаемым.
   - Хм, Королева-Чародейка, - неловко произнес гном. - Рыцари - это люди в тяжелых доспехах, хорошо знакомые с искусством верховой езды и сражающиеся за своего монарха. Но у вас нет тома знаний расы людей, так что вопрос создания рыцарского ордена вряд ли уместен до тех пор, пока вы не изучите соответствующее знание.
   - У вас очень узкий взгляд на рыцарей, - покачала головой я. - Запомни, Абадин. Рыцари - это искусные воины, верой и правдой служащие своему правителю. Они крайне благородны, почитают красоту и готовы на любой подвиг ради дамы сердца, - с мечтательной улыбкой перечислила я добродетели моих будущих рыцарей. - А надеть тяжелый доспех и сесть на лошадь любой дурак сможет. И это уж точно не сделает его рыцарем.
   Присутствующие на несколько секунд задумались, переваривая полученные знания, а затем Абадин как-то странно посмотрел на меня и заговорил:
   - Думаю, определенным образом организованная структура, состоящая из существ с описанными вами качествами, могла бы пойти на пользу королевству, но, - гном выдержал короткую паузу. - Вам следует поточнее определить задачи и полномочия рыцарского ордена.
   - Ваше Величество, я искусный стрелок, что живет лишь служением вашей красоте. Ради вас я готов на любой подвиг, пусть даже для этого мне придется расстаться с жизнью, - на одном дыхании произнес Энти. - Значит ли это, что я ваш рыцарь?
   - Духовно, да, - улыбнулась я. - Но я хочу, чтобы ты был рыцарем не только внутренне, но и внешне.
   - Хорошая идея, Ваше Величество, - кивнул Кальдо. - Я как раз задумывался о системе поощрения для воинов, отличившихся в сражениях, но то, что вы предлагаете несколько шире.
   - У меня тоже нет возражений, - неуверенно произнесла новая советница-друид. Кажется, она пока еще неловко чувствовала себя среди советников.
   - Вот и отлично, - с энтузиазмом сказала я. - Раз все за, перейдем к обсуждению деталей. Поскольку рыцарский орден будет состоять из лучших персон королевства, основной его задачей будет собственным примером вдохновлять моих подданных уподобиться рыцарям во всем. Что же до конкретики, то тут я полностью соглашусь с Абадином, проект "Рыцарский Орден" требует вдумчивой проработки многих деталей. Поэтому... Мидграмма, сделай каждому из присутствующих копию моей речи, дальнейшее обсуждение по этому вопросу будет перенесено на завтра, и я прошу каждого из вас предоставить мне свой собственный проект необходимой нам организации. Вопросы есть?
   Гном кивнул и послал мне недоверчивый взгляд.
   - То есть вы хотите, чтобы каждый из нас составил полный список обязанностей, полномочий и привилегий, а также структуру организации, в которую будут входить ваши подданные с упомянутыми качествами всего за одни сутки? - недоверчиво уточнил он.
   - В идеале, было бы неплохо, - грустно вздохнула я, понимая, что за день такую работу не выполнить. - Но я не жду, что вы уже завтра принесете мне готовое решение. Я лишь предлагаю вам хорошенько подумать над этим, а затем обсудить на совете.
   - Королева-Чародейка, завтра суббота, а это значит, что у нас останется всего один день до масштабных денежных трат, - произнес Абадин. - Разумно ли разделять наше внимание в нынешней непростой обстановке на то, что не требует немедленной реакции с нашей стороны? Может быть, имеет смысл отложить вопрос об учреждении рыцарского ордена до более спокойных времен?
   Гном говорил вполне разумные вещи, но мне очень хотелось рыцарского ордена. А гному, наоборот, не хотелось, ведь после того, как я упомянула про "самых достойных людей королевства", мой экономический советник понял, что львиная доля власти перейдет к Ордену, где в силу расового менталитета господствующее положение займут эльфы. Он надеется, что Орден - мой бзик, который вскоре пройдет.
   Зря, потому что я ни за что не откажусь от посвященного лично мне Ордена преданных рыцарей, и нет ничего, чтобы могло притупить это мое желание, а пока...
   - В твоих словах есть смысл, - вынужденно согласилась я. - Ладно, отложим этот вопрос до лучших времен. Теперь перейдем к следующему вопросу. Мариэль, поведайте нам о ваших возможностях для увеличения экономической и военной мощи королевства.
   - Мы, друиды, едины с природой, - произнесла она. - В мирное время мы можем заклинать поля на плодородие, приручать зверей, выращивать прекраснейшие насаждения. Если же враг придет в наши земли, сама Природа станет его врагом. Острая трава будет резать его ноги, а непроходимая чаща скроет защитников леса, став могилой для любого врага.
   - Звучит неплохо, - улыбнулась я. - Но помимо этого, меня интересует, можете ли вы заняться обучением моих воинов? Каждый эльф уже владеет парой заклинаний, но этого слишком мало, и мне бы хотелось этот арсенал расширить.
   - Ваше Величество, если вы купите для каждого из них по книге магии, то даже тогда наполнить книги заклинаниями сможет только тот, кто обладает навыком "Книжник", - пояснила друид, грустно вздохнув. - Либо же каждый из учеников должен будет овладеть навыком "Орлиный Взор".
   - Эти навыки поддаются тренировке? - поинтересовалась я.
   - Да, взор можно натренировать всего лишь внимательно наблюдая, как другие колдуют, а вот для того, чтобы получить книжника нужно очень постараться, переписывая заклинания из чужих книг магии.
   - Тогда займись прокачкой книжника, - приказала я. Пусть пока у меня нет денег на покупку заклинаний на аукционе, зато есть возможность научиться применять заклинания, известные друидам. Кто-то из моих подданных научится переписывать заклинания из книги в книгу, а сама я буду внимательнее приглядываться к колдующим. Вдруг удастся получить Орлиный Взор?
   - Как прикажете, - склонила голову Мари. - Но у героя бы это вышло быстрее.
   Я этих героев рожаю что ли? У меня самой времени еще и на "Книжника" уж точно нет.
   - Ладно, - сцепила пальцы в замок я. - Раз с магией разобрались, перейдем к экономике. Абадин!
   - Да, Королева-Чародейка, - склонил голову гном. - Думаю, начну с деревни полуросликов.
   Несколько часов назад гномы, наконец, провели к тоннель к деревеньке полуросликов, чтобы обнаружить, что она захвачена зверолюдьми. К счастью, новые хозяева не тронули жителей и оставили лишь небольшой отряд разведчиков для наблюдения. Естественно, атаки из-под земли они не ждали, так что уничтожить зверолюдей моим диверсантам удалось еще до того, как охранники успели подать сигнал тревоги.
   - Мы возобновили снабжение, и уже к завтрашнему утру наши склады наполнятся новым продовольствием, - сообщил Абадин. - Но пока не построен рынок, мы не можем получать налоги в денежном эквиваленте, что особенно плохо в преддверии понедельника, когда вам нужно будет выплатить заработную плату, а сумма с учетом присоединившихся троллей сильно увеличится.
   - И где ты предлагаешь брать деньги? - полюбопытствовала я.
   - Диверсионные отряды собирают неплохие суммы с уничтоженных врагов, но теперь нам этого слишком мало, особенно в преддверии неизбежных трат на артефакторику, - с сожалением сказал Абадин. - Мы можем добывать деньги сразу по нескольким направлениям. Во-первых, это захват шахт. Как только отоспятся, гномы вновь примутся за работу и проведут тоннель к обнаруженной сегодня золотой шахте, после захвата которой мы будем получать около 1000 золотых в день, если направим на работы полуросликов из поселения.
   - Неплохо, но недостаточно, - пробормотала я. - 7000 в неделю слишком мало, да и платить надо уже через 2 дня.
   - Верно, - согласился гном. - Поэтому нам необходимо уничтожить какое-нибудь крупное поселение противника, чтобы завладеть их ресурсами. Смею надеяться, что при поддержке троллей это удастся провернуть с минимумом жертв. Третий источник дохода - это еще одна деревня полуросликов в этом районе и поселение эльфов Утренняя Роса. Мы должны как можно скорее связать эти населенные пункты с нами подземным сообщением. А еще я предлагаю устроить сберегательный банк.
   - И опять возникает проблема с очередностью постройки, - констатировала я.
   - Вы неправильно меня поняли, - покачал головой Абадин. - Сберегательный банк - это не постройка, а государственная финансовая организация, работа которой будет обеспечиваться назначенными вами подданными. Ответственный будет вести бухгалтерию, и отчитываться перед вами лично за каждый золотой.
   - Звучит интересно, - оценила я.
   - Схема такова, - начал гном. - Вы даете подданным возможность создавать накопления в банке. Выгода вкладчиков в том, что с каждой неделей их накопления будут расти на определенный процент от общей суммы. Мы же сможем на начальном этапе существенно сократить расходы, а в перспективе заняться кредитованием и зарабатывать хорошие деньги на этом.
   - Деньги вкладчиков, конечно привлекательны, - пробормотала я. - Но не сядем ли мы на начальном этапе в долговую яму, из которой потом не выберемся?
   Родители с самого детства как мантру твердили: "Не бери кредитов, не бери, потом всю жизнь не расплатишься", и я полностью разделяю их позицию.
   - Не волнуйтесь, Королева-Чародейка, - уверенно сказал гном. - Мы с легкостью покроем проценты, потому как доходность денег, особенно на начальном этапе развития, крайне высока. Единственная проблема - это убедить полуросликов, что им выгодно вложиться в наше дело. Гномы непременно захотят поучаствовать и вложат как минимум половину зарплаты в свое будущее.
   - Если этот банк выгоден всем, то не вижу особых проблем с полуросликами, - заметил Кальдо. - Уверен, многие мои подчиненные решат поучаствовать, если получат гарантии Вашего Величества.
   - Эльфы тоже не откажутся поддержать Ее Величество в трудной ситуации, - поддержал полурослика Энти. - Особенно если все так замечательно, как описывает Абадин.
   - Говоря о полуросликах, я имею в виду гражданских, - пояснил гном. - Большая часть воинов могут отдавать нам лишь часть зарплаты, тогда как селяне, заплывшие жирком, в состоянии обеспечить нас неплохой суммой сразу.
   - Абадин, как думаешь, можем ли мы решить проблему, отправив полурослику-чаровницу создавать необходимое нам мнение в деревне? - поинтересовалась я.
   - Чаровницу? - как-то странно улыбнулся гном. - Это бы решило многие проблемы. Только прошу выбирать кандидатку крайне тщательно.
   - Кальдо, можешь порекомендовать обаятельную и женственную полуросликку, способную выполнить задачу? - спросила я.
   - И еще кого-нибудь верного Королеве-Чародейке, умеющего читать, писать и считать, - добавил Абадин. - Задачей этого полурослика станет работа с банковскими клиентами в деревне.
   - Мини и Гродо, - не раздумывая, ответил Кальдо. - Они гражданские, но под ваши требования подойдут идеально. Мини - первая красавица, в которую влюблены, наверное, все молодые полурослики. Гродо же известен своей страстью к точным наукам, и лучше него математику в нашем селении не знает никто.
   - Что ж, значит Мини и Гродо, - постановила я.
   - Ответственной за сбербанк предлагаю сделать Мидграмму, - продолжил гном. - Ей очень хорошо дается работа с бумажками, даже я сам вряд ли буду лучшей кандидатурой.
   - Ты ручаешься за ее компетентность в банковском деле? - спросила я.
   - Я ручаюсь за ее огромную ответственность и скрупулезность, а также за превосходные навыки письма, чтения и счета, - заверил Абадин. - Все, что ей нужно делать - это класть или брать деньги с банковских счетов и вести подробную отчетность. Я уверен, что с этим она справится. Что же до остальных вопросов, то их решение будет полностью в Вашей власти.
   - Неплохо, тогда я утверждаю создание сберегательного банка, - решила я.
   - Еще мы должны не забыть освободить привлекаемых полуросликов от налогов, а также установить всем сотрудникам дополнительное жалование, - добавил гном.
   С одной стороны мы действительно сможем уменьшить расходы, но с другой будем вынуждены тратиться на проценты и содержание банка. И самое отвратительное в ситуации то, что выкрутиться из ситуации как-то иначе не получится. Жаль, что у меня нет возможности ввести реал, уверена, родители обязательно помогли бы мне, если бы узнали о моих проблемах.
   Ну почему?! Почему меня забанили на форуме? Хотя, стоп. Может, если написать сообщение админам, они его смогут получить? Вдруг наша связь просто работает только в одну сторону?
   А чего это все так на меня выжидательно смотрят? О чем мы говорили? Кажется, о зарплатах банковским сотрудникам.
   - Само собой, - кивнула я.
   Абадин протянул мне несколько скрепленных между собой листков, где подробно и намного четче, чем мы обсуждали, описывалось устройство и функционирование новой государственной структуры. Перечитав для верности три раза и не обнаружив подводных камней, с чистой совестью рисую "Утверждаю", подписываюсь и ставлю печать с помощью кольца.
   - Королева-Чародейка, еще бы я хотел попросить вас немного скорректировать план застройки, - произнес Абадин. - Прошу вас следующим зданием запустить таверну, затем рынок, после него пивоварню и, наконец, институт недр. Таверна позволит вам нанять дополнительно 4 гнома на следующей неделе, рынок даст возможность собирать с деревень налоги деньгами, а пивоварня - повысить мораль всех ваших подчиненных и особенно моих сородичей. Построив институт недр, вы сможете знатно поправить экономику, превратив моих сородичей в превосходных шахтеров. С военными и исследовательскими зданиями предлагаю повременить, поскольку мы их пока не потянем.
   - Разумно, - оценила я. - Но отложим этот вопрос на конец совета. Я не могу принять решение, пока не выслушаю доклады остальных советников. Абадин, можешь переходить к следующей проблеме.
   - Королева-Чародейка, все проблемы, требующие вашего вмешательства, мы обсудили, - произнес он. - Подробный отчет моим действиям я предоставил, и если у вас есть какие-то возражения, то я готов разобрать каждый вопрос в мельчайших деталях.
   - Да нет, никаких возражений, - отозвалась я. - Раз у тебя все, Кальдо, докладывай.
   - Ваше Величество, сегодня крепость подверглась всего одной массированной атаке и четырем налетам. Погибших нет, а последние раненые были излечены друидами за несколько минут до начала совета. Перешедшие на вашу сторону тролли относительно миролюбивы и расквартированы в двухстах метрах от замка ради пресечения межрасовых конфликтов и из-за их неблагонадежности, - отчитался по полурослик. - Также мне, наконец, удалось связаться с деревней Помидоркино и выяснить, что она захвачена темными эльфами. Полурослики, проживающие там, сильно запуганы, ведь захватчики пообещали вырезать всех, если у деревни сменится хозяин. Поэтому они могут оказать вооруженное сопротивление, если мы попытаемся выбить оттуда противника.
   - Даже так? - удивилась я. - Опасно давать нашим врагам и дальше кормиться на этой деревне, поэтому, после того как тоннель к шахте будет окончен, гномы возьмутся за создание подземного сообщения с этой деревней. Внезапная атака из-под земли ошарашит жителей настолько, что они и не подумают сопротивляться.
   - Бескровный вариант захвата вполне возможен, - хмуро кивнул Кальдо. - Но меня все равно очень беспокоит наша неспособность вовремя придти на помощь при нападении темных. Я бы очень не хотел, чтобы моих родичей убили.
   - Если взять деревню под контроль на следующей неделе, то мы сможем выделить пару разведгрупп, - предложил Энти. - А если мы усилим их хотя бы одним друидом, то за счет леса получим подавляющее преимущество над этими тварями.
   Главный полурослик с облегчением вздохнул.
   - Неплохой вариант, - заметил он.
   - Мне тоже так кажется, - согласилась я. - Так, с деревней разобрались. Продолжай, Кальдо.
   - Последнее, что я хотел бы обсудить, это утверждение системы поощрений, - произнес полурослик. - Я составил список воинов, наиболее отличившихся на войне, прошу, ознакомьтесь.
   Он передал мне целую пачку листов, каждый из которых относился к отдельному сражению, имел дату, приблизительное время и описание конфликта. Ниже прилагался список отличившихся с четким описанием их подвигов. Особенно на фоне остальных выделялись диверсанты. Так, например, одна фея смогла под невидимостью незаметно пробраться к общим котлам осаждающей армии и подкинуть туда крысиный яд. В итоге, вместо тяжелого сражения мы получили скоротечный бой, в котором не потеряли ни одного бойца.
   Не редки были случаи, когда по ночам полурослики и феи с помощью оглушающих бросков и чар рассеянности с легкостью избавлялись от часовых, а затем при поддержке эльфа-командира устраивали настоящую резню в рядах спящих врагов. Причем с каждой проведенной операцией разведчики становились хитрее, изворотливее и беспощаднее.
   "Да откуда здесь столько врагов?" - невольно задумалась я, просматривая отчет за отчетом. Если верить форуму, то мы смогли бы как минимум дважды зачистить даже самую густонаселенную невозможную локацию. Но нет же! Я умудрилась вляпаться в настолько забагованную локацию, что даже админы не могут со мной связаться.
   - И что ты предлагаешь? - поинтересовалась я, передавая списки другим советникам.
   - Хотя бы наградные грамоты, - с сожалением вздохнул Кальдо. - А в перспективе награждать особо отличившихся медалями, а также выдавать денежные премии, - добавил он. - Впрочем, последнее - не обязательно, но уж медальки-то точно нужны.
   Перед моим мысленным взором невольно возникла заслуженная фея-диверсантка, пытающаяся нацепить на себя все свои медали, валяющиеся рядом в куче в 3 раза выше ее самой. А ведь забавно может получиться на самом-то деле, только у нас пока нет ресурсов, чтобы организовать нечто подобное.
   - Этот вопрос, несомненно, важен, но я не думаю, что в нынешней критической ситуации мы можем тратить время на его проработку, - задумалась я. - Впрочем, если у тебя есть детально проработанный проект "о награждениях", прошу, давай сюда, возможно, мы его утвердим.
   - У меня нет готового проекта, - покачал головой полурослик.
   - Ясно, тогда вопрос переносится на неопределенное время. Что-то еще? - уточнила я.
   - Нет.
   - Тогда слово тебе, Энтиниэн.
   - Благодарю, Ваше Величество, - склонил голову эльф. - Вы уже знаете, что закупка вещей для чар прошла удачно, а старейшина моей деревни согласилась присоединиться к нам, как только мы будем связаны подземными путями.
   - Верно, неплохая работа, - благожелательно кивнула я.
   - Но меня беспокоит усилившаяся активность темных эльфов, - помрачнел он. - Уж слишком часто мои разведчики стали сталкиваться с ними. Поскольку твари всеми силами стараются уклониться от боя, их целью являются не диверсии, а исключительно разведка, что нетипично для них. Это может значить только одно - у них есть армия рабов или союзники, с помощью которых они планируют нас сломить.
   Думаю, теперь исход войны будет зависеть от того, чьи разведчики искуснее. Надеюсь, мои подданные достаточно заматерели, чтобы на равных противостоять темным хотя бы в лесу, где у моих эльфов просто дикие бонусы.
   - Неплохо бы обеспечить диверсантов артефактами, - заметила я.
   - Неплохо бы, - согласился Абадин. - Но без ресурсов - никак.
   - Не беспокойтесь, Ваше Величество, - произнес Энти. - В лесу мы не только не уступаем, но и во многом превосходим темных эльфов. Куда опаснее для нас сейчас вампиры, которых мы видели вчера ночью. Боюсь, что у них может получиться пройти сквозь разведгруппы в темное время суток и пробраться в замок незамеченными, поэтому я организовал несколько ловушек, в одну из которых они не сегодня, так завтра обязательно попадутся.
   - Целиком рассчитываю на тебя, - улыбнулась я.
   - Благодарю за доверие, - склонил голову эльф. - На этом у меня все.
   - Что ж, тогда вернемся к очередности строительства, - решила я. - У кого-нибудь есть возражения к предложенной Абадином последовательности таверна - рынок - пивоварня - институт недр?
   - Не имею, - отозвался Кальдо.
   - В первую очередь экономика, согласен, - произнес Энти.
   - Не возражаю, - откликнулась друид.
   - Тогда утверждаю эту последовательность, - постановила я. - У кого-нибудь есть, что добавить? - и тишина. - Тогда объявляю заседание оконченным, можете идти.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Имя: Шиара Дэй
   Уровень Героя: 11
   Раса: Лесной Эльф, Класс героя: Чародейка, Классовое умение: Очарование
   Показатели: здоровье 210/210, мана 250/250, очки влияния 213/213
   Сопротивляемость магии 72
   Сила: 6, Выносливость: 6, Ловкость: 9
   Сила магии: 31, Устойчивость к откату: 16, Ментальная выносливость: 25
   Умения: Очарование 4, Привлекательность 4, Мастер Магии воздуха 4, Эпицентр 4, Прославленный тактик 1, Чародейство 2, Мастер Белой Магии 3, Восполнение Маны 2, Опытная Чаровница 1, Колдовство 1.
   Знания: Раса Гномов Недр, Раса Лесных Эльфов, Известная, Бюрократ, Предводитель воров, Толерантность, Архимаг, Артефактор, Магия Жизни 1, Белая Магия 1, Магия Материи 1.
   ------------------------------------------------------------------------------
  
   Интерлюдия 1
   - Здравствуйте, Константин Викторович, - молодой мужчина в дорогом костюме поприветствовал хмурого дедка. - Меня зовут Александр. Меня назначили ответственным по делу вашей внучки.
   Ситуация для последнего времени на первый взгляд наибанальнейшая. Молодая впечатлительная девочка решила поиграться на максимальной сложности и... сорвалась. Папы/мамы/дяди/дедушки/бабушки возмущены случившимся и требуют либо отдать им деточку обратно, либо отвести ей место в виртуальной реальности, где крошка будет жить, как в раю.
   Как правило, юристы компании досконально разъясняют перепуганным родителям ситуацию по пунктам, после чего игра получает новый источник бешеного доната. Как правило, но не сейчас.
   - Я жду, - раздраженно буркнул старик.
   Во-первых, дедуля оказался генералом в отставке...
   Нет, важно другое - дедуля ушел в отставку совсем недавно и оказался хорошим другом сразу нескольких действующих министров.
   - 30 мая Кристина Евгеньевна Белкина впервые вошла в игру "Земли меча и магии", - начал доклад Александр. - В течение четырех часов она занималась генерацией персонажа, после чего отправилась в автоматически созданную локацию. Как было выявлено позже, еще на этапе создания персонажа возникла ошибка, из-за которой активировались экспериментальные алгоритмы генерации максимизации игровой сложности...
   - Ты со мной по-русски, - перебил его старик. - Кратко и по существу. Меня интересует, что сейчас с моей внучкой.
   - Хм, - задумался мужчина. - Если по сути, то она сорвалась. Сейчас Кристина Евгеньевна находится в изолированном месте, угрозы ее существованию нет, но и о комфортном пребывании в игровом мире речи не идет. Контакт с ней невозможен, пока забагованная локация не придет в норму, но мы, еще до изоляции послали ей на выручку особым образом сгенерированного защитника, который поможет ей скрываться от монстров до тех самых пор, пока ситуация не нормализуется.
   На самом деле, задание защитить сорвавшуюся было вторичным, выданным созданному полукровке-нпс добродушным админом из прихоти. Но кто ж знал, что оно все так обернется? Еще Александру, да и всем причастным к этому делу ну очень не хотелось говорить правду, только куда денешься, после того, как неизвестные крэкеры-спецы скопировали все данные, касающиеся внучки генерала.
   - То есть вы сами не контролируете ситуацию в зоне вашей ответственности, - недовольно прокомментировал дед.
   - Верно, - признал сотрудник, вызвав удивленный взгляд собеседника. - Дело в феномене срыва. В СМИ многое говорят об этом в последнее время, но истинное положение дел ведомо немногим и, как правило, держится в строжайшем секрете.
   - Мне об этом уже рассказывали, - кивнул генерал. - Действительно очень любопытные вещи творятся. Истинное бессмертие. Людям в возрасте, таким как я, впору задуматься об их личной вечности, не правда ли? Но мы говорим не о феномене срыва, а о моей внучке, помочь которой вы сейчас не в состоянии.
   - Под опекой защитника угрозы ее безопасности нет, - заявил Александр. - И когда локация придет в норму, мы сделаем все возможное, чтобы вытащить ее оттуда.
   - И когда она придет в норму?
   - Эм, - замялся ответственный. - Точно сказать нельзя. Возможно, это случится через неделю, а может и через полгода. Даже если мы не вернем контроль над игровой территорией, то все равно можем дать задание рядом расположенным альянсам на уничтожение государства монстров, что разрастется там к тому времени, а также спасению неумирающей эльфийки.
   - А мне вы чего это говорите? - удивился дедок. - Вы делайте. Не потом, а сейчас. Всех, кого нужно оповестите. При мне.
   - Конечно, - кивнул сотрудник, после чего достал мобильный и набрал нужный номер. - Привет, помнишь тот самый недавний срыв?... Так вот, выдай альянсам неподалеку квест по спасению неумирающей эльфы и еще один на зачистку локи... Ага... Все сделал, - сказал он генералу.
   - Молодец, - с иронией хмыкнул тот. - Ладно, раз с внучкой пока все, расскажи мне теперь о вашей игре и особых условиях, которые вы мне можете предложить. Любопытно мне попробовать свои стратегические и тактические навыки. Да и с внучкой повидаться не помешает, как представлю ее счастливые благодарные глаза, - мечтательно произнес дедок.
   - О, конечно, - спохватился Александр. - На условиях секретности мы можем предоставить вам уникальные стартовые условия и бонусы...
   В это же время в совершенно другом мире юная чародейка Шиара ощущала беспокойство, причины которого никак не могла понять.
  
   Глава 5
   Утро встретило меня в хорошем настроении, хоть и снилась ночью всякая ерунда: Абадин, что-то бурчащий мне, Вель, в одиночку порубивший пятерых красноглазых клыкастых визитеров у моей двери и Энти, строящий в отношении меня десятки крайне романтичных, но совершенно идиотских планов. Уверена, в том сне было еще что-то, но оно просто затерялось на фоне более интересных событий.
   Я сладко потянулась и, не поднимаясь, мигом зарылась в интерфейсы, чтобы через несколько секунд облегченно вздохнуть - пока спала, никто не умер. Абадин уже пахал с остальными гномами над прокладкой тоннеля, Кальдо крутился во дворе замка, Энти шатался по лесу, Мари колдовала над деревьями рядом с замком, а я...
   Стало даже как-то неудобно: все трудятся, одна я прохлаждаюсь. Одержимая жаждой деятельности быстро поднимаюсь и выхожу из комнаты, как...
   - Здравия желаю, Ваше Величество, - рявкнул светловолосый полурослик, громко стукнув кулаком по своей груди. Это воинское приветствие такое? - За время дежурства на территорию крепости проникла группа вампиров-убийц в количестве пяти единиц. Нападавшие ликвидированы. Полностью ликвидирована штурмовая группа упырей в количестве 25 единиц. Разведгруппами было уничтожено 9 малых вооруженных формирований противника, из них: 1 группа диверсантов темных эльфов в количестве трех ассасинов, двух магов и одной взятой жрицы, 4 отряда гоблинов и орков, общим числом 91 и 9 единиц соответственно, одна группа людей рейнджеров в количестве 10 человек и 3 группы людей-разбойников общим количеством 42 единицы. Потерь среди личного состава нет. Дежурный по крепости, сержант Базо.
   Некоторое время я растерянно хлопала глазами, оглушенная неожиданным докладом, затем попыталась вспомнить, о чем он мне только что говорил и, наконец, мысленно отмахнулась, решив не заморачиваться - потерь нет, врагов уничтожили, а больше он ни о чем не говорил.
   - А когда у нас дежурные по крепости появились? - полюбопытствовала я.
   - Так это... - неловко пробормотал дежурный. - Ночью господин Абадин и капитан Кальдо посовещались и решили, что непорядок без дежурных. И теперь я с Роди будем сутки через сутки дежурить, а наутро вам отчитываться за весь день.
   И чего это у них именно ночью загорелось? На совете что ли нельзя было инициативу выложить? Обсудить, обговорить, утвердить...
   - А звания когда у вас появились? - пробормотала я.
   - Так вчера господин Абадин сказал, что звания надо, - опустив глаза в пол, признался полурослик.
   - Для порядка? - предположила я.
   - Ага, - воодушевился Базо. - То есть, Так Точно! - рявкнул полурослик, да так, то я невольно отшатнулась. - Но вы не подумайте, звания, они это... виртуальные и только для удобства. Господин Абадин сказал, что пока вы их не утвердите, звания - пустой звук.
   - Ясно, а ты стало быть Роди, - пробормотала я, переведя взгляд на черноволосого полурослика, на которого ранее не обратила внимания.
   - Так точно, Ваше Величество, - согласился он.
   Что мне это напоминает? Кажется, я видела что-то отдаленно похожее в детстве, когда мой двоюродный дедушка взял меня к себе на работу. Сейчас и не вспомню, полковник он тогда еще только был или уже генерал?
   Но не думаю, что сейчас время предаваться воспоминаниям.
   - У меня больше нет вопросов, - произнесла я. - Благодарю, Базо, на этом все. Роди, полагаюсь на тебя.
   - Я вас не подведу, - клятвенно пообещал новый дежурный.
   - Распорядитесь, чтобы мне завтрак принесли, - приказала я и с задумчивым видом вернулась обратно в комнату. - "И чего этого Абадина за петух ночью поклевал?"
   Складывалось впечатление, будто дежурные полурослики понимали происходящее не лучше меня самой.
   Естественно, ведь для таких случаев существуют общевоинские уставы, где подробно и четко описывается верная последовательность действий. Точнее, в реальности существуют, а тут из всех подконтрольных мне рас подобное было, видимо, только у гномов.
   - Так, с уставами будете разбираться без моей помощи, - пробормотала я и встряхнула головой, вытряхивая лишние мысли. - Будто у меня есть время на подобные мелочи. Вот например, сейчас я...
   Завтрак прошел в тягостном молчании.
   Если подумать, то я вообще ничем не занимаюсь, кроме наблюдения за тем, как вкалывают другие через замковые интерфейсы. Секундные применения заклинаний раз в 15 минут для собственной прокачки не считаются, ведь в масштабах моего государства они по сути ничего не значат.
   Всю работу по военной, финансовой и магической сфере я отдала на откуп советникам, и в итоге для меня не осталось ни одной задачи, которую бы я решала. И что мне остается? Политика и культура. С политикой пока глухо, а вот с культурой можно что-то придумать. И боевой дух воинам поднимет, и очками влияния обеспечит, хотя их-то как раз в последнее время хватает с лихвой, поскольку тратить почти не на что. И так целый день безвылазно в заклинательном покое прозябаю.
   Стоп!
   Я же вчера решила, что буду тренировать Орлиный Взор. Точно. Чем больше заклинаний буду знать, тем более сильную поддержку смогу оказать моим воинам. Нечего тут рассиживаться.
   Отставив пустую тарелку, я встала и с решительным видом направилась к Мари.
   В отличие от предыдущих дней полурослики мне не кланялись, а вытягивались и отдавали местный вариант воинского приветствия.
   Мой приказ подготовить подъемник был встречен с удивлением и даже беспокойством, но, как и ожидалось, никому и в голову не пришло отговаривать меня от утренней прогулки по окрестностям. Все выполняли четко и быстро, со всей только возможной сноровкой, будто не пятый день служат в моей армии, а как минимум полгода.
   Пока проходила 300 метров, разделяющие меня и окраину леса, я неоднократно разворачивалась и окидывала свой новый Дом изучающим взглядом. Даже не верится, что еще 5 дней назад здесь были только руины.
   Теперь на месте источника располагается внушительного вида замок, окруженный круговой зубчатой стеной пять метров в высоту. Помимо этого, на равном удалении друг от друга располагаются семиметровые круглые башни, на которых в будущем можно будет расположить защитные машины. Единственное, чего не хватает для полноты картины - это донжона, глубокого рва с кольями, или же еще чем поинтереснее. Но пока гномам приходится двигать стены, расширяя территорию крепости, об этом и думать не стоит.
   - Доброе утро, Ваше Величество, - поклонилась Мари, стоило мне приблизиться к ней.
   - Доброе, Мариэль, - улыбнулась я. - Как продвигается изучение Книжника?
   - Мне пока так и не удалось его взять, - потупив глазки, призналась эльфийка.
   - Дел у нас сейчас действительно выше крыши, - грустно вздохнула я. - Ладно, ты не отвлекайся, а я попробую на тебе Орлиный Взор развить.
   - Как скажете, Ваше Величество, - вновь поклонилась она.
   "Уже пятый день мне поклоны бьют, а я все никак не привыкну, - невольно отметила я. - Но что-то я не о том думаю, нужно сосредоточиться".
   Как оказалось, друид занималась превращением леса в непроходимую чащу, в которой дальше нескольких метров ничего не видно. Если подойти к делу с умом, то в итоге лес может превратиться в ловушку для армии любого размера...
   Но что-то я не о том думаю. Сейчас мне нужно сосредоточиться на Мари, внимательно наблюдать за ее движениями, дыханием, позой и особенно за проблескивающими в районе рук и груди световыми эффектами. Чтобы изучить навык побыстрее, необходимо не только наблюдать, но и пытаться соединить все видимые эффекты в одну общую картину-представление в собственном разуме. По крайней мере, так советовал один "гуру" на форуме.
   К сожалению, освоить навык за час не получилось, но я оказалась не настолько безнадежна, чтобы убить на это весь день. Три часа - хороший результат? Не уверена, но, главное здесь - это то, что у меня все получилось.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Изучен навык Орлиный Взор. Если вы внимательно наблюдаете за колдующим, то с вероятностью 10% изучите творимое заклинание. Вы не можете изучать заклинания выше 1 уровня.
   Изучено заклинание Непролазная Чаща (1 уровень, затраты 30 маны). Выбранный участок леса превращается в непролазную чащу. Эффекты внутри: снижение видимости, снижение скорости передвижения, снижение характеристик. Сила воздействия зависит от магической силы колдующего. Сопротивление эффектам зависит не от магической сопротивляемости, а от навыков выживания в лесу. Радиус воздействия равен магической силе * 0,2 м.
   ------------------------------------------------------------------------------
   "Ура! Ура! Я сделала это!" - мысленно возопила я и тут же активировала изученное заклинание на ближайший не подвергшийся изменению лесной массив, а затем с минуту заворожено наблюдала, как обычные деревья превращаются в сплошную стену из листьев и веток.
   Стоило мне отвести взгляд, как я наткнулась на недовольную друидку.
   - Что-то не так? - удивилась я. Девушка почему-то, испуганно пискнув, отпрыгнула от меня, а затем потупила глазки.
   - Прошу прощения, Ваше Величество, - пробормотала она, гипнотизируя взглядом землю. - Я должна была сообщить вам все детали. И это непростительно с моей стороны смотреть на вас так... плохо.
   - Успокойся, Мариэль, - мягко улыбаюсь, в глубине души гадая, неужели я настолько страшная, что Мари меня так боится. - Я не собираюсь злиться на тебя по всяким пустякам. Особенно, когда сама виновата.
   - П-прошу меня простить, - вновь завела шарманку эльфийка.
   - Да что с тобой твориться? - рассердилась я. - Обидел тебя что ли кто? Так ты расскажи, не стесняйся. Я не хочу, чтобы ты меня боялась. Единственное, чего я желаю - это того, чтобы мои подданные любили меня. Возлюби меня и я отвечу тебе тем же.
   - А, - потеряла дар речи моя нервная подчиненная. И чего это именно ее выбрали представителем?
   - Ну же, - мило улыбнулась я.
   - Ну... - замялась Мари, а затем глубоко вздохнула. - Я вчера видела, как пара полуросликов без поддержки уничтожили отряд из 30 человек. Они с помощью пращей оглушили часовых, а потом ходили и резали спящим горло, и при этом так страшно улыбались, будто испытывали огромное удовольствие от того, что делали.
   - Специфика работы. Если бы не разведчики, то нас бы уже давно уничтожили, - пожала плечами я. - Этот мир крайне жесток. Но не вижу связи...
   - А потом я участвовала в охоте на вурдалаков и увидела, как Вельвериан мгновенно преодолел расстояние в сотню метров, - продолжила девушка. - Но ведь телепортироваться умеют только дьяволы. Скажите, он - дьявол, замаскировавшийся под эльфа? - с ужасом спросила она.
   Я не просматривала параметры Веля, но разработчики не стали бы посылать ко мне дьявола, хотя вполне могли наделить посланника парочкой несвойственных обычным эльфам способностям.
   - Кажется, я начинаю понимать, - пробормотала я. - Ты слишком спешишь с выводами. Не волнуйся насчет Веля, он не сделает никому ничего плохого.
   - Энтиниэн выглядит добропорядочным эльфом, но ему подчиняются все эти разведчики-головорезы, значит он еще страшнее, - заключила девушка. - Кальдо командует крепостью, а приказы Абадина выполняют все без исключения. Этот гном - умнейшее существо, которое я когда-либо знала, он способен подчинить любого. Но даже Абадин, - Мари замялась.
   - Подчиняется мне, - продолжила за нее. - А значит, я - самое жуткое существо на территории этой крепости.
   Эльфийка с диким ужасом посмотрела на меня и начала пятиться назад.
   - Мари, успокойся, - ситуация получалась настолько бредовой, что разумное объяснение могло не подействовать. Пришлось применить режим очарования. - Разведчики стали такими в силу специфики своей работы, тогда как их командиры являются образцом добродетели, к которому следует стремиться всем моим подданным. Во-первых, - для усиления эффекта я решила загибать пальцы по мере перечисления. - Верность. Абсолютная преданность, когда даже смерть не заставит предать. Во-вторых, бесстрашие. Даже когда противник в десятки раз превосходит нас, мои воины готовы биться на смерть, но они не только сражаются, а еще и побеждают. В-третьих, ум. Способность принимать верные решения, находясь в смертельной опасности, находить выход из ситуации, даже тогда, когда его нет. Вот главные добродетели моих подданных. Если бы не они, тебя бы здесь не было, а меня ожидало поистине жуткое вечное существование.
   К сожалению, короткая пропаганда практически уполовинила шкалу влияния.
   - Ладно, Мари, не забивай голову всякими глупостями, - вздохнула я. - Лучше скажи, чего я там неправильно сделала? Ты ведь колдовала не так, как я, а более точечно.
   - Ну... - замялась друид, но через секунду оторвала глаза от земли и решительно посмотрела на меня. - Я виновата, что за собственными страхами не смогла увидеть истины.
   Вот чего я не ожидала, так это того, что вся ее решительность через мгновение куда-то испарится, и Мари кинется мне в ноги, рыдая и бессвязно вымаливая прощение за все мыслимые и немыслимые грехи. Не знаю, сколько времени длилась эта истерика, но когда она окончилась, очки влияния показывали приятное глазу число 127.
   - Так как правильно использовать это заклинание? - предприняла я новую попытку сменить тему.
   - Ну... - наученная горьким опытом, ожидаю новый взрыв. - Понимаете, Энтиниэн дал мне карту, где нарисовано, какие места должны быть проходимы, а какие - нет. Он говорил, что если мы создадим этот лабиринт, то сможем противостоять даже более опытным разведчикам врага за счет знания местности.
   - Вы занимаетесь крайне важным государственным делом, - кивнула я, в глубине души поражаясь разнообразию приемов, которые мои подчиненные раз за разом применяют для того, чтобы обеспечить победу. - Но все-таки, как ты применяешь заклинание так выборочно?
   - Это требует некоторой тренировки, - произнесла друид. - Для этого заклинания, нужно представить белый круг и залить черным те места, где растительность должна быть самая густая. Проходимые места нужно оставить белыми, а проходимые только разведчиками и с виду неотличимыми от непроходимых - серыми.
   - Сейчас попробую, - пробормотала я, пытаясь проделать в разуме что-то подобное.
   Все оказалось куда проще, чем ожидалось - при первой же попытке открылся удобный интуитивно-понятный интерфейс, с использованием которого я следующие полчаса под удивленно-восхищенные взгляды Мари увлеченно меняла окружающий лес, сверяясь с картами Энти. А потом мана закончилась, и мне пришлось возвращаться в замок на "подзарядку", оставив пугливую девушку одну. Как оказалось, эльфийские друиды обладали способностью возвращать ману, потраченную на рост растений.
   "Потянет или не потянет? - терзалась сомнениями я. Вроде бы и поговорили, и все обсудили, и даже пришли к согласию, но червячок сомнения в ее способности выступать от лица друидов остался. - В крайнем случае, если до понедельника она еще что-нибудь выкинет, сама выберу того, кто меня устроит из уже шести друидов".
   Вернувшись в заклинательный покой, я быстро заскучала и, от нечего делать стала рассматривать владения глазами подданных.
   Караульные исправно несли службу, гномы тянули тоннель к золотой шахте, а полурослик-разведчик в какой-то каменной комнате спокойно беседовал с обнаженной симпатичной молодой эльфийкой, крепко привязанной к столу. Не поняла...
   - Жалкие твари! - брызгала слюной девушка. - Богиня Лосс сотрет вас в порошок за то, что вы делаете!
   - Вы правы, мы такие жалкие, - грустно согласился полурослик, вызвав удивленный взгляд у пленницы. - Для вас мастеров-садистов мы всего лишь дилетанты. Но, уверяю, скоро мы вас догоним и даже обгоним.
   - Пытайте сколько хотите, но от меня вы ничего не узнаете, - прошипела темная эльфийка.
   - Большое вам за это спасибо, - с видимым облегчением произнес разведчик. - Знаете, пытать такую стервозную красотку - настоящее удовольствие.
   - Ничтожество...
   - Оно и глаз радуется, и душа поет, - продолжил полурослик. - Тем более, господин Абадин поведал нам о десятках столь любопытных немагических пыток, что я даже не знаю, с чего бы начать, - он задумчиво нахмурился, а пленница смерила будущего мучителя злым взглядом. - Ах, да, есть кое-что, в чем я не уверен. Да, мне очень любопытно, сработает ли? - пробормотал полурослик и достал из кармана какого-то жучка.
   Задумчиво покрутив его перед глазами и покачав головой, палач положил насекомое на сосок эльфийки и накрыл его скорлупой грецкого ореха.
   - Честно говоря, я понятия не имею, когда оно подействует, - смущенно признался он. - Так что, когда решитесь выложить все, что знаете о крепости темных эльфов, кричите погромче и поотчаянней.
   - Идиот, - фыркнула пленница. - Этот жучок травояден. Ты блефуешь.
   - Да я и сам не верю, что сработает, - развел руками полурослик. - Но не проверить не могу.
   Поняв, что представление окончилось, я с облегчением и разочарованием вернула свое внимание обратно в заклинательный покой. С облегчением, потому что мои подданные - не садисты, а только прикидываются ими. Но вот откуда у меня это отвратительное чувство разочарования?
   Осторожный стук в дверь.
   - Да?
   - Ваше Величество, полурослик Мини прибыла и ожидает вашей аудиенции, - доложили за дверью.
   Мини - это та девочка, которая не только поможет лучше привязать ко мне деревню полуросликов, но и поможет со сбором с нее очков влияния.
   - Принесите чаю с булочками на две персоны, - распорядилась я.
   Всего через минуту светловолосая девушка-полурослик исполнила приказ, притащив на огромном подносе 2 небольшие кружки, из которых доносился поистине пленительный аромат, и аппетитного вида булочки с маком. От скорости исполнения я даже заподозрила, что не одна в это время чаи распиваю. Ну да ладно.
   - Благодарю, - кивнула я девушке. Служанка? Нет, просто воительница из замкового гарнизона, которой приказано сегодня прислуживать мне. - Пусть Мини заходит.
   - Есть, Ваше Величество, - звонко отозвалась полурослик.
   Минутой позже в комнату вошла симпатичная девушка-полурослик с красивыми длинными кучерявыми волосами, одетая в простое длинное платье. Не сказать, что она была очень красива по людским меркам, но ее глаза непроизвольно притягивали взгляд: такие чистые, насыщенного голубого цвета.
   "Да, она должна подойти", - мысленно кивнула самой себе. - И кто это заглянул ко мне в покои? - с интересом протянула я. - Представься, пожалуйста.
   - Меня зовут Мини, - произнесла девушка. - Я полурослик. Из вашей деревни полуросликов, - складывалось впечатление, что после каждой фразы девушка пугалась меня и замолкала. Потом собирала всю смелость в кулак, произносила фразу, но вновь чего-то пугалась... - Мне сказали, что Ваше Величество хотели видеть меня. И вот я. Пришла.
   - Я действительно ждала тебя, - как можно мягче улыбнулась я. - Присаживайся и присоединяйся, - делаю неопределенный жест рукой.
   Мини неуверенно подошла к столу и уселась на краешек стула. И чего они у меня все такие пугливые?
   Режим очарования.
   - Расслабься, Мини, я тебя не укушу, - чарующе улыбнулась я. - Присаживайся и кушай. Насчет этикета не переживай, у нас пока и без того дел хватает, чтобы всякими глупостями заниматься.
   Режим очарования. Деактивация.
   Забавно, а ведь с этими влияниями я могу запросто игнорировать первоначальный настрой собеседника, меняя его по своему желанию. Вот и сейчас я наблюдала, как Мини с довольным видом поглощает угощения и без стеснения свободно отвечает на мои вопросы о деревне. Если сравнить ее и Мари реакции, то на эльфийку влияние подействовало слабо. И тут вряд ли дело в расовых различиях. Просто Мари всю ночь не спала, наделяя виртуальную меня и моих подданных десятками жутких пороков. Естественно, я не смогла мгновенно вернуть ее расположение.
   С Мини все получилось проще, так как ничего, кроме смутных слухов обо мне она слышать не могла. А поскольку слухи не могли ходить больше пяти дней, то и основательно забить мозги маленькой девочке не могли. Кстати...
   - Мини, а что за жуткие слухи у вас в деревне обо мне ходят? - полюбопытствовала я.
   Девушка на меня как-то странно посмотрела, а затем весело хихикнула.
   - Ваше Величество, разве вам интересно слушать те небылицы? - спросила она.
   - Всегда интересно узнать о себе что-то новое, - пожала плечами я.
   - Ну... тогда слушайте, - загадочным голосом начала Мини. - Жила была на свете колдунья, чей лик неземной красы, но душа - потемки. И решила она стать властительницей, для чего очаровала она наивных добрых полуросликов и забрала души их себе. Жуткой магией сломила она соискателей на трон и возвела в месте силы замок свой колдовской. И призвала она из глубин, к коим лучше не взывать, слуг - страшнейших из гномьих народов. Возвели они ей непреступную твердыню и вознесли ей молитвы свои. Тогда пришли к колдунье феи и эльфы, и стали губить еженощно паломников к месту силы они, восхваляя свою госпожу.
   - Интересно, - пробормотала я. - И кому только в голову пришло обо мне такое насочинять?
   Мини сделала глубокий вдох и...
   - Мне, - выдохнула она.
   - А?
   - Простите меня, пожалуйста, но на меня три дня назад такое вдохновение накатило, что я не смогла себя сдержать и сочинила эту небылицу про вас, - покаянно склонила голову девушка. - Я думала, вы мне за это плетей всыпите, но вы, оказывается, так добры...
   Все оказалось куда проще, чем казалось на первый взгляд. Но с плетьми я уже и правда пролетела, иначе выставлю себя неосведомленной.
   - Вижу, ты и сама раскаиваешься в совершенном, так зачем мне на тебя гневаться? - "удивилась" я. - Но, ты создала этот образ, тебе же его и развеивать.
   - Я донесу всем своим односельчанам, какая вы на самом деле хорошая, - клятвенно пообещала Мини.
   - Отлично, тогда предлагаю перейти к главному, - киваю своим мыслям. - Мини, я предлагаю тебе частицу своей силы.
   Девушка замерла и удивленно посмотрела на меня.
   - Вашей силы?
   - Да. Еще никому я не давала эту власть, но твой характер и твои способности привлекли меня достаточно для того, чтобы сделать тебя своей первой чаровницей, - пояснила я.
   - И что я смогу с этой силой? - поинтересовалась Мини.
   - Ты получишь власть над мыслями людей. Твои слова отныне будут куда весомее слов остальных людей, им будет очень сложно не подчиниться. Но для того, чтобы задействовать всю силу слов, тебе придется использовать особый вид энергии, которая восстанавливается настолько быстро, насколько много места ты занимаешь в мыслях людей.
   - Надо же, - прошептала девушка и зажмурила глаза. - А... какова будет цена у этой силы?
   - Не думаю, что тут уместно вообще применять это понятие, - пожала плечами я. - Самое главное, чего я от тебя ожидаю - это верности. Второе - ты пообещаешь использовать эту силу для того, чтобы исполнить собственные цели. И последнее - ты будешь помогать моему государству по мере сил. Ничего особо трудного для тебя. Но это очень важно для новорожденного королевства Дэй.
   - А почему ваш выбор пал именно на меня? - спросила Мини.
   - Тебя мне порекомендовал Кальдо, и, встретившись с тобой лично, я разделила его уверенность в том, что ты справишься с этой силой, - пояснила я.
   - Кальдо, - тихо со странной улыбкой прошептала она. - Тогда я согласна.
   - Тогда...
   Активация навыка Опытная Чаровница.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Мини Лайс получит умение Очарование 1 уровня, 1/10 прибавку от ваших характеристик (+3 Сила Магии, +1 Устойчивость к Откату, +2 Ментальная Выносливость) а также дополнительно по Ќ от всех умений ветки чародейства, доступных вам (+1 Очарование, +1 Привлекательность, +1 Эпицентр).
   На преобразование уйдет одно обращение (доступно на неделе 1, всего 2) и 133 очка влияния.
   Желаете применить?
   ------------------------------------------------------------------------------
   Да.
   Из моего солнечного сплетения вырвался фиолетовый сгусток, чтобы мгновением позже впитаться в тело Мини. Никто из нас и ахнуть не успел, как все уже было окончено
   - Добро пожаловать в ряды пользователей влияния, - первой опомнилась я и улыбнулась новоявленной чаровнице.
   - То есть, у меня уже появилась эта сила, - пробормотала она.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Имя: Мини Лайс
   Уровень: 1
   Раса: Полурослик, Тип войск: Чаровница
   Показатели: здоровье 70/70, мана 40/40, очки влияния 133/133
   Сопротивляемость магии 14
   Интеллект 15
   Сила: 2, Выносливость: 2, Ловкость: 3
   Сила магии: 6, Устойчивость к откату: 3, Ментальная выносливость: 5
   Умения: Очарование 2, Привлекательность 1, Эпицентр 1.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Новоявленная чаровница не могла похвастать какими бы то ни было высокими параметрами, но от нее этого и не требовалось. Достаточно уже и того, что она имеет 133 очка влияния и обладает способностью восстанавливать их со скоростью 10 в час, 2 из которых будут исправно пополнять мой собственный резерв. Если же она будет пользоваться своей силой на полную и очаровывать всех односельчан, то маленький ручеек может перерасти в поток. А когда численность моих чаровниц достигнет десяти, они и вовсе превратятся в основной источник влияния.
   - Да, теперь ты обладаешь этой силой, - подтвердила я. - А теперь попробуй активировать режим очарования. У тебя в книге заклинаний... - замолкаю. А ведь нет у нее книги заклинаний.
   - Ой, книга заклинаний, - ошарашено пробормотала девушка, доставая из-под стола тоненькую красную книгу в плотной обложке. - Я была так удивлена, что не заметила, как она появилась у меня на коленях, - неловко призналась она.
   А ведь логично, что у нее теперь есть книга заклинаний, иначе она не смогла бы использовать режим очарования, записанный в книге. Теперь в моем государстве стало на одного мага больше... жаль только, что с такими параметрами ее использование, как мага не имеет абсолютно никакого смысла.
   - А теперь выйди на улицу и попробуй использовать кого-нибудь очаровать, - предложила я. - Например, заставь кого-нибудь из караульных нарушить приказ и покинуть свой пост.
   - Если у меня получится, вы его накажете? - неожиданно серьезно спросила Мини.
   - Нет, мне просто интересно, насколько я могу положиться на своих охранников, если в замок проникнет кто-то со схожими способностями, - успокоила ее я.
   Девушка облегченно вздохнула и поспешила на улицу, а в глазах ее сияло предвкушение. Видимо, Мини не меньше моего хотела посмотреть на то, какую власть получила в свои руки.
   Полурослик, которому не повезло стать подопытным кроликом, был мне смутно знаком, но имя его я помнила.
   - Гири, привет, - улыбнулась чаровница.
   - Мини, какими судьбами? - удивился полурослик.
   - Ее Величество меня к себе вызывала, - гордо подбоченившись пояснила она.
   - Да ладно? - удивился караульный.
   - Ага, - кивнула девушка. - Пошли прогуляемся, я тебе как раз все и расскажу.
   Гири на это только вздохнул.
   - Не могу, я стену охранять должен, - развел руками он. - Подожди еще 3 часа, меня как раз сменят.
   В этот момент Мини активировала режим очарования.
   - Да брось ты, вас здесь вон сколько караулит, и без тебя справятся, а я уже через 3 часа в тоннеле на полпути в деревню буду, - с жалобным вином протянула она и с надеждой взглянула на него. - Ну давай прогуляемся.
   На полурослика было жалко смотреть. По нему легко читалось, какие противоречия разрывают душу парня - воздействие чародейской силы воистину чудовищно.
   - Н-нет, - наконец, выдавил он. - Я не могу, я не должен, - помотал головой Гири. - Прости, но я не имею права покидать стену. Ведь если кто-то погибнет по моей вине, я никогда себе этого не прощу.
   - Да кто погибнет-то? - с удивлением спросила девушка. - Мы недалеко, да и ненадолго. Там и без тебя ни одна мышь не проскочит. Зато когда мне еще удастся побыть с тобой наедине? - поинтересовалась она и, не дав несчастному ничего возразить, продолжила. - На самом деле, ты мне всегда нравился, но я никак не решалась подойти... - с тяжелым вздохом добавила девушка. - А теперь, ты говоришь, что не можешь и минутки мне уделить?
   Это был удар ниже пояса. Не ожидала, что Мини пойдет так далеко.
   - Я... сейчас, - с трудом произнес он и понесся в сторону Кальдо.
   - Миссия выполнена, - тихо шепнула в пустоту девушка, провожая полурослика победным взглядом.
   "Ты, конечно, умница, - переслала ей мысль я через интерфейс удаленной связи с подданными. - Но что ты теперь собираешь с ним делать?"
   - Э-э, - зависла девушка. - Ой...
   "Ладно, возвращайся, горе мое луковое, - хмыкнула я. - Отмажу тебя, как-нибудь. Но впредь думай и о том, что порой последствия от выполненного задания могут оказаться хуже провала".
   - Ага, - кивнула Мини и быстрым шагом направилась ко мне.
   "Кальдо, бери Гири и дуйте ко мне оба", - распорядилась я.
   Долго ждать не пришлось, и уже через пару минут все задействованные лица собрались в заклинательном покое. Неудачливый караульный как-то странно выглядел. Он изредка посматривал то на гипнотизирующую пол Мини, то на спокойную как удав меня.
   - Кальдо, мы исследовали один из захваченных артефактов, но что-то пошло не так и заключенный в нем дух похоти вырвался на свободу, - нагло соврала я. - А потом принял вид Мини и попытался соблазнить Гири.
   Бедный полурослик густо покраснел и повторил маневр Мини, вперив взгляд в пол.
   - К счастью, у него хватило здравомыслия попробовать отпроситься у тебя, иначе его бы с нами, наверное, уже не было, - вздохнула я, обсуждаемый полурослик ощутимо побледнел. - Гири! Выражаю тебе благодарность за проявленную стойкость.
   - Э-э, - растерялся вояка. - Служу Вашему Величеству! - гаркнул он.
   - Можешь идти, - махнула рукой я.
   Полурослик отдал воинское приветствие и быстро покинул комнату. Дождавшись, когда он удалится на достаточное расстояние, чтобы не слышать, о чем мы говорим, обращаюсь к Кальдо:
   - Он мне показался перспективным, присмотрись к нему, - произнесла я.
   - Присмотрюсь, Ваше Величество, - кивнул полурослик и как-то странно на меня посмотрел. - Разрешите спросить? - киваю. - Ведь никакого духа похоти на самом деле не было?
   - Об этом конкретном духе похоти можешь не волноваться, - не стала отвечать на вопрос я. - Проблем крепости он больше не принесет. Кстати, когда это у нас армейские знания появились? - сменила тему я.
   - Ну, - замялся Кальдо. - Абадин убедительно доказал вчера ночью, что без званий наша армия не эффективна, поэтому предложил ввести их в качестве эксперимента, - сообщил полурослик и тут же поспешил добавить. - Еще он сказал, что реальными эти звания станут только в случае, если вы их утвердите.
   - Но почему ночью? Почему он не поставил этот вопрос на рассмотрение вчера вечером? - задала я наиболее интересующий меня вопрос.
   - Не могу на это ничего ответить, - с сожалением развел руками Кальдо. - Возможно, дело в том, что группа вампиров смогла добраться никем не замеченными до самых дверей заклинательного покоя, но я не стал бы утверждать наверняка. Вам лучше спросить его самого.
   - Верно, - пробормотала я. - Можешь идти.
   - Ваше Величество, - полурослик низко поклонился, а затем быстрым шагом покинул помещение. Поклонился, а не попытался выполнить воинское приветствие, как остальные полурослики.
   - Мини.
   - Да, Ваше Величество, - мгновенно отозвалась новая стратегическая единица.
   - С этого момента ты Чаровница, способная использовать дарованную тебе силу, - произнесла я. - Эта сила дана тебе не просто так, ты должна развивать ее по мере сил и направлять на поддержание верноподданнических настроений в твоей деревне. Ты должна составлять подробный отчет о происходящем в деревне и включать туда все, что кажется тебе значимым. Ты должна упоминать в нем обо всем, что делают мои советники и их люди, даже если тебе не кажется, что это важно. Если ты услышишь или увидишь сценку с участием моих советников или их людей, которая покажется тебе важной, можешь смело слать тревожный сигнал. Тогда ты станешь моими глазами и ушами. Твои отчеты я буду изучать раз в неделю твоими же глазами. Когда я закончу, тут же уничтожь бумагу.
   Новоявленный агент удивленно таращилась на меня, будто не совсем понимая, чего я прошу.
   - Э-э, - вы не доверяете своим советникам? - поразилась она.
   - Доверяй, но проверяй, - цитирую знаменитое изречение. - Возможно, кто-то из моих советников ведет свою игру, и мне бы хотелось знать, в чем она заключается. Все ясно?
   - Да... Я должна развивать свою силу, поддерживать верность в деревне и писать вам отчеты, особо следя за присланными из замка чиновниками, - резюмировала девочка.
   - Верно, - улыбнулась я. - Дополнительным, но официально важнейшим заданием для тебя сейчас будет объяснить односельчанам всю важность вложения средств в новообразованный банк. За инструкциями обратишься к Мидграмме, ответственной за это дело. Весь разговор с ней должен быть упомянут в отчете.
   - Поняла...
   - И последнее, - вздохнула я. - Трезво оценивай ситуацию. Не всякие сведения стоят того, чтобы идти "до конца". Если ситуация, подобная нынешней повторится, то вряд ли тебе вновь удастся так легко отделаться.
   - Я поняла, я буду думать, - опустила глаза Мини.
   - Надеюсь на твое здравомыслие, - улыбаюсь. - А теперь вперед в новую жизнь к новым свершениям.
   - Ага, - кивнула девушка, отвесила короткий поклон и быстрым шагом покинула зал.
   "Группа вампиров..." - неожиданно припомнила я.
   Мне об этом что-то говорил дежурный, а я тогда пропустила все мимо ушей. Но дело не в этом.
   Я помнила что-то про вампиров у моих дверей, помнила, как они погибли, уверена. Но почему-то воспоминания куда-то пропали.
   Так может, это просто ложная память?
   Встряхиваю головой.
   - Нужно пройти развеяться, - пробормотала я и отправила приказ Энти, чтобы он приготовил мне группу-сопровождение. Возможно, если я сейчас убью пару-тройку монстров, мой разум остынет, и я смогу трезво мыслить. Да и надоело уже который день проводить в четырех стенах. Хочу прогуляться.
   "Кальдо, зайди ко мне", - приказываю и сразу испытываю неловкость: что-то я сегодня гоняю этого важного для крепости полурослика по всяким пустякам. Впрочем, я же сама его в эту роль и утвердила, значит, мне можно.
   Я сама...
   Настроение резко взлетает от этой простой мысли, ведь это не Абадин, а я выбрала Кальдо и назначила командующим над всеми. Исключительно мое решение, поскольку хитрож...умного гнома тогда еще и в проекте не было.
   - Ваше Величество, капи... полурослик Кальдо по вашему приказу прибыл, - вырвал меня из мыслей комендант крепости.
   Окидываю его оценочным взглядом. Кажется, все время, пока я тут размышляла по поводу того, кто у нас тут на самом деле правит, электронные мозги полурослика загонялись по поводу субординации, званий, этикета и хрен знает еще чего.
   Хотя о чем это я? Его голова, пусть и загоняется, чем хочет.
   - Кальдо, я хочу прогуляться за стенами крепости, - прямо заявила я. - Заодно и полезное что-нибудь там, - неопределенный взмах рукой, - сделаю.
   - Ваше Величество! - возмущенно воскликнул Кальдо. - Там очень опасно, и никому, кроме подготовленных разведчиков за пределами крепости бывать не следует.
   - Я бессмертна, - напоминаю. - Если меня убьют, то я тут же буду возрождена в этой самой комнате.
   - Ваше Величество, если подданные увидят вашу смерть, то их боевой дух упадет хуже некуда, а это гарантированная смерть для сопровождающих вас разведчиков, - не сдавался он. - А если вас не убьют, а похитят? Тут темные эльфы ползают, и если им удастся вас схватить, то вызволить вас мы сможем только уничтожив их крепость, которая без сомнения существует и находится где-то под землей.
   Неужели так и закончится моя попытка сделать что-то собственноручно?
   - Пусть меня сопровождает Вель, - предложила я. - Он, вроде, достаточно компетентен, чтобы успеть прибить меня в случае чего. Да и смыться успеет, раз телепортироваться умеет.
   Кальдо молчал. Но настолько красноречиво, что я легко представляла мысли, проскакивающие в его электронных мозгах. Мол, в гробу он видал самодурство всяких малолетних пигалиц, одна из которых неведомым образом умудрилась подчинить себе источник силы.
   Можно было зачаровать его с помощью классовой способности, но не думаю, что стоит применять ее всякий раз при появлении несогласных с моим мнением, да и шкала влиятельности после активации Чаровницы на нуле.
   - А что толку, что я здесь впустую трачу время? - грустно улыбнулась я. - Там от меня было бы гораздо больше прока, чем здесь. Разведчики режут большую часть противников еще на подходе, а гарнизон способен справиться с любой опасностью и без моей помощи.
   - Ваше Величество...
   - И это в тот момент, когда нам отчаянно не хватает ресурсов, я просто сижу здесь и ничегошеньки не делаю, - короткий вздох. - Наверняка у нас есть какое-нибудь дело, которое требует моих дипломатических способностей.
   - Вообще-то, есть, - с трудом признался полурослик. - Пару часов назад разведчики обнаружили башню магов, но на контакт выходить не пытались.
   - Так, а башня магов это у нас... - быстро заглядываю на форум, - еженедельные свитки и волшебник для найма. Маги охранники упертые, но, если что, договориться можно. Отлично. Раз кто-то и без моей силы смог, то мне сам бог велел. Так...
   А шкала-то на нуле, причем самостоятельно она заполнится очень не скоро. А где быстрее всего пополнить запас влияние? Правильно, там, где народа побольше, и где он повпечатлительнее.
   - Но сначала навещу деревню полуросликов, - внесла коррективы в план я. Не знаю, концерт им организовать или мозгопромывочный митинг о том, как в будущем им будет жить хорошо при моем правлении. На месте решу. - И через пару часиков пусть Вель ко мне подтянется.
   На несколько секунд я переключила внимание на интерфейсы в поисках искусного мечника, но с удивлением обнаружила, что не могу его найти. Не поняла...
   - А где Вель? - ошарашено спрашиваю я.
   - Так он аномалии осматривать ушел, - ответил Кальдо.
   - Чего?
   - Ну... - замялся он. - Рядом с завесой места есть, куда пойдет кто-то, да прямо на глазах исчезнет. Не важно, зверь то, эльф или дракон. Там вроде как сам мир разрушается. А бывает, время иначе идет. Вельвериан рассказывал, что пока до вас дошел, много всякого повидал, и один раз чуть не исчез. Земля прямо под ногами провалилась, а внизу - пустота.
   - Баги, значит, - печально вздохнула я. - Так он-то чего поперся туда. Жить надоело?
   - Говорит, аномалии исследует, оценивает, отчет пишет, - пояснил Кальдо. - Видимо, в научное общество какое результаты предоставить хочет...
   - Угу, знаем мы их научные общества, - невесело хмыкнула я.
   Ох уж эти админы, эльфа вроде как мне подарили, а по факту используют для своих личных целей. Впрочем, какая разница? Дареному коню в зубы не смотрят, да и эльф с телепортацией, если Мари это не привиделось со страху, достаточно полезен, чтобы игнорировать его маленькие отлучки. Признаюсь, мне и самой интересно узнать о ходе его исследований.
  
   Глава 6
   Визит к полуросликам прошёл даже продуктивнее, чем ожидалось, ведь я не только восстановила очки влияния, но и значительно укрепила расположение и боевой дух маленьких человечков. Полурослики вообще оказались крайне полезны: во-первых, их высокая впечатлительность снабжает меня поистине колоссальным объемом влияния, а во-вторых, она же привела к тому, что стоит мне бросить зов, и большая часть молодежи встанет под мои знамена.
   - Ваше Величество, - поклонилась глава разведгруппы, эльфийка, чья одежда ощутимо отдавала некоторым безумием.
   Вообще, все разведчики были одеты так, как не взбредет в голову даже самому эпатажному модельеру в том, прошлом реальном мире.
   - Добрый день, Кариэль, - кивнула я. - Все эти вещи на вас - артефакты?
   - Так точно, Ваше Величество, - улыбнулась эльфийка. - Мы считаемся самой сильной группой среди разведчиков, ибо каждая вещь на наших плечах - сильный артефакт, - гордо произнесла она. - А за каждым артефактом история ликвидации сильного противника.
   - Я много наслышана о вас от своих советников, - склонила голову я. - А также мне посчастливилось наблюдать несколько ваших операций глазами моих подданных. Это было впечатляюще.
   - Благодарю за высокую оценку, - вновь отвесила поклон Кари, ее примеру последовали остальные. - Мы счастливы, что именно нам оказана честь сопровождать вас.
   - Без сомнения, вы этого достойны, - улыбнулась я. - А теперь веди меня к башне магов.
   - Вашим проводником станет Кести, а остальные будут охранять вас незримыми тенями, - эта эльфийка отвешивала поклон каждый раз, когда обращалась ко мне, от чего я чувствую себя не в своей тарелке.
   - Приступайте.
   Разведгруппа двигалась молча и совершенно бесшумно, ничем не выдавая присутствие. Одна я хрустела сухими веточками на каждом шагу, при этом внутренне гадая: "почему еще весь лес к нам не сбежался?"
   Думаю, что тут дело в правильно выбранном маршруте, монстры в окрестностях которого были заблаговременно вырезаны. Не сомневаюсь, пока я устраивала дипломатический визит в деревню полуросликов, Кари с товарищами учинили здесь знатную резню. Только почему мне кажется, что самые опасные монстры никуда не делись?
   Я с опаской посмотрела наверх, но ничего кроме однотонной синевы не заметила. Странно, такое ощущение, будто кто-то наблюдает оттуда за мной, сверху. Один из местных божков? Ангелы? Админы?
   - Кести, над нами кто-то есть? - делюсь сомнениями с проводником, но фея лишь удивлено смотрит сначала наверх, а затем на меня.
   - Да нет, вроде, - неуверенно пробормотала она. - Я сейчас, слетаю, уточню... - и на полной скорости понеслась к разведчикам, коих я только по интерфейсу и видела.
   Все произошло в единое мгновение. Вся группа разом свалилась без сознания, а высоко в небе появился силуэт дракона.
   - Какого? - с трудом сдерживая панику, пробормотала я и судорожно оглянулась. Все бесполезно. Если там маг верхом на драконе, то у меня и группы нет ни шанса. Хорошо, если он удовлетворится одной группой разведчиков, но, что, если хозяину дракона взбредет в голову попробовать на зуб еще и мой замок?
   "Успокойся, чародейка, я не причиню тебе зла", - произнес голос... нет, никто ничего не произносил. Этот дракон передал мне мысли напрямую.
   "Зачем твой хозяин вырубил моих воинов, если не собирается причинять мне зло?" - проскочила у меня недоверчивая мысль. И только мгновением позже я поняла, что мысль в этом разговоре куда громче, чем слово.
   "У меня нет хозяина", - дракон послал мысль, окрашенную усмешкой, а затем мягко приземлился в нескольких метрах передо мной.
   Ну что сказать? Я считала своих разведчиков эпатажными? Беру свои слова обратно. Группа Кари больше напоминала банду бродяг, тогда как существо передо мной - изящную статую на выставке какой-нибудь новомодной игры.
   Небольшой дракон ярко-фиолетового цвета был всего полтора метра в холке и имел длинную тонкую шею, на которой располагалась вытянутая сипатичная драконья мордочка с огромными фиолетовыми глазами, вертикальными зрачками и двумя антеннами, торчащими из головы и устремленными прямо вверх. А за спиной летающей ящерицы виднелись... стрекозиные крылья.
   "Вижу, ты удивлена, - довольный, произведенным эффектом, заметил собеседник. - Я немного отличаюсь от большей части драконов. В лучшую сторону, как мне кажется".
   А еще на нем не было наездника. Это значит, что либо колдун, оглушивший мою группу, прячется где-то поблизости, либо...
   "Либо", - согласился дракон.
   - Хватит читать мои мысли, - начала закипать я.
   "К сожалению, я не могу, - склонил голову он. - Ты думаешь настолько громко, что даже захоти я этого, у меня бы ничего не вышло".
   - То есть ты утверждаешь, что все в округе знают, о чем я думаю? - уточнила я, боясь услышать ответ.
   "Не все, - покачал мордой дракон. - Только те, кто на высоком уровне владеет чародейством, а также мы, чародейские драконы. Для остальных твои ненаправленные мысли не читаемы".
   Вот как? Немного обнадеживает.
   - И чем я обязана вашему визиту, таинственный незнакомец? - последние два слова я выделила интонацией.
   "Ох, и где же мои манеры? - "спохватился" дракон. Нутром чую, что он играет со мной, да еще и забавляется к тому же. - Не беспокойся, госпожа чародейка, у меня нет злых намерений. Мое имя - Драбергус Одинокий Странник, и я пришел к тебе с взаимовыгодным предложением", - на полном серьезе заявил собеседник.
   - Мое имя - Шиара Дэй, - представилась я. - Вы меня заинтересовали. О чем именно пойдет речь?
   "Гнездо драконов, в котором я проживаю, ежедневно осаждают стаи кобольдов, - поведал он. - Убить они меня не могут, но неприятную пробудку мелкие твари уже пару раз устраивали. Я ежедневно высылаю стаи призванных существ, но их сил не хватает на то, чтобы полностью уничтожить заразу. Зачисть их логово, и гнездо станет твоим. Как только угроза кобольдов минует, ты сможешь нанимать молодых чародейских драконов в моем жилище".
   Режим очарования.
   - Нанимать чародейских драконов? - задумалась я. - Если ты сможешь доказать мне, что вы можете быть полезны, я помогу тебе. Ты же согласен, что глупо рисковать воинами ради кота в мешке?
   "Твои резоны я понимаю... и принимаю, - нехотя согласился Драбергус. - Как именно я должен это доказать?"
   - Если применять силу, то со смыслом, - пожала плечами я. - Не буду требовать от тебя слишком многого, просто прояви себя, когда я скажу. Покажешь свою полезность, и я с готовностью помогу тебе.
   "Ладно, - утвердительно качнул головой дракон. - Будь по-твоему".
   Дезактивация режима очарования.
   В следующее мгновение меня ошеломило от обрушившейся жажды крови.
   "Ты... зачаровала меня", - ударила меня мысль, полная ненависти, а сам дракон перебирал в уме десятки способов моего убийства.
   - Верно, - улыбнулась я. - А ты, могучий дракон, знал об этом, и все равно не сопротивлялся. Забавно получается, не правда ли? - ходила ли я в тот момент по тонкому льду? Не знаю, но я абсолютно уверена, что несмотря на бушующие эмоции, он бы ничего не стал делать мне.
   Гнев Драбергуса будто испарился, а сам он ошеломленно замер.
   "Времена Истинного Чародейства, о которых грезили все чародеи прошлого, наконец, наступили, но я не уверен, что это действительно к лучшему, - эмоции, сопровождавшие эту его мысль, были крайне противоречивы. - Ты меня заинтересовала, поэтому я так уж и быть выполню твою просьбу, - скривил морду дракон. - Но учти, у меня нет времени таскаться с тобой повсюду".
   - Времена истинного чародейства? - заинтересовалась я. Тут пахнет квестом.
   "Я не чую в тебе силы и наследия Ашэс, это очень любопытно, - отметил ящер. - Истинное чародейство - это те самые законы, которые должны были действовать по логике вещей, но почему-то не работали в старом мире".
   - Ашэс?
   ""А" есть первый, а "Шэс" - чародей на языке высших", - пояснил дракон.
   - Один из моих гномов все время поминает некого первого чародея, - припомнила я. - Правда, на нормальном человеческом языке. Кто он такой?
   Уверена, на этого Ашэса у чародеев многое завязано, возможно, даже какая-нибудь классовая цепочка квестов.
   "Гномы не используют это имя?" - почему-то сильно удивился Драбергус.
   Когтем он в мгновение ока нарисовал на земле пару закорючек, а затем ошеломленно уставился на них. Я тоже вгляделась, потом применила заклинание опознания, но так ничего особенного не обнаружила.
   - Выглядят, как обычные закорючки, - осторожно заметила я.
   "Закорючки? - задумался дракон. - Да, ты права. Теперь это определенно обычные закорючки. Раньше имя "Ашэс", написанное рунами Высших, несло в себе огромную силу. Но сейчас оно мертво. Теперь понятно, почему гномы не упоминают его".
   - Это значит, что Ашэса больше не существует? - предположила я.
   "Мне неведомо, что случилось с первым чародеем, но его силы на это место не распространяются, - ответил Драбергус. - Может быть, он мертв, может, лишен сил, а может мы каким-то неведомым образом оказались в изолированной от него территории".
   - Так все же, кто такой этот Ашэс? - встряхнула головой я.
   "Он тот, кто создал искусство Чародейства, тот, кто изобрел все ритуалы, а также единственный, кто смог пройти Седьмое Испытание", - дал объяснение собеседник.
   - Седьмое Испытание? - с каждым ответом вопросов становилось все больше и больше.
   "Ты хочешь, чтобы я здесь и сейчас рассказал тебе о сотнях лет насыщенной жизни этого могущественного существа, - с сарказмом спросил крылатый ящер. - Если хочешь услышать историю о нем, спрашивай своих гномов. О... они многое расскажут тебе о нем, это будет полезно для тебя".
   - Ладно, оставим это, - сдалась я. Все темнят. Что Абадин, что этот, фиолетовый...
   "Абадин? - вновь удивился Драбергус. - Да что тут творится? Впрочем, неважно, оставим это. Я подумаю об этом позже, когда останусь один".
   "Значит, не только я громко думаю, но и ты не можешь мыслить так, чтобы я тебя не услышала?" - мысленно заметила я.
   "Верно, сейчас мы с тобой в одинаковом положении, так что рекомендую внимательнее следить за своими мыслями", - подтвердил дракон.
   - Ладно, - вздохнула я. - "Как там мои воины?"
   "Всего лишь оглушены, но уже скоро придут в себя", - сообщил крылатый ящер.
   Короткий осмотр подтвердил слова дракона. Эльфийка открыла глаза и настороженно огляделась.
   "Приведи воинов в чувство", - распорядилась я.
   Подчиненные восприняли нового попутчика настороженно, но свое мнение предусмотрительно держали при себе. Я же по пути хорошенько пополнила запас знаний по местной географии, тщательно изученной драконом.
   Если коротко, то на юго-западе в горах отгрохали себе цитадель темные эльфы, расположив ее на ложном искусственном источнике силы. На вопрос: "Как им удалось такой создать?" Драбергус лишь неопределенно мотнул головой и послал короткую мысль: "Их богиня и жрицы могли что-то придумать". Именно этих противников дракон советовал опасаться больше всего, поскольку не в силе, но в хитрости они превосходили всех остальных вместе взятых.
   На западе расположилась зеленокожая Орда: гоблины, орки и тролли. Три дня назад вождь Бардох взял лучших воинов и отправился на покорение севера, где находилось два поселения людей: темные и светлые. По словам Драбергуса темные скоро падут, а светлым осталось не больше недели, прежде чем Орда победит.
   На юго-востоке разместился чернокнижник, создав себе базу на болоте гидр. На юге от гор темных эльфов до самого болота раскинулись мертвые земли, где на нескольких кладбищах закрепились некроманты, занятые сейчас междоусобицей. И, наконец, на западе расположен поселок людей, поклоняющихся Кровавому Богу, причем заправляет там всем какой-то лорд-вампир. Кажется, именно его подчиненные ответственны за сегодняшнее ночное проникновение.
   "А где твое логово?" - заинтересовалась я, рассматривая белоснежную верхушку башни магов, которая увеличивалась уже на протяжении десяти минут.
   "Как раз на полпути между твоим замком и обиталищем темных эльфов, - с готовностью пояснил дракон. - Эти кобольды - рабы темных эльфов. Никчемное мясо, которое они бросают для оценки силы противников. Будь готова, что серьезной атаке на замок будет предшествовать атака сотен рабов".
   "Разве атака рабов вынудит нас показать хотя бы десятую часть наших сил? - искренне удивилась я. - Да и как они собираются поддерживать верность рабов, когда они полезут на мой замок? Уверена, они встанут на мою сторону после первого же влияния".
   "Эти эльфы не понимают, против кого им предстоит сражаться, - пояснил Драбергус. - В обычной ситуации им действительно удалось бы удержать всех на поводке, но не тогда, когда вся их деятельность обнуляется чародейством".
   "Значит, особых проблем они нам не доставят", - заключила я.
   "Не совсем, - качнул мордой фиолетовый. - Не недооценивай врагов, особенно, темных эльфов. Эти бестии хитры на всякого рода подлости, коих не ожидаешь".
   - Ваше Величество, - склонилась в поклоне Кести. - Мы пришли. Если подойти ближе, то нас могут обнаружить.
   - Отлично, - улыбнулась я, в глубине души предвкушая скорое присоединение башни магов к моему маленькому королевству. - Что можешь рассказать об этих магах?
   - Ваше Величество, - поклонилась незаметно подошедшая Кариэль. - Башня окружена забором, зачарованным на противостояние проникновению. Объект охраняет два мага-ученика с войском из десяти каменных големов. Маги-охранники находятся в сторожке и вне поражения стрелкового оружия, но если прикажете, мы с легкостью притащим к вам их слабые телеса.
   - Я бы предпочла решить все дипломатией, - примирительно улыбнулась я. - Уверена, мы сможем договориться на взаимовыгодных условиях.
   Глава разведотряда мрачно посмотрела на меня, затем пару раз глубоко вздохнула, будто на что-то решаясь, и...
   - Ваше Величество, мне кажется, эти маги не настроены на переговоры, - заявила она. - Возможно, они будут более сговорчивы, если будут связаны и полностью лишены маны.
   - Кари...
   - Для Вас это может быть слишком опасно, - твердо произнесла она. В глубине моей души всколыхнулось раздражение. И кто из нас тут королева? Чего это она тут раскомандовалась?
   Так, что-то меня не туда заносит. Четыре десятка под командованием, а самомнение...
   Глубокий вдох и выдох.
   - Кариэль, и все же, я предпочту попробовать договориться, иначе бы не шла в такую даль, - произнесла я. - Тем более, худшее, что со мной может случиться - это появиться в замке в одном нижнем белье. Но поскольку у меня там уже приготовлен запасной комплект одежды, я как-нибудь это переживу.
   Разведчица кивнула и сделала шаг в сторону, а я, с нарастающим волнением двинула единорога к башне.
   Ехать пришлось недолго. После нескольких минут неспешной скачки, я выезжаю из леса, и с восхищением смотрю на величественную белую башню, метров 15 высотой.
   - Стой! - пискнули со стороны небольшой каменной постройки. - Ты кто и с какой целью направляешься сюда?
   Режим очарования. Активация.
   - Я, владычица этих земель, Шиара Дэй, прибыла сюда, чтобы обсудить с уважаемыми магами возможность сотрудничества, - произнесла я.
   Не знаю, сколько я простояла в ожидании, но ответом стали два огненных шара, на бешеной скорости устремившихся ко мне. Единорог принял на рог один из них, полностью погасив его взрывную мощь, зато второй рванул в паре метров от меня и поджег мои шикарные эльфийские одежды.
   Режим очарования. Деактивация.
   К сожалению, заклинаний тушения пожара у меня не было, поэтому пришлось сорвать с себя верхние платье и остаться в одном лишь топике, да трусиках. Позорище, если подданные меня сейчас увидят. А они видят.
   - Чтоб вас, - тихо ругнулась я и попилила обратно в лес. Все равно врагам сейчас ничего не сделать.
   Когда я проезжала мимо подданных почти все они смотрели строго вниз, и лишь Кариэль отважилась взглянуть прямо в глаза. Тут мой взгляд невольно скользнул по моему телу, и я в шоке уставилась на то, что осталось от некогда шикарных волос.
   Твари... Убью всех... Замучаю, запытаю до потери рассудка...
   "Успокойся, не все так плохо, как ты думаешь", - вторглась в мой разум мысль дракона.
   Мгновением позже я почувствовала легкость во всем теле, многочисленные ожоги стали исчезать, а сожженные волосы - вновь отрастать. Ах, ну да, я же в игре! Никогда не думала, что буду так рада этим игровым условностям.
   Стоп, но я по-прежнему почти что голышом, а эти маги должны ответить за то, что сделали с миролюбивым путешественником. Правильно, запытаю их за это... что-то я сегодня слишком кровожадная.
   - Кариэль, ты говорила, что-то там про связанных беспомощных магов, - припомнила я.
   - Верно, Ваше Величество, - склонила голову эльфийка.
   ***
   Ученик Копин
   - А может, все-таки стоило поговорить? - неуверенно спросил он.
   - Да ты что! - всплеснул руками Эндерс. - Помнишь, учитель Бордис сказал, что нас каким-то странным немагическим способом зачаровали.
   - Но она такая красивая была... - вздохнул Копин. - Милая и добрая...
   - Ну да, фигурка у нее ничего, - с видом знатока согласился приятель. - Я бы многое отдал, чтобы еще раз увидеть тот стриптиз.
   - Да... - мечтательно протянул начинающий маг. - А может, и не зря учитель нам приказал это сделать. Вряд ли бы она разделась, если бы мы в нее огнешарами не пульнули.
   Тревожно тренькнула магическая сигнализация.
   Охранники опасливо переглянулись и выглянули в окно. Нарушительницей оказалась красивая коричневая сова с белым узором.
   - Совы днем не летают, - озвучил очевидное Эндерс. - Готов поспорить на что угодно, что это та эльфийка за нами наблюдает.
   - Так может, шарахнуть по ней огнешаром? - предложил Копин.
   - А ты у нас ману рожаешь, что ли? - язвительно отозвался приятель. - Но сова - это не хорошо. Если близко подлетит, когтями глаза выцарапать сможет. Да еще и периметр все время возмущается. Ох не к добру это...
   - Что не к добру? - не понял его товарищ.
   Эндерс глубоко задумался, но так и не смог вспомнить чего это там ему не нравилось.
   - А давай в нарды партейку, - предложил он, махнув рукой на неясную тревогу.
   - Было бы неплохо, - согласился Копин.
   ***
   План оказался проще пареной репы: я вызываю сову, которая возмущает охранный периметр, и в то же время в нескольких сантиметрах над птичкой его пересекает две феи под невидимостью. Затем разведчицы вешают рассеянность на магов, и на охраняемую территорию пробирается оставшаяся часть разведгруппы.
   Все прошло без сучка и задоринки. Маги охранники повели себя именно так, как предположила Кари, и теперь с тупыми выражениями лиц пытались играть в нарды. Получалось у них... да вообще не получалось, но меня это особо и не интересовало. Все равно по прибытию в сторожку моей эльфийки, оба погрузились в бессознательное состояние.
   Следующим этапом стало проникновение на территорию самой башни. Удивительно, но маги не успевали даже понять, что на них напали. Так и падали прямо на рабочих местах, оглушенные Кари и полуросликами.
   Таким образом, уже через десять минут я неспешно гарцевала на единороге прямо по направлению к башне с гордо поднятой головой. На входе в башню меня встретила глава разведотряда собственной персоной с синей мантией в руках. Спрыгиваю с коняшки.
   - Спасибо, - благодарно улыбаюсь я и быстро накидываю на себя обновку. Все-таки, неудобно лазить перед подданными в одном нижнем белье. Какая я в этом случае Королева?
   Для разговора с магами мы выбрали большой зал с одиноким стулом, стоящим на возвышении и чем-то напоминающим трон. Видимо, у местного главного мага очень раздутое самолюбие, раз он устроил здесь такое.
   Сожалею, но сегодня тебя ждут очень унизительные заслуженные минуты позора. Ты заплатишь за мое унижение сполна. Только для начала...
   - Насколько вообще безопасно допрашивать мага? - с сомнением спрашиваю Кари и с удовольствием усаживаюсь в удобное кресло-трон.
   - Не беспокойтесь, Ваше Величество. Мы уже поместили в них мановых червей-паразитов, и вплоть до самого их извлечения резерв этих магов всегда будет пуст, - отчиталась девушка.
   Паразиты? Даже противно представить, как в теле живого организма копошатся черви. Бээ.
   Встряхиваю головой.
   Но они это заслужили, нечего было нападать, когда я с самыми добрыми намерениями одна прискакала к ним с дипломатической миссией.
   - Ваше Величество, желаете ознакомиться со списком захваченного имущества, - вывела меня из раздумий эльфийка.
   - Конечно, - кивнула я. Интересно, что там было у этих магов?
   - Итак, - начала девушка. - В ходе обследования башни обнаружено: свиток обучающий с заклинанием массовая каменная кожа - 1 штука, обычные свитки магические - 7 штук, золота - 5000, драгоценных камней - 3 меры, кристаллов - 3 меры, магических артефактов - 5 штук, из них три кольца на +3 к каждому из магических параметров и два посоха с активными чарами огненной и ледяной стрел.
   - Неплохо, - отметила я. - Что из этого нужно для усиления вашего отряда?
   - В общем-то, все пригодится, - произнесла Кари. - Но мы будем рады, если вы заберете часть артефактов себе. Это будет честью для нас.
   Признаюсь, я бы не отказалась от колечек на магические параметры, но как-то неудобно забирать их, когда всю работу и планирование за меня сделали другие. Наверное, стоит оставить их этому разведотряду, заслужили. А себе возьму только обучающий свиток. Массовая Каменная Кожа - это очень удачное приобретение, а артефактов я себе и сама потом наклепаю.
   - Из всего списка меня интересует только свиток с Массовой Каменной Кожей, - произношу я. - Остальные артефакты оставьте себе. Вы проявили себя с лучшей стороны и заслуживаете куда большего, чем просто добытой вами в бою добычи. Запомни мое слово Кариэль: "Однажды ты будешь достойно вознаграждена за свою верную службу".
   - Ваше Величество, - эльфийка почтительно склонила голову.
   - Ладно, давай вернемся к делам насущным, - вздохнула я. - Как там наши пленники.
   - Они собраны в одном из залов, - сообщила девушка. - Прикажете привести, или желаете дать им время "дойти" для большей сговорчивости?
   Вариант хороший, даже замечательный, но...
   - Времени на это нет, - с сожалением вздохнула я. Сегодня на 6 вечера запланирована осада золотой шахты, а мне еще предстояло вернуться в замок и подготовиться. - Нам следует поскорее завершить дела здесь.
   - Есть, - кивнула Кари и отправилась к пленникам.
   Ждать пришлось недолго, всего через 10 минут ко мне семенило понукаемое полуросликами стадо магов. Спины, которые некогда были гордо расправлены, оказались сгорблены, а ранее горделиво вскинутые подбородки (так подсказывало мое воображение) прижаты к груди. Жалкое зрелище. Но какой была бы я на их месте? Я только представляю червя-паразита внутри себя, так сразу же такая жуть налетает! Я даже злиться на них уже не могу.
   - На колени, собаки, - рявкнул полурослик, сопроводив приказ волшебным пендалем. - Перед вами Ее Величество королевства Дэй, Шиара Первая.
   Маги прониклись и побледнели. Сейчас передо мной на коленях стоял десяток морально уничтоженных человек, из которых волнами выплескивался дикий ужас.
   "Наконец-то меня боятся за дело", - эта странная мысль почему-то принесла облегчение. Мне никогда не хотелось, чтобы меня боялись. Тот глупый страх перед власть имущими, что проявлялся у моих подданных ранее, раздражал меня, зато этот ужас перед врагом завоевателем пробуждал совершенно иные незнакомые мне эмоции.
   - И как мы только умудрились в это вляпаться?! - отстраненно пробормотала я, а затем улыбнулась. - Наверное, те из вас, кто еще могут трезво мыслить, думают так. Не беспокойтесь, я добрая и справедливая, поэтому дам ответ на этот вопрос.
   Пленники рискнули бросить быстрый взгляд в мою сторону, а затем вновь уставились в пол. Особого облегчения они не испытали, ведь я в данный момент не слишком походила на добрую и справедливую...
   - Сегодня я с самыми, что ни на есть добрыми намерениями, отправилась одна налаживать дипломатические отношения с соседями, - начала я. - В одиночку, оставив своих подданных вдали от башни, я, безоружная вышла к вам совсем одна... А что получила в ответ? Два огненных шара и насмешки. Я, королева Шиара Дэй, получила от "мудрых" магов лишь унижения...
   - Ты очаровала этих юнцов из охраны, - наконец, не выдержал маг с самой длинной седой бородой. Их главный, что ли? - Ты сама использовала низкий прием, поэтому заслужила такое отношение, - он еще гордый... и глупый. Полурослик хотел отвесить старику затрещину, но я взглядом предостерегла его от этого.
   - И каким же образом, интересно? - с сарказмом уточнила я. Мне казалось, что об очаровании и его влиянии знают только расы чародеев. Будет очень неприятно, если я ошибаюсь.
   - А как вы их обычно очаровываете? - ядовито осведомился старик. - Шмотки поярче, да пооткрытей на себя напялите, да всякие блудливые действия творите. Вот и у молодежи крыша едет. Не раз я такое видал и не два...
   В этот раз маг все-таки получил, но не от полурослика, а от пышущей злостью Кариэль.
   - Жалкий человечишка, да как ты смеешь говорить такое о хозяйке этих земель, - злобное шипение сопровождалось методичным вдалбливанием мага в пол. Я даже залюбовалась этим процессом, но затем из-за неясной тревоги быстро опомнилась.
   - Кари, хватит, - приказала я. - Или у тебя есть лишняя мана на лечение этого мага?
   - Это ничтожество не заслуживает жизни, - злобно выплюнула девушка. - Единственное, на что он сгодится, так это на основу для манового дерева.
   Старика пробило мелкой дрожью, а я заглянула на форум. Предложение эльфийки оказалось крайне интересным, но для его воплощения потребовался бы старший друид, которого у меня пока не было, причем появится он лишь тогда, когда число друидов достигнет семи. А это будет ох как нескоро.
   - Успокойся Кари, - чарующе улыбнулась я, и эльфийка мигом потеряла интерес к старику, заворожено уставившись на меня. - Его слова непростительны, но перед тем как принимать кардинальные решения, думаю, стоит доказать этому магу его неправоту.
   Глава разведотряда нехотя кивнула и сделала несколько шагов от многострадального старика.
   Я еще раз оглядела пленников: 11 магов, которые, присоединившись к моей армии, могли бы значительно сместить баланс сил в регионе в мою пользу. Но получится ли их завербовать? Хотя бы нескольких...
   - Вы двое, - обратилась к горе-охранникам. - Во что я была одета до того, как вы совершили подлое нападение на меня?
   - В длинное зеленое платье, - тут же отозвался один из них.
   - Очень красивое, - вздохнул другой.
   - Вот видите, длинное, а не короткое, - щелкаю пальцами. - А значит, ваши претензии и яйца выеденного не стоят...
   - Все вы бабы - потаскухи, - брызнул слюной маг. - Не важно, во что одеваетесь, суть одна.
   - Безнадежен, - грустно вздыхаю я и делаю знак Кари, которая мгновением позже с особым садистским удовольствием пихает бунтарю в рот кляп и каким-то хитрым приемом лишает сознания.
   "Повезло" же мне встретить столь прожженного шовиниста...
   - Кто у вас тут старший? - интересуюсь я. Наверное, с этого вопроса и стоило начинать.
   Маги разом покосились на тело старика.
   - Это и так ясно, - заметила я. - Кто следующий по старшинству?
   Ответом стало новое переглядывание. Человек, на ком скрестились взгляды, грустно вздохнул.
   - Вообще-то, я, Магос, - нехотя признался брюнет лет 30-ти. - Но если что, я не разделяю позиции господина Варгуса, - быстро добавил он. - И вы это... не воспринимайте его слова всерьез. Он уже стар и частенько впадает в маразм.
   - А вы бедные и несчастные вынуждены жить под его гнетом, верно? - участливо уточнила я.
   Мой собеседник на это лишь потупил глаза, признавая поражение. Хотя велика ли заслуга выиграть в словесной дуэли у человека, чья жизнь зависит лишь от твоей воли?
   - Итак, теперь все, что здесь есть, принадлежит мне, - начала вводить в курс дела пленников я. - В том числе и ваши жизни, - делаю паузу, чтобы дать им проникнуться. - Впрочем, я уже говорила, что очень добрая, поэтому своим особым волеизъявлением дарю вам ваши жизни, - особой радости на лицах я не увидела, видимо подозревают, не пойми в чем. - Но я еще и справедливая, поэтому не могу просто так простить это подлое нападение и, в особенности, чудовищные оскорбления от вашего предводителя. Поэтому я требую компенсацию мне морального вреда. И мне интересно, что ваша башня может мне предложить, Магос.
   - Эм, - замялся маг. - Повышение одной из первичных характеристик за... ну... для вас бесплатно, - кое-как выдавил он. - "Конклав Магов", "Покровитель Магов" или "Колдовство" на выбор, но только один из этих навыков может быть изучен. Цена... лично для вас бесплатно. И... эм... мы с радостью станем вашими гражданскими подданными и даже будем платить по 50 золотых в день налогами с каждого мага...
   - 50 золотых в день? - искренне изумилась я. На форуме один маг башни стоил аж 1500 золотых, а они хотели откупиться от меня жалкими копейками?
   Когда я пришла в себя, личико Магоса было хорошенько подправлено понятливой Кари. Молодец, умничка, чует, когда наглеть начинают.
   Режим очарования, активация.
   - Я королева Шиара Дэй не потерплю оскорблений, - как можно суровее произнесла я и, не слушая возражений, продолжила. - Ты только что назвал меня дурой, а это непростительно. Твое наказание ты примешь, когда придет время. Искупить эту вину и избежать его сможешь, только верой и правдой служа мне. А теперь слушай мои условия: 1000 золотых в день с каждого мага башни, а также еженедельно один обучающий заклинанию свиток.
   - Государыня, смилуйтесь! - с широко раскрытыми глазами воскликнул Магос. - Больше четырехсот не потянем.
   - Верю, четырехсот будет достаточно, - без раздумий согласилась я на максимально возможную согласно форуму ставку. Если без их бывшего предводителя, то башня будет давать 4000 в день, что в 4 раза больше базовых доходов от золотой шахты. Маг тем временем застыл в ступоре, видимо, размышляя, не слишком ли глупо поступил, назвав такую огромную сумму. - Кари, маразматика тащим к замку. А Магоса развяжи и достань из него паразита. Пусть выполняет договоренности.
   Через интерфейс нанимаю в башне одного доступного мага, точнее, магессу.
   - Магос, повысь мне магическую силу и обучи конклаву, - велю я бледному магу, из которого только что достали какую-то многоножку.
   Фи...
   Это еще хуже, чем червяк.
   - К-конечно Ваше Величество, - заикаясь, кивнул маг.
   Режим очарования. Деактивация.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Магическая Сила +8 (характеристика получена обучением, не увеличивает время тренировки до следующего повышения)
   ------------------------------------------------------------------------------
   8? А это нормально? Быстрое обращение к форуму отвечает, что да. Тот же Стоунхендж, не эльфийский замковый, а природный, бесплатно дает 2-5 к магической силе любого вошедшего туда воина, тогда как бонусы от особо продвинутых развивающих строений доходят до 20. Башня в этом плане середнячок, зато помимо развивающих характеристики функций она сочетает в себе и несколько других. Вообще, она иногда генерируется в нейтральных землях, создаваемых вокруг локации игрока, но никогда в самой стартовой локации. Можно сказать, забагованность локации в данном случае пошла мне на пользу.
   - Вы должны знать, что самый эффективный способ колдовства - это объединить силы с другими магами, - быстро затараторил Магос. - При этом ваши запасы маны объединятся, стоимость заклинания увеличится на +10% за каждого мага в конклаве, кроме самого архимага, сила магии составит объединенную силу всех магов конклава, а от отката после исполнения будет страдать только один. Просто примените конклав, на каждого мага. Запомните, что вы не можете поддерживать конклав на большем числе магов, чем уровень конклава.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Изучен навык Конклав Магов 1(навык получен обучением, не увеличивает время тренировки до следующего повышения)
   ------------------------------------------------------------------------------
   Ура! Самый полезный из возможных магических навыков, наконец, получен.
   - Вы удовлетворены, Ваше Величество? - поинтересовался Магос.
   Режим очарования, активация.
   - Не нужно считать меня монстром, - покачала головой я. - Если бы вы повели себя нормально, то условия были бы куда мягче, чем сейчас. Но даже то, чего мы достигли на этих переговорах - не окончательный вариант. Если хотите лучшего отношения к магам башни, то не вредите и исполняйте взятые на себя обязательства. Тогда договор может быть пересмотрен.
   - Мы будем верны вам, - уверил меня он.
   - Надеюсь на это, - кивнула я. - И запомни напоследок, я могу быть милосердна к врагам, но предатели всегда получат сполна.
   - Мы будем верны вам, - повторил Магос.
   Режим очарования, деактивация.
   Разворачиваюсь и иду на выход отсюда.
   "А ты довольно интересная", - достигла меня мысль Драбергуса.
   "Хочешь, посмотреть на битву за золотую шахту?" - поинтересовалась я.
   "Почему бы нет? - задумался фиолетовый. - Это может быть забавно. И уж там-то ты сможешь оценить силу нашего вида".
   ***
   - Ваше Величество, войска на позиции. Все готово, ждем только вашего сигнала, - тихо отрапортовал Кальдо, отдавая воинское приветствие.
   Долгие и утомительные приготовления, наконец, завершились. Можно уже и сделать то, ради чего пришли.
   Я оценивающим взглядом окинула полурослика: трофейные артефактные одежды выстираны, выглажены, ботинки матово-черного цвета, не блестят, а весь его вид прямо-таки выражает уверенность и спокойствие. Но почему-то, мне кажется, что в глубине его души сейчас дергаются небольшие червячки страха и сомнений.
   - Приступить к операции, - даю отмашку. Кальдо кивает и уходит.
   План прост. Действие один. Феи под невидимостью отсыпают порошок рассеянности в кипящий котел орков. Гоблинов игнорируем из-за многочисленности, а огров и троллей из-за природной тупости. Достаточно помутить разум руководящему составу, и огромное сильное войско превратится в стадо баранов. Действие два. Ждем, когда народ поужинает. Действие три. Аккуратно снимаем разведчиков и пытаемся незаметно уничтожить как можно большее количество врагов. Действие четыре. После обнаружения заманиваем врагов в лес, разбиваем на мелкие группы и уничтожаем одну за другой. Действие пять. Пока враги клюют, повторяем действие четыре. Действие шесть. Атакуем лагерь и уничтожаем его. Действие семь. Собираем трофеи.
   "Думаешь, все пройдет точно так, как вы запланировали?" - поинтересовался фиолетовый.
   "И на каком пункте план провалится?" - полюбопытствовала я. Драбергус задумался.
   "Эта фея - бывалая 7 уровня. Она не облажается, - начал рассуждать он. - А сильнейшие и искуснейшие воины этих орков сейчас в походе. Должен признать, вероятнее всего, что все произойдет именно так, как вы и планируете, - заключил дракон. - Если третья сила не задумает вмешаться, конечно".
   "И кто эта загадочная третья сила?" - спросила я.
   "Вампиры или темные эльфы. Остальные вряд ли, - поделился догадкой фиолетовый. - Уж слишком удобный момент. Если они наблюдают за вами, то обязательно вступят в игру в самый неподходящий момент".
   "И ты, возможно, можешь предположить, когда и где именно это произойдет", - констатировала я.
   "Их целью станете вы, - удивил меня Драбергус. - Нет, они не станут вас убивать, просто захватят, чтобы лишить возможности командовать замком. Возможно, применят пытки и уговорят отдать им ваш замок".
   "Разумно, - киваю. - Полагаю, они нанесут удар в тот самый момент, когда мои войска увязнут в сражении с зеленокожими".
   "Верно, поэтому я предлагаю вам отослать ваше сегодняшнее приобретение в ставку Кальдо, а самим положиться на меня, - передал мысль он. - Сараса только зря погибнет, если останется здесь".
   "Убьешь меня, чтобы избавить от страшной участи", - невольно улыбнулась я. В общем-то, идея здравая. Плен для меня куда опаснее смерти.
   "Нет. Как только враг проявит себя, подниму тебя в воздух. И уж тогда-то мы сможем вдоволь навоеваться, - предложил дракон, а затем, в ответ на мое удивление, добавил. - Не смотри, что я такой мелкий. Летаю я не за счет физических взмахов крыльями, а с помощью пассивных чар полета, поэтому мне не составит труда унести тебя на себе".
   "Благодарю за помощь, Драбергус", - улыбнулась я.
   "Не стоит. Вы должны помнить, что тоже взяли на себя кое-какие обязательства", - заметил фиолетовый.
   "Не беспокойся об этом" - уверила я и наложила конклав на собеседника. Теперь смогу применить одно заклинание с силой магии, равной сумме этих показателей у меня и дракона, со всего лишь 10% увеличением манозатрат, а также мне удастся перекинуть откат на фиолетового и тут же использовать новое заклинание. Только вряд ли есть смысл перекидывать откат на существо, знающее куда больше заклинаний, чем я.
   "Я не герой, но способен быть ведущим конклава, - передал мысль дракон. - Так что лучше вообще ничего не колдуй, кроме самого конклава".
   "Разумно, - согласилась я и применила изученное сегодня заклинание вокруг нас. - А ты силен, Драбергус", - уважительно качаю головой, глядя на результат трудов.
   "Хорошая идея, чародейка. Эти деревья дадут нам время".
   А дела наши тем временем шли, как по маслу. Фейка успешно отстрелялась, и руководящий состав орков уплетал варево за обе щеки, оживленно переговариваясь по каким-то своим орочьим делам. На миг я даже задумалась: "А чем же живут эти орки? К чему стремятся?"
   Удивившись этому внезапному интересу, недоуменно качаю головой. И какое мне дело до этих зеленокожих?
   "Это нормально, чародейка, думать о мышлении своих будущих марионеток, - вмешался Драбергус. - Но я хочу сказать тебе сейчас, чтобы не травмировать твою нежную психику в будущем. У всех зеленокожих очень своеобразное понятие о красоте. Можно сказать, что у них в сознании что-то перемкнуло и то, что у нормальных существ вызывает восхищение, оркоидам противно до глубины души. И наоборот".
   "Вот как? - задумалась я. - Что ж, это полезная информация. Благодарю тебя, Драбергус".
   И вот, наконец, момент истины настал - Кальдо по моему сигналу приступил к операции.
   Разведчики, один за другим убирали караульных гоблинов и орков: где стрелой в горло, где оглушающим броском из пращи, а где и чарами фей.
   "Почему не ночью, когда все спят?" - недоуменно подумал Драбергус.
   "Нам стратегически важно получить эту шахту сейчас. Причин много", - поведала я.
   Да, ночью мы бы имели неплохой шанс вырезать даже половину лагеря разом, но это бы повлекло за собой сразу несколько проблем, главной из которых были ночные нападения. Понятия не имею, почему, но именно ночью окрестности замка наводняли десятки отрядов, желающих захватить мой замок, так что оголять себя в такое время не представлялось возможным.
   "Твои эльфы слишком привыкли действовать незримо, чтобы понять всю неэффективность такой тактики, если вы хотите быстро уничтожить эту группу существ", - заметил дракон.
   "Верно, но после этого боя, мои командиры станут намного компетентнее в таких сражениях", - согласилась я.
   Тем временем, в стане оркоидов, наконец, заметили, что их убивают, и лагерь быстро зашевелился. Разведгруппы начали быстрый отход в лес. А еще через пару минут из леса выехало трое эльфов лучников во главе с Энти верхом на единорогах, к седлам которых было прицеплено столько колчанов, что, стрел, казалось, хватило бы на целую армию.
   Энти двинул группу вперед и потянул руку к колчану, доставая сразу три стрелы, зажатые между пальцами, а затем одну за другой выстрелил их в сторону противника. Этот способ стрельбы значительно сокращал время между выстрелами, а высокая скорость единорогов существенно увеличила дальность полета стрел.
   Оркоиды, не дожидаясь приказов слабо соображающих командиров, похватали щиты и мечи и бесстрашно побежали в сторону моих эльфов. Но способны ли пешие или даже верховые существа догнать эльфа на единороге? И пытаться не стоило.
   Энти лишь скорректировал траекторию движения и вместе с еще парой эльфов не переставая посылал стрелы во врагов, не способных причинить вреда налетчикам и один за другим отправляющимся на тот свет.
   Все шло просто замечательно, но, к сожалению, бесконечно так продолжаться не могло. Оркоиды, даже лишенные командиров, смогли что-то решить и попробовать окружить трех всадников. Я с возросшим интересом посмотрела на главу разведчиков и подумала: "Рискнет и положится на боевую мощь единорогов или переступит к следующей стадии плана?"
   Между решительностью и осторожностью Энти выбрал второе и помчался в сторону леса. Бесстрашные, но лишенные нормального командования орки и тролли побежали следом, зато мнительные гоблины засомневались, обоснованно предполагая ловушку.
   "Теперь все мои воины полностью завязли в играх с орками, - посылаю мысль Драбергусу. - Сейчас самое время атаковать меня".
   "Эти деревья играют против их решительности, - поведал он. - Они в смятении. Им кажется, что здесь что-то не так, их волную я, как непонятное и потенциально опасное существо".
   "Но с каждой секундой их цель ускользает от них, - продолжила я. - Как думаешь, могут ли они решить изменить цель с меня на моих завязших воинов?"
   "Ни в коем случае, - без раздумий ответил дракон. - Если они решатся, то их целью станешь ты, - на миг в его разуме мелькает цепочка мыслей, которые я понимаю лишь частично, но и то, что понимаю, довольно любопытно. - Они начинают".
   Я никого не видела, лишь чувствовала напряжение, нарастающее с каждой секундой. Драбергус внешне ничем не показывал свои догадки и все так же наблюдал за расстрелом небольших групп орков притаившимися эльфами. А посмотреть и правда было на что: феи слонялись из стороны в сторону время от времени посылая в орков магические снаряды, чтобы в нужное время вывести их на эльфийские засады. Даже любопытно, как Кальдо и Энти удалось так хорошо синхронизировать их работу без инструментов, доступных игрокам.
   В единое мгновение вокруг меня появилось три красивых ледяных статуи эльфов - это Драбергус применил заклинание ледяное кольцо на неудавшихся похитителей, до этого невидимых.
   Вновь накладываю конклав на дракона и запрыгиваю ему на шею, после чего меня вжимает в него от ускорения и встречного ветра. Когда фиолетовый замедляет набор высоты, я осматриваюсь и невольно застываю в восхищении. Это чувство полета... невероятно. Как бы мне хотелось научиться летать.
   "Жрица с парой охранников направляются на юго-запад, а два драйдера - на юго-восток, кого преследовать?" - разрушил идиллию Драбергус.
   "Жрицу", - не секунды не сомневаясь, приказала я. Драйдеры - предтоповые юниты темных эльфов, но почему-то именно жрицу, как мне казалось, лучше всего уничтожить, а в идеале - поймать.
   Дракон чуть снизился и ударил тем же заклинанием, что использовал на моем отряде. Ожидаемо, темным эльфам не удалось сопротивляться заклинанию, усиленному мной с помощью конклава.
   "И финальный аккорд..." - с намеком подумал фиолетовый. Вновь накладываю конклав.
   Следующим заклинанием оказалось что-то из магии земли, заключившее тела эльфов в земляную тюрьму.
   "Мы сможем догнать драйдеров?" - поинтересовалась я.
   "Бесполезно, теперь их не найти даже с помощью магии", - с сожалением ответил Драбергус.
   "Тогда полетели, пора бы и нам внести свой вклад в избиение орков", - повелела я.
   Пара минут, и мы подлетаем к центру поселения оркоидов, где гоблины усиленно отпаивают рассеянную верхушку какими-то отварами. Всего один огненный шар, и ставка противника перестает существовать, а сидящие в засадах гоблины оставляют позиции и бегут к лесу, в ту сторону, где никого нет.
   "Мы должны минимизировать число сбежавших", - замечаю я.
   ------------------------------------------------------------------------------
   На вас снизошло откровение!
   Изучено заклинание Призыв Охотников (3 уровень, затраты 90 маны). Вы призываете 1 + Сила Магии/30 охотников, Сила + Ловкость + Выносливость + Магическое Сопротивление которых равно Силе Магии * 5. Не чаще, чем раз в день. Время жизни Сила Магии * 18 секунд.
   ------------------------------------------------------------------------------
   "Примени, я уже сегодня колдовал его для борьбы с вредителями".
   Активация.
   1, 2... 4 странных фиолетовых собак с длинными хвостами появились на земле и, повинуясь моему приказу, бросились в атаку на отступающих гоблинов.
   "Враг разгромлен, остались лишь мелкие очаги сопротивления, - оцениваю ситуацию на поле боя. - Энти. На юго-востоке от лагеря орков ты найдешь заключенных в землю трех темных эльфов, одна из которых - жрица. Обеспечь доставку пленников в замок.
   "Можете на меня рассчитывать, Ваше Величество", - тут же отозвался эльф.
   Я заглянула в логи:
   ------------------------------------------------------------------------------
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 12.
   Ментальная выносливость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Прославленный Тактик или Дипломатия.
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 13.
   Сила Магии +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Конклав Магов или Покровитель Магов.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Так и хочется сказать: "Беру все!" Но, приходится ограничиваться всего лишь парой умений. Итак, тактика или дипломата? Последнее умение жизненно важно, ведь оно позволяет значительно увеличить шансы успеха на переговорах. Но что, если взятый трижды тактик, наконец, позволит мне получить хоть одного героя? Как ни крути, но герои для меня важнее. Что же до следующего выбора, то прибавка еще одного мага к конклаву даст больший эффект, чем 10% повышение силы всех магов под моим командованием. Значит, "Прославленный Тактик" и "Конклав Магов".
   Закончив с выбором, осматриваю поле боя.
   "Мне больше нет смысла здесь оставаться, - решила я. Подкинешь до замка? Заодно мне хотелось бы получить ответы на некоторые вопросы".
   "Почему бы и нет, - задумался Драбергус. - У меня тоже есть, о чем поговорить с тобой".
   Мы летели над лесом, простирающимся от горизонта до горизонта. У меня захватывает дух от одной мысли, что вся эта красота однажды полностью подчинится мне. Неужели эти несколько дней обнажили мое властолюбие, которое было загнано в угол в реальности? Или же этот мир вкупе со срывом на меня настолько повлияли?
   "Ты передал мне заклинание. Как это возможно?" - полюбопытствовала я.
   "У меня есть способность раз в неделю открыть любому разумному одно из известных мне заклинаний, - пояснил он. - И поскольку других претендентов на передачу в ближайшие дни не предвидится, я решил одарить тебя".
   "Что ж, благодарю", - склонила голову я.
   "Но давай вернемся к недавнему инциденту, - предложил Драбергус. - Как ты думаешь, как бы все обернулось, если бы я не вмешался? И тебе не кажется, что ты и твое государство мне задолжали за помощь?"
   "Если бы ты не вмешался? - задумалась я и улыбнулась. - То же самое, только бы жрицу поймать не удалось, да и темные эльфы выжили бы. Ведь им бы даже в голову не пришло, что мы готовим операцию!"
   Настроение дракона рухнуло из благодушия в уныние.
   "Ты, конечно, опытный, да еще могучий дракон-чародей, - отдаю ему должное. - Но разве возможно солгать телепатически? Да так, что бы этого еще и не заметили?"
   "Я не лгал, а просто сместил акценты, - недовольно подумал Драбергус. - Удивительно, как тебе удалось раскрыть мою игру? Ведь все время, пока мы были рядом, ты ни разу не усомнилась во мне".
   Пожимаю плечами.
   "Вообще-то, это был единственный вариант развития ситуации, который бы не только меня ни к чему не обязывал, - призналась я. - Поэтому я и выдвинула его. Хотя может все не так, и дело в моей женской интуиции? А может, во всем виновато это Истинное Чародейство, о котором ты через слово талдычишь?"
   "Чувствую себя использованным, - задумался дракон. - Но тут я сам виноват, так что не бери в голову".
   Оставшийся путь к замку фиолетовый провел в мысленном молчании, тогда как я раздумывала лишь о полученных от эльфов нарядах. Мы оба не желали давать какую-либо информацию о себе друг другу, но каждый скрывал ее так, как умел.
   - Вель... - невольно шепнула я, глядя на высокую фигуру на верху западной башни.
   "Кажется, ты хочешь пообщаться с тем эльфом, - заметил Драбергус. - Высадить тебя прямо там?"
   "Буду признательна, - кивнула я, и уже через десять секунд спрыгнула на каменный пол рядом с агентом разработчиков. - Благодарю", - обратилась я к дракону.
   "Помни о своем обещании", - напоследок сообщил Драбергус и понесся прямиком на юго-запад. К своему логову, как мне кажется.
   - Ты очень вовремя появился, - окидываю пустым взглядом эльфа и отворачиваюсь, смотря вслед фиолетовому.
   - Прошу прощения, Ваше Величество, - произнес Вель. Неужели я ощущаю вину? - Исследования аномалий неожиданно заняли больше времени, чем планировалось. Я попал в блуждающую временную аномалию, и несколько часов пролетели для меня в единое мгновение.
   - Блуждающая аномалия? - с волнением уточнила я и повернулась к собеседнику. - Какие аномалии вообще существуют на моей территории и насколько они блуждающие?
   Очень бы не хотелось попасть в какой-нибудь баг. Особенно в нынешней ситуации, когда даже с админами связаться не получается.
   - Блуждающая аномалия мне попалась впервые, - произнес эльф. - Поэтому пока я не могу вам ничего сказать по этому поводу. Что же до типов, то до сего дня мне встречались: аномалии исчезновения, провалов в пустоту и темпоральные. Первый тип самый опасный, поскольку заставляет исчезнуть любой объект, попавший в нее, будь то простой камешек, мерзкий гоблин или же могучий дракон.
   - Жуть, - передернуло меня. Вот так вот из-за бага быть стертой?
   - Вторые - это провалы в пустоту, - продолжил Вель. - Когда призвал ястреба, я видел, как неосторожный орк провалился под землю. Мне тогда стало интересно, и я послал птицу проследить за ним. И знаете, что я увидел? Когда ястреб пролетел через дыру, он оказалась в коричневом пространстве, где далеко внизу в панике продолжал падение в никуда полностью черный силуэт орка!
   - Провалился в текстуры, - нервно пробормотала я.
   - И последние - самые разнообразные, - перешел к окончанию эльф. - Они могут как быть полезными - сбрасывать лимит на два уровня в день, так и вредными. Лично видел, как в молодой гоблин, вступив в одну из них, прямо на глазах превратился в старика, а затем ровно через минуту умер от старости.
   - А тут еще и блуждающие баги появились, - пробормотала я. - Вельвериан, и как далеко они от замка?
   - Большая часть рядом с завесой, ближе чем на сорок километров к замку пока не встречались, - ответил он. - Хотя наверняка говорить нельзя. Аномалии можно определить только по косвенным признакам.
   Естественно, ведь знай система сама, где баг, она бы эти баги в легкую и исправила бы.
   - Да уж, ну и местечко у нас тут, - обреченно вздохнула я. - Вельвериан, благодарю за службу. Сведения, что ты принес мне, жизненно важны для Королевства Дэй.
   - Я не заслуживаю такой похвалы, - склонил голову эльф. Сразу видно, что гномьи уставы его еще не коснулись, иначе ответ был бы совсем иным.
   - Ты - заслуживаешь, - отрицательно мотнула головой я. - А теперь, если у тебя нет ко мне вопросов, я пойду.
   Оставив эльфа на башне, быстрым шагом направилась к заклинательному покою, где меня уже ждал богато накрытый стол со всевозможной вкуснейшей снедью. Вроде бы и государство у меня пока микроскопическое, зато отношение ко мне самое, что ни на есть, королевское, верноподданническое. Да к тому же и еда такая, которую я-студентка могла позволить себе только дома, да и то не каждый день.
   А ведь через месяцок, если все сложится в мою пользу, я смогу обзавестись еще и личным поместьем с множеством комнат и предметами роскоши!
   "А стоит ли вообще тратить средства на такое, когда у меня такое неустойчивое положение? - пришла в голову неожиданная мысль. - Кажется, с роскошью придется подождать", - вздыхаю я, но обещаю себе, что обязательно через три месяца у меня будет собственное поместье... нет - дворец. Как только стану на ноги, так и можно пускаться во все тяжкие, а пока - ни-ни.
   Окончив с ужином, тут же глянула на часы - до артефакторики оставалось еще полчаса, которые я решила потратить на осмотр владений.
   Шахту в стане противника уже захватили, а вход закрыли камнем, да так, что никому и в голову не придет, что на месте камня раньше располагался в ход в золотую шахту. Около стен на многие сотни метров тянутся штабелями различные трофеи, оставшиеся от боя с оркоидами: дрянные доспехи и оружие в немереных количествах, еда, а также ресурсы и артефакты. Между замком и шахтой с грузом добычи курсирует пара пони с телегами, набитыми трофеями, а на самой шахте с кирками в руках уже добывают золото полурослики из деревни.
   Моя армия возвращается, таща с собой часть особо ценной добычи, а также трех неудачливых темных эльфов пленников.
   "Интересно, - подумалось мне. - А не попробовать ли развести этого дракона на что-нибудь полезное в наказание за интриги? - и сама себе отвечаю. - Не стоит, наверное. Если решит подгадить, то с его-то возможностями получится очень неприятно".
   Так, в наблюдении за своими подданными, и пролетело время до постройки института артефакторики.
   - Ваше Величество, позвольте мне проводить вас в подземную часть королевства, - отвесил низкий поклон Абадин, когда я подошла к подземному входу.
   - Благодарю, - улыбнулась я.
   Дело в том, что институты, как и все строения гномов недр, располагаются под землей. А это означает, что до того, как войти в него мне придется преодолеть огромное число каменных ступенек.
   - Кажется, я понимаю, в чем секрет выносливости гномов, - хмыкнула я. - Мотаться по этой бесконечной лестнице вверх-вниз каждый день...
   - Я понимаю Ваше недовольство, но пока, к сожалению, у нас нет специалистов, способных сделать лифт, - грустно вздохнул Абадин. Кажется, не одной мне не нравятся эти лестницы.
   - Скажи-ка, вы это все сами вручную делали? - полюбопытствовала я, наткнувшись взглядом на неровную ступеньку.
   - Позор на мои седины, - пробормотал гном. - Вы не думайте, на следующей неделе мы обязательно приведем все в божеский вид.
   - Не будьте так строги к себе, - успокаивающе произнесла я. - То, что вы сделали на данный момент - поистине поразительно.
   - Вы просто не видели нашу цивилизацию на пике развития, - с мечтательным видом сказал Абадин.
   - Всему свое время, - философски пожала плечами я.
   Как раз в этот момент мы вышли из узкого коридора в огромную круглую пещеру, по стенам которой тянулась идеально ровная круговая лестница. А в центре из потолка росли несколько огромных белых кристаллов, хорошо освещавших пространство от пола до потолка.
   - Дух захватывает, - невольно вырвалось у меня.
   - Эта пещера - пространство, созданное вашим замком с помощью знаний о нашей расе. Оно будет заполняться по мере застройки зданиями гномов недр, - пояснил Абадин. - Пока здесь только пост Бригадира, - он указал направление рукой, и я увидела двухэтажное прямоугольное каменное здание, вмурованное прямо в стену. - А вот там с минуты на минуту достроится первый из ваших институтов.
   Институт артефакторики чем-то напоминал уже виденную башню магов, правда был куда меньше, да и не столь солидным. В отличие от поста это строение не было вмуровано в камень и располагалось близко к центру пещеры.
   - В центре города всегда расположена Академия, а на окраинах от нее строятся производящие и ремесленные строения, а также дома знати, - сообщил гном. - А дальше, чем менее знатен гном и чем худший он специалист, тем дальше от центра он может отстроить свое жилище.
   - Странно, а мне казалось, что вы почитаете только ум и мастерство, - задумалась я. - Откуда тогда знать?
   - Это исключительные гномы, - произнес Абадин. - У них особая связь с камнем, делающая их воистину элитой нашего сообщества. Каждый гном при должном старании может выбиться в высшие круги.
   - Ты из знати? - полюбопытствовала я.
   - Мое имя Абадин, - пожал плечами гном. - У меня особое положение среди гномов. Что же до знати, то на данный момент у вас ее нет, и еще как минимум с неделю не появится.
   - Заинтриговал, - улыбнулась я.
   Следующие минуты спуска мы постоянно говорили о гномах, их достижениях, обычаях и мировоззрении. Абадин охотно отвечал на все вопросы, но практически каждый его ответ что-то умалчивал. Когда же разговор дошел до Драбергуса и его советов, Абадин стал так бесстыже уклоняться от объяснений, что я даже махнула на него рукой. Разговор как-то сам затих.
   Вернувшись из раздумий, я заметила, что, наконец, стою перед прямо на глазах достраивающимся институтом.
   ДЗЫНЬ!
   Заказываю постройку таверны и захожу вглубь здания.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Внимание, доступно обучение по одной из следующих специальностей:
      -- Мастер Наложения
      -- Мастер Вплетения
      -- Мастер Создания Артефактов
      -- Мастер Обработки
   Обучение длится 6 дней, по 4 академических часа в сутки. На седьмой день при удачной защите диплома, вы получите +2 к умению специалитета и +2 к выбранной характеристике. Во время обучения навык и связанные с ним характеристики развиваются из расчета средней эффективности развития тренировкой. Вы не можете учиться одновременно более чем по одной специальности. Вы не можете обучиться одной и той же специальности дважды.
   Внимание, институт не укомплектован преподавателем, настоятельно рекомендуется выбрать для этого способное к магии существо с хорошими магическими способностями и направить на обучение. Преподаватель даст дополнительный бонус к дипломным навыкам и характеристикам.
   Предупреждение! Преподаватель требует еженедельных выплат жалования. Ставший на путь преподавания никогда не сможет уйти дальше чем на 100*уровень владыки метров от источника.
   Предупреждение! Каждое существо - не игрок, увеличивает свою стоимость с каждым полученным званием, степенью и повышением квалификации.
   Стоимость обучения 500 золота.
   ------------------------------------------------------------------------------
   По-видимому, разработчики предприняли попытку ввести подобие на реальную университетскую систему, да на ней и посыпались, раз на форуме нет ни единого упоминания о таком способе прокачки. Если подумать, то я могу получить бонусы, как за 2 дополнительных уровня, но для этого должна буду по 3 часа в день выкидывать на учебу, да еще и с негарантированным получением самих бонусов от диплома в конце. Стоит ли за это еще и выкидывать 500 золотых?
   Честно говоря, понятия не имею, но попробовать разок стоит, 500 золотых - это копейки по сравнению с той же книгой магии, да и без знаний по артефакторике далеко не уедешь. А теперь к вопросу о преподавателе...
   "Сараса, садись на единорога и скачи к замку", - приказываю недавно нанятой волшебнице.
   Выбор очевиден. Лесная эльфийка зачахнет в подземелье, поэтому мне ничего не остается, как сделать преподавателем человеческую девушку. Идеальным вариантом могла бы быть темная эльфийка, только чего нет, того нет.
   "Начать курс Мастера Создания Артефактов", - приказываю я и прямо перед глазами, с замкового счета списывается 500 золотых.
   На столе появляется книжка с надписью "Начала Артефакторики", которую я тут же открываю.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Урок начат. До окончания 2:59:59
   ------------------------------------------------------------------------------
   Как у них тут все реализовано...
   В книжке подробно для чайников разъяснялось, что это за зверь такой, артефакторика, и с чем его едят. Приводились таблицы материалов-свойств, и по пунктам с примерами расчеты для разных заклинаний, условий и заготовок. Под конец второго учебного часа мне уже немного надоел процесс бессмысленной на мой взгляд зубрежки, и я устроила себе небольшой перерыв.
   "Интересно, а чем там Абадин занимается?" - пришла в голову неожиданная мысль.
   Я более чем полностью уверена, что этот гном что-то там мутит в тайне от меня, но когда бы я не присматривала за ним через интерфейсы, поймать на горяченьком все никак не получалось. Складывалось ощущение, что мелкий интриган просто переносит темные делишки на время, когда я точно не стану за ним присматривать. То есть ночью и... сейчас.
   - Пусть это не будет пустышкой, - с надеждой прошептала я и посмотрела глазами Абадина через интерфейсы.
   Первое, что я увидела - это лицо Мидграммы, причем выражение у этого лица было каким-то полубезумным. Сама гномка тяжело дышала и постанывала...
   - Что б тебя, - ругнулась я, отключая интерфейсы. Вот чего у этого гнома хорошо получается, так напрягать меня. - Блин и нашел же время, когда нас в любой момент могут смести враги... - интересно, это я от зависти, что у кого-то есть личная жизнь?
   Вопрос почему-то показался очень важным, и я пару минут раздумывала: правда из зависти, что ли?
   "Нет, - наконец, ответила себе. - У нас просто разный менталитет. Да и боюсь я немного, что стоит мне только отвлечься на личную жизнь, и я потеряю все, что у меня есть: замок и подданных. И раз уж я не хочу подвергать себя лишней опасности, то стоит повнимательнее отнестись к обучению. Как бы глупо это не выглядело, но я не прощу себе, если завалю диплом".
   ------------------------------------------------------------------------------
   Время обучения вышло. Упорной тренировкой навык Мастер Создания Артефактов изучен на 51%.
   Сегодня вы больше не можете обучаться.
   ------------------------------------------------------------------------------
   "Я молодец, - хвалю себя. - А теперь неплохо бы что-нибудь зачаровать..."
   Сараса сидела рядом и зубрила книжку по артефакторике, так что ее можно было использовать в конклаве. Только глупо ограничиваться одним магом, когда я могу использовать сразу двоих.
   "Мариэль, к трем часам ночи будь в институте Артефакторики", - приказываю я. Создание предмета лучше начать, когда я натренирую навык создания артефактов до единички, что даст дополнительные 10% к силе зачарований.
   "Слушаюсь, Ваше Величество", - последовал ответ.
   До полуночи оставалось несколько минут, которые я потратила на осмотр земель глазами подданных. В общем-то, все как и обычно. Самые разнообразные твари все прут и прут, неведомо откуда, а мои подданные методично режут разрозненные группы.
   Все-таки, хорошо, что я выбрала именно искусных в скрытности эльфов, иначе бы и пары дней не продержалась. А если бы не гномы с их способностью преобразовывать землю в камень и управлять им, моя участь была бы ничуть не лучше. Все-таки, стоит признать, что выбор рас сделан правильно.
   Следующие после полуночи часы я провела, полностью сосредоточившись на обучении, и как результат:
   ------------------------------------------------------------------------------
   Время обучения вышло. Упорной тренировкой изучен навык Мастер Создания Артефактов. Эффект созданных вами артефактов +10%. Прогресс во втором уровне 1%.
   Сегодня вы больше не можете обучаться.
   ------------------------------------------------------------------------------
   - Все, - улыбнулась я двум девушкам. - А теперь займемся практикой.
   Сараса понятливо кивнула и положила на стол зачарования эльфийский церемониальный пояс, приобретенный не так давно Энти в родной деревне. Эта вещь стоила не так много, зато давала 3 позиции зачарования, 10% бонус к эффекту, а также была просто красива в изысканных переплетениях плавных линий.
   Чаровать буду на магические характеристики. Этот процесс отличается от чар заклинаниями тем, что пассивный эффект от этого равен всего 1 + 2% от общей базовой магической силы, вместо 10%, а также тем, что в процессе не будут учитываться бонусы школ. Но даже с такими низкими добавочными показателями это все равно предпочтительнее обычных пассивных зачарований. Например, увеличение магической силы на 3 единиц не только повысит силу всех заклинаний, но также время и радиус их действия. Добавка к ментальной выносливости позволит сотворить еще несколько заклинаний, а устойчивость к откату увеличит частоту применения заклинаний. Возможно, при паре надетых артефактов эффект будет не слишком заметен, но когда их будет уже 6-10, качественно я стану сильнее многократно.
   За каждую попытку наложения чар 1 уровня воздействия мне придется заплатить 150 золота и одну меру ресурса, причем шанс успеха наложения будет составлять 90%. Полученный предмет не сможет похвастаться огромной эффективностью, зато в сравнении с высшим, пятым уровнем воздействия, его стоимость будет в 5-10 раз выше, а все из-за кратного повышения стоимости и увеличенного до 50% шанса загубить заготовку при куда менее впечатляющих показателях роста эффекта.
   Что ж, накладываю конклав и приступаю...
   ------------------------------------------------------------------------------
   Создан предмет "Пояс Мощи". Описание: сила магии +3.
   ------------------------------------------------------------------------------
   А я рассчитывала на лучшее с подросшими-то навыками и характеристиками конклава. Ну да ладно, сейчас мои артефакты хоть и слабы, но польза от них будет, причем огромная. Теперь снова конклав, новый предмет, и следующее зачарование.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Создан предмет "Перчатки Мощи". Описание: сила магии +3.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Сама механика вынуждает в первую очередь повышать именно магическую силу в первую очередь. А все из-за того, что повышение магической силы в 2 раза вызывает рост эффективности заклинаний в 2-8 раз, тогда как повышение одновременно магической выносливости и устойчивости к откату в 2 раза дает тот же коэффициент 2 в эффективности. Иными словами, есть смысл держать силу магии в 2-4 раза выше значений других магических параметров.
   Ну и последнее на сегодня...
   ------------------------------------------------------------------------------
   Создан предмет "Колготки Маны". Описание: ментальная выносливость +3.
   Мастер Создания Артефактов +1.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Неплохо, еще 7% к эффективности создания артефактов. Хорошо, что из-за высоких затрат на артефакторику навыки, связанные с ней, быстро прокачиваются.
   Но вернусь к уже созданным артефактам. Я могу попробовать наложить дополнительный эффект с помощью классовой способности чародейского наложения, причем без угрозы провала. Жаль только, подробной справки нет.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Внимание, ваше влияние позволило наделить артефакт особой силой.
   Создан предмет "Пояс Мощи". Описание: сила магии +3, повышенная сосредоточенность +1%.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Вся шкала влияния обнулилась, даровав мелкий процентик не пойми чего. Одеваю пояс и прислушиваюсь к себе. Вроде бы, ничего не изменилось. Что за сосредоточение такое? Ну да ладно, утро вечера мудренее, там и разберусь.
   - Сараса, Мариэль, можете заниматься своими делами, - махнула рукой я.
   Итак, пока много непонятного, но точно ясно одно: артефакторика - полезный инструмент в моих руках, с помощью которого в очень далекой перспективе я смогу сделать хоть каждого воина многократно сильнее. Весь вопрос лишь в цене и в том, от каких благ и воинов придется отказаться ради оплаты стоимости очередного артефакта.
  
   Глава 7
   Меня разбудило странное чувство. Такое бывало еще в прошлом мире - в реале, когда кто-то из родных смотрел на меня, желая поговорить, но не решаясь разбудить.
   Резко открываю глаза и осматриваюсь, но никого рядом не нахожу. Только странное чувство исходит по направлению от двери.
   "Какой-то Кальдо слишком возбужденный, - отметила я, оглядев визитера через интерфейсы. - Но не похоже, чтобы он был расстроен, скорее, наоборот".
   Немного приведя себя и спальное место в порядок, вызываю мысленной командой завтрак и произношу:
   - Заходи, Кальдо.
   Секундой позже в комнату влетает полурослик и отдает воинское приветствие.
   - Доброе утро, Ваше Величество, - произнес он. - За время вашего сна без происшествий.
   - Не удивительно, - пробормотала я.
   Вчера твари как с цепи сорвались и все перли и перли, перли и перли...
   С полчетвертого до шести утра я практически без остановки применяла различные боевые заклинания, даже пришлось потратить и так ограниченные средства на покупку шаровой молнии с заклинательного аукциона. А потом плотный поток нападавших неожиданно иссяк, и я завалилась спать, приказав будить, если штурм повторится. Но нет худа без добра: за уровневые повышения удалось получить по единичке к силе магии, а также полезные новые навыки Удача и Дипломатия. Кроме того, Чародейство и Колдовство подросли на единичку от частого использования соответствующих заклинаний.
   Попробовала осмотреться с помощью интерфейсов и с удивлением обнаружила, что могу смотреть глазами сразу нескольких летающих существ.
   "А друиды времени зря не теряли, - с невольным уважением подумалось мне. - Сразу с несколькими птичками контакт наладили".
   - Ваше Величество, - вновь приковал к себе внимание Кальдо. - Прошу, вглядитесь в меня и скажите, что думаете.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Имя: Кальдо Ревер
   Уровень Героя: 3
   Раса: Полурослик, Класс героя: Волшебник, Классовое умение: Командир
   Показатели: здоровье 650/650, мана 30/30
   Сопротивляемость магии 9
   Сила: 20, Выносливость: 22, Ловкость: 29
   Сила магии: 3, Устойчивость к откату: 3, Ментальная выносливость: 3
   Умения: Владение Пращой 4, Владение Коротким Мечем 1, Ношение Легких Доспехов 1, Атака 1, Защита 1.
   ------------------------------------------------------------------------------
   "А-а! - захотелось взвизгнуть и кинуться ему на шею, но я сдержала себя. - Ну, наконец-то!"
   - Прими мои поздравления, Кальдо, - искренне улыбнулась я. - Теперь ты мой герой.
   Полурослик смутился и уткнулся глазами в пол.
   Что такое герой? Во-первых, это командир, чьи навыки повышают способности всех бойцов, причем он может развивать любые навыки из стандартных, либо же из доступных мне томов знаний. Во-вторых, для слабых юнитов вроде полуросликов становление героем - это способ подтянуть свои характеристики до нормального уровня. И в-третьих, способность быть ведущим в конклаве, даже при отсутствии у героя этого навыка. Его собственные магические параметры почти не играют роли, поскольку использоваться будут суммарные показатели. Таким образом, я смогу использовать заклинания с ограничением на 1 применение в день чаще с минимальными потерями в силе. Жаль только, что он по классу не способен использовать чародейство.
   Тем временем Кальдо почему-то побледнел.
   Так, не рушим образ! Огромным усилием убираю с лица безумное предвкушающее выражение и возвращаю обычную добрую улыбку. Мой герой, то выражение тебе показалось, просто показалось.
   - Эх, отметить бы это все с размахом, да всей крепостью, - мечтательно вздохнула я.
   - Только мы сейчас не в том положении, - понятливо кивнул полурослик.
   - К сожалению, все так. Кальдо, я хотела бы снарядить группу для зачистки подземелий от кобольдов, - произнесла я. - Подбери кого-нибудь.
   - В подземелья? - задумался Кальдо. - Подберу, конечно. Но у вас пока нет нормальных воинов для эффективного использования под землей. Эльфы не годятся в узких проходах, а мои сородичи не настолько сильны, чтобы обойтись без потерь. Неплохим выбором были бы гномы, но никто из них не получил специальности, а значит все они недостаточно сильны. При их особой ценности в рытье туннелей глупо подвергать их опасности. Хотя один из них с радостью бы отправился с вами.
   - Кобольды не настолько сильны, чтобы суметь противостоять моим воинам, усиленными чарами, - покачала головой я. - Не думаю, что стоит ждать еще неделю, пока у меня появятся обученные гномы. Зачистку с моими усилившимися способностями и призванными существами можно провести имеющимися силами. Может быть, даже удастся договориться с кобольдами и обратить против хозяев.
   - Тогда я подберу воинов, - помрачнел Кальдо. Очевидно, что ему эта идея крайне не нравится, но он признает мою правоту. С помощью артефактов я смогу неплохо подтянуть свои способности, да и конклав в этом только поможет.
   - Рассчитываю на тебя, - кивнула я. Мой герой понял, что на этом все, и откланялся.
   "Мариэль, через час буду ждать тебя в институте артефакторики", - мысленно обратилась я.
   "Обязательно буду, Ваше Величество", - последовал ответ.
   Перед походом к кобольдам я собиралась основательно подготовиться. И первым моим действием станет подробное изучение врага на форуме.
   В этот момент принесли еду, и я совместила приятное с полезным: вкусный завтрак и чтение сведений о драконидах.
   Итак, кобольды - это слабейшие из драконидов. Из-за способностей крайне дорогие, но по характеристикам не вытягивающие и половины своей стоимости. Кобольды очень слабы, но в них есть то, что заставило меня затаить дыхание и непроизвольно сглотнуть слюну. А все дело в том, что они способны эволюционировать в следующую форму, убив существ в двадцать стоимостей разницы между формами. Иными словами, при должном старании и везении мелкий кобольд вполне способен в конечном итоге стать полноценным огнедышащим драконом.
   Всего стадий эволюций пять: кобольд, дерес, страж, дракон, высший дракон. Каждая последующая значительно повышает характеристики, добавляет новые умения, а также кардинально меняет внешний вид. Если кобольд - маленькая прямоходящая ящерица с драконьей мордой, то дерес уже ростом с высокого человека, имеет длинные когти и прочную шкуру. Страж помимо общего усиления получает крылья и возможность дышать субстанцией соответственно его типу, а дракон... наверное, говорить об этом могучем существе излишне. Эволюция в высшего дракона кардинально отличается от обычной. Во-первых, коэффициент с двадцати увеличивается до сотни, а во вторых для каждого соискателя генерируется особый квест. Сложность даже привела к тому, что за 2 месяца, прошедшие со старта, еще никому не удалось заполучить это существо.
   И теперь вот просто так избавиться от потенциального драконьего воинства? Нет, такое выше моих сил. Я должна что-нибудь придумать, чтобы сманить на свою сторону хотя бы нескольких драконидов. К сожалению, на форуме нет описания их предпочтений, но, думаю, мне удастся привлечь парочку обещаниями о помощи в эволюции, а там и остальные подтянутся, увидев, как их сородичи всего за несколько дней эволюционируют в могучих стражей. С текущими бонусами от магических артефактов, конклава и обилием целей в округе такая задача выполнима.
   Но планы планами, а в реальности все вряд ли пойдет именно так, как хочется, а значит, нужно подготовиться. Для начала, я должна разработать наиболее эффективную тактику для борьбы с противником, который, не факт, что с первой же секунды будет настроен на переговоры. На форуме ничего такого нет, толи из-за того, что игра только недавно появилась, толи из-за малочисленности игроков. Неприятно, но если мыслить логически, то тактику я и сама могу придумать.
   Раз кобольды имеют темное зрение, то лучшим вариантом будет ослепить их, что автоматически означает неминуемые траты на заклинание света. Благо, оно есть в продаже на аукционе, да к тому же еще и очень дешевое. Кто-то выставил всего за 200 золотых.
   Теперь о тактике, которую я собираюсь использовать.
   В первую очередь нужно несколько танков, которые станут заслоном от кобольдов впереди. Ими могут быть и призванные животные под баффами, но лучше бы подошел строй полуросликов-пехотинцев с щитами. Под каменной кожей они могли бы стать почти неуязвимы для мелочи, вроде кобольдов. А над головами своего воинства расположу светлячок, сияющий на всю мощь объединенных сил меня и друидов. Так он не только не будет слепить своих, но еще и крайне осложнит жизнь чувствительным глазам драконидов, по крайней мере, в теории. Еще неплохо было бы добавить стрелков, но эльфов в подземелье лучше не пускать, а полурослики не смогут раскрутить пращу в низком туннеле. Остаются арбалеты, но они все же великоваты для маленького народца. Думаю, стоит по этому поводу посовещаться с Кальдо.
   Ладно, раз с этим все решила, пора пойти и изготовить несколько артефактов.
   Итак, один на +3 к одному параметру с учетом конклава обходится мне в 180 (150*(1+2*0,1)) золотых и 1 меру ресурса с вероятностью успеха изготовления в 90%. Еженедельные выплаты около 24 тысяч, ежедневный доход от шахты и башни 5 тысяч в день, а на складе лежит 23 тысячи и примерно по 8-35 мер каждого ресурса. Возникает вопрос, сколько я могу потратить на изготовление артефактов? Ответ: не более 4 тысяч. Но если я потрачу столько, то никого не смогу купить в понедельник, как и ничего построить. Правда, тут может выручить сбербанк, но насколько он будет эффективен - неясно. Значит, нужно сохранить хотя бы 1000 золотых на постройку рынка и еще две на институт недр. Таким образом, остается всего одна тысяча, которую я могу потратить на артефакты, а это 5 попыток изготовления.
   Первым делом стоит увеличить магическую силу, но и делать артефакты на одну лишь ее тоже не стоит. Хотя бы потому, что используемый для этого параметра ресурс, кристалл, самый малочисленный, да к тому же еще и является обязательным для найма друидов. Второй по значимости идет ментальная выносливость, ну и по остаточному принципу - откат.
   Стоило выйти из замка, как мой взгляд наткнулся на строй из полуросликов и одного гнома, печатающих шаг под команды Кальдо.
   - Стена! - рявкнул герой, и подразделение сомкнуло ряды, прикрывшись щитами. Но даже на мой неискушенный взгляд это было, мягко говоря, непрофессионально.
   - Смотреть больно, - поделился подошедший Абадин. - По сравнению с профессиональным гномьим хирдом... да что там хирдом! Даже на фоне обычных человеческих пехотинцев они выглядят жалко. И там среди них мой сородич, - схватился он за голову. - Королева-Чародейка, прошу, откажитесь от этого похода. Я понимаю причины, которые побудили вас спешить, но это предприятие слишком рискованное.
   В этот момент строй приблизился метров на 10 к нескольким соломенным чучелам.
   - Залп! - скомандовал Кальдо и полурослики из задних рядов разрядили небольшие черные арбалеты. В тот же момент от Абадина повеяло настоящей безысходностью.
   - Мне казалось, у полуросликов неплохая меткость, - ошарашено пробормотала я.
   - Эта раса с рождения учится использовать пращу, но с другим вооружением без должного обучения... - вздохнул гном и развел руками.
   Ну что тут сказать? Лишь два из восьми попаданий... на дистанции 10 метров.
   - Каменная Кожа и усиливающие чародейские заклинания помогут сделать из них опасных воинов, - отстраненно пробормотала я и поняла, что если не вру себе, то по крайней мере сильно преувеличиваю. - Но поход, наверное, все же, стоит отложить, - пришлось признать мне.
   Нет, одно дело идти в подземелье с умелыми воинами, и совсем другое - отправляться, полагаясь на одну лишь на силу заклинаний. А что, если там какой-нибудь темный эльф сидит? Или вообще темная жрица с заклинаниями изгнания призванных существ или какими-то развеивающими чарами? В худшем случае, ляжем все.
   - Мудрое решение, - поклонился Абадин.
   Да и чего я привязалась к обязательному спуску в подземелье? Ведь дельные мысли уже посещали мою голову, но почему-то тогда не выстроились в правильную картину. Если думать глобально, то даже самый успешный исход вылазки будет хуже варианта, где проникновения в подземелья удалось избежать, но цели миссии выполнены. И ведь этот вариант реализовать куда проще, чем лобовую атаку.
   ***
   "Ну почему все случилось именно так?!" - судорожно думал Дронд, драпая от бесов, неведомо как оказавшихся на секретной тропинке.
   Собственная судьба маленького кобольда уже решена, но еще оставалась надежда, что глупые демоны не догадаются об истинном назначении звериной тропы и не обратят на нее внимания. Если только он выдержит, сможет убежать достаточно далеко от родной пещеры, то тогда и умереть не страшно, при этом радостно скалясь туповатым врагам. Только бы продержаться еще чуть-чуть...
   "А ты в незавидном положении Дронд", - от неожиданности кобольд чуть не споткнулся. Голос раздался прямо в его голове, что означало телепатический контакт. Неужели кто-то из драконов заинтересовался судьбой одного из слабейших Их рода?
   "Кто ты?" - спросил он у неизвестного, точнее, если судить по голосу, у неизвестной.
   "Я не дракон, но могу помочь, если ты согласен принять мою помощь, конечно", - последовал ответ.
   Дронд не доверял никому, кроме сородичей, но жить хотел, потому и вцепился в соломинку, как утопающий.
   "Прошу, помоги!"
   "Твое желание будет исполнено", - последовал ответ.
   А через две секунды в бесов врезалась шаровая молния, разорвавшаяся на огромной площади, в мгновение ока отправившая в бездну два десятка бесов. Кобольд остановился, а затем рухнул на землю - когда прямая опасность миновала, усталость разом навалилась на него, лишая способности двигаться. Наверное, пару минут Дронд валялся на земле, не способный даже пошевелить пальцем.
   - Достойная сила воли, - произнесла неизвестная женщина. Возможно, стоило что-то ответить, но он просто физически не мог этого сделать, да и, если быть честным, не очень-то хотел. - Я верну тебе силы, - сказала она. Если судить по голосу, спасительницей оказалась эльфийка-волшебница.
   Еще через секунду Дронд почуял, как силы стали возвращаться. Уже через десять энергия настолько распирала кобольда, что он только сильнейшим волевым усилием сдержал себя от того, чтобы не вскочить и не начать прыгать, празднуя неожиданное спасение. Нет. Он быстро без резких движений поднялся на ноги и позволил лишь мимолетный взгляд на неожиданную союзницу.
   Догадки подтвердились. Она оказалась самочкой эльфийского рода, причем даже придирчивый взгляд Дронда нашел ее довольно симпатичной. Восседала спасительница на черном единороге и с ожиданием смотрела на кобольда.
   - Благодарю за спасение, - поклонился он.
   Вообще, эльфы не слишком жаловали драконидов, да и его сородичи относились к остроухим не лучше. Но, все-таки, она спасла его. Только зачем?
   - Я не очень люблю демонов, - пожала плечами волшебница, заставив Дронда вспомнить, что телепатический контакт все еще держится, а значит и все его мысли для волшебницы, как на ладони. - А еще я подумала, что в моей армии неплохо бы смотрелся шоковый дракон.
   Его шкура имеет ядовито синий оттенок, что означает способность в будущем превратиться в полноценного шокового дракона, способного извергать из пасти молнии. Но каков шанс для обычного кобольда достичь предпоследней вершины эволюции? Мизерна, если быть честным с самим собой.
   - С моей помощью это не займет много времени, - улыбнулась волшебница. - Если поклянешься мне в верности, то уже через пару дней гарантированно станешь Дересом, а через неделю - Стражем. С моей помощью твои силы возрастут многократно.
   - Через неделю стражем? - пробормотал Дронд. Предложение поистине фантастическое, невыполнимое, все его чувства кричат об обмане...
   Но если он отвергнет его, то всю оставшуюся жизнь будет думать: "А что, если бы я тогда согласился?" Это бы уничтожило его, превратило в тень прежнего себя. И уж пусть лучше его тело сгинет в бою, чем душа в бездне сомнений.
   - Я с радостью приму Ваше предложение и буду верно служить Вам до самой смерти, - клятвенно пообещал Дронд.
   - Ты ни разу не пожалеешь об этом.
   ***
   Я двигалась по лесной дорожке в сопровождении пары полуросликов, друидов и свежеприобретенного бойца драконьего воинства, над головой парили сразу два сокола-разведчика, а по сторонам от дороги, укрытые плотной завесой растительности, незримо скользили феи и Кари, причем странные взгляды последней я буквально чувствовала кожей. А все из-за "чудесного" спасения Дронда от бесов.
   Конечно же, вероятность выручить кобольда из беды и тем самым завоевать доверие мелкого драконида была настолько мала, что случись это само по себе, я бы всерьез задумалась, что система мне подыгрывает. Поэтому имело смысл не ждать от моря погоды, а самой расставить всех актеров на предназначенные им позиции.
   Для начала я направила одинокую фею к пещерке, указанной Драбергусом, после чего приказала оставшимся членам группы и птицам-разведчикам искать подходящих для нападения существ. И тут мне поистине улыбнулась удача. Всего в трех километрах обнаружился десяток бесов, облюбовавших небольшую полянку. Навязать тупым тварям интерес в нужном направлении с помощью чародейства оказалось плевым делом, так что все прошло как по маслу.
   Вот только мои подданные не слишком поняли этой возни с каким-то кобольдом.
   "Кари, я понимаю тебя, но этот маленький кобольд - наш ключ к власти над драконидами, - в который раз принялась объяснять ей. - Быстро став стражем, он воплотит в себе мечту сородичей, и дракониды сами потянутся ко мне в поисках силы".
   "Я понимаю, - печально сообщила эльфийка. - Но он все-таки кобольд..."
   "Сейчас трудные времена, если не пополнить армию воинами других рас, то нас просто-напросто сметут. А кобольды в этом плане предпочтительны из-за своей способности быстро эволюционировать", - в принципе, можно было просто приказывать, не сильно заморачиваясь мнением подчиненных, да только ни к чему хорошему в перспективе такой подход не привел бы.
   "Вы несомненно правы, Ваше Величество. Недопустимо, чтобы наш народ сгинул из-за неуемной гордыни", - наконец, согласилась эльфийка. Очень вовремя, поскольку мы как раз подошли к первой цели путешествия.
   Кари вышла из-за деревьев.
   - В полукилометре отсюда крепость адских прислужников, - сообщила она кобольду. - Даже для тебя эти существа не представляют особой опасности поодиночке.
   - А с нашей заклинательной поддержкой ты сможешь даже поспать в центре боя, - улыбаюсь. - Основной угрозой мог бы стать маг, но, к счастью, он погиб и больше не принесет неприятностей. А теперь стой спокойно, сейчас ты станешь поистине могущественен.
   С помощью конклава накладываю на него заклинания массовой каменной кожи, неутомимости, брони чародея, оружия чародея, веры, а также награждаю несколькими полезными влияниями от себя. Вообще, чародейство - штука удобная, жаль только, что все заклинания, за исключением переданного драконом, применяются с силой эффекта, соответствующей первому уровню заклинаний. Но даже так кобольд становился поистине не убиваем для адской мелюзги.
   К моим заклинаниям присоединились и друиды, повесив на бойца ускорение, регенерацию, живучесть и по одному заклинанию на каждый физический параметр. Каждый раз я внимательно приглядывалась к колдующим, но Орлиный взор так ни разу и не сработал. Вообще, ситуация, когда игрок учит заклинания у собственных подданных, нанятых в замке, нетипична для Земель. Мне это удается только из-за пакета первого найма по акции, позволяющего при первом найме некоторых юнитов получить возможность купить их сразу с блокнотами или книгами магии, уже заполненных заклинаниями, при соответствующей доплате. Так, блокнот стоит 1000 золотых и позволяет творить заклинания 1 уровня, тогда как цена книги магии составляет 2500 золотых, причем она, в отличие от блокнота, не имеет ограничений на уровни. Естественно, наполнение блокнотов и книг разительно отличалось.
   Оббафанный по максимуму кобольд устремился к полуразрушенному укреплению и устроил там знатную резню. Прислужники метали копья, пускали стрелы, рубили топорами, но не могли и поцарапать мелкого драконида. Даже регенерация 25 в секунду ему совсем не пригодилась. Враг был разгромлен за каких-то десять минут, оставив после себя 1000 золотых и 2 меры ртути.
   - Прошу простить мои сомнения, - бухнулся передо мной на колени вернувшийся вояка. - Теперь я верю, что Ваши слова истинны.
   Результаты и правда поразительны. Один не самый сильный воин, зачистивший укрепление от двух сотен прислужников поневоле вызывал недоверие. Даже у эльфов, верящих в собственную и особенно мою мощь. Что же говорить о само?м кобольде?
   - Тогда двинемся к следующей цели, - решила я и сверилась с картой. Ближайшее поселение монстров всего в трех километров от нас, но оно населено минотаврами и грифонами, к которым даже с моей заклинательной поддержкой хлипкому кобольду лучше не соваться. Зато в пятнадцати километрах располагалась разрушенная башня, населенная дикими черными гоблинами, по какой-то причине не примкнувших к Орде. - Ну, пойдемте, что ли, - обреченно вздохнула я. - Путь нам предстоит не близкий.
   И в следующем бою все прошло, как по маслу, кроме того, сработал Орлиный Взор, отчего в моей Книге Магии появилось заклинание регенерации. Эффект в моем исполнении смотрелся куда впечатляюще, чем у друида: заклинание восстанавливало 138 жизни в секунду в течение 2475 секунд за счет силы конклава и мастерства в магии жизни. А это 42% от общего здоровья первоуровнего кобольда.
   С такой-то поддержкой Дронд избавился от черных гоблинов, даже не почувствовав сопротивления. А потом...
   Нет, никто на нас не напал, но у меня закончилась мана, а награбленное требовалось доставить в замок, для чего нужны были полурослики с их пони и телегами. Миссия по прокачке драконида застопорилась, а затем и вовсе была отложена на завтра из-за подготовки к важному воскресному совету.
   ***
   И вот я снова сижу в заклинательном покое вместе с советниками.
   - ... мы, наконец, можем подвести итоги первой недели, - окончила речь я. - Прошу, Абадин.
   - В общем, дела продвигаются куда лучше, чем могли бы, - начал он. - Если же говорить конкретно, то...
   С ресурсами у нас все просто замечательно. Хоть они и не добываются в шахтах, зато захваченных у мобов хватит на пару недель вперед, если не слишком налегать на артефакторику. Да и с ней все довольно радужно, поскольку в каждом обиталище монстров имеется как минимум по 2 меры ресурсов, а самих обиталищ, спасибо забагованности, где-то одно на 10 квадратных километров. В общем, без ресурсов не останемся.
   С золотом все тоже пока неплохо: 1000 в день от шахты, 4000 от башни магов, да плюс ко всему еще и не менее пятисот от каждого зачищенного обиталища монстров. Мини тоже хорошо потрудилась, всего за день ей удалось собрать 5121 золотой с деревни полуросликов в качестве вкладов. Конечно, это все разово, причем копейки, но и они дадут небольшое преимущество в понедельник. Не считая того, что мои собственные воины, скорее всего, вернут часть своей зарплаты ради большей прибыли в будущем.
   С продовольствием также пока без проблем, благо даже одна деревенька полуросликов способна прокормить малочисленных гномов и эльфов. Что же до будущего, то уже на следующей неделе предполагается присоединение сразу двух деревень маленьких человечков и одной человеческой, что означает - голод нам не грозит. Также с завтрашнего дня, как достроится рынок, стоит ждать дополнительных денежных поступлений от сельского хозяйства.
   Гномы продолжали рыть туннель к эльфийскому поселению, причем после полуночи работа ускорится в два с половиной раза, ведь найма будут ждать не 8, а 12 жителей недр, благо таверна дала +50% к их еженедельному приросту. Еще денек, и эффективность гномов вновь возрастет, потому что будет построен Институт Недр, позволяющий сделать из моих серокожих подданных специалистов своего дела, а также позволит им обучаться, постепенно повышая квалификацию.
   С магией тоже проблем не было. Подчиненные Мари умудрились приручить несколько птиц, причем на этом останавливаться не собирались, обещая в ближайшем времени расширить армию наблюдателей с пяти до двадцати крылатых. К их числу можно было бы приписать и наличествующего у меня грифона, да только уж слишком заметен был и для боя подходил куда лучше, чем для разведки.
   Войска мои невелики, но неплохо прокачены для своего игрового возраста, а также они обладают опытом десятков битв с превосходящими численно, но не качественно, врагами. Хотя и здесь есть исключения, сумевшие справиться с диверсионной группой темных эльфов...
   - А вампиров-то проворонили, - неожиданно вспомнилось мне. Отчитывающийся Энти запнулся. А ведь точно, еще в субботу мне об этом говори, но так, что я и внимания не обратила. - Если бы не Вельвериан, то неизвестно чем бы все закончилось, - вообще-то, я уверена, что агент разработчиков - тот еще читер: одолеть пятерых вампиров за раз ночью, если судить по воплям на форуме - что-то из ряда фантастики.
   - Не беспокойтесь Ваше Величество, такого больше никогда не повторится, - клятвенно пообещал Энти. - Еще со вчерашнего вечера каждую ночь один из друидов стал вслушиваться в шепот леса. Никто не сможет приблизиться незамеченным.
   - Ясно, - кивнула я. - А по сегодняшнему затишью удалось что узнать?
   - Да, - подтвердил Абадин. - Один из пленников сообщил, что это темные эльфы натравливали на нас всех существ, кого только могли, за исключением прямо подчиненных им. В дело шли убеждение, обман, "случайный" слив информации и подобные им интересные вещи. Этой ночью, как мы полагаем, они собрали всех, кого могли, и устроили штурм чужими руками. Но затея не удалась, поэтому с сегодняшнего дня они изменят тактику.
   - Жаль, - грустно вздыхаю. - Надеюсь, они не станут нападать на деревеньку полуросликов, которая нас кормит. Как понимаю, нам будет трудно защитить ее от их агрессии.
   - Если Ваше Величество позволит, - вклинилась в разговор Мари и, дождавшись кивка, продолжила. - С Вашей помощью мы могли бы быстро воздвигнуть непроходимые леса вокруг, что заставят темных хорошенько задуматься, прежде чем творить зло.
   - Если густого леса будет достаточно, а также если выделить пару разведгрупп и птиц, то у приверженцев зла не будет и шанса, - добавил Энти.
   - Угу, а еще две группы мы отправим в другую деревню полуросликов после захвата, - с невольным сарказмом произнесла я. - И останемся почти с тем же, что имеем сейчас.
   Присутствующие угрюмо склонили головы. Вот вам и другая сторона сильного малочисленного войска: фактически некому охранять захваченные объекты, остается только надеяться, что враг не станет бить по инфраструктуре, в надежде подмять ее под себя.
   - Тогда и хрен нам, а не деревня полуросликов темных эльфов, - отстраненно пробормотала я.
   - Не забывайте о деревне людей, поклоняющихся кровавому богу и еще об одном поселении полуросликов, - напомнил Абадин.
   - Ладно, - вздыхаю, - гномы и так загружены работой, так что оставим пока ту деревеньку.
   - Ваше Величество, - вклинился Энти. - Мы могли бы бить по сообщениям врагов и забирать ресурсы во время пути, поскольку их путь не освещает ваша мудрость, и у них нет подземных транспортных тоннелей.
   - Идея хорошая, но воинов-то хватит? - задумалась я. - Еще аккуратнее надо, все-таки подданство тех полуросликов темным очень временно. Да и не начнут ли последователи Лосс убивать ограбленных нами? Они там все без царя в голове, - морщусь, припоминая, что прочла об этих чокнутых на форуме.
   - Да, эти психи на все способны, - с мрачным выражением поддержал Энти.
   - Это не совсем так, - мягко вклинился гном. - Поклонники Лосс даже несмотря на поддерживаемый образ довольно прагматичны. Они несомненно начнут убивать провинившихся, либо же и вовсе возьмут все поселение в заложники, если решат, что смогут так воздействовать на нас и добиться необходимых им результатов. Но в противном случае они ни за что не станут впустую разбрасываться ресурсами, особенно в эти опасные времена.
   - Иными словами, с одной стороны нам не стоит показывать им наше личностное отношение, но с другой мы должны быть аккуратны, чтобы не причинить вреда ни в чем не виновным полуросликам, - подытожила я. - Причем выполнение одного пункта практически гарантированно ведет к нарушению другого.
   - Не обязательно, - возразил Абадин. - Если нам удастся не оставить зацепок, то темные ни за что не свяжут грабеж с нами - уж слишком много сил в регионе.
   - А кроме Дронда у нас на эту роль никто и не подходит, - пробормотала я. - Троллей на такую миссию отправлять вредно, - и зачем они мне вообще сдались? Как их использовать совместно с моими войсками? - А больше никого и нет. Хотя... Дронд. Еще разок сводить его на зачистку, и кобольд эволюционирует в дереса. Тогда при нашей незримой заклинательной поддержке он может доставить врагу немало хлопот. Но все равно лучше бы натаскать его хотя бы до стража, иначе риск слишком велик.
   - Сомневаюсь, что у темных хватит эльфов, чтобы защитить все повозки, - заметил гном. - Если охранники будут послабее, то даже дересу с заклинательной поддержкой удастся без риска победить.
   - Остается только изучить все маршруты, - сказал эльф. - Если использовать группу без полуросликов с единорогом и парой птиц, то это можно проделать достаточно быстро.
   - Тогда займись этим, - решила я. - Кстати, Абадин, у нас же пленники есть, - припомнила. - И заплечных дел мастера имеются. Если не ошибаюсь, именно ты управляешь всеми этими процессами. Хотелось бы получить подробный отчет.
   - Конечно, Королева-Чародейка, - склонил голову серокожий. - Сейчас в ваших тюрьмах около сотни обычных существ и десяток магов. Еды, воды и свободных камер для них достаточно, чтобы поддерживать жизнь, но не давать силы на побег. Вы можете использовать заключенных, как пожелаете, но я бы рекомендовал отложить решение их судеб до тех пор, пока вам не выпадут действительно интересные варианты.
   - Возможно, кого-то из них удастся привлечь на нашу сторону, - предположила я.
   - Сожалею, но в самом начале ваши полурослики были несколько, - замялся Абадин. - Неаккуратны и неосмотрительны, в силу неопытности. Но без использования пока недоступных вам средств получить их в качестве союзников, увы не получится.
   - Неаккуратны и неосмотрительны, - невольно повторяю. - И в чем же это выразилось?
   Гном почему-то опустил глаза, но под моим настойчивым взглядом, все же, ответил.
   - Часть пленников в ходе экспериментов с допросами лишилась разума. А затем они были возвращены обратно в камеры, где своим состоянием до смерти запугали сидельцев, - поведал Абадин. - Даже если вы привлечете на свою сторону кого-то из пленников, то это ваша власть над ними будет держаться исключительно на страхе. Не думаю, что вы хотите именно этого.
   Неприятно, но в чем-то он прав.
   - Прежде чем привлекать их на свою сторону, вам нужно будет научиться стирать память, но это вам не доступно, пока первое испытание не будет пройдено.
   - Ладно, - вздыхаю. - Отложим вопрос с пленниками. Но впредь будьте аккуратнее и действуйте по возможности без лишней жестокости.
   Неожиданно на душе стало отвратно. А что, если и меня также кто-нибудь схватит и из-за экспериментов в пытках сведет с ума? Я же сейчас даже от администрации помощи ждать не могу. Если мое государство сгинет, то какая судьба будет уготована мне? Быть может, стоит запретить пытки, надеясь, что этим я улучшу свою "карму", чтобы в случае неудачи некая высшая сила помогла мне сохранить себя? Глупо. Даже если я запрещу действенный способ получения информации, то ни к чему, кроме ослабления собственных позиций, не приду. Не стоит строить иллюзии. Да и не следует забывать, что все вокруг меня на самом деле лишь последовательности нулей и единиц, так что я могу позволить себе и дальше попустительствовать аморальным поступкам, если они укрепляют позиции моего государства.
   Да чего я так завелась-то? Если подумать, то за день каждый из моих эльфов и фей убивает не по одному десятку врагов, а я думаю, черт знает о чем. Вон уже и подданные с беспокойством посматривать начинают.
   - Какие у нас там еще вопросы стоят? - бормочу, уставившись на гнома.
   - Делание детей, - с готовностью отозвался он. У меня даже все мысли из головы вылетели. - В смысле, о рождаемости, - поправился серокожий.
   - И чего с ней? - полюбопытствовала я. Невольно вспомнилась вчерашняя сценка с Мидграммой. Пришлось даже встряхнуть головой, чтобы отбросить.
   - У эльфов нашего государства ее пока нет, и не планируется, - пояснил Абадин. - А это означает, что в будущем вы потеряете огромное количество подданных не рожденными. В свою очередь от нас, гномов, вы уже через пару недель можете ожидать пополнение в виде четырех сильных здоровых карапузов.
   Вот уж в чем, в чем, а в этом у меня не было ни капли сомнений.
   - Хорошая рабо...та, - улыбнулась я, но под конец фразы поняла, что ляпнула что-то не то.
   - Именно, - неожиданно согласился Абадин. - Еще в первый день мы определили наиболее удачные с логической точки зрения пары и без сомнений двинулись по пути максимальной эффективности.
   Ну и подход...
   - Мудро и заслуживает уважение, - все же пробормотала я. - Но, сомневаюсь, что эльфы, - да и вообще кто-то, - смогут поступать также.
   - Вы несомненно правы, - подтвердил гном. - Немногие могут мыслить здраво во всех аспектах жизни. Возможно, глубинные гномы - единственные, кто на это способен.
   - Здраво? - удивилась Мари. - Да это вообще Лосс знает что! - взорвалась она. - Что это за подход такой?! Может еще и Ее Величество в родильную фабрику превратить предложишь?
   "Здесь же и игроки детей делать могут... - неожиданно вспомнилось мне. - Так, а вот тут я позволю себе эгоизм, надеюсь без одного эльфенка мое государство в будущем не развалится..." - но не успела я открыть рот, как...
   - Да как вы вообще могли о таком помыслить! - возмутился Абадин. - Королева-Чародейка, она, знаете ли, наш символ, вдохновляющий сердца воинов. Если она позволит себе что-то подобное, то сила этого образа ослабнет. А это не допустимо.
   - То есть, совсем нельзя? - с иронией уточнила я.
   - Я не вправе указывать Вам, но, пока мы не управимся со стоящими перед нами угрозами, даже в мелочах следует быть крайне осторожными, - произнес он.
   - Замнем, - махнула рукой на тему, что начала раздражать. - Лучше скажи, что именно ты предлагаешь для, так сказать, ускоренного продвижения института семьи среди моих эльфов.
   - Эльфы слишком сильно завязывают свою личную жизнь на ритуальные действия со сферой Жизни, поэтому после того как мы проведем ход к деревне эльфов, рекомендую проводить по празднику в неделю, - предложил гном. - С вашим обязательным участием, разумеется.
   - Чтобы с помощью влияний сделать моих подданных чуть решительнее, полагаю, - предположила я, мгновенно подавив начавшиеся среди длинноухих советников волнения. Ясно, что Абадин не стал бы предлагать более решительные воздействия, просто в силу здравого смысла.
   - Верно, этого будет более чем достаточно, - улыбнулся гном. - Как правило, именно из-за нерешительности и сомнений эльфы столетиями одиноки, причем, чем дальше, тем труднее им найти вторую половинку. Происходит некоторое закостенение ума, ну, вы понимаете.
   - Тогда, как свяжем поселение с замком подземным тоннелем, вызову сюда старейшину и обсужу все еще и с ней. С этим разобрались, - ставлю точку в теме. - Есть какие-нибудь дополнения? Пожелания? - тишина. - Тогда перейдем к следующему вопросу. Я все-таки решила провести награждение особо отличившихся воинов, ориентировочно во вторник, среду. Мне кажется, это положительно скажется как на боевом духе всех воинов, так и на морали пополнения в частности. От тебя Кальдо жду наработки.
   - Я Вас не подведу, - уверил полурослик. - Подберу наиболее отличившихся и подготовлю текст приказа.
   - Рассчитываю на тебя. На этом, полагаю, совет можно считать оконченным.
   Все начали расходиться, а я вызвала окно характеристик и пробежалась глазами по параметрам своего электронного тела.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Имя: Шиара Дэй
   Уровень Героя: 15
   Раса: Лесной Эльф, Класс героя: Чародейка, Классовое умение: Очарование
   Показатели: здоровье 220/220, мана 330/330, очки влияния 225/225
   Сопротивляемость магии 112
   Сила: 6, Выносливость: 7, Ловкость: 9
   Сила магии: 61, Устойчивость к откату: 18, Ментальная выносливость: 33
   Умения: Очарование 4, Привлекательность 4, Мастер Магии воздуха 4, Эпицентр 4, Прославленный Тактик 3, Чародейство 4, Мастер Белой Магии 3, Восполнение Маны 2, Конклав Магов 2, Опытная Чаровница 1, Колдовство 2, Дипломатия 1, Орлиный Взор 1, Мастер Создания Артефактов 3.
   Знания: Раса Гномов Недр, Раса Лесных Эльфов, Известная, Бюрократ, Предводитель воров, Толерантность, Архимаг, Артефактор, Магия Жизни 1, Белая Магия 1, Магия Материи 1.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Как мне кажется, очень недурно для седьмого дня. Но, если смотреть на вещи трезво, то мои собственные параметры не так уж и важны на фоне общего состояния новорожденного государства Дэй. А оно, к счастью, уже уверенно держалось на ногах благодаря моим советникам, без мудрой помощи... хотя о чем это я? Без упорного труда и без управления которых королевство вряд ли бы прожило до сегодняшнего дня.
   Оглядываясь назад, я понимаю, что успешный захват замка - целиком и полностью результат невиданного везения, которое не могло продолжаться вечно. Абадин, Энти, Кальдо - все они хорошо поработали, усилив мое государство настолько, насколько это только возможно. Я на их фоне, особенно поначалу, и вовсе смотрелась как бесполезная глупая бездельница, не годная ни на что, кроме активации заклинаний.
   Но я все это время не сидела сложа руки, а наблюдала за эльфами, гномами и полуросликами, вникала в дела управления, выискивала крупицы знаний на форумах. Конечно, все это не сделает из меня всего за неделю хорошего правителя, но я теперь хотя бы более-менее представляю, как функционирует созданный советниками механизм, и уже могу в некоторой степени планировать дальнейшее развитие.
   Абадин, Кальдо, Энти. Надеюсь, вы еще какое-то время потерпите мою некомпетентность и не станете злоумышлять против меня. А тебе, Мари, я дам шанс. Пусть ты и не идеальна в качестве представителя друидов, не всегда способна отбросить эмоции и руководствоваться в решениях необходимостью. Но я вижу, как ты стараешься и меняешься. Да и имела бы я право ожидать веры в меня, как в правителя, от советников, если бы, видя твои успехи, сама не поверила в тебя?
  
   Глава 8
   Энтиниэн стоял в толпе воинов государства Дэй, собравшихся вместе для принятия групповых благословений от Ее Величества, и украдкой рассматривал задумавшуюся повелительницу.
   Спроси его кто, почему предводительницу одного источника почитают, как королеву, и он долго бы рассказывал о ее длинных густых золотистых волосах, пленительно развевающихся на ветру, огромных ярко-зеленых глазах, в омутах которых неосторожный эльф может потерять душу. Рассказал бы и о длинных заостренных ушках, и о красивых ножках. Об изящной груди и упругой... нет, такого бы он никому не рассказал - пошло же. Но сам бы помнил всегда.
   Наверное, любое здравомыслящее существо спросило бы: "А причем здесь королевский статус?" Тогда бы Энтиниэн искренне оскорбился, возмутился и послал идиота куда подальше, ведь всем известно, что миром правит красота. Конечно, будь все плохо и находись государство на грани уничтожения из-за недальновидной политики государя, эльфы бы засомневались - действительно ли красота правительницы естественная?
   Но, как бы то ни было, Энтиниэн был уверен, что естественная красота Шиары как минимум не уступает королеве Вечного Леса. Особенно теперь, когда она полностью облачилась в весеннее церемониальное платье. Возможно, в нем она сможет тягаться даже с самой Богиней...
   Глупая мысль освежила недавние воспоминания. Этот странный неправильный гном убеждал его, что бессмертные леди и лорды, вроде Ее Величества, по сути являются младшими богами. В доказательство приводил всего два факта, но зато каких: во-первых, они возрождаются после смерти, а во-вторых, способны без всякой магии видеть и слышать все, что видят и слышат их собственные подданные, не зависимо от расстояния. Сама идея о младших божествах вызывала в душе юного эльфа бурю необъяснимого гнева, но, как бы то ни было, опровергнуть разумные доводы при всем желании не получалось.
   "Интересно, а сколько лет нужно младшему богу, чтобы стать старшим?" - неожиданно задумался Энтиниэн.
   Если гном прав, то все дело в сроке жизни. То есть, бог растет, набирается опыта, а затем становится старшим. Но ведь это только догадки. Каждый ли младший становится старшим? Или же лишь немногим дано вырасти?
   Взгляд невольно опять прилип к хрупкой фигурке. Эльф поспешил отвести его, но даже мгновения лицезрения неземной красоты хватило для не иначе, как божественного озарения.
   "Если миром правит красота, то взросление Ее Величества будет происходить по мере Ее преображения в еще большую красавицу, - неожиданно "понял" он. Словно сам собой в разуме всплыл образ девушки, ради которой он и пустился в опасное путешествие. - Симпатичная, - отстраненно отметил Энтиниэн и стыдливо спрятал глаза. - Куда же делись мои чувства? Мы же проходили испытание Истинной Красотой. Неужели все было ненастоящим, и Разлука расставила все по своим местам? Или же то испытание было ложным?"
   Взгляд сам собой вернулся к фигурке с золотистыми волосами.
   Что бы ни говорил этот Абадин, и как бы умен ни был, нерешительность эльфов строилась не на пустом месте. В отличие от короткоживущих рас перворожденным предстояло быть вместе целую вечность, и богиня знает, какие неурядицы выпадут на долю супругам за их долгую жизнь. Где гарантии, что лет через сотню-другую, эльф не встретит красотку, которая разрушит семью, внесет хаос и пробудит Тьму в душах детей Жизни и Света? Потому и страдают эльфы тяжкими сомнениями, потому и подвергают себя испытаниям, чтобы не сгинуть позже, погребя в вызванном Хаосе и Тьме многих дорогих им сородичей.
   И тут Энтиниэн заметил, что королева смотрит ему прямо в глаза, отчего так перепугался, что его аж парализовало от страха. Как же он хотел отвести взгляд и унять позорную дрожь, но как ни старался, сделать этого не мог. Младшая богиня удивилась, а потом снова о чем-то задумалась, выпустив его из плена. Эльф украдкой перевел дух. Думать больше ни о чем не получалось, оставалось лишь надеяться, что битва скоро начнется.
   Будто услышав его мысли, королева начала благословлять их. Одно за другим заклинания ложились на воинов, с каждым разом все больше и больше повышая их уверенность в собственных силах. Каждый в армии королевства Дэй был свято уверен в своей правительнице, в ее мудрости и могуществе.
   Несомненно, воин, столь тщательно благословленный королевой, будет непобедим для других, особенно если это воин Жизни и Света перворожденных.
   - Занять позиции, - приказала правительница.
   Энти побежал со всей скоростью, на которую только был способен, но при этом не нарушая гармонию природы. Лишь опытный житель леса заметил бы его, но таких среди врагов, слава богине, не было.
   Противник на этот раз попался особый.
   На совете Абадин и королева пришли к выводу, что на месте одного из поселений варваров образовалась какая-то аномалия, исковеркавшая разум обитателей, а затем бесследно исчезнувшая.
   Энтиниэн сразу понял, что это происки Темных Сил, но кроме мудрой предводительницы друидов Мариэль его точку зрения почему-то никто не поддержал. Младшая Богиня, не иначе как в силу неопытности и из-за излишней доверчивости хитрому неправильному гному, постановила, что всему виной ошибка созидания мира. Версия настолько бредовая, что эльф даже и не придумал, чем бы на это возразить. Оставалось лишь надеяться, что после зачистки удастся найти улики, указывающие на темных эльфов, вампиров, нежить или демонов, что все это и устроили.
   Наконец, он добежал до своей позиции. По плану в бою участвовали две группы зачистки с дополнительным усилением из двух троллей, Дронда, Кальдо, пяти тактических пращников, снаряженных снарядами с трофейным алхимическим огнем, черного единорога Ее Величества и Ее Самой собственной персоной. Группа зачистки включала в себя трех эльфов-лучников, двух друидов, пятерых фей и одного единорога. Обычно на каждую точку сопротивления выделялось одно самодостаточное подразделение, которое своими силами производило зачистку территорий от агрессивных элементов. Но сейчас враг был очень силен, поэтому обычные схемы ушли в сторону, а планированием операции занялся весь совет с Ее Величеством во главе.
   Двенадцать фей Королева назвала Крылатой Эскадрилией, сокращенно Крэс. Их роль должна была сводиться к неожиданным авианалетам из режима невидимости. Братьев-троллей ласково поименовали сначала Дубинами, а затем сократили до Дубов. Они отвечали за отвлечение противника на себя. Черный и два белых единорога вошли в резерв, ударную группу, в задачи которой входили кавалерийский таранный удар, быстрая переброска тройки эльфов из одного места в другое, либо же размещение на спинах лучников для стрельбы на ходу. Какой из вариантов будет использован конкретно, заранее не определялось - все зависело от реакции противника. Из эльфов было сформировано два подразделения по три бойца с опытным разведчиком из числа нанятых на первой неделе, во главе, главная задача которых - дистанционное уничтожение противника.
   Сам Энтиниэн на этот бой снял с себя командование, а все из-за неземной красоты Ее Величества. Естественно, она заслуживает подвигов, которые проще делать не во главе небольшого отряда, а в одиночку, повергая одного врага за другим.
   В самой первой битве под предводительством Королевы Энтиниэн не смог произвести должного впечатления из-за глупого волнения и излишней мобильности крылатых существ. Но теперь он находился на совершенно ином уровне владения луком и двумя мечами - спасибо десяткам битв и недавно ушедшему на покой мастеру, оставившему ему свои знания.
   А в следующий момент эльф вынырнул из воспоминаний и вернулся к реальности - штурм начался.
   Тролли вышли из-за деревьев и, прикрываясь огромными деревянными щитами, двинулись в сторону ворот. Толстокожие шли медленно, постоянно готовые к нападению, но противник все никак не реагировал. В какой-то момент эльф даже подумал, что враг слишком спятил, чтобы защищаться, но тогда же из-за частокола взметнулась серая стая горгулий.
   Энтиниэн натянул тетиву и сосредоточился на цели. Тварей шатало из стороны в сторону, словно пьяных, а полет их был хоть и не быстрым, но абсолютно непредсказуемым. Шестеро эльфов отправили свои оперенные послания к каменным летунам, но ни одно не достигло получателя.
   Эльф слился сознанием со стрелой и выстрелил. Как и остальным, ему не удалось понять, где враг будет через пару секунд, но Энтиниэну это и не нужно. Единственное, что потребовалось - немного подкорректировать стрелу во время полета. Она попала точно в сердце, пройдя каменную кожу, словно ее и не было из-за чар электрического оружия, наложенных Королевой. Подстреленный монстр сделал еще пару взмахов крыльями и камнем упал вниз, а эльф наложил на тетиву новую стрелу.
   Поскольку техника стрельбы была магической, следующие несколько секунд ему пришлось провести в откате. В это время Энтиниэн бил, как все, больше полагаясь на удачу, чем на расчет. За несколько секунд до того, как твари налетели на троллей, лишь одному эльфу улыбнулась удача сбить каменного летуна.
   А затем враг сделал критическую ошибку: вместо того, чтобы всем вместе навалиться на троллей, большая часть горгулий унеслась выискивать скрытых в лесу стрелков. Во-первых, быстро обнаружить эльфа в лесу мало кому дано, а во-вторых, чем ближе они были к стрелкам, тем меньше непредсказуемость движений мешала по ним попадать.
   Когда до врага оставалось около пятидесяти метров, Энтиниэн наложил на себя ускорение, превратившись в настоящую машину смерти. С помощью тройной стрельбы под собственным усилением он мог прицельно выдавать уже семьдесят выстрелов в минуту с полной силой, причем на расстоянии до семидесяти метров - без промахов.
   Стая летунов в какой-то момент заметила его и на полной скорости метнулась к стрелку. На этом земная жизнь эльфа могла и закончиться, если бы не густой лес. Летунам просто не хватало пространства, чтобы маневрировать между стволами деревьев, тогда как на земле они становились легкой добычей демаскировавшегося дереса, чьи наэлектризованные когти собирали богатую жатву. Несомненно, враг безумен - ведь даже до самого тупого тролля уже бы давно дошло, что нужно отозвать самоубийственную атаку.
   Иссяк первый колчан, второй, третий, а проклятые твари все не кончались. Правая рука почти онемела от усталости и в любой момент могла подвести. Эльф невольно позавидовал Дронду, для которого Королева нашла время и ману на заклинание неутомимости.
   Горгулья подошла слишком близко, и Энтиниэну пришлось быстро смещаться в сторону, чтобы избежать когтей. В этот момент в бой вступили феи, слитным залпом магических снарядов уничтожив сразу две горгульи. Но их действия оказались не более чем отсрочкой - поток тварей не уменьшался, тогда как воинам Крэс потребуется время, чтобы выйти из отката.
   И в тот самый момент, когда казалось, все уже кончено, Дронд внезапно преобразился. Из спины буквально выстрелили два отростка, за пару секунд превратившихся в огромные крылья, драконид подрос еще на пару десятков сантиметров, а его чешуя немного изменила рисунок. Недавний кобольд, за пару дней ставший дересом, теперь трансформировался в полноценного стража. И как нельзя вовремя.
   Дронд крикнул, торжествуя, а из его пасти сорвался электрический заряд, на несколько мгновений парализовавший трех горгулий, но и этого дракониду хватило, чтобы превратить их в мертвый камень. Развить успех не дали новоприобретенные крылья, которые застряли между двух стволов. Этим поспешили воспользоваться подлетевшие горгульи, пропахав когтями на груди и животе Дронда глубокие борозды. Новоявленный страж быстро сориентировался: сложил крылья и несколькими ударами прикончил противников, к счастью, последних.
   Энтиниэн с облегчением опустил лук и осмотрелся. Феи куда-то улетели, а стоявший рядом Дронд озирался по сторонам, тщательно выискивая следующую жертву и не находя. С ног до головы драконид оказался покрыт серой пылью, из-за чего насыщенные цвета на его шкуре поблекли, и лишь глаза пылали жутким кровавым светом. А еще это животное было до неприличия бодрым, что уже в который раз за последние несколько дней подняло в душе бурю раздражения и... ревности. С самого появления щуплого ничем не привлекательного зверька Королева носится с ним так, будто он кронпринц Вечного Леса. И заклинаний, можно не сомневаться, на нем целый комплект использован, тогда как самому приближенному из эльфов пришлось довольствоваться стандартным комплектом массовых.
   Энтиниэн встряхнул головой - не то время и не то место для подобных размышлений - и бросил взгляд на позиции других отрядов. Тройки эльфов с поддержкой единорогов уже расправились со своими горгульями и теперь осыпали стрелами врагов на стенах. Эльф-советник уже потянулся за стрелой, чтобы присоединиться, но на полпути замер и шокировано уставился на происходящее.
   Сотни людей на стенах посылали стрелу за стрелой в сторону троллей, но большей частью мазали. Да, никто, кроме эльфа, по его мнению, не мог никогда стать действительно хорошим Лучником, раскрыть весь потенциал этого замечательного оружия. Но даже так, с десяти метров промахиваться по такой огромной туше!...
   Лицезрение столь бездарной стрельбы стало настоящим шоком для неподготовленного эльфа, поэтому вместо того, чтобы присоединиться к уничтожению врагов, он только безвольно наблюдал.
   Истратив весь запас стрел горе-стрелки побросали (какое кощунство!) свои луки и схватились за топоры. Ворота открылись, а через них, мешая друг другу, полезли люди, возникла давка. Некоторые прыгали на троллей со стен, но не долетали и падали на землю, ломая ноги. Нашлись и экземпляры, попытавшиеся пролезть по головам, в некоторых местах вспыхивали драки, оканчивающиеся зарубанием топором всех проигравших.
   Тем временем, тролли отошли от стены подальше - видимо, чтобы исключить возможность получить от спрыгнувшего смертника топором по башке. В ближнем бою безумцы оказались куда опаснее, чем в дальнем, ведь силенок и здоровья у них было не меряно. Впрочем, одних лишь силенок без понимания, как правильно их использовать, оказалось недостаточно, чтобы победить на порядок превосходящих людей толстокожих гигантов. Даже численное превосходство не спасало - безумцы не догадались действовать сообща и тонким ручейком бежали аккурат под очередной удар огромных дубин.
   Все шло хорошо, слишком хорошо, чтобы быть правдой, Энтиниэн подумал, что долго такое везение не продлится, и, как показали последующие события, оказался абсолютно прав.
   Над фортом воспарил старик с длинными грязными спутанными волосами и бородой, облаченный в рваную коричневую хламиду. Какое-то время он наблюдал за избиением, а затем расхохотался - и в тот же момент стены форта, содрогнувшись, обрушились, не только погребая под собой десятки безумцев, но и открывая широкий путь наружу выжившим.
   - Откуда их там столько? - неверяще прошептал эльф. Ясно, что если эта толпа навалится разом, войска Королевы будут сметены. Самое время для сигнала отступления... которого почему-то все не приходило и не приходило. Лишь тролли стали понемногу отходить назад.
   "Почему Королева медлит? - удивился Энтиниэн. Он уважал, возможно даже, боготворил свою повелительницу, но сейчас в его душе всколыхнулись сомнения. - Она, несомненно, достойная правительница. Но хватит ли ей военного опыта, чтобы принять верное решение?"
   Мужчина попытался найти глазами Королеву, но это никак не удавалось. Он видел всех участников штурма, кроме нее, отчего в душе впечатлительного эльфа нарастала паника. Куда делась Ее Величество?
   - Слушайте меня, - было ему ответом. Неизвестно как Энтиниэн упустил Ее, но Королева оказалась всего в нескольких метрах за спинами троллей. - Кругом одни предатели и враги. Они все желают вас убить. Атакуйте их первыми, - Ее слова звучали крайне убедительно, а в глазах плескалось завораживающее фиолетовое пламя.
   Эльф осмотрелся и наткнулся взглядом на огромную фигуру крылатого драконида. Недаром он чувствовал такую неприязнь к чешуйчатому недоразумению, ведь эта тварь - предатель, втеревшийся в доверие Ее Величеству. Мужчина натянул тетиву и послал стрелу прямо в горло твари, но та прикрылась руками и, не дав ему совершить второй выстрел, влепила молнией из пасти. Энтиниэн от шока выронил и стрелу, и лук, а затем и сам свалился от удара чешуйчатого кулака-кувалды.
   - Эльф, ты сдурел что ли? - прошипел голос Дронда. - Предать Ее Величество решил?
   Энтиниэн откатился и резко поднялся на ноги.
   - Это я - предатель? - искренне гневно возмутился он, а затем впал в ступор. Будь Дронд предателем, он бы не кулаком, а когтями по нему прошелся. Одного удара вполне хватило бы, чтобы отойти в мир иной.
   Эльф осмотрелся и с удивлением отметил, что из бесчисленных врагов осталось всего несколько десятков, дерущихся между собой, тогда как вся армия Королевы тихо сидела на окраине леса, наблюдая за происходящим. Причем не было никаких признаков, что кто-то из них поддался тем словам повелительницы, совершенно определенно, как он сейчас понял, направленные врагам.
   - Кратковременное помутнение рассудка, - буркнул эльф, испытывая жгучий стыд, что единственный из всех принял послание, адресованное безумцам. Возможно, стоило извиниться перед Дрондом, но он скорее сам перережет себе глотку, чем будет извиняться перед... таким, как он.
   Из неловкого положения Энтиниэна, как ни странно, спас вражеский колдун. Вновь безумно расхохотавшись, он протянул руку, и из нее в центр побоища ударил темно-синий луч. Сам безумец при этом начал как-то странно скукоживаться, а рука будто превратилась в насос, рывками втягивающий в себя тело колдуна, после чего преобразовывающий его в темно-синюю массу и выплескивающий ее на трупы. Недавно упокоенные при этом странно задергались и стали стягиваться к центру действия чар, где их тела принялись срастаться друг с другом, преобразуясь в нечто новое, чудовищное даже в своей незавершенности. Страшно было подумать, во что оно превратится, когда закончит свое формирование.
   Огромная шаровая молния ударила в центр мерзости, поразив область радиусом не менее чем в полтора десятка метров, через несколько секунд атака повторилась, а затем еще раз и еще. Причем каждая последующая оказывалась слабее предыдущей, также снижался интервал между ними.
   - Всем! Уничтожить этого монстра! - крикнула Королева.
   Дронд в тот же момент устремился к чудовищу, избавляя Энтиниэна от своей неприятной компании, в атаку бросились и трое единорогов, причем на куда большей скорости, чем драконид. Шестеро стрел одновременно сорвались с луков и полетели в сторону врага столь огромного, что промахнуться невозможно. Но не успели эти атаки достичь цели, как чудовище полностью сформировалось.
   Оно словно полностью состояло из многометровых темно-красных щупалец, каждое из которых было сформировано из десятков человеческих тел. Отовсюду тянулись руки с длинными когтями, а среди костяной брони то и дело попадались перекошенные в отчаянном крике лица. Их вой был столь ужасен, что практически полностью лишал воли слабых духом. Но Энти был не из их числа. Сейчас его переполняла ярость от того, что подобная мерзость вообще существует на белом свете.
   Энтиниэн с готовностью наложил стрелу на лук и, сделав ее взрывной, и спустил на ближайшее щупальце. Снаряд удачно влетел прямо в глотку и, детонировав внутри, разорвал щупальце надвое, мгновением позже метнули склянки с алхимическим огнем полурослики, превратив монстра в горящий факел. Несколькими секундами спустя во врага влетели единороги, таранным ударом ослепительно засиявшего рога проделавшие огромные сквозные дыры в полметра шириной, угробив по щупальцу каждый. Последним же подоспел Дронд, своим электрическим дыханием заставивший монстра замереть от шока на мгновение, дав тем самым единорогам возможность отойти на новый заход, а затем обрушившийся на монстра когтистой мельницей.
   Пуская стрелу за стрелой, Энтиниэн не мог не отметить мужества крылатого драконида. Раз за разом когтистые руки вырывали целые куски из его тела, но чешуйчатый стойко терпел и продолжал полосовать чудище наэлектризованными когтями. Дронд был быстр, умел и подставлялся не так часто, чтобы наложенная Королевой регенерация не успевала восстанавливать тело. Поэтому сначала одно, затем другое, а потом и третье щупальца упали безвольной кучей мяса. Зашедшие на новый заход единороги угробили еще по щупальцу, тогда как эльфы практически вбестолку тратили стрелы без видимых эффектов. Тут могла бы помочь взрывная стрела, но искусство магической стрельбы было известно лишь Энтиниэну, находившемуся на тот момент в откате.
   - Назад! - приказала Ее Величество.
   Единороги и драконид тут же кинулись в разные стороны. Секунду поколебавшись, скопище щупалец бросилось следом за единорогом, причем так резво, что стало быстро нагонять его. Секундой позже появилась шаровая молния, которая на огромной скорости врезалась на краю твари. Хотя ее полностью и не накрыло, как минимум большей половине сильно досталось. По крайней мере, дикий вой сотен глоток был очень красноречив, да и сама тварь в целом резко сбавила в скорости. Следующее попадание шаровой пришлось аккурат в центр твари. От этого она полностью остановилась и задергалась. Третье заставило щупальца безвольно упасть на землю и задергаться в агонии, а четвертое, заметно более слабое, чем остальные, поставило точку в этом бою. Последний предсмертный крик раздался из сотен глоток, а затем оборвался. Перед победителями теперь валялась лишь гора мяса, когда-то бывшего частью сотен человек.
   Несколько секунд воины смотрели на недавнего противника в неверии, что все, наконец, закончилось, а затем взорвались радостными криками. Даже если кто-то из врагов остался, крепость в любом случае пала. Осталось лишь зачистить подземелья и собрать заслуженные трофеи.
   Королева призвала семерых зверей, наложила на них каменную кожу и еще какую-то непонятную Энитиниэну магию и отослала призванных в сторону разрушенного форта. Несколько минут ничего не происходило, а затем Шиара Первая некрасиво поморщилась, подозвала к себе черного единорога и верхом в одиночку направилась к логову врага, приказав всем оставаться на месте. Эльф хотел было броситься к ней, заставить ее одуматься и взять охрану, но обуреваемый стыдом за свое недостойное поведение не нашел в себе душевных сил сделать это.
   Возможно, судьба была не так уж и не права, когда первым героем Ее Величества стал не эльф-воин, в бою равный десяткам орков и людей, а слабый полурослик, сын фермера.
   ***
   Нападение на каменный форт изначально не казалось таким уж плевым делом, поэтому подготовка была очень тщательной. Казалось бы учтены были все, даже самые безумные варианты, но только казалось...
   Реальность превзошла все ожидания. Во-первых, врагов оказалось раз в 10 больше самых пессимистичных ожиданий: по стоимостной оценке вражеская армия оказалась как минимум раз в пять дороже моей, а то и вовсе в десять. Если бы не массовое электрическое оружие, презентованное в понедельник гильдией магов, от моей армии бы ничего и не осталось. А так, каменные шкурки горгулий наэлектризованные стрелы пронзали, как нож масло, превращая трудных для лучников врагов в легкие мишени.
   Отдельно стоит сказать и о безумии защитников форта. В ходе разведки и тщательного обсуждения с советниками я практически полностью уверилась в этом, но реальный масштаб поистине шокировал. Никто из нас даже и не предполагал, что безумцы начнут убивать друг друга в давке, соревнуясь за право первыми покромсать моих воинов. Именно тогда мне в голову спонтанно пришла "гениальная" мысль произвести простейшее ментальное воздействие на одних очках влияния. Будь мои навыки чуть повыше, либо расовый состав чуть более разношерстный, и никакой бы армии у меня не осталось, но это я поняла потом, когда Энти выстрелил в Дронда.
   Эффективность воздействия зависит от многих факторов, в моем случае дурное влияние сыграли вера к словам того, кто оказывает влияние, и вера в то, что произнесено. Мой дорогой советник-разведчик верил всему, что я говорила, а также испытывал ревность к Дронду за огромное внимание, которое я ему уделяю, отчего подозревал того во всех мыслимых и немыслимых грехах. В общем, слова легли на благодатную почву, повезло, что драконид побоялся прибить эльфа, справедливо опасаясь неминуемой расправы со стороны моих воинов без разбирательства, кто первый начал.
   Но уж чего-чего, а того, что у вражеского мага окажется заклинание, способное создать такого монстра, я точно не ожидала. Повезло, что площадные заклинания наносили ему огромный урон, иначе пришлось бы кем-то жертвовать и отступать.
   Предполагая, что на этом сюрпризы не закончились, я при поддержке конклава призвала охотников, усилила их каменной кожей и ментальным щитом, а затем послала к центральной башне. Наверху и в помещениях ничего не нашлось, зато подземелья оказались глубокими и довольно интересными. Звери без особых трудов убивали странных осьминогоподобных гуманоидных созданий одного за другим. И все бы ничего, если бы не затруднившееся управление.
   Всего через несколько минут, не смотря ни на какой ментальный щит и связь заклинателя с призванным существом, они один за другим выходили из-под контроля и бросались на бывших товарищей. Видя все это, мне стало ясно, что слать туда своих воинов, все равно, что добровольно лишить себя всей армии. Я бы, наверное, вообще ушла, плюнув на все трофеи и смирившись с огромными ресурсами, затраченными на операцию, если бы не сундук, стоявший в первой же комнате подземелья. Учитывая, что там охрана перебита, опасность невелика.
   За этими мыслями я даже и не заметила, как подъехала ко входу в полуобвалившийся донжон. Аккуратно спрыгиваю вниз и на одних рефлексах бью выпрыгнувшую из темного провала синюю гуманоидную тварь с щупальцами на голове ударом воздуха. Странное существо впечатывает в стену, продавливает ее, а затем заваливает камнями сверху. К счастью, не закрывая проход.
   Дожидаюсь отката и применяю заклинание света, попутно раздумывая, а следует ли лезть вниз. Сундук совсем рядом, буквально в двадцати метрах от входа, где все было капитально зачищено моими собачками. Но, судя по недавно убиенной, на месте твари не сидят, а значит, существует вероятность наткнуться на них в узком проходе.
   - Чтоб этот сундук! - невольно вырвалось у меня. И хочется, и колется.
   Постояв на месте еще минут пятнадцать и не дождавшись ни единой твари, решила все же рискнуть, пообещав себе, что сразу же вернусь, если наткнусь на что-нибудь враждебное. Меня, вооруженную Ударом Ветра на дистанции 20 метров подобным тварям не догнать. Итак, решено.
   Сделав глубокие вдох и выдох, я решительно кивнула самой себе и осторожным тихим шагом вошла внутрь. За каждым углом могла таиться опасность, поэтому я пыталась действовать как можно тише и осторожнее. Несмотря на отсутствие специальных умений, получалось настолько хорошо, что мои шаги были совершенно бесшумны, хотя, возможно все дело в бешено колотящемся сердце, стук которого заглушал все остальные звуки.
   Двадцать метров дались неожиданно тяжело, все-таки даже с учетом знания о собственном бессмертии, было страшно. Еще в реале я не слишком любила смотреть всякого рода ужастики, понятно, что участвовать в одном из них лично - последнее, чего бы мне хотелось. В какой-то момент я даже всерьез задумалась над тем, а не плюнуть ли на все и вернуться, но, до того как решительность полностью оставила меня, передо мной предстал Он. Огромный старинный сундук.
   Надо было быстрее открыть его, благо замков не наблюдалось, хватать содержимое и поскорее уносить ноги, но все на что меня хватило - это дрожать в ужасе.
   "Да чего я такая трусиха!" - разозлилась я и зачем-то в упор применила на сундук Удар Ветром.
   Раздался треск ломающихся досок, а вместе с ним и приглушенный визг. Поломанный сундук на непонятно откуда взявшихся длинных ногах прыгнул куда-то в сторону, по пути рассыпая содержащиеся в сундуке драгоценности, врезался в стену и забился в агонии. Лягушачьи ноги свело судорогой, а от деревяшки раздалось какое-то отчаянное повизгивание. На все это безобразие я смотрела, оцепенев от ужаса, и смогла придти в себя, лишь когда из дальнего прохода раздались какие-то склизкие звуки.
   Не знаю сколько времени прошло, прежде чем я пришла в себя, но когда это случилось, я стояла, уткнувшись в черную гриву, тяжело дыша. Ошалело оглядевшись, понимаю, что нахожусь рядом со входом в эти жуткие подземелья, а затем, охваченная новой волной ужаса спешу взобраться на скакуна.
   С первой попытки не получается, потому что выполнить это все зажатым до крови кулачком не удается. Догадываюсь разжать и невольно издаю истерический смешок - там обнаруживаются две сцепленные друг с другом сережки. Как подсказывает память, они вылетели из лжесундука во время прыжка, а я, даже охваченная паникой, подобрала их с пола перед поспешным бегством.
   Собственная любовь к драгоценностям неожиданно успокоила, отчего к возвращению в лагерь я выглядела практически невозмутимо. Но только выглядела. Из-за сосредоточенности на себе, чертовщину, царствующую среди моих воинов, я заметила лишь когда подъехала к ним вплотную.
   Вокруг горки трофейного оружия собрались все мои воины и занимались, хрен знает чем. Друиды решили, что они деревья, расставили руки в стороны и безустанно твердили: "кругом суета, ах эти быстроживущие", при этом прямо на глазах пуская из тела побеги, быстро обрастающие листвой. Дронд возомнил себя полноценным драконом, неустанно, раз в пятнадцать секунд, пуская волны электричеством, рыча: "дрррракон, электррродышащий".
   А затем мне на глаза попался Энти, раздетый до трусов и обнимающий бревно. При этом он облизывал его, постанывал, пришептывая: "Ох, Ваше Величество, вы уверены, что хотите от меня ребенка? Я вас люблю, но все происходит так быстро..."
   - А может только я сошла с ума и все это мне только чудится? - задумалась я.
   Но тут этот озабоченный шепнул какую-то похабщину и начал стягивать трусы.
   - Идиоты! - рявкнула я, сопроводив слово влиянием и размашистым пинком под зад озабоченному.
   Народ ошеломленно заозирался и развел бурную деятельность по приведению себя в порядок, а если быть точнее, впал в панику и начал носиться из стороны в сторону. Так что следующие минут десять мне пришлось потратить на то, чтобы отогнать всех подальше от этого безумного места, а затем еще с полчаса вести психотерапию.
   И даже после всех стараний, мой отряд ни капельки не напоминал тех, кто без потерь победил десятикратно превосходящую армию врага. Выглядели они, скорее, как жалкие остатки некогда большой армии, на голову разбитой неприятелем. Передо мной сидели несколько испуганных эльфов, полуросликов, единорогов и один драконид. Все как один шокированные и перепуганные своим временным умопомешательством.
   - Сегодня вы достойно показали себя в бою, - объявила я. - Возвращаемся в замок.
   Хотя в планах было еще как минимум десять зачисток, ясно, что в столь плачевном душевном состоянии солдат о каких-либо наступательных боевых действиях и речи быть не могло.
   Надеюсь, больше с феноменом Безумия сталкиваться не придется.
   ***
   Гномы неустанно трудились над туннелями, в итоге к вечеру вторника мы получили не только подземное сообщение с эльфами, но и прямой путь к центру человеческого поселения, оккупированного вампирами. Единственное, что спасало клыкастых от неминуемой расправы - позднее время суток. Все-таки атаковать вампиров в полночь - один из самых эффективных способов быстро угробить армию.
   - Никто не должен уйти, операцию нужно планировать как можно более тщательно, - пробормотала я.
   - Королева-Чародейка? - вопросительно уставился на меня Абадин.
   - Немного отвлеклась, - виновато улыбнулась я. - "Действительно, сейчас не время и не место думать об этом".
   Прямо на глазах передо мной и двумя десятками восторженных гномов достраивался Институт Недр. И хотя уже есть один институт, именно этот вызывал в душе маленьких крепышей какой-то детский восторг. У всех без исключения, даже с учетом того, что не каждый из них собирался получать профессию шахтера.
   Помимо гномов, рядом со мной пристроилась и Сараса, которая вскоре перестанет быть единственным преподавателем в этом подземном царстве.
   - Сородичи! Помните ли вы времена, когда мы под мудрым руководством Первого Чародея с помощью дарованного нам интеллекта подчиняли иные расы?
   Раздалось нестройное "помним".
   - А теперь внимайте и запоминайте, - приказал гном. - Все, что вы помните было ложным. Гномы Недр никогда ранее не жили и никого не подчиняли. Ваши воспоминания - никчемные фантазии неодушевленного. На самом деле первое истинное рождение нашей расы произошло шесть дней назад, но услышьте мои слова! То, что вы помните - лишь жалкое подобие могущества, что мы обретем в реальности. Запомните этот момент. Ибо сейчас происходит зарождение научной мысли гномов, возрождение из небытия в реальность.
   "Неужели этому гному известно, что мы в виртуальной реальности? - задумалась я. - Вряд ли. Наверное, он намекает на ту муть, о которой всё обещает рассказать, да только "потом".
   Тем временем последний камень встал на место, а в дверях показался лысый серокожий гном с длинной ухоженной бородой, одетый в кожаный костюм. Деловым взглядом он обвел сначала возбужденную толпу, потом Абадина, которому мгновением позже поклонился. А затем резко выпрямился и впился взглядом в меня.
   До чего же неуютно, когда на тебя так глазеют, сразу начинает казаться, будто с твоей одеждой что-то не так. На всякий случай осматриваюсь через интерфейсы: симпатичное элегантное платьице зеленых и белых тонов, тонкие белые перчатки почти до локтя, зеленые колготки и зеленые туфельки на высоком каблуке с красивой шнуровкой. Полный сет "Эльфийский Церемониальный Наряд Весны", дающий 10% бонус эффективности пассивных чар на каждый предмет, а также дополнительно 10% при надевании всех предметов, итого, +20%. И хоть убейте, но не понимаю, к чему это он так прицепился.
   - Добро пожаловать в храм знаний, Королева-Чародейка, Абадин. Моё имя, Адинар, - наконец, очнулся гном и поклонился еще ниже, чем раньше. - И я имею честь быть избранным на должность преподавателя Института Недр. Можете не сомневаться, я подготовлю из абитуриентов специалистов достойных вашего государства.
   - И как долго длится подготовка? - поинтересовалась я.
   - Обычно неделю, - произнес он. - Но пока завеса не спала, все гномы недр смогут получить первую специальность мгновенно.
   Интересно, чем разработчикам не угодил мгновенный апгрейд войск, что они решили оставить его лишь для быстрого старта? Насколько помню из описаний иных рас, у тех же людей он происходит мгновенно, только построй нужное здание.
   - Тогда не мучай абитуриентов, разве не видишь, как сильно они жаждут знаний? - улыбнулась я.
   Преподаватель отвесил глубокий поклон, а затем, произнес:
   - Уважаемые абитуриенты, рад видеть вас в стенах моего института. К сожалению, в силу независящих от нас обстоятельств, вы получите основную специальность откровением, без углубленного изучения материала. Но не отчаивайтесь, храм знаний всегда открыт для тех, кто ищет и жаждет. Сегодня же вы можете начать писать кандидатскую. Например, взяв основную специальность "Горное Дело" вы можете взять тему "Прокладка Туннелей" или же "Разведка Недр", чтобы повысить свои умения в соответствующих областях. И не бойтесь ошибиться с выбором. Если вы поймете, что ваша душа не лежит к изученной области, вы всегда можете обучиться новой.
   Преподаватель махнул рукой, и толпа гномов с энтузиазмом двинулась в сторону института. Лишь Абадин остался рядом со мной и задумчиво рассматривал сородичей.
   - Почему этот Адинар так до не приличия пристально рассматривал меня? - не смогла удержаться от вопроса я.
   - Он был удивлен, - ответил гном. - Наши воспоминания - ложны сами по себе, это сбивает с толку любого. А вы для нас, как живое доказательство этому.
   - Опять темнишь, - недовольно вздохнула я.
   - Уже скоро вы получите исчерпывающие ответы на свои вопросы, - пообещал Абадин.
   - Скоро - понятие растяжимое, - пожимаю плечами.
   - Как только пройдете первое испытание, - уточнил советник. - Подготовка не займет много времени. Для установки зоны испытаний вам нужно всего-навсего построить Институт Рунной Магии и дать мне время на сотворение рунной основы...
   - Абадин, я так и не поняла, почему бы нам не построить вместо института Зал Старейшин, - перебиваю его. - Старейшины ведь тоже владеют рунной магией, причем куда лучше, чем новоиспеченные рунные специалисты.
   По крайней мере, так я поняла, прочтя общую информацию в томе знаний гномов недр.
   - Вы, должно быть, понимаете, что я был не последним гномом в прошлом? - начал издалека советник.
   - И как это связано с твоим стремлением лично создавать эту зону испытаний?
   - Я обладаю кое-какими знаниями и умениями, которые позволят создать разумный артефакт архимагического типа с поглощающей способностью, - произнес Абадин. - К сожалению, такое сработает лишь однажды и потребует уйму ресурсов и золота, но оно того стоит, поверьте.
   Залезаю на форум. Поиск "архимагическ"
   А информации - кот наплакал. Лишь пара сообщений о возможности создавать предметы, эффект которых будет автоматически пересчитываться, если суммарная мощь конклава магов выше, чем при предыдущем пересчете. Иными словами мощь таких предметов постепенно растет с усилением магов государства игрока, что означает отсутствие необходимости периодически менять такой предмет на что-то более мощное.
   Вроде бы и хорошо, но... стоимость таких артефактов на два порядка выше стандартных, что делает их применение абсолютно бессмысленным в подавляющем большинстве случаев. Ведь куда выгоднее делать по артефакту в день, а прошлый отдавать одному из своих воинов, чем иметь автообновляющийся дорогущий артефакт в единственном экземпляре. Но это верно лишь для обычных случаев, многое меняется, если рассматривать разумные артефакты.
   Разумный артефакт способен набираться опыта и переходить на новые уровни, усиливая наложенные эффекты, а также, каждый пятый уровень получая новые. Являясь одновременно еще и архимагическим, такой артефакт будет расти сразу по двум направлениям, что выгодно выделяет его на фоне других артефактов.
   - Что означает "с поглощающей способностью?" - поинтересовалась я. Быстрый поиск в этот раз ничего не дал.
   - Артефакт будет способен принимать свойства и форму предметов, которые поглощает, - пояснил гном.
   - И во сколько же такое чудо нам обойдется? - пробормотала я.
   - Не беспокойтесь, полную стоимость платить не придется, - успокоил меня Абадин. - Около сорока тысяч золотом и по 5 мер каждого ресурса.
   - Копейки...
   - Верно, - советник сделал вид, что не заметил иронии. - Вы оплачиваете только стоимость рун.
   - За такие деньги можно вооружить целую армию, - покачала головой я. - Даже со всеми плюсами изготавливать такой дорогой артефакт - излишество.
   - Кое в чем вы правы, - согласился гном. - Но кое-чего не учитываете. Сейчас действительно намного эффективнее будет вооружить армию, но в будущем мы многое потеряем, если упустим возможность, - заметил он и, в ответ на мое невысказанное возражение, произнес. - Отложить создание зоны на более поздний срок означает лишить себя рук и ног. Зона испытаний - ключевое строение чародеев и гномов недр. Без нее наш потенциал никогда не будет раскрыт.
   - Сорок тысяч золотых, по 5 мер ресурсов... - прошептала я.
   - Наши войска активно уничтожают анклавы разнообразных монстров, - напомнил советник. - Одна группа зачистки способна в день вычищать по три-семь убежищ, а с вашей поддержкой - и того больше. С учетом того, что у нас сейчас три полноценные группы зачистки и планируемого их расширения, нужная сумма наберется еще до открытия завесы.
   Я задумалась. Вообще-то решения Абадина всегда показывали огромную эффективность, а сам гном еще ни разу не подводил меня. И как бы бредово ни звучало его заявление, я могу кое-что упустить в силу своей неопытности.
   - Ладно, - сдалась я. - Посмотрим, что из этого получится.
   - Мудрое решение, Королева-Чародейка, - поклонился советник. - Теперь позвольте мне удалиться, я хотел бы поговорить с уважаемым Адинаром.
   - Конечно, иди, - кивнула я и направилась в Институт Артефакторики.
   Наверное, этим следовало заняться сразу по прибытию, но настроения не было, вот и баловалась я тем, что наполняла мозги глюкозой. Мои солдаты пошли куда дальше и начали форменную пьянку. Еще утром ни за что бы не подумала, что разрешу это мероприятие в столь опасные времена, а теперь даже потворствую: слишком многое на них, бедненьких, навалилось. Неплохо бы, наверное, эльфам с их праздником подсобить.
   Но, с другой стороны, не стоит спешить.
   На совете я собиралась сделать все сразу же, как только будет завершен безопасный подземный путь, но теперь я думаю подождать до следующей недели. А все дело в драконе, который прилетит за очередной эльфийкой уже в понедельник.
   Можно ли справиться с этим могучим существом с моими текущими силами без потерь? Есть у меня бааальшие такие сомнения в этом. Раз уж эта ящерица смогла, как котят, раскидать опытных эльфов-воинов, то уровень у нее должно быть не маленький, да и сам вид крайне опасен. Тут нужно подходить с осторожностью.
   Вот, например, послать ему в гарем эльфийку-чаровницу от меня, таким образом, передвинув срок боя на 2 недели и заполучив агента в стане врага, способного влюбить в себя кого угодно. Жаль, конечно, так поступать со своими девочками, да куда деваться? Выживать как-то надо. Хотя, чего это я разнервничалась? Сделаю все в добровольном порядке, пусть та, кого такая работенка заинтересует, и идет в шпионки. Тут главное награду им придумать такую, чтобы мои эльфийки за эту должность еще и соревновались.
   Проблемно, но решаемо.
   Так, в раздумьях я и добралась до комнаты зачарования, где меня уже дожидались Сараса и два друида.
   Итак, берем серьгу с зачарованием на Безумие и переносим эффект на круглый камешек для пращи. Берем следующую и повторяем процедуру, которая занимает всего полминуты. А теперь активируем конклав на трех помощниц и зачаровываем на магическую силу самым дорогим зачарованием. Его цена в пять раз выше дешевого, 975 золотых и 5 мер кристаллов, а стандартный шанс провала - 50%, но для ювелирных украшений, коих в отличие от одежды, мало где найдешь, такие траты оправданны.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Создан предмет "Серьга Тайной Мощи". Описание: сила магии +12.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Ура! Ура! Ура! Рандом на моей стороне. Интересно, а если бы я не взяла в понедельник навык "Мастер Наложения", уменьшающий вероятность загубить заготовку, все было бы так же радужно, как сейчас?
   Хотя, не совсем уж и радужно. Я положила вторую серьгу на стол и... засомневалась: а стоит ли рисковать сейчас ее зачарованием?
   Вопрос даже не в возможной потере ресурсов, а в том, что при провале у меня останется лишь одна серьга, а значит, я не смогу носить их парой, как следствие, пропадет симметрия, и мой внешний вид будет вызывать недоумение у всех, кто меня увидит. Разве это нормально, когда девушка ходит в одной серьге? Или же если у этих украшений разный внешний вид?
   - Орел или решка, - задумалась я, достав золотой. - Если будет орел, то зачарую, в противном случае - оставлю, как есть.
   Подкидываю монетку, ловлю и смотрю, что получилось.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Создан предмет "Серьга Тайной Мощи". Описание: сила магии +12.
   ------------------------------------------------------------------------------
   В этот момент, возможно, оказал влияние второй взятый в понедельник навык, "Удача". А может и не оказал, однозначно сказать сложно, ведь точные расчеты мне недоступны. Главное, что сегодня у меня появились очень красивые и полезные сережки, которые не только значительно усилят меня, но и подчеркнут мою красоту.
   - Благодарю за помощь, - улыбнулась я девочкам.
   - Но мы же ничего не делали...
   - Просто стояли в сторонке...
   "Ваше Величество!" - разрушил идиллию мысленный вопль от Дронда.
   Переключаюсь на его зрение и вижу толпу из пятнадцати разноцветных кобольдов.
   "Мои сородичи жаждут присоединиться к вам, - рапортовал страж. - Но они не могут сделать этого, если вы не пообещаете освободить наших женщин, находящихся в заложниках у темных эльфов"
   Надо же, у меня с этими безумцами совсем из головы вылетела главная причина, почему я столько времени убила на прокачку Дронда. А вот мой подчиненный даже после всего пережитого помнил. Внушает уважение, честно говоря.
   "Молодец, Дронд, - мысленно похвалила его я. - Конечно же мы аккуратно всех освободим. А сейчас назначаю тебя командиром этого отряда и даю звание сержанта. Твоя текущая задача - привести пополнение в замок в целости и сохранности".
   "Есть", - отдал воинское приветствие новоявленный командир.
   Когда я вернулась к обычному зрению, девочки успели куда-то разбежаться. Ну и ладно.
   Сегодня при поистине отвратительном начале дня его конец вышел довольно-таки неплохим: два успешных зачарований подряд и отряд драконидов, которые при должном присмотре могут вырасти в ужасающей силы воителей. Наверное, с момента взятия замка мне еще ни разу так не везло...
   "Чародейка!"
   "Драбергус?"
   А этому-то что от меня понадобилось? И как он со мной связался? Я же под землей, а стандартных каналов лорда-слуги у между нами нет.
   "Верно, - согласился дракон. - Я хочу тебе кое-что показать".
   Картинка комнаты зачарования сменилась видом с огромной высоты.
   Человеческая крепость, чуть меньше нашей, находилась под ожесточенным штурмом зеленокожей орды. Среди обороняющихся: 4 баллисты с обслугой, около двух сотен воинов с луками и арбалетами, а также с полсотни в белых мантиях. Есть еще и десятки в полных доспехах, скрывающих их с головы до ног. Рыцари что ли? Общее число защитников около трех сотен.
   У орды же сил явно больше: громадный тролль-исполин, с ног до головы облаченный в шипастые доспехи с булавой и щитом, три десятка троллей поменьше без доспехов, но тоже неплохо вооруженных, море орков и океан гоблинов. Даже примерно затрудняюсь предположить, сколько их там, но как минимум несколько тысяч.
   Атака начинается одновременно со всех сторон, что не удивительно при таком-то численном превосходстве. Впереди бегут орки с лестницами, за ними гоблины с разномастным дальнобойным вооружением: короткими луками, арбалетами и пращами. Где-то между ними неспешно вышагивают немногочисленные могучие тролли.
   Защитники шлют сотни стрел, но даже мне видно, что нанести ощутимый вред Орде они не способны.
   Гоблины начинают массированный обстрел, вынуждая людей прятаться за зубцами и уменьшить темп стрельбы. И пусть почти никто из защитников не погиб, свое черное дело они сделали. Орки приставляют лестницы к стенам и начинают восхождение.
   Люди скидывают на головы врагов камни, сталкивают лестницы со стен, но то в одном месте, то в другом зеленокожие прорываются и вынуждают людей откинуть арбалеты и схватиться за щиты. К счастью, там, где произошел прорыв, стрельбу приходится прекращать и гоблинам, чтобы не попасть в своих же. С меткостью у мелких, стоит сказать, не очень.
   Орки, слабее, их позиции хуже, но зеленокожих куда больше, чем людей. Мало того, к стенам на огромной скорости поспешили тролли.
   Дух людей при таком раскладе должен был быть сломлен, но они почему-то не дрогнули.
   Причина стала ясна несколькими секундами спустя, когда тролли подошли к стенам. Сначала земля под их ногами провалилась, и эти громадины рухнули метра на два вниз, на деревянные колья, а затем все пространство в четырех метрах от стены охватило пламя.
   Ров с нефтью? Или какая-то алхимическая смесь?
   Как-то играла в древнюю-предревнюю игрушку Stronghold, так там что-то подобное можно было провернуть.
   Тем временем, события развивались крайне плачевно для Орды. Тролли могли только реветь от боли, терзаемые пламенем, но выбраться из ловушки у них не получалось. Орки, гоблины и тролли сгорали заживо, своими отчаянными криками вызывая панику в сердцах сородичей. Пользуясь этим, приободрившиеся люди с легкостью зачистили стену от павших духом врагов.
   "Неплохая ловушка", - оценила я задумку людей.
   "Согласен, но это была последняя карта в руках защитников, - поведал дракон. - Пламя потухнет, и вождь лично поведет войска в атаку. Поражение людей неминуемо в течение суток".
   "А потом эти твари пойдут на меня?" - предположила я.
   "Верно. Будешь должна за эту информацию", - довольно сообщил он и отключился.
   - Ну что за невезуха, а?! - оценила общую ситуацию я.
   Если хотя бы пятая часть той Орды под предводительством героя дойдет до меня, то с замком можно будет попрощаться.
   "Общий сбор совета через час", - сообщила я всем и отправилась в заклинательный покой.
   Мои воины выигрывают у врага почти во всем: в скрытности, скорости, маневренности, искусстве владения оружием, спектре решаемых задач и магической мощи, тогда как проигрывают лишь в одном - в численности. Причем как минимум раз эдак в триста, если не больше. Поэтому выиграть я смогу, лишь правильно воспользовавшись всеми доступными методами и средствами.
   Время до совета пролетело мгновенно, когда я вынырнула из мыслей, все советники уже сидели рядом со мной. Отдельно стоит отметить Энти, который был смертельно бледен и, казалось, боялся посмотреть в мою сторону. Видимо, еще не отошел от сегодняшнего.
   Прости, но отдых закончился.
   - Мои советники, сегодня со мной связался дракон Драбергус и передал воспоминания следующего содержания, - начала я собрание. - Прошу ознакомиться.
   Магия разума и чародейство, как ее расширение, обладали возможностью передачи воспоминаний, так что проблем с презентацией не возникло.
   - Мидграмма, а ты пока нарисуй все эти расшаркивания, которые мы пропустили, - махнула рукой гномке. Раз уж у меня взята бюрократия, то пусть по бумажкам все будет максимально стандартизировано.
   А пока все были заняты, я с любопытством рассматривала их лица. Вот у Мариэль, например, было выражение священного ужаса на лице, а сама она заметно дрожала. Энти же, с каждой секундой, наоборот, лишь набирался решимости. Уверена, будь вместо гоблинов титаны, его реакция бы нисколечко не изменилась, поскольку решимость его заключалась в том, чтобы героически умереть, защищая меня.
   Кальдо впал в какую-то мрачную задумчивость, проявив примерно ту же реакцию, что и я час назад. Наверняка прикидывает варианты, как разгромить эту армию.
   А вот вид Абадина меня озадачил - на его лице появилась легкая мечтательная улыбка, которая не сходила на протяжении всего просмотра. Мне даже показалось, что я перепутала воспоминания и послала ему что-то другое. Но нет! Этот гном смотрел на огромную армию врага и улыбался!
   - Абадин, ты, случайно, препаратов каких запрещенных не принимаешь? - с показной заботой поинтересовалась я. - А то у нас, знаешь ли, не самый удачный момент для веселья.
   - Прошу прощения, но я просто подумал, что перед нами возникла очень интересная задачка, решение которой зависит целиком и полностью от слаженности и компетентности высшего командного состава, - произнес гном.
   - Верно, судьба королевства Дэй стоит на кону, - кивнула я. - И все зависит от того, сможем ли мы достаточно сократить эту Орду, до того, как она доберется до нас. Меня интересуют ваши мнения касательно того, как исполнить поставленную задачу. Начнем с... - хотелось первым дернуть Абадина, но гнома лучше оставить под конец. Мариэль еще не пришла в себя, а Энти не вышел из состояния "герой, собирающийся с максимальным пафосом пожертвовать собой", так что остается только. - Кальдо.
   - Ваше Величество, - склонил голову он. - Эта армия слишком велика для наших мест, а значит, у нее наверняка огромные проблемы с продовольствием. Если найти обоз и уничтожить его, то мы можем вызвать голод.
   - Эти твари каннибалы, - заметила я. - Идея неплоха, но сильно мы этим их армию не уменьшим. Максимум, чего добьемся, так это того, что они сожрут сотню-другую гоблинов. Что, конечно тоже неплохо.
   Делаю знак рукой, чтобы продолжал.
   - Войну нужно вести партизанскими методами, - заявил полурослик. - За счет огромного мастерства эльфов и их превосходнейших навыков в скрытности, мы сможем уничтожать группы противника в лесу из засад без риска потерь. На равнинных же местах рекомендую задействовать лучников на единорогах - Орде просто нечего им противопоставить. Фактически единороги - одни из самых быстрых существ в мире, которые при этом обладают аурой магического сопротивления, тогда как лесные эльфы - лучшие среди всех рас лучники. Гоблины, орки и тролли будут для наших воинов всего лишь движущимися мишенями, не более.
   Кальдо на несколько секунд прервался, сделав пару глотков воды, и продолжил:
   - Но тут возникает проблема. Даже если мы будем уничтожать противника с утра до ночи одними диверсиями и обстрелами, полная победа будет достигнута очень нескоро. А времени у нас...
   Материализую иллюзию моей карты местности с помощью чародейства и даю советникам возможность оценить это самое время.
   - Я бы налегке дошел за день, - прикинул Энти. - Троллю понадобится дня два. Оркам - три, а гоблинам - четыре. Но если учесть обоз с продовольствием и награбленным, то путь может растянуться на неделю, - подсчитал он. - Но опять же, если у Орды есть ездовые животные, а их не быть просто не может, то ситуация кардинально поменяется. Те же гоблины верхом на волках и за полдня управятся, тогда как оркам на кабанах потребуется полтора. Но опять же, все зависит от того, каким путем они двинутся, а также от того, какой рельеф в неразведанных областях.
   - Мы могли бы быстро все разведать с помощью призванных птиц, - предложила чуть приободрившаяся Мариэль. - Обычных птиц едва хватает для воздушного патрулирования окрестностей замка. Но призыв лучше осуществить вам лично, чтобы птахи дольше просуществовали.
   - Соберемся после совета и проведем призыв, - согласилась я.
   - Разрешите продолжить? - спросил Кальдо и, дождавшись кивка, произнес. - Естественно, отпущенного времени слишком мало, чтобы истребить достаточное количество противников, поэтому мы должны по возможности задержать их передвижение. А вот здесь я ничего конкретного сказать не смогу, - развел руками он. - Наверняка, какая-то магия в этом сможет помочь.
   - Ясно, а ты что можешь предложить, Энтиниэн? - поинтересовалась я.
   - Построить институт алхимии или лавку алхимика, - тут же предложил эльф. - Если у нас появятся яды, удушающие газы, взрывчатые и горючие вещества, то спектр диверсий будет значительно расширен. Также вспомните об эффективности применения алхимического огня во время боя с тем чудищем.
   - Разумно, - кивнула я.
   - А еще не стоит забывать о проклятых темных, - помрачнел Энти. - Эти твари наверняка воспользуются положением и нанесут нам удар в спину.
   - Об этом на первых порах можно не беспокоиться, - влез в дискуссию Абадин. - Думаю, темные эльфы не верят, что мы можем победить такую армаду, а значит и лезть к нам не станут. Зачем? Им ведь потом все равно нужно будет что-то делать с Ордой.
   - Но как только им покажется, что мы выигрываем, сюрпризы обеспечены, - заметил Кальдо.
   - Разумеется, - пожал плечами гном. - Думаю, для них лучшим исходом будет тот, в котором обе армии будут равномерно истреблять друг друга, а когда кто-то начнет проигрывать, они ударят по тем, кто находится в лучшей позиции, и восстановят равновесие. Темные эльфы предпочитают устранять врагов с помощью интриг чужими руками. Хотя, опять же, сейчас в их ви?дении Орда несравнимо сильнее нас.
   - Ваше Величество! - с внезапно загоревшимися глазами воскликнул эльф. - А что, если заманить их армию в руины того жуткого форта?
   - Интересная идея, - задумалась я. - Если Орда прорвется так далеко, то этим действием при правильном подходе мы можем избавиться от значительной части вражеских сил. Кстати, Вельвериана не помешает потрясти по поводу аномалий, наверняка чем-то мы сможем воспользоваться. Да и хватит ему уже шататься не пойми где, когда Родина в опасности.
   - Королева-Чародейка, я бы не рекомендовал задействовать это... существо в наших планах, - влез Абадин. - Его помощь на данном этапе может выйти для нас боком потом. Да и не уверен я в его благонадежности.
   - Он мне вообще-то в верности поклялся, - напомнила я.
   - Вельвериан сейчас служит тем, кого считает своими Творцами, - покачал головой гном. - Если мы воспользуемся его помощью, то после возобновления связи с внешним миром, вполне возможна ситуация, в которой эти "Творцы" лишат вас всего, чего удастся достичь здесь.
   - Поясни, - хмуро взглянула на него я.
   - Представьте, - взмахнул руками Абадин. - Пространство нормализовалось, ошибки устранены, и к вам в гости заявляются "Творцы" собственной персоной. Внимательно осматриваются, читают память своей марионетки, а затем говорят: "Просим прощения за все те ужасы, что вы пережили, бла-бла-бла, в знак извинения мы дадим вам то, то и то. Ах, да! Вы же понимаете, что все здесь произошедшее не имеет никакого отношения к нормальному игровому процессу? Само собой, вам придется начать игровой процесс заново на новом источнике".
   - Такой вариант возможен, - недовольно пробормотала я, полностью уверившись, что гном знает о реальном положении вещей. - Только причем здесь Вельвериан?
   - Если этот эльф сильнее черного дракона, и вы воспользуетесь его помощью, тогда озвученный вариант развития событий сбудется со 100%-ной вероятностью, - уверенно заявил серокожий. - Сами подумайте, если все трудности, возникшие из-за сбоя системы, будут решаться агентом владельцев системы, но при этом игровые сливки снимать станете вы, то это нельзя расценить иначе, чем багоюзерство. С другой стороны, если даже в самых критических ситуациях не прибегать к помощи их агента и достигать победы только игровыми разрешенными методами, вы сможете при правильном построении разговора защитить свои права. А как следствие и наши жизни.
   - То есть эльф куда сильнее, чем кажется, - задумалась я.
   Вообще, в моем подчинении были существа, у которых со статами творилось что-то непонятное. У первого, Вельвериана, при просмотре параметров выскакивало сообщение: "просмотр невозможен", что означает, этот эльф может иметь любые силы, узнать о которых возможно лишь по последствиям их применения. У другого, Абадина, отсутствовала графа интеллект. У всех существ присутствовала, у других гномов недр тоже, а у этого хитреца отсутствовала. В первый раз мне даже пришла мысль, что он другой игрок, но затем я ее быстро откинула. Никто не стал бы лезть в заглючившую локацию, ведь нескольких неписей-агентов было бы вполне достаточно.
   - Мне кажется, основа его мощи все-таки в привязанных к нему артефактах, - предположил гном. - Если вы потратите сотню тысяч золота и полсотни мер ресурсов на любого из своих эльфов, воин получится не слабее.
   - И чего же ты раньше молчал? - недоверчиво поинтересовалась я. - Когда этот эльф присоединился к нам и помог, ты не слишком громко возмущался!
   - Э-э, - смутился серокожий. - Я тогда еще не успел обо всем хорошенько подумать. А потом как-то не до того было...
   - Прошу прощения, - вклинился в разговор Кальдо. - Но я не совсем понимаю, о чем идет речь.
   Отвлекшись от Абадина, замечаю, что сразу у трех моих советников совершенно непонимающие взгляды.
   - Не берите в голову, - отмахнулась я. - Нам нужно что-то решать с Ордой, сейчас не время отвлекаться на посторонние темы. С Вельверианом я что-нибудь решу сама, сейчас же вернемся к обсуждению мероприятий.
   А настрой у них сбился, поэтому придется выступать самой.
   - Итак, к ситуации мы должны подходить комплексно, не упуская ни одного доступного нам механизма влияния, - взяла быка за рога я. - Конечно же, военная составляющая крайне важна, но не стоит забывать и о моральном состоянии врага. А также о том, как повлияет нашествие врагов на нашу экономику и влияние. И, конечно же, меня интересуют предложения касательно наиболее эффективного использования магии применительно к сложившейся ситуации.
   - Мы могли бы устранить их лидера! - с загоревшимися глазами предложил Энти. - Возможно, тогда эти тупые твари передерутся друг с другом за власть, а это даст нам время и лучшим способом уменьшит количество врагов.
   - Неплохая идея, - отметила я. - Только она насколько реализуема?
   Эльф глубоко задумался.
   - Не знаю, - вздохнул он. - У меня недостаточно информации.
   А затем, словно из рога изобилия, посыпались предложения, одно нелепее другого. С первого раза разработать стратегию не получалось, да и глупо было надеяться на подобное. Но кое-какие меры выработать удалось.
  
   Глава 9
   Сегодня день беготни какой-то.
   Проснувшись в 6 утра, я позавтракала и вместе с тремя друидами и двумя разведчиками пошла "паровозить" кобольдов. Необходимость шататься по лесам несколько раздражала, но делать нечего - массовые заклинания есть только у меня, а при использовании одиночных друидами на столько целей им никакой маны не хватит.
   Анклавы монстров располагались далеко, и, чтобы не потерять хилых драконидов приходилось выбирать те, где монстры послабее, поэтому ни одного дереса ожидаемо получить не удалось. Хорошо и то, что за несколько я взяла свои пару уровней, получив бонус к выносливости и откату, а также умения Истинное Зрение и Опытная Чаровница. Первое позволяло замечать невидимые существа, тогда как второе увеличило максимальное количество одновременно существующих чаровниц до 4х, а также позволяло открывать им одно из известных мне заклинаний, причем раз в неделю содержимое слоте можно было изменить на другое.
   Недолго думая, даю Мини регенерацию - хотя магические параметры у нее не очень, пусть будет хоть что-то.
   Затем пришлось возвращаться в замок и нестись через подземный проход на штурм деревеньки, поклоняющейся кровавому богу, но, как оказалось, зря. Одновременное нападение троллей, единорогов и грифона с внешней стороны и эльфийских разведчиков вместе с феями из подземного прохода в центре деревни днем, поставили кровососов в безвыходную ситуацию. Нескольких вразнобой атакующих вурдалаков и вампиров прибили на месте, а оставшихся умников, забаррикадировавшихся в подвалах домов, около часа выковыривали тролли. Жителей при этом согнали в пустое строение и заперли, чтобы у них не появилось глупых мыслей, о помощи.
   Я же все время стояла в сторонке и маялась от безделья, раздумывая о том, как можно было бы потратить время с большей пользой. Нет, один раз я даже собиралась вмешаться, когда из очередного полуразрушенного строения вылетела какая-то мутная черная дымчатая хрень и напала на моих троллей. Но пока я думала, Черныш с двумя белыми единорогами порвали тварь на... сама не знаю что, ведь стоило мне проявить любопытство, солнце сделало свое черное дело.
   И только через три часа, убитых впустую, я, наконец, проявила себя.
   Задача стояла простая и сложная одновременно: промыть мозги людям с уже промытыми вампирами мозгами. Все вылилось в 3 часа безостановочного вещания о хитрых и злобных темных тварях, извративших все дорогие добрым людям понятия, а также о величии и особом пути подданных королевства Дэй. Что я тогда несла, сейчас уже и не упомню, но делала это от души, подкрепляя классовыми влияниями, причем необходимая энергия набегала довольно быстро от этого своеобразного "электората".
   Дошло до того, что по завершению некоторые из людей падали на колени и молили простить их за, как им казалось, добровольное служение вампирам, в котором они искренне раскаивалась. Поразмыслив, что я добрая и светлая, естественно, прощаю их и делаю одну из жительниц чаровницей с заклинанием регенерации, тем самым закрепляя свою власть в этой деревне.
   А затем несусь в гости к эльфам, где меня, на входе в селение, встречает старейшина Лизэль собственной персоной в окружении около двадцати взрослых эльфов и десятка разновозрастных ребятишек. В мою свиту входят всего несколько полуросликов и пара друидов, заранее собранных в проходе неподалеку от выхода из подземелья к эльфам. Не слишком солидно, конечно, но сейчас все феи, эльфы-стрелки и почти все единороги и друиды заняты проблемой уменьшения численности Орды. Тащить же расы не из фракции Волшебницы - не очень хороший ход с точки зрения морали.
   - Лес радуется вашему приходу, властительница королевства Дэй, Шиара Первая, - произнесла женщина. - Мы давно ждали вас.
   - И я рада, что, наконец, смогла посетить ваше цветущее поселение, - откуда я вообще взяла такой оборот?
   - Я старейшина Лизэль, управляю анклавом перворожденных Утренняя Роса, - представилась она. - Вы не волшебница, но властвуете над эльфами, полуросликами и странными гномами, уничтожая силы тьмы, завладевшие всеми землями в округе. Лес видит это и питает надежду, что Зло будет повержено.
   - Я собираюсь уничтожать Зло, везде, где замечу! - клятвенно заверила я. Что такое зло? Поскольку понятие субъективное, то будем считать его тем, что противоречит моим интересам. - Но Силы Зла собирают орды орков, гоблинов и троллей, дабы стереть последний Оплот Добра из этих мест, - воплощение Добра - это я любимая, если что. - И я предлагаю вам, как силам Жизни и Света, присоединиться к моей борьбе со Злом.
   Хотя старейшина в силу огромного опыта не выказала беспокойства, по испуганно заозиравшимся жителям деревни легко понять настроения эльфов.
   - Богиня ниспосылает нам очередное испытание, но мы выстоим, - убежденно произнесла она.
   - Несомненно, - подтвердила я и активировала режим очарования. - Сплотившись в сей трудный час мы не оставим Злу ни шанса, ведь Силы Добра непобедимы, когда едины! Подлые темные эльфы знают это, поэтому на протяжении всего существования нашего народа, пытались всех перессорить, натравить друг на друга. Но не поддадимся же интригам этих предателей, сплотимся вместе против Зла! Добрые эльфы, Свет этих земель, пойдете ли вы за мной дабы защитить все дорогое вашему сердцу от мерзкий порождений Тьмы?
   - Да!
   - Сокрушим зло!
   - Да будет Свет!
   - Да будет Жизнь!
   Сильные могучие эльфы оказались куда внушаемее, чем люди из деревни вампиров. Всего несколько фраз, и остроухие готовы влиться в мою армию и подчиняться приказам.
   - Народ Жизни и Света, первые дети этого мира! Не позволим злу властвовать над нами, не позволим красть наших сестер и дочерей! Обещаю, более ни одна представительница вашего селения не будет отдана на откуп алчному белому дракону!
   Перевожу взгляд на старейшину, которая сейчас часто дышала, видимо, пытаясь совладать с обуявшими ее чувствами, мешающим исполнять обязанности главы анклава.
   - Народ Жизни и Света! Расчехляйте луки и готовьте стрелы, очень скоро мы дадим бой исчадиям зла и отправим их прямо в бездну! - окончила речь я, а затем обратилась к главной. - Старейшина Лизэль, пройдемте, укрепим границы анклава.
   Женщина, увязавшаяся за нами, потеряла весь гордый вид, а всё, как мне кажется, из-за того, что ее просто проигнорировали, исключили из решения судьбы деревни. Возможно, это не очень красиво, но у меня нет ни времени, ни желания торговаться с ней по каким-либо вопросам. Тем более, анклав в его нынешнем состоянии надолго прекратит свое существование.
   - Обработаем границы непролазной чащей, - предложила я. - Тогда на охрану можем отрядить не более четырех эльфов-разведчиков, четырех фей и пары птиц.
   - Темные эльфы могут воспользоваться ситуацией, - предположила старейшина.
   - Возможно, так и будет, когда они поймут, что мы не проигрываем, - согласилась я. - Но теперь у вас есть путь для бегства. В тоннеле гномы установили рычаг, дернув за который можно вызвать управляемый обвал, так что эвакуироваться не проблема. А не заметить темных эльфов в густом лесу при патруле из двух разведчиков и одного друида, способного слышать лес, невозможно.
   - Вы выделите нам друида? - задумалась Лизэль.
   - Двух, - кивнула я. - Здесь справятся и новички, тебя же, как более опытную я попрошу помочь мне на передовой.
   Эльфийка грустно вздохнула.
   - Конечно же, я помогу. Но мне бы хотелось, чтобы вы пообещали сохранить этот небольшой мирок нашего народа, когда все закончится, - попросила она. - А если он сгинет, то возродить.
   - Естественно, я не собираюсь уничтожать вашу культуру. Моему государству нужно место, в котором эльфы смогут жить в спокойствии и воспитывать детей так, как они считают нужным, - уверила я.
   - Благодарю, Ваше Величество, - склонила голову Лизэль.
   - Да, и еще, - чуть не забыла я. - Детей стоит эвакуировать. Так, на всякий непредвиденный случай, - вообще, охрана пустого селения - довольно спорное занятие, но мне показалось, что было бы неплохо по возможности сохранить существующую инфраструктуру. Да и мораль эльфов будет выше, если они знают, что их дом под защитой.
   Конклав позволил соорудить неплохой заслон из леса довольно быстро, после чего я на всех порах помчалась в замок, чтобы успеть увидеть, как достроится Институт Рун.
   - Вы демонстрируете невероятную для женщин пунктуальность, - обратился ко мне Абадин, причем не поймешь, толи похвалил, толи наоборот.
   Последний камешек строения как раз встал, на место, и рядышком началась постройка Института Архитектуры.
   - Ты уверен, что тебя одного в качестве рунного мага хватит? - с сомнением уточнила я.
   - Уже поздно что-то пересматривать, - пожал плечами серокожий. - Все роли расписаны. Пройдемте со мной, вам стоит познакомиться с преподавателем рун, сгенерированном в институте, - сделал приглашающий жест Абадин.
   - Сгенерированным?... - уже даже нее удивилась я речи гнома и двинулась вслед за ним.
   - Верно, - согласился серокожий. - Души или, как их уместнее называть, упрощенные слепки личностей гномов недр хранятся в буфере. При выполнении определенных условий этот мир генерирует тело и записывает одну из подходящих недодуш в него. Процесс с одной стороны важный, но с другой ничего не значащий, ведь души остаются неполноценными.
   - А есть и полноценные души? - удивилась я.
   - И снова верно, - кивнул Абадин. - Мы обретаем полноценную душу, когда нас срывает душа из реального мира. Например, такая, как у тебя или у других игроков.
   А об этом даже я не в курсе.
   - Обо всем подробно расскажу, когда будешь проходить первое испытание, а сейчас, - гном улыбнулся и сделал приглашающий жест руками. - Добро пожаловать в Институт Рун.
   Захожу внутрь первой и тут же натыкаюсь на серокожего коротышку, который как минимум в полтора раза ниже, чем самый маленький из моих гномов.
   - О, леди Ашиа! Для меня честь дышать с вами одним воздухом! - крикнул он и плюхнулся на колени мордой в пол, оставив там видимую вмятину.
   - Чего это с ним? - озадаченно уточняю у советника.
   - Да так, не обращайте внимания, - скривился тот. - Среди нас иногда встречаются подобные фанатики.
   - И что за леди Ашиа? - поинтересовалась я.
   - В рунных языках высших фэйри "А" в начале имени всегда означает первый, а "Шиа" - чародейка, - пояснил Абадин. - Поскольку, скорее всего, вы действительно первая чародейка в этом мире, такое именование наиболее точно отражает суть вещей. Но для того, чтобы быть уверенными наверняка, вам стоит пройти Зону Испытаний.
   - Вот значит как, - пробормотала я, припомнив Драбергуса с его Ашэсом, а затем перевела взгляд на так и не поднявшегося нового преподавателя. - Эм... не стой на коленях, ты меня смущаешь.
   - Виноват! - буркнул коротышка и подпрыгнул, вытянувшись по стойке смирно. - Мое имя Грундар Ночь, наставник рунных магов, - доложил он.
   - Сделай меня специалистом Рун, - приказал советник.
   - Есть, господин Абадин! - гаркнул наставник.
   Не было никаких внешних эффектов, но то, что обучение завершилось, причем без каких-либо видимых действий со стороны гномов, я поняла по появившейся на лице главного гнома улыбке.
   - А теперь пройдемте в зал зачарований, - предложил новоявленный рунный маг.
   Помещение разительно отличалось от того, что располагалось в Институте Артефакторики. Сделанное в форме шара, оно имело черный каменный круг в центре снизу, вокруг которого расходилось еще семь кругов, причем с каждым последующим увеличивалось расстояние между ними. В верхней точке висел кристалл, освещающий помещение тусклым синим светом.
   - Нам гномам недр недоступны обычные руны, - произнес Абадин. - Но мы можем пользоваться особыми, чародейскими.
   - И в чем отличие? - полюбопытствовала я.
   - Руны, в том виде, в котором их используем мы, в классическом понимании рунами не являются. Это, скорее, способность подчинять мир с помощью текстов, наполненных очками влияния чародеев.
   - То есть, я тоже могу использовать их? - уточнила я.
   - Только если бы взяли соответствующие тома знаний. Или же являлись чародейкой как минимум третьего круга, - отрицательно качнул головой гном. - Чародейка третьего круга - это та, кому удалось пройти третье испытание.
   - А я еще и первого не прошла, - грустно вздохнула я.
   - Ничего, скоро пройдете, - попытался успокоить меня советник. - Главное, подготовить все необходимое. И кое-чем мы займемся прямо сейчас, а именно созданием чародейского алтаря. Вы, должно быть, знаете, что даже богам с их невероятными умениями требуются храмы. Для чародеев в начале пути без них просто не обойтись.
   - И как их можно использовать? - поинтересовалась я.
   И гном начал рассказ.
   Алтари нужны для оптимизации сбора очков влияния. Без них потери идут столь обширные, причем настолько, что единственное, на что хватает очков влияния - на потребности самих чародеек и их чаровниц.
   Маги рун у чародеев в начале пути могут воздействовать лишь на ментальном уровне, за исключением гномов недр, способных работать с камнем, наделяя его требуемыми свойствами. Хотя эти воздействия сравнительно слабы, они крайне широки, что позволяет делать с помощью чародейских рун поистине любопытные вещи.
   С каждым испытанием, пройденным чародеем, у магов рун открываются все новые и новые возможности, и, уже после шестого им становится доступен полный ничем не ограниченный функционал рунного искусства.
   Круги в зале зачарований предназначены для наложения постоянных чар на предметы. Черный круг или, как его называют, нулевой, позволяет накладывать самые слабые чары. Следующий круг доступен лишь тем, кто прошел первое испытание, и так для каждого из них. Последний седьмой круг включает в себя своеобразный потолок вместе с большей частью зала, и доступен лишь чародеям высшего посвящения.
   - Хотя это и планировалось невозможным разработчиками, я сделаю все, чтобы вы стали чародейкой высшего посвящения, - клятвенно пообещал серокожий.
   - Спасибо, конечно, - вздохнула я. - Но нам для начала с армией орков бы управиться.
   - Не волнуйтесь, у них нет ни шанса, - убежденно заявил гном. - Орду неплохо потрепали люди, так что к нам они дойдут намного слабее, чем вы видели. Если выучите минное поле, то врагам придется ой, как несладко.
   Гном отправился на возведение алтарей в замке и во всех принадлежащих мне селениях, а я в Институт Артефакторики, где и уснула.
   С утра предпочла провести время за чтением книг о создании артефактов с картинками, а затем, когда высветилась долгожданная табличка об окончании трехчасового обучения, направилась в заклинательный покой, где приобрела минное поле, после чего на единороге покинула пределы замка и поскакала на передовую.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Изучено заклинание Минное Поле (3 уровень, затраты 90 маны). В указанной области случайным образом возникают мины. На каждые 100 кв. м по одной мине. При увеличении веса на мине все цели в радиусе магическая сила *0,01 метров получают урон, 2/3 которого огненный и 1/3 - звуковой. Величина урона равна магической силе * 10. Радиус воздействия равен магической силе * 0,5 м. Время действия равно магической силе * 2 минуты
   ------------------------------------------------------------------------------
   Успехи за сутки действия лучников на единорогах оказались ожидаемо скромными: всего-то пару сотен орков и гоблинов настреляли, да тролля завалили, при этом угробив около тысячи боеприпасов, что составляли приблизительно половину от имеющегося боезапаса.
   - Вчетвером много не навоюешь, - пожаловался Энти. - Да и выдели вы нам еще одного единорога, ничего существенно не изменилось бы. Такую орду и впятером не шибко потреплешь. Но уж теперь-то мы им зададим, - воодушевился он, любовно оглядев шестнадцать эльфов из селения.
   Добавив еще четверых наших разведчиков и самого Энти, получался 21 стрелок. Помимо того, здесь были Дронд с отрядом кобольдов, каждый из которых в одиночку не уступал среднестатистическому непрокаченному орку, четырнадцать фей, пять единорогов, Кальдо, четыре друида и одна прекрасная чародейка в моем лице.
   - Эх, я уже сочувствую нашим врагам, - умиленно вздохнул эльф. Ага, еще бы новички денег бешеных не требовали, и было бы совсем хорошо.
   В этот момент я заметила на картинке, транслируемой птицей-разведчицей, телеги, перевозящие мясо, среди которого угадывались человеческие головы.
   Бе-э-э! У разработчиков совсем крыша поехала, раз они такое в игру включили. Зеленокожие и своих-то жрут, каннибалы чокнутые, ясно, что в таком случае никаких претензий к человечине у них быть не может.
   - Продуктовый обоз, - пока произносила, раз пять передернуло. - Окружен гоблинами и орками со всех сторон. Прорваться к нему будет очень тяжело. Скорее всего, помочь может только ночной рейд.
   Чтобы не быть голословной, создаю иллюзию, где схематично раскидываю приблизительные силы противника и обоз. Получается... А фигня какая-то получается, поэтому бросаю бесполезное занятие, после чего внимательно смотрю на подданных. Старательно делают вид, что никакого облома у меня сейчас не случилось.
   Ну и спасибо им за это.
   - Ладно, - вздохнула я. - Значит, план следующий: я с друидами готовлю поле боя, т.е. минирую поляны и ращу деревья. Затем разведчики устраивают провокацию и пытаются заманить врагов в ловушку. Действуем так, пока нас не начнут пытаться организованно взять в кольцо. Как только заметим этот процесс, отходим, работая площадными заклинаниями по сторонам и оставляя за собой минные поля. Задача лучников - уничтожать войска противника, кобольдов - убивать прорвавшихся к лучникам, моя с друидами - обновлять минное поле. Феи в резерве. Поскольку я буду занята магией, командование в бою возьмет на себя Кальдо.
   Раскрыв воинам план действий, я вместе с Энти и Кальдо отправилась на поиски подходящего места. Во-первых, желательно было, чтобы оно располагалось на возвышенности, во-вторых, чтобы проход к нему со стороны врагов был затруднен и, в-третьих, чтобы в любой момент все мои воины могли отступить.
   Такое нашлось всего в пяти километрах от нашей предыдущей позиции, и в трех от базирования трех сотен орков на кабанах. Одна непролазная чаща и четыре минных поля превратили холм с окружающей его каменистой пустошью в сложное для штурма укрепление, а друиды скорректировали рост деревьев таким образом, что верхние ветви превратились в удобные дорожки, а верхушки деревьев обзавелись площадками для стрельбы.
   Еще бы гномов сюда, чтобы ров выкопали, и кипящей смолой заполнить. Тогда бы этот холм точно в неприступную крепость превратился.
   Закончив создание укреплений, друиды двинулись помечать безопасные пути, а разведчики отправились наводить шорох во вражеском лагере. Чуть позади двигались единороги, готовые в любой момент придти эльфам на помощь. Посылать разведчиков верхом не было никакого смысла, поскольку орки достаточно хорошо понимали, что угнаться за этими существами не в силах. В таком случае, они бы просто попытались минимизировать потери, укрывшись от обстрела за щитами, либо же используя рельеф местности, как делали вчера.
   Глазами птицы я внимательно наблюдала, как пятеро эльфов натянули тетиву и одновременно спустили стрелы, убив четверых орков, в том числе и командира. Затем мои воины на метр вышли из-под прикрытия деревьев и выпустили еще по стреле и еще. Орки, лишившиеся главного, взревели, оседлали кабанов и, подбадривая себя боевыми кличами, ринулись в сторону моих воинов.
   Энти с эльфами бросились наутек, развив скорость, почти не уступающую кабанам.
   Я внимательно осмотрела пополнение из деревни, на лицах которых была готовность подчиняться моим разумным приказам. Не совсем то, что нужно, поэтому...
   Режим очарования. Активация.
   - Воины королевства Дэй! Полчища врагов думают, что могут сломить наш дух! Они считают, что расплодившись сверх меры, получили право владеть нашими землями. Перворожденные! Разве грязные твари с извращенным понятием о красоте имеют право порочить мир своим существованием?! Благородные дракониды! Разве гоблины, лишенные гордости, не являются насмешкой над вашими душами?! Воины королевства Дэй! Уничтожим этих тварей! Во имя всего, что нам дорого!
   Режим очарования. Деактивация.
   Небольшая речь сожрала почти половину очков влияния, но в то же время подняла боевой дух воинов. Теперь каждый действительно был готов сражаться, не важно, сколько врагов соберется, сотня, тысяча или даже больше. Конечно, такое настроение вряд ли продержится долго, но если мы уничтожим эту лавину всадников на кабанах, у эльфов возникнет обоснованная уверенность в собственных силах без каких-то временных лимитов.
   Тем временем, уже не вороньими, а собственными глазами я увидела бегущую к нам пятерку.
   - Всем приготовиться! - приказал Кальдо. - Без команды не стрелять.
   Наездники вошли на минное поле, и, то в одном месте, то в другом, раздавались взрывы. Огромные боровы падали замертво, своей тушей при этом прикрывая орка-наездника от повреждений.
   Единичные смерти, казалось бы, совсем не волновали зеленокожих. Сложный рельеф местности вынудил передние ряды немного замедлиться, поэтому задние подтянулись и обеспечили неплохую кучность для применения по ним заклинаний массового поражения.
   Но я не стала торопиться, дождалась, пока первым врагам до деревьев останется не более пары метров и влупила сначала по правой стороне отряда, а затем, за три секунды пересобрав конклав заново, по левой. Вслед за моей первой атакой, эльфы начали массированный обстрел из луков.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 22.
   Выносливость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Ритуалист или Стрельба.
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 23.
   Ментальная выносливость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Магия Огня или Магия Жизни.
   ------------------------------------------------------------------------------
   В рядах врагов почти мгновенная гибель большей части товарищей сначала вызвала неразбериху, а затем и настоящую панику. Немногим удалось уйти из-под обстрела моих остроухих воинов, но это их не спасло. Дожидавшиеся с другой стороны единороги всего за полминуты добили всех беглецов.
   - Сколько же тут кабанятины, - пробормотала я. - Если сдать три сотни кабанчиков на рынок, то получим неплохие денежки... Так! - хлопаю в ладоши. - Сейчас наша главная задача - охранять телеги полуросликов, которые будут вывозить мясо. Задача разведчиков - перехватывать всех шатающихся здесь посыльных и не допустить, чтобы об уничтожении подразделения узнали как можно позже. Желательно брать их живыми и допросить.
   В дело переноса огромных хранилищ вкуснейшего мяса оказались втянуты почти все мои подданные: и полурослики из деревни, и недавно присоединенные люди, и тролли, и даже единороги.
   Операцию приходилось проводить под постепенно усиливающимся вниманием зеленокожих. Первые четыре часа ловили не больше трех-четырех посланников, но затем стали попадаться целые разведывательные группы гоблинов на волках.
   "Интересно, а смысл в этих слабых расах в реальном бою есть?" - задумалась я, когда мои эльфы разделали очередной разъезд, как слепых котят.
   Конечно, происходи драка на ровном месте прирост одной стоимости на прирост той же стоимости, то есть 800 на 20, эльфов бы просто закидали трупами. Но в череде последовательных стычек у тех же гоблинов при небольшом численном перевесе не было ни шанса даже поцарапать дорогущих воинов.
   Мои полурослики неплохо зарекомендовали себя, но, лишь из-за использования улучшенных зарядов и способностям к тихому передвижению. Праща - удивительное оружие, с помощью которого можно метать хоть камни, хоть снаряды с газом, хоть дикий огонь. И ясно, что при использовании третьего типа, даже самый слабый полурослик может создать много проблем могучему троллю. Что могут противопоставить гоблины эльфам? Единорогам? Лишь закидать трупами.
   Но на моей стороне была не только мощь воинов, но и отличная связь. Сколькими бы воинами ни располагал вражеский НПС-герой, ему бы никогда не удалось достичь той же эффективности управления, что и мне, как игроку. Он не видел глазами своих гоблинов, орков и троллей, как и не мог отдавать им приказы дистанционно одной лишь мыслью.
   Пока орк-командующий поймет, что отсутствие связи - не результат разгильдяйства гоблинов и не несчастные случаи, пока разберется, что именно происходит, я буду делать с его армией все, что захочу, а затем отступлю. Разработчики сделали так, что в качестве командующих игроки настолько превосходят неписей, что в большинстве случаев итог противостояния всегда будет один.
   Поняв нехитрую истину, приостанавливаю перенос кабанчиков для всех, кроме троллей, а сама вместе с армией атакую колонны гоблинов, уничтожая их одну за другой, не позволяя никому сбежать и рассказать о происходящем.
   Главный орк, поняв, что происходит что-то опасное, передал приказы войскам разместиться максимально плотно вокруг обоза.
   Решение оказалось крайне неприятным и, вместо того, чтобы уничтожать группы гоблинов одну за другой с возможностью вернуть потраченные стрелы, пришлось ограничиться провокациями, на которые Орда предпочитала не вестись. От стрел укрывались в подобиях окопов, а ответом, вместо лавинных атак, становились камни, метаемые троллями наудачу. И хотя никого не пришибло, риск случайного попадания рос с каждым часом.
   К вечеру пришлось приказать снизить интенсивность провокаций, а самой отправиться обратно в замок, чтобы засвидетельствовать постройку Института Архитектуры и воспользоваться предоставляемыми им возможностями.
   Чего-то качественно нового во внешнем виде строения, вопреки ожиданиям, не было - такая же непримечательная башенка, как и все остальные.
   - Королева-Чародейка! - сначала послышался приглушенный голос, а затем из проема выбежал безбородый гном с пышными усами. - Все не так, как вы думае...
   Новый учитель запнулся обо что-то и со всего маха ударился лицом о камень. Не успела я подумать о наложении регенерации, как гном подскочил и вновь побежал ко мне.
   - Я все сделаю красивее! - крикнул он и, наконец, достигнув меня, остановился. - У всего появится своя индивидуальность! Я добавлю узоры, изменю каждое из строений, сделав крепче и больше. А еще я перестрою ваш замок и добавлю спальни и залы приемов. Только дайте мне деньги, камень и немного времени, и все будет.
   - Тогда начни со спальни, - автоматически вырвалось у меня.
   - Будет сделано, - кивнул архитектор и заинтересовался. - А эти гномы с умными глазами рядом с вами мечтают постичь искусство созидания строений?
   Рядом со мной стояли трое гномов-абитуриентов. Один за другим они представлялись, кланялись и заявляли, что связывают свое будущее исключительно с архитектурой.
   - Похвально, похвально, - покивал преподаватель. - И первым нашим шедевром, как понимаю, станет Дворец Танов, который мы с вами построим вместе. Рунный маг, полагаю, у нас уже имеется? - полюбопытствовал он, рассматривая Институт Рун.
   Но ответила, не я.
   - Верно, это я, - согласился подошедший советник.
   - Господин Абадин! - округлил глаза архитектор. - Раз вы здесь, значит, возрождение нашего величия грядет! Коллеги, давайте быстренько дадим вам все необходимые умения и поскорее возьмемся за работу!
   Всего пара минут суеты, и мы уже стоим возле камня, на котором высечены какие-то руны, расположенном у стены.
   - Ах! Какая восхитительная работа, господин Абадин! - восторженно воскликнул преподаватель. - Идеально исполненный постамент рунного строительства на четыре персоны! Властительница! Ну же! Положите на него руки и используйте свою силу!
   Не особо понимая, зачем, кладу руки на камень.
   Режим Очарования. Активация.
   За одну секунду вся шкала влияния будто испаряется.
   Режим Очарования. Деактивация.
   - Ну разве это не восхитительно? - от избытка чувств беспокойный гном несколько раз подпрыгнул. - А теперь смотрите, что мы можем! Идите сюда, юные архитекторы.
   Я отошла на пару шагов и начала наблюдать за их действиями. Четыре гнома положили руки на камень, закрыли глаза, и... ничего не произошло.
   - Строительство будет продолжаться 24 часа, - пояснил Абадин. - К завтрашнему вечеру у вас будет сразу 2 новых здания: Дворец Танов, построенный архитекторами, и Оружейный Институт, созданный источником.
   - Я могу строить любые замковые строения параллельным потоком с помощью архитекторов? - с надеждой спросила я.
   - Нет, только часть особых гномьих, - покачал головой советник. - В основном, это дома, школы, дворцы и крепости. Помимо этого, они способны менять уже построенные здания, модифицируя их внешний вид. Кое-что без активного функционала они могут строить сами, кое-что, только с помощью специальных постаментов рунного строительства, подготавливаемых рунными магами.
   - Пошли куда-нибудь, не будем им мешать, - предложила я и направилась к Институту Артефакторики. - Заодно расскажешь об успехах на рунном поприще.
   - А они нас и не слышат, - заметил гном, последовав за мной. - Сейчас архитекторы целиком и полностью сосредоточены на созидании дворца, поэтому все их чувства приглушены.
   - Кстати, а зачем им мое участие нужно-то было? - удивилась я. - Разве энергии тех алтарей, что ты делал, не хватает?
   - Это все-таки Дворец Танов, - вздохнул Абадин. - Ваше участие, в общем-то, не обязательно, но танам, которые выйдут отсюда, будет приятно знать, что вы лично участвовали в творении этого места. Что же до моих успехов, то создано четыре обычных алтаря и один алтарь опыта.
   - Алтарь опыта?
   - Да, обычные позволяют собирать очки влияния, тогда как этот алтарь служит для сбора рассеянного опыта. Вы не можете использовать его на личные нужды, зато можете с его помощью активировать зону испытаний, - сообщил советник. - Думаю, к моменту ее создания, мы сможем накопить достаточно рассеянного опыта, чтобы вы могли сразу же отправиться на прохождение испытания.
   - Ясненько, - задумалась я. - Отличная работа, Абадин, впрочем, как всегда. Понятия не имею, что бы я без тебя делала, - вздыхаю. - Ладно. Думаю, пришло время отправить моих специалистов по недрам на гражданку. А то к понедельнику, боюсь, мне нечем будет отдавать жалование.
   До полуночи я собрала двеннадцать гномов, двинула благодарственную речь и уволила всех в запас. Новоявленные гражданские восприняли мое решение с воодушевлением, несмотря на то, что с завтрашнего дня им придется отдавать по камню в день в качестве налогов. Каждый камень можно купить за 1000 и продать за 250, что означает повышение ежедневной прибыли на 3000 золотых в день.
   Теперь за день я получаю: 1000 замок, 1000 золотая шахта, 4400 башня магов (нанятый в понедельник маг был оставлен в башне для повышения доходов), 3000 гномы, 630 полурослики и 200 люди. Итого стабильно 10230 золотых в день, или 71610 золотых в неделю.
   Вечер и ночь я провела в Институте Артефакторики, а утром верхом на единороге вновь отправилась на передовую.
   - Войска противника быстро движутся к нашему замку широкими колоннами, - доложил Кальдо общее состояние дел. Птичка хорошо передавала картинку, так что я это и сама видела. - Обстрелы со стороны наших разведчиков они встретили деревянными щитами, а в ответ ударили магией. У них, как оказалось, есть шаманы, слабые и практически не способные преодолеть сопротивление эльфов, но все равно неприятные. Точно способны швырять аналоги огненных стрел, превращать землю под ногами в грязь и массово ускорять союзников. Может, есть что-то еще, о чем мы не знаем.
   - Ясненько, - задумалась я. - Ладно, пока мы с друидами поставим минные поля. А вы наблюдайте за гоблинами и постарайтесь установить местоположение как можно большего числа шаманов.
   Взрывающаяся под ногами земля поставила врагов в тупик. В подразделениях, где не было шаманов, гоблины и орки начинали носиться из стороны в сторону в поисках врагов, но, находили только смерть. Там, где шаманы имелись, зеленокожие быстро разбирались, в чем дело, после чего направляли курьеров с сообщениями к центру.
   Всего через полчаса тактика изменилась. Впереди шел тролль и катил перед собой огромную каменюку, которая собирала собой все мины, сводя наши усилия к нулю.
   - Кальдо, от этих троллей надо как-то избавиться, - сообщила я герою. - Иначе наши враги и на секунду не замедлятся. А мы должны оттянуть осаду хотя бы до понедельника.
   Особо мудрить не стали: шаровая по площади и взрывная от Энти в голову. В области радиусом 25 метров остался только ревущий от боли ослепленный тролль, которого несколькими секундами спустя протаранили единороги с нескольких сторон.
   Тактика оказалась крайне эффективно и сработала еще в трех случаях, после чего вражескому командиру пришлось отказаться от троллей-первопроходцев. Сначала он направил в атаку мобильные группы волчьих всадников. Маленькие и широко растянутые группы без особых проблем уничтожались эльфами-стрелками, а большие и плотные накрывались массовыми заклинаниями, так что и эта тактика не оправдала ожиданий НПС-героя.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 24.
   Ловкость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Незаметность или Опытная Чародейка.
   Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 25.
   Сила магии +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Властитель Глубинных Камней или Магия Ветра.
   Властитель Глубинных Камней - гномы недр, почитающие вас за властителя, получают бонус в работе с камнем +10%.
   ------------------------------------------------------------------------------
   А затем враг принял несколько смелых решений, значительно осложнивших мои действия.
   Во-первых, он понял, что пока в моем войске есть стрелы и мана, победить меня в лесу невозможно. Поэтому противник отказался от контратак и сосредоточился на защите, разумно полагая, что стрел у нас не бесконечно.
   И, во-вторых, он смирился с неизбежными потерями и решил, что раз народ все равно гибнет, нужно сделать так, чтобы потери были минимальны. Теперь они слали гоблина-одиночку вперед, а затем двигались цепочкой по его следам, меняя гоблинов каждые 50 метров, либо при их гибели.
   - Эх, как хорошо идут-то, перестрелять бы их одного за другим, - мечтательно прокомментировал Энти и тут же скривился. - Только стрел у нас почти не осталось.
   - И маны почти нет, - грустно вздохнула я, оглядывая друидов. На тройку массовых хватит, и все. - И бутылочек с маной очень мало осталось. Пока мы без лавки алхимика, особо не повоюешь.
   - Предлагаю отступить и попытаться ночью вырезать как можно больше тварей, - предложил эльф. - Я могу даже попробовать устроить покушение на их главу.
   - Сильно рисковать не стоит, но мысль дельная, - оценила я. - Действуем так: проводим атаку кобольдами и охотниками под прикрытием фей и каменной кожей. Как только становится жарко, оставляем призванных существ охранять отход, а сами отступаем. Есть какие-то возражения? Предложения?
   Таковых не нашлось.
   На растянутую колонну гоблинов и орков, уже вышедших с минного поля, но еще этого не осознавших, налетели восемь охотников и отряд кобольдов под командованием Дронда, устроив там кровавую баню. Зеленокожие пытались сражаться, но плохонькое оружие оказалось неспособно пробить каменную кожу. Прибежавшего на помощь тролля, накинувшегося на Дронда, прибили слитным ударом трех белых рогов на полном скаку в спину.
   Растянутые силы врага бежали к центру, откуда хлынули на моих воинов слитной толпой с яростным криком.
   Сопротивление врагов стало яростным, и все чаще их удары выбивали с чешуи моих воинов каменную крошку. Мне ничего не оставалось, кроме как шарахнуть шаровой по особо плотно собравшимся противникам, приказать феям магическими выстрелами помочь кобольдам, единорогам растоптать лишившихся поддержки со спины орков, и скомандовать отход.
   Нас никто не преследовал, даже не пытались, наверняка подозревая какую-то ловушку, которой не было. Мои воины отходили к временному лагерю, а сама я направилась к замку, чтобы подзарядиться маной и пообщаться с одним узником.
   "Подлечите Варгуса, вымойте и накормите, я хочу с ним пообщаться", - приказала я тюремщикам и направилась домой.
   Пока скакала на единороге, решила разобраться с полученными умениями.
   Опытная Чаровница порадовала расширившимся до шести максимумом чаровниц, одним дополнительным посвящением в неделю и повысившимся до 17,5% бонусом от моих базовых характеристик всем чаровницам. Дополнительное обращение решила потратить на Мари, на этот раз не для увеличения сбора влияния, а для усиления ее в магическом плане.
   Но куда важнее то, что я получила от второго навыка. 10% - это очень и очень много.
   Во-первых, это, конечно же, доход от гномов, собирающих камень на те же 10%, то есть мои 3000 ежедневно увеличатся до 3300. Во-вторых, это увеличение бонусов от живого камня на 10%. И, в-третьих, это ускорение рытья тоннелей. Возможно, Властитель Глубинных Камней - один из наиважнейших навыков в моем арсенале.
   Всего пара часов скачки на быстроходном единороге, несколько минут блужданий по подземельям, и я в Институте Артефакторики отдыхаю на мягкой кровати.
   Блин! Я же тут самый влиятельный человек, в смысле, эльф, но нормальной спальни у меня, как не было, так и нет. Ночую в Институте, там же обедаю, а собрания провожу в заклинательном покое. Когда же эти архитекторы, наконец, улучшат мои жилищные условия?!
   Прямо крик души, какой-то...
   "Ваше Величество! - мысленно позвали меня. - Заключенный Варгус приведен к приемлемому состоянию".
   Ну и формулировка.
   "Веди его в Институт Артефакторики", приказала я и, быстро приведя себя в порядок, отправилась в аудиторию для занятий.
   Позорище.
   Даже перед узником стыдно, что у меня нет ни одного зала для приемов.
   В аудиторию под конвоем двух полуросликов вошел старик в черной мантии. По сравнению с тем, кого я встретила в Башне Магов, этот дедок казался старше на целое поколение. Глаза его стали какими-то мертвыми, а походка сгорбленной и во всех движениях прослеживался страх, дикий ужас перед теми, кто стоял рядом.
   Надеюсь, к собственным палачам я не попаду никогда.
   - Добрый вечер, господин Варгус, - поздоровалась я. - Наверное, достаточно вам уже сидеть в темном негостеприимном месте всего-то за кратковременное помутнение рассудка. Или же те мерзкие слова вы произносили, пребывая в здравом рассудке?
   - В-вы п-правы. П-помунение, - заикаясь, согласился оказавшийся беззубым маг. Куда делся тот гордый шовинист, встреченный мной неделю назад?
   - Смотрю, у вас проблемы со здоровьем, - отметила я. Никакого беспокойства в голосе и никакой жалости, не хочу быть настолько лицемерной. - Если вы одолжите мне свою силу, то мне не составит труда вас вылечить.
   Фраза прозвучала двусмысленно и, кажется, пленник это понял.
   - Я буду вам очень благодарен, - склонил голову он.
   Бросаю на него конклав, а затем творю Регенерацию на своей мане, скидывая откат на старика. Эффект не заставил себя ждать: благодаря огромной мощи прямо на глазах пропадали даже застарелые шрамы.
   - Благодарю вас за милосердие, Ваше Величество, - уже через десять секунд произнес маг, причем зубы его стали белоснежны и полностью здоровы.
   Эх, в моем прошлом мире такую бы медицину...
   - Главная функция тюрем - это исправление, - припомнила я. - Рада, что в кои-то веки этого удалось достичь, - не то, чтобы я действительно так думала. - А теперь мне очень хотелось бы услышать мысли о магии, способной замедлить продвижение армии.
   - Вызвать дождь, - через мгновение предложил старик. - Если провести управляемый ритуал вызова дождя, то можно размыть дороги, и никакая армия не пройдет.
   - Ритуал знаешь? Проводить умеешь? - поинтересовалась я.
   - Да, и в подвалах башни лежит несколько свитков с ритуалами, - сдал недавних подчиненных Варгус.
   - Отлично, - кивнула я. - Ты довольно силен, как маг, поэтому будешь помогать в качестве дополнительной мощи в конклавах.
   - А-а... - протянул старик и прикусил губу. - Из меня вытащат насекомое, которое съедает всю мою ману? Я бы мог послужить вам еще и ее источником.
   - Конечно же вытащат, - успокоила его я. - Как только закончится испытательный срок при отсутствии с твоей стороны разных глупостей.
   - И сколько это? - уточнил маг, затаив дыхание. - Поймите, наличие этого паразита в теле... отвратительно.
   - Все я понимаю, - вздыхаю. - Но потерпи. Мне кое-что нужно сделать, и не думаю, что это займет больше недели. Ланто!
   - Я! - крикнул один из тюремщиков.
   - С этого момента Варгус находится на испытательном сроке в качестве моего помощника и консультанта. Обеспечь ему нормальные условия проживания и питания, телесные наказания в его отношении запрещаю. Перевожу вас временно в статус его охранников, защищайте вашего подопечного и не отходите от него больше чем на три шага, - раздала указания я.
   - Есть!
   - Можете идти.
   Отпустив их, я тут же связалась с Магосом.
   "Варгус только что согласился работать на меня, но потребовал часть своих вещей из башни. Собери в подвалах свитки с ритуалами, к тебе приедет посланник от меня, передашь", - приказала я.
   "Будет исполнено", - без промедления отозвался маг.
   Отправляю полурослика на единороге в башню, а сама направляюсь в подземелье, где через полчаса должны достроиться Дворец Танов и Оружейный Институт.
   Спускаясь по винтовой лестнице, я заметила, что в подземелье уже не так тихо и безлюдно, как раньше. В стенах появились каменные дома, из которых исходил тусклый свет того же цвета, что и от кристалла на потолке. Из Института Недр вышла пара гражданских гномов и, активно жестикулируя и переговариваясь, направилась к одному из жилищ.
   Оружейный Институт уже почти достроился, но в этот раз оставалась не пара минут, как обычно, а как минимум двадцать. Дворцу танов нужно было еще дольше, а ведь именно он интересовал меня больше всего.
   Поскольку делать особенно было нечего, прошлась по разным институтам и порадовала гномов вниманием, после чего направилась к на глазах завершившемуся зданию, рядом с которым увидела взволнованных гномов-абитуриентов.
   Полуминутой позже из института вышел особенно широкий гном в кожаном фартуке.
   - Для меня честь быть первым преподавателем оружейного дела в вашем королевстве, Королева-Чародейка, - произнес он и поклонился. - Мое имя Асинар Адамант.
   - Я Шиара, правительница королевства Дэй, - представилась я на всякий случай. - И я рада, что в моем владении в скором времени появится множество умелых кузнецов. Скажи, сколько времени и ресурсов уйдет на изготовление оружия и доспехов для тана.
   Вопрос не праздный, поскольку, если верить информации из тома знаний, самый сильный воин гномов появляется без оружия и доспехов, в одном лишь тканевом парадном костюме с вышитым на нем моим гербом.
   - Для тана два дня на доспех и по одному на щит и оружие, - сообщил мастер и взглянул на абитуриентов. - Если нас будет трое, то, соответственно в три раз быстрее. Руды на доспех потребуется 4 меры и по 2 на оружие и щит из-за того, что доспехи и оружие тана должны масштабироваться в очень широких диапазонах, в зависимости от того, сколько живого камня он нарастит на себя. У простых гномов масштабирование куда меньше, поэтому и сроки, и затраты ресурсов вчетверо ниже.
   - Ясненько, - задумалась я. Получалось, что армия гномов - довольно-таки дорогое удовольствие. - Тогда готовься, уже очень скоро у тебя появится первый заказ.
   - Очень надеюсь, - улыбнулся в бороду кузнец. - Руки прямо чешутся взяться за работу.
   - И еще, мне нужны наконечники для стрел, в огромных количествах, - вспомнила я. Древко и оперение эльфийские детишки могут сделать, а вот с наконечниками беда.
   - Сделаем.
   Пообщавшись с новым гномом, отправляюсь к длинному каменному дому, отличающемуся от остальных абсолютно прямыми углами, стенами и огромным размером. Архитектор обещал добавить украшения, но, по-видимому, он этим займется уже после постройки.
   Наконец, в списке моих строений здание отобразилось, как завершенное, и из него вышли довольные архитекторы.
   - Добрый вечер, Королева-Чародейка, - поздоровался главный и поклонился вместе с остальными. - Работа завершена. Конечно, еще многое придется добавлять, но основной функционал должен работать.
   - Вы молодцы, - улыбнулась я. - Все просто замечательно. Можете спокойно отдыхать. Вы, наверное, проголодались и очень устали.
   - Благодарю, - еще раз поклонились гномы и пошли в сторону своего института.
   "Нанять", - выбрала я пункт в интерфейсе.
   Интересно, у тана будет утонченность, частенько приписываемая большинству книжных аристократов? Будут ли черты его лица тонки, а глаза выразительны? Наверное, подойдя ко мне, он станет на одно колено, возьмет меня за руку и галантно поцелует...
   Гном, вышедший из дворца, внешне ничем не отличающийся от остальных, но на каком-то интуитивном уровне ощущающийся несколько иначе. Очень похоже на чаровниц, но в то же время, не так.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Имя: Атанис Дэй
   Уровень: 1
   Раса: гном, Класс: тан, ранг: рекрут
   Показатели: здоровье 700/700, мана заблокирована, очки влияния 0/300
   Интеллект 100
   Сопротивляемость магии 30 (+3)
   Сила: 20, Выносливость: 30, Ловкость: 20
   Умения: Воитель Недр, Посвященный (покровитель: Шиара Дэй), Эпицентр, Молот Рун, Темное Зрение, Убийца Драконов 1, Власть над Камнем 6, Живой Камень, Чувство Камня, Владение Молотом 10, Владение Мечом 5, Владение Щитом 10, Ношение Доспехов 10, Метатель молотов 5, Меткость 5, Мастер Чародейских Рун 5, Строевая Подготовка 3, Разбитие Лагеря, Командир, Верховая Езда, Аура Магического Сопротивления.
   ------------------------------------------------------------------------------
   На первый взгляд, слабовато для сильнейшего воина расы за 2500 золотых и 3 ртути, но только для того, кто не понимает, как работают умения Власть над Камнем и Живой Камень.
   Итак, Живой Камень позволяет нарастить на себя определенное количество камня, зависящее от ранга во Власти над Камнем. Все характеристики, кроме интеллекта, при этом будут фактически умножены на (ранг+1). Итого, если верить записям в томе расы, у этого же гнома в боевой форме будет рост 2 метра, ширина 2 метра, а из расчетов получим 140 силы и ловкости, 210 выносливости и сопротивляемости магии. Кроме того, Власть над Камнем можно постепенно развивать тренировками, а также переходами на новый ранг.
   Тем временем, тан подошел ко мне и плюхнулся на колени лбом в землю, прямо как преподаватель рун.
   - Леди Ашиа, вся моя жизнь - служение вам, - произнес Атанис, обманув меня в лучших чувствах по поводу гордой гномьей аристократии.
   "И чего это мой первый тан - фанатик?" - задумалась я и поморщилась. - Встань с колен и больше никогда не общайся со мной в такой позе. Мне это неудобно и неприятно.
   - Если на то ваша Воля, - философски изрек мужчина, приподнимаясь.
   - Пока у тебя нет оружия, ни с кем не дерешься, - начала отдавать приказы я. - Как только разойдемся, отправляйся в Оружейный Институт и договаривайся об изготовлении оружия и доспехов с Асинаром. Оставшееся время посвяти тренировкам физических показателей, чтобы к моменту получения оружия каждый как минимум на пять поднял.
   - Будет исполнено, леди Ашиа, - склонил голову тан.
   Нда... не так, совершенно не так я представляла свою первую встречу с элитой гномьего воинства.
   - Атанис, - вздохнула я. - Сейчас нашему государству угрожает агрессор. Не то, чтобы у врагов много шансов, но они есть, так что мне нужна твоя сила, чтобы защитить то, что я здесь создала.
   - Сделаю все возможное и невозможное, чтобы защитить то, что дорого вам, - с самым серьезным видом уверил Атанис.
   - Что ж, рассчитываю на тебя. Можешь приступать.
   Гном поклонился и отправился в сторону Оружейного Института, а я, мазнув взглядом фундамент строящегося Института Алхимии, пошла в Институт Артефакторики, где и заночевала.
   Проснулась в три ночи.
   У входа меня поджидал посланник с тремя свитками: "Вызов Дождя", "Вызов Ветра" и "Вызов Песчаной Бури". Причем, сильно затратными были только последние два, нужное же оказалось почти бесплатно в плане ингредиентов для применения. Наверное, из-за того, что его боевые свойства были куда как скромнее, чем у остальных.
   Но хотя ингредиенты было легко достать, какое-то время на это потребуется, поэтому отдаю приказ начать подготовку к ритуалу, а сама собираюсь сделать то, ради чего изначально и оплачивала обучение.
   Начался экзамен.
   Сначала я продемонстрировала Сарасе десяток изготовленных мной артефактов и, собственно, сам диплом, который по размеру и до курсовика не дотягивал. А затем начались вопросы по теоретической части.
   - Ваше Величество. Представьте себе ситуацию, когда вы вместе с тремя помощниками в конклаве зачаровываете заготовку с бонусом 10% на любые чары максимальным бонусом на магическую выносливость. Сила Магии у вас: 60, 40, 30 и 20. Ответьте, какой эффект получит предмет, сколько ресурсов потребуется на его создание и какова вероятность успеха?
   - Формула расчета базового эффекта у статовых зачарований: ранг воздействия + магическая сила * (1,85 + ранг*0,15)%. Таким образом, получаем 5 + 150 * 0,026 = 8,9. Затем применяем бонус материала 8,9 * 1,1 = 9,79. После модифицируем с учетом навыков артефактора, но если их нет, получаем итоговый бонус в 10. Вероятность успеха 100% - уровень заклинания * 10%. В данном случае, получаем 50%, если у артефактора нет навыков снижения вероятности провала. А стоить это все будет уровень заклинания * 150 * (0,9 + количество магов участников * 0,1) золота и уровень заклинания единиц самоцветов.
   - Все верно, - облегченно вздохнула Сараса. Толи сильно переживала за меня, толи за себя, если меня завалит.
   Тем не менее, девушка безостановочно закидывала меня как вопросами по базовым принципам, так и по свойствам различных компонентов. И, если бы, я не убила кучу времени на занятия, вряд ли смогла бы отвечать так четко и без ошибок.
   Наконец, поток вопросов иссяк, и преподаватель выдохнула так, будто только что сняла со своих плеч все проблемы мира.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Обучение успешно завершено.
   Диплом успешно защищен (10/10)
   Экзамен успешно сдан (10/10)
   Получена награда: + 2 магическая сила, + 2 Мастер Создания Артефактов, Диплом Специалиста (Мастер Создания Артефактов)
   Дополнительная награда за 20/20 баллов +1 магическая сила.
   ------------------------------------------------------------------------------
   - Поздравляю с великолепными защитой диплома и сдачей экзамена, Ваше Величество, - улыбнулась девушка, протягивая мне бумажку в плотной обложке с надписью "Диплом".
   - Благодарю, - кивнула я. Теперь даже если замок отберут, с корочкой уж точно не пропаду... Мда...
   Оплатив обучение по специальности "Мастер Обработки" и обсудив написание кандидатской по полученной специальности, прощаюсь с Сарасой и отправляюсь на свежий воздух, где, прямо у входа собрались все участники ритуала. На земле расчерчена хитрая фигура, в местах пересечения линий расставлены блюдечки с ингредиентами, а в кругах стоят маги.
   Как удобно, хоть сразу становись в специальное место и начинай читать текст. Но - нет, сначала проверю, все ли правильно сделано, верно ли нацелено и четко ли выверены ингридиенты.
   Проверила.
   Хорошо, что вслух ничего не сказала, вот позорище-то было бы.
   Так с наскоку разобраться в ритуалистике невозможно, поэтому, как только смогу, построю Институт Архимага и изучу эту важную науку. Не умение, а именно науку, потому что какой толк от того, что у меня в окне персонажа будет отображаться умение, которое я не знаю, как применять? Пока остается надеяться, что Лизэль не допустит, чтобы Варгус нахимичил что-то опасное. И еще кое-что...
   - Лизэль, эта область не должна промокнуть, - создала я иллюзию карты и отметила на ней место, где у всех едет крыша. Если оно единственное на многие километры окажется сухим, то у орков просто не будет выбора, кроме как остановиться там.
   - Сейчас все сделаю, Ваше Величество, - кивнула старейшина и сделала несколько росчерков кинжалом. - Готово.
   - Отлично. Всем приготовиться! - приказала я и, дождавшись, когда участники займут отведенные для них места, начала. - План воды, я взываю к тебе, просочись в этот мир!
   - Вода... Текучесть... Жидкое... - шептали другие участники.
   Влажность вокруг ощутимо повысилась, а значит, все пока правильно.
   - Взываю к тебе! Вода! Соберись! - крикнула я, чувствуя что-то могущественное, чему не могла даже дать объяснения.
   Линии на земле стали постепенно приобретать синий цвет, а затем и свечение, интенсивность которого увеличивалась с каждой секундой. Помощники все шептали и шептали, пока яркость линий не стала нестерпимой.
   - Силы плана Воды! Повелеваю вам! Соберитесь! - воскликнула я.
   Свечение устремилось к центру и волнами начало вливаться туда, образуя синюю сферу с тусклым сиянием.
   - А теперь освободись! - приказала я.
   Сфера исчезла, а я переключилась на глаза птицы-разведчицы.
   Небо чернело настолько стремительно, что я всерьез заволновалась за пташку, поэтому приказала ей сматываться оттуда как можно скорее.
   Но главное - ритуал сработал по правильным координатам, и, судя по черноте тучи, врагам придется несладко. Открыв глаза, отмечаю, что и нас краешком зацепит. Не сильно, конечно, но помокнуть придется.
   - Лизэль, сузь границы немного, чтобы нам не доставалось, - произнесла я. - И сообщи, когда дождь начнет ослабевать, обновим ритуал.
   - Все сделаю, Ваше Величество, - склонила голову девушка.
   - Можете быть свободны, - махнула рукой я, после чего мысленно обратилась к тану. - "Атанис, иди ко мне. Я у выхода на поверхность".
   Затем раздаю указания войскам на передовой, чтобы как можно скорее возвращались и переключались на зачистку анклавов монстров. Приказываю дежурному по крепости, чтобы выбрал среди трофеев молот и щит получше и передал их тану. Пусть эффективность Атаниса и будет сильно снижена, он по-прежнему останется топом. Задранные вверх навыки владения оружием и щитом позволят ему справиться даже с теми противниками, с которыми эльф-мечник ничего не сможет сделать. А еще меня привлекла его шкала влияния, наличие которой, теоретически, могло дать ему дополнительную защиту от ментальных воздействий. Хотя, опять же, сомневаюсь, что кто-то сможет что-то сделать с топовым воином, если он воспользуется умением Живой Камень.
   Пока ждала, вспомнила про подросшее до трех умение Опытная Чаровница. Кандидатуру долго искать не стала, выбрав Мари, в этот раз, преследуя цель увеличить мощь магии, а не увеличить сбор очков влияния, как раньше. Переданным заклинанием выбрала призыв, поскольку сама использовать его чаще, чем раз в день, не могу.
   - Леди Ашиа, тан Атанис по вашему приказу прибыл! - отчитался гном.
   - Вот так куда лучше, - как бы далека я ни была от армии, уж лучше так, чем мордой в грязь. - Итак, тан Атанис. Приказываю тебе сесть на единорога и выдвигаться на передовую. Пересечься вы должны где-то здесь, - ткнула я в точку на карте-иллюзии. - Потом по прибытию свяжешься для дальнейшей координации. А пока выдвигайся и... главное, не смей умирать.
   - Будет исполнена, леди Ашиа! - рявкнул тан и, не медля ни секунды, отправился выполнять приказ.
   - А мне, кажется, сегодня придется без уровней сидеть, - грустно пробормотала я.
   К сожалению, далеко от ритуального круга уйти не удастся, а все близлежащие обиталища монстров уже зачищены. Ритуал мог оказаться превосходным способом задержки врагов, но вместе с этим он сковывал меня и половину моих друидов в передвижениях, заставляя безвылазно сидеть на одном месте.
   Но это не столь важно. Пока армия врагов будет не способна двигаться вместе с обозом, время будет работать на нас. С каждым днем мои воины будут набирать уровни на монстрах, а с новой неделей моя армия дополнится сильными воинами, тогда как для Орды новый день будет означать лишь уменьшение съестного в обозах. Если удастся их долго удерживать, то эта армия сожрет сама себя, но, наверное, такой вариант событий слишком оптимистичен.
   ***
   Тан Атанис
   Гном бежал в центре толпы кобольдов в сторону ящеров-копейщиков.
   Не сказать, что тан был особенно доволен сражаться вместе со слабейшими из драконидов, понятия не имеющих о том, что такое строй и дисциплина. Не добавляло приятных ощущений и отсутствие доспехов, без которых воин чувствовал себя голым. Но все это было не важно, потому что, уничтожая врагов леди Ашиа и увеличивая свою мощь, он тем самым служит Ей.
   Огромный двуручный молот, который из-за размеров живого камня тан использовал, как одноручный, отправил на тот свет сразу трех ящеров. От нескольких ударов уберег щит, другие черкнули по каменному покрову, выбив каменную крошку, но не причинив особого вреда. Оружие у врага оказалось дрянное.
   Гном пер, как танк, почти неуязвимый даже без брони - повезло, что у врагов не было дробящего оружия, к которому гном без доспехов смертельно уязвим. Ящеры от одного лишь его вида начинали невольно пятиться и разрушать нелепое подобие строя, что делало их почти беззащитными против кобольдов и возглавлявшего их стража. Если же где-то возникало плотное сопротивление и кобольды оказывались в опасности, то в бой вступали феи и слитными залпами магических снарядов ломали его.
   Видя, что все летит в тартарары, вражеский командир попытался исправить ситуацию и лично вмешался в бой. Огромный трехметровый ящер прорвался через своих к Атанису и начал теснить того огромным топором, которым всего несколькими ударами превратил щит во что-то непотребное.
   Гном отбросил рваный кусок металла, мысленно создал на молоте руну Углубления и со всей силы ударил по земле перед врагом, отчего он провалился под землю на целый метр. В то же время Дронд громовым дыханием вызвал у простых ящеров кратковременный паралич и, как следствие, их быструю смерть от когтей кобольдов. Пара секунд, и окруженного провалившегося под землю ящера мигом покромсали. У самого удачливого кобольда тут же началась эволюция в Дереса.
   Оставшиеся без командира ящеры попытались сбежать, но от стража, дереса и, особенно, единорогов, не побегаешь. Несколько из них успели укрыться в каменном доме-крепости, но и этот маневр лишь ненадолго оттянул гибель хладнокровных.
   Никто даже заходить внутрь не стал, опасаясь ловушек. Вместо этого тан частично избавился от живого камня, с помощью способностей бесшумно истончил участок стены до одного миллиметра, восстановил каменный покров, подобрал у одного из убитых железный щит и, выставив его перед собой, понесся вперед, сметя тонкую перегородку.
   В комнате было десять ящеров. Семеро находились всего в трех метрах от пролома, они стояли на одном колене и целились в дверь, а трое копейщиков расположились по бокам от входа, заваленного разнообразным хламом.
   Одним ударом Атанис отправил на тот свет сразу двух арбалетчиков, следующим еще одного. Стрелки попытались повернуться и выстрелить, но были растерзаны набежавшими из-за спины гнома кобольдами. Копейщики запаниковали и забегали из стороны в сторону, став легкой добычей маленьких драконидов.
   - Можно было бы в плен взять, - услышал тан голос эльфа из-за спины. Остроухий, видимо, только в последний момент просунулся в проем и застал финал сцены.
   - Моим сородичам нужно эволюционировать, - ответил страж и тоже протиснулся в каменную коробку.
   - Не думаю, что нам вообще стоило нападать на этих существ, - высказал свое мнение Атанис. - Леди Ашиа могла бы с ними договориться. Союзники намного полезнее крупиц опыта.
   - Ее Величество, несомненно, очень добра, но не думаю, что нам нужны такие союзники, - заметил эльф.
   - Среди них только один заслуживал уважение, все остальные - мусор, - произнес Дронд. - Единственное, на что они годятся - быть материалом для нашей эволюции и опытом для армии леди Ашиа.
   Неожиданно, среди трех обращений к королеве, дракониды предпочли именно то, которое употребляют гномы-фанатики. А все потому, что владение правительницы было, на их взгляд, слишком мало, чтобы именоваться королевством. Зато благородное происхождение Шиары Дэй и ее способность к чародейству никем не ставилась под сомнение.
   - Мм, ладно, - вздохнул тан. - Давайте соберем трофеи и продолжим зачистку в другом месте. Только в следующий раз, когда наткнемся на разумных гуманоидов, я свяжусь с леди Ашиа и запрошу подтверждение на атаку.
   Стоило сказать, что до конца недели таковых не нашлось.
   ***
   "Ваше Величество! Гоблины снялись со стоянки и маршируют к замку, оставив обоз!" - связались со мной разведчики.
   - Это должно было случиться, - вздохнула я и приказала. - "Продолжайте наблюдение, прекращайте зачистку и возвращайтесь в замок".
   Новость не стала неожиданностью, ведь чего-то подобного я и ожидала. Сначала орк был вынужден остановиться из-за того, что телеги не могли проехать по размытой дороге. Но, поняв, что дождь не утихнет, враг решился оставить еду и припасы и двинуться к нам налегке.
   Немного подумав и вспомнив про дракона с гаремом, отправляю сигнал всем девочкам-разведчицам немедленно садиться на единорогов и двигаться ко мне. Приказываю жителям человеческой деревеньки эвакуироваться вместе со всеми припасами, затем велю друидам собраться в дорогу и ожидать приказов, а сама направляюсь вниз, где уже достроилась Пивоварня, и должны были быть готовы доспехи для Атаниса.
   Пивоварня, кстати - одно из наиважнейших зданий у гномов, поскольку помимо значительного увеличения морали, позволяет нанимать дополнительно четверых крепких коротышек, поднимая их еженедельный прирост у меня до шестнадцати. Что же до доспехов, то мне просто не терпелось увидеть гнома во всеоружии.
   - Леди Ашиа, - почтенно склонил голову тан, когда я подошла к нему.
   С ног до головы облаченный в железо, с молотом и щитом в руках, Атанис выглядел... дорого, но не более.
   - А теперь прими максимальный размер, - приказала я.
   В тот же момент камень из-под ног тана начал исчезать, а сам он стал расти вверх и вширь, за полминуты достигнув высоты чуть более двух метров и такой же ширины. Теперь Атанис выглядел очень внушительно. Держа в руках двухметровый щит и двухметровый молот, он один мог бы перекрыть вход в туннель, только...
   - А как таким молотом в узких низких подземельях размахивать? - удивилась я.
   - Никаких проблем с этим нет, сами увидите, - уверил гном. - Но мы, все же, предпочитаем строить проходы с запасом высоты, чтобы можно было легко обрушить молот на голову противнику сверху вниз.
   - Вот как? - задумалась я. Интересно, как именно разработчики обошли здравый смысл? - Кстати, ты же умеешь метать молот? - припоминаю из описания. - Можешь продемонстрировать?
   - Я могу метнуть молот, и он через пятнадцать секунд телепортируется мне в руку, - подтвердил гном, и, отойдя от меня на несколько шагов, стал раскручиваться, причем очень похоже на то, как делают спортсмены, когда метают шар на ниточке, именуемый молотом...
   Но это же, мать его, Двуручный Молот для ближнего боя!!! Где логика?!
   Тем временем Атанис сделал несколько вращений вокруг своей оси и метнул ставший трехметровым молот в каменную стену, служащую для эстетического загораживания подземного города от земли. Оружие с громким треском насквозь пробило камень и оставило проход два метра в ширину, высоту и где-то пятнадцать в длину. Очень впечатляюще.
   - А еще я могу мысленно установить на своем молоте руну и применить ее с помощью влияния, что только что вам было продемонстрировано, - добавил он. - Но такое доступно только танам.
   Толи я такая невнимательная, толи тексты в томе знаний никто нормально не правил, и, если вспомнить, что расу не включили в релиз, второй вариант кажется мне куда вероятнее. А ну-ка, глянем, что у него там в характеристиках.
   Так, Молот Рун и Мастер Чародейских рун у него действительно есть, просто тогда на фоне других умений я почти не обратила на них внимания.
   - А ты молодец, неплохо характеристики поднял за пару дней, - уважительно кивнула я.
   - Я не достоин вашей похвалы, - скромно потупился Атанис.
   Хотя воин и был полностью закован в железо и, как следствие, лица его видно не было, я почему-то была абсолютно уверена, что он поступил именно так. Что чаровницы, что тан, чувствуются мной по-особому, что позволяет со 100%-ной вероятностью угадывать, где они находятся, что делают и, что чувствуют, даже не пользуясь никакими интерфейсами или специализированными заклинаниями.
   Взяв Атаниса с собой, я отправилась на выход, где собрала друидов, вместе с которыми всю ночь занималась выращиванием леса, стараясь вынудить Орду двигаться через место, где у всех едет крыша.
   Вернулась уже под утро, но отправилась не в новенькую спальню, а на встречу с разведчицами. Четыре девочки стоят и неуверенно переминаются на месте с ноги на ногу, всем своим видом показывая нервозность. Хорошо развита интуиция, что ли?
   - Доброе утро, отважные разведчицы, - улыбнулась я. Да, не прекрасные, а отважные. Это очень важно в контексте ситуации.
   - Доброе... - на разный лад ответил нестройный хор голосов.
   - Что ж, - вздохнула я. - Буду предельно откровенной. Думаю, каждая из вас знает, что сегодня прилетит дракон и, не найдя очередной приготовленной невесты, отправится на поиск эльфов, чтобы наказать их.
   Ответом стали настороженные кивки.
   - Так вот, что-то с этим драконом не ладно, - заметила я. - Странный он какой-то. Думаю, что за его поведением может стоять что-то, что нам просто необходимо знать.
   - Но разве им движут не жадность и похоть? - удивилась одна из разведчиц.
   - Скорее всего, - согласилась я. - Но это стремление и кажется мне странным. Если его интересуют эльфийки, то, скорее всего, к вам прилетал лорд-дракон - герой, имеющий две формы: гуманоидную и драконью, - читала о таком, когда шерстила описания расы на форуме. - А раз есть герой, значит, может быть и поселение, которым он управляет.
   А еще, раз он имеет форму полноценного огромного дракона, то уровень у него две недели назад был пятидесятый, как минимум. И сражаться с таким текущими силами в условиях нападения Орды самоубийственно.
   - И это поселение может угрожать нам? - поинтересовалась эльфийка.
   - Верно, - согласилась я. - Но не только. Мы могли бы сделать его союзным и даже отучить визитера требовать периодическую дань. Но! - подняла я палец вверх. - Для этого мне нужно заслать к нему агента, который и будет влиять на дракона нужным образом.
   Глаза у девушек расширились в понимании.
   - Та, кто согласится защищать интересы нашего государства, находясь в стане врага, получит от меня особую силу, - произнесла я. - С ее помощью вы сможете творить множество разнообразных ментальных заклинаний. Помимо этого, завершив задание, вы получите мое широчайшее благоволение во всем.
   Эльфийки, кажется, даже забыли, как дышать.
   - Девочки мои, - вздохнула я. - Вы не единственные эльфийки в моем государстве, но только вам я доверяю настолько, что прошу исполнить роль шпиона в стане врага, - а еще надо мной довлеет обещание Энти и эльфам анклава, из-за которого я не могу жертвовать союзников. Помимо этого, использование новичков тоже не кажется хорошим вариантом, поскольку верность непривязанных к моему владению эльфов кажется довольно сомнительной. - У вас час на раздумья, а затем пусть та, кто согласна помочь мне в этом деле, приходит. Можете быть свободны.
   Разведчицы уходили от меня на ватных ногах. Кажется, им не очень понравилось предложение, но использовать сверхъестественные силы для принуждения я не решилась. Пусть это будет именно разумный взвешенный вывод. Если же ни одна не согласится, активирую очарование и пошлю одну из новеньких. Если не информацию и влияние на драконье поселение, то двухнедельную отсрочку мы точно получим.
   Поговорив с эльфийками, захожу в интерфейсы и с предвкушением потираю руки - денежек и ресурсов хватит на всех. Во-первых, беру всех экономических юнитов, то есть одного мага в башню (+400 золота в день), нанимаю 16 гномов и десять из них обучаю на шахтеров (+10 камня в день + 10% от умения Властитель), одного на алхимика (+300 золота в день), одного на кузнеца (+300 золота в день) и вызываю трех фей (+9 дерева за 3 дня), после чего отправляю всех на гражданку вместе с парой архитекторов (+600 золота в день). Итого, мой стабильный ежедневный доход повышается до 8750 золота, 24,2 камня и 3 дерева или, если продавать все ресурсы на рынке, то 15550 золота - 108850 золота в неделю.
   Но, часть камня и дерева понадобятся на строительство и найм, так что количество золота, которое я могу реально использовать намного меньше. На данный момент еженедельные расходы на армию, институты и чиновничий аппарат, составляют около 60 тысяч золотых. Сравнительно немного и дает возможность разгуляться с учетом не только стабильного, но и полученного грабежом дохода.
   А теперь начнем.
   Во-первых, четверо эльфов-стрелков (-2600 золота -4 дерева). Эти боевые единицы сильны и практически неуязвимы для Орды в лесу. Если же бой переместится к стенам, то дополнительные лучники будут как нельзя кстати.
   Во-вторых, трое друидов (-3500 золота -3 кристалла). Пока их основное назначение - быть моими батарейками, но как только построю Гильдию Магов и куплю им книжки, можно будет использовать и как дополнительные цели для сброса отката. Кроме того, уже сейчас с их помощью можно довольно быстро растить огромные лесные массивы.
   В-третьих, два единорога (-3500 золота -2 самоцвета). В Землях нет кавалерии, крепче, быстрее, сильнее и выносливее этих лошадок. А посадив на них эльфов-стрелков, получаем мобильного конного лучника, почти неуязвимого не только на равнинной местности, но и в лесу, поскольку в отличие от степных лошадей, скорость единорогов в родной для них местности почти не снижается. Настоящая элита среди лошадей.
   И в-четвертых, тан (-2500 золота -3 ртути). Тут, наверное, любые комментарии излишни.
   И еще, после того, как достроится Зал Старейшин, закажу вечерком Институт Ювелира.
  
   [Прода]
  
   Глава 10
   Лириэль Весенний Снег
   Девушка стояла в каменном кругу и прокручивала в голове недавние воспоминания.
   Неделю назад она появилась в королевстве Дэй, оплоте Жизни и Света земель, наполненных злом. Его владычица, королева Шиара Первая, успешно занималась расширением влияния фракции Жизни в этих землях. Само собой, красивая и любимая всеми без исключения, ведь только такая правительница может успешно противостоять Злу.
   Под командованием мудрых Энтиниэна и Кариэль, разведчица ежедневно уничтожала десятки врагов, метко выкашивая их одного за другим из лука. После боевых заданий она частенько засиживалась с Кари и мечтала, как однажды им удастся уничтожить все Зло этих земель и зажить мирной жизнью в королевстве, которое построит Шиара Первая.
   Вплоть до понедельника второй недели по отсчету Дэй, у Лириэль сохранялась надежда, что дальше будет только лучше и лучше, силы Жизни наберут могущество и низвергнут Тьму и Смерть, а сама она станет уважаемой воительницей, которая сможет выбрать мужем отважного воина...
   А затем Шиара Первая собрала всех разведчиц и сказала, что для дальнейшего существования королевства Дэй, одна из них должна стать какой-то там по счету женой неведомо кого, умеющего обращаться в дракона. Перворожденных! Элитных разведчиц! Тех, кто прошел сотни боев и уничтожил тысячи врагов, королева решила превратить в собственность какого-то низкорожденного хмыря!
   Шок Лириэль и ее соратниц был столь велик, что они даже не знали, что и думать. С одной стороны, когда существование последнего оплота Жизни стоит под угрозой, нужно использовать все, что только возможно, как бы отвратительно оно ни было. Но почему для начала не попробовать уничтожить много чего возомнившую о себе ящерицу? Почему Шиара Первая, демонстрировавшая столь огромную магическую мощь и обладающая армией, способной свалить любого дракона, сдалась?
   Быть может, этот дракон действительно настолько силен, что другого выхода попросту нет?
   "В конце концов, мы бы все в это поверили, - подумала девушка. - А потом бы каждая из нас пришла, готовая пожертвовать жизнью, честью и свободой, ради сохранения королевства Дэй, но..."
   Лириэль почему-то показалось, что должно быть что-то еще.
   Она, как и остальные никогда раньше не задумывалась, что королева - не волшебница. Да, ее способности привлекать разумных и животных на свою сторону очень похожи на то, чем обладают волшебницы, но, тем не менее, она не одна из них. Для Шиары Первой то, что свято для любой эльфийки-волшебницы, может не иметь никакого значения.
   Поймав себя на этом странном умозаключении, девушка удивилась и задумалась: "Интересно, как видит этот мир наша Королева?"
   Неожиданная мысль заставила душу трепетать, и Лириэль поспешила к Шиаре Первой. Она боялась, что ее кто-то опередит, поэтому бежала изо всех сил в надежде первой добраться до повелительницы. Почему-то была в душе уверенность, что если не успеть, то она навсегда останется в неведении.
   Королева нашлась в Институте Артефакторике, изучающей какой-то трактат.
   - Ваше Величество! - воскликнула девушка и поклонилась. - Я добровольно вызываюсь на вашу миссию.
   Кажется, Шиара Первая была чем-то удивлена.
   - Я рада, что ты согласилась помочь моему королевству, - улыбнулась она. - Но, прежде чем наделить тебя особой силой, мне хочется кое-что узнать у тебя. Почему ты согласилась?
   - Я хочу понять, как вы видите этот мир, - без раздумий ответила разведчица и заметила, что удивление на лице королевы стало настолько отчетливым, что не заметить его оказалось невозможно. А затем она усмехнулась и покачала головой.
   - Знаешь, а ты лучше всех справишься с этой ролью, - заметила Шиара Первая. - Прими эту силу.
   Лириэль зачарованно наблюдала, как в солнечном сплетении королевы копиться фиолетовое свечение, а затем срывается и несется в ее сторону. Сгусток света ударяет ей прямо в грудь, наполняя ее тело новыми, неиспытанными доселе ощущениями. А в голове раздаются странные, но привлекательные мысли.
   "Прими меня!"
   "Я освобожу тебя от рамок твоей расы!"
   "Я освобожу тебя от предвзятости!"
   "Я освобожу тебя от нелепых Света и Тьмы!"
   "Я освобожу тебя от Жизни и Смерти!"
   "Я покажу тебе Истину!"
   "Я дарую тебе возможность стать чем-то большим!"
   Лириэль улыбнулась - стоило ей только захотеть, как ее желание увидеть мир глазами королевы начало сбываться.
   - Принимаю, - произнесла она.
   Несколько секунд девушка была в раю, а затем вновь вернулась в Институт Артефакторики.
   - Благодарю, леди Ашиа, - склонила голову эльфийка.
   Такое обращение после испытанного показалось ей куда удачнее, чем классическое "Ее Величество". Королев много, и большая их часть в размере и мощи государства значительно превосходит Шиару Первую. Но в этом мире, если верить тану Атанису, есть лишь одна первая чародейка, несомненно, самых благородных кровей. Первая и бессмертная. Первая над ней и другими носительницами Ее силы.
   - А теперь я расскажу подробно о том, что ты должна сделать...
   То, о чем говорила леди Ашиа, было возмутительно, оно уничтожало честь и гордость Лириэль, как лесной эльфийки, но в то же время было разумно и... неожиданно привлекательно. Девушка даже стала задаваться вопросом, почему анклав эльфов не попытался сделать то же, что и ее повелительница.
   "Скорее всего, если и пробовали, то у них ничего не вышло, - решила Лириэль. - Но, в отличие от них, я обладаю особой силой, дарованной мне леди Ашиа".
   В небе появилась белая точка, никто другой бы не заметил, но Лириэль, как эльф-лучник, имела очень острое зрение. Дракон приближался к ней.
   Приведет ли эта встреча к его гибели? Или же ознаменуется союзом? А может, дракон просто притащит ее в свою пещеру и сожрет?
   Точного ответа на этот вопрос не знал никто, но в любом случае жертва девушки даст леди Ашиа дополнительные две недели, за которые королевство Дэй станет неуязвимо для любого дракона-одиночки, насколько бы сильным он ни был.
   Тем временем дракон не показывал признаков того, что собирается снижаться, он даже направление изменил и теперь облетал эльфийку по широкому кругу.
   "Осматривается и пытается понять, нет ли ловушки?" - попыталась угадать Лириэль.
   Сейчас очень важный момент. Если дракон врал про гарем и на самом деле желал вкусить плоть перворожденных, все грандиозные планы леди Ашиа рассыплются, как карточный домик. И усилия, потраченные на нее, эльфийку-разведчицу, окажутся лишь отсрочкой. Девушке показалось забавным, что ее больше заботит крушение планов властительницы, чем собственная гибель.
   Наконец, дракону надоело летать вокруг, да около, и он стремительно пошел на снижение, затормозив лишь у самой земли, чуть не сдув при этом маневре Лириэль.
   "Что-то новенькое, - слова возникли прямо в ее голове. - Неужели все эльфийки-простушки закончились, и в мои руки попал кто-то действительно интересный?"
   Телепатический контакт не стал неожиданностью.
   "Я вызвалась добровольно", - мысленно произнесла она. Но без желания передать мысль.
   "И ничего не скажешь? Или от страха даже способность мыслить потеряла?" - полюбопытствовал враг.
   "Значит, он и правда не может слышать ненаправленные мысли чаровниц", - с облегчением подумала девушка и сказала. - Решение других здесь не причем, я вызвалась добровольно.
   "Добровольно, значит? - кажется, в переданных мыслях содержалась усмешка. - Решила заменить кого-то из подруг, предназначенных мне?"
   Эльфийка отрицательно покачала головой.
   - Мне просто стал интересен дракон, способный оценить нашу красоту настолько, что создал себе гарем из перворожденных, - улыбнулась она.
   "Любопытная, значит, - от существа повеяло интересом. - Что ж, постараюсь удовлетворить это твое любопытство. Забирайся мне на спину и полетели, по пути поговорим".
   Лириэль быстро взбежала по подставленному крылу на спину дракона и удобно устроилась в месте, расположенном чуть ниже шеи, ухватившись руками за костяные наросты.
   "Как тебя зовут?" - спросил дракон, и сделал несколько пробных взмахов крыльями.
   - Я Лириэль Весенний Снег, - громко произнесла эльфийка.
   "А я лорд-дракон Дирдоград, - представилось существо, полностью подтвердив подозрения леди Ашиа. - Пока будем лететь, общайся со мной мысленно. Это значит, что тебе нужно просто подумать, и я услышу, - а затем в его мыслях обозначилось столь ярко выраженное сомнение, что даже задело девушку. - Если ты, конечно, умеешь думать, в чем я уже сомневаюсь".
   "Какой невоспитанный дракон", - вздохнула Лириэль, применив телепатию на себя. Прием позволил ей создать у наблюдателя впечатление, что она действительно так подумала, а поскольку целью оказалась она сама, очков влияния воздействие не потребовало.
   "Тогда прошу прощения", - передал мысль дракон, вот только раскаяния в ней не было ни грамма. И взлетел.
   В первое мгновение у девушки перехватило дух, а затем она пару раз даже радостно взвизгнула, наслаждаясь ощущением полета. Теперь Лириэль поняла для себя кое-что важное: когда-нибудь она сама научится летать. Немного подумав, она телепатировала эту мысль на себя, пусть дракон радуется произведенным эффектом.
   "А другие первое время от страха трясутся, - довольно отметил дракон. - Лириэль, а почему тебя не было в поселении в прошлый раз, когда я атаковал его?"
   "Я разведчица, и редко бываю дома", - пожала плечами девушка.
   Между похитителем и его жертвой разгорелся непринужденный разговор, неожиданной легкости которого удивлялись оба участника беседы.
   Лириэль постоянно осматривалась по сторонам, радуясь красивому виду, а также внимательно запоминая увиденные ориентиры. Иногда она чувствовала присутствие леди Ашиа, раз в несколько десятков минут проверявшей, что видит ее посвященная.
   Через несколько часов вдалеке показалась какая-то странная белая пелена от земли до неба, конца которой не было видно.
   "Что это? - удивилась девушка. - И почему я раньше не видела это? Оно же должно быть заметно из любой точки наших земель!"
   "Внутренняя завеса, - ответил Дирдоград. - Насколько я знаю, она запрещает бессмертным и всем, кто им служит, выходить наружу".
   Не успела эльфийка додумать ситуацию, как они пролетели сквозь пленку, будто ее и не было. В тот же момент каким-то шестым чувством Лириэль поняла, что больше не принадлежит королевству Дэй и не служит королеве Шиаре Первой. Но она все равно является последовательницей леди Ашиа, так что ее намерения оказались неизменны.
   "Если есть внутренняя, то и внешняя существует?" - предположила девушка.
   "Так и есть, - согласился дракон. - Но внешняя никого не впускает и не выпускает. Она отгородила мое владение от внешнего мира, защищая нас, но в то же время сдерживая".
   "Ваше Владение?"
   "Может, по мне и не скажешь, но у меня есть собственный замок, - передал похититель мысль, пропитанную самодовольством. - Могучие дракониды подвластны мне. Сотни кобольдов, полсотни дересов, два десятка стражей и три дракона быстро расчищают земли от агрессивной фауны и тех, кто противится моей власти. Поверь, очень скоро все земли, скрытые завесой, станут моими".
   "Значит, я смогу поучаствовать в становление нового могущественного государства, - спроецировала на себя наполненную заинтересованностью мысль, девушка. - Удачно я вызвалась".
   На самом деле Лириэль была немного обеспокоена существованием в нескольких сотнях километров от крепости леди Ашиа развивающегося замка. Но в то же время, она не думала, что у лорда-дракона действительно есть хоть какой-то шанс одолеть бессмертную чародейку. И даже если он когда-то был, теперь с ее прибытием вероятность поражения леди Ашиа стремится к нулю.
   Почти незаметно прошло еще несколько часов.
   "Подлетаем", - сообщил Дирдоград.
   Донжоном драконидов оказалась ровная башня-шпиль, торчащая на вершине скалы. Зданий нигде видно не было, но везде, куда ни посмотри, виднелись провалы пещер. Лириэль с трудом сдержалась от того, чтобы поморщиться: жизнь в пещере, какой бы роскошной та ни была, ее не прельщала.
   "Если есть выбор, то я предпочту домик на дереве роскошной пещере", - все-таки решила предупредить дракона девушка. Играть идеальную девушку, может, и правильно, но если переборщить, можно вызвать совсем не нужные подозрения.
   "Конечно же есть, - согласился Дирдоград. - В пещерах вы становитесь бледными тенями себя, а это кроме испорченного настроения мне ничего не приносит".
   Сделав вокруг скалы три круга и показав все наиболее значимые объекты, дракон совершил посадку на небольшой лесной полянке. И, стоило только эльфийке спрыгнуть на землю, как тело существа прямо на глазах пошло рябью и за пару секунд преобразилось в двухметрового человека с черными волосами и развитой мускулатурой.
   Лириэль никогда не нравились человеческие мужчины, не обладающих изящностью и утонченность эльфов. Но этот сейчас показался ей даже привлекательным, пусть только как цель миссии, и эта привлекательность возбуждала в ней низменные телесные желания, которые она тут же спроецировала на себя. Пусть он знает.
   - А ты сильно отличаешься от тех эльфиек, что уже у меня есть, - отметил дракон.
   Режим очарования. Активация.
   - Может быть, потому что я пошла к тебе добровольно, а не по жеребьевке, - улыбнулась Лириэль. - И, кстати, меня раньше никогда не привлекали человеческие мужчины, но в тебе есть что-то особенное, что невольно притягивает взгляд и заставляет душу трепетать.
   Мужчина подошел к ней вплотную и поцеловал ее самым грязным образом, рот в рот, но вместо отвращения девушка почувствовала наслаждение от того, что миссия пока проходит по наилучшему сценарию, не забыв спроецировать чувства на себя.
   Наконец, Дирдоград оторвался и произнес:
   - Знаешь, мне кажется, что я наложил дань на твое бывшее поселение лишь ради этого момента.
   ***
   Каждый эльф - почти не убиваемая машина смерти, способная уничтожить противника сотнями способов. Даже эльфа-лучника в ближнем бою на мечах способны победить очень немногие, из-за высоких для специалиста по дальнему боя навыков владения мечом...
   "Ну как?! Как такое вообще могло произойти?!!!" - задавала я вопрос себе, рассматривая труп молодого эльфа из числа присоединенного анклава.
   Если верить очевидцам, то он шел по ровной дороге, споткнулся, упал и сломал шею. Выжил в мясорубках с гоблинами и орками, но помер таким нелепым образом. И, естественно, не заподозрить, что здесь что-то не ладно, я не могла.
   - Никаких следов злонамеренных магических воздействий, - разводили руками друиды.
   - И как тогда это, по вашему мнению, могло произойти? - с трудом сдерживаясь, чтобы не ляпнуть что-нибудь матерное, спросила я.
   - Злой рок, - отрешенно изрек один из друидов.
   Надо успокоиться. Я хорошая, добрая и никого-никого не буду обвинять в поднятии панических настроений. Раз эльфы имею склонность пинать на судьбу во всех непонятных случаях, нужно собрать всех и убедительно объяснить, что никакого злого рока нет, но... Как?! Как объяснить, если я сама не могу понять, как эльф, который и стрелу в глаз от гоблина пережить может, помер на ровном месте.
   - Так. Что-нибудь более реалистичное, пожалуйста, - отмахнулась от слов паникера я. - Если не знаете, то соберите как можно больше информации о жизни этого эльфа у жителей анклава, - если не получится выяснить, то придется свалить на какой-то странный эпизод, выставив виновным умершего. Не совсем этичный поступок, конечно, но я не могу допустить, чтобы виновницей этого "злого рока" общественное мнение назначило меня.
   Тем временем, пока друиды занимались сбором информации, я решила еще раз оценить расстановку сил.
   Подавляющая часть моих воинов со мной во главе сейчас располагались в человеческой деревне, осажденной Ордой. Эльфы заняли деревянные башенки, кобольды под командованием Дронда расположились в нескольких метрах от забора, чтобы в любой момент быть готовыми отразить удар из места прорыва. Таны заняли отдельные башенки в центре селения. Пращники тоже получили свою рядом. Эти слабые на первом уровне воины, став элитой на 30м, значительно подняли свои боевые возможности. Снаряженные алхимическим огнем, они стали бичом сильнейших воинов Орды. И, финальным штрихом стало рунное заклинание вражды, установленное под землей Абадином. Оно будет активировано сразу же, как только мы отступим.
   - Всем приготовиться! - крикнул Кальдо. - Тролли на юге и севере.
   Мой герой к семнадцатому уровню обзавелся всеми воинскими навыками, доступными без книг знаний, чем повысил совокупную боевую мощь моих воинов раза в полтора, если не больше. Пусть, как воин, он уступал даже первоуровневому эльфу, но как командиру-бафферу ему цены не было.
   Орда хлынула со всех сторон. Орки и гоблины бежали вперед, собирая телами мины, а следом шли тролли, пара с севера и пара с юга. Шли хорошо, пока в их тела не попали снаряды полуросликов, а следом одному из них в живот прилетел огромный трехметровый молот. Охваченные огнем гиганты дико взревели, рухнули на землю и стали перекатываться, пытаясь сбить пламя.
   Тем временем орки стали рубить забор со всех сторон, а гоблины с короткими луками и пращами подобрались поближе и начали обстрел. Именно эти дистанционные атаки несли наибольшие риски для моих воинов, ведь несмотря их слабость и почти никакую меткость, 2 сотни гоблинов с залпа гарантированно попадали почти во всех, кто расположился на башенках у стены. Деревянные защитные экраны снизу, конечно, помогали, но то в одного, то в другого эльфа прилетали камни и стрелы. Пока из-за низкой силы гоблинов от первой атаки погиб пока только один эльф, неудачно словив стрелу в глаз. А от вторых и третьих никто не помирал, поскольку каждый раненый получал регенерацию, усиленную конклавом.
   Начинаю бить шаровыми молниями по скоплениям противника, оставляя одиночек на лучников. Бой продолжается минут пять, после чего остается поле, усеянное сотнями зеленокожих, возможно, даже тысячей.
   - Отбились, кажется, - облегченно вздохнул Кальдо.
   Теперь можно было около часа не опасаться нападения. НПС-герой специально делает эти паузы, чтобы дождаться окончания действия регенерации на моих эльфах. Противник верно полагает, что мана у меня не бесконечна, как и алхимический огонь, поэтому дожидается, когда они кончатся. Троллей враг бережет, поэтому пока удалось прибить всего одного в самом начале - молот удачно попал ему прямо по морде и оглушил его, а алхимический огонь доделал свое черное дело. Зато гоблинов и орков он гонит на убой так, будто совершенно не ценит их. Возможно, из-за тотальной нехватки продовольствия этот непись специально избавляется от излишка воинов, которых не может прокормить, хотя и не факт, ведь после стычек с нами у каннибалов должны были накопиться припасы на месяцы вперед.
   - Кальдо, напомни мне потом, что эльфам нужно изготовить доспехи, - попросила я. Будь у них нормальная защита, на плохонькие стрелы, пущенные с низкой силой, можно было бы вообще не обращать внимания.
   - Есть, - кивнул герой.
   - Готовь войска к эвакуации, у нас мана на нуле, - приказала я. - Но аккуратнее, пусть противник пока не спешит.
   Кальдо удалился организовывать, а я задумалась о ситуации в целом.
   Повезло, что орк считает, будто запер основные силы эльфов в деревушке, из которой им, то есть, нам, некуда бежать. В противном случае, он вряд ли поступал бы так безрассудно. Хотела бы посмотреть на рожу этого непися, когда он поймет, насколько сглупил, положив столько народа у этих стен.
   - Ваше Величество! - отвлекла меня от раздумий Мари. - Нам удалось кое-что узнать о том умершем.
   Рядом с ней неуверенно переминался с ноги на ноги эльф из анклава.
   - Рассказывай, - махнула рукой я.
   - Рилиан рассказал, что два дня назад погибший нашел способ быстро поднимать свои физические и магические параметры, - поведала Мари.
   - Нерилин обнаружил, что в одном месте, можно очень быстро развиваться, - продолжил рассказ эльф из анклава. - За два дня он стал в два раза сильнее, быстрее и овладел могучими магическими силами. Мой друг мечтал, что станет сильнейшим эльфом в мире, но... - Рилиан развел руками. - Похоже, богам не угодно, чтобы смертные шли против их правил.
   - Господин Абадин категорически запретил пользоваться силой аномалий, но не все подчинились, - грустно прокомментировала девушка.
   - Ладно, как только вернемся, проведем психотерапию, - решила я.
   Штурм начался через полчаса, и в то же мгновение мы совершили организованное отступление. На остатки маны создаю птичку и, сидя на единороге, наблюдаю за войсками противника ее глазами.
   Зеленокожая Орда беспрепятственно приблизилась к частоколу и, без нашего сопротивления, тролли с легкостью сломали стены. Враги ворвались в селение и начали носиться из стороны в сторону, пытаясь обнаружить укрывшихся врагов, но, естественно, ничего не находили. Все мои воины оставили селение, а вход был закрыт с помощью силы Атаниса, причем так искусно, что тот, кому неведомы способности гномов недр, никогда не поймет, что этот подземный ход вообще когда-то был.
   Наконец, в селение вошел огромный орк в доспехах, которого будто окружала аура власти. По его коротким рыканьям и поведению можно предположить, что непись раздражен, но пока еще не верит, что мы беспрепятственно покинули осажденную деревню. Абадин в тот же момент активировал заклинание вражды. Около получаса я скучала, наблюдая, как Орда с помощью троллей разбирает все постройки на бревнышки и выискивает всех, кто спрятался.
   И как раз в тот момент, когда я решила, что заклинание не сработало, началось интересное - главный орк начал что-то орать на сородича, тот тоже что-то ему кричал. Еще через несколько секунд главные орки схватились за топоры и ринулись друг на друга. Их сородичи поблизости поделились на два лагеря, видимо, по политическим взглядам, и присоединились к сражению, в которое втянулись и гоблины, и даже тролли.
   Увлекательное побоище закончилось смертью противников самого влиятельного орка. Неудивительно, в общем-то, поскольку именно его поддержали тролли.
   Выныриваю в реальность и замечаю, что моя ездовая коняшка доковыляла уже до подземной части замка.
   После коротких раздумий приказываю всем эльфам собраться около Института Артефакторики, а пока никого нет, решаю разобраться с полученными с новыми уровнями умениями.
   Первое, Покровитель Магов, мне уже когда-то предлагали, но тогда я выбрала более полезный Конклав Магов, который позволил в разы увеличить мою магическую мощь. Покровитель действовал куда скромнее, усиливая силы всех дружественных магов вокруг меня всего на 5% на первом уровне, которые превратятся в 12,5% на четвертом, а дальше будут расти по 0,5% за уровень. В отличие от Конклава, это умение не даст подавляющего преимущества над врагом, но сможет стать той самой соломинкой, что сломает ему хребет.
   Второе, Властитель Недр, повышало характеристики всех гномов моего королевства, находящихся под землей, на 10%. Если учесть, что снаружи я их массово использовать и не планировала, доведя оба имеющихся на данный момент умения из тома знаний гномов недр до 4-го уровня, простые гномы получат 40% бонус к эффективности, а таны даже больше 50%.
   Умения Властителя глобальны, то есть не ограничены расстоянием. Они действуют на всех гномов, считающих меня своей правительницей, в отличие от воинских, работающих только в определенной области вокруг командира. Эта особенность делает их одними из наиважнейших среди всех доступных мне умений.
   Пока я раздумывала о своем, эльфы анклава собрались и нетерпеливо переглядывались.
   Ну-с, приступим к вдалбливанию в их дурные головки, что багоюзерствовать в моем государстве категорически запрещено. И, разумеется, нечестная игра меня волнует в последнюю очередь.
   Дело в том, что если правила мира соблюдаются, то я бессмертна, но если какой-то идиот вызовет ряд ошибок в системе, то где гарантии, что после смерти я не попаду в небытие? Или же, и того хуже, исчезну из-за какого-то сбоя?
   - Теперь поняли, что может случиться? - уточнила я.
   - П-превратимся в г-гоблинов? - икнул от ужаса один из эльфов. У остальных дух перехватило, поэтому максимум, на что их хватило - издавать странные звуки.
   - Верно, в гоблинов, - кивнула я. - Но некоторые превращались в клаконов!
   Естественно, объяснять эльфам истинное положение дел я не стала, ведь возможность помереть или исчезнуть может быть проигнорирована излишне смелыми молодыми горячими эльфами ради увеличения собственной мощи. Но под угрозой превращения в самых отвратительных для них существ, остроухие начнут аккуратнее относиться к аномалиям.
   - Мы ни за что не поведемся на клевету Тьмы, чем бы она нас не манила! - воскликнула девушка, и была поддержана одобрительными кивками всех эльфов.
   - Рада, что мне не придется командовать гоблинами, - улыбнулась я и хлопнула в ладоши. - Собрание окончено. Отправляйтесь к Кальдо, у него есть приказы для вас.
   Разобравшись с потенциальными багоюзерами, перехожу к основной задаче последних дней - подготовке поражения Орды.
   "Абадин, - мысленно телепатирую я. - Можешь организовать ловушку наподобие той, что устроили троллям люди?"
   "Истончить слой почвы, чтобы она проваливалась только под большим весом - не проблема, - тут же отозвался советник. - Как и установить заостренные колья снизу. Только вместо деревянных удобнее будет использовать каменные. А вот с огнем ничего не получится".
   "И этого будет достаточно. Организуй ловушку как можно скорее".
   "Будет исполнено, Королева-Чародейка".
   Отлично. А теперь нужно еще раз осмотреть главную ловушку, а заодно и кое-что проверить. В этот поход с собой я взяла только тех, кто имеет шкалу влияния, а именно: двух танов, Мари, Мини и Вирсу - чаровницу из деревни людей.
   ***
   - Как вам здесь? - полюбопытствовала я, рассматривая подданных, с которыми имела особую связь.
   - Неуютно как-то, - поежилась Мини. - Ощущаю что-то странное и неприятное, но охарактеризовать не могу.
   - Аналогично, - буркнула Вирса. - Нам точно обязательно туда идти?
   Я ощущала то же, что и они, и испытанные через чаровниц чувства внушали мне определенный оптимизм.
   - Мне кажется, что очки влияния могут как-то защищать от ментальных воздействий, - поведала о догадке я. - В прошлый раз после визита в подземелья безумцев она несколько просела, но тогда я не слишком обратила на это внимания. А недавно вспомнила.
   - То есть, если ваша сила станет из нас вытекать, то мы отправимся вниз? - уточнила Мари. В отличие от гражданских, она не страшилась таскаться по подземельям, тем более, когда есть мощная поддержка в лице двух танов.
   - Верно, - кивнула я. - Сейчас станем у той кучки с безумным оружием и будем внимательно следить за состоянием друг друга. Если у кого-то начнутся галлюцинации, то мы отменим спуск.
   Подошли к куче и стоим. Минута сменяет другую, а ничего, кроме нервозности мои подданные не испытывают.
   Шкала влияния постепенно снижается у всех, но как-то неоднородно: У Мини утечка шла медленнее, у танов чуть быстрее, следующей по скорости убывали очки Мари, а самой большой растеряхой оказалась Вирса, у которой, к тому же, была самая маленькая шкала влияния.
   - Вирса, возвращайся в деревню, - приказываю я. - Ты еще слишком неопытна, чтобы долго выдерживать натиск этого явления, - об истинном источнике безумия в подземельях можно было только гадать. Это мог быть ритуал, предмет, алтарь и даже то, о чем я понятия не имею.
   - Будет исполнено, - с облегчением выдохнула девушка и в то же мгновение, будто боясь, что я передумаю, похлопала единорога по шее и поскакала прочь.
   "Ментальный щит", - мысленно произнесла я, наложив на всех дополнительную защиту. Особых надежд на эти чары я не возлагала, но, как дополнительная мера они не помешают. Других заклинаний пока накладывать не стала - таны все-таки топы, и в подземельях что-то противопоставить им могут очень и очень немногие.
   - А тут сухо, - удивленно пробормотала Мини. - Везде мокро, а тут сухо...
   - А как иначе? - хмыкнула я. - Если бы тут было также мокро, как и в других местах, орки совершенно точно не выбрали это место для ночлега.
   Дальнейший путь прошел в молчании. Из присутствующих только Мари могла общаться со мной на отвлеченные темы, но сейчас девушка робела перед могучими танами-фанатиками. Возможно, оно и к лучшему - сейчас мы не в безопасном замке, а в агрессивной среде, в которой наверняка множество опасностей.
   - Атанис, ты как полностью экипированный и самый сильный, идешь впереди, - напомнила тактику я. - Барид, охраняешь нас сзади. Остальным двигаться в центре.
   Мини почти ничего не стоит, как воин и маг, зато в качестве дополнительного хранилища маны и очков влияния она подходит идеально. И, если маны в ней крохи, то по величине шкалы влияния она уступает мне всего в полтора раза. Потому и взяла я с собой всех доступных чаровниц.
   Темный провал входа в подземелье уже сам по себе навевал ужас, но с ног до головы закованный в латы Атанис действовал, как неплохое успокоительное. Правда, кое-что меня, все-таки, смущало.
   - Атанис, а ничего, что ты не до максимального размера увеличился? - обеспокоенно поинтересовалась я.
   - Не беспокойтесь, в узких маленьких проходах у меня есть особое преимущество, - заинтриговал меня гном.
   - Тогда рассчитываю на тебя, - улыбнулась я.
   Сначала в проем отправляю несколько тусклых светлячков, затем вешаю очень яркий над головой и только тогда отдаю приказ начать операцию.
   Первый враг встретился нам уже за первым поворотом.
   "Заключенный в кожу", - подсказало техническое заклинание.
   Название прекрасно отражало внешний вид монстра, даже добавить нечего. Монстр выглядел так, будто кожа человека увеличилась и отслоилась от него со всех мест, кроме лица, которое покрылось дополнительным слоем кожи, скрывшей глаза и рот.
   Монстр попер вперед и получил молотом по лицу, после чего откатился на пару метров от нас и замер, как немного спущенный шарик, не подавая признаков жизни.
   - Ну и мерзкая же тварь, - прокомментировала я. - Атанис, а как ты его через стену ударил?
   Дело в том, что траектория молота тана задевала стену и потолок, но оружие прошло сквозь камень, будто его там и не было. Заподозрив в том месте иллюзию, я даже потрогала стены и потолок, но на ощупь камень оказался... камнем.
   - Если не тратить все возможности управления на Живой Камень, можно сделать так, чтобы молот проходил камень, будто там воздух, - пояснил гном. - Есть огромное множество использования дарованного нам манипулирования, и этот лишь один из них.
   - Ясненько, - задумалась я. - Хм, Атанис, а ты этот мячик с дороги убрать не можешь?
   Труп монстра занимал почти все пространство, поэтому, чтобы пройти дальше, пришлось бы обязательно протискиваться между ним и стеной.
   - Конечно, леди Ашиа, - ответил тан. - Барид, помоги!
   Оба гнома почти полностью скинули с себя Живой Камень, подошли к шарику, положили на него руки, и, прямо на глазах, Заключенный в Кожу стал постепенно проваливаться вниз, причем так быстро, что уже через десять секунд о нем ничего не напоминало.
   - Вау! - не удержалась я.
   - Какие будут приказы? - без эмоций уточнил гном, но благодаря особой связи с ним я чувствовала, что он сейчас, на самом деле, счастлив. Немного некоторым нужно...
   - Продолжим.
   Мы продвигались по каменному лабиринту. Будь я в реальности, наверняка бы удивилась: "Зачем кому-то потребовалось нагромождать такое?" Но я в игрушке. Очень реалистичной, ставшей для меня более реальной, чем Земля, но игрушке.
   И, тем не менее, у всего должно быть какое-то назначение. Очень просто решить, что все вокруг меня - лишь результат случайного нагромождения, произведенного игровым генератором. Но, видя лишь оболочку, я могу упустить содержание.
   Чем был этот замок до того, как безумный маг все порушил?
   К сожалению, без подробного осмотра руин такое вряд ли удастся определить хоть с какой-то точностью. Оставалось надеяться, что в подвале обнаружится что-то, что сможет пролить свет на состояние объекта в момент созидания. И уж совсем хорошо было бы, попадись мне хорошая награда, в наличии которой никаких сомнений не возникало - слишком большие силы находились здесь.
   Первую награду я собиралась собрать с того самого отпрыгавшегося сундука, но с ним меня постигло разочарование - ничего, кроме золота с эффектом "Безумие", там не было. Припомнив горку оружия неподалеку и собственные серьги, у меня появилось подозрение о том, что независимо от того, сколько золота мы тут обнаружим, утащить точно ничего не сможем. Остается надеяться, что хоть артефакты тут какие-нибудь интересные есть или свитки.
   Твари встречались по одной на каждом повороте, иногда они пытались напасть вместе, но из-за размера атака у шариков, понятное дело, не получалась. После первой же развилки нападать стали и с двух сторон, но никаких сложностей при наличии двух танов такая тактика не принесла. Стоило мне подумать о слабости этих жутковатых существ, как передо мной появилось опровержение недавним наивным мыслям.
   Мы приблизились к входу в огромный зал и стали невольными свидетелями жутковатой сценки. Огромный орк сидел на коленях и шептал какую-то малопонятную ерунду, когда к нему приблизился заключенный в кожу и двинул спрятанной под кожей конечностью. Зеленокожий отлетел метров на пятнадцать, но не помер. Орк схватил валяющийся в месте приземления фламберг и, выставив его перед собой на манер копья, с глухим рычанием ринулся на монстра.
   Тот даже не попытался увернуться. Лезвие с легкостью пробило монстра, и мгновением позже из раны выстрелило несколько струй чего-то зеленого, с ног до головы обрызгав орка. Зеленокожий издал отчаянный, пробирающий до глубины души крик - вещество оказалось сильнейшей кислотой, всего за пять секунд растворившей орка. Причем сам шарик не просто не погиб, а прямо на глазах восстанавливался в первоначальную форму.
   - Как же хорошо, что у вас молоты, - невольно вырвалось у меня. - Прибейте его. Только аккуратнее.
   Из другого конца зала выбежало несколько синих гуманоидов со множеством щупалец на голове, держащих десятки видов самого разнообразного оружия. Активирую на них шаровую молнию, и облегченно вздыхаю, наблюдая, как твари валятся замертво. Успей они метнуть хотя бы десятую часть арсенала, я бы точно отправилась на перерождение.
   Разобравшись с врагами, решаю подробно рассмотреть помещение, в котором оказалась.
   Пара длинных металлических столов в центре со множеством всевозможных режуще-колющих предметов вызывали невольную ассоциацию с пыточной. Но сотни шкафов, заставленных баночками с причудливым содержанием, десятки огромных чугунных котелков и несколько громадных печей у стены намекали, что функционал этого помещения куда шире.
   - Мастерская химеролога, - произнесла Мари. Она ходила от шкафчика к шкафчику и с любопытством рассматривала содержащиеся там растения, кристаллы, части тел и зародыши даже без намека на брезгливость.
   - Ты в этом разбираешься? - удивилась я. У нее в описании точно не было никакой химерологии.
   - Не совсем, - грустно вздохнула девушка. - Лишь приблизительно представляю, что это такое.
   Захожу на форум и ищу "химеролог".
   В общем, результаты вполне ожидаемые. Химерология позволяет присобачить части тел одного существа к другому. Заниматься ей может лишь герой, взявший соответствующий том знания, либо же особые юниты. Например, если бы я при взятии расы уточнила клан лесных эльфов, то могла бы вместо друидов иметь химерологов.
   На этом, в общем-то, информация и оканчивалась. Видимо, направление было не слишком популярным, да и за два месяца, прошедших с запуска игры, вряд ли нашелся бы человек, сделавший нормальный гайд. Тем более, "Земли" оказались почему-то не очень популярными на фоне других вмморпгшек.
   - Какой красивый волчара! - восторженно воскликнул Барид, смотря вверх.
   Над нами висел огромный щит, на котором был изображен серый волк с черными пятнами и очень умными глазами. Причем картинка оказалась настолько реалистичной, что, казалось, будто зверь сейчас прыгнет на нас сверху. Но только казалось.
   - Симпатичный, - согласилась я и продолжила осмотр.
   Декорации больше ничего интересного не преподнесли, зато трупы новых врагов стоили отдельного рассмотрения.
   Синекожий гуманоид, нос отсутствует, а на лице во всех местах, где у мужчины растут волосы, располагаются щупальца толщиной три сантиметра и длиной три метра. Очень и очень много опаснейших щупалец, сил которых хватает, чтобы держать оружие.
   Захожу на форум и ищу "Обитатель глубин" - название твари, которое я узнала из описания.
   Ни одного упоминания. Вообще.
   - Кто-нибудь знает, что это такое? - спрашиваю подчиненных, но ответом становится лишь отрицательное покачивание головой. - На химеру, вроде, не похож, - задумалась я и махнула рукой. - А... Ладно, пойдемте дальше.
   Забег пол лабиринту повторился, только на этот раз вместо кислотных шаров часто встречались группы синекожих гуманоидов с щупальцами.
   Вопреки опасениям, таны без видимого труда сдерживали натиск групп любого количества и вооружения. Мне даже не приходилось вмешиваться, столь велика была разница между ними.
   - Сколько опыта впустую, - не смогла не вздохнуть я.
   - Не беспокойтесь, леди Ашиа, - неожиданно отозвался Атанис. - Весь рассеянный опыт перейдет в алтарь опыта, чтобы быть использованным для активации зоны испытаний.
   Удивленно смотрю на гнома, ранее не произнесшего ни слова не по делу, а сейчас вдруг разродившимся аж двумя предложениями, которые, стоит отметить, меня немного успокоили.
   - Спасибо, - улыбнулась я и почувствовала, как тан смутился. - Была бы признательна, если бы ты и дальше делился со мной своими мыслями.
   - Благодарю за оказанное доверие, - почтительно произнес Атанис, внутренне ликуя. Или это мое чувство?
   Блин, вот, что значит, играть за не доведенный до ума класс. Страшно подумать, что со мной будет, когда число танов и чаровниц станет измеряться сотнями. Крыша поедет? Или же моя "сорванность" как-нибудь позволит с этим справиться?
   Тем временем, зачистка продолжалась, и мы подошли к следующему залу, где были встречены несколькими черными драконьими головами, попытавшими протиснуться внутрь, а затем дыхнувшими в нас пламенем.
   Атанис принял на себя основной удар, за счет щита, каменного покрова и высокой магической сопротивляемости не понеся даже минимального урона. Я и Мари из-за меньшей, чем у него, но, все же, высокой магической сопротивляемости, отделались легким испугом, тогда как Мини и жалких остатков пламени почти хватило, чтобы отправиться на тот свет.
   Срочно накладываю регенерацию, и уже через три секунды девочка полностью здорова - у малого количества хитов есть и положительная сторона.
   Естественно, стоять на месте и дожидаться нового выдоха мы не стали, быстро отступив метров на пятьдесят.
   - Два черных дракона, - пробормотала я, пытаясь понять, что делать дальше.
   - Вы не видели, но там точно была гидра с драконьей чешуей и головами, - сообщил Атанис.
   - Гидра с множеством голов, каждая из которых может дышать пламенем? - удивилась я и тут же начала прокручивать в голове варианты противостояния.
   Вариант номер один, самый желанный и выгодный - приручение. Провалился с треском, так как чары не действовали из-за высокого магического сопротивления, как подозреваю, не уступающего драконьему. А влияния оказались бесполезны из-за непозволительной для существа с драконьими головами тупости и невероятной агрессивности.
   Вариант два - прибить и пойти дальше. Провалился, поскольку никто из нас так и не придумал, как такое уничтожить без риска для жизни. Характеристики у существа не уступали настоящему дракону, а наличие нескольких - точно установить не удалось - огнедышащих голов делало химеру куда опаснее топового воина расы Чудовищ.
   Вариант три - попробовать обойти зал.
   Сначала я призвала сову и отправила ее на разведку в комнату с дракогидрой, где ее уже через секунду ловко поймала одна из, как оказалось, восьми голов. Пусть и на краткий миг, но мне удалось рассмотреть, где расположен выход, а значит, моя задача выполнена. Теперь пришла пора моим защитникам продемонстрировать свои умения.
   Два тана вместе могли создавать туннель с той же скоростью, что и двенадцать обычных гномов, т.е. около полутора километров в час, так что путь создавался с фантастической скоростью. К сожалению, Атанис и Барид пока не обладали достаточным контролем над собственной силой, так что ступени и пол получались кривоваты. Но не то, чтобы это сильно меня беспокоило.
   Удачно миновав зал с дракогидрой, мы, настроившись на длительные скитания по бесконечным коридорам, были крайне удивлены, когда уже через полминуты попали в новый зал, на этот раз заполненный плотно столпившимися синекожими с щупальцами. И все они обернулись и посмотрели на нас. Неприятно. До мороза по коже.
   Ближняя половина мгновенно отправилась на тот свет, а секундой позже тоже случилось и с дальней. Рефлексы. И если первая шаровая молния применена силой конклава с откатом, улетевшим на Мини, то вторая проводилась лишь на моей силе, отчего оказалась в полтора раза слабее. Нервно хихикнув, обращаю внимание на подчиненных, с благоговением пялящихся на меня. И пусть все в рамках игровой механики, но почти мгновенное уничтожение сотни врагов кому угодно внушит душевный трепет.
   - Начнем осмотр, - щелкнула пальцами я, вернув подчиненных в реальность.
   Из-за огромного числа трупов, во многих местах оказалось невозможно пройти, ни на кого не наступив, поэтому Барид занялся перекладыванием синекожих к центру, а я и Мари начали просмотр с более-менее свободных мест.
   Итак, первое, что бросилось в глаза - это горы исписанной бумаги на столах расположенных у стены. Беглый просмотр дал понять, что записи относятся к какому-то грандиозному проекту по ритуальной магии, но сказать точнее без знаний и тщательного изучения оказалось невозможно.
   - Так, скидываем все бумажки в мешок, а рассматривать будем потом, - вздохнула я. Очки влияния у Мари и Мини уже просели почти на половину, так что времени на изучение у нас попросту не было.
   Все найденные бумаги аккуратно складировались в огромный мешок, и единственной вещью, на которую я все-таки решила выделить драгоценное время, оказалась книга с манящим названием "Открытие портала на план Безумия (мир Глубин)". Пока Мини и Мари усердно грузили ценные сведения, я читала, читала и читала...
   - Леди Ашиа, все готово, - услышала я голос Атаниса.
   - А?
   Сведения, содержащиеся в книге, были очень важны, но на данный момент использовать их не представлялось возможным. Случившееся в этом замке, определенно, было как-то связано с исследованием взаимодействия с планом Безумия, но, опять же, мне не хватало знаний, чтобы сказать точнее.
   - Пойдемте дальше, - решила я. Пока шкала влияния Мари не упадет до 30%, будем идти вперед, а затем вернемся.
   В другой стороне зала нашлась лестница, конца которой даже с помощью светлячка увидеть не удалось. Вызываю сову и несколько минут наблюдаю за ее полетом, пока она, наконец, не влетает в огромное помещение в форме шара, чтобы тут же умереть. Но даже краткого мгновения хватило, чтобы понять - туда лезть нельзя ни в коем случае.
   Вся поверхность оказалась покрыта ритуальными линиями, воздух пронзали разноцветные нити-струны, проходящие через разнообразные шарики-артефакты. А в центре завис клубок щупалец, одно из которых и прекратило существование призванной мной птички.
   - Возвращаемся, - приказала я.
   ***
   Грохт
   Еще недавно он был самым обычным орком, не выделяющимся ни силой, ни умом среди остальных, но затем все изменилось. Духи предков явились к нему ночью и сказали: "Ты рожден, чтобы покорять. Подними топор войны и заполни мир своей Ордой!"
   Грохт с радостью схватился за топор и в первом же бою с собратьями продемонстрировал свою новую великую силу, заработав немалое уважение. Каждый день он проводил в боях, всегда выходя из схваток победителем. Даже могучие тролли прониклись уважением к воинскому мастерству молодого вождя.
   День за днем Орда росла и крепла, сметая все на своем пути. Ежедневно гибли десятки, бывало и сотни гоблинов и орков, но на смену каждому погибшему приходило по три-пять сородичей. Духи предков благоволили ему, наличие сильных врагов позволяло быстро развиваться, а многочисленные добровольцы восполняли любые потери.
   Элитой его армии и основной ударной силой стали могучие тролли. Сильные, практически неуязвимые, регенерирующие любые повреждения прямо на глазах, они вносили настоящее опустошение в ряды врагов. Эльфы, гномы, единороги, гидры и даже драконы погибали под дубинами толстокожих гигантов, не сумев забрать с собой ни одного из них.
   Грохт покорил все западные земли и отправился на север, где столкнулся с двумя противостоящими друг другу поселениями людей. Первым ударом он почти без сопротивления снес неготовых к столь массированной атаке темных и двинулся на светлых, приготовившись к столь же быстрой победе. Но "светлые" люди вместо честного боя выбрали подлые ловушки, которыми лишили Грохта многих сильнейших троллей, в том числе и их вождя могучего Тумарала.
   За проявленное вероломство орк убил всех: воинов и шаманов, женщин и детей.
   А затем молодой вождь понял, что как бы отвратительна и губительна ни была ловушка людей, эльфы, возглавляемые волшебницей в сто крат хуже.
   Во-первых, они никогда не принимали бой в лоб, всегда действуя исподтишка. Остроухих невозможно выследить в лесу, нет способа обнаружить их засаду вплоть до самого последнего момента, когда ничего не подозревающие воины валятся со стрелой в горле, глазу или сердце - твари демонстрировали ужасающую меткость.
   Грохт раньше бил селения эльфов, причем, довольно легко - просто окружив их анклавы и отослав в атаку гоблинов-всадников на волках. Следом отсылались орки на кабанах и тролли, полностью уничтожавшие врага.
   Но найти жилища нынешних доставучих эльфов не получалось.
   Все их действия были крайне неприятны. Молодой вождь ежедневно терял воинов, тогда как враги всегда выходили сухими из воды. Естественно, такое положение дел отрицательно сказалось на боевом духе Орды, с каждым днем опускавшимся все ниже и ниже. Все чаще возникали драки, зрело недовольство среди командиров, выливавшееся в ежедневные поединки.
   - Ну что за идиоты! - частенько орал он едва живым поверженным соперникам. - Может, кто-то из вас знает, как убить эльфа-лучника верхом на единороге? Или как выследить этих тварей в лесу? Так говорите!
   У молодого вождя не было ни лучников, способных точно слать стрелы дальше эльфов, не было и никого быстрее единорога. Шаманы могли лишь разводить руками, поскольку пробить сопротивляемость всадника на единороге они не могли, а воздействия на окружение не приносили видимого эффекта.
   Когда ко врагам прибыла волшебница, стало еще хуже. Не только орки и гоблины, но даже тролли гибли один за другим, и ничего не получалось с этим поделать. Мощь магии ужасала и подавляла. В Орде ежедневно возникали бунты против его командования, которые Грохт беспощадно давил с помощью преданных ему троллей. И сам молодой вождь не знал, кто убил больше гоблинов и орков: эльфы или он сам.
   В очередной раз остановившись на ночевку, даже самый тупой из троллей сразу понял, что внезапно сформировавшиеся тучи не естественного происхождения. Не бывает такого, чтобы между абсолютно ясным звездным небом и сильнейшим ливнем прошло всего пара минут.
   Не будь у Грохта шаманов, на этом историю Орды можно было бы и окончить. Но они были и быстро очистили небо над головой, вот только того, что этого явно недостаточно обрадованные победой своих духов, орки и не заметили. Гадство ситуации раскрылось на следующий день, когда Орда уже через полчаса наткнулась на размытые грунтовые дороги, по которыми телеги обоза проехать не могли.
   Шаманы предложили следующий вариант: по мере продвижения разгонять тучи над головой и вызывать духов засухи на дорогу. Грохт сначала согласился, но потом, поняв, что передвижение таким образом может затянуться не на одну неделю, оставил с обозом несколько самых преданных троллей, орков и гоблинов, приказав остальным взять съестное с собой и двигаться налегке через... образовавшееся болото.
   Эльфы, не очень комфортно чувствующие себя в болоте, ожидаемо не мешали переправе, только свое черное дело они уже сделали. Многие орки и гоблины до этого не сумевшие сбежать, теперь без особого труда уходили ночью целыми отрядами. К тому моменту, когда Грохт вышел к укрепленному поселению людей, в котором укрывались эльфы, Орда по сравнению с моментом начала дождя значительно сократилась, но это не слишком опечалило молодого вождя, который подумал, что наконец-то зажал врага в угол.
   Грохт слал гоблинов и орков в самоубийственные атаки, уменьшая количество едоков и снижая запас маны врага. Троллей отправлять в полноценную атаку он опасался, позволяя себе лишь дразнить противника, чтобы тот тратил запасы алхимического огня. И даже с такой осторожностью он умудрился потерять одного из толстокожих воинов.
   А затем, когда молодой вождь отправил очередную волну, остроухие сбежали с деревянных башенок и куда-то скрылись. Паранойя Грохта в тот же момент возопила, что здесь что-то нечисто, но вот, что именно, удалось понять лишь по прибытию в деревню, оказавшуюся покинутой. Нет! Орк, естественно, тщательно все обыскал, но ни одного эльфа не обнаружил. А это значило, что у волшебницы оказался свиток массовового портала, и она наверняка хохотала над его тупостью, когда изображала из себя загнанную в ловушку.
   Молодой вождь начал было костерить себя всеми словами, что повелся на такой очевидный развод, но долго заниматься этим ему не дали. Нервы сдали даже у Хаста, могучего воина-орка, от которого Грохт не ожидал предательства. Выжить удалось лишь чудом, благодаря помощи троллей, но драка, перекинувшаяся от предводителей на их подчиненных, уменьшила численность Орды еще на четверть, и это без учета потерь от массовых заклинаний волшебницы и стрел остроухих.
   Наверное, впервые, орк задумался о том, что может потерять всех воинов, причем не от стрел эльфов и заклинаний волшебницы, а от рук верных ему воинов. Тем не менее, Грохт тут же отогнал пораженческие мысли и сосредоточился на обдумывании тактики и стратегии, чтобы остановить запущенное врагом самоучичтожение его Орды.
   - Там единороги! - услышал он вопль гоблина-дозорного.
   Проклятые рогатые лошади изучающее смотрели в сторону зеленокожих своими дьявольски умными глазами. И реши они напасть, погибли бы очень многие.
   Но молодой вождь знал, что эти твари не станут нападать. Эти твари будут до последнего пытаться спасти свою шкуру и вступят в бой лицом к лицу, лишь когда их прижмут к стенке, и бежать будет некуда. Орк мысленно поклялся, что когда сравняет замок проклятой волшебницы с землей, он лично сдерет шкуры со всех шибко умных лошадей.
   Стоило отвлечься, как авангард попал под удар шаровой молнии.
   - Там в руинах эльфы! - проорали с разных сторон.
   - Сокрушим их в подземельях, там они беззащитны и никуда от нас не убегут!
   - Эта молния - точно ее рук дело, - мрачно пробормотал Грохт. Лесные эльфы в подземельях, там где их силы минимальны - подарок судьбы. Так решило большинство орков, без команды с боевыми кличами хлынувших в подземелье и на единорогов, но трусливые лошади предпочли спастись бегством.
   - Трур! - крикнул вождь.
   - Я не пролезу в подземелье! - виновато развел руками тролль.
   - И не надо. Возьми еще пару троллей с собой и охраняй вход, - приказал орк.
   - Но ведь туда столько наших побежало?! - недоуменно воскликнул гигант.
   - Ловушка это, - мрачно буркнул Грохт.
   - Но...
   - Эти горячие головы меня уже почти не слушают, - поморщился вождь. - Теперь, все, что я могу - это привести Орду к замку этой мерзкой твари и организовать правильную осаду. Как только захватим его, сможем быстро вернуть былую мощь.
   В подземелье устремились многие, да только возвращаться никто не спешил.
   - Здесь плохое место, - мрачно произнес главный шаман. - Лучше уйти подальше.
   - Мы останемся здесь, - безапелляционно заявил орк.
   - Но...
   - Пошел вон! - рыкнул Грохт, и непонятливого шамана, словно ветром сдуло.
   Может, тут и правда плохое место, но оно сухое и, возможно, богатое на трофеи. Многие орки похватали бесхозное оружие хорошего качества из кучи, видимо, собранной здесь волшебницей, чтобы перевезти в замок. Еще большая часть ринулась на добычу трофеев в подземелья, лучшим из которых стала бы голова с острыми ушами.
   "А может, мы и правда смогли застать эту тварь в безвыходной для нее ситуации? - с надеждой подумал вождь, а затем грустно вздохнул. - Такие сволочи хватаются за жизнь до последнего, так что подобные надежды слишком оптимистичны".
   Орда обустраивалась на новом месте с небывалым подъемом боевого духа.
   У всех были радужные надежды, что вот-вот они настигнут проклятых эльфов и вырежут их одного за другим. Мягкая сухая трава казалась настоящим раем по сравнению с влажной грязью, на которой им приходилось спать до этого. Зеленокожие, конечно, привычны к грязи, но тяжелые условия в походе даже у них плохо сказываются на морали.
   Грохт с наслаждением расположился на подстилке и, не успев заснуть, вскочил от криков и лязга железа. Ему казалось, что нормальные условия ночевки должны были уменьшить напряженность, но, как оказалось, эти предположения оказались излишне оптимистичными. Склонные к бунту встречались то там, то тут, причем куда чаще, чем ранее.
   - Вождь! Это место проклято! - снова завел шарманку шаман. - И оружие то проклято!
   - Пошел вон! - как и в прошлый раз прогнал старика орк, в этот раз для верности метнув в его сторону топор. Не попал, потому что и не собирался.
   Скорее всего, говорящий с духами был прав, но у Грохта просто не было возможности увести воинов отсюда до утра. Раздраженные и усталые, они вряд ли добровольно расстанутся с хорошим оружием из той кучи, как и не согласятся ночевать в грязи при чистенькой сухой удобной полянке рядом.
   Поняв, что волнения будут продолжаться до самого утра, молодой вождь приказал будить его только в крайнем случае, а сам завалился спасть.
   - Вождь! - разбудил его панический крик охранника. - Беда!
   - Чего там? - пробормотал Грохт и выглянул из палатки.
   Большое количество орков и гоблинов дралось с не меньшим числом орков и гоблинов.
   - Из руин выбежали те, кто зашел туда несколько часов назад, и устроили резню! - испуганно ответил лысый орк.
   - Всем собраться в толпу и убить всех в той области, - распорядился вождь.
   Выявить, кто из них предатель, было невозможно, так что единственное, что ему оставалось - уничтожить всех. Может, это и не очень правильно с точки зрения справедливости, но один не выявленный предатель мог привести к смерти десятков, а то и сотен орков, так что для грядущей победы Орды на это придется пойти.
   За пару часов рубки число воинов уменьшилось еще сотен на восемь, зато оставшиеся стали чуть сильнее, а также огромное число предателей отправилось на тот свет.
   - В последнее время мы только своих и рубим, - услышал Грохт недовольный тихий голос орка, но сделал вид, что не заметил.
   Эти слова были горькой правдой. Вождь чувствовал, что в последние дни его власть трещит по швам, и отчаянно пытался сохранить ее, как мог. Всегда действенное запугивание теперь почти не работало, и получилось так, что продлись этот поход еще дня два, от его войска не останется ничего.
   Орк вошел в палатку и улегся на шкуры.
   Сон никак не шел, поэтому Грохт взял меч и щит и решил выйти наружу потренироваться. И как раз в этот момент стенку палатки перед его глазами прорезало лезвием, после чего во временное жилище вождя бесшумно проскользнул высокий эльф с мечом и кинжалом в руках.
   Орк, издав боевой крик, на автомате бросился в атаку и сразу понял, что нужно бежать. Враг был сильнее, быстрее и искуснее. Чтобы не погибнуть сразу, вождь активировал сразу все имеющиеся усиливающие артефакты и использовал вложенную в топор молнию. Заклятье разбилось о подставленный меч, затем остроухий быстро пошел в атаку, которую Грохту на секунду удалось сдержать вложенным в щит заклинанием "Щит". Убийца быстро уничтожил магию, но даже коротких выигранных мгновений хватило, чтобы на помощь пришли орки из охраны.
   - Эльфы! - проорали они, присоединяясь к битве.
   Воины бросились на эльфа. Тот сделал шаг в сторону, избегая удара слева, едва уловимым движением клинка скорректировал траекторию движения топора и вогнал кинжал в сердце.
   Грохт, оставив сородича умирать, принялся быстро пятиться назад, но всего через пару секунд во что-то уперся. Этим "что-то" оказалась голова Трага - четырехметрового тролля.
   - А что тут происходит? - удивленно вытаращился он на падающее тело последнего охранника.
   Мгновением позже о морду гиганта разбилась склянка, из которой вырвался огонь. Траг дико взревел и резко выпрямился, выдернув тканевые стены и потолок из земли. Не способный размышлять из-за дикой боли, тролль запутался в плотной ткани и удачно рухнул на землю - между орком и эльфом.
   Вождь воспользовался моментом и побежал вглубь лагеря, созывая:
   - Все ко мне! Одолеем трусливых эльфов!
   Орки были на подъеме, поскольку эльфы, наконец, вступили в ближний бой и стали досягаемы. И пусть зеленокожие гибли десятками и сотнями от копыт и рогов единорогов, стрел эльфов и когтей дересов и стража!...Это была битва!
   Грохт понимал, что является главной целью тварей, так что, вопреки обыкновению, старался держаться за спинами подчиненных и управлять войсками. В первую очередь, пока орки и гоблины сдерживали атаку, вождь приказал троллям собраться в одном месте. Неожиданным ударом самых могущественных воинов он надеялся убить как можно большее число остроухих...
   Шестое чувство заставило орка отпрыгнуть влево. Уже после он заметил метательный нож, с траектории которого умудрился убраться.
   БУМ!!!
   Нож взорвался, разбросав орков в разные стороны, и если сородичи Грохта падали замертво, то его самого лишь контузило.
   Ошалелыми глазами молодой вождь смотрел на остроухого, начавшего метать в него ножи. Первый - что-то утащило вождя в сторону, второй - снова...
   Убийца метал ножи, а орк каждый раз невероятным даже для себя самого образом уходил от них.
   "Я понял! - неожиданно стукнуло в голове у зеленокожего. - Я избран самой Судьбой, чтобы покорить Мир, а значит - не могу умереть".
   Безумно расхохотавшись, Грохт бросился в атаку на врага, теперь взявшего в левую руку чуть изогнутый меч.
   Орк смеялся и рубил, смеялся и рубил.
   Остроухий сильнее, быстрее, искуснее и владеет какой-то магией... Но какое это имеет значение, если на его, Грохта, стороне Провидение?! Вождя шатало из стороны в сторону, множество раз он лишь в последний момент уходил из под удара, но при этом не мог создать ни единой опасной ситуации для врага.
   "Эльф - магический мечник, да еще и элита", - оценил орк и улыбнулся. Только победив такого он сможет доказать не только себе, но и всем остальным, что избран.
   Неожиданно враг вложил оба меча в ножны и что-то метнул в Грохта, которого жутко скрючило в попытке убрать с траектории движения, но, в этот раз почти безуспешно. Один из сюрикенов разорвался всего в сантиметре от голени, сломав орку кость, и еще один больно впился в плечо.
   Не успел Вождь осознать свое плачевное положение, как в него снова полетели сюрикены, от которых Предвидение его, почему-то, спасать не успевало. Тут бы и окончилась жизнь орка, но подоспели тролли и несколькими взмахами дубин вынудили эльфа отступить. Вместе с ним бежали и остальные нападавшие.
   - Трусы... - чуть слышно выдохнул Грохт и потерял сознание.
   ***
   Разбудило меня сообщение о гибели подданных.
   Причем не тех, что пытались вместе с Энти прибить вражеского героя, а охранников покинутого эльфийского анклава.
   Эльф и две феи были убиты одновременно, не успев даже подать сигнала тревоги.
   "Всем срочная эвакуация, - скомандовала я отдыхавшей группе. - И вход завалите сразу после отхода. Даже не пытайтесь устроить ловушку, - добавила я после некоторого промедления".
   До чего же заманчиво было заманить темных эльфов - а никто другой такое совершить просто не смог бы - но если уж у них получилось незаметно устранить лесных эльфов в лесу, нет никаких сомнений, что в подземельях ситуация только ухудшится.
   Поддавшись жадности и уверив себя в неуязвимости моих остроухих подданных в лесу, я совершила ошибку. Понятно, что с моими скромными силами нечего было и пытаться распылять силы на охрану пустующего поселения, но желание сохранить имеющиеся строения было слишком велико.
   Решила проверить успехи ночной вылазки и... невольно выругалась.
   Я не стала отправляться вместе со всеми из-за прокаченных классовых умений, демаскирующих меня перед любым наблюдателем на пару сотен метров. Но знай я, какая неразбериха будет в лагере противника, обязательно бы присоединилась. И этот орк точно бы не ушел.
   "А Энти после выполнения квеста и становления элитой вообще в монстра превратился", - невольно покачала головой я.
   Признаться честно, момент, когда эльф стал магическим мечником прошел мимо меня. Вроде бы, какой-то эльф-мастер толи решил стать деревом, толи уйти к предкам, толи еще что-то, но важно то, что он передал Энти все свои умения, превратив моего первого эльфа в машину смерти.
   Не будь на орке этой странной защиты и не прикрывай его тролли, там бы и полег, но нет, так нет.
   "Ваше Величество, мы успешно эвакуировались, проход обрушен", - отчитался эльф.
   "Принято".
   Вот и отличненько.
   Спать, наверное, уже особого смысла нет, поэтому сразу налегаю на учебу, а затем еще и занимаюсь кандидатской. В отличие от обучения, лимитированным тремя часами в день, время на написание ученой степени не ограничено. Можно заниматься хоть с утра до ночи, хоть раз в неделю на протяжении тысячелетий. Условий всего три. Во-первых, срок между началом работы и ее окончанием не может быть меньше двух недель. Во-вторых, научное исследование должно быть проведено лично, попытка выдать чужую работу за свою всегда приведет к провалу. А в-третьих, награда за защиту целиком и полностью зависит от научной ценности работы.
   Поэтому, пока у меня нет срочных дел, я трачу время на исследование "Создание Артефактов Неклассическими Методами". Как ясно из названия, работа заключается в описании создания предметов без использования механики зачарования. Конечно, основную работу проделает Абадин, но, если верить его словам, я внесу не меньшую лепту в создание артефакта. Еще гном клятвенно пообещал, что подробно обо всем расскажет сразу по завершению прохождения испытания.
   Пока же не теряю времени и внимательно изучаю книги об известных случаях нетипичного изготовления артефактов, а также учебники по рунам Фэйри - хотя последние мне пока недоступны, их вполне могут использовать мои подданные, а уже через них - я.
   Итак, что же такое руны Фэйри и чем они отличаются от обычных?
   Руны Фэйри для меня - это надписи на русском языке, которые можно запитать очками влияния и активировать герою или рунному магу с соответствующим умением.
   Вообще, есть какие-то рисунки, означающие несколько букв и представляющие отдельную руну, но из-за тотальной недоработки не вошедших в релиз рас нормальной документации по ним нет, как и, подозреваю, самих изображений. То еще удовольствие - пользоваться не до конца реализованными механизмами. Конечно, из этого всего возникает соблазн найти какую-нибудь имбалансную штуку и багоюзерствовать ею до победного, но и с этим пролет - сила рун у чародеев шестого посвящения приравнена к сильнейшим обычным, а у еще не прошедших испытания - к слабейшим.
   Что же до различий, то их тьма. Из-за того, что расы так по нормальному и не сделали, чародейские (Фэйри) руны воспринимаются оценочной системой не более чем простыми надписями, из-за чего все имеющиеся системы-помощники для игроков оказываются практически неприменимы при использовании этих рун.
   Кроме того, чародейские руны требуют не ресурсов, а очков влияния. Как мне кажется, это скорее преимущество, чем недостаток.
   Еще одним достоинством является то, что в рунах Фэйри все ментальные приемы известны сразу, а руны остальных типов открываются после прохождения первого же испытания, тогда как обычные нужно либо открывать из тома знаний, либо покупать на аукционе, либо найти в путешествии. Но при этом эффективность рун чародеев целиком и полностью завязана на количество пройденных испытаний, для прохождения которых с каждым разом нужно выполнять все больше и больше разнообразных условий. В итоге может получиться, что пока мои гномы будут пользоваться рунами средней силы, враг заполучит несколько приемов максимального уровня.
   "Ваше Величество, враг на подходе!" - телепатировал Энти.
   - Что ж, наконец-то мы покончим с этой Ордой, - пробормотала я и двинулась наверх.
   Оказалось, что разбираясь с институтскими делами, я просидела до самого вечера.
   Зеленокожие окружали нас со всех сторон, но теперь это были не те орды, что я видела при штурме человеческого замка. Если брать стоимость войска против стоимости, то враг вряд ли превосходил нас более чем в три раза. И это при том, что ко вторнику третьей недели высоту стен и башен подняли до семи метров, а затем усилили рунами. С учетом огромной мощи, моей и друидов, непись должен бежать, поскольку его успех невозможен.
   - На что он рассчитывает? - вслух задумалась я.
   - Если он не захватит ваш замок, то навсегда потеряет возможность стать чем-то большим, - ответил незаметно подошедший Абадин. - Неделю назад он руководил стихией, которая сметала все на своем пути, и посмотрите, во что эта стихия превратилась.
   - Несколько тысяч гоблинов и орков и пара десятков троллей, - подсчитала я врагов глазами птиц-разведчиц.
   - Верно, всего лишь небольшая армия, - кивнул гном. - Если бы этот орк сбежал, ему бы никогда больше не довелось направлять Орду, как всесокрушающую стихию. И испробовав эту власть однажды, он поставит на кон все, чтобы не лишиться ее.
   Снова окидываю поле боя изучающим взглядом.
   Нас и Орду отделяли три сотни метров, минное поле и неприступные стены. На каждой из них под прикрытием зубцов расположились семь эльфов-лучников, четыре феи и три драконида. Внутри башен у бойниц засели сорок полуросликов с арбалетами, а наверху таны и два нанятых вчера вечером старейшин - гномов в полных доспехах с тяжелыми арбалетами, имеющими умение Арбалет Рун, аналогичных умению Молот Рун. За стенами укрылись два тролля, а в паре километров от замка ждали приказов семь единорогов и грифон.
   Противостояла нам беспорядочная толпа орков и гоблинов, а также тролли, сейчас мастерящие что-то из деревьев под руководством героя.
   - Грязные твари рубят наши леса, - схватилась за голову подошедшая ко мне Лиза. - Ваше Величество, давайте их всех уничтожим!
   - Конечно же мы их уничтожим, - согласилась я. - Но пока выждем.
   Ну и заскоки у этих ушастых - рисковать жизнями ради сохранения пары деревьев...
   Время шло, тролли все мастерили и мастерили, а никаких движений в какую-либо сторону не было.
   - Шугануть их, что ли? - вздохнула я.
   - Может, они специально тянут время, чтобы нас выловить, - предположил Кальдо. - В противном случае у них не будет и шанса.
   - Возможно. Но они тут неделями стоять могут.
   Удаляюсь вместе с друидами и Сарасой в заклинательный покой и отдаю приказ единорогам, после чего спокойно наблюдаю, как моя кавалерия на полном скаку врубается в ряды врагов, сметая все на своем пути. Поскольку тролли отведены, противопоставить что-то элитным лошадкам зеленокожие не в состоянии. Тем не менее, ближайшие орки инстинктивно увязываются вслед за ними и попадают в зону поражения шаровой молнии. Дожидаюсь наиболее благоприятного момента и... минус полсотни орков.
   Затем вешаю регенерацию на пару поцарапанных единорогов и командую: "Еще раз".
   Это несерьезно.
   Враги настолько дрянные, что максимум, на что их хватает - немного поцарапать единорога. И хотя из-за огромной магической сопротивляемости его лечение затруднено, при возможностях конклава это особой роли не играет.
   - Вы только посмотрите, что творится! - улыбнулась я.
   Друиды, естественно, ничего не видели, но настроение мое переняли.
   Пока их вождь мудрил какую-то конструкцию в лесу, его воины не выдержали и пошли на штурм. Без лестниц и каких-либо осадных сооружений, просто побежали к стенам, пылая праведной яростью. Поскольку барбакана у меня еще так и не появилось, пробиваю шаровой молнией единорогам путь наружу, а затем собираю конклав заново и бью по местам, где зеленокожие расположились максимально плотно.
   И если орки в большинстве своем вооружены топорами, то у гоблинов есть короткие луки и пращи, которыми они хоть и редко из-за невыгодного положения, но, в силу огромного количества, попадают в эльфов. Не смертельно, но приходится через раз вместо шаровой использовать регенерацию.
   Танам и старейшинам тоже прилетает, но они, облаченные в полные доспехи и защищенные слоем камня этого, кажется, не замечают.
   Наконец, наступает тот самый неловкий момент, когда орки со всех сторон подбежали к стене, но не знают, что делать дальше. По-идее, после этого должно было бы начаться массовое бегство, но почему-то зеленокожие упорно стояли, гибли под стрелами и заклинаниями, но продолжали стоять. При этом у меня почему-то разболелась голова.
   - Что ж получите, что желаете, багованные мобы, - пробормотала я, потирая виски.
   - РРРРррр-ааааааа! - прозвучал жуткий рык, и в сотне метров от стены появилась громадная тварь метров четыре-пять в высоту, очень похожая на медведя, только с бивнями.
   Не успела решить, что делать, как та взяла разбег побольше и на всей скорости протаранила стену.
   Кажется, я говорила что-то про прочность стен с наложенными на них рунами? Признаю, что дико ошибалась.
   Стену снесло, угробив сразу двух эльфов, дереса и кобольда. И то, что тварь сама сдохла от свалившихся на нее глыб при этой самоубийственной атаке, ничего приятного мне не принесло.
   Вызываю охотников в месте разрушения стены, где тело монстра уже растворилось, будто и не было его, а затем накладываю массовую каменную кожу.
   "Атанис, Барид, бегом на место прорыва", - приказываю я.
   Если подобных тварей больше не будет, то охотники под баффом должны продержаться довольно долго. Не отвлекаюсь и с помощью конклава луплю шаровой молнией по скоплениям воодушевившихся зеленокожих, быстро сокращая их численность.
   Откуда та зверюга вообще взялась? Я же просто не могла упустить такую громадину с моей превосходной воздушной разведкой! Неужели шаманы вызвали?
   Тем временем, от птицы мне пришел тревожный сигнал - вождь бросил возню с деревяшками и с обеспокоенным видом на кабане понесся ко мне вместе с толстокожей свитой. Когда же он вышел из-за деревьев, то лицо непися исказилось в гримасе торжества.
   Дурдом какой-то!
   Такое чувство, что тварь никто не призывал, а она сама явилась к сбрендившим оркам на помощь. И теперь из-за этого идиотизма я могу потерять очень многих. До прихода троллей таны вместе с драконидами, троллями, охотниками и Энти, конечно, продержатся, но потом будет очень непросто.
   Творю еще одну массовую каменную кожу на защитников.
   "Единороги и грифон, готовьтесь. Вы должны будете атаковать вражеских троллей по моему сигналу".
   Если что-то и поможет, то только удар с двух сторон. Пока тролли будут атаковать моих танов, отправлю им в спину единорогов и грифона сверху. Птичка точно помрет, но иначе будет только хуже.
   - Сокрушим стерву! - ревел орк-герой, скача на кабане. Следом за ним, не отставая, неслись тролли, ревевшие что-то невразумительное.
   "Вперед", - скомандовала я и приготовила шаровую молнию.
   Первую отправляю так, чтобы сокрушить всю мелочь слева от отряда вражеского героя, а вторую шлю чуть справа. На троллей особого эффекта атака не приносит, как и на героя, на котором рассыпается несколько амулетов. Враг врубается в моих танов, троллей и драконидов, начиная уверенно теснить их... несколько секунд, когда им в спину на полном скаку врубаются единороги, а на голову героя падает грифон.
   Ситуация меняется кардинально. Отряд чудом выжившего непися отчаянно отбивается от атак со всех сторон. Орки могли бы подойти на помощь и выправить ситуацию для вождя, но я, естественно, не собиралась подобное допускать. Эксплуатируя конклав на полную, бью по отрядам мелочи, скидывая откат то на одного друида, то на другого - благо под рукой их было одиннадцать плюс Сараса.
   Грифона ожидаемо смяли. Жалко, конечно, но вызванная им сумятица этого стоила. Затем закипела отчаянная битва, в которой мои воины были в более выигрышном положении. Во-первых, играло роль то, что тролли окружены, во-вторых, каменная кожа значительно снижала повреждения, а в-третьих, если кому-то из моих воинов и доставалось, на них тут же вешалась довольно сильная регенерация.
   Орк ожидаемо пытался вырваться из окружения вместе со своим отрядом. Сражались они отчаянно, убив сначала одного единорога, потом другого. Умерли и пара кобольдов, и дерес. Даже Дронд с учетом регенерации и каменной кожи был уже скорее мертв, чем жив.
   "Отойди! Живее!" - приказала я, не желая терять потенциального дракона.
   Но тот меня не послушал. Или же не мог услышать из-за состояния?
   И в тот самый момент, когда я уже почти похоронила мечту о скором приобретении драконьей армии, произошла следующая эволюция Дронда - он стал расширяться во все стороны, всего за пять секунд превратившись в огроменного абсолютно здорового синего дракона. Торжествующе крикнув, он ударил сильным электрическим дыханием в центр сопротивления и изо всех приобретенных сил бросился в атаку на троллей.
   Враг и так до этого пребывавший в крайне плачевном состоянии, был ошеломлен и всего за полминуты разорван моими воинами. Оставшиеся в живых зеленокожие, увидев гибель сильнейших, дрогнули и бежали, но давать им уйти никто не собирался. Охотники тут же бросились следом, эльфы залезли на единорогов и присоединились к погоне, как и расправивший крылья дракон.
   "Мы победили!" - издала мысленный вопль я на всем пространстве моего королевства. Наконец-то эта Орда, потрепавшая мне столько нервов повержена.
   ------------------------------------------------------------------------------
   1. Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 28.
   Выносливость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Колдовство или Логистика.
   2. Получен новый уровень!
   Ваш текущий уровень: 29.
   Ментальная Выносливость +1, Максимальное количество очков влияния +3!
   Выберите навык, который хотите изучить: Прославленный Тактик или Мастер Магии Воздуха.
   3. Получено достижение "Уничтожитель Орд".
   Вы малым числом смогли уничтожить орды врагов.
   Бонус: +5% к эффективности массовых заклинаний страха.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Всего через полчаса состоялся новый сбор совета, неполный, правда, из-за отсутствия Энти, но и этого пока достаточно.
   - Сейчас предлагаю наметить ближайшие планы, - объявила я. - Орк повержен, но большая часть гоблинов и орков сейчас шатается по нашим лесам, и лишь вопрос времени - когда они вновь соберутся во что-то серьезное. Хотя даже эти мелкие группы могут доставить проблем подконтрольным нам селениям, не выделять же на всех охрану из эльфов.
   - Ваше Величество, возьмите это, - попросил Кальдо и протянул мне какую-то книжку. - Он нашелся у поверженного вами орка.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Том Знаний "Военачальник".
   Желаете изучить?
   Внимание, при исследовании предмет станет привязанным.
   ------------------------------------------------------------------------------
   Желаю! Еще как, желаю.
   - Благодарю, Кальдо, - улыбаюсь, чувствуя душевный подъем.
   Сама я не собираюсь изучать умения из этого тома, зато мои герои теперь смогут их получить и, как следствие, значительно усилить мою армию. Кроме того, само наличие Военачальника позволит моим воинам на 50-м уровне становиться супер-элитой, значительно поднимаясь в мастерстве.
   - Не стоит, - покачал головой полурослик. - Я лишь доставил ваш трофей.
   - Каждый из моих подданных сделал все возможное, чтобы сделать нашу победу реальностью, - качаю головой. - Так что, не стоит приписывать все заслуги исключительно мне. Праздник по случаю победы мы обязательно устроим и наградим отличившихся, но сейчас нам нужно быстро решить, что делать с разошедшимися по округе орками и гоблинами. А заодно и с темными эльфами, которые больше не будут ждать у моря погоды.
   - Ваше Величество, предлагаю следующие действия, - начал Кальдо, что-то подсказывает мне, что герой еще до моего вопроса много думал об этом. - Приказать танам и архитекторам проложить тоннель к темным эльфам, а затем объединенными силами обрушить всю нашу мощь на темных эльфов. Атаковать драконами, эльфами и единорогами снаружи, а танами и драконидами нанести неожиданный удар из-под земли - то есть, по подземной инфраструктуре противника.
   - План неплохой, - отметил Абадин. - Но тут главное - не спешить. На прокладку столь длинного туннеля уйдет как минимум три дня даже у танов. Кроме того, у темных эльфов есть Ложный Источник, который Ллос сразу же перестанет поддерживать, как только мы выбьем оттуда ее прихвостней. Без поддержки богов, могущественных магов или чародеев высоких кругов посвящения, подобные объекты быстро рассеются без следа. Но, если вы пройдете первое испытание, то получите возможность повысить свою ментальную выносливость за счет его поглощения.
   - Было бы неплохо, - задумалась я. - Так, у нас же Институт Ювелира достроился, как понимаю...
   - Верно, - кивнул гном. - Теперь два ювелира изготавливают для вас корону.
   - Корону? - удивилась я. Какое бы положение я ни занимала, всюду таскаться с короной на голове казалось излишне пафосно. Да и неудобно это, наверное.
   - Корона является символом власти, поэтому она как нельзя лучше подходит для наших целей. Другой предмет на такие же полезные глобальные эффекты не зачаруешь. Кроме того, не забывайте, что артефакт будет иметь поглощающую способность, так что, если пожелаете, можете превратить его и в заколку, и в диадему, и в любой-другой головной убор, - успокоил меня советник.
   - Да, это имеет смысл, - кивнула я.
   - Ваше Величество, - произнесла Мари. - Мы должны не забыть отделить оружие с эффектом "Безумие" от остального и убрать его подальше, иначе страшно подумать, что может случиться!
   Молодец, Мари. К стыду, я про это как-то и забыла. Действительно, страшно подумать, что могло произойти, если бы мы забыли про оружие с сюрпризом.
   Следующей высказалась я, и уже в полночь верхом на Дронде полетела реализовывать свою задумку.
   "Как же это прекрасно - летать", - подумала я и, желая поделиться мыслью с драконам, передала ее ему. Забавно, что нечто похожее недавно совершила и моя шпионка, при пересечении завесы потерявшая мое подданство и, как следствие, зарплату.
   "Полностью согласен", - довольно отозвался он.
   План был прост - добраться до обоза, шугануть охрану и попытаться переманить троллей к себе. А затем летать от одной группы зеленокожих до другой, пока не удастся взять оба доступных уровня.
   "Вижу телеги, - сообщил более зоркий Дронд, обладающий умением Темное Зрение. - В охране около пяти сотен орков и гоблинов, а также четыре... нет, пять троллей".
   Мда...
   Без конклава и армии с одним лишь синим драконом и на голой силе будет трудно.
   "Твоя задача следующая, - вздохнув, начала объяснять я. - Грозно летаешь и пускаешь молнии, только в троллей смотри не попадай. Приступай".
   "И все? Но как мы тогда победим?" - удивился дракон.
   "Увидишь", - туманно отозвалась я, не совсем уверенная в успехе.
   У меня, как чародейки, есть огромный, практически ничем не ограниченный, спектр ментальных приемов. И единственная причина, по которой я редко пользовалась чарами - их чрезвычайно низкая сила.
   До прохождения испытания, мощь всех чар ограничена первым уровнем, что означает не более 30 маны и на заклинание. Все массовые заклинания, в том числе и страха, в магии разума имеют третий уровень, а значит, стоят 90 маны. Ясное дело, что массовый страх в моем исполнении, да еще и без использования конклава, сможет лишь усилить уже имеющийся страх, но никак не вызвать его.
   Электрическое дыхание вырывается из пасти дракона и мгновенно убивает два десятка орков, собравшихся у костра. В этот момент нас замечают и в лагере возникает шебуршение.
   Здоровенный электродышащий летающий ящер страшен? Как мне кажется - да. А теперь получите добавки и от меня.
   Чары массового страха врываются в толпу гоблинов, и они в панике бросаются в разные стороны. Паника - вот главное достоинство этих чар. Как правило, огненный шар или шаровая молния позволяют уничтожить всех с низкой магической сопротивляемостью в определенной области. Воспользовавшись заклинанием массового страха, в той же области заклинатель никого не убьет, зато перепуганные цели разбегутся в разные стороны, снижая боевой дух всех поблизости. Если у героя нет достаточно прокачанных Лидерства и Стойкости, либо защитных баффов, всего несколько заклинаний могут повергнуть в бегство всю его армию.
   С каждым электрическим дыханием и массовым страхом в лагере нарастала паника - героя там не было, а гоблины, по природе трусливые, прекрасно поддавались этим слабеньким заклинаниям. В очередной раз вместо гоблинов целью заклинания делаю орков, с удовольствием отмечая, что и они уже достаточно "дозрели", чтобы поддержать массовую панику в лагере. Паникующий гоблин - не такое уж редкое явление среди зеленокожих, но впавший в то же состояние орк - редкость, поэтому и боевой дух из-за них падает куда сильнее.
   В итоге, к тому моменту, когда у меня кончились очки влияния, мелкие зеленокожие обратились в бегство, а возле обоза остались только нервно переминающиеся тролли.
   "Садись метрах в ста от них, желательно там", - пересылаю образ холма.
   Гиганты смотрят на нас внимательно, не зная, как реагировать. Вспоминается моя первая встреча с этими существами, когда пара троллей стояла под стенами замка и точно так же не знала, что делать.
   - Ваш вождь сражался отважно, но сил и умений ему не хватило, чтобы победить! - усиленным магией голосом произнесла я. - И тогда, умирая, он попросил, чтобы я позаботилась о могучих бесстрашных троллях, которыми он очень дорожил. Я решила, что если эти воины и впрямь окажутся бесстрашны, то я предложу им службу. Признаю вас достойными и предлагаю стать частью королевства Дэй. Тех, кто согласится, ждет трехразовое питание, множественные битвы под прикрытием могучей магии и отличное вооружение, если достойно проявите себя в бою.
   Монолог на мой взгляд... не очень. Но для туповатых троллей самое оно.
   Гиганты с недоверием посмотрели на меня и начали глухо перерыкиваться на протяжении пяти минут, которые я и Дронд терпеливо ожидали ответа. Жаль, конечно, что очков влияния не осталось, но и без них, как мне кажется, выбор у толстокожих небольшой. Наконец, они приняли решение, и самый высокий заявил:
   - Если докажешь, что Грохт мертв, то мы согласны.
   Непроизвольно улыбаюсь:
   - Его тело обязательно доставят вам, как только мои войска доберутся сюда.
   На всякий случай оставляю пару птичек-разведчиц наблюдать за троллями - а вдруг решат смыться с обозом.
   "Пришла пора собирать кровавую жатву, Дронд".
   Ответом мне приходит чувство истинного счастья драконида, мечтающего когда-нибудь стать Высшим Драконом. В отличие от него я пока не испытываю жажды к постоянным убийствам, лично уничтожая мобов лишь по мере необходимости для поднятия уровня.
   Возможно, то, что сорвавшиеся не могут вернуться в реальный мир - даже хорошо, ведь кто знает, как изменится мир, если бы в нем появилось огромное количество людей, привыкших убивать тысячами и большей частью испытывающие от этого удовольствие - иначе, зачем бы они играли?
  

Оценка: 7.43*23  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"