Гаврилова Анна: другие произведения.

Астра 3. Упрямое счастье, или Воспитание маленького дракона

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
Уровень Шума. Интервью
Peклaмa
  • Аннотация:


    Погоня за счастьем - дело крайне утомительное, и главное здесь не только догнать, но и сохранить собственные нервы. С первым герцог Кернский справился, а со вторым - увы. В итоге, вместо предложения руки и сердца, Астрид дочь Трима услышала: "Ты свободна во всём, но твоё мнение по поводу свадьбы меня не интересует". Будущей герцогине такой ответ совсем не понравился, и...
    И что ей оставалось делать? Сесть и смириться? Или дать волю собственному упрямству и посмотреть, что из этого получится? Как ни крути, а второе точно лучше. В конце концов, у счастья тоже есть нервы, а ещё... хвост, крылья, когти и небольшой, но веский запас вредности! Главное с этой вредностью не переборщить. Или?..

    homepage counter quot title= счетчик quot title=

    Книга вышла в издательстве Эксмо
    Здесь размещена частично
    Бумажный вариант доступен например в Лабиринте


Анна Гаврилова

Астра 3

Упрямое счастье,

или

Воспитание маленького дракона

  
  

Пролог

  
   Окна экипажа были зашторены, так что возможности полюбоваться красотами подъездной дороги я не имела. Видеть замок так же не могла, но грустить по этому поводу не собиралась. Более того - несмотря на некоторую ограниченность, я была почти счастлива. И очень ждала окончания этого путешествия!
   Наконец, чудо свершилось.
   Драконья сущность уловила близкое присутствие множества людей, а в следующее мгновение в карете сделалось совсем темно, что означало - мы арку ворот проезжаем. Дальше - дружный вой десятков труб и не менее дружное "ур-ра" от представителей замкового гарнизона.
   Экипаж замедлился и очень скоро свернул. А потом остановился и стало ясно - всё, приехали.
   Я мысленно ухмыльнулась и нетерпеливо заёрзала на сидении. Жутко хотелось подстегнуть события - открыть дверцу и выйти из кареты самостоятельно, - но я сдержалась. Вместо этого поёрзала снова, расправила плечи и принялась ждать. И дождалась, разумеется!
   Слышала, как их светлость герцог Кернский спешился и передал вожжи слуге. Чуяла, как одёрнул камзол, поправил плащ и снял дорожные перчатки. Затем снова звук шагов и кто-то точно взялся за ручку двери.
   Щелчок. Плавный, но всё-таки рывок, и... ошарашенная тишина вместо слов о том, что мы прибыли.
   Красивое аристократичное лицо заметно вытянулось, серые глаза сурово блеснули. Герцог Кернский даже подался вперёд, словно намереваясь не выпустить из кареты и, более того, заставить трансформироваться обратно, пока никто не увидел. Но я не далась!
   - Ву-у-у, - буркнула деловито.
   Тут же соскочила с диванчика и, прежде чем блондин опомнился, спрыгнула на мощёный булыжником двор.
   Тишина, которая наполняла пространство, стала прямо-таки звенящей. А в следующий миг я услышала шумный вздох и радостное:
   - Астра!
   Стремительно развернувшись, я невольно присела на попу - уж слишком неожиданной эта встреча была. Но тут же опомнилась, и в припрыжку помчалась к ней - к моей большой и доброй Роззи!
   Кухарка стояла среди прочей прислуги, и вся эта толпа дружно взвизгнула. Ну а когда народ в панике отпрянул, стало ясно, что всё гораздо лучше, чем могло казаться.
   Кроме Роззи тут обнаружились Жакар и Полли. Ну и ещё несколько знакомых по жизни в столичном особняке лиц. То есть часть прислуги вслед за нами в Керн переехала. И это, несомненно, радовало.
   - Ой ты моя хорошая! - воскликнула Роззи, когда я подскочила и попыталась боднуть повариху в колено.
   - Астрочка! - поддержала Полли. - Неужели! Неужели нашлась!
   - Кхе-кхе, - внёс свою лепту Жакар. Невероятно довольный, как ни странно. - Ну надо же кто вернулся.
   - Ву-у! - радостно ответила я. И даже хвостиком, как хорошая девочка, вильнула.
   Потом скосила взгляд на толстяка-мажордома и, крутанувшись на месте, доверчиво подставила спинку.
   Гладьте! Гладьте и чешите! Пока я от недостатка ласки в организме не померла!
   Мой манёвр поняли верно. Жакар, Роззи и Полли принялись и гладить, и чесать. А ещё они ласковые слова говорили, и вообще умилялись, в то время как замковая прислуга по-прежнему пыталась проглотить свой шок.
   Представители стражи тоже глаза таращили и дружно держались за рукояти мечей. Думаю, они бы непременно на маленькую красивую меня бросились, если бы ни Вернон.
   Просто начальник управления магического надзора сидел на лошади и ухохатывался. Причём, чем дальше, тем громче. Зато герцогу Кернскому смеяться совсем не хотелось. Сложив руки на груди, он стоял у кареты и отлично гармонировал с тёмными тучами, которые стремительно заволакивали небо.
   И хотя выглядел герцог Кернский поистине грозно, я пугаться не собиралась. Повернулась, одарила взглядом янтарных глаз. Потом подумала и, вывернувшись из объятий Роззи, помчалась к нему.
   Ты только посмотри какая я маленькая и красивая! - безмолвно воскликнула я. - Глянь какие у меня крылья! Какой гребень! Лапки! Хвост!
   Но герцог Кернский прелесть маленького дракона не оценил. Присел на корточки, обхватил руками мою морду и сказал банальное:
   - Совести у тебя нет.
   В голосе светлости звучал укор. Словно он сам тут совершенно не причём! Словно моя трансформация - вздорное, никем не спровоцированное желание. И это стало поводом фыркнуть, презрительно прищурить глазки и, вырвавшись из захвата, вновь посеменить к Роззи.
   - Ас-стра... - попытался урезонить Дан.
   Я повернулась, одарила их светлость ещё одним взглядом и продолжила путь.
   Тот факт, что возница, который бессменно вёз от самого Рестрича, слегка выпал в осадок и окончательно в моём оборотничестве убедился, не волновал ничуточки. Равно как и наличие чемоданов с женской одеждой, которые в данной ситуации смотрелись очень даже подозрительно.
   Плевать! Я устала прятаться и жить в вечном страхе разоблачения. Пусть теперь этот вопрос Дантоса заботит. А я... я пока на кухню с инспекцией схожу. Тем более что там, судя по аромату, которым пропиталась Роззи, телячьи котлеты жарят.
   - Астра, - снова позвал блондинчик, но я даже глазом не моргнула.
   Подошла к Роззи. Привстав на лапах, тыркнулась носом в раскрытую ладонь и сказала жалобно:
   - Ву-у-у.
   - Обижал? - догадалась кухарка.
   Ужасно захотелось кивнуть, но я сдержалась. Вместо этого сделала ну о-очень жалобные глаза и повторила:
   - Ву-у-у!
   - Ну пойдём, - ответила повелительница сковородок и скалок. - Перекусим, а потом замок посмотрим.
   И уже не мне, а Дантосу:
   - Ваша светлость, вы не возражаете?
   Блондинчик поджал губы, вздёрнул подбородок и... промолчал.
  

Глава 1

  
   Замковая кухня оказалась ну прямо-таки огромной. Места было столько, что хоть танцы устраивай! А ещё несколько печей, добрая дюжина разделочных столов, ряд половников и лопаток, сильно напоминающий военный арсенал.
   В общем, зрелище впечатляющее. Причём настолько, что переступив порог этой самой кухни, я невольно втянула голову в плечи и подумала внезапно: а что если погонят? Но в следующий миг до утомлённого долгим путешествием мозга дошло - я же тут не одна, я с Роззи! - и необоснованные страхи отступили.
   А я расправила плечи, вздёрнула подбородок и продолжила путь. Шла чётко за кухаркой и уже предвкушала встречу с телячьими котлетами. И как-то не подозревала, что действительность окажется гораздо лучше ожиданий. В том смысле, что меня не только котлеткой угостят, но и овощным салатом, и сдобной булочкой, и миской свежего ванильного пудинга!
   Последний был особенно хорош. Ровная консистенция, приятная вязкость, и привкус ванили очень насыщенный! Вот только насладиться в полной мере не получилось - к моменту, когда я добралась до пудинга, в кухне случился аншлаг.
   Да-да, сюда подтянулись все! Все те, кто отпрянул от меня в момент приезда. И хотя драконье чутьё подсказывало, что народ по-прежнему боится, стоять и таращиться им это не мешало.
   Ну и спрашивать, конечно...
   - А это что? - пропищала какая-то девица, из горничных.
   - Это кто? - вопросил шепотом огромный бородач.
   - А оно кусается? - поинтересовался мальчишка лет десяти. Потом поправил замызганный поварской колпак и, вытерев рукавом нос, добавил: - И как его зовут?
   Сочетание "сопливый нос и рукав" в исполнении... поварёнка, мне не понравилось. Причём не понравилось настолько, что я подавилась и ошарашенно вытаращилась на Роззи. В моих глазах застыл закономерный вопрос: этот пацан какое-то отношение к поданному угощению имеет?
   Но... увы. Увы, толстушка даром телепата не обладала. Поэтому, вместо того, чтобы ответить мне, сказала мальчику:
   - Это не оно, а она. И зовут её Астрой. А насчёт кусается - зависит от поведения. Будешь приставать - укусит точно.
   Я испытала прилив благодарности. Потом обнюхала пудинг и... рискнула продолжить трапезу. Но получилось так себе.
   - Роззи, мне кажется, или это в самом деле... - говоривший поперхнулся, но всё-таки закончил: - ...дракон?
   Толпа челяди после этих слов охнула, но не отступила. И тут же загомонила, мол: дракон? Да быть такого не может! Драконы же большие, и огнём дышат! А этот...
   Очень захотелось пустить показательную струю дыма, но я опять сдержалась. В последний раз обнюхала пудинг и, найдя глазами толстопузого Жакара, шагнула к нему.
   Вот теперь народ подпрыгнул, но отскочил недалеко - всего на полшага. А в наступившей тишине новый вопрос прозвучал:
   - А откуда?
   - Откуда-откуда... - передразнила Полли ворчливо. - Из цирка!
   Толпа встрепенулась, навострила уши, а я...
   - Ву, - сказала тому, кто в столице выполнял обязанности мажордома. - Ву-у-у!
   Я намекала на обещанную экскурсию, и дедок понял. Он растянул губы в улыбке и сделал приглашающий жест. Челядь, которая мгновенно оценила ситуацию, тут же расступилась, и мы с Жакаром пошли...
   В миг, когда покидали кухню, на Роззи и Полли обрушился целый шквал вопросов, но посочувствовать женщинам я не могла. Вместо этого удивилась. Вот почему, скажите на милость, в замке ничегошеньки про карликового дракона не знают? Почему ни Жакар, ни остальные историей нашего знакомства не поделились?
   Объятая этими мыслями, я стрельнула глазами в дедка, и тот (о чудо!) всё-таки сообразил.
   - Их светлость попросили помалкивать, - сообщил Жакар шепотом. - Тем более возвращения твоего не предвиделось.
   Я примерно поняла, куда клонят, но всё равно удивилась. А в следующий миг услышала:
   - Их светлость уведомил, что отдаст тебя драхам, когда поймает. И... - толстяк выдержал паузу, - ...он обещал вернуться в Керн с кузиной.
   Всё. На последнем слове выдержка Жакара дала сбой! Мажордом сперва фыркнул, потом крякнул, а ещё через миг раскашлялся в бездарной попытке замаскировать смех. Я же... Нет, я не споткнулась! Просто остановилась и уставилась укоризненно.
   Прекрасно понимала, что домашние однажды догадаются, и ничуть этой темой не тяготилась. Но... но неужели так сложно подыграть? Взять и притвориться, будто ничего особенного не происходит!
   - А вообще мы скучали, - справившись с "кашлем", сказал Жакар. А через миг добавил иным, слегка дрогнувшим голосом: - И очень боялись, что вы не вернётесь.
   Нелепого "вы" я не заметила, а само признание порядком смутило.
   - Фррр, - стараясь скрыть это смущение, констатировала я, и... продолжила путь в заданном мажордомом направлении.
   Давай обсудим тему как-нибудь позже? Когда у меня не будет этого щемящего чувства в груди. И вообще, тут неизведанная территория, а я вроде как хищник. Перед тобой - ладно, но перед другими... мне нужно соответствовать образу, понимаешь?
   Понимал толстяк или нет - не знаю, но спорить с моим желанием не стал. Очень скоро нагнал и зашагал рядом. А потом и обещанную экскурсию начал. Бодро и со знанием дела Жакар вещал что здесь и как. Я же смотрела, слушала и всячески мотала на ус.
  
   Идём. Вместе. Вдвоём. Невероятно довольные друг другом.
   Я кокетливо повиливаю попой, а Жакар всё так же рассказывает об устройстве замка и прочих интересных вещах. В процессе рассказа выясняется, что сам дедок родом отсюда, из Керна. Что поступил на службу к семье Дантоса ещё ребёнком, и вот - на службе и состарился.
   Ещё узнаю о том, что последние лет пять Жакар наведываться в Керн не спешил. Он неизменно оставался в столице - то есть в отсутствие Дана, именно толстяк за особняком присматривал. Но в этот раз Жакар своей привычке изменил. И пусть он не сказал, но я прекрасно поняла почему.
   Мажордом пал жертвой любопытства! Уж слишком ему хотелось увидеть явление кузины. Настолько, что дедок даже рискнул намекнуть хозяину, мол, среди сплошных незнакомцев девушке будет совсем тоскливо.
   Вот после этой реплики блондинчик приказал Жакару назначить доверенное лицо для управления домом и двигать в сторону замка. И некоторых других с собой прихватить.
   В том, что касается Роззи, её в замок отправили сразу. Причём, не столько из-за меня, сколько из-за Дана. Ведь румяная кухарка кормила светлость с самого его рождения, и всегда следовала за ним. Так что её приезд в родовое гнездо герцогов Кернских был ожидаемым.
   Более того, в отличие от Жакара, который фактически не имел тут должности, Роззи являлась полноправной властительницей кухни. И это, конечно, радовало.
   Идём. Сворачиваем, повинуясь архитектуре очередного коридора, и идём дальше. Мои когти цокают по мраморной плитке, которой вымощен коридор, а шаги Жакара разносятся едва уловимым эхом.
   Последнее забавляет. Причём забавляет настолько, что в какой-то момент я останавливаюсь, заставляя мажордома на минутку прервать экскурсию, и говорю:
   - Ву-у-у.
   И... да-да, слышу отраженный от толстых стен ответ!
   Идём.
   Всё так же вместе, всё так же рядом. По-прежнему гордые и невероятно довольные собой.
   Погода за время моего... ну всё-таки обеда, совсем испортилась - небо заволокло плотной тёмной пеленой, и на землю посыпался дождь. Эта темень добавила замку мрачности, но я, поразмыслив, решила не пугаться.
   И вообще моё настроение неотвратимо стремилось вверх! Просто чем дальше, тем сильней становилось ощущение того, что я не в гости зашла, а домой вернулась.
   А чуть позже, когда мы вышли в огромный нарядный холл - тот самый, что к парадному входу примыкает, - это сказочное ощущение отодвинулось на второй план. А моё внимание, равно как и внимание Жакара, оказалось приковано к троице гостей, которая стояла у двери и, судя по всему, ждала разрешения пересидеть непогоду в замке...
   Не будь Дантоса, их бы пустили сразу и без вопросов. Но хозяин вернулся, а значит, всё подчиняется только ему. И плевать, что гости не простые, а очень даже знатные (ну если по одежде и парфюму судить). Тот факт, что тут две леди, одна из которых совсем молоденькая, тоже никого не тронул.
   В смысле, этот момент не заинтересовал слуг, зато я насторожилась сразу же. Жакар тоже как-то напрягся и замер, чтобы бросить пристальный взгляд на меня и предложить остаться, где стоим. А стояли мы в проходе, причём довольно тёмном, если с холлом сравнивать. И вполне себе близко от входной двери - так, что разговоры и человеческим ухом услышать можно.
   Игнорировать столь удачное стечение обстоятельств было невозможно и я, конечно, согласилась. Осталась рядом с Жакаром, чтобы через пару минут увидеть как к расфуфыренной, но подмоченной троице подскакивает один из лакеев и, отвесив поклон, сообщает:
   - Их светлость герцог Кернский приглашает вас располагаться и чувствовать себя как дома.
   И после почтительной паузы:
   - Позвольте проводить вас в комнаты.
   - Да, - ответил мужчина. - Конечно.
   Гости дружно направились к лестнице, а мы с Жакаром переглянулись. Ну а когда остались одни, толстопузый сказал:
   - Я не был в Керне очень давно, но не узнать эту семейную чету сложно. Нас посетил граф Итерек с супругой. И, как понимаю, с дочерью.
   Вообще, после всего, что случилось между мной и Дантосом, я намеревалась с неделю пожить на кухне. Не из вредности, а так... в воспитательных целях. Но появление графа и графини натолкнуло на здравую мысль - Дантос такой тугодум, что смысла моего демарша всё равно не поймёт. Следовательно, мне лучше избрать другую тактику. Что-то, что не предполагает разлуки.
   В итоге, выслушав пояснения Жакара, я фыркнула и тоже к лестнице зашагала. О том, где найти блондинчика уже знала - учуяла его в процессе этой продолжительной, но несомненно интересной экскурсии.
  
   Хозяин замка обнаружился именно там, где ожидалось - в уютной круглой гостиной на четвёртом этаже. Он сидел в одном из кресел, крутил в пальцах бокал с пурпурной жидкостью и хмуро смотрел на пылающий в камине огонь.
   А вот Вернон наоборот улыбался. И до момента моего появления точно травил байки. Зато когда я протиснула морду в оставленную щель, заставляя дверь открыться, замолчал и отсалютовал бокалом.
   - Надо же кто пришел, - буркнул герцог Кернский, когда я справилась с дверью и приблизилась к камину. - А мы уж не надеялись.
   Я прищурила глазки и нервно дёрнула хвостом.
   Не надеялись? Тогда понятно. Тогда ясно, почему вы не потрудились переодеться и освежиться с дороги. Вам, мужчинам, запах лошадиного пота, безусловно, приятен. А уж если добавить к нему запах перегара...
   - Что-о? - выдохнул Дантос ошарашенно.
   Но я извиняться не собиралась. Более того, демонстративно отошла подальше и не менее демонстративно чихнула.
   И пока один начинающий алкоголик пытался справиться с валом эмоций, которые на него накатили, другой спросил изумлённо:
   - Вы друг друга понимаете?
   Вот после этого Дан опомнился. Он залпом допил остатки вина и, не иначе как из вредности, вновь потянулся к графину. И лишь наполнив опустевший бокал ответил:
   - Да, Вернон. Понимаем.
   Маг не поверил. Вытаращил глаза и закашлялся.
   - И как это происходит? - после долгой паузы полюбопытствовал он. - Голос Астры звучит в твоей голове? Или что?
   - Нет, никаких голосов я не слышу, - сказал Дантос. - Просто знаю, о чём она думает.
   - Просто знаешь? - переспросил маг. И после того, как блондинчик кивнул, новый вопрос задал: - И давно это у вас?
   Герцог Кернский задумался, но лишь на миг.
   - Это началось почти сразу. Может через неделю после того, как Астра в особняке появилась, может и раньше.
   - И чем, на твой взгляд, такое взаимопонимание обусловлено?
   - Видимо, связью, о которой говорила провидица из Рассветного. По крайней мере иного здравого объяснения у меня нет.
   Вернон понятливо хмыкнул, я же едва удержалась от рыка, и сердитый взгляд в блондинчика метнула. Просто это пророчество ещё одним камнем преткновения стало - за время пути я несколько раз Дантоса спрашивала, а он отшучивался и норовил поцеловать. В конце концов заявил: "Обязательно скажу, малышка. Но после свадьбы".
   Свадьбы, согласия на которую я не давала!
   Последняя мысль оказалась слишком "громкой". Дан не только услышал, но и повернулся, и глазищами своими серыми сверкнул.
   Однако я не стушевалась. Вздёрнула подбородок и хотела обиженно засопеть, но...
   - Так и что же сказала Астра? - поинтересовался маг. - Что тебя так возмутило?
   Дантос хлебнул из бокала и тут же поморщился.
   - Астра права, - после некоторой паузы, буркнул он. - Нам действительно следует освежиться. Тем более... - блондинчик поморщился опять, - ...у нас гости. Предлагать им ужинать в одиночестве крайне невежливо, а являться к столу в таком виде - настоящее хамство.
   Вернон спорить не стал, и даже кивнул. А потом уточнил:
   - Граф... как его там?
   - Граф Итерек, - подсказал властитель здешних мест. - Зовут его Литэном. А жена, если память не изменяет, Сиция.
   - А дочь? Слуга сказал, что они с дочерью.
   - Не помню. Она ещё в куклы играла, когда в последний раз её видел.
   Вернон ухмыльнулся и, бросив хитрый взгляд на меня, спросил:
   - То есть тебе потенциальную невесту привезли? Юную и свежую?
   - Итереки просто не угадали с погодой, - попытался смягчить Дан. - Попали под дождь, дорогу немного развезло, и...
   Нет. Нет, маг на уловку не купился! Перебил весело:
   - Сам-то в это веришь?
   - Мм-м... - ответил Дантос. - Мм-м.
   В общем, не верил! И не нужно обладать драконьей сущностью, чтобы это понять!
   - Нам всё-таки следует освежиться, - блондинчик отставил бокал и поднялся из кресла, - иначе Итереки не поймут.
   - Да кто бы спорил? - отозвался брюнет. - Кстати, комнату мою покажешь?
   Герцог Кернский уверенно кивнул.
  
   Покои, отведённые Вернону, располагались не в гостевой, а в хозяйской части замка. Но это не удивило - друг как-никак, причём близкий.
   Тот факт, что Дантос велел перенести в комнаты мага часть своей гардеробной, тоже воспринимался как должное. Да и что делать, если Вернон прибыл без багажа? Заставлять ходить голышом?
   А когда с маленькими житейскими хлопотами было покончено, началось самое любопытное... Едва Вернон и слуги ушли, блондинчик запер внешнюю дверь на засов и, сложив руки на могучей груди, повернулся ко мне.
   Я, разумеется, всё это время рядом находилась, и покидать личную территорию герцога Кернского не собиралась. В итоге - вот! Оказалась в опасной близости от очень сердитого, местами даже злого, мужчины.
   - И как это понимать? - спросил Дантос ровно.
   Маленький дракон уставился в потолок и приготовился услышать логичную просьбу превратиться, но нет. Точно знаю - слова вертелись на языке, но блондин всё-таки сдержался. Обычного вопроса о совести или укоров на тему моего поступка так же не последовало. Вместо этого хозяин замка шумно вздохнул, потом опустил руки и, обогнув замершую в нескольких шагах меня, направился вглубь покоев. Собственно туда, где располагались спальня и ванная.
   Я сперва хотела остаться где была, а потом подумала, и посеменила следом. Просто гостиную и примыкающий к ней кабинет уже осмотрела, а вот спальню, гардеробную и ванную видела лишь мельком.
   Впрочем, вру. Ванную вообще не видела. Но, глядя на убранство остальных комнат, могла поспорить: тот изумительный бассейн, что был в столичном особняке, покажется обшарпанной лужей.
   Да-да! Личные покои хозяина замка отличались невероятной роскошью! Причём не вычурной, а сдержанной и стильной: ценные породы дерева, изумительный доранский текстиль, не художественная, а прямо-таки ювелирная ковка, и украшенный тонкой резьбой малахит.
   Последним были декорированы камины в гостиной и спальне. А ещё малахит присутствовал в качестве медальонов на стенах со светлыми шелковыми обоями. И глядя на всё это я не сомневалась - ванная будет ещё лучше! Но...
   - Пожалуйста, - сказал блондинчик, распахивая дверь и отстраняясь. - Только постарайся недолго, ладно? А то у нас гости и мне, знаешь ли, тоже нужно успеть.
   Я подарила Дантосу ошарашенный взгляд и только после этого сообразила - мне предлагают сделать свои дела и освободить помещение. То есть мыться в компании дракона, как это обычно бывало, никто не собирается.
   Моё "почему" было не только безмолвным, но и невысказанным. Ведь и без пояснений ясно - обиделся герцог Кернский, причём сильно. И всё бы хорошо, но... а он ничего сейчас не перепутал? Он всерьёз считает себя пострадавшей стороной?
   - Ву-у-у! - Я вложила в этот звук о-очень много слов. - Ву-у-у!
   Тут же развернулась и направилась в гостиную.
   - А что я должен делать? - донеслось вслед. - Радоваться твоему превращению?
   Маленький дракон невольно зарычал и, подпрыгнув на месте, вновь к человеку повернулся. Потом ударил хвостом и, сделав единственный, но очень опасный шаг навстречу, сообщил:
   - Ву-у-у!
   Дан не проникся. Хотя выражение его лица чуточку смягчилось.
   - Астрид, вопрос нашей свадьбы действительно не обсуждается. Ты становишься герцогиней Кернской и точка.
   Не выдержав, я несколько раз подпрыгнула на месте и выпустила струю дыма. Выбесилась, чтобы вновь развернуться и продолжить путь в гостиную.
   Мне казалось, что знаю этого мужчину достаточно долго, и, несмотря на все мои фырчания и обзывалки, всегда считала его умным. И тем удивительней видеть его прямо-таки ослиное упрямство в вопросе свадьбы.
   Или в нём сейчас просто говорят эмоции? Или...
   Нет, гадать я не стала - хватит, и так всю дорогу до Керна на это извела. Просто прошла в гостиную, запрыгнула на диван и, свернувшись там укоризненным калачиком, обиженно закрыла глазки.
   И вздрогнула, услышав над самым ухом:
   - Астрид...
   В голосе блондинчика прозвучала усталость и толика сожаления. Последнее стало поводом приоткрыть один глаз и взглянуть на этого родовитого осла.
   - Астрид, ну пожалуйста... - Дан присел на корточки, провёл пальцем по чешуйкам на щеке. - Пожалуйста, перестань...
   Угу. А сказать "прости, я был неправ", слабо?
   Оказалось, что да.
   Оказалось, что к такому шагу мы ещё не готовы.
   Так что через полминуты моя сероглазая светлость вздохнула, встала и таки отправилась смывать с себя лошадиный пот и прочие "прелести" дороги. Я же осталась где была - в гостиной, на вполне себе удобном диване. И в размышлениях, причём уже не о Дантосе, а о графе и графине Итерек.
   Вот что если они в самом деле просто не угадали с погодой? Что если их остановка в замке герцога Кернского никакой подоплёки не имеет? Что если дочка уже сосватана и вообще? Что если всё совсем не так, как кажется?
   Увы, ответов на эти вопросы я не знала. Но не сомневалась, что всё выяснится, причём очень скоро - буквально за ужином. И пусть маленького дракона на этот ужин как бы не приглашали, но игнорировать сие событие я, разумеется, не собиралась.
  
   Всё началось в гостиной, примыкающей к малой столовой зале. Именно там, на мягких диванах, перед пылающим камином, затаилось графское семейство.
   Литэн был сосредоточен и даже чуточку суров, а женщины наоборот улыбались и, как и положено в таких случаях, тихо ворковали между собой.
   Так было до момента появления хозяина замка и его магически одарённого друга. А потом, когда Дан и Вернон переступили порог гостиной, всё изменилось.
   На лице графа Итерека тут же расцвела улыбка, а леди замолчали. И пока старшая вставала, чтобы поприветствовать мужчин реверансом и пролепетать о том, как она рада видеть герцога Кернского в добром здравии, вторая сидела и во все глаза на этого самого герцога таращилась.
   Девушка опомнилась лишь после того, как её окликнули. Перепуганной птичкой вспорхнула с дивана, очень натурально залилась краской, и поспешно повторила манёвр матери - в смысле, в реверансе присела.
   И хотя ход был разыгран идеально, и выглядело всё очень естественно, я мысленно поморщилась. Просто драконья сущность подсказала: врёт девчонка. Как есть врёт!
   А в следующую секунду случилось неизбежное - гости заметили проникшего вслед за мужчинами дракона. Заметили, и... Нет. Нет, никаких визгов и забавных попыток грохнуться в обморок не случилось. Мать и дочь ошарашенно охнули, а глава семейства спросил:
   - Так это правда? У вас действительно завёлся дракон?
   Осведомлённость графа удивления не вызвала - ему, конечно, замковые слуги проболтались (тем более что секрета из моего появления никто не делал). Зато следующая реплика заставила навострить ушки.
   - Подождите... - Литэн сделал полшага вперёд и чуть нагнулся в намерении рассмотреть меня получше. - Мне чудится, или это Астра?
   - Откуда вы знаете? - уточнил слегка опешивший Дантос.
   А в ответ услышал закономерное:
   - Как откуда? Мы её в позапрошлом году в цирке видели.
   Мм-м... А труппа толстяка Шеша в Керне действительно бывала. До герцогского замка артисты не добрались, но добрую половину земель исколесили.
   - То есть это в самом деле Астра? - подала голос графиня.
   Ну а получив утвердительный ответ, всплеснула руками и расплылась в улыбке.
   В общем, талант и поклонники встретились. И если вторые глядели с любопытством, то талант удовольствия от этого рандеву не испытывал. Впрочем, желания покусать тоже не имелось, так что, несмотря на притворство Катарины (а именно так эту юную леди звали), вечер обещал стать неплохим.
   Более того - поначалу он таким и был!
   После расшаркиваний в гостиной, которые включали в себя знакомство Дантоса и Вернона с графской дочкой, случилось явление слуги объявившего, что кушать подано. Дальше - плавное перемещение в столовую, восторги по поводу меню и поданного вина. За этим символические расспросы про столицу и жизнь в этом неспокойном городе. Ну а когда принесли десерт, прозвучал вопрос о планах...
   - До весны я точно здесь, - сказал герцог Кернский. - Впрочем, вполне вероятно, что и на лето в замке останусь.
   Граф Итерек (а именно он вопрос инициировал) заинтересованно приподнял брови, но Дантос пояснять не спешил. Вместо ответа скосил взгляд на "дремлющую" возле напольной вазы меня, потом глянул на Вернона, подхватил бокал, и только после этого заговорил:
   - Я соскучился по Керну. К тому же, вести дела герцогства находясь в сотнях лиг - не очень удобно. Ну и ещё один момент... сюда должен прибыть один очень важный для меня человек, но я не знаю, когда именно он соизволит приехать.
   На последних словах блондинчик вновь в мою сторону покосился, словно желая убедиться в том, что я осознала: речь о "кузине"! И я даже зевнула, давая понять - да-да, слышу. А потом нарочито громко клацнула зубами и в оба глаза уставилась на гостей.
   Угу, маленький дракон "проснулся". И причиной тому отнюдь не десерт. Меня заинтересовала реакция графского семейства на новости. Она была... странной.
   После слов об "одном человеке" все трое Итереков сильно напряглись, но когда Дантос замолчал, уточняющих вопросов не последовало. И это при том, что вопросы тут напрашивались. Более того - они были уместны и никаких этикетов не нарушали!
   Ну и ещё кое-что... Сиция и Катарина вспыхнули бешеным любопытством - таким, от которого впору заёрзать на стуле. Но даже это любопытство нарушить наступившую тишину не заставило.
   Последнее навело на мысль - графскому семейству прекрасно известно и про кузину, и про матримониальные планы герцога Кернского. А молчат для того, чтобы не дать Дантосу повод уйти в нежелательную тему. Не позволить погрузиться в воспоминания о той, которую в Керне, как понимаю, видеть всё-таки не желают.
   А спустя ещё минуту стало совершенно ясно - нет, визит Итереков не случаен. И да, виды на Дантоса у них действительно имеются.
   - Ваша светлость, я хотел писать письмо, но раз уж вы вернулись, позвольте обратиться лично... - Литэн застыл, а удостоившись уверенного кивка, улыбнулся и продолжил: - Видите ли, последние два года Катарина увлекается живописью. После путешествия в столицу и посещения Императорского музея, она взялась составлять каталог этой... мм-м... как её...
   - Живописи пост-Куфаранского периода, - опустив ресницы, пролепетала девушка.
   - Да! - подхватил граф. - Куфа... эм... ну, в общем, Катарина картины описывает. Для музея. И так как у вас самая большая и интересная коллекция в округе, то... ваше разрешение, ваш вклад в составление этого каталога...
   - Но там порядка двухсот картин, - сказал Дантос и тут же замолчал.
   В общем, не знаю как он, а я ситуацию просчитала быстро! Двести картин, каждую из которых нужно измерить, пристально осмотреть и описать в деталях. Причём текст составить таким образом, чтобы даже тому, кто полотна в глаза не видел, было ясно, о чём речь.
   Дальше - как-то всё это дело систематизировать и оформить. Потом переписать набело и проверить - а ничего ли не забыто? И даже если предположить, что Катарина будет делать всё быстро, а коллекция живописи сосредоточена в одном месте, а не распихана по всему замку, то... это несколько месяцев работы.
   Причём даже человеку неискушенному ясно, что мотаться в замок каждый день - крайне глупо. То есть в случае согласия Дантос должен предложить Катарине и кров, и стол, и... Нет. Нет, всё остальное он предлагать, конечно, не обязан! Всего остального девица собирается добиться сама. В процессе, так сказать, проживания.
   Вся эта ситуация прямо-таки заставляла подняться на лапы, подойти к Дантосу и... нежно откусить ему что-нибудь ненужное. Не из злобы! Просто ради профилактики! Но... я героически сдержалась. И вместо того, чтобы заняться членовредительством, обратила взор на соперницу.
   Угу, я видела её не впервые, но лишь сейчас удосужилась присмотреться.
   Ну что сказать? Вернон, как это ни ужасно, оказался прав. Она в самом деле была свежей и юной. Даже слишком юной - лет шестнадцать, наверное.
   А ещё Катарина являлась обладательницей роскошных бледно-рыжих волос, хрупкой, но уже женской фигурки, узкого лица, тонких бровей, тонких губ и... да-да, очень тонкого носа! Но всё вместе смотрелось очень даже гармонично, делая дочку графа Итерека вполне хорошенькой.
   Завершал образ восхищённый взгляд голубых глаз. Причём направлен он был не абы куда, а чётко на герцога Кернского.
   - Мм-м... - сказал Дантос после паузы. - Ну... даже не знаю.
   В следующий миг хозяин замка повернул голову и уставился на маленького дракона. И даже бровь приподнял, дабы пояснить, что таращится не просто так, а с умыслом.
   И я уже хотела сказать категоричное "нет", но в последний момент растерялась. Вернее, даже не растерялась, а... В общем, а почему я? Почему я должна принимать это решение? Нет, приятно, конечно, что блондинчик моим мнением интересуется, но вопрос всё-таки к нему, к Дану. А влиять на мнение светлости я не хочу. Он мальчик взрослый, сам всё знает.
   Повинуясь этим мыслям, маленький дракон прикрыл глазки и смачно зевнул. И тут же услышал:
   - Ах, ну раз тебе всё равно...
   И уже громче, так что не только звериный слух уловить может:
   - Конечно, Литэн. Без проблем. Леди Катарина, - лёгкий поклон в сторону упомянутой особы, - может приступить к изучению коллекции хоть сегодня.
   Граф Итерек расцвёл, Сиция просияла, а виновница заварушки смущённо потупилась и сообщила:
   - Я бы рада приступить сегодня, но у меня нет рабочих тетрадей и писчих принадлежностей. А отсылать слуг за багажом прямо сейчас - не очень разумно. Не находите?
   Ровно в этот момент где-то снаружи пронзительно завыл ветер, а дождь с такой силой жахнул по подоконникам, что сидящие за столом вздрогнули. Впрочем, и без этих подробностей было ясно, что вопрос Катарины риторический.
   Тем не менее, Дантос ответил:
   - Полностью согласен. С багажом лучше подождать. А пока можете осмотреть гостевые покои и выбрать те, что удобнее. Вам же теперь не только спальня, но и кабинет понадобится. Верно?
   Девица снова потупилась, опять расцвела румянцем и принялась лепетать слова благодарности. А герцог Кернский эти благодарности слушал и примиленько улыбался! Когда же Катарина закончила, сказал:
   - Единственное, я сам помогать вам не смогу - слишком много дел накопилось. Да и распорядок жизни у меня довольно своеобразный. Так что компаньона из меня не получится.
   - О, не волнуйтесь! - вмешалась в разговор Сиция. - Если позволите, компанию Катарине составлю я. Тем более, мне и самой очень интересно. Знаете, вся эта живопись... Все эти картины...
   Блондинчик возражать не стал. Более того, он явно обрадовался, что присматривать за девицей будет не абы кто, а мать. В итоге благодушно кивнул, промокнул губы салфеткой и потянулся к бокалу с вином.
   А я... А мне... А у меня банально не было слов, чтобы выразить свои эмоции.
   Вот, значит, какое решение он принял! Вот, стало быть, как поступил! Ну ладно. Ну хорошо. Ну я это запомню! И кто-то ещё пожалеет! Причём очень и очень сильно!
   Не в силах справиться с собой, я вскочила на лапки и приготовилась высказать светлости всё, что о нём думаю. Но не успела - меня граф Итерек перебил.
   - А как Астра ведёт себя вне цирковой арены? - спросил гость непрошенный. - Она не кусается? Она неопасна?
   - Не кусается, - ответил герцог Кернский. - Но дразнить не советую.
   - А где вы намереваетесь её держать? - полюбопытствовала уже Сиция. - На псарне, как понимаю, дракону не место. Астре нужен какой-то особый вольер, правильно?
   Я презрительно фыркнула, и Дантос, как ни удивительно, среагировал примерно так же. Но голос его прозвучал очень даже ровно:
   - Нет. Никаких вольеров. Астра будет жить со мной, в моих покоях.
   Сиция ужаснулась и не поверила. А минутой позже, когда поняла, что Дан не шутит, выдохнула ошарашенно:
   - Зверь в покоях? Но это же совершенно негигиенично!
   - Астра большая чистюля, - сообщил герцог Кернский с улыбкой.
   Но графине ответ не понравился. Она активно замотала головой, а справившись с приливом чувств, заявила:
   - Вы не понимаете. Астра - зверь, а у них свои болезни. И нам эти болезни не всегда очевидны. По крайней мере до тех пор, пока не заразимся.
   - И чем же Астра может заразить меня? - поинтересовался блондинчик.
   Леди Сиция потупилась, но всё-таки произнесла:
   - Ну, например, блохами.
   А после того, как Вернон подавился вином, добавила:
   - Или лишаём. Он, знаете ли, и у рептилий бывает.
   Всё! Терпение у золотой девочки кончилось! Ничуть не стесняясь того, что моя реакция может быть расценена совершенно верно, я рыкнула, круто развернулась и гордо направилась к выходу.
   Дальность эротического путешествия, в которое мысленно посылала графиню Итерек, описанию не подлежала. А его насыщенность могла повергнуть в шок любую, даже самую извращённую фантазию!
  
   Утро началось немного не так, как ожидалось. Вернее, не совсем там, где должно было начаться. Ведь засыпала я на диване в гостиной, а проснулась на атласных простынях, под боком у герцога Кернского.
   Сперва не поверила. Решила, что это остатки сна. Но потом, когда кое-кто заворочался и, перекатившись, придавил мой хвост, до маленького дракона дошло - нет, не мерещится. Всё взаправду!
   Вопроса как я тут очутилась - не возникло. Вариант, что перебралась на кровать сама, в порыве лунатизма, не рассматривался, ибо уж чем, а этим не страдаю. А если отбросить лунатизм, то "способ" остаётся лишь один - Дантос, герцог Кернский.
   То есть это он маленькую красивую меня из гостиной перенёс. Воспользовался беспомощностью и практически надругался над спящим телом!
   Нет, ну а как ещё этот его поступок назвать? Ведь прекрасно знал, что спать в его постели не желаю. Но подгадал момент и... ну фактически принудил. То есть в самом деле надругался, и, кстати, не только над телом, но и над психикой.
   Словно услышав, что думаю о нём, блондинчик замычал и вновь заворочался. Причём заворочался очень удачно - я как раз успела хвостик из-под его... м... бёдер выдернуть.
   Тут же аккуратно выбралась из-под одеяла, которым меня заботливо укрыли, и, отступив на несколько шагов, окинула спальню придирчивым взглядом. Разбросанная по полу одежда, а так же лёгкий винный дух, которым от Дана веяло, подсказали - светлость неплохо развлеклась прошлым вечером. Более того, она бухала вместо того, чтобы утешать маленькую расстроенную меня!
   Вкупе с произведённым насилием, это был отличный повод для громкой справедливой истерики, но я этим поводом не воспользовалась. Вместо этого подошла к краю кровати, спрыгнула на пол и отправилась знакомиться-таки с той самой ванной.
   Угу. Вчера я до этой части покоев так и не добралась. Несмотря на природную чистоплотность, легла спать грязной - в мстительной надежде, что у меня всё-таки заведутся блохи. Ну чтобы было чем графиню Итерек наградить.
   В итоге - вот. Увидела всю эту роскошь только сейчас, когда протиснула морду в оставленную для меня по старой памяти щель.
   Ванная ожидания оправдала - оказалась именно такой, как мне и думалось. В главном помещении огромный, отделанный мрамором и малахитом бассейн с массажно-помывочной зоной, а рядом, за непрозрачной витражной перегородкой, типичная, хоть и роскошная, комната с умывальником, душем и прочими полезностями.
   Несмотря на сильное желание помыться, я ограничилась знакомством с главным сантехническим изделием и привычным полосканием лап в бассейне. После чего вернулась в спальню и под тихий, но торжественный храп герцога Кернского устремилась к выходу.
   Сквозь плохо задвинутые гардины уже сочился белый свет, подсказывая - утро в разгаре. То есть маленький дракон вполне может рассчитывать на вкусный завтрак от Роззи.
   А вот после завтрака я намеревалась прогуляться. Тем более было тут местечко, которое мне ужасно хотелось посетить. Причём одной. Без всяких Жакаров, светлостей, и прочих любопытных индивидов.
   Нет, я не в кладовые при кухне собиралась. Я намеревалась сходить в молельню...
  
   Она располагалась на первом этаже, недалеко от большого зала для приёмов. Входная дверь отличалась особо вычурной резьбой и, по заверениям Жакара, никогда не запиралась, дабы молельней могли пользоваться проживающие в замке слуги.
   Не знаю как обычно, а сейчас дверь в самом деле оказалась открыта. Так что маленький дракон проник в обитель Высших сил без проблем. Проник, позволил двери закрыться, и замер, осматриваясь.
   Помещение оказалось довольно просторным и круглым, как блюдечко. Свет лился из расположенных под потолком окошек, но светильники с магическими кристаллами тоже имелись. Они висели по стенам, в промежутках между неглубокими арками, в которых прятались искусной работы статуи. Весь, что называется, пантеон.
   А вот скамеек, как в храмах, в молельне не имелось. Так что блуждать между рядами не пришлось, и я сразу направилась к статуе Леди Удачи.
   Подошла, остановилась, изящно плюхнулась на попу. Потом молчаливо извинилась за то, что явилась без обещанных свечей и... принялась благодарить. Опять-таки не вслух, разумеется.
   Да-да, я была бесконечно благодарна! И за то, что мой несносный блондинчик выжил в результате посещения Рестрича, и за то, что он меня из этого самого Рестрича увёз! Ну и отдельным поводом для тёплых слов был мой побег из столицы. Ведь если бы ни Леди Удача, меня бы, безусловно, поймали, и тогда... Думаю, что тогда всё сложилось бы иначе. И не факт, что лучше.
   Леди Удача, как и положено Высшей силе, слушала и не отвечала. Только глядела до того хитро, что в какой-то момент я не выдержала и потупила глазки. А через миг, повинуясь какому-то инстинктивному желанию, обернулась и бросила взгляд на противоположную часть этого божественного круга. На другую, не менее коварную женщину. На Леди Судьбу.
   И вот глупость: когда глаза маленького дракона встретились с глазами статуи, возникло чёткое ощущение - Леди Судьба, как и Леди Удача, надо мной потешается. То есть просто стоит и хихикает! И за животик держится!
   Галлюцинация эта оказалась настолько реальной, что я не выдержала.
   - Злые вы, - буркнула нахохлившись. - Уйду я от вас!
   Тут же развернулась и, задрав подбородок, гордо зашагала к двери. Но не дошла... Шагов через пять меня настигло новое ощущение - лёгкое, но беспокойство. И так как я, в общем-то, никуда не спешила, то... решила с этим ощущением разобраться.
   Я остановилась. Потом огляделась, дабы понять, что именно меня задевает. И тихонечко вздохнула, сообразив - я прямо напротив статуи Леди Смерти стою.
   Пришлось развернуться и отвесить почтительный поклон. Но ощущение никуда не делось. Более того - драконья сущность, которая мирно дремала всё это время, вдруг заворочалась и искренне ситуацией заинтересовалась.
   Повинуясь скорее её, нежели своему любопытству, я осторожно приблизилась к нише и вновь поклонилась этой усталой, укутанной в непроницаемый плащ женщине. А когда выпрямилась, поняла в чём подвох.
   Просто здесь, в этой части молельни, воздух был чуточку другим. Здесь пахло чем-то сладковатым и одновременно затхлым. Причём запах шел из очень неприметной щели между стеной и полом. Ну а располагалась эта щель ровно под нишей, в которой Леди Смерть стояла.
   Страх? Нет, не было такого. Совсем наоборот - меня охватил лёгкий, но всё-таки азарт. Ну а драконья сущность, у которой чуйка не в пример лучше развита, подсказала - тут какой-то тайник! Или даже подземный ход...
   Я по-прежнему никуда не торопилась, поэтому принялась осматривать стену, и не сразу, но всё-таки заметила, что один из нижних кирпичей чуть-чуть отличается от остальных.
   Он был темнее на полтона! А при аккуратном нажатии, этот кирпич легко утонул в стене, чтобы задействовать довольно старый, если судить по неприятному скрипу, механизм. Кусок стены, в центре которого оказалась арка со статуей Леди Смерти, слегка подвинулся, и сладковато-затхлый запах усилился раз в пятьсот. А взгляду открылась пыльная винтовая лестница, уводящая вниз...
   Маленький дракон, глядя на это всё, замер в лёгком офигении. Потом воровато оглянулся на входную дверь и осторожно шагнул к обнаруженной лестнице.
   Честно говоря, я ждала предостерегающего рыка драконьей сущности и собиралась отскочить подальше и вообще сбежать, но... золотая драконица опасности не почуяла, более того - она загорелась любопытством!
   С пару минут я стояла на пороге тайного хода и размышляла - стоит соваться в незнакомые подземелья или нет. А потом, когда молельню вновь наполнил тихий скрип, а стена ме-едленно поползла на место, решилась.
   Да-да! Крылатая девочка шумно выдохнула и смело протиснулась в проём. Чтобы тут же спуститься на несколько ступеней и замереть снова, дожидаясь, когда ход закроется окончательно.
   Несколько долгих, тягучих секунд, и меня окружила тьма. Причём до того густая, что даже будучи обладательницей драконьего зрения, я почувствовала себя слепой. Но не расстроилась! Осторожно, дабы не упасть, начала спуск по крутым ступенькам.
   Чуйка подсказывала, что там, впереди, ждёт что-то интересное...
  

Глава 2

  
   Иду. Иду осторожнее, чем бывалый канатоходец! А вокруг такая темень и тишина, что думается уже не о приключении, а о том, как бы не оконфузиться. Причём, прямо тут. На этих самых ступенях.
   Сладковато-затхлый запах больше не ощущается, ибо только им и дышу. Кроме него в воздухе невероятное количество пыли, которая жутко щекочет нос и норовит забиться в глаза, уши, и вообще все доступные дырочки.
   С глазами как-то справляюсь - прикрываю и моргаю почаще. Зато с носом беда полная, и очень скоро в ватной тишине хода звучит:
   - Апчхи!
   Звук получается до того звонким и громким, что я пугаюсь и подскакиваю. И с огромным трудом восстанавливаю равновесие! И дико радуюсь тому, что всё-таки удержалась и не покатилась вниз.
   Иду. Медленно, но уверенно переставляю лапки, слышу тихий скрежет своих когтей и своё же дыхание. И, несмотря на то, что темень тут по-прежнему невероятная, очень стараюсь приглядываться.
   Спустя какое-то время начинаю различать очертания стен и ступеней, но порадоваться данному факту маленький дракон не в состоянии. Просто меня по-прежнему донимает пыль, а в носу свербит так, что хоть на стенку лезь.
   Ещё мгновение, и во тьме вновь звучит звонкое:
   - Апчхи!
   И я опять едва не падаю со злосчастной лестницы.
   Вообще, я точно знаю: быть драконом - это чудесно! Это гораздо приятней и выгодней, нежели человеком. Но здесь и сейчас жуть как хочется принять истинный облик, чтобы почесать нос.
   - Апчхи! Апчхи! Апчхи!
   Нет. Вы как хотите, а я этой пылищи не выдержу.
   Я разворачиваюсь, в намерении подняться наверх, но замираю, сообразив - там совсем темно, а искать потайной рычаг (или чем эта стена в обратную отодвигается?) в таких условиях бесконечно трудно.
   То есть разумнее продолжить путь. Тем более что иду долго и, значит, лестница должна вот-вот закончится. И вдруг там, куда она ведёт, пыли поменьше?
   В общем, я опять развернулась и потопала дальше, чтобы буквально через дюжину ступеней замереть и тихо выругаться. А потом выругаться снова, но уже громче. Нет, ну вот нафига меня в этот ход понесло, а? И почему сразу не догадалась, что ведёт он не куда-нибудь, а в склеп?!
   ...Едва маленький дракон миновал последнюю ступеньку, сработало заклинание, заставившее вспыхнуть многочисленные тусклые светильники. Так что тьма окончательно отступила, давая возможность увидеть огромное мрачноватое помещение с саркофагами.
   По шкурке тут же побежал холодок, с языка невольно слетели ругательства. Ещё жутко захотелось покусать драконью сущность, которая на эту авантюру подбила, но разве до неё дотянешься?
   На пару минут маленькая красивая я застыла в нерешительности и испуге. Потом выдохнула, тряхнула головой и вспомнила, что я вообще-то хищник. Да-да, это именно у меня прочная броня чешуи, острый гребень, когти и другие полезные в бою штучки. Следовательно, дрожать глупо. Стоять столбом и ждать что ситуация разрешится сама собой - ещё глупей.
   В итоге я опять тряхнула головой и бодро шагнула к ближайшему каменному ящику. Потом расправила крылья, оттолкнулась лапками и на этот самый саркофаг взлетела. Просто пока стояла и тупила, в чешуйчатую голову пришла светлая мысль - вход через молельню не слишком удобный, а значит не единственный.
   Тут должен быть другой. Более доступный!
   И этот "другой" в самом деле нашелся. Там, у самой дальней стены я заметила широкую лестницу и очертания двери. Правда раскинуть крылья и устремится к цели не рискнула, ибо потолок-то высокий, но не настолько. Повинуясь здравому смыслу, маленький дракон спрыгнул на пол и отправился пешком.
   Страх? Нет. Вот теперь его не было. А ещё в склепе оказалось на порядок меньше пыли, так что жизнь вообще наладилась! Правда... ненадолго.
   Я миновала ряда четыре каменных ящиков, на несколько секунд замерла возле установленной на одном из них табличке, а потом, повинуясь маршруту, свернула вправо. Свернула, чтобы вздрогнуть, тут же отскочить и едва сдержать желание заголосить на всю округу. Просто там, за поворотом, нечто сильно похожее на труп лежало.
   Нет, понятно, что склеп и труп - вещи взаимосвязанные и вообще, но проблема в том, что остальные, как я могла судить, по саркофагам покоились. А этот неожиданно прямо в проходе. Причём не лежал, а сидел, подпирая спиной одни из многочисленных каменных ящиков.
   Лица покойника я не видела, только обтянутую почерневшей кожей руку. Ещё одежды и сумку, и последние... они какими-то знакомым показались. Именно этот момент заставил проглотить застрявший в горле комок страха и, после некоторых колебаний, снова шагнуть в проход.
   И вновь отскочить на добрых три шага, узнав в умершем того, кого никак не ожидала тут увидеть!
   Желудок мгновенно скрутило судорогой, к горлу подкатила тошнота. А драконья сущность зарычала и предложила атаковать огнём. И клянусь, я бы так и сделала если бы не эмоции - они оказались настолько сильными, что призвать огонь я попросту не сумела.
   В итоге, отскочила ещё дальше и, упершись попой в один из бесчисленных саркофагов, в оба глаза уставилась на Ласта. Такого чёрного, такого мёртвого, но всё-таки... всё-таки это был он.
   Тот самый человек, который помог сбежать из Рестрича. Тот, с кем два года моталась по дорогам империи и близлежащих государств. Тот, благодаря кому поучаствовала во множестве интересных, но довольно сомнительных дел. Тот, кто... предал и заключил в проклятый ошейник. Тот, кого ненавидела всем сердцем!
   Вопроса что стряслось с Ластом, у меня не возникло - причину вот такого состояния бывшего сообщника я знала. Зато тот факт, что тело лежит здесь, в фамильном склепе герцогского замка, удивил очень.
   Правда забивать голову предположениями я не стала. Когда сердце утихомирилось, а дыхание выровнялось, решительно шагнула к... трупу. Приблизилась, чтобы аккуратно подцепить зубами кожаный ремешок и стащить с плеча до боли знакомую сумку. Ту самую, в которой Ласт ценные вещи носил.
   Несколько неуклюжих в виду драконьей анатомии движений, и большая часть содержимого высыпалась на каменный пол. И вот теперь моё сердце обмерло ещё раз. Застыло, чтобы через мгновение зайтись самым бешеным боем.
   Просто тут, среди всякой всячины, лежала она - небольшая предельно потрёпанная книжица, которую я, сколько себя помню, очень хотела почитать. А отдельная прелесть заключалась в том, что магический замок был открыт! Причём открылся он не иначе как из-за смерти владельца.
   Но маленькую красивую меня этот момент не смутил. Я хищно накрыла личный дневник Ласта когтистой лапой и подтянула к себе. Уже собралась вцепиться в него зубами, но притормозила. Просто взгляд опять зацепился за сумку, вернее, за аккуратную, перетянутую розовой лентой стопку бумаг, которая в этой самой сумке лежала.
   Спустя миг, фамильный склеп наполнился гневным драконьим сапом, а во мне опять вспыхнуло желание наградить труп огненным плевком. Нет-нет, я, разумеется, знала, что Ласт мои вещи забрал, но вновь увидеть собственные, заработанные во времена сотрудничества с этим гадом векселя как-то не рассчитывала.
   В общем это был своеобразный шок, с которым я, тем не менее, справилась. Опомнилась, чтобы в следующее мгновение послать к бесам ценные бумаги, схватить дневник мёртвого мага, развернуться и продолжить путь к выходу.
   Вот теперь, после этой встречи, я была готова к любым неожиданностям! Но неожиданности кончились, и до двери золотая девочка добралась без приключений.
   Зато дальше...
   Взбудораженная случившимся я взбежала по широким ступеням и застыла маленькой красивой статуэткой. Сильно порадовалась ощутив приток свежего воздуха, сообщавший о наличии вентиляции и, вероятно, каких-нибудь слуховых окон.
   А потом порадовалась ещё сильнее, ибо драконий слух различил человеческие голоса. То есть где-то поблизости находилось то ли жилое, то ли хозяйственное помещение. Следовательно, у меня имелись все шансы выбраться наружу очень скоро.
   Последнее воодушевило безмерно! Оно же заставило выплюнуть дневник Ласта, грациозно плюхнуться на попу и позвать людей.
   - Ву! - сказала я. Сперва тихо.
   Ну а парой минут позже, когда стало понятно, что тихо никто не слышит, сообщила громче:
   - Ву! Ву-у-у!
   Голоса, которые звучали довольно отчётливо, резко замолчали. А маленький дракон, радуясь тому, что его-таки услышали, повторил:
   - Ву. Ву-у-у!
   Там, куда вело слуховое окошко, что-то разбили. Следом раздалось испуганное:
   - Вы слышали?
   Дальше опять звон, а за ним едва ли не паническое:
   - Кажется, это из склепа.
   - Из склепа?!
   Не выдержав, я закатила глазки и застонала. И даже собралась сказать этим трусам всё, что о них думаю, но не срослось. В следующую секунду красивая золотая девочка уловила некое движение сбоку. Резко повернула голову, и...
  
   - Иии! - вопила я, сидя на крышке одного из саркофагов. - Иии!
   В ватном безмолвии подземного склепа мой голос звучал особенно громко и совсем несчастно. Так несчастно, что хотелось расплакаться и пожалеть саму себя.
   Угу, пожалеть. И тот факт, что там, снаружи, отчаянно матерится и бряцает ключами светлость, на ситуацию не влиял нисколечко.
   - Иии! - продолжала голосить я. - Иии!
   Да, вопила. И да, останавливаться не собиралась, даже несмотря на то, что фактор страха давно из поля моего зрения удалился. Более того, вероятность его возвращения равнялась нулю, ибо в помещение люди ломятся, но...
   - Иии! - не жалела связок я. - Иии-и-и!
   - Астра, я здесь! - раздалось первое цензурное, причём по-прежнему из-за двери. - И если тебя там не убивают, то прекрати орать. Ладно?!
   Моим ответом стало всё то же предельно отчаянное "иии". В результате толстая дверь содрогнулась, да так, что едва с петель не слетела, а там, снаружи, вновь перешли на грязную брань и принялись греметь ключами.
   Как ни странно, маленького дракона эта демонстрация силы впечатлила. Я даже решила замолчать, но стоило вспомнить те жуткие глаза и длинный кожаный хвост, как сердце до краёв наполнилось ужасом, а из пасти вырвалось:
   - Иии! Спаси-и-и!
   Прошла целая вечность прежде чем дверь распахнулась, чтобы впустить в усыпальницу вооруженного острым мечом Дана.
   Ещё миг, и я услышала:
   - Что случилось?
   И вот незадача - едва герцог Кернский вошел, паника, застилавшая моё сознание, отступила. Растаяла, словно не бывало! Я же замерла с распахнутой пастью, просто не в состоянии издать новый пронзительный крик. В итоге сказала на порядок тише и спокойнее:
   - Иии.
   Потом потупилась и пояснила:
   - Ву-у-у. - Что означало: крысу увидела. Большую и о-очень страшную. Понимаешь?
   Блондинчик, кажется, понял. По крайней мере иных причин опустить меч и помянуть процесс зачатия у него не имелось. А вот Вернон, который даром чтения драконьих мыслей не обладал, по-прежнему держал на пальцах боевое заклинание и точно готовился атаковать. Но... не срослось.
   - Как ты здесь очутилась? - спросил Дантос после паузы.
   Маленький дракон смущённо пожал плечами и кивнул в сторону второй, вроде как тайной лестницы. Потом наклонился, схватил зубами потрёпанную книжку и осторожно спрыгнул с саркофага.
   Да-да! Несмотря на весь ужас произошедшего, дневник Ласта не потерялся! Мне хватило выдержки, чтобы сперва эвакуировать себя и тетрадку в более-менее безопасное место, а уже после этого впасть в истерику.
   - А это что? - последовал очередной вопрос Дана.
   Эм... Как бы объяснить...
   Понимаешь, милый, у тебя тут посторонний труп завёлся, а я чуть-чуть помародёрствовала.
   - Что значит труп? - нахмурился блондинчик. - Что значит посторонний?
   Вот только теперь Вернон изволил погасить свою магию и шагнуть в сторону от двери, освобождая дорогу. Вторая загораживающая выход фигура с места наоборот не сдвинулась, а сложила руки на могучей груди и переспросила:
   - Что значит "посторонний труп завёлся"?
   - То и значит, - безмолвно ответила я.
   Потом приблизилась, бочком протиснулась мимо хозяина замка и добавила:
   - Будете его обыскивать - не наглейте. Векселя, например, мои.
   - Какие ещё векселя? - выдохнул Дантос, но ответа не дождался.
   Увы, я слишком перенервничала и желания общаться не имела. К тому же в моих зубах находилась вещь, вызывающая крайнюю степень любопытства, и я больше не могла с этим любопытством справляться.
   Поэтому, не выпуская дневник, улыбнулась столпившейся в отдалении прислуге и посеменила в сторону лестницы. Тот факт, что челядь бледнее мела меня не тронул. Равно как и присутствие здесь нескольких не менее бледных стражников.
   - Астра! - донеслось вслед, но я не обернулась.
   Спасибо за спасение, пупсик, но мне сейчас не до тебя. У меня дневник! И все тайны Ласта в придачу. А тайны - это очень-очень важно. Веришь?
   Верил он или нет - не знаю, но остаться у склепа не пожелал.
   - Можешь глянуть что за труп? - обратился блондинчик к магу.
   - Ну разумеется, - со смешком ответил тот.
   Вот после этого к стуку когтей добавился стук сапог - то есть Дантос за маленьким драконом увязался. Но я возмущаться не стала. Пусть идёт. Будет кому посторожить дверь, пока я форму меняю.
  
   Герцог Кернский, к слову, был одет и даже выбрит, что как бы намекало - он проснулся задолго до того, как случился инцидент в склепе. А хмурый вид и некоторая холодность наводили на мысль - меня потеряли и пытались искать.
   Догадка оказалась верной. Когда вышли на нужный этаж, шагающий позади Дантос всё-таки сообщил:
   - Я с ног сбился. Половину замка обыскал. А ты...
   Золотая девочка ёрничать не хотела, но удержаться не смогла. Спросила с толикой ехидства:
   - А что же ты своё невероятное чутьё не применил? Ну как раньше. Как в особняке.
   Жаль, но в этот раз расшифровать моё "ву-у-у" (которое, впрочем, в виду наличия во рту дневника, прозвучало не слишком внятно) не сумели. И вместо ответа на вопрос я услышала:
   - В какой-то момент подумалось, что ты опять сбежала. И... - Дан выдержал короткую, но вескую паузу, - ...не могу сказать, что мне понравилось.
   В голосе светлости прозвучала неприкрытая горечь, и я слегка запнулась. Тут же остановилась, повернулась и буркнула:
   - Даже не мечтай!
   Потом сообразила что сказала и фыркнула, в попытке сделать вид, будто имела в виду совсем другое. Но телепатия... она ж такая телепатия! Когда нужно, то фиг сработает, а тут...
   От светлости повеяло теплом, а в тишине роскошного коридора прозвучало:
   - Ты серьёзно? Ты не врёшь?
   Маленький дракон опять фыркнул и на провокацию не повёлся. Он развернулся, чтобы бодро продолжить путь к личным апартаментам блондинчика. А оказавшись там, проследовал в спальню, выплюнул свою пыльную, пропитанную не слишком приятными запахами ношу, и поспешил к двери в ванную.
   - Ву-у-у! - сообщила на ходу. Что означало: не подглядывай, пожалуйста. И дневник руками не трогай.
   Ответом мне стала тишина, но я верила - светлость не подведёт.
   А дальше... Дальше были наполненные дикой болью минуты трансформации и непродолжительный, но очень желанный душ.
   Угу, я не удержалась. Тем более что к пыли дорог добавилась едкая пылюка склепа. А ещё ужасно хотелось помыть рот - ну после дневника Ласта. Да и вообще... Вообще, горячие струи, ароматное ромашковое мыло и шампунь с запахом ванили - это чудесно. И устоять перед таким искушением действительно невозможно, особенно если ты девчонка!
   Ну а после душа случилось большое пушистое полотенце, в которое я завернулась, и... осторожное возвращение в спальню.
   Я не сомневалась - герцог Кернский мои намерения угадал и, следовательно, посторонних в покоях нет. Более того, все двери, конечно, заперты! То есть я могу спокойно развалиться на кровати и читать сколько вздумается.
   И кое в чём мои надежды оправдались - чужих в спальне действительно не наблюдалось, и дверь явно была закрыта на ключ. Зато в том, что касается "развалиться и читать", заминочка вышла...
   Она была высокой, симпатичной и сероглазой. Караулила прямо напротив двери в ванную, а когда я из этой самой ванной вышла, сложила руки на груди и улыбнулась уголками рта. И пусть разделяло нас шагов пять, но проскользнуть мимо не получалось. В смысле, это было вполне возможно, но...
   Но я не могла. Стояла, хлопала ресницами, и... и собственно, всё. А он тоже стоял! И тоже смотрел, но очень скоро не выдержал.
   Шаг навстречу, ещё один, третий... А потом капкан мужских рук захлопнулся, и я ощутила, что пьянею. Причём стремительно! Быстрей, чем можно вообразить!
   Дантос притянул ещё ближе и зарылся носом в мои волосы. Затем наклонился и поцеловал в обнаженное плечо. Я же едва не замурлыкала, ощутив тепло его тела и такой родной, такой желанный запах. А через миг запрокинула голову и подставила губы.
   Умолять не пришлось. Их светлость воспользовались приглашением сразу, без колебаний... Но вот беда: чем дольше он целовал, тем яснее я сознавала - мало! Мне категорически мало этого поцелуя, да и объятий совершенно недостаточно.
   Руки сами потянулись к вороту мужской рубахи, тело нетерпеливо выгнулось. Увы, но факт - я ужасно истосковалась по Дану. Если бы во время путешествия он не заморачивался на приличиях, которые мешали ночевать в одном номере, всё было бы спокойнее, а так... Я больше не могла ждать. Не могла и не хотела! И блондинчик моё нетерпение не только услышал, но и поддержал.
   Он быстро избавился от камзола, подхватил меня на руки и понёс к кровати. Бережно уронил на атласное стёганое покрывало и наклонился, чтобы вновь прикоснуться к губам. И если до этого момента у меня ещё сохранялись какие-то остатки разума, то теперь мир поплыл окончательно. Я была пьянее хмеля, и мне это состояние нравилось.
   Секунды, которые потребовались Дану, чтобы сбросить сапоги и стянуть с себя рубаху показались вечностью. Зато потом он очутился совсем близко и наконец-то покусился на моё полотенце.
   Я... запротестовала, но не всерьёз, а чисто из вредности. И очень порадовалась тому, что блондинчик истолковал протест совершенно верно - то есть внимания на попытки удержать ускользающую ткань не обратил.
   А справившись с полотенцем, лёг сверху, придавив обнаженную меня к постели, и подарил взгляд, исполненный такого желания, что я, вопреки логике и опыту, залилась краской. И тут же услышала:
   - Ну вот ты и попалась, малышка...
   Мм-м...
   Пришлось закусить губу, чтобы не улыбнуться.
   Конечно, дорогой. Конечно, ведь я даже не догадывалась, чем может кончиться эта трансформация! Так что да - ты бесконечно коварен. Ты соблазнил, искусил и...
   Додумать, увы, не смогла, ибо в следующий миг меня попросту огорошили:
   - Ах вот как! - В голосе Дана прозвучали нотки шутливого, но всё-таки возмущения. - Ладно, малышка. Я тебя услышал!
   Герцог Кернский снова припал к моим губам, а его прикосновения стали предельно откровенными. Но я на эту откровенность не ответила - меня посетил шок.
   Это что же получается? Теперь телепатия Дантоса работает независимо от того, в какой форме я пребываю? Бес меня пожри, но это... это несправедливо!
   - Почему несправедливо? - прервав поцелуй, спросил Дантос.
   - Потому что! - дала исчерпывающий ответ я.
   А вместо сочувствия или поддержки поймала тёплую улыбку и новый, очень медленный поцелуй в губы. И очень чётко поняла - если Дантос сейчас остановится, то я за себя не отвечаю. Но... герцог Кернский не остановился. Ни на секунду. Ни на миг!
  
   Из накрывшей дрёмы вырвал далекий звук голосов. Это было неожиданно, и я вздрогнула, чтобы тут же замереть в напряжении. Но уже через мгновение расслабилась и блаженно зарылась лицом в подушку. Закрыла глазки и притворилась, что всё ещё сплю.
   Голоса доносились из соседней комнаты - из гостиной. Один принадлежал Дантосу, а второй, кажется, Полли. Спустя несколько минут догадка насчёт горничной подтвердилась, и даже причина визита выяснилась - Полли приносила обед. Но прежде чем я узнала эти подробности...
   Голоса замолчали, а дверь спальни приоткрылась с тихим шелестом. Дальше был едва различимый звук шагов, ощутимое проседание матраса и щекотный шепот в ушко:
   - Всё ещё спишь?
   Мне было так хорошо, так тепло и комфортно, что хотелось сказать "да" и продолжить. Но желание увидеть Дантоса оказалось сильней.
   Так что я потянулась, зевнула и лениво перевернулась на спину. И тут же удостоилась тёплой улыбки и сияющего взгляда серых глаз. Этот взгляд ужасно смутил, но я свои эмоции не выдала - улыбнулась в ответ и спросила:
   - Нас все потеряли, да?
   Блондинчик, который, к слову, был уже полностью одет и причёсан, пожал плечами, давая понять, что реакция окружающих ему не слишком интересна. Тут же наклонился, легко поцеловал в подбородок и встречный вопрос задал:
   - Есть хочешь?
   Вот так я и узнала о визите горничной. Затем облачилась в одну из многочисленных герцогских рубашек и, потягиваясь, отправилась вслед за Даном в гостиную.
   Картина, которую там застала, не удивила. На столе, установленном возле одного из огромных окон, появилась белоснежная скатерть, а на ней тарелки и кофейник - обед их светлости. Ну а угощение для маленького дракона рядом, на полу.
   Меня такой подход, разумеется, не оскорбил, а вот Дантос недовольно фыркнул. Потом привычно подхватил миски и, водрузив их на стол, галантно предложил даме стул. Я, разумеется, согласилась, но с одним условием:
   - Миски мои.
   Блондинчик чуть скривился, однако спорить и подсовывать мне "человеческую еду" не стал. И это сильно порадовало, ибо порции, приготовленные для светлости, были прямо-таки гигантскими. Раза в полтора больше, чем обычно.
   Последнее вызвало недоумение и стало поводом вопросительно заломить бровь.
   - Это компенсация за пропущенный завтрак, - усевшись напротив, признался Дан.
   Тут же вспомнились слова о том, что меня искали всё утро, и причины по которым кто-то не позавтракал стали более чем ясны. Но совесть проснуться не успела - от раскаяния меня отвлекло тихое и удивлённое:
   - Ну надо же...
   - Что случилось? - обратилась к Дантосу я.
   В ответ мне предложили приглядеться к набору столовых приборов, и... в общем, повод для удивления действительно был. Хотя, с учётом сведений, полученных от Жакара...
   - Некоторые из слуг догадываются, что я не просто дракон, - сказала, умыкнув у светлости сперва ложку, а потом и вилку.
   - Я в курсе. Но ведь это не повод нарушать конспирацию.
   Дантос был настолько серьёзен, что я не выдержала и разулыбалась. Тут же подхватила пшеничную булочку и сосредоточилась на супе. Уж не знаю почему, но после Рестрича все эти тайны и скрытность отошли даже не на второй, а на третий план. Я просто чувствовала - ничего дурного не случится, всё будет хорошо.
   Мой визави точно смотрел на вопрос серьёзнее, но голод оказался сильнее желания спорить. В итоге блондинчик последовал здравому примеру - тоже обратил внимание на суп.
   А через четверть часа, когда первый голод был утолён, это самое внимание переключилось на меня. Теперь Дантос сидел, жевал, поглядывал и молчал. Причём молчал выжидающе!
   Вот тут и открылась главная проблема одной излишне рисковой девочки. Да, я приняла истинный облик и даже губы под поцелуй подставила, но простить не простила. То есть говорить нам было не о чем, разве что о выходке с приглашением Катарины и о трупе Ласта. Ну и о дневнике, разумеется.
   И я уже даже раскрыла рот дабы сообщить блонди о своём намерении задержаться в образе человека, но решительный стук в дверь мою инициативу оборвал.
   - Дантос, нужно поговорить! - голос Вернона прозвучал очень сурово. - Срочно!
   Мои намерения... нет, не изменились. Но я быстро сообразила, что если останусь в истинном облике, то дальше покоев герцога Кернского не уйду. То есть буду вынуждена сидеть тут, в то время, когда там, снаружи, стряслось что-то важное.
   Такой расклад, конечно, не понравился, и я спешно поднялась на ноги, чтобы удалиться в ванную.
   - Вернон, минуту подожди! - крикнул тем временем Дантос и тоже вскочил.
   Он в два счёта оказался рядом, ухватил за руку и привлёк к себе. В серых глазах читалась... нет, не мольба, но искренняя просьба: "не превращайся"!
   Увы, но времени на обсуждения не было, и мне пришлось вероломно кивнуть. И сделать вид, будто намерена просто пересидеть визит мага в спальне.
   С тем и ушла. Покинула гостиную, чтобы вскоре оказаться под той же дверью в облике чешуйчатой девочки и услышать предельно нервное:
   - ...план императорского дворца и слепок с ауры главного хранителя, понимаешь?! И у меня нет никаких сомнений в том, что он этим слепком воспользовался! То есть этот человек проник в государственные тайны! И какие из них он унёс в могилу, а какие разболтал или продал мы знать не можем.
   - И что ты предлагаешь?
   - Во-первых, сообщить Роналкору, а во-вторых...
   Нет, договорить Вернон не смог. Магу помешало выразительное "ву-у-у" в исполнении одного ну о-очень сладкоголосого дракона.
   Попыток встать на задние лапы и открыть дверь самостоятельно я не делала - ждала, когда за мной поухаживают. И дождалась... не очень довольного моим появлением Дантоса.
   По всему выходило, что в этот раз телепатия не сработала, что для герцога Кернского превращение стало сюрпризом. Но угрызений совести я опять-таки не испытала - в данный момент меня больше заботила глупая идея Вернона рассказать обо всём Роналкору.
   - Почему ты считаешь эту идею глупой? - спросил Дан, и я невольно вздрогнула.
   Помянула крепким словом нестабильность ментального контакта, а потом призналась...
   - Ву! - сказала я. Что в данном случае означало: подумай сам, если Роналкор узнает, то в замок сразу же понаедут всякие следователи, дознаватели и прочие личности. А нам эта толпень нужна?
   Блондинчик довод не оценил - поджал губы и глазища прищурил. А через миг в тишине гостиной прозвучало:
   - Кстати, а что ты говорила о векселях?
   Маленькая красивая я сделала большие глаза и бросила взгляд на переполненного эмоциями Вернона. А не найдя поддержки, грациозно плюхнулась на попу, обвила лапки хвостиком и тяжко вздохнула. Подвергаться допросу, конечно, не хотелось, но я с самого начала знала, что процедуры этой не избежать.
   - Так что с векселями? - напомнил блондин.
   Я вздохнула опять и принялась делиться знаниями. И даже не сомневалась - вот сейчас телепатический дар светлости сработает без сбоев.
  
   Сообщение о том, что я знаю найденного в склепе человека, удивления не вызвало. Признание, что человек этот был магом, тоже восприняли ровно. А вот когда я напомнила про ошейник и рассказала про роль Ласта в его появлении на драконьей шее, воздух в гостиной резко наполнился грозой. И источником этой грозы был, разумеется, не Вернон.
   Угу, герцог Кернский пришел в ярость, причём резко. На мгновение стало страшно за дорогущую мебель, но крушения всё-таки не случилось. Зато мы поняли - подпускать Дантоса к трупу не стоит. Впрочем, если этот труп уже осмотрели, и он больше не нужен, то почему нет?..
   Парой минут позже, когда буря стихла, я пояснила насчёт векселей. Рассказала, что бумаги принадлежат мне, что Ласт забрал их после того, как заковал в ошейник. Данный поступок Ласта стал поводом для новой вспышки герцогского гнева, и тихого замечания Вернона:
   - Этому человеку очень повезло, что он умер. Иначе...
   Продолжить Вернон не потрудился, ибо ситуация была понятна без слов. Хотя лично я уверенности в том, что смерть от рук Дана была бы мучительней, не имела. И это моё мнение незамеченным не осталось...
   - Поясни, - справившись с новым приступом злости попросил блондинчик.
   Вот тут я вновь потупилась и даже чуть-чуть смутилась, но всё-таки сказала.
   - Ву. - Что означало: мне известно от чего умер Ласт. И это не многим легче смерти от пыток.
   Их светлость нахмурилась, сложила руки на груди. Потом передала мой ответ Вернону и нахмурилась сильнее. А маг встрепенулся...
   - И что же это было? - спросил он. - Я вижу, что смерть не рядовая, но единственное, что смог определить - труп не опасен и не заразен.
   - Ву-у-у, - вырвалось в ответ.
   А меня, вопреки воле, захлестнуло одно не слишком приятное воспоминание...
   ...Датар-Ши - небольшой городок на границе со Степью. Узкие улицы, вечная пыль, сухой, словно пергамент, воздух. Но желание поёжиться и втянуть голову в плечи вызвано отнюдь не архитектурой или климатом. Просто... это воровской город.
   Нет-нет, ничего особо страшного тут не происходит! И властям, объявись те в Датар-Ши, придраться будет не к чему. Вернее, придраться-то смогут, но только в том случае, если отыщут подземные ходы, скрытые под подвалами и канализацией. А это невозможно. Правда невозможно. Совсем-совсем!
   Я сижу под широким тентом, за плетёным столиком, и пью прохладный чай. Чуточку злюсь, потому что Ласт ушел в подземелья два дня назад, и столь долгое его отсутствие искренне раздражает. А ещё... немного боюсь, потому что мужчин вокруг предостаточно, и я слишком часто ловлю на себе заинтересованные взгляды.
   От этих взглядов хочется чесаться. Хочется встать, отряхнуться и вновь спрятаться в гостинице, но я не намерена потакать своим страхам. Во-первых, я весь вчерашний день в номере просидела и, кажется, начала покрываться плесенью. Во-вторых, люди этого сорта чуют страх не хуже, чем собаки, и относятся к нему не иначе, чем к приглашению напасть.
   В итоге, когда чашка пустеет, я встаю и направляюсь к главной площади. Я знаю, что там есть торговые ряды и хочу оценить ассортимент. Возможно даже прикупить какую-нибудь безделушку или две. А может быть и три - а что, денег-то после последнего дела много!
   Вот только Леди Судьба мои планы меняет. Нет-нет, я благополучно добираюсь до торговых рядов и даже безделушки вижу, но ноги как-то сами несут к небольшому прилавку, на котором разложены амулеты и прочая магическая дребедень.
   - Что юной леди угодно? - спрашивает худенький, но очень бодрый старик.
   Я пожимаю плечами и начинаю рассматривать вещи. Потом всё-таки признаюсь:
   - Защита от воровства.
   - А... - протягивает продавец понятливо.
   Он бросает подчёркнуто-хитрый взгляд по сторонам, но я морщу нос, давая понять, что интерес никак с местным населением не связан. Я же не первый день живу, и мне прекрасно известно, что тут, в Датар-Ши, вероятность ограбления мала (просто воровать у вора - моветон). Но в принципе, в целом, защита нужна. Мы с Ластом слишком много зарабатываем в последнее время...
   - Тебе попроще или получше? - уточняет продавец.
   - Второе, - отвечаю бодро.
   А собеседник щурится и новый вопрос задаёт:
   - От простых людей или от магов?
   Старик замолкает, а мне отчего-то кажется, что он прекрасно осведомлён в чьей компании я в этот город явилась. Поэтому собственный ответ вызывает толику смущения.
   - Ото всех.
   Продавец заламывает бровь и мне совсем неудобно становится. Уж от кого, а от Ласта у меня секретов нет, и мне очень не хочется, чтобы кто-то думал иначе. Но улыбочка, с которой смотрит старик, слишком красноречива. Хотя...
   Я морщусь и усилием воли избавляюсь от глупых мыслей. Какая, бес пожри, разница что подумает торговец? Чего я распереживалась?
   - Мне нужна защита от воров. И неважно кто этим вором будет.
   - Это дорого, - отвечают мне.
   - Насколько?
   Торговец приглашает к прилавку молодого парня, который всё это время стоял в сторонке, а мне указывают на расположенное поблизости кафе. Я соглашаюсь, понимая: если не обзаведусь защитой, то хоть время в ожидании Ласта скоротаю.
   Но всё оказывается не настолько дорого, как думалось. Цена вполне приемлема, более того старик готов приступить к установке защиты немедленно. Я же вполне могу отдать ему сумку - ту самую, которую зачаровать нужно - ибо она всё равно пуста, все ценности остались в гостиничном сейфе.
   В итоге, мы бьём по рукам, и через полчаса я получаю ту же вещь, но с магией - под подкладкой, в специальных кармашках, разместились кристаллы, которые, в случае кражи, лишают захватчика сил.
   Вору нужно удалиться на десять шагов и всё, ноги подогнутся, руки ослабнут и случится катастрофа. Причём заклинание достаточно сильное, чтобы срубить и мага, но...
   - Такого как Ласт, заклинание не ослабит, - признаётся торговец. Прежняя догадка насчёт знакомства подтверждается, угу. - Для магов его уровня этой защиты мало.
   Несмотря на некрасивость ситуации, я этим словам рада, ведь теперь можно ответить:
   - Ничего страшного. Ласт - последний от кого нужно защищаться.
   - Да?
   В тусклых старческих глазах вспыхивают весёлые огоньки, а через секунду я слышу:
   - Давай так: я добавляю к твоей защите вот это... - он достаёт из кармана нечто похожее на пудреницу. - Это будет бесплатно, но с условием: Ласту ни слова.
   - И в чём подвох? - хмурюсь я.
   А в ответ слышу:
   - Здесь особенная магия с индивидуальной настройкой. Если Ласт откроет эту вещицу, то нарвётся на последствия.
   - Какие?
   Торговец точно хочет соврать, но в итоге говорит честно:
   - Смерть. Медленная и мучительная. - Потом поясняет: - Здесь заклинание чёрной сыпи. На ауре эта магия не отображается, а первая стадия её действия неотличима от обычной простуды. А после первой стадии лечить бесполезно, после первой стадии ничто не поможет.
   Я от такого заявления немею, зато собеседник мой по-прежнему говорлив:
   - Думаешь, что уж кого, а тебя этот хрыч не ограбит? Но если Ласт настолько честен, то чего тебе бояться? Обещаю, по случайности он эту штуку не найдёт, только при целенаправленном обыске.
   - Да как вы... - отхожу от ступора я, и... диалог продолжается.
   Слово за слово, аргумент за аргумент, и меня банально загоняют в ловушку. Старик цепляется за мою искреннюю убеждённость, что Ласт не вор, и в итоге на сделку я всё-таки соглашаюсь.
   "Пудреница" оказывается там же где кристаллы - в кармашке под подкладкой, а я даю торжественную клятву ничегошеньки Ласту не говорить.
   Клянусь, а сама понимаю - скажу сразу же! И ещё понятия не имею, что признание моё всё-таки не состоится...
   Вначале просто забуду, потом вспомню, но отвлекусь, а чуть позже соглашусь с доводами торговца: если Ласт никогда на моё имущество не покусится, то какой смысл про индивидуальную магическую ловушку рассказывать? Зачем предупреждать об опасности, которая никогда не настигнет?
   Ну и ещё кое-что...
   - Вы с Ластом враги? - спрашиваю у старика. - И по какому поводу поссорились?
   Собеседник юлить не пробует. Он отвечает сразу и без запинки, но то, что слетает с тонких губ слишком невероятно. Я слушаю, таращу глаза, и не верю. Просто не верю и всё!
   - Видишь ли, девочка, я слишком стар для некоторых... хм... работ. Поэтому три года назад имел неосторожность заключить с Ластом сделку. Я вручил ему дубликат ауры главного хранителя и план императорского дворца, и рассчитывал получить взамен кое-какие артефакты из сокровищницы. Но награды своей так и не увидел. Ласт заявил, что до хранилища не добрался, что слепок ауры не сработал и самого Ласта едва не взяли. Но я знаю, что это ложь...
   Нет, я не поверила, но это не помешало наклониться и прошептать:
   - А что правда?
   - Ласт в императорском хранилище был, - отчеканил старик уверенно. - Но к артефактам и побрякушкам не притронулся. Он не захотел тратить время и силы на заклинание обнаружения дополнительной защиты, предпочёл отсидеться в архиве.
   - Где-где? - переспросила я.
   Ответом мне стала лёгкая снисходительная улыбка.
   - Архив, девочка, это место сосредоточения тайн. Эти тайны бывают очень полезными и прибыльными... Гораздо прибыльней, нежели артефакты, которые нужно отдать компаньону.
   Почему торговец выдал мне эту историю? Нет, не знаю. И совсем не уверена, что смогла бы пересказать её кому-либо ещё. Утверждать, что подошла к прилавку старика случайно и по собственной воле, тоже не возьмусь, но это, если вдуматься, совсем неважно.
   А вот подаренная "пудреница" оказалась крайне полезна... После того, как я очнулась в клетке и осознала, что именно произошло, мысль о чёрной сыпи стала лучиком света. Возможно это неправильно, но когда знаешь, что твой обидчик получил по заслугам, жить гораздо проще.
   - Астра? - донеслось откуда-то издалека и я вздрогнула, возвращаясь в реальность.
   Вспомнила где и с кем нахожусь, а потом мысленно сообщила про магию с индивидуальной настройкой и вызванную этой магией сыпь.
   После того, как герцог Кернский расшифровал моё послание, Вернон побледнел и округлил глазки. А через миг выпрямился и выдохнул:
   - Ну надо же!
   Дальше был короткий ликбез для далёкого от магии Дантоса. Мол, болезнь магико-алхимического происхождения, чрезвычайно редкая, незаразная, но смертельная для носителя. Лекарств от неё нет и не предвидится, а счастье в том, что сил на подобное заклинание уходит очень-очень много, и магов, способных его сотворить в империи считай не имеется.
   Вслед за этим "магов не имеется" случилась попытка расспросить как именно Ласт заразился, но я отмахнулась. В данный момент меня заботило другое...
   - Ласт избегал людей и коллег, - по-драконьи сказала я. - А делиться информацией вообще ненавидел.
   - Думаешь, все тайны остались при нём? - уточнил Дан.
   Маленький дракон тяжко вздохнул. Уверенности не было, но...
   - Сыпь убивает за полтора года. То есть Ласт больше пяти лет назад скончался. Какие-то признаки утечки государственных тайн за эти годы были?
   Герцог Кернский задумался на пару мгновений и сказал:
   - Нет.
   А я опять вздохнула.
   - Нужно проверить дневник. Ласт отмечал все важные события, и если он с кем-то чем-то поделился, то это должно быть отражено в записях.
   Слова прозвучали как всё то же "ву-у-у", но Дантос понял. Тот факт, что я не слишком в своих выводах уверена незамеченным так же не остался, но спорить со мной всё-таки не стали. Единственное, герцог Кернский сказал:
   - Скрыть ситуацию от Роналкора мы всё-таки не можем. Но я попрошу обойтись без отправки к нам дознавателей, тем более дело крайне неоднозначное и один чиновник, - блондинчик кивнул на Вернона, - у нас уже есть.
   Решение, в общем-то, порадовало и теперь я вздохнула не тяжко, а спокойно. А в наступившей тишине новый вопрос прозвучал, на сей раз от брюнета:
   - Астра, как по-твоему он очутился в этом замке? Что здесь делал?
   - Понятия не имею. Нужно смотреть дневник, возможно там какие-то подсказки есть.
   Начальник управления магического надзора мою реплику, как и раньше, не понял, а вот Дантос проникся. Даже вознамерился за этим самым дневником сходить, но увы.
   Увы, но в дверь хозяйских покоев снова постучали, а после того, как Дантос бросил недовольное "войдите", на пороге нарисовался Жакар. Столь же пузатый и румяный, как и всегда.
   Он отвесил лёгкий поклон и сообщил о том, что стражники уже извелись в ожидании точных распоряжений. В частности, вояк из замкового гарнизона интересует будет ли продолжен начатый Верноном осмотр трупа, и на какой срок нужен караул у комнаты, в которую этот самый труп поместили.
   По мне вопросы были плёвыми и вполне могли подождать, но стражники считали иначе. Один из них даже поднялся на хозяйский этаж и теперь топтался поблизости в надежде на ответ.
   - Позови его, - узнав о присутствии стража, сказал Дантос.
   Толстощёкий дедок охотно отстранился, пропуская внутрь невысокого, худощавого мужчину в форменной куртке, а маленькая красивая я замерла в полном офигении. Просто в гостиную мой бывший сосед вошел. В гостиную вошел... Натар.
  

Глава 3

  
   За девять лет, прошедшие с момента нашего расставания, Натар изменился, но не сильно. По крайней мере у меня сложностей с узнаванием не возникло. Те же тёмные до черноты глаза, непослушные каштановые волосы, едва прикрывающие шею, слишком крупный нос, и отдельный, самый важный штрих - крайне недовольная физиономия.
   Натар был недоволен ровно столько, сколько я его помнила! Впрочем, когда он переступил порог гостиной, выражение лица всё-таки изменилось - оно стало удивлённым. То есть дракона этот конкретный стражник видел впервые. То есть в момент нашего прибытия, Натара поблизости не было.
   Несмотря на потерянную челюсть, бывшему соседу удалось взять себя в руки и переключить внимание на Дантоса с Верноном. А эти двое как раз пытались понять последовательность действий, обсуждали - что всё-таки делать с трупом.
   Возможно, их слова были важны и интересны, но я ничегошеньки не слышала. Словно завороженная сидела и глядела на того, кто вечно грозился или поколотить, или макнуть в какую-нибудь лужу. А потом, как оказалось, ушел из Рестрича вслед за мной...
   Натар внимание со стороны дракона чуял - он пару раз покосился на маленькую красивую меня, но рассматривать, как в начале, не пытался. Он вообще стоял и усиленно строил из себя настоящего воина - собранного, чинного и совершенно невозмутимого.
   А у меня надобности притворяться не было, и в какой-то момент я всё-таки не сдержалась... Поднялась на все четыре лапки и медленно, но неотвратимо двинулась к стражу.
   Вот теперь никаких "покосился"! Натар застыл столбом и вытаращился в оба глаза. Потом попытался привлечь внимание Дантоса и Вернона, которые слишком обсуждением судьбы трупа увлеклись, и сильно вздрогнул, когда маленький дракон подошел вплотную и ласково потёрся скулой о голенище сапога.
   - Ваша свет... - вновь попытался привлечь внимание Натар, но запнулся. Видимо потому, что я подняла на стражника глаза и непроизвольно улыбнулась во все зубы. А потом привстала на задних лапках и, ласково боднув в ладонь, сказала:
   - Ву-у-у!
   Погладь дракона, воин. Ну же! Ну погладь!
   Натар нервно сглотнул, а блондинчик и маг резко замолчали. Я надеялась, что эти двое объяснят бледнеющему стражу, что дракон ни капли не опасен, но сладкая парочка молчала.
   Золотая девочка дала им целую минуту, чтобы одуматься, но увы. В итоге пришлось решать проблему самостоятельно.
   Я обошла Натара и о второй сапог потёрлась. Опять приподнялась, снова боднула в ладонь. Затем привстала и потёрлась шеей о бедро.
   - Ву-у-у, - искренне сообщила я. - Ву-у-у!
   Ещё несколько очень напористых движений, и воин таки понял, что от него требуется. Несмотря на сильнейше изумление, наклонился и погладил по чешуйчатой голове. Ну а когда осознал, что это не ловушка и я в самом деле приглашаю к ласке, заметно расслабился. Он опустился на корточки и уже вознамерился подарить целый океан удовольствия, как вдруг...
   - Астра! - воскликнул кто-то.
   А? Что? Где?
   Я вздрогнула и не сразу узнала в этом возмущённом баритоне голос герцога Кернского. А когда повернула голову и бросила взгляд в сторону блондинисто-брюнетистой парочки, вообще растерялась. То, что Вернон пребывал в шоке это ладно, это не в счёт. А вот их светлость...
   Дантос откровенно побагровел и сжал ладони в кулачища. Казалось, ещё миг и он ринется в драку как какой-нибудь простолюдин. Но самым интересным было не это, а тот факт, что у герцога Кернского глаза светятся, а по коже рук бегут золотые искорки.
   Эти искорки завораживали и мне стоило больших усилий отвлечься и призвать Дантоса к порядку.
   - Ву! - выпалила я.
   И добавила мысленно: это мой друг детства! Мы на соседних улицах жили!
   - Как тебя зовут? - вопросил хозяин замка.
   - Наиль, - охотно соврал Натар.
   - Звание?
   Стражник резко вытянулся по струнке и только после этого ответил:
   - Лейтенант, ваша светлость!
   Вопрос про звание был бессмысленным - на куртке Натара имелись нашивки, и уж кто, а Дантос звание прочесть мог. То есть здесь и сейчас кто-то хотел потянуть время. Сориентироваться пытался.
   - Ву-у-у, - напомнил о себе дракон. Потом приподнялся и опять в ладонь стража тыркнулся.
   И пусть ответом на мои действия стала новая порция света из глаз и очередной забег золотых искорок, я не струхнула.
   Этой мой друг! - повторила мысленно.
   - Да неужели! - ответил Дантос уже вслух. - И именно поэтому ты об него обтираешься?
   Глаза светлости благополучно потухли, а в гостиной повисла пауза. Натар с Жакаром глядели недоумённо, а Вернон... ну он тоже прифигел. А лично я сделала два шага в сторону от стража и засопела. Да, обтираюсь. Но я же дракон! У меня других способов выражения чувств просто нету!
   Я точно знала, что телепатия сработала, но реакция Дантоса была не слишком адекватной - он сложил руки на груди и грозно прищурился. А я... а мне... а мне так обидно стало! Сам, значится, всяких виконтесс в замке привечает, а мне даже со старинным другом пообщаться нельзя?
   Как ни смешно, но блондинчик аргумент не оценил. Он даже хотел возразить, но, наконец, вспомнил, что мы не одни.
   В итоге меня одарили суровым молчанием и новым гневным прищуром. А я подумала, и... тоже прищурилась! А потом скакнула обратно к Натару, подставила чешуйчатую голову и заявила:
   - Ву-у-у! - Что означало: гладь меня немедленно!
   Но страж не шевельнулся. Понял, что хозяин категорически против, и решил проявить благоразумие. И даже мой укоризненно-тяжелый вздох на решение не повлиял.
   - Астра, - попробовал вклиниться в ситуацию Вернон. - Астра, отстань от человека.
   Я дёрнула хвостом, как бы намекая, что ревнивцы и их друзья идут лесом, но маг не допёр. А вот светлость...
   - Так. У нас труп из склепа. И осмотр лучше закончить сегодня.
   С этими словами блондинчик схватил со стола нечто похожее на карту и прямоугольный кристалл из числа тех, на которых слепки аур хранятся, и бодро направился к выходу.
   Прочим присутствующим, исключая Жакара, не оставалось ничего иного, как последовать за светлостью. Ну а я... тоже к этой процессии присоединилась. Только, в действительности, не за Дантосом, а за сородичем увязалась.
   Мне категорически не хотелось расставаться с тем, кто столь внезапно вернулся в мою жизнь. Наоборот - я мечтала вцепиться всеми лапами, обнять крепко-крепко, потом отругать (не за что-то, а так, ради профилактики) и засыпать вопросами.
   А вопросов было много...
   Во-первых, меня интересовали подробности побега из Рестрича, в частности - мотивы. Прощальная записка какой-то свет на произошедшее проливала, но его было недостаточно. Душа жаждала большего!
   Во-вторых, хотелось знать, как Натар жил все эти годы и как очутился в Керне. Как стал стражником замкового гарнизона. Как устроился, какие планы на будущее имеет, и вообще всё-всё!
   Ну и отдельный, мелкий, но любопытный, момент. Как ему удалось разминуться с Гертоном? И заметил ли сородич присутствие здесь одарённого? Понял ли, что кто-то бродит по округе, собирая "образы" замковой прислуги и лиц приближенных к герцогу?
   Впрочем, как им удалось разминуться я, кажется, знаю. Натар покинул Рестрич почти сразу после меня, то есть встретиться с вызванными в город одарёнными, вероятнее всего, не успел. Следовательно, Гертон просто не знал моего соседа в лицо. Ну а почувствовать Натара, конечно, не мог, ибо такой фокус срабатывает только с теми, в ком есть родовая магия. А в Натаре магии метаморфов точно нету.
   Именно поэтому он, несмотря на визит в Керн внука нашего старейшины, жив и здоров. По той же причине продолжает службу, а не возвращается в Рестрич, погоняемый кнутом и угрозами.
   Подумав об этом, маленький дракон слегка споткнулся, что стало поводом вынырнуть из фантазий и обратить взор на окружающую действительность. И тут же поймать взгляд герцога Кернского, который всё так же шел впереди, но обернулся.
   Чуйка подсказала - телепатия работала без сбоев, то есть Дантос все мои мысли слышал. Но вопроса, который прозвучал в следующий миг, в моём списке не было!
   - Лейтенант, а ты женат?
   Золотая девочка опять споткнулась - как-то не ожидала от светлости такой логики. Друг детства удивился ещё больше, но ответил не раздумывая:
   - Да.
   От Дантоса повеяло чем-то сильно напоминающим облегчение, а вот следующий вопрос... Скажем так, с учётом знаний, которыми владел Дан, вопрос был болезненным и бестактным, но тем не менее.
   - А дети есть?
   Вот теперь Натар паузу всё-таки взял...
   - Родных нет, - наконец, сказал он. - Есть приёмные. Двое.
   На последних словах голос стражника потеплел, а драконья сущность уловила ощущение счастья. Оно было очень светлым и до того искренним, что сердце сжалось.
   Блондинчик, как ни странно, тоже проникся.
   - Это замечательно, - мягко сказал он.
   - Думаете? - переспросил воин почти шепотом.
   Их светлость... помедлила, но кивнула.
   Остаток пути прошли молча. Миновали три лестницы, чтобы оказаться в подвальном коридоре, соседнем с тем, который вёл в склеп. И этот коридор стал ещё одним поводом споткнуться... Дело в том, что тут тюрьма располагалась.
   Заключённых, если верить драконьей сущности, не имелось, но двери с решетчатыми окошками впечатляли. Правда, труп Ласта всё-таки не в камере разместили, а в одной из комнат для допросов.
   На этой двери решетки не было, зато рядом с ней наблюдался караул в составе четырёх человек. Завидев герцога, стражники выпрямились и щёлкнули каблуками, но через миг всё внимание мужчин переключилось на меня.
   А я что? Я ничего. Осознав интерес, остановилась и крутанулась на месте. Потом выдержала паузу и крутанулась ещё раз.
   Смотрите, пожалуйста, мне не жалко. И да, я понимаю, что прятать такую красоту от мира просто грешно!
   Ну как? Как можно скрывать эти великолепные короткие лапки? Эти красивые крылышки и изящный до дерзости хвост? Эти янтарные глаза, острые шипы и блестящие чешуйки! Ну и её - неповторимую грушевидную фигуру...
   - Астра, - послышалось со стороны Дантоса. В голосе светлости звучал лёгкий, но укор.
   А вот Вернон бранить не стал, он шумно втянул ноздрями воздух, а потом не выдержал и рассмеялся. Тихо, необидно, но всё-таки!
   Стражники тоже заулыбались, я же повернулась к Натару и спросила:
   - Гладить будешь?
   Бывший сосед промолчал, но чутьё подсказало - нет, гладить дракона эта бука не собирается. Но данный факт не помешал мне остаться по эту сторону двери, в смысле, отказаться от осмотра трупа, которым намеревался заняться Дан.
   Блондинчик оставлять дракона без присмотра точно не хотел, но под недоумёнными взглядами окружающих сдался. В итоге, они с Верноном скрылись в комнате для допросов, а я плюхнулась на попу и принялась ждать.
   Я была такой маленькой, такой скромной и послушной, что стражники не выдержали... Старший из них осторожно шагнул ко мне, чтобы тут же услышать:
   - Брумс, ты сдурел? Что если покусает?
   - Роззи заверила, что дракон не кусается, - парировал мужчина.
   Он сделал ещё полшага, и тут в разговор Натар вмешался...
   - Астра не покусает, - сказал сородич тихо, - а вот их светлость может. Если рядом с Астрой застукает.
   С точки зрения нормального человека, фраза звучала совершенно абсурдно, но стражники поверили. Вот только любопытство оказалось сильней! Уже через минуту меня гладили, почёсывали и нахваливали. Попавший под бич герцогского гнева Натар тоже не сдержался, так что свою порцию нежности я всё-таки получила.
   А вот про золотые искорки и склонность светлости спорить с безмолвной зверушкой, сородич почему-то не сказал. Но вероятность, что Натар станет молчать об этом и дальше, была нулевой.
   Правда, меня факт огласки не смущал совершенно. Я по-прежнему ни капли не боялась разоблачения или чего-то похожего. Причём это был не пофигизм, а нечто иное - всё то же плохо объяснимое ощущение, что ничего дурного не случится...
  
   Сижу. Сижу в столовой, на специально принесённом для меня кресле, в самой небрежной позе и... ну вроде как дремлю. Тот факт, что в животике слегка бурчит, немного отвлекает, но о том, чтобы спрыгнуть на пол и одарить вниманием поставленные для меня миски, и речи быть не может.
   Ага, откушать из мисок в присутствии всей замковой прислуги я могу, а вот с компанией графинь всё иначе. Я не то чтоб стесняюсь, но... в общем, не хочется мне. Совсем-совсем.
   Сижу. Лениво прислушиваюсь к бряцанью вилок и размышляю о невероятной прыти этого семейства. То, что граф уехал - это ладно, это ничего, а вот супруга с дочерью... Они же стен замка ни на миг не покидали! Даже за вещичками своими не вылезли! Тем не менее, чемоданы им уже привезли. И скорость доставки создавала впечатление, что вещи были собраны заранее...
   И вот как, скажите пожалуйста, к такой ситуации относиться?
   А как относиться к тому, что герцог Кернский вдруг решил, что ужинать лучше не отдельно, а с гостями?
   - Постоянно игнорировать леди Сицию и Катарину очень невежливо, - мотивируя это своё решение, сказал он. Но слова были произнесены с такой интонацией, что даже без драконьего чутья ясно - блондинчик врёт!
   И вот теперь мы здесь, в столовой. Вернон и Дантос уплетают за обе щеки, ибо до самого ужина с трупом провозились, а графиня с виконтессой строят из себя птичек. В том смысле, что едят медленно и по крошке. Особенно вторая.
   Ну а я... Да-да, сижу! И чем дольше размышляю обо всём об этом, тем больше хочется совершить какой-нибудь экспрессивный поступок. Отгрызть мелкой виконтессе ногу, например. Или голову...
   Наконец, стук столовых приборов становится тише - оголодавшие мужчины прекращают жрать и начинают кушать. И вот тут-то и звучит вопрос, призванный завязать долгую светскую беседу.
   - Ваша светлость, - прожевав лист салата, говорит леди Сиция. - Мы слышали, что-то случилось. Какая-то неприятность.
   - В вашем фамильном склепе, - добавляет Катарина участливо.
   Прежде чем ответить, блондинчик тянется за вином. Делает глоток из бокала, бросает короткий взгляд на Вернона, а потом говорит:
   - Да, в склепе найден труп постороннего.
   Катарина вроде как пугается, округляет глазища, и переспрашивает:
   - Постороннего? Да неужели...
   - Именно, - подтверждает блондинчик.
   - А как он туда попал?
   В итоге желанная беседа таки завязывается, и тот факт, что герцог и Вернон о многом умалчивают, ни на что не влияет. Более того, несмотря на это самое умолчание, посвященная в тайны я узнаю из разговора подробности, которых не ведала!
   - Вы думаете, что труп пролежал в склепе около пяти лет? - уточняет Сиция. И добавляет: - Но почему так долго? Почему его не обнаружили раньше?
   Дантос пожимает плечами, делает новый глоток из бокала, и говорит:
   - Я не люблю посещать склеп. А прислуга, зная о моём отношении, тоже открывать эту дверь не торопится.
   - Ах, ну конечно, - графиня переходит на шепот и говорит сейчас всё-таки не Дану, а самой себе: - Конечно, та жуткая смерть вашего отца. Она же именно в склепе случилась.
   Раздаётся тихое "кхе-кхе" - это Катарина напоминает матери о чувстве такта. Ну а "дремлющий" в кресле дракон невольно вздрагивает.
   Отца светлости убили в склепе? Ну надо же... Да, если вдуматься, это многое объясняет.
   Убийство - это всегда ужасно, но участь, постигшая родителя Дантоса, была особенно страшной. Он попал в руки людей близких к братству Терна и стал жертвой ритуала, смысл которого забрать максимум крови. То есть его подвесили вниз головой, а потом перерезали артерию... Ну а дальше...
   Нет. Нет, додумать не получается. Люди из братства Терна интересовались метаморфами, поэтому мы знаем о фанатиках больше, чем обыватели. Более того, старейшина Ждан давал прочесть подробное описание ритуала и его последствий - в смысле, описание того, как место преступления выглядит, и в каком состоянии находится труп.
   Со времён моего обучения прошли годы, но то описание помню отлично - не удивительно, что к горлу подкатывает тошнота, а к глазам слёзы. И если Дантос, которому на момент смерти отца то ли семь, то ли восемь было, место убийства видел, то его нежелание посещать склеп очень понятно.
   Ну а если добавить сюда скорую смерть матери и появление в замке регента, который, кстати, очень сильно саркофагами интересовался, то картина совсем грустной становится. И да, удивляться тому, что усыпальницу не посещали несколько лет, не приходится.
   - А запах? - вырвал из мыслей голос Катарины. - Там, должно быть, ужасно пахло?
   Маленький дракон мысленно поморщился и пожелал всем приятного аппетита, но кернская аристократия оказалась совершенно не брезгливой. Как и примкнувший к ней маг. Он-то и сказал:
   - Запаха не было. Труп даже не разложился, а просто засох.
   - А разве такое возможно? - удивилась Сиция.
   Вернон кивнул и принялся блестеть знаниями...
   - Человек умер от сложнейшего заклинания, построенного на магико-алхимической основе. Это же заклинание, вернее вызванная им болезнь, поспособствовали мумификации. Причём мумификация протекала стремительно - гораздо быстрее, чем обычно. Ну а в том, что касается запаха: сухое, как понимаете, почти не разлагается. То есть и запах отсутствует.
   Из всей этой тирады графиня выцепила только одно.
   - Болезнь? - переспросила женщина нервно.
   Вот только испугаться до такой степени, чтобы сбежать из замка, увы, не успела.
   - Не волнуйтесь, - сказал маг. - Болезнь не заразна.
   Леди Сиция шумно выдохнула и вновь подцепила на вилку лист салата. А через пару минут разговор свернул в иное, менее драматичное русло. Причём инициатором и главным дознавателем была уже не Сиция, а юная Катарина.
   Девушка пристала к Дантосу на предмет императорского театра: как давно Дантос там бывал, как оценивает игру новой примы, и прочее, прочее, прочее...
   Блондинчик отвечал сперва неохотно и односложно, что подсказывало - поклонником театра он всё-таки не является, но потом разговор оживился и потёк быстрее.
   Причина? Ну скажем так... Катарина постаралась.
   Бледная виконтесса слушала каждую реплику светлости с подчёркнутым вниманием, принимала каждое слово со щенячьим восторгом, и глядела на мужчину самыми влюблёнными глазами. А ещё слегка тупила, давая Дантосу возможность объяснять и делать некоторые отступления от темы.
   При этом и Вернон и леди Сиция из разговора выпали, то есть Дан и Катарина считай тет-а-тет общались. И этот междусобойчик откровенно бесил!
   Впрочем, тот факт, что титулованная малолетка заигрывает с моим герцогом бесил в тысячу раз сильнее, но я держалась. Правда, ровно до тех пор, как разговор свернул в уже знакомое русло и вновь коснулся маленькой красивой меня.
   - Я помню выступление Астры в цирке, - с нотками всё того же восторга сказала Катарина. - Она так замечательно прыгала через обруч. А ещё на задних лапах ходила, и пела под дудочку.
   - Да, Астра - большой талант, - не стал отрицать очевидное герцог.
   Ну а Катарина...
   - Мы можем надеяться на то, что Астра нам что-нибудь покажет? Станцует, споёт, или хотя бы через тот же обруч попрыгает?
   Я от такого предложения искренне офигела, Вернон поперхнулся вином, а Дан замер на пару мгновений, потом резко мотнул головой и сказал:
   - Нет. Исключено.
   В голубых глазах виконтессы вспыхнуло искреннее недоумение, тонкие губы сложились обиженным бантиком. А герцог пояснил:
   - С цирком покончено, Астра не выступает.
   - А что же она тогда делает?
   - Живёт, - пожав плечами, отозвался Дан. - Спит, ест, играет...
   - То есть дракон бесполезен? - перебила Катарина. И тут же продолжила в своей сладко-восхищённой манере: - О, это так великодушно с вашей стороны! В наше циничное время мало кто готов тратить деньги на что-то, что не несёт выгоды.
   Я от такого заявления чуть с кресла не рухнула. Вернон опять подавился, а Дан...
   - Вообще-то Астра не бесполезна, - сказал ровнее, чем хотелось бы. - У неё множество талантов. Например, она отличный телохранитель.
   Графиня с дочерью удивлённо переглянулись.
   - Телохранитель? - спросила уже Сиция. - Но ваша светлость, зачем вам телохранитель в Керне? Тут все свои. Тут врагов нет.
   - Врагов нет, но посторонний труп в фамильном склепе нашелся, - парировал блондинчик.
   Сиция раскрыла рот в явном намерении возразить, но тут же захлопнулась, за неимением аргументов. А её дочке (о чудо!) хватило ума отстать от Дантоса и переключиться на Вернона.
   - А как давно вы магией занимаетесь? - хлопнув ресницами, спросила она. - Это сложно? Это опасно?
   - Мм-м... - ответил брюнет. - Мм-м...
   Разговор опять повернул, и я прислушиваться перестала. Просто сидела в кресле, смотрела на мамашу с дочкой и думала - за что же они так меня невзлюбили? То лишай выискать хотели, а теперь вот... бесполезной обозвали. И это всё при том, что я ничего плохого этой парочке не сделала!
   В следующий миг двери столовой распахнулись, дабы впустить небольшую делегацию лакеев. Это у нас смена блюд подоспела. Причём она была последней - господам чай и десерт подавали.
   Для меня тарелочка с десертом тоже нашлась - её аккуратно поставили рядом с нетронутыми мисками. Потом, подумав, миски всё-таки забрали, и я осталась один на один с большим куском шоколадного торта.
   Слюнки? Нет, не потекли. Более того - неожиданно возникло ощущение, что ещё чуть-чуть и любимая дразнилка Дантоса таки сбудется. В смысле, ещё немного и у меня действительно слипнется. И не факт, что только попа!
   И я в самом деле собиралась проигнорировать угощение, но ровно до тех пор, как слуха коснулся писклявый голос Катарины.
   - Ой, а Астре тоже десерт полагается? Но ведь животным сладкое очень вредно. Зубы выпасть могут и шер... хм... то есть чешуя.
   Всё. Терпение у дракона кончилось.
   Я притворно зевнула, поднялась на лапки и грациозно спрыгнула на пол. С показательной ленцой обнюхала кусок торта и осторожно лизнула глазурь. А потом принялась есть, но не как обычно, а... в общем, я не аккуратничала. Ну а на последнем слое крема вообще... повозюкала по тортику подбородком!
   Отдельная приятность: пока я совершала акт чревоугодия, беседа за столом продолжалась. То есть внимания на маленького дракона никто не обращал.
   Когда я закончила и, выдержав паузу, посеменила к столу, меня так же не заметили. Тем интереснее было подкрасться к Катарине и, водрузив подбородок ей на колени, сказать ласково:
   - Ву-у-у.
   Девчонка вздрогнула, но не завизжала.
   - Ты! - выдохнула виконтесса. - Что тебе надо?
   - Ву-у-у... - делая честные глазки, повторила я. Тортиком с драконом поделишься?
   - Астра! - попыталась урезонить светлость, но я не поддалась.
   Всё так же стояла и смотрела, и вроде как мечтала о том, что Катарина возьмёт блюдце с ещё нетронутым шоколадным треугольником и поставит на пол. Я даже высунула язык и пару раз облизала собственный нос, дабы проиллюстрировать желания, а пигалица эти желания даже поняла, но...
   - Обойдёшься, - сказала мерзавка шепотом. А потом громко, для всех: - Прости, Астра, но ты и так толстая.
   Я?!
   Карликовый дракон оскорбился до глубины души, но виду не подал. Всё так же стоял, водрузив подбородок на колени девчонки и смотрел честными янтарными глазами.
   - Нет, - повторила Катарина строго и притворилась будто никакого дракона не существует. И это был прямо-таки гигантский подарок с её стороны!
   - Ну пожалуйста-пожалуйста-пожалуйста дай тортик! - взмолился дракон и принялся ластиться. В смысле, подло вытирать уже не только подбородок, но и весь рот, и дёсны, о нарядное платье.
   Когда же стало ясно, что "воспитательница" не дрогнет, маленькая красивая я отступила. С секунду полюбовалась на творение морды своей и, придя к выводу, что коричневые разводы смотрятся на бледно-персиковом фоне идеально, отправилась обратно к креслу.
   Там печально понюхала пустую тарелку из-под собственного пирожного и, оглянувшись на стол, устремилась к двери.
   Вы извините, но я со жмотами не общаюсь. И раз вы все такие противные, то лучше к Роззи пойду. Уж она-то золотую девочку не обидит! Уж она-то и покормит, и погладит, и всё остальное.
   С этими мыслями я добралась до двери. Привстав на задние лапы эту самую дверь толкнула и благополучно выбралась в коридор. Ну а прежде чем дверь закрылась, услышала громкое ошарашенное "ах"! А следом визгливое:
   - Это же доранский шелк! С него же такие пятна не выводятся!
   Маленький дракон точно знал, что ничегошеньки ему за этот акт правосудия не будет. Но на всякий случай стрелой сорвался с места и помчался... нет, всё-таки не на кухню, а в покои герцога Кернского.
   Дан, конечно, зараза, но в его комнатах есть бассейн, который я ещё не опробовала, а также дневник Ласта. Ну а в том, что касается пропущенного ужина - разберёмся. В крайнем случае наверстаем завтра.
  
   С бассейном, увы, не сложилось. С ужином, впрочем, тоже. Нет-нет, никаких катастроф! Просто пока подогревалась вода, золотая девочка осознала, что её нещадно клонит в сон.
   В итоге плюнула на все планы и отправилась к кровати. Сомкнула зубы на краешке покрывала, благополучно стащила оное на пол, а сама запрыгнула на постель. А в момент, когда лапы коснулись пружинистого матраса, вспомнила о том, что случилось днём. В частности, в каком состоянии это роскошное койко-место после нашего с Дантосом общения осталось...
   Тут же захотелось завыть и побиться головой о стену. Я же собиралась застелить, дабы скрыть следы пребывания в спальне женщины! А в итоге... бес меня пожри, нас Вернон отвлёк! Вот не мог зайти на полчаса позже?
   Угу, это был несомненный провал конспирации, который сильно опечалил. Объятая этими эмоциями я вытоптала полянку в центре кровати и легла. Но не успела закрыть глазки, как в спальне объявился Дантос. Улыбчивый и слегка хмельной...
   - Не стыдно? - с порога спросил герцог Кернский. В голосе прозвучал смех.
   Я смачно зевнула, намекая - нет, нисколечко. Потом повернулась на другой бок, попой к окружающим, и честно попробовала уснуть.
   И у меня, как ни странно, получилось! То есть к маленькому дракону никто не пристал даже для того, чтобы погладить или почесать между крылышек. То есть блондинчик не меньше моего утомился, что, впрочем, не удивительно - день и вправду выдался насыщенным.
   Ну а следующее утро оказалось не лучше...
   То есть сперва всё шло хорошо: я проснулась, потянулась, обнаружила, что светлость ещё спит и поспешила эту оплошность исправить. Я подползла ближе и коварно лизнула в плечо, а когда мужчина не среагировал, громко засопела в ухо.
   Всего секунда и кое-кто заворочался, попытался отстраниться и продолжить спать, но маленький дракон не отстал.
   - Ву... - сообщила я. А когда Дантос вздрогнул и очнулся, рухнула на подушки и притворилась спящей.
   Несколько секунд в комнате царила недоумённая тишина, потом прозвучало:
   - Не прикидывайся, Астрёныш.
   Я перевернулась на спину, выставив красивое пузико, и только после этого приоткрыла один глаз.
   Ощущения подтвердились - блондинчик уже не спал. Приподнявшись на локте, хитро взирал на меня. Рубашки на Дантосе не имелось, волосы были растрёпаны, что придавало светлости очень домашний вид, но умилиться этому облику я не успела. Просто в следующую секунду послышался стук в дверь. Далёкий, но ужасно настойчивый.
   Дантос вторжению не порадовался - он закатил глаза и тяжело вздохнул. Но, несмотря на присутствие рядом умопомрачительной чешуйчатой девочки, которой точно требовалась ласка, поднялся и отправился открывать.
   Я встать не потрудилась, ибо была убеждена - и так всё узнаю. Но когда герцог Кернский вернулся в спальню, единственным, что мне сказали, было усталое:
   - Началось...
   После чего их светлость развернулась и бодро удалилась в ванную. А я осталась лежать на мягких подушках, в гнезде из одеяла и полном недоумении.
   Правда, спустя полчаса - после лёгкого и стремительного завтрака, ситуация всё-таки прояснилась... И мне захотелось повторить стон светлости:
   - Началось...
  
   Их было трое - трое делегатов от местных аристократических родов, которые примчались поприветствовать владыку здешних мест. Обнаружив друг дружку в небольшой гостиной, где должна была состояться встреча с герцогом, визитёры не обрадовались. Блондинчик при виде подданных, среди которых был граф и два барона, удовольствия тоже не испытал, но заметить это было невозможно. Драконья сущность и та не сразу истинные эмоции различила...
   - Ваша свет... - начал было первый из них, но запнулся, увидав как в гостиную заруливаю я.
   - Ваша свет... - воспользовавшись заминкой первого, попытался заговорить второй. Но тоже заметил, и тоже замолчал.
   Ну а третий таращился молча. Причём он был единственным, у кого хватило ума отпрянуть и показать на меня пальцем. Этот приступ паники вызвал невольную улыбку и желание познакомиться с третьим поближе, но я всё-таки сдержалась.
   Чинно проследовала за Даном и доверчиво прижалась к герцогской ноге, когда тот остановился.
   - Доброго утра, господа! - поприветствовал визитёров блондин. - Как поживаете?
   Мужчины, наконец, отмерли и заулыбались. И руки для рукопожатия потянули, и вообще...
   - Ваша светлость, мы так рады вашему возвращению! - воскликнул-таки первый.
   - Позвольте выразить своё уважение, - заявил второй.
   - Очень рады, - пролепетал третий. - Очень!
   Дальше был кофе и короткая общая беседа. Троица визитёров всё так же выражала радость, справлялась о здоровье и планах. Дантос тоже интересовался, но больше из вежливости, ибо уж о чём, а о делах герцогства знал прекрасно - пока мы жили в столице, ему каждую неделю донесения привозили, да и жалобы, требующие герцогского вмешательства, с завидным постоянством слали.
   В том же, что касается поездки в Рестрич - она длилась не так уж долго. То есть выпасть из темы блондинчик не успел.
   Когда приветствие закончилось и посетителей удалось выпроводить, Дан облегчённо вздохнул и явно вознамерился переключиться на другие, более интересные дела, но увы. Едва собрался подняться из кресла, как рядом нарисовался Жакар со стопкой разномастных конвертов.
   Эти конверты стали поводом для нового тягостного стона, в том числе потому, что вот такие, письменные приветствия требовали письменного же ответа.
   - Ну почему у меня нет секретаря? - поморщился Дантос.
   Толстопузый дедок сочувственно развёл руками и спросил, где их светлость желает разбирать корреспонденцию - тут или в каком-нибудь другом месте? Блондинчик предпочёл остаться в гостиной и велел подать писчие принадлежности, а также предупредить Вернона. При этом Дантос явно рассчитывал на то, что золотой дракон останется рядом, но у меня и свои дела имелись...
   Едва Жакар удалился, я спросила:
   - Дорогой, а куда ты книжицу, которую я из склепа принесла, дел?
   И пусть прозвучало... да-да, как всё то же драконье "ву-у-у", собеседник понял. Он отвлёкся от изучения конвертов и признался без энтузиазма:
   - В моём кабинете, на нижней полке книжного шкафа.
   - Какого из? - уточнил дракон.
   - Ближнего к окну.
   Ага!
   Вот после этого я поднялась на лапки, развернулась и, деловито повиливая хвостатой попой, направилась прочь. Но прежде чем покинуть гостиную, встречный вопрос поймала:
   - Ты сейчас в человека превратишься, верно?
   Эм...
   - Нет, дорогой. Превращаться не планирую.
   От сероглазого телепата повеяло недоверием и мне пришлось остановиться. А потом вообще развернуться и наклонить голову - ну чтобы он мои честные глаза увидел.
   Вот только после этого Дан отказался от вспыхнувшего намерения проследить и поймать. Я же усмехнулась и важно продолжила путь.
  
   Иду. Миную два огромных зала, подхожу к роскошной парадной лестнице, поднимаюсь на первую ступеньку. Иду!
   Тонкий драконий слух различает бряцанье посуды на кухне и шумный спор слуг. Ноздри ловят аромат бульона, который с той же кухни доносится; когтистые лапки радуются мягкому ковру, которым устлана лестница; глаза получают эстетическое удовольствие от завитушек и позолоты, которыми украшены перила.
   Иду.
   Поднимаюсь на один лестничный пролёт, второй, третий. А вот миновав четвёртый сворачиваю в коридор, который к хозяйским комнатам ведёт и только теперь обращаю внимание на вопиющую вещь - тут нет ни охраны, ни иных преград. То есть ходи кто хочет! Хоть слуги, хоть Катарины с мамашками.
   Последняя мысль вызывает буйную волну возмущения, и я даже оглядываюсь в надежде, что всё есть, просто я не заметила, но увы. Коридор действительно пуст и совершенно беззащитен.
   Я фыркаю и, помянув герцогскую беспечность, топаю к знакомой двери. А приблизившись, поднимаюсь на задние лапы, чтобы передними нажать на ручку и тут же ввалиться в знакомую гостиную.
   Ввалиться и замереть! И присесть на попу от неожиданной и совершенно жуткой догадки! В коридоре пусто, дверь личных покоев не заперта, и это при том, что в замке присутствуют неблагонадёжные гости. Так что если Дантос нарочно о личном спокойствии не позаботился? Что если блондинчик намеренно... даёт шанс Катарине?
   Какая-то часть моего сознания назвала эту мысль бредом, другая напомнила, что я сама замуж за герцога Кернского как бы не рвусь, и вообще... отношусь к нему довольно ровно. То есть поводов для ревности или тем более паники вроде нет. Но несмотря на всё это в глазах потемнело, а сердце застучало до того сильно, что захотелось позвать доктора...
   Эта мучительная вспышка длилась целую вечность, но маленький дракон выдержал. Ну а когда сердце успокоилось, а чернота сменилась чёткой картинкой, выдохнул и огляделся.
   И снова замер! На сей раз в недоумении и растерянности. Просто... взгляд зацепился за одну штучку, которую прежде не замечала.
   Три небольшие кристалла вмонтированные в дверной косяк практически у самого пола на декоративную финтифлюшку никак не походили. А сильные царапины, оставленные на дереве, точно были свежими.
   Причём, последние создавали впечатление того, что столяр был слегка нетрезв, но зацепило меня всё-таки другое: уж слишком сильно эти кристаллы на магическую сигнализацию походили.
   С пару минут я стояла и присматривалась, а потом развернулась и пошла обратно в гостиную. Хотела услышать пояснения Дантоса по этому вопросу.
   И вот когда я до этой самой гостиной добралась...
   - Да, малышка, - сказал блондинчик. - Это действительно сигнализация.
   А после большого глотка кофе, добавил:
   - Она настроена на Катарину.
   Признаться, именно такого ответа я и ждала, то есть поводов для удивления или какой-то бурной реакции у меня не было. Тем не менее, сердце снова зашлось бешеным боем, а глаза на мгновение застелила тьма.
   А ещё появилось желание подскочить и обнять герцога Кернского всеми лапами, но карликовый дракон благоразумно сдержался. Вместо этого спросил:
   - Сигнализацию ставил Вернон? - И после утвердительного кивка: - Но когда вы успели?!
   - Ещё в первый вечер, - хитро сощурив серые глазища, пояснил Дан. - После того, как ты спать ушла.
   Тут же вспомнился перегар и пьяный беспорядок, которым меня на следующее утро приветствовали, и царапины на дверном косяке обрели смысл! То есть кристаллы в самом деле под градусом ставили. Ай-яй, как не стыдно...
   - Ничуточки не стыдно, - поймал и эту мысль Дан.
   Я же картинно закатила глазки и в который раз признала - увы, но совести у этого мужчины нет. В противном случае он бы сразу о сигнализации предупредил! Сразу дал понять, что поводов для ревности и беспокойства не имеется. А он...
   - А что я? - Совсем развеселился герцог.
   Хотелось ответить! Хотелось сказать что-нибудь веское и лапкой топнуть! Но не случилось, ибо в наш интим упомянутый Вернон вторгся.
   - А вот и вы! - радостно поприветствовал маг.
   Стремительно пересёк гостиную, плюхнулся в кресло и, ухватив со стола колокольчик, принялся трезвонить на весь Керн. И его даже услышали! В смысле, слуга явился, и почти сразу. И сразу же ушел, озадаченный заказом на кофе.
   Я тоже уйти собиралась, но что-то удержало. Причём удержало очень правильно, ибо в гостиной намечался довольно любопытный разговор.
   - Дан, а с каких пор у тебя глаза от злости светятся? - спросил Вернон. - И магические всполохи по коже бегают?
   Их светлость отвлеклась от разглядывания очередного письма и уставилась на друга. Я же навострила ушки и изящной тенью скользнула к креслу, в котором сидел маг.
   Вообще, я была убеждена, что тему золотых искорок эти двое обсудили ещё вчера, пока возились с трупом. И тем любопытнее было услышать адресованный Дантосу вопрос...
   - Мм-м... - отозвался блондинчик.
   Потом отложил письмо и потянулся к кофейной чашке. А хлебнув ароматного напитка, уточнил:
   - Глаза? Я думал, проблема только с кожей.
   Вернон скосил взгляд на меня. Спросил, не обращаясь ни к кому конкретно:
   - Это из-за той пещеры? Из-за нашей прогулки к метаморфам?
   Маленький дракон шумно вздохнул, а герцог Кернский напряженно улыбнулся. Он же и сказал:
   - Да. И я, кажется, знаю, что произошло. Видишь ли, в том чудовище была магия, а я эту магию... ну вроде как выпил. Я чувствовал, как в меня вливается какая-то сила, но в запале боя значения не придал.
   - А потом? После боя?
   Герцог пожал плечами.
   - Потом тоже. Просто никаких особых ощущений у меня не было, так о чём беспокоиться? О чём вспоминать?
   - А вчера ты что-то почувствовал? - продолжил допрос Вернон. - Ну кроме ревности...
   Глаза светлости полыхнули без всякой магии, да так, что Вернон инстинктивно в спинку кресла вжался. Но тут же опомнился и рассмеялся, правда Дан реакцию друга не оценил. Во взгляде серых глаз читались возмущение и угроза, и это было настолько занимательно, настолько приятно, что я слегка зарделась.
   Герцог Кернский реакцию заметил и фыркнул. Кажется, хотел сказать другу пару грозных слов, но ему помешало явление слуги.
   Лакей принёс ещё один кофейник, чашку для Вернона и блюдо с булочками и бутербродами... Пока выставил всё на столик, гроза подутихла, и в глазах светлости тоже появился смех.
   - Я почувствовал, как моё тело наполняется силой, - едва лакей удалился, сказал Дан. - И лёгкое покалывание в груди.
   Брюнет, который как раз к чашке тянулся, замер на полмгновенья...
   - Странно. Это совсем не похоже на то, что испытываем мы.
   Представления об ощущениях, которые получают маги я имела - это жжение в ладонях и руках. Оно возникает независимо от того, какое заклинание используется - боевое или какое-то ещё.
   - То есть это не магия? - предположил Дан.
   - Магическая составляющая налицо, - парировал Вернон. - Да и способ, которым ты его получил...
   Вот тут высокопоставленный сотрудник управления магического надзора запнулся и откровенно посмурнел. Потом ударил кулаком по раскрытой ладони и продолжил...
   - Хотелось бы сказать, что я им всем устрою большую головомойку, но увы. Я же сам, лично, в экспертизе твоего кортика участвовал. Ума не приложу, как мы могли так ошибиться? Как могли признать его нерабочим?
   - Как бы там ни было, артефакт уничтожен, - помедлив напомнил Дан.
   А маленький дракон шумно вздохнул и невольно закатил глазки.
   И вот неприятность - обычно мои вздохи и ужимки без всякого внимания остаются, а тут заметили, причём оба.
   - Тебе что-то известно? - проявил проницательность Дан.
   - Леди Астрид, мы требуем подробностей! - выпалил Вернон.
   Увы, но мимика у драконов очень скудная, так что изобразить кислую рожицу не удалось. В итоге, ответом мужчинам стал новый тяжкий вздох и тихое печальное "ву".
   Хорошо. Расскажу, раз сами такие недогадливые. Но при одном условии - никаких домогательств со стороны некоторых излишне настырных блондинов!
   Слышавший мои мысли Дан фыркнул и поджал губы, а я грациозно развернулась и направилась к двери. Гордая и независимая, и безмерно довольная собой...
  

Глава 4

  
   Едва боль трансформации отступила, я поднялась на ноги и закрыла дверь ванной комнаты на щеколду. Постояла ещё с минуту, привыкая к ощущению глухой тишины и отсутствия запахов, которое после пребывания в зверином облике накрыло, и отправилась в душ.
   Затем была сушка волос полотенцем и пристальное разглядывание девушки, которая отражалась в зеркале. Эта зеленоглазая брюнетка выглядела настолько счастливой, что даже круглые шрамы, опоясывающие шею, красоты не портили.
   Подмигнув отражению, я завернулась в полотенце и направилась в спальню. Мне предстояло решить трудную задачу - используя гардеробную Дантоса, одеться так, чтобы и прилично (в смысле, все интимные места прикрыты), и не слишком смешно.
   Первое было вполне выполнимо, а вот со вторым точно проблемы намечались. Ведь герцог Кернский гораздо крупнее и на целую голову выше! То есть я в его одежде просто утону.
   Отодвигая щеколду, я уже представляла, как угорает с меня Вернон, но всё сложилось совсем не так, как думалось.
   Посреди спальни стоял один из моих чемоданов! Вернее, самый большой из них - тот, в который я не только платья, но и нижнее бельё запихнула...
   Вопроса кто именно решил позаботиться о моём внешнем виде, не возникло, и мне второй раз за день захотелось обнять этого мужчину всеми лапками и обвить хвостом. Но... здесь и сейчас я была безхвостым человеком - это во-первых. Во-вторых, я слишком хорошо понимала, что случится, если мы с блондинчиком выйдем за рамки этикета...
   Я сойду с ума! Я не смогу сосредоточиться! Я буду думать не о деле, а о его губах и умопомрачительном запахе! Так что нам с Даном реально лучше держаться подальше друг от друга. Вернее, ему держаться подальше от меня, ибо я сегодня какая-то слабовольная, и сама с задачей дистанцирования точно не справлюсь!
   С этой мыслью я шагнула к чемодану, распахнула крышку и, после непродолжительной, но тщательной ревизии, вытащила оттуда бледно-зелёное платье с заманчивым декольте. Широко улыбнулась, представив лицо Дана, когда он это декольте увидит, и принялась искать подходящий шарфик.
   Ну а через четверть часа, примерив не только шарф, но и ленту для волос, я поднялась на цыпочки и направилась в гостиную. Сердце опять стучало чаще положенного, но усмирить его не получалось.
   Шаг, ещё шаг, поворот дверной ручки, и... я сталкиваюсь нос к носу с Даном, который явно замучался ждать и собирался поторопить.
   Тут же отстраняюсь, делаю книксен и дарю их светлости лучезарную улыбку.
   Мужчина тратит пару секунд на то, чтобы прийти в себя, улыбается в ответ и отступает. Он благоразумно воздерживается от попытки предложить мне руку - просто указывает на распахнутую дверь кабинета и говорит:
   - Прошу...
   Я приподнимаю юбки, снова привстаю на цыпочки и, ничуть не смущаясь отсутствия туфель, иду дальше. Оказавшись в кабинете, вежливо киваю магу и спешу к одиночному креслу у камина.
   Буря, ставшая поводом для ночёвки семейства Итереков, давно миновала, и погода второй день прекрасная, но всё-таки осенняя - так что в замке очень даже прохладно. И теперь, находясь в истинном обличии, я этот холод чувствую и стремлюсь туда, где теплей.
   - Леди Астрид, вы обворожительны! - салютуя чашкой, скалится маг.
   Я хитро улыбаюсь и отвечаю вежливо:
   - Благодарю, Вернон.
   Шедший следом за мной блондинчик закрывает дверь и направляется к столику, на котором размещён поднос с кофейником, чашками и бутербродами. Поднос этот, если не ошибаюсь, с первого этажа перетащили.
   Дан наполняет чашку, ставит на блюдце и несёт мне. Я принимаю напиток с благодарностью, но делаю всё, чтобы не коснуться герцогских пальцев. Просто... моё тело и так слишком бурно реагирует - сердце опять сошло с ума, а щёки норовят вспыхнуть румянцем.
   Такая ситуация мне не нравится, но думать обо всём этом не хочу. Я вдыхаю аромат, делаю маленький глоток неожиданно горячего кофе, ощущаю восхитительно-терпкий вкус и поднимаю глаза, чтобы увидеть - их светлость отошла от кресла, присела на край письменного стола и уставилась на мою персону.
   В уголках красивых мужественных губ спряталась улыбка, серые глаза полны то ли радостью, то ли смехом. И пусть я сейчас не дракон, но драконья сущность никуда не делась и подсказывает - этот мужчина счастлив видеть меня такой.
   После этой драконьей подсказки я внезапно вспоминаю о туфлях и хочу подтянуть ноги, чтобы спрятать под платьем, но... Нет. Нет, прятать не буду! Пусть Дантос видит мои чулки и... думает о чём-нибудь приятном!
   - Так что за история? - выдёргивает из размышлений Вернон.
   Я вздрагиваю от неожиданности, потом выдыхаю, и задаю встречный вопрос:
   - Вы когда-нибудь о древней магии слышали?
   Ответ, который дают собеседники, ожидаем...
   - Нет, - говорят хором. - Никогда.
  
   Сидим. Сидим той же компанией, в том же кабинете.
   Я выложила Дантосу с Верноном практически всё, что о древней магии знаю. Рассказала о существовании природных источников. О том, что эта магия другая, не такая, как новая. Что она очень важна для драконов - драконы чуют её, питаются ею, и именно на ней держится наша способность летать и регенерировать с сумасшедшей скоростью.
   Ещё я рассказала про кортик. Объяснила, что никакой "смеси магий" в ножичке отродясь не водилось. Что "рабочим телом" являлась всё та же древняя магия, которую я, будучи Астрой, выпила. Правда, выпила не до конца, что и позволило кортику вновь восстановить свойства.
   О своих ощущениях в момент ранения Дантосом "червя" и сплетни о происхождении этого чудовища тоже рассказала. Плюс, озвучила вывод - монстра именно отток магии убил; не будь у герцога Кернского артефакта, ничего бы не вышло.
   Ну и резюмировала: теперь Дантос обладает огромной, но специфической силой. Он стал магом. И ему, как понимаю, нужно эту силу осваивать.
   В общем - да! Да, я выложила практически всё, и довольно подробно. А мужчины выслушали. Причём не перебивая! В середине рассказа Вернон даже соизволил подняться и долить мне кофе, а вот теперь... сидим. Там же, в той же компании.
   Вернее как...
   Мы с Верноном сидим, а герцог Кернский умирает со смеху. Он хрюкает, вытирает слёзы и вообще покатывается. Мы же смотрим, недоумеваем, и ждём, когда этот беспредел закончится. Минуту ждём, две, три...
   Наконец, я не выдерживаю.
   - Да что такое?! - спрашиваю возмущённо.
   Хозяин замка заходится в новом приступе, но потом всё-таки поясняет:
   - Вспомнил, как ты кортик из земли выкапывала!
   Мгновение, и перед мысленным взором возникает нужная картинка... Солнечный день, зелёный газон, и я - бодрая и очень целеустремлённая! С хвостом, чешуёй и прочими драконьими атрибутами.
   Задние лапы расставлены шире не придумаешь, а передние... ну собственно ими и копаю. Комья земли летят прямо в брюшко, и это довольно щекотно, но я держусь. Я копаю! А Дан...
   Герцог Кернский - не тот что в воспоминаниях, а тот, который здесь - опять заливается смехом, и у меня появляется большое желание запустить в него чашкой!
   - Нет, малышка! - восклицает светлость и выставляет руки. - Только не это!
   Я надуваюсь и, забыв об этикетах, показываю Дантосу язык.
   Но через миг не выдерживаю и тоже начинаю улыбаться... Если бы я знала, что моё инкогнито будет раскрыто, что блондинчик узнает о моей... ну почти человеческой природе, то вела бы себя приличнее!
   Наверное.
   Может быть.
   - М-да... - говорит Вернон, который процесс раскопок не видел, то есть немного не в теме. - Случай, кажется, тяжелый...
   Теперь мы с Даном хихикаем вместе, но вскоре всё-таки успокаиваемся, и разговор возвращается в серьёзное русло.
   - Откуда ты про древнюю магию знаешь? - спрашивает Вернон.
   Я морщусь, но всё-таки отвечаю...
   - Ласт рассказывал. Но до некоторых мыслей дошла сама.
   - Ласт - это тот труп? - уточняет брюнет.
   Я киваю и перехожу к следующей - самой болезненной и, наверное, самой важной части своего рассказа...
  
   - Мы с Ластом познакомились девять лет назад, - начала я. - Встретились на перекрёстке дорог, неподалёку от Рестрича. Я бежала от навязанного брака и участи самки, призванной рожать одарённых, а он... ловил метаморфа.
   Сам Ласт утверждал, что оказался на том перекрёстке по велению Леди Судьбы - мол, именно она пророческий сон послала. Но, учитывая характер мага и некоторые иные моменты, верить этим словам не приходится.
   Как понимаю, время и место он вычислил с помощью заклинания предвидения. Вероятно, потратил на охоту несколько лет. Но оказавшись в компании Ласта, я столь очевидного обмана не понимала - после приговора, вынесенного мне старейшинами, встреча с Ластом в самом деле как подарок высших сил воспринималась. Ведь там, в Рестриче принуждали и унижали, а здесь, с Ластом, я чувствовала себя если не королевой, то принцессой точно.
   Сперва мы просто убегали. Ехали днём и ночью, спали в карете, ели через раз. А позже, когда эта гонка закончилась, а я задумалась о том, как жить дальше, Ласт радушно предложил свою компанию и море приключений в придачу. При том, что я с самого начала жаждала авантюр и подвигов, а Ласт вёл себя очень галантно, предложение было воспринято на ура.
   - То есть ты согласилась? - перебил Вернон.
   Я изобразила подобие улыбки, кивнула и продолжила...
   - Ласт прекрасно знал, кто я такая - я выложила все свои секреты сразу, ещё на перекрёстке. Позже поняла, что говорила под действием заклинания, но тот факт, что новый знакомый применил магию, особого возмущения не вызвал. Просто эта неприятность была единственной, во всём остальном Ласт был безупречен.
   Но он, повторюсь, знал, кто я такая и, после моего согласия, загорелся идеей опробовать способности метаморфа на деле. Мне идея тоже понравилась - собственно, использование родовой магии было именно тем, к чему меня готовили и чего так несправедливо лишили.
   В тот момент мне казалось, что я помогаю. Я была убеждена, что делаю нечто важное для Ласта, который стал уже не просто попутчиком, а компаньоном и человеком, в котором вижу опору. Но сейчас, с высоты прожитых лет и обстоятельств, могу с уверенностью сказать - те первые вылазки... они были не нужны.
   - В смысле? - опять встрял Вернон.
   - Ласт меня приручал. Он давал возможность почувствовать вкус вольной жизни и обрести веру в себя. Ещё авторитет в моих глазах зарабатывал, показывал себя как надёжного, грамотного партнёра.
   Тогда я не понимала, а теперь знаю точно - в те времена, Ласт выбирал самые лёгкие цели, самые беспроигрышные дела. Ну а когда стало ясно, что убегать от него не собираюсь и, более того, очень хочу остаться, начал рассказывать удивительные вещи...
   Он говорил о великой древней магии и артефактах, которые этой магией пропитаны. Мол, есть среди них такие, с помощью которых можно отодвинуть моря и перевернуть горы, исцелить от самых страшных болезней или погасить луну. Сперва я слушала и смеялась, и совершенно в эти сказки не верила. Но очень скоро поняла - Ласт человек очень грамотный, и сказками не увлекается.
   - И что дальше? - перебил уже Дан. - Ты загорелась идеей эти артефакты отыскать?
   Я невольно улыбнулась, ответила:
   - Ты невероятно догадлив, дорогой.
   Блондинчик красиво заломил бровь, сверкнул глазищами, а я... сообразила, как его назвала и закашлялась. И пришла к выводу, что лучше не отвлекаться!
   - Ласт действительно был прагматиком, а я хорошо представляла, сколько могут стоить артефакты, которые он упомянул. И в какой-то момент не выдержала, сама с этой темой пристала. Вот тогда, после долгих колебаний, мне и поведали о драконах. Вернее, об их способности чуять древнюю магию. Эта информация стала поворотной...
   Я замолчала - отвлеклась на чашку с кофе. Но мужчины этим молчанием не воспользовались. В смысле, перебивать или строить предположения не стали.
   - Драконы были ключом, - помолчав, продолжила я. - Они делали идею поиска таких артефактов реальной. И я сама, лично, уговорила Ласта на поход к западным горам. То есть это в тот момент казалось, что я уговаривала, хотя на деле он стремился туда сильнее, чем кто-либо.
   - А запрет на анимализм? - спросил герцог Кернский.
   Я невольно улыбнулась - ну надо же, запомнил...
   - Думаешь, он мог меня остановить?
   Хозяин замка хмыкнул, а Вернон, для которого информация была в новинку, удивился и уточнил:
   - Вам запрещено превращаться в зверей? Но почему?
   Обсуждать данный момент не хотелось - в частности, не было никакого желания говорить при Дантосе о том, что уровень изменений тела в таких случаях критический, и боль, как следствие, совершенно непереносима. Так что я отрицательно качнула головой и вернулась к главному.
   - Мы отправились к драконам. Это было сложно, но мне всё-таки удалось добыть образ и выжить. А потом, когда спустились на равнину, я попробовала перевоплотиться. И у меня, как понимаете, получилось.
   - А артефакты? - не вытерпев, подтолкнул Вернон. - Вы искали? Но как? В смысле - где?
   Я непроизвольно поморщилась, вспоминая наши первые попытки, которые... теперь они казались фарсом, если честно.
   - Мы исследовали старинные кладбища, - призналась, помедлив. - И одна из таких вылазок даже дала результат. Мы нашли медальон, но его назначения не поняли. То есть я-то в принципе в этих вещах не разбиралась, а Ласт определить не смог.
   - И? - снова подтолкнул Вернон.
   Я улыбнулась уголками губ и сказала:
   - И мои мечты заработать большие деньги на артефактах, наполненных древней магией, рухнули.
   - А что с мечтами Ласта? - спросил герцог Кернский.
   - Ничего. Он же не к деньгам стремился, его интересовала магия в принципе. Но после этой неудачи вопрос был временно закрыт, а спустя несколько недель я решила, что хочу уйти. Я сообщила об этом Ласту, и он попросил о последней услуге. Он был убеждён, что на Плато Жизни есть источник, и именно туда мы отправились. И именно там меня напоили снотворным и заковали в ошейник.
   Последние слова дались с трудом, и сердце болезненно сжалось. Но это длилось лишь миг - впадать в уныние я не желала.
   - Ну а позже, когда оказалась в клетке, впервые задумалась над вопросом: а зачем Ласту метаморф? И выводы... они были настолько очевидны, настолько просты.
   Я замолчала, давая мужчинам возможность догадаться самостоятельно, и через минуту услышала:
   - Ему нужен был тот, кто умеет находить древнюю магию. Использовать настоящего дракона невозможно по многим причинам, так что вариант один - найти и привлечь на свою сторону метаморфа, - сказал Дантос. А выдохнув добавил: - Но оставить такую ценность посторонним людям... это очень глупо.
   Мои губы тронула усмешка. Да, глупо, но Ласт считал иначе. Его право, что уж...
   Впрочем, речь сейчас не об этом. Речь о другом!
   - Ласт жаждал получить доступ к источнику древней магии, - напомнила я. - Не к свиткам или книгам, а сразу к источнику. То есть, вероятнее всего, он знал, как этой магией управлять.
   Все замерли. Не в изумлении, но в напряжении точно. Взгляд Вернона сразу стал предельно цепким, брови сошлись на переносице, черты лица заострились.
   - Что именно тебе известно? - хмуро спросил он.
   Я пожала плечами и ответила просто:
   - Пока ничего, но я надеюсь выяснить.
   Высокопоставленный сотрудник управления магического надзора заломил бровь и точно хотел потребовать объяснений. А вот Дантос сразу понял, что в виду имею.
   - Дневник, - сказал герцог Кернский и тут же отлепился от стола, чтобы устремиться к одному из шкафов. Тому самому, где упомянутая книжка хранилась.
   Вернон прямо-таки подскочил в кресле и уже потянул загребущие руки, но...
   - Дневник мой! - строго выпалила я, и насупилась уверенная, что вожделенный трофей сейчас отберут. Однако...
   - Извини, но Астра была первой, - после некоторой паузы сказал Дан. Потом приблизился, чтобы передать книжку, а я...
   Это было глупо до невозможности, но я снова дрогнула! Опять ощутила и бешеное сердцебиение, и нехватку воздуха, и ненормальное желание опустить ресницы и вообще покраснеть. Одно хорошо - задавить эту реакцию я всё-таки сумела, и герцог Кернский точно ничего не заметил.
   Но дальше новая заминка возникла... Получив дневник, я огляделась и слегка растерялась. Просто я-то думала, что буду знакомиться с записями Ласта в одиночестве, а тут... Впрочем, дело даже не в компании, а в обстановке в целом.
   - Хочешь сесть за стол? - спросил Дантос участливо.
   Я подумала и кивнула. Тут же встала и проследовала к тому самому столу.
   Герцог Кернский галантно проводил и даже стул для меня отодвинул. А едва я уселась, отправился к шкафу, в котором вместо книг обнаружились бокалы и несколько бутылок вина. И это было очень хорошо, потому что читать на трезвую голову было страшновато...
   Ещё минута, и передо мной появился наполненный рубиновой жидкостью бокал. Себе и Вернону блондинчик тоже налил, что радовало, ибо пить в одиночестве совсем не хотелось.
   Правда тостов не звучало. Я просто пригубила вино, поджала ноги и решительно перевернула первую страницу...
  
   Ласт никогда не расставался с этой книжкой, но писал в ней очень редко. Записи удостаивались только особые, самые важные события - такие как наша встреча, например.
   Вначале я интереса к записям не проявляла, а чуть позже, когда освоилась и узнала Ласта поближе, стало жуть как интересно. Но... мужчина удовлетворять моё любопытство не собирался.
   - Это личное, - заявил он. И глазами сверкнул так, что все мои "ну не вредничай" в горле застряли.
   Перепалка была короткой, но настолько неприятной, что впредь я внимания на этот дневник вообще не обращала. Мой интерес вернулся лишь в финале нашего двухгодичного приключения - да-да, после того, как я о своём уходе объявила.
   В последние дни, во время путешествия к Плато Жизни, Ласт не столько писал, сколько перечитывал записи. Я же невольно подмечала как меняется выражение его лица, и вновь ужасно хотела в эту книжку заглянуть.
   А несколькими неделями позже, мучаясь от боли, которую причинял ошейник, я размышляла о том, что же Ласт написал в своём дневнике после расставания? Поливал меня грязью? Ругал? Бесился? Нет, ну в самом деле, что?!
   Не знаю почему я об этом думала... Зачем - тоже не знаю, ибо никакого облегчения эти мысли не приносили. А к моменту знакомства с Дантосом я даже успела совсем о проклятом дневнике забыть, но вот. Увидела и вспомнила. И вновь загорелась любопытством - мрачным, нервным, но всё-таки...
   В общем, да. Да, лично я открывала дневник не ради магии! И хотя интуиция шептала, что окунаться в прошлое не следует, остановиться не смогла.
  
   "Метаморф оказался девчонкой, - писал бывший компаньон. - Мелкой и довольно наивной. Её не взяли на службу из-за веса - его недостаточно, чтобы перевоплощаться в откормленных имперских вельмож, да и на служанку в богатом доме такая глиста вряд ли потянет. Но это не так уж важно. Девчонка полна решимости, а её злость мне только на руку. Главное не спугнуть. Впрочем, идти ей всё равно некуда."
  
   Дальше были скупые, но всё-таки дифирамбы в адрес некого предсказателя по имени Нириэль. Мол, Ласт сам никогда в такие вещи не верил, но информация, предоставленная Нириэлем, оказалась верной.
   Из записей так же следовало, что предметом предсказания был день и час встречи с метаморфом. И намёк на место, которое, тем не менее, Ласт вычислил самостоятельно...
   Удивление? Нет, удивления я не испытала, ибо чего-то подобного и ждала. Только усмехнулась, и перевернула страницу в поисках следующей записи о себе...
  
   "Она диковата, - продолжал Ласт. - Смотрит на всё с подозрением, и постоянно ждёт подвоха. В том числе от меня. Ещё одна причина держать себя в руках и лишних движений не делать. В частности - не повышать голос, даже когда она тупит.
   Но в целом девчонка ничего. Смышлёная и амбициозная. Думаю, сработаемся. Через пару недель предложу наведаться к ювелиру Броху, проверю её в деле и заодно дам почувствовать вкус успеха. Полагаю, ей понравится."
  
   Вот тут я отвлеклась. Откинулась на спинку кресла и замерла.
   Перед мысленным взором проносились картинки воспоминаний - Заимск, небольшая ювелирная лавка с потускневшей вывеской и мимолётная встреча с Брохом. Во время этой встречи я успела считать образ и убедиться в том, что ювелир человек крайне неприятный.
   Более того, меня ни с того ни с сего обхамили, и это хамство стало отличным поводом прицыкнуть на совесть и, возвратившись в гостиницу, где поджидал Ласт, дать окончательное согласие.
   А ночью мы... ну да, ночью мы пошли грабить! Ласт вскрыл обычный замок, а я, трансформировавшись в Броха, запросто открыла замок магический. Ведь при перевоплощении метаморф дублирует всё, в том числе рисунок ауры, который и является ключом к магическим защитам.
   Единственное, массы тела не хватало, так что ювелир из меня получился... такой же как дракон. То есть карликовый! И это стало поводом для гомерического хохота со стороны Ласта и едкой самоиронии.
   Зато после визита в лавку у меня появились сперва камни, а потом, когда мы добрались до Мириса и эти камни сбыли, деньги. А вместе с деньгами пришла уверенность и надежда на хорошую жизнь...
  
   "Она такая смешная. Так старалась притвориться взрослой, умудрённой женщиной. Даже не смутилась, когда избавлял её от одежды и на первые ласки отвечала довольно смело. А когда дошли до дела - испугалась и чуть не расплакалась. Хныкала и просила подождать...
   Лишний раз убедился, что иметь девственницу удовольствие весьма сомнительное, но что делать? Эта близость необходима нам обоим. Ей действительно пора взрослеть, а я не вижу причин сдерживать свои желания. Если разобраться, то, что произошло вчера было предрешено с самого начала.
   Но когда она привыкнет и подучится, будет лучше."
  
   Тот день, вернее ту ночь, я тоже помнила...
   Хорошая гостиница, вкусный ужин, один номер на двоих, и... вот. Совершенно закономерный итог. Итог, к которому мы шли почти год. Правда, мне думалось, что Ласту понравилось, а тут... о сомнительном удовольствии написано.
   Впрочем, лично мне тот раз даже такого не принёс - это было больно, душно и тяжело. Да и потом, когда, как изволил выразиться Ласт, привыкла и подучилась, ничего не изменилось.
   Нет, какие-то отголоски удовольствия я улавливала, но в целом постель была для меня не очень желанной обязанностью. Повинностью, от которой я не отлынивала в силу хорошего отношения к компаньону.
   Видать зря я так поступала. Но вернуться в прошлое и переиграть не получится, верно?
   Горько ухмыльнувшись, я хлебнула вина и, перевернув очередную страницу, продолжила изучать дневник...
   Информации было по-прежнему много. Записи обо мне смешивались с рабочими замечаниями, путевыми заметками, формулами и отступлениями, посвящёнными магии. Кое-где встречались рисунки - зарисовки каких-то узоров, профили людей, архитектурные элементы.
   Я пробегала глазами, где-то вчитывалась, где-то пролистывала, а в какой-то момент застыла и задержала вздох. Просто наткнулась на обведённую жирной чертой фразу: "она меня предала"!
  
   "Она меня предала! - писал Ласт. - Предала!!! Маленькая неблагодарная тварь всерьёз намерена уйти. Бросить! И это после всего, что я для неё сделал!
   Ей, видите ли, самостоятельности захотелось. Захотелось доказать, что она и сама по себе, без моей поддержки чего-то стоит!"
  
   А дальше шла брань! Причём такая, что даже у бывалой меня глаза на лоб полезли и уши вспыхнули. Но это не помешало дочитать и оторваться от страниц с ощущением, что искупалась в дерьме.
   И пусть моё отношение к Ласту было однозначно плохим, после знакомства с этой записью стало больно. Просто когда я объявила компаньону о своём решении, внешне он прореагировал совершенно иначе, и слова, которые читала теперь... это в самом деле было тяжело.
   Я запила эту тяжесть остатками вина и только теперь обратила внимание на то, что творится вокруг. Оказалось, Дантос и Вернон коротали время за игрой в шахматы. При этом оба умудрялись поглядывать на меня, так что реакцию заметили.
   А едва я встретилась глазами с герцогом Кернским, тот поднялся и спросил:
   - Всё хорошо?
   Несколько секунд раздумий, и я кивнула, причём уверенно! Но это не помешало светлости проследовать к памятному шкафу и вытащить оттуда ещё одну бутылку вина.
   В итоге, мой бокал снова оказался полон и я, несмотря на равнодушное отношение к алкоголю и тот факт, что стрелки часов едва дотянули до полудня, порадовалась. И вновь к изучению трофея вернулась. Мне предстояло прочесть самое интересное...
  
   Как ни странно, но записей про ошейник и встречу с труппой толстяка Шеша не было... Понятия не имею почему Ласт не написал, но в какой-то момент в голову закралась крамольная мысль, что ему и самому было больно от того, что сделал...
   Заметок про найденный источник тоже не имелось, только схематичный рисунок - контур Плато Жизни и крест в месте, где обнаружилась магия. А после схемы рассуждения о внутренних энергетических потоках (да, именно тех, которые в теле человека расположены), и сетования на то, что принять внешнюю магию они не способны.
   Проще говоря, Ласт хотел впитать древнюю магию, но не мог. И ему предстояло найти способ как с этой магией управляться. Будь я Верноном, я бы непременно заинтересовалась, а так... перевернула страницу и продолжила знакомство с дневником.
   Искомое нашлось не сразу, спустя несколько страниц рассуждений о магии...
  
   "Дурацкая простуда никак не проходит, - писал Ласт. - Лет двадцать подобной дрянью не болел."
  
   А в записи датированной следующим месяцем, бывший компаньон смотрел на вопрос совсем иначе.
  
   "Дрянь! Тупая ... баба! Я не понимаю, как она дошла до этого, но на мне заклинание чёрной сыпи! Чёрной ... сыпи!
   Я её убью.
   Задушу собственными руками.
   Сломаю её цыплячью шею и сердце вырву!
   Нет, не зря я отдал её в цирк! Если не сумею справиться с заклинанием, она сгниёт в этой грязи. Сдохнет, как последняя тварь, которой и является!
   Об одном теперь жалею - я сделал слишком нежный, слишком щадящий ошейник!"
  
   На последней фразе я дрогнула и непроизвольно потянулась к шее. А убедившись, что железки больше нет, задохнулась на миг и закашлялась. Потом опомнилась - подхватила бокал и осушила практически залпом. И подпрыгнула в кресле, услышав тихое, но резкое:
   - Астрид?
   Дан. Он оторвался от шахматной доски и уставился на меня. Вернон тоже смотрел, причём с тревогой. Оба были готовы вскочить и ринуться на помощь, и я спешно замотала головой, показывая - не надо, всё хорошо.
   Вдох, выдох, ещё один вдох. И открытая бутылка вина, которая очень кстати на письменном столе осталась.
   Ничуть не заботясь о приличиях, я наполнила свой бокал и вновь рубиновой жидкости хлебнула. Через пару глотков стало легче, и я не задумываясь допила до конца. Тут же отставила бокал, захлопнула книжку и, сознавая лёгкую нетрезвость, встала.
   Меня повело, но чуть-чуть - некрасивый, но вполне приемлемый эффект.
   - Астрид... - вновь подал голос Дан.
   Я улыбнулась. Сделала три шага в сторону, присела в неглубоком реверансе и сообщила:
   - Всё. Я закончила. Дневник ваш.
   В глазах Вернона тут же вспыхнуло любопытство, а вот Дантос новость не оценил, и когда я направилась к двери увязался следом.
   Драконья сущность подсказала, что блондинчик хочет поддержать, но мне поддержка не требовалось. Поэтому, когда вышли в гостиную, я развернулась и, подняв руки в упреждающем жесте, сказала:
   - Нет.
   Я была искренна и точно знала, что справлюсь. Просто нужно чуть-чуть времени и тишины, дабы пережить этот момент. И Дантос, безусловно, понял, но всё равно шагнул навстречу и, положив ладони на мою талию, притянул ближе.
   - Уверена? - спросил он.
   Я кивнула и попятилась в надежде освободиться, но герцог Кернский не пустил. Несколько бесконечно долгих секунд смотрел в мои глаза, а потом шумно втянул воздух и спросил:
   - Ты его любила?
   Возникло желание резко мотнуть головой и выпалить решительное "нет", но это была неправда. А врать Дантосу не хотелось... В итоге, я сказала как есть:
   - В какой-то степени.
   Собеседник озадаченно заломил бровь, а я подарила вымученную улыбку и вновь попыталась отстраниться.
   - Мне нужно побыть одной, - пояснила почти шепотом. И добавила: - Пожалуйста.
   Вот теперь герцог Кернский послушался - выпустил из захвата и даже отступил. А я подарила ещё одну улыбку, развернулась и продолжила путь. Я направлялась в спальню. И да, оставаться человеком не собиралась!
   Ведь что такое человек? Это тонкая беззащитная кожа!
   А что такое дракон? Это непробиваемая чешуйчатая броня, когти, гребень и возможность плюнуть в неприятеля огнём! Плюс - бешеная, едва ли не мгновенная регенерация.
   И пусть рана, которую мне только что нанесли, была не физической, а душевной, я точно знала - драконья регенерация всё равно поможет! А если нет, то в броне драконьей шкуры, как ни крути, приятней, и безопасней, и вообще теплей!
   А учитывая время года и расторопность местных слуг, последнее особенно важно. Возможно, даже важнее всех прочих преимуществ...
  
   Лежу. Лежу на кровати герцога Кернского, свернувшись калачиком, и... нет, не грущу, но почти.
   В голове слегка гудит, намекая: три бокала вина - это перебор, но я от зуда организма отмахиваюсь. Ой, ну подумаешь! Подумаешь, выпила! И что?
   Лежу. Там, за окном, снова тучи и опять начинает дождить, что совсем неудивительно, но всё-таки неприятно. Эта серость, эти капли на стекле, крайне скверно на и без того дрянном настроении сказываются, но я на провокацию не поддаюсь.
   Лежу!
   В какой-то момент прикрываю глазки, усилием воли прогоняю все мысли и искренне пытаюсь расслабиться, но увы. Всего несколько секунд, и мысли возвращаются. Коварно проползают в украшенную шипастым гребнем голову, чтобы начать подлую экспансию.
   Угу, они хотят захватить сознание! Хотят заставить размышлять о неприятном - о Ласте. Жаль, но воля у меня не железная, да и три бокала вина своё дело сделали. В общем, я сдаюсь.
   Сдаюсь, чтобы тихо рыкнуть и выпалить мысленно: сволочь!
   Потом подняться на лапки, крутануться на месте и снова лечь, но уже наоборот. В смысле, попой ко всему миру. И прийти к прежнему, очень неоригинальному выводу: Ласт - скотина и урод! А я...
   Бес меня пожри, но ведь действительно любила.
   Пусть при его появлении сердце из груди не вырывалось, пусть дыхание оставалось неизменно ровным, да и ноги как бы не подкашивались, тем не менее это была любовь. Умеренная, основанная на уважении и чувстве благодарности, но...
   Маленький дракон запнулся и распахнул глаза. И напрягся невероятно! А потом начал мыслить в обратную сторону.
   Ноги подкашиваются...
   Дыхание сбивается...
   Сердце не просто стучит - бесится, сходит с ума, и вообще пугает!
   А ведь в последнее время всё это происходит со мной довольно часто. Более того - вот прям сегодня происходило. Как раз в те моменты, когда рядом появлялся... Дан?
   Мысль была подобна грому. Она ошарашила и оглушила, и заставила зажмуриться в глупой надежде спрятаться таким образом от неприятностей. Но увы. Увы, попытка убежать от реальности успехом не увенчалась - осознание было слишком ярким, и спустя минуту я медленно открыла глаза и сказала уже вслух:
   - Ву.
   Потом столь же медленно поднялась на лапы и обернулась к двери.
   Быть такого не может. Ну не могу я любить этого блондинчика. Не могу, потому что зарекалась, и... и одно дело замуж - на замуж я по большому счёту согласна, - но любить...
   Золотая девочка хлопнула глазками, сделала бессмысленный шаг в сторону, и бессильно плюхнулась на попу. Потом тряхнула головой. Ещё раз, и ещё, но... нет. Жуткое осознание никуда не делось, более того - драконья сущность отнеслась к моей попытке избавиться от лишнего с огромным скепсисом. Мол, сопротивляйся сколько хочешь, Астрид, но уверяю - бесполезно. Никуда ты от своих чувств не денешься. Влипла, девочка. Как есть влипла!
   Вот это заявление последней каплей стало. Я вновь тряхнула головой и спешно вскочила. Тут же спрыгнула на пол, промчалась по комнате и замерла у камина.
   Нечестно! Вот нечестно и всё! Я на такое не подписывалась! Я на такое не соглашалась! Я отказываюсь любить этого белобрысого гада! Я вообще любить отказываюсь! Потому что все эти чувства - бред собачий, и от них одни проблемы! А я проблем уже накушалась. На всю свою чешуйчатую жизнь!
   От переизбытка эмоций, маленький дракон топнул лапой и, обернувшись, вновь уставился на дверь.
   Нет, вариант "взять и сбежать" не рассматривался - с меня и прошлого раза хватило. Но мысль о том, что Дантос рядом, в соседней комнате, вызывала панику, а понимание, что блондинчик может войти в спальню в любую секунду, поставило на грань обморока.
   Я не могу! Я не готова столкнуться с ним прямо сейчас! Мне нужно время и... и я не согласная!!!
   Взгляд перепуганного дракона метнулся по комнате, споткнулся о распахнутый чемодан с женской одеждой, и остановился на одном из окон. Решение было принято мгновенно, и уже через минуту я стояла на подоконнике и воевала со щеколдой.
   Навык, полученный ещё в особняке, пригодился очень - с задвижками я справилась быстро. Потом подцепила ручку зубами, качнулась назад и открыла окно.
   Шаг на подоконник, прыжок, и я в небе. А очередной порыв холодного осеннего ветра каким-то хитрым образом подхватывает и захлопывает оконную створку.
   Звук получается совсем негромким, но я вздрагиваю. Тут же закладываю широкий вираж и понимаю, что с координацией у меня не так хорошо, как обычно. И вообще меня слегка шатает - угу, прямо в полёте. А ещё голова немного кружится, но это ерунда! Куда неприятнее то, что в финале виража я чудом избегаю встречи с одной из декоративных башен. Нет, в самом деле чудом!
   Испуг? Его не случилось. Я вообще очень спокойно на этот инцидент отреагировала. Потом подумала и... технику полёта сменила. Зачем летать виражами, если есть зигзаг?
   И плевать, что небо и земля теперь как-то слишком часто местами меняются! Захочу - вообще по прямой летать буду! Но... главное, рядом с окнами герцогского кабинета не светиться. Ну так, на всякий случай.
  
   - Влюбилась, - говорю уверенно, но горько. - Влюбилась, понимаешь? Причём по уши! Как какая-то наивная малолетка! Он когда рядом оказывается, у меня сердце из груди выскакивает, приступы удушья случаются, и вообще... И вообще я сама не своя становлюсь! И... и...
   Слова заканчиваются, я вынужденно беру паузу, и казарму наполняет тишина. А Натар спешит этой тишиной воспользоваться! Говорит:
   - Что тебе надо? - И добавляет хмуро: - Чудовище.
   Я... Нет, не обижаюсь. Недовольство сородича вполне понятно - он, как выяснилось, ночью в карауле стоял и до моего появления честно после этой смены отсыпался. И я правда его "ранней" побудке сочувствую, но мне больше не с кем этот ужас обсудить. Роззи, Полли и Жакар, конечно, замечательные, но Натар - почти родной. Почти семья!
   - И у него ужасный характер, - справившись с голосом, продолжаю я. - Он упрямей любого барана! А ещё он меня тиранит, и... тоже любит, но от этого почему-то не легче. Понимаешь, я уже любила. И мой вывод однозначен: любовь - чувство неприемлемое! Во-первых, от него ужасно глупеют. Во-вторых, оно заставляет доверять гораздо больше, нежели...
   - Да что?! - не выдержав, перебивает Натар. - Что тебе надо?!
   Я запинаюсь, сбиваюсь с мысли и смотрю укоризненно. А мой непонятливый собеседник таки отбрасывает одеяло и садится на кровати, чтобы тут же потянуться к развешенным на спинке той же кровати штанам.
   Реакции у меня немного замедленные, но когда до чуточку нетрезвого сознания доходит, культурно отворачиваюсь. Потом и вовсе спрыгиваю с тумбочки, на которой сидела всё это время, и иду вдоль кровати. К широкому проходу, где половина замкового гарнизона столпилась.
   И продолжаю...
   - Зато теперь ясно, почему я так сильно за него переживала! Он же когда в Рестрич явился, я чуть с ума не сошла! А когда узнала, что он к старейшинам намылился, всё бросила и побежала следом. Ворвалась в кабинет Нила и, как законченная идиотка, принялась угрожать старикам - мол, только попробуйте его тронуть, сама всех поубиваю! А потом... - маленький дракон запнулся, развернулся и пошел обратно, - ...потом лежала вечером и думала - ну вот чего? Чего я так бурно, не подумав...
   Я снова запнулась и замолчала. Бросила на Натара исполненный мольбы взгляд и на попу плюхнулась.
   Вот почему? Почему жизнь так несправедлива? За что мне такая подстава? Клянусь, мне и любви к Ласту по самое горло хватило! А ещё...
   - А ещё он аристократ, - сказала уже вслух. - Белая кость, голубая кровь, все дела. Ну а моё происхождение сам знаешь какое. То есть я ему не подхожу. Мы не пара. Мы...
   - Наиль, чего она к тебе привязалась? - спросил кто-то из вояк.
   А другой присел на корточки и, хлопнув в ладоши, позвал:
   - Астра, иди сюда.
   Я подумала и не пошла. Рядом с Натаром, или как его тут называли Наилем, страдать было легче. Даже невзирая на то, что страданий моих этот чурбан не понимал!
   - Не знаю, - буркнул метаморф. Потом накинул рубаху и протянул руку, подзывая ближе.
   Смышлёная я, конечно, подошла. Подставила морду, позволяя почесать под шейкой, и грустно прикрыла глазки.
   - Как она сюда попала? - осторожно спросил кто-то.
   - Да через дверь, - ответили любопытному. - Встала, на ручку лапами нажала, и ввалилась. Я сам видел.
   - А почему именно сюда? - прозвучал новый вопрос.
   Ответа столпившиеся в проходе люди не знали. Натар, на которого в этот миг покосились вообще все, тоже моих мотивов не понимал. Но это было неважно. Куда важнее то, что мне теперь есть куда пойти. У меня родная душа в Керне. Не просто сородич (тьфу на них!), а друг детства!
   - А может она голодная? Может её накормить? - предположил уже знакомый мне Брумс.
   - Да вряд ли, - буркнул Натар. - Дракон на личном попечении Роззи, а с этой не отощаешь.
   Метаморф сказал, а я встрепенулась. Просто вспомнила внезапно, что кроме завтрака ничего в моём животике не было. Так что Роззи со своей миссией немного не справилась, и меня действительно можно покормить.
   Но Натар считал иначе. Уж не знаю, как до этой мысли дошел, но...
   - Нет, не голодная, - констатировал сородич.
   Пришлось забыть о страданиях, легонько тяпнуть Натара за руку, услышать крепкое ругательство, отскочить и бодро поспешить к Брумсу. Кормите меня! Я согласная!
   Брумс оказался на порядок смышлёнее бывшего соседа. Едва я приблизилась, погладил по чешуйчатой голове, сказал:
   - Хорошая девочка.
   И уже не мне, в сторону:
   - Эй, у нас жаркое ещё осталось?
   - Осталось, - ответил парень, от которого сильно ароматами кухни разило.
   А другой, который явно только что с конюшни явился, произнёс:
   - Интересно, а как драконы к яблочному пиву относятся?
   - Вряд ли она будет это пойло, - усмехнулся Брумс.
   - Но мы нальём! - сообщил парень радостно, а я... скосила взгляд на вояку, приметила светлые волосы, яркую россыпь веснушек и ямочку на квадратном подбородке.
   И пришла к выводу: вы как хотите, а я с этим конопатым дружу! Я же тыщу лет яблочным пивом не угощалась. И мне его страсть как хочется! Не многим меньше, чем вашего замечательного жаркого!
   Обрадованная вестью о грядущем пиршестве, я вздёрнула подбородок и уверенно последовала за Брумсом. Он вёл в соседнее помещение - в столовую, совмещённую с маленькой гарнизонной кухней.
   Там, повинуясь приглашению воина, запрыгнула на скамью, водрузила когтистые лапы на стол и блаженно закатила глазки, когда Брумс принёс огромную такую тарелку. И кокетливо фыркнула, едва другой, конопатый, приволок миску и кувшин с пивом.
   Впрочем, кроме миски в поле зрения появились и кружки - то есть угощаться яблочной вкусняшкой предстояло не мне одной. А раньше, чем конопатый успел налить, в столовую подтянулись остальные, включая сонного Натара. То есть вечер обещал быть дружным, и радостным, и вообще прекрасным.
   Более того, он таким и стал! Вот только...
   Но! Одно маленькое и, как это часто бывает, гадкое... Это "но" заключалось в провалах в памяти, которые я наутро обнаружила.
   Вернее, если смотреть на ситуацию объективно, провал был один. Сплошной! Просто с проблесками воспоминаний...
   В частности, я отлично помнила начало наших посиделок и несколько тостов. Дружное "пей до дна!", которым поддерживали дракона во время дегустации первой миски пива, и тихую гарнизонную песню, которую для маленькой красивой меня исполнили.
   Лёгкую выволочку от подоспевшего к ужину капитана и то, как выволочка сошла на нет, едва главный узнал, что те, кому предстояло заступить в ночной караул, ни капли пива в рот не брали. Метание ножей по мишеням... Демонстрация драконьего огня - я пустые кувшины сбивала, и что-то чуть-чуть подожгла.
   Попытки продолжить разговор с Натаром, несколько пошлых баек от Брумса, подслушанная информация о том, что семьи стражников в большинстве живут не здесь, а в городе, расположенном в трёх часах езды, и... явление в казарму герцога Кернского.
   Последнее хотелось забыть ещё до того, как я об этом вспомнила, но увы. Увы, воспоминание было неумолимо, как и сам Дантос! Оно набросилось на меня ровно в тот момент, как проснулась. Даже раньше, чем убийственная жажда и логичная в моём случае тошнота.
   В общем, да... Да, он пришел! Весь такой строгий и совершенно невозмутимый. Истинное настроение герцога выдавали только глаза - они не то что угрожали, а прямо-таки убивали, причём зверски!
   Драконья сущность, которая весь вечер нудила и уговаривала пойти домой, тут же приободрилась и облегчённо вздохнула - то есть обрадовалась светлости, как родному. Я же попыталась притвориться трезвой, но когда Дантос подошел вплотную и спросил, как это всё понимать, икнула и чуть не упала с лавки.
   А вокруг сразу так тихо стало, так безмолвно... И в этой оглушающей тишине снова прозвучало пронзительное и очень-очень нетрезвое:
   - Ик!
   - Замечательно... - Укоризненно покачал головой Дан.
   Я немного смутилась, и отвела взгляд, но через миг всё-таки решилась объяснить:
   - Знаешь, пупсик, вообще, драконы не пьянеют. Дело в том, что наш организм определяет алкоголь как яд и тут же начинает с ним бороться, и довольно успешно - я знаю, мне за время цирковой карьеры пару раз наливали. Но сегодня что-то не сработало, и вот. И не то чтобы я этому обстоятельству не рада, но...
   Я запнулась и смутилась окончательно, а Дантос ухмыльнулся и ответил:
   - Ву.
   Шок.
   Вернее, не шок, а сильнейшее замешательство.
   Я вскидываю морду, округляю глаза, а Дан...
   - Ву, - повторяет светлость не без издёвки. И уже не мне, а собравшимся в столовой стражникам: - А с вами поговорю завтра.
   Драконья сущность улавливает общее беспокойство и дружное желание исчезнуть, но никто не шевелится. А взор серых глаз вновь падает на меня. Этот взор приказывает подняться и идти домой, но... но я не могу!
   - Ву! Не могу! - говорю я. - Не дойду!
   А через миг понимаю - я не только не могу, но и не хочу. Потому что каждая минута рядом с этим человеком поддерживает моё и без того сильное чувство! Каждое его прикосновение только распаляет эту гадкую, неправильную, совершенно ненужную мне любовь!
   Осознав эту простую истину, я даже пытаюсь воспротивиться, но блондинчик оказывается быстрей, сильней, и вообще коварней. Он подхватывает на руки раньше, чем успеваю отстраниться, потом поворачивается к моему сородичу и говорит:
   - А к тебе, Натар, у меня будет отдельный разговор.
   Пауза. И даже несмотря на перебор яблочного пива понимаю - что-то не то.
   - Простите, ваша светлость... - Сородич встаёт и одёргивает рубаху. - Но меня зовут Наиль.
   - Ик! - некультурно вклиниваюсь я, а драконья сущность ловит бешеное и очень хмурое недоумение. Чувство принадлежит Натару.
   - Неважно, - отмахивается светлость. - В любом случае, завтра ко мне.
   Натар отвешивает положенный поклон и выпрямляется. И вот теперь до него доходит! Более того, метаморф понимает, что "оговорка" не случайна. Но не пугается, и... о-очень пристально смотрит на меня.
   Мм-м... Надо брать инициативу в свои лапки.
   - Так! - говорю деловито. - Вечер был отличным, но думаю, его пора заканчивать!
   - Ву, - гадко отвечают мне. Передразнивают! Светлос-сть...
   Тут же разворачиваются и несут прочь из казармы. Злю-ющие... Пяхтя-ящие...
   А на пороге казармы ждёт Вернон! И в этот раз маг не хохочет - он в шоке. Поджидающий там же Жакар тоже глаза таращит, и когда мы подходим ближе, говорит укоризненным шепотом:
   - Леди Астра, ну разве так можно?
   Я фыркаю и, окончательно смутившись, пытаюсь перевернуться, чтобы спрятать голову у Дантоса подмышкой. Удаётся мне или нет - не знаю, ибо сразу после этого в памяти начинается благословенный провал...
  

Глава 5

  
   Проснулась я не где-нибудь, а в постели Дантоса. Правда самого блондинчика рядом не обнаружилось, что навело на мысль: спать с пьяным драконом герцог Кернский побрезговал. Мысль эта оказалась очень неприятной, и я, конечно, расстроилась. Но спустя пару минут, когда убитый вчерашними возлияниями мозг начал соображать, огляделась и поняла - спали мы вместе, просто Дантос уже встал.
   Ещё миг, и догадка подтвердилась - я услышала голос светлости, а за ним и Вернона. Доносились эти голоса не откуда-нибудь, а из герцогского кабинета, и этот факт стал поводом для нового вопроса - а который сейчас час?
   Чтобы выяснить пришлось подняться и направиться к краю кровати. Изогнуться, вытянув шею, и увидеть-таки каминные часы. Стрелки сообщали - завтрак уже прошел, а до обеда долго. То есть заспался маленький дракон. Совсем-совсем заспался.
   Но вопрос времени был не главным.
   Вернее, он вообще значения не имел.
   По большому счёту, сейчас меня интересовали только три вещи: тошнота, сушняк, и то, как я Дантосу в глаза смотреть буду. Впрочем нет, была ещё четвёртая - в туалет сильно хотелось.
   Именно последнее заставило аккуратненько спрыгнуть с кровати, поморщиться - просто в момент прыжка травмированный алкоголем мозг о черепную коробку ударился, - и медленно поползти в сторону ванной. Потом замереть и радостно застонать - дело в том, что на пути следования большая миска воды обнаружилась.
   Припасть к миске, вылакать добрую треть и с ужасом вспомнить про туалет. И дальше уже не ползти, а бежать! Слегка наплевав на то, что при беге несчастный мозг так же о черепную коробку стучится.
   А уже там, в ванной, оказавшись за непрозрачной перегородкой, помянуть "ласковым" словом всех и вся! И воздать отдельную хвалу тому, кто установил в герцогских покоях настолько неудобный унитаз!
   Нет, в обычном состоянии я с акробатикой, которая для пользования этой изящной керамикой требуется справлялась, но сегодня... В общем, я залезла, но одна лапа тут же соскользнула, и я едва не утонула - спасибо, что в чистой воде! Потом кое-как примостила лапу на ободок, сделала свои дела, проконтролировала смыв и... чуть с унитаза не навернулась - лапа-то мокрая, скользкая!
   Дальше, уже немного забыв про несчастный мозг, но вспомнив весь запас нехороших слов, проследовала к бассейну. Сполоснув сперва передние, повернулась попой и попробовала помыть и заднюю лапу - ту самую, которой в унитазе тонула.
   Хорошо одно - в бассейн я всё-таки не грохнулась! А всё остальное - плохо. Гадко! Мокро! И полотенце подать некому!
   В общем, из ванной я вышла в очень своеобразном настроении. Снова приблизилась к миске, вылакала ещё чуть-чуть и, вздохнув, направилась к двери в гостиную. Встреча с герцогом Кернским пугала до обморока, но я понимала - откладывать её бессмысленно, ибо всё равно неизбежна.
  
   Встаю. Встаю на задние лапки, смыкаю зубы на дверной ручке, чуть приседаю и делаю шаг назад. Потом выпускаю ручку из захвата, опускаюсь на все четыре и протискиваюсь мордой в полученную щель.
   Дверь послушно открывается шире, и я оказываюсь в знакомой роскошной гостиной. И нервно сглатываю, ибо голоса блондинисто-брюнетистой парочки слышны теперь несравнимо лучше. А ещё, ввиду того, что эти двое и не думали запираться, сразу вижу в проёме расхаживающего по кабинету мага.
   О чём разговаривают мужчины?
   Нет, не знаю. В смысле, после того, как становится ясно, что речь не обо мне, даже не пытаюсь прислушаться.
   Минуты две мнусь на месте, а потом всё-таки решаюсь приблизиться к кабинету. Переступаю порог, и...
   Привлекать внимание не приходится. Меня замечают оба и сразу - и расхаживающий из угла в угол Вернон, и сидящий в одном из кресел Дан. Вернон дарит широкую улыбку, а герцог Кернский приподнимает брови, спрашивает ровно:
   - Как себя чувствуешь?
   Эм... Эм...
   Хозяин замка не издевается и не подкалывает, но то, что радости от моей вчерашней выходки не испытывает - это однозначно.
   Мечтая провалиться сквозь пол, маленький дракон отводит глазки и как может пожимает плечами. А через миг всё-таки набирается смелости и просит:
   - Ву... - Выпусти меня, пожалуйста.
   - Куда собралась? - уточняет блондинчик, а я...
   Я делаю шаг назад и снова плечами пожимаю. Потом всё-таки признаюсь:
   - Ну так... На кухню наведаться, Роззи повидать.
   - Твой завтрак возле стола, - отвечает на это Дан.
   - Ыыы! Знаю, я его уже учуяла, но...
   - Что?
   Я опускаю голову и молчу. Сказать о том, что мне жуть как хочется рассола, стесняюсь. Признаться, что при них, и в частности при Дантосе, кусок в горло не полезет - тоже не могу. Плюс, мне нужно чуть-чуть времени, дабы переварить и пережить позор. И да, сейчас находиться в одном помещении со светлостью ещё невыносимее чем вчера!
   - Астра? - подталкивает Дан, но я не отвечаю.
   В какой-то момент возникает подозрение, что право выйти из покоев придётся вымаливать на коленях, но герцог Кернский нынче милосерден.
   - Как хочешь, - прежним ровным голосом говорит он. И встаёт, дабы проводить.
   Вопросов больше не звучит, эмоции светлости тоже вроде бы в порядке, хотя создаётся впечатление, что блондинчик эти самые эмоции контролирует, то есть улавливаю я далеко не всё. Но думать об истинных чувствах Дана не могу. Мне бы со своими разобраться.
   Я разворачиваюсь и покорно топаю к входной двери. Дожидаюсь пока светлость догонит, отопрёт замок и выполнит функцию дворецкого. Затем медленно просачиваюсь в коридор и оборачиваюсь...
   - Сильно злишься? - осторожно интересуюсь я.
   А в ответ слышу насмешливое:
   - Ву.
   Гад.
   Нет, ну ведь действительно гад!
   Я вообще-то тоже передразнивать умею, и если что...
   Увы, но додумать не получается. Просто в этот момент дверь с тихим стуком закрывается, и с мысли я сбиваюсь.
   Замираю на пару секунд, а убедившись, что дверь не откроется, и диалог не продолжится, фыркаю и беру курс на замковую кухню. Вернее, сперва на лестницу, которая на первый этаж ведёт, а потом уже на кухню.
   Иду.
   Да-да, иду!..
  
   - А потом я приглядываюсь и понимаю, что это хозяин наш, с этим, как его... - служанка хмурится и щёлкает пальцами, пытаясь вспомнить.
   - Верноном? - приходит на помощь другая.
   - Да-да! - радостно кивает первая. - С ним!
   - И?..
   - И они чемодан из покоев герцогской кузины выносят! - делая страшные глаза, сообщает рассказчица. - Представляете?
   Народ в количестве полудюжины женщин, которые вокруг рассказчицы столпились, дружно хмурится. Драконья сущность улавливает недоумение, а потом в наступившей тишине звучит:
   - И что?
   - Ну как это "что"? - Служанка аж подпрыгивает от возмущения. Повторяет с нажимом: - Чемодан! Из покоев кузины!
   А осознав, что народ снова тупит, добавляет громким шепотом:
   - Там женская одежда. И бельё!
   Пауза. Недолгая, но выразительная.
   И вот теперь до простого люда начинает доходить весь ужас...
   - Одежда? Женская? Но зачем?
   - Они же мужчины...
   - Вот-вот! - выпаливает рассказчица торжественно. - Вот и я говорю: мужчины. Но чемоданчик-то украли!
   Слышится ну о-очень шумный вздох, а вслед за ним почти паническое:
   - Неужели! Неужели всё-таки испортили нашего хозяина в этой их столице?
   - В гнезде разврата, - "со знанием" поправляет самая пожилая из толпящихся тут женщин. - Ой, зря мы его туда отпустили... Ой зря!
   Дальше идут причитания, стоны и попытки понять, насколько всё страшно. Следом одну из кумушек посещает здравая мысль:
   - А может мы не так поняли? Может они не для себя?
   - А для кого? - огрызается первая. Ну та, которая свидетель и рассказчица. - Да и что тут можно не понять? Взяли чемодан и вдвоём на несколько часов в покоях их светлости заперлись! Вот что они там делали, а?
   В кухне поднимается гул. Посмевшая возразить отступает, в ужасе прикрыв рот ладошкой. Другие тоже не радуются - вздыхают, охают, и головами качают.
   - Ну вот. А ведь таким мальчиком рос...
   - Очень хорошим мальчиком!
   - И что же будет с Керном?
   - Зато теперь ясно, почему обещанная кузина не приехала... - выдаёт кто-то особо сообразительный. - Видать, просекла что к чему, и вот. Только чемоданы от неё и остались.
   Всё. Дальше я не слышу! Просто на последнем замечании у меня лёгкая истерика случается. И даже тот факт, что мучаюсь похмельем, умирать со смеху не мешает. Но ровно до тех пор, как в гомон женских голосов вклинивается голос Роззи.
   - Что здесь творится? - вопрошает главная кухарка строго.
   - Ох, - тяжко вздыхает одна из сплетниц. - Ты не поверишь!
   Фраза оказалась пророческой - Роззи в самом деле не поверила. Более того, в её руке непойми откуда взялся очень знакомый половник, и в наступившей тишине прозвучало:
   - Сдурели?!
   И после паузы:
   - Я с их светлостью в столице была, и я голову на отсечение даю - он мужчина порядочный! И ни в чём таком не замечен!
   - Но чемодан... - попыталась возразить одна из кумушек.
   - С женскими вещами, - добавила рассказчица.
   - А ну и что! - воскликнула Роззи. - Может быть господин Вернон ауру с этих вещей считывал!
   - Зачем?
   - Чтобы амулет какой-нибудь для кузины их светлости изготовить! - Роззи хлопнула по ладони половником и добавила: - Господин Вернон, если кто не знает, маг очень высокой категории. Он большой начальник в столичном управлении. Ясно?
   Народ притих и даже отступил, а в кухне опять тишина воцарилась. Да-да, гробовая! И в этой гробовой тишине стало очень слышно, как под одним из разделочных столов кто-то хрюкает.
   Кто именно? Ну...
   Просто мне другой, но очень похожий случай вспомнился. Угу, тот, когда Роззи с этим же половником в покои Дантоса в столице заявилась и начала про мораль рассказывать. А герцог, когда сообразил в чём кухарка обвиняет, та-ак покраснел... А уж она-то как покраснела!
   - Астра! - строго окликнули меня.
   Я попыталась успокоиться, но не смогла. Зато из-под разделочного стола выбралась, и неспешно потопала к Роззи. Правда, толстуха мою покладистость не оценила...
   - Ну что ты хрюкаешь? - в голосе женщины прозвучал укор, а щёки сильно порозовели, создавая впечатление, что не мне одной тот разговор про зоофилию вспомнился. - Нет, ну что ты...
   - Ву, - ответила я. А почему бы мне не похрюкать?
   - Совести у тебя нет! - вконец смутившись, выпалила Роззи. И продолжила в том же тоне: - Если ты поесть пришла, то пойдём, накормлю. А если просто так, то под ногами не путайся! У нас сегодня заготовка поздних яблок. Нам не до тебя!
   Из двух вариантов я выбрала лучший, в смысле первый. Крутанулась на месте и под прицелом нескольких изумлённых взглядов, поспешила за Роззи. И едва не скатилась в новую истерику, когда сзади прозвучало тихое:
   - То, что ты за него ручаешься, Роззи, это, конечно хорошо. Но чтоб ты знала - чемодан они так и не вернули!
  
   Я всегда считала Роззи великолепной женщиной, но сегодня... сегодня Роззи была богиней. Просто вместо банального рассола мне дали три солёных огурчика и большую миску вкусной наваристой ухи.
   Первое да со вторым... Мм-м! Это было волшебно. Так волшебно, что маленького дракона не просто отпустило - у меня даже положенная природой регенерация заработала!
   В итоге, кухню я покидала не только сытая, но и очень-очень счастливая. Мне хотелось петь, танцевать и любить весь мир.
   И тем неожиданней была мысль, посетившая при пересечении фиолетовой гостиной... А подумалось вот о чём: как там наши гостьи поживают? Не заскучали ли? Не загрустили?
   Воспоминание о графине с виконтессой стало поводом остановиться, оглядеться, и сменить траекторию движения. Вместо бесцельной прогулки по замку, которую я для себя запланировала, свернуть к лестнице, ведущей в восточную башню. Ту самую, где располагались залы искусств.
   Нет, в других помещениях картины, скульптуры, вычурные вазы и прочие шедевры творческой мысли так же имелись, но в восточной башне были собраны самые сливки. И именно с них, если верить разговорам, Катарина и начала свою опись.
   Оказавшись на подступах к первому из этих залов, я засомневалась и решила, что никого не встречу. Просто это так далеко от комнат, где появляется Дантос, что тут не матримониальные планы, а только план по сохранению целомудрия осуществлять.
   Но мама с дочкой в самом деле были здесь и, судя по возне, только-только пришли.
   Маленький дракон подумал и обнаруживать своё присутствие не стал. Вместо этого скользнул к распахнутой двери, притаился сбоку и навострил уши.
   И искренне прифигел, ибо понял - здесь и сейчас мне сама Леди Удача подыгрывает. А чем ещё объяснить тот факт, что буквально через минуту Сиция с Катариной завели ну о-очень интересный разговор...
   - Ты молодец, - сказала графиня. - Хорошо держишься.
   Катарина фыркнула, ответила, не скрывая скепсиса:
   - Ага. Вот только он всё равно не замечает. Смотрит, и как будто мимо.
   Сиция тоже фыркнула и, судя по интонации, улыбнулась.
   - Прошло всего три дня. Чего ты за такой срок хочешь?
   - Всего! - выпалила девчонка. Но не так громко, чтобы мог услышать кто-то кроме матери и наделённого драконьим слухом шпиона. - Хочу кольцо с огромным бриллиантом, щенячий взгляд и заверения в вечной любви. И официальное объявление о помолвке. И дату свадьбы!
   Графиня, выслушав эти слова, рассмеялась, а я скривилась и чуть не вытошнила замечательную уху и огурчики.
   Дату свадьбы. Угу. Щас! А эклер с творожной начинкой тебе не завернуть?
   - Не торопись, - повторила Сиция. - И, главное, не нервничай. Коллекция большая, пишешь ты медленно...
   - Да знаю! - перебила Катарина. - Но если приедет эта его кузина...
   - Мы справимся, - голос графини очень уверенно прозвучал. - Разве может какая-то шлюха сравниться с тобой?
   Пауза.
   Не знаю, что там творится у них, а у меня челюсть отпала. Как-как меня назвали? А главное - по какому, извините, поводу?!
   - Фу! Фу как некультурно, - с наигранным возмущением, пискнула девчонка.
   - Просто называю вещи своими именами, - отмахнулась Сиция. - Говорю тебе, я изучила генеалогию герцога Кернского вдоль и поперёк. Нет у него никаких кузин. Следовательно, это просто шлюха!
   - Но он намерен жениться, - выдала Катарина внезапно. - И он вполне способен позволить себе такую выходку. Папа говорит, Данчик из тех, кому плевать на правила.
   В зале опять повисла тишина, а я снова едва не рассталась со съеденным завтраком. Данчик? Брр... какое красивое прозвище. Интересно, она сама придумала или кто помог?
   - Ничего. В молодости они все буянят, а потом, под чутким женским руководством, становятся послушными и тихими.
   - Становятся. Если раньше не успеют жениться на шлюхе, - буркнула виконтесса.
   Сиция рассмеялась. Тихо, но неприятно. И тут же вернула недавнюю реплику дочери:
   - Фу как некультурно!
   - Ой, ну подумаешь...
   Собеседницы на время замолчали. Я услышала шелест бумаг, стук каблуков и звук льющейся жидкости. А потом графиня кашлянула и сказала, причём настолько тихо, что я, даже при наличии драконьего слуха, едва расслышала:
   - Не волнуйся. Даже если эта шлю... хм... кузина объявится, свадьбы не будет. Мы решим эту проблему, Катарина. Мы всё решим.
   Лица девчонки я не видела, но готова биться об заклад - "юная и свежая" ухмыльнулась. А староватая и пропитанная запахом вчерашнего веселья я, привалилась к стене и задумалась...
   Сиция, несомненно, намекала на то, что в случае приезда кузины, кузину эту устранят. Интересно - как именно?
   Интуиция шепнула, что каких-то новых методов от графьёв Итереков ждать без толку. То есть, если будет, то классика. А это либо банальный яд в бокале, либо, традиционный для мезальянсов приворот на слугу.
   В последнем случае на неугодную девицу (ну или мужчину - смотря кто в пару к аристократии набивается) вешают заклинание, под действием которого она пусть и ненадолго, но до истинного безумия "влюбляется". Причём влюбляется в фигуру "своего" статуса - в какого-нибудь конюха или лакея.
   Пересилить низменные инстинкты, на которые заклинание направлено, жертва не в состоянии, поэтому, как правило, пускается во все тяжкие. И вот тут-то её и "ловит" влюблённый аристократ.
   И вот они, два убитых одним выстрелом зайца! Во-первых, свадьба отменяется; во-вторых, глупый и благородный лишний раз убеждается, что жениться нужно на своих. Они в объятия оборванцев вроде как не падают, и вообще приличней!
   Тот факт, что приворот оставляет след на ауре никого не волнует. Даже если найдётся тот, кто этот след обнаружит, ничегошеньки не поменяется. Ведь обнаружение измены делают очень шумным, таким, чтобы и последняя собака увидела.
   Жениться после такого? Невозможно в принципе! Да и с прощением, даже в случае доказанного приворота, всё очень-очень грустно. Там же всё на эмоциях...
   Правда, если отодвинуть теорию и приглядеться к практике, в случае кузины герцога Кернского всё чуточку сложней. В частности - Дантосу вызывать мага не нужно, маг уже рядом. Следовательно, как ни изворачивайся, есть большая вероятность, что след в ауре будет замечен ещё до того, как состоится измена. И раз так, то... второй классический способ - яд - в тысячу раз надёжнее.
   И отдельно - какой бы из способов Сиция ни выбрала, ей понадобятся помощники. Судя по разговорам, осведомитель у графского семейства уже есть, а значит и тот, кто осмелится либо подлить яд, либо подсунуть начинённую приворотным заклинанием вещицу, так же имеется. Ну или вот-вот найдётся...
   - Мама, я всё понимаю, но это опасно, - ворвался в мои мысли тихий голос Катарины. - Если вас поймают...
   - Не бойся. Всё будет хорошо.
   - Люди надёжны?
   - Твой отец устроил всё так, что эти люди никогда не узнают, кто заказчик.
   - Значит, надёжны, - выдержав паузу, резюмировала Катарина, а я... отлепилась от стены и тяжко вздохнула.
   Гадины. Нет, ну какие же гадины! А ещё аристократки. Причём потомственные! Они же... должны быть честными и благородными не только по крови, но и по духу. Чтобы мы, "рождённые в грязи", смотрели и стремились стать лучше. А они...
   Вспомнилось посещение столичного храма. Как я стояла перед статуей Леди Удачи, глядела на босую ступню, которая из-под богатого платья выглядывает, и думала - этот символ обманчивости про меня. Ведь это же я, Астрид! Кузина-самозванка в особняке и жизни высокого аристократа...
   А ещё мне тогда думалось, что это очень неправильно. Что рядом с Дантосом должна быть другая. Та, что по-настоящему достойна принять титул герцогини и любовь этого удивительного человека. Я думала о ком-то вроде Катарины - молодой, целомудренной, родовитой...
   Вот только... кажется, я тогда погорячилась. Причём сильно.
   От размышлений отвлёк стук каблуков и громкий шелест бумаги. А через миг я окончательно утвердилась в мысли - здесь и сейчас мне невероятно везёт. Просто интересности продолжились, Катарина спросила:
   - А как насчёт дракона? С ним разобраться можно?
   Графиня ответила не сразу...
   - Нет. Нападать на дракона очень глупо. Во-первых, нашим планам эта зверушка не мешает, во-вторых, два инцидента подряд - слишком подозрительно. Нам нужно беречь силы для кузины.
   Лиц я не видела, но новая пауза подсказала: виконтесса ответом матери недовольна. Минутой позже эта догадка подтвердилась.
   - Но она ужасна, - сказала девушка. - Она такая толстая, мерзкая, с этой чешуёй...
   - Катарина... - в голосе Сиции прозвучал укор. - Катарина, прекрати. К мужским слабостям нужно относиться снисходительно, а дракон именно слабость. Конечно, животные - это неизменная грязь, слюни, испорченная мебель и ковры, но придётся потерпеть. А вот когда вы с Данчиком станете ближе...
   Меня вновь слегка передёрнуло от этого прозвища, а Катарина выпалила:
   - Но она меня бесит! Она... она...
   Девчонка взяла паузу, шумно вздохнула, сделала несколько шагов, и заговорила вновь:
   - У меня такое чувство, что этот дракон ему дороже всех. Что если встанет выбор, герцогство или она, то он её выберет. Что он в любом случае, всегда, выберет это маленькое страшилище! Мама, я понимаю, прозвучит глупо, но Астра тревожит меня гораздо сильнее, чем шлю... ну то есть кузина.
   Маленькая обворожительная я не выдержала и усмехнулась, а графиня застонала.
   - Катарина, ну что ты несёшь? - И чуть помедлив: - Признайся, ты просто ищешь повод отомстить за любимое платье.
   Виконтесса выводу не обрадовалась и явно хотела возразить, но мать такой возможности не дала. Продолжила наставительно:
   - Испорченное платье - очень маленькая плата за брак с таким человеком как Данчик. Ты знаешь, сколько у него золота? Да твой отец в тысячу раз беднее! А ещё... - Сиция понизила голос до едва различимого шепота, - ...мне тут сообщили, что он розовые бриллианты из последнего путешествия привёз. Целый огромный ларец! Знаешь сколько платьев ты сможешь на эти камни купить? Море!
   - Но дракон... - после ну о-очень долгой паузы вякнула Катарина.
   - Терпи! - отрезала мать.
   Виконтесса тяжело вздохнула и промолчала, а я печально покачала головой.
   Увы, но моя догадка насчёт информатора подтвердилась. Графскому семейству действительно доносили и это, как ни крути, была проблема, причём довольно серьёзная. И мне требовалось рассказать об этой проблеме Дантосу.
   А вот желания рассказывать об отравителях для кузины как-то не возникло. Да и смысл? Ведь кузины в этих стенах пока не предвидится.
   В итоге, выждав ещё несколько минут, я свой шпионский пост покинула. Подозревала, что оставшись смогу услышать что-то ещё, но торчать под дверью и дальше уже не могла.
   Увы, но я успела жутко устать от той грязи, в которой наши гостьи плескались. Хотелось вернуться в стан порядочных людей. Например, к двум мужчинам, которые чемоданы с женской одеждой воруют...
  
   Дантос и Вернон нашлись там же, где я их оставила - то есть в кабинете. Они сидели, пили кофе и тихо о чём-то беседовали. Но едва на пороге появился карликовый дракон, разговор прервался. Я же удостоилась странноватого:
   - Ну наконец-то.
   После этого блондинчик отставил чашку и встал, а брюнет и вовсе вскочил. Маг метнулся к письменному столу, подхватил со столешницы какой-то свёрток, а герцог Кернский сказал, обращаясь к удивлённой мне:
   - Мы в склеп. Ты с нами?
   Я совсем растерялась, нервно переступила с лапки на лапку, но кивнула. Однако спросить по какому поводу сия прогулка не успела - Дантос уже шагал к двери, Вернон мчался за ним.
   Мм-м... Странно!
   Не раздумывая ни секунды, золотая девочка последовала за мужчинами. Отдельно отметила тот факт, что они могли уйти в подземелье раньше, но вместо этого сидели и ждали. Поводов думать, будто причина в помощи, которую может оказать дракон, не имелось. Меня ждали просто так, из чувства солидарности. И, вероятно, чтобы подробности потом не пересказывать...
   В общем, мы пошли!
   Благополучно миновали все лестницы, свернули в мрачноватый подземный коридор и остановились у единственной двери. Герцог Кернский тут же извлёк из кармана ключ и попытался сладить со старинным механизмом.
   Получилось не сразу - замок заедал и вообще не поддавался. Зато стало понятно, почему миссия по освобождению верещащего дракона заняла столько времени. Причины, по которым Дантос в тот раз столь цветасто матерился тоже прояснились - с этой заедающей заразой никакого воспитания не хватит.
   Впрочем, сейчас воспитания всё-таки хватило, но с бо-ольшой такой натяжкой. Когда каждый из нас уже собирался сказать крепкое слово, ключ повернулся, а замок щёлкнул. Ещё миг, и тяжелая дверь поддалась.
   В нос ударил знакомый затхлый запах, под потолком вспыхнули светильники, и наше трио вошло в пристанище мертвецов...
   То, что случилось дальше, вызвало ещё большее недоумение, чем сама эта прогулка.
   Едва мы вошли, герцог Кернский решительно закрыл дверь и задвинул небольшой засов, который здесь имелся. Я же только теперь заметила, что рядом с дверью есть пазы для другого, для засова побольше. Да и доска, которая бы в эти пазы вошла, обнаружилась - она скромно стояла в ближайшем углу.
   Вопрос "зачем", разумеется, возник! Но никто на этот вопрос не ответил. Заперев дверь, Дантос отправился к одной из ниш, украшавших противоположную стену, а Вернон, воспользовавшись крышкой ближайшего саркофага как столом, развернул принесённый свёрток.
   Увы, но увидеть, чем там позвякивает маг, я не могла - драконьего роста не хватало. Поэтому пришлось подойти, встать на задние лапы, и сильно вытянуть шею. Но...
   - Давай помогу, - отвлекшись от невидимых мне побрякушек, сказал Вернон. Потом отступил, подхватил маленького дракона поперёк туловища и, отвесив шутливое замечание по поводу толстоватой попы, торжественно водрузил на саркофаг.
   В следующий миг... полыхнуло. Причём так, что Вернон инстинктивно отскочил и вызвал сотканный из зеленоватой энергии щит, а я резко припала на брюхо и попыталась слиться с камнем. И вздрогнула всем тельцем услышав:
   - Больше так не делай.
   Миг тишины, а потом по склепу пронёсся рык:
   - Дан! - Это не я, это Вернон очухался.
   - Не делай так больше, - повторил обладатель вспыхнувших глаз и уже не искорок, а целого свечения. - По крайней мере до тех пор, пока не научусь это... - герцог Кернский поднял выше пылающие золотым огнём ладони, - ...контролировать.
   Шок.
   Шок два раза!
   А потом, так приятно стало, так радостно... В смысле, это мне приятно и радостно, а Вернон не оценил. Зашипел, убрал щит и, так и не найдя подходящих слов, гневно шагнул к саркофагу.
   Я тоже в прежнее положение вернулась - в смысле бросила попытку слиться с камнем и села. Но о содержимом свёртка, из-за которого весь сыр-бор случился, слегка забыла. Вместо этого вперилась взглядом в блондинчика.
   Он стоял у той же ниши, прикрыв глаза, и глубоко дышал. И чем дольше дышал, тем бледнее становилось охватившее кисти его рук свечение.
   Потребовалось минут пять, чтобы свечение превратилось в искорки, и вот тогда Дан распахнула глаза, а я... резко сделала вид, что вообще не подглядывала. И таки обратила внимание на то, чем занят Вернон.
   Это был ещё один повод изумиться. Просто тут, прямо на камне, какой-то сложный агрегат собирался. Маг уже закрепил держатель, приладил спиртовку и начал проверять колбы, которые в корпус вставляются.
   - Ву! - не выдержав, воскликнула я. В смысле, что это?
   Нет, Вернон способностью читать драконьи мысли не обладал, но догадаться было совсем несложно...
   - Скоро узнаешь, - поджав губы, буркнул он. И уже не мне, а Дантосу: - Ну что там с твоими потайными рычагами?
   Герцог Кернский нахмурил брови и словно опомнился.
   - Сейчас, - вновь поворачиваясь к нише, сказал он.
   Полминуты тишины и каких-то невидимых с моей позиции манипуляций, и послышался скрежет. Причём шел этот звук не от ниши, а откуда-то из центра семейного кладбища. И хотя после вспышки, которую продемонстрировал Дан, храбрости в маленьком драконе поубавилось, я осторожно спрыгнула с саркофага и отправилась выяснять...
   Оказалось, провал. Вернее, большая такая дыра, которая как раз в центре, на площадке свободной от каменных ящиков, открылась. Она была круглой, с вымощенным обработанным камнем бортиком, и уходила в недра земли.
   - Что это? - удивлённо выдохнула я.
   А когда никто не ответил, оглянулась и повторила, но уже конкретнее:
   - Пупсик, что это за штука?
   - Колодец, - подтвердил догадки Дан. И добавил: - У этого зала два назначения. Первое - очевидно, второе - склеп можно использовать как укрытие во время осады. Тут очень крепкие опорные столбы и перекрытия, есть дополнительная система вентиляции, которая сейчас закрыта, сток для отходов, ну и вот... - Блондинчик приблизился. В его руках обнаружились взятое невесть из какого тайника ведро и большой моток верёвки. - Отдельный колодец с пресной водой.
   Я удивлённо попятилась, давая светлости возможность беспрепятственно бросить в колодец ведро, и слегка присела на попу. Ну, с назначением склепа понятно, но причём тут мы? В смысле, зачем мы сюда полезли?
   Интуиция подсказывала - Дантос вопрос услышал! Но ответа не последовало. Я же переспрашивать не стала, просто притаилась и навострила ушки...
   Вода оказалась довольно далеко, так что наполненное ведро Дантос вытащил не скоро. Тут же отбросил верёвку и понёс ведро к Вернону. Я, конечно, следом увязалась, а приблизившись к саркофагу, расправила крылья и на каменный ящик взлетела.
   - А сразу так не могла? - не без обиды спросил маг.
   Мм-м... Могла, конечно, но кто же знал, что ты подсаживать возьмёшься?
   Наблюдавший этот диалог блондин громко фыркнул. Потом приподнял ведро, дождался пока Вернон наполнит все колбы, и отступил на полшага. Я, глядя на реакцию Дантоса, тоже от мага и его странного агрегата отодвинулась, а тот (ну в смысле маг) вызвал крошечный огонёк и поджог спиртовку.
   Вот тут началось необычное. В смысле, никогда мною не виденное! Барабан этой неведомой штуки пришел в движение, жидкость в колбах замерцала и вообще. И только теперь, когда колбы закрутились, а Вернон начал доставать из небольшого замшевого мешочка разноцветные палочки-определители, стало ясно - тут не абы что, а анализ на содержание магии делают!
   Так. Магия и найденный в склепе труп мага... Эти две вещи должны быть связаны. Точно-точно!
   - Подожди, - перебил мои мысли Дан. - Сейчас проверим, и всё тебе расскажу.
   Дракон нахмурился и гадать действительно прекратил. Просто сидел и наблюдал, как Вернон уменьшает пламя спиртовки, как барабан останавливается, а в каждую из колб опускается цветная палочка.
   Несколько долгих, наполненных любопытством минут, и высокопоставленный сотрудник управления магического надзора вооружается увеличительным стеклом, и принимается рассматривать колбы.
   Ещё чуть-чуть, и мы слышим вердикт:
   - Магия в воде отсутствует. Однозначно.
   Фраза сопровождается чувством лёгкого разочарования, которое принадлежит Вернону. Зато Дантос воспринимает новость вполне спокойно.
   - Ну я же говорил, что это легенды. Да и Ласт, как ты видел, того же мнения придерживался.
   Всё. Вот теперь драконья душа не выдержала! Я вскинула голову, строго взглянула в серые глаза светлости и выпалила требовательно:
   - Ву-у-у!
   И вот тут меня всё-таки соизволили просветить...
   - Мы определили, зачем Ласт в этот склеп забрался, - сказал Дан. - Дело в легенде, про которую он, оказавшись в императорском архиве, разнюхал. Легенда гласит, что в склепе этого замка скрыт источник особой магии. Тот самый, благодаря которому, у всех мужчин нашего рода иммунитет к магии внешнего воздействия имеется. Согласно той же легенде, иммунитет появляется после того, как младенца приносят в склеп и купают в воде из магического источника. Ну а сам источник, кроме невосприимчивости, любую магию смывает.
   - То есть Ласт сюда за исцелением явился? - после долгой паузы, уточнила я.
   И хотя вопрос прозвучал как знакомое "ву"...
   - Именно, - ответил Дан. - Если верить дневнику, к этому моменту Ласт перепробовал около дюжины способов снять заклятие чёрной сыпи, и сам в сказку про источник не верил - был убеждён, что иммунитет только по крови передаваться может. Но других вариантов у него уже не оставалось.
   - Мм-м... - нахмурилась я. - То есть тебя в этой воде не купали?
   Герцог Кернский отрицательно качнул головой, а в разговор Вернон вмешался:
   - Всё верно, не может такая вещь как иммунитет быть приобретённой в нескольких поколениях. - А после моего ехидного взгляда на агрегат, пояснил: - Не может, но я всё равно должен был проверить. Один процент на вероятность феномена есть всегда.
   - Ву! - А мёртвого Ласта для подтверждения не хватило?
   Вернон реплику не понял и вопросительно заломил бровь, а после того, как Дан с драконьего перевёл, ответил:
   - Нет, не хватило. Во-первых, заклинание чёрной сыпи не просто магическое, а магико-алхимическое. Во-вторых, по уверениям Дантоса, до источника этот труп не добрался.
   Настала моя очередь вопросительно заламывать брови, но вот незадача - бровей-то у драконов нет... Поэтому пришлось ограничиться взглядом. Смотрела я, разумеется, на герцога.
   - Не добрался, - уверенно подтвердил тот. - Слух о колодце когда-то просочился, но про тайник, в котором рычаги находятся, никто не знает.
   - Откуда такая уверенность? - полюбопытствовала я, и тут же о своём любопытстве пожалела.
   Дело в том, что герцог Кернский дрогнул - не внешне, но внутренне. А драконья сущность целый шквал эмоций уловила. Боль, страх, отвращение, бессильная ярость - всё-всё! И это было так странно, так... жутко.
   - Ву! - воскликнула я.
   Но распугать эмоции светлости не получилось.
   - Про тайник с рычагами не знают, - повторил Дан.
   Потом прикрыл глаза, шумно вздохнул и, помолчав, принялся объяснять...
   - Замок был построен очень давно, на заре возникновения империи. И часть знаний о замке, ещё со времён постройки, держится нашей семьёй в большом секрете. В том числе, второе назначение этого склепа. О нём не знает никто, кроме самых ближайших родственников. На момент смерти моих родителей, я был единственным, кому про это известно.
   Мы с Верноном невольно переглянулись - ого какая секретность. Я же сделала ещё один вывод - на этот замок никогда не нападали. По крайней мере, серьёзных потрясений, которые бы заставили людей прятаться аж в склепе, не было. Иначе, про второе назначение усыпальницы знали бы все.
   - Тот факт, что мужчины нашего рода невосприимчивы к магии внешнего воздействия, тоже никогда не афишировался, но держать его в секрете было не в пример сложнее. В какой-то момент люди узнали и стали гадать отчего так. Вот из этого интереса и родился слух об особом источнике. А потом кто-то разнюхал про колодец, и появилась легенда.
   Вот тут голос Дана дрогнул. Мужчина закашлялся, потом наклонился, чтобы зачерпнуть воды из стоящего у его ног ведра. А промочив горло продолжил:
   - Эта легенда многим не давала покоя, и около замка всегда вертелись любопытные. Но единственная серьёзная попытка отыскать источник была предпринята почти четверть века назад. Регентом, которого император Ристарх, отец Роналкора, назначил.
   На несколько минут склеп затопила тишина, потом Вернон выдохнул, словно только сейчас вспомнил:
   - Регент вскрывал саркофаги.
   Хозяин замка кивнул, а я нахмурилась. Во-первых, тоже про регента припомнила - Дантос когда-то упоминал, во-вторых... обернулась на нишу и усомнилась. Ключ от колодца искали в саркофагах? Они совсем глупые? Или Дан путает, и предметом поисков был совсем не источник?
   - Не путаю, - перебили меня. - Регента интересовал источник, и это точно. Прежде чем начать осквернять могилы, он меня насчёт этого колодца расспрашивал. Причём долго, на протяжении нескольких недель.
   - А ты? - поинтересовался маг.
   - Я врал, что никакого колодца не существует. Но регент не поверил.
   Блондинчик замолчал, а я привстала на задних лапах и огляделась. Нет, вы как хотите, а идея искать ключ от колодца в могилах кажется мне предельно странной.
   - У них был повод для такого вывода, - ворвался в мои мысли Дан. А когда я замерла красивым золотым столбиком, пояснил: - Фанатики из братства Терна.
   Уф! Сердце болезненно сжалось, и я опустилась на все четыре. Знала, с каким событием упоминание фанатиков связано, и продолжения не хотела, но...
   - Кроме убийства моего отца, они один из саркофагов вскрыли. Это и стало поводом думать, что механизм спрятан в могиле.
   И вновь тишина - глухая и предельно неприятная. Хочется шагнуть к герцогу Кернскому и утешить, но мне самой до того жутко стало, что лапки окаменели.
   А когда вспышка страха прошла, вспомнилась личная встреча с представителями упомянутого братства, и... в голову закралось сомнение.
   - Что? - уловив и эту мысль, насторожился Дан, но я не ответила.
   Мотнув головой, золотая девочка зажмурилась. Посидела так с пару минут, чтобы резко распахнуть глаза и уставиться на Дана.
   Нет, не сходится. Точно не сходится!
   Тот факт, что регент, назначенный в Керн, был человеком непростым - это ясно. Он, безусловно, понимал, что фанатики Терна не ради удовольствия убивают. А увидав, что те обыскивали саркофаг, разумно задался вопросом - в чём выгода? Что именно эти люди искали?
   И, судя по всему про источник, подумал.
   Но ни регент, ни тот же малолетний Дантос, не могли знать, что люди, убившие герцога Кернского, не совсем из братства. Что они относятся к самой верхушке секты, и что верхушка эта сбором редкой крови не занимается.
   Регент не догадывался, что эти маги жаждали найти кое-что другое. Что их интересовал...
   Вот тут я запнулась, и пуще прежнего вытаращилась на Дана. А блондинчик, который беззвучные размышления прекрасно слышал, слегка побледнел и, повернув голову, уставился на одну из могил.
   Я тоже повернулась, но таблички с моего ракурса было не видать. Впрочем, я и без надписей знала, что это...
   - Могила моего прадеда, - выдохнул Дантос.
   А Вернон, который слегка из разговора выпал, спросил хмуро:
   - Причём тут прадед? И что происходит?
   - Ничего особенного, - после очередной долгой и трудной паузы, сказал герцог Кернский. - События прошлого ясность приобретают.
   - То есть? - подтолкнул брюнет.
   Дантос печально поджал губы и ответил далеко не сразу:
   - В течение многих лет я был убеждён, что фанатики из братства Терна хотели найти несуществующий источник. А сейчас понял - они не источник, они кортик искали. И то, что они сделали с моим отцом...
   Блондинчик замолчал. Потом закрыл глаза ладонью и сделал несколько глубоких вздохов. Вот после этого боль, которую улавливала драконья сущность, стала слабее. Но голос герцога Кернского всё равно звучал глухо.
   - После того нападения в столице, я много размышлял, - тихо признался он. И продолжил, обращаясь ко мне: - Помнишь, они спросили, не желаю ли узнать, почему моей семьи не было в списках людей, наделённых особым магическим талантом?
   Я помнила. Так же помнила, что Дантос сказал "да, хочу", но ответом убийцы не удостоили. Вместо этого один из двух главарей вонзил кортик в горло арбалетчика.
   - Я понял почему, - продолжил герцог. - Нас не было в списках, так как главари не хотели привлекать внимание секты к моей семье. Чтобы те под ногами не путались, чтобы поискам кортика не мешали. И вот, на фоне всего этого вдруг случается ритуальное убийство. Какой вывод напрашивается?
   Пуф...
   Поняла. Да, поняла, но ничего не сказала. Сочувственно опустила голову, вздохнула. А повисшую в воздухе догадку Вернон озвучил...
   - Это убийство не было запланированным. - глухо сказал он. - Вероятно, твой отец просто под руку подвернулся. Оказался в неподходящее время, в неподходящем месте.
   Дантос кивнул и вновь взглянул на саркофаг прадеда.
   - Полагаю, отец застал их за мародёрством.
   Всё. Мой нерв не выдержал. Я подпрыгнула и метнулась в сторону, едва не сбив магический анализатор.
   - Ву! - выпалила гневно. - Ву!
   Как они вообще сюда попали? Как сюда попал Ласт? Что за проходной двор? Что за...
   Как ни странно, но поддержки моё возмущение не получило. От Дантоса, вопреки разуму, сразу теплом повеяло, и чем-то сильно напоминающим счастье.
   - Не знаю, как фанатики, а Ласт точно через молельню вошел, - сказал блондинчик. И добавил: - Я закажу отдельную защиту на потайной ход, и велю тщательно обыскать замок на предмет лазеек.
   Маленький дракон не успокоился, но запыхтел. Потом прогулялся до конца крышки саркофага и вернулся обратно. Огляделся. Окинул пристальным взглядом блондинисто-брюнетистую парочку и сказал:
   - С мотивами появления Ласта в Керне всё более-менее ясно, а как с древней магией? Вы что-нибудь в его дневнике нашли?
   Вернон моё длинное витиеватое "ву", конечно, не понял, а герцог Кернский очень даже. Он выдал странную гримасу и... кивнул.
  

Глава 6

  
   Сижу. Сижу, смотрю на последнюю страницу дневника, и пытаюсь не потерять такую маленькую, но такую нужную мне челюсть.
   В камине активно разгорается пламя, за окном снова шуршит дождь, Дантос с Верноном опять сидят за шахматным столиком, но не играют! Мужчины допивают остывший уже кофе и дружно наблюдают за мной. А я...
   Сижу! Сижу, перечитываю раз в десятый и глазам своим не верю. И очень хочу попросить, чтобы меня ущипнули, но вот беда - шкура у драконов бронебойная. Скорее пальцы сломаешь, нежели ущипнёшь.
   Поэтому... Впрочем, нет. Нет, уже не сижу, а хожу из стороны в сторону вдоль камина, и искренне пытаюсь прочитанное переварить. Но в какой-то момент не выдерживаю - возвращаюсь к потрёпанной книжице и вновь впиваюсь взглядом в ровные строчки.
   А строчки гласят:
  
   "Дорогой друг!
   Я не боюсь назвать тебя так, и вскоре поймёшь почему...
   Я верю в Леди Судьбу и не сомневаюсь, что именно она вела меня по жизни последние несколько лет. И точно знаю, дело, которым я занимался, ей угодно.
   А ещё я верю в предсказания! Однажды мне посчастливилось встретиться с Нириэлем (уверен, ты знаешь, кто это такой). Нириэль сказал, что моё дело не пойдёт прахом. Что хочу того или нет, но после моей смерти этот дневник и прочее имущество попадёт в руки человека, который сумеет использовать их с умом.
   Может поначалу мысль о том, что мои знания попадут к кому-то другому, незнакомому, коробила, но однажды я смирился. Я слишком хорошо знаю: сопротивляться желаниям моей Леди бесполезно! Её упрямый нрав мне также известен.
   Поэтому я не скрываю. Я обращаюсь к тебе открыто. Бери, дорогой друг, всё, что можешь взять - карта и коды входа в моё скромное логово на предыдущей странице.
   Но я хочу попросить кое-что взамен...
   Я жил достаточно одиноко, почти не взаимодействовал с легальным магическим сообществом, но я всё-таки хочу, чтобы обо мне и о моей работе узнали. Я оставляю тебе все знания, и снимаю защиту с дневника, но в ответ прошу увековечить моё имя и назвать меня своим учителем.
   Верю в твою совесть и порядочность.
   Успехов тебе, дорогой друг!
   Успехов и удач!
   Искренне твой Ласт Эдонон".
  
   А ниже, уже другими чернилами и куда более нервным почерком:
  
   "И никогда, ни при каких обстоятельствах, не связывайся с бабами"!
  
   Увы и ах, но последнее меня не взволновало. Зато упоминание о логове, о котором я, проведшая с Ластом долгих два года, даже не слышала, обескуражило. Но ещё больше убила эта покорность и добровольная выдача и логова, и вообще всего.
   Формулировка "дневник и прочее имущество попадёт в руки человека, который сумеет использовать их с умом" вызвала улыбку, причём довольно ехидную. А вот просьба увековечить имя... я почувствовала себя быком, перед которым красной тряпкой махнули.
   Увековечить? Ещё, скажи, в хорошем ключе! Чтобы все восхитились и поахали!
   Угу, щас. Просто всё бросим и побежим выполнять просьбу. И ещё могилку для твоей мумии на каком-нибудь престижном кладбище организуем, с золотой надписью на мраморной плите!
   Маленький дракон не выдержал. Опять отступил от книги, снова сделал несколько нервных шагов вдоль камина. Потом плюнул на всё и принялся дышать.
   Вдох-выдох, вдох-выдох, вдох... А желание драконьей сущности растерзать книжку старательно игнорируем! В конце концов там полезные сведения, а я девочка, как ни крути, культурная.
   Поэтому опять-таки дышим! И внимания на заинтересованные взгляды сладкой парочки не обращаем! А как только нервная система начинает успокаиваться, возвращаемся к дневнику и аккуратно перелистываем страницу, чтобы узнать, где же логово бывшего компаньона расположено, и... падаем на попу от удивления.
   Просто я-то была убеждена, что это какая-нибудь пещера в дремучем лесу (нет, ну а какие ещё ассоциации могут возникнуть при слове "логово"?), но в уголке листа чёрным по желтому написано - столица!
   И улица указана. И номер дома!
   - Да, мы тоже удивились, - ворвался в мои мысли Дан. - Столько лет он находился поблизости...
   - Враги и подлецы часто находятся ближе, чем нам думается, - поморщившись буркнул маг.
   А я... зажмурилась и снова принялась дышать.
   Так, спокойно! Спокойно, милая моя Астрид! Да, даже будучи мёртвым, Ласт умудряется сюрпризы преподносить, но согласись, этот сюрприз не так уж плох.
   О древней магии известно мало, но что-то подсказывает - разрушить, если понадобится, она способна. А учитывая сколько этой магии в Дантосе, а также его не очень уравновешенный характер... в общем, у Ласта есть все шансы не просто помочь, а спасти этот мир от неминуемой катастрофы!
   А раз так, то злиться не стоит. Лучше просто забыть кто именно в помощниках оказался и сосредоточиться на главном! То есть на освоении несносным блондинчиком древней магии.
   С этой мыслью умная красивая я распахнула глазки, постояла с секунду и внутренне поморщилась. А вот застонала уже вслух.
   - Ву... - сообщила миру я. - Ву-у-у...
   Просто до украшенной гребнем головы дошло - в ближайшее время поездка в столицу невозможна. Увы, но осень в этом году действительно ужасная. К моменту, когда мы подъехали к Керну, от дорог уже мало что осталось. Сейчас там вообще месиво из грязи и застрявших в этой грязи карет.
   - Что она говорит? - встрял не владеющий "драконьим языком" Вернон.
   - Печалится о том, что до столицы пока не добраться, - пояснил Дан. - Что знакомство с древней магией придётся отложить.
   Сомнений в том, что герцог Кернский говорит правду, возникнуть не могло, но я всё равно кивнула. А Вернон подарил хитрую улыбку и протянул:
   - Ну...
   Это его "ну" заставило встрепенуться и уставиться настороженно. Правда, пояснения я получила лишь после того как хищно клацнула зубами и грозно ударила хвостом.
   - Кое-какие зацепки в дневнике всё-таки есть, - признался маг. - Следовательно, шанс продвинуться в вопросе всё-таки имеется. А ещё... попробуй угадать, куда Ласт после исцеления собирался?
   Я прищурилась и отрицательно качнула головой, поясняя, что угадывать не желаю. И тут же услышала:
   - В дневнике он упоминает о намерении вновь посетить императорский архив. Пишет, что после вашего... хм... расставания много размышлял о метаморфах и всё время возвращался мыслями к договору, который заключён между народом метаморфов и императорской семьёй. И только сейчас понял, что та клятва основана на древней магии.
   Шок? Был, но продлился всего секунду.
   Я сама знала о магии не так уж много, до достаточно, чтобы определить - договор такого масштаба простым заклинанием не сдержать. Но тот факт, что древняя магия всё это время была так близко, заставил слегка поёжиться.
   - Ласт пишет о желании снять дубликат с договора, - продолжал Вернон. - Он был убеждён, что этот документ поможет разгадать тайну.
   Тут же вспомнился просторный кабинет старейшины Нила и большой шкаф для бумаг... И как противный Дурут подходит к этому шкафу и извлекает свиток, но не старинный, а очень даже новенький. Потом возвращается, бросает свиток на стол и говорит:
   - Это копия договора. Здесь перечислены наши обязанности и права. Можете проверить, если моего слова недостаточно...
   У! Вот почему дневник Ласта не до, а после Рестрича в руки попался?
   Я честно попыталась загрустить, но не успела. Просто в следующий миг от Вернона такой гордостью и одновременно таким весельем повеяло, что загрустить не получилось никак. Вместо этого я вскинула морду и одарила брюнета пристальным взглядом. И некультурно выругалась, когда Вернон вытащил из рукава свёрнутый трубочкой листок и, улыбнувшись, сказал:
   - Угадай, что я у ваших старейшин украл.
   Всё! Выдержка у дракона опять кончилась! И великолепная я сорвалась с места, чтобы сделать круг по кабинету, а потом остановиться возле мага и сообщить:
   - Ву-у-у! - Что означало: ты невыносим, но прекрасен!
   - Полегче, - тут же прокомментировал реплику Дан.
   А я... улыбнулась клыкасто и ответила раньше, чем успела подумать:
   - Не волнуйся, ты вне конкуренции.
   Драконья сущность уловила вспышку радости, но внешне герцог Кернский бревном притворился. Я же шумно выдохнула, отступила на два шага и застыла, осенённая новой догадкой...
   Ведь Ласт знал про клятву. Причём познакомился с ней не абы-где, а в императорском архиве. Выходит, о существовании нашего народа он узнал оттуда же. Верно?
   - Полагаю, что да, - отозвался слышавший мои мысли Дан. И добавил мрачновато: - Видишь, качество охраны не только в Керне страдает.
   Я фыркнула, но кивнула. И задумалась - превратиться или нет?
   С одной стороны, нас ждёт изучение текста клятвы и будучи человеком в процессе участвовать проще. С а другой...
   - Что? - насмешливо подтолкнул следивший за ходом моих мыслей "телепат", и... карликовый дракон смутился до предела.
   Увы, но события вчерашнего вечера не забылись. Пусть думать обо всём этом не хотелось, но я примерно представляла, что будет, если у герцога Кернского появится возможность поговорить не с Астрой, а с Астрид.
   Я знала: независимо от того, что он скажет, сгорю со стыда сразу же! Поэтому... пришла к выводу, что превращаться всё-таки не стоит.
   И молчаливо порадовалась тому, что у нас есть замечательный друг Вернон. И что Вернон не даёт остаться тет-а-тет, чем защищает хрупкую девичью психику от ненужных потрясений. Вот только...
   Стоило мне порадоваться, как наш прекрасный маг зевнул, потянулся и встал с кресла. Ловко спрятал украденный у старейшин свиток обратно в рукав, и зевнул опять.
   - Простите, - сказал он. - Я, с вашего позволения, пойду.
   - А-а... куда? - выдохнул дракон.
   И тут же услышал пояснения светлости:
   - Вернон полночи над дневником сидел. Ему действительно следует отдохнуть.
   Захотелось крикнуть "нет"! Потом кинуться брюнету в ноги и убедить остаться! Но решиться на подобную детскость я не успела - мужчина ретировался раньше, чем маленький дракон опомнился. Причём, кроме свитка и дневник с собой прихватил.
   А я... А мы... А мы с блондинчиком остались!
   Именно так, как я боялась.
   Тет-а-тет...
  
   - Попа с хвостом, - сказал герцог Кернский.
   А я потупилась. Огляделась в надежде найти какое-нибудь убежище, но увы. Потом непроизвольно шевельнула тем самым хвостом, развернулась и потопала в гостиную, но...
   - Вредина, - хмуро, но беззлобно заявил Дан. - Маленькая и совершенно бессовестная.
   Мм-м... да?
   Я тяжко вздохнула и обернулась. Но тут же, от греха подальше, продолжила путь. Правда, не успела сделать и трёх шагов, как услышала:
   - Самый невоспитанный дракон на свете. - И после паузы: - Впрочем, нет. Ты не дракон, Астра. Ты поросёнок!
   Ыыы!
   Милая послушная я вновь остановилась и обернулась. Окинула стоящего у письменного стола мужчину невинным взглядом и спросила осторожненько:
   - Ву-у-у? - В смысле: дорогой мой, хороший, а может не надо?
   - Чудовище с чешуйками! - заявил Дантос строго. И добавил: - Ты хоть понимаешь, что вчера натворила?
   А я натворила? Разве?
   По-прежнему дико хотелось уйти, но так как Дантос вообще-то не злился, я собрала остатки храбрости и осталась. Плюхнулась на попу, лапки хвостиком обвила, а взгляд вперила в пол. Вернее, в ковёр.
   Ну а Дантос...
   - Вот по какому поводу ты всё это устроила? - спросил тихо. А потом уже с чувством: - Только не говори, что из-за этого вонючего му... хм... ну то есть трупа!
   Вообще, если серьёзно, герцог Кернский был железно убеждён, что именно так я и отвечу - мне про это драконья сущность сказала. Вот только...
   - Нет. Я вчера из-за другого му...жчины расстроилась.
   - Что-что? - опешив переспросил Дан.
   А я поняла! Лишь теперь осознала, что похмелье всё-таки не прошло даром, и язык сегодня упорно бежит впереди ума! А осознав, смутилась бешено. Потом вскочила и, сделав несколько нервных шагов, попыталась ситуацию сгладить. Ну то есть увести блондинчика со следа.
   - Да, я переборщила. Сама не ожидала, что так получится, но видишь... Сначала три бокала вина, потом этот ужасный дневник, все эти эмоции, и Ласт - чтоб его душу бесы пожрали... А потом стражники - такие добрые, такие гостеприимные...
   - Угу. И Натар, - складывая руки на груди, буркнула светлость.
   Золотая девочка, помедлив, кивнула.
   - Ву! - Ну то есть: да, Натар, - принимая покаянный вид, выдохнула я. - Понимаешь, я только вчера осознала, что он девять лет от метаморфов скрывается. Девять лет живёт один, вдали от друзей и родных. Я представила насколько ему тяжело, и сразу так грустно стало. А потом то пиво, - вот тут я поморщилась, ибо утреннюю тошноту вспомнила, - притащили, и...
   - Друзей у него полно, - не выдержав, рыкнул Дантос. - И семьёй твой драгоценный Натар тоже, знаешь ли, обзавёлся!
   - Тебе лучше называть его Наилем, - аккуратно поправила я, и... храбро попятилась, ибо глаза светлости вспыхнули, а по ладоням знакомые искорки побежали. - Впрочем, если хочешь...
   Я замолчала не договорив, а Дантос тихонечко, так что только звериным ухом услышишь, зашипел.
   В общем, пришлось прикинуться мебелью и опять уставиться в пол. Самым сложным при этом было... не радоваться тому, как ловко я перевела стрелки с самого Дантоса на Натара. И не просить у друга прощения за эту маленькую, но точно опасную поставу!
   - Ты же будущая герцогиня, - подавив вспышку эмоций, выдохнул Дан. - Однажды эти стражники станут твоими подданными. И учитывая все обстоятельства, я не уверен, что стража и остальные обитатели замка не прознают, что дракон и кузина - одно и то же лицо.
   Пуф!
   Под "обстоятельствами" Дантос, конечно, бездарность конспирации понимал - ну не стремилась я в последнее время хранить тайну. А в том, что касается остального... блондинчик, разумеется, прав, но что сделано то сделано, верно? И впредь я постараюсь вести себя культурнее, а ещё...
   - Дан, милый, а можно я не кузиной, а кем-нибудь другим буду? - спросила потупившись. А уловив сильное недоумение, которым от герцога Кернского повеяло, пояснила: - Леди Сиция в твоей родословной покопалась и выяснила, что кузин у тебя нет. И на основании этого...
   Нет. Нет, про определение, которое мне графиня Итерек дала, я не сказала - блондинчик сам понял. Но в миг, когда в сердце Дантоса вспыхнула новая буря, мне вдруг стало совершенно безразлично, кем меня эта мымра считает.
   Тот факт, что за мымрой подтянутся остальные, тоже не взволновал. Да и вообще, однажды я стану герцогиней Кернской, а про людей такого уровня всегда шепчутся. Причём независимо от репутации - даже будь она кристально-чистой, повод для сплетен всё равно найдётся. А если так, то зачем нервничать и что-то менять?
   - Астра, мы...
   - Впрочем, забудь, - перебила я. - Вот если графиня осмелится бросить это обвинение в лицо...
   - То титула у неё не станет, - буркнул Дан. И пусть права на подобный произвол у властителя здешних земель не имелось, но я очень чётко поняла - так оно и случится.
   На пару минут кабинет затопила тишина. Этого времени вполне хватило, дабы осознать - на маленькую красивую меня больше не сердятся. И хотя возвращаться к теме было опасно, я всё-таки решилась...
   - Дан, а вчера... ты сам меня нашел или тебе донесли?
   - Сам, - фыркнул блондинчик. Кстати, явно отсутствием стукача недовольный.
   - А... почему не сразу? - задала новый вопрос я. - Почему так долго?
   Герцог подарил смурной взгляд и снова руки на груди сложил. А я пояснила:
   - Просто раньше, когда жили в особняке, стоило мне уйти, и ты сразу поблизости оказывался, а тут...
   Дантос пожал плечами.
   - Не знаю, малышка. Там, в столице, стоило тебе сделать шаг в сторону, я сразу чувствовал. В Рестриче, кстати, тоже. А теперь - нет.
   Вопроса "почему?" у маленького дракона не возникло. Ведь совершенно ясно, что причина такой перемены в моих намерениях скрыта. Я больше не собираюсь сбегать и, следовательно, ловить меня не нужно. То есть Дантос может расслабиться и своими делами заняться.
   - Расслабишься с тобой, как же... - буркнул Дан, и я мысленно улыбнулась.
   - Но всё-таки ты отнёсся к моей прогулке в казарму спокойно, - закинула новую удочку я. В ответ поймала чувство недоумения и осторожно пояснила: - Вчера вечером ты не светился. И искорки по твоим рукам не бегали.
   Блондинчик ответил не сразу...
   - Хм... то есть ты помнишь, как я тебя забирал? - В голосе прозвучала толика ехидства. - Ну надо же.
   Я прищурила глазки, поясняя, что смеяться над пьяными всё равно что над больными, и герцог всё-таки смилостивился.
   - Вчера, в отличие от сегодняшней вылазки, мне удалось сдержаться.
   Ах вот оно как...
   Стоило представить, как пылающий древней магией Дан заходит в казарму, настроение взлетело под потолок. Правда, только у меня.
   - Не смешно! - заявил герцог Кернский строго.
   Маленький дракон усмехнулся, потом плюнул на всё и, приблизившись к мужчине, ласково потёрся о его ногу.
   Сердце блондинчика, конечно, не выдержало - он присел на корточки и принялся гладить и почёсывать. А я жмурилась и едва не мурчала от невероятного, прямо-таки сказочного удовольствия.
   - Совести у тебя нет, - в какой-то момент сообщили мне, но я не обиделась. Вообще внимания на гадкую клевету не обратила. Вместо этого отступила и повернулась боком - между крылышек почесать не забудь.
   Дантос, конечно, почесал... Так почесал, что я едва лужицей от удовольствия не растеклась! А когда маленький дракон совсем расслабился, сказал тихо:
   - Астрёныш, у меня тоже вопрос есть. Ответишь?
   - Мм-м...
   Да. Да, я кивнула! А Дантос...
   - Ты говорила, что для драконов древняя магия сродни наркотику, и что они от одного только запаха голову теряют. Я тоже этой магией теперь пропитан, и... ты чувствуешь?
   Отнестись к вопросу спокойно золотая девочка, конечно, не смогла! Хрюкнув, подарила человеку насмешливый взгляд и пришла к однозначному выводу: уж от чего, а от скромности он точно не помрёт.
   Увы, но телепатия по-прежнему работала как надо, и улыбка, озарившая губы собеседника, слегка померкла.
   - То есть нет? - уточнил Дан.
   - Запах магии чувствую, - призналась помедлив. - Но желания наброситься, как набрасывалась на кортик, не испытываю.
   Говорить и думать о том, что запах светлости сам по себе, без всякой магии, волшебный и пьянящий, не хотелось категорически. Вот только... мысль всё-таки проскользнула.
   - Вот как?
   Блондинчик замер и уставился внимательно. Потом подарил новую улыбку и протянул руки в явном намерении сграбастать дракона в охапку, но дракон отскочил.
   - Ты всё не так понял, - выдохнула я, и хотя прозвучало предельно искренне...
   Светлость не поверила! Теперь она сидела, сверкала своими замечательными серыми глазами и улыбалась. Я же стояла рядом и пыталась сообразить, как этот конфуз замять. В итоге решила поступить по-умному - сделать вид, будто ничего не было. И чтобы Дантос тоже про глупости забыл...
   - Не хочу тебя расстраивать, но у нас намечается проблема, - важно сказала я. - Кто-то из твоих слуг в пользу семейства Итереков шпионит.
   Герцог Кернский подарил очередную, на сей раз сдержанную улыбку, и отрицательно качнул головой. Я же услышала решительное:
   - Исключено.
   Что, простите?
   - Это исключено, малышка, - помолчав, повторил Дан. - Все слуги, которые нанимаются в замок, проходят строжайший отбор. Большинство из них потомки тех, кто живёт и работает на этой земле несколько поколений. Уж где, а тут предателей нет.
   Возникло ощущение, что надо мной издеваются, но драконья сущность клялась - Дантос не врёт. Этот факт стал поводом отшатнуться и посмотреть, как на идиота, а через миг... их светлость изволили рассмеяться, а драконья сущность уловила-таки истинные эмоции этого гада.
   - Прости, - успокоившись, сказал блондин. - Но неужели ты думала, что я этого не понимаю?
   Маленький дракон нахохлился, а Дантос...
   - Ещё в день приезда я велел Жакару присмотреться и понаблюдать. Тех, кто работает не только на меня, вычислим и уволим.
   Золотая девочка кивнула и, подумав, направилась в спальню. Просто поняла, что, тоже утомилась, и тоже не против вздремнуть.
   А ещё пришла к однозначному выводу, что с любовью к некоторым острякам пора завязывать. Нет, замуж-то я согласна, а вот любить... всё-таки не хочу. Слишком это хлопотно и опасно, причём не только для сердца, но и для мозга. Ибо глупеют от этого дела. Очень!
  
   Остаток дня прошел размеренно и спокойно. Я поспала, потом ещё какое-то время повалялась в кровати, затем стала свидетельницей явления в спальню герцога Кернского и удостоилась приглашения на ужин.
   Дантос сообщил, что ужинать будем не внизу, а в покоях, и подарил взгляд, который вопрошал: "не буду ли я добра сменить облик?", но увы. Я слишком хорошо понимала, во что эта трансформация выльется. Причём выльется в любом случае, даже если сам блондинчик будет вести себя целомудренней монаха.
   В итоге, в гостиную я вышла как была - в чешуе и с крыльями. Молчаливо уговорила ужин, с сомнением, но всё-таки прикончила десерт. А потом, в компании того же Дантоса, в ванную комнату направилась. Меня ждал чудесный вечер - и поплавать, и помыться, и на обнаженную светлость поглазеть.
   Впрочем, последняя оголяться не спешила. А когда-таки оголилась, всё надеялась, что я отвернусь и вообще. Нет-нет, вслух он про это не говорил, но по движениям было ясно - мужчине слегка неловко. И это стало поводом смотреть в два раза внимательней!
   Мм-м... эти широкие плечи. Мм-м... этот рельефный торс со шрамом-звёздочкой у левой груди. Эти сильные руки с красивыми длинными пальцами. Эта замечательная талия и... бёдра. Что ни говори, а бёдра особенно хороши. Причём с любого ракурса!
   Слышавший мои мысли Дан закатывал глаза и искренне верил, что я не всерьёз. Он решил, будто я таким образом за шутку с прислугой мщу, и в итоге... маленькому дракону полотенцем по попе досталось.
   Зато спать мы ложились дружной, невероятно довольной друг другом парочкой. Точнее, сперва читать рыцарский роман и ворчать на тему того, что Вернон, который к ужину уже проснулся, категорично отказался от помощи в изучении добытых бумаг, а вот потом спать.
   В мягкой, очень тёплой кроватке. Под большим тёплым одеялом. Напротив огромного, украшенного малахитовыми изразцами камина.
   Да-да, спать! Герцог Кернский и я - золотая, невероятно прекрасная девочка...
  
   Разбудили меня голоса, которые доносились из гостиной. Нет, люди говорили тихо - то есть тревожить спящего дракона никто не собирался, но чуткий звериный слух разговор всё-таки уловил.
   Зевнув широко и сладко, я распахнула глазки и прислушалась. Оказалось, к Дантосу толстопузый Жакар зашел.
   Помня о вчерашнем разговоре и о задании, которое герцог Кернский столичному мажордому выдал, я встрепенулась, но, когда спрыгнула с кровати и вошла в зону нормальной слышимости, стало ясно - доносчика Жакар не поймал. Он вообще по другому, не связанному со шпионажем делу зашел. Заглянул, дабы уведомить - к светлости опять посетители явились.
   Час был довольно поздний, ибо мы слега заспались, но бросать всё и мчаться навстречу подданным Дантос не собирался. Вместо этого велел принести завтрак и сообщить визитёрам, чтобы ждали. И всё бы хорошо, но вот прелесть - барон, желавший засвидетельствовать почтение, явился с дочерью...
   Как только Жакар ретировался, дверь спальни распахнулась и в комнату вернулся Дан. Увидев, что уже проснулась, улыбнулся и направился в ванную в явном намерении умыться. Ну а несколькими минутами позже, когда с водными процедурами было покончено, их светлость поспешила к гардеробной. И камзольчик выбрала... получше, чем вчера!
   Последнее стало поводом зарычать, но я сдержалась. Взмолилась Леди Судьбе, чтобы та хоть на минуту отключила дурацкую телепатию, и принялась дышать глубоко и часто. А едва нервы пришли в какое-то подобие порядка, напряглась и ревнивые мысли из головы выбросила. И строго напомнила себе о том, что любить блондинчика отказываюсь!
   Леди Судьба мою мольбу точно услышала. Готова спорить на собственный хвост - Дантос ни одной не предназначенной ему мысли не поймал! Едва он закончил завязывать шейный платок и поправлять камзол, в тишине спальни прозвучало:
   - Всё, пойдём завтракать. - И после паузы: - Толстопопик.
   Маленькая красивая я закатила глазки, но пошла. А по пути не постеснялась уточнить:
   - Дорогой, а этот барон...
   - Филек, - подсказал Дантос.
   - Да, этот барон Филек... сколько его дочери лет?
   Властелин Керна тихо рассмеялся, и эта реакция была лучшим из ответов. Всё ясно! Дочь барона Филека, что называется, в самый раз! Как и Катарина.
   По правде, это было ожидаемо, но испытать лёгкий приступ бешенства не помешало. Увы мне, но даже завтрак в составе миски овощного салата и пышного омлета с кусочками копчёной колбасы, настроения не спас.
   Я ела и... морщилась. Морщилась и ела! А потом, когда тарелки опустели, плюхнулась на попу и в оба глаза уставилась на Дана.
   Блондин, увы и ах, не спешил. Ел ме-едленно, разжевывая и смакуя каждый кусок. И хотя такое поведение свидетельствовало о том, что на встречу герцог Кернский не рвётся, то есть баронская дочка ему не очень-то интересна, я всё равно раздражаться начала.
   В итоге не выдержала, подумала выразительно:
   - Ты можешь есть быстрее?
   Мужчина поднял голову, подарил лёгкую улыбку и спросил "невинно":
   - Зачем?
   Моё обычное "ву-у-у" сменилось на красноречивое "р-р-р", а хвост зажил собственной, очень активной жизнью - принялся избивать красивый наборный паркет. Но Дантос реакцию не оценил...
   - Ну что ты пыхтишь? - задал один из любимейших вопросов он. А вслед за этим: - И куда так торопишься?
   Конечно, тут и без слов было ясно, но я всё-таки сказала:
   - Интересно мне, понимаешь?
   - А мне не очень, - ответил Дан, и чешуйчатый хвост сбился с заданного ритма.
   Этот ответ... он был так непередаваемо чудесен, что я потупилась. Но уже через минуту вновь вскинула морду и подумала выразительней прежнего:
   - Дан, милый, ну пожалуйста. Мне правда очень хочется на барона посмотреть.
   Собеседник возвёл глаза к потолку, зажевал ещё один кусок омлета и отодвинул тарелку. Затем сделал пару глотков кофе и, промокнув губы салфеткой, нехотя встал из-за стола.
   Так что... да! Да, мы отправились в малую бирюзовую гостиную! Но то, что нас там поджидало, заставило немного о проявленном рвении пожалеть.


Популярное на LitNet.com А.Ефремов "История Бессмертного-4. Конец эпохи"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Н.Мамлеева "Попаданка на 30 дней"(Любовное фэнтези) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 4, Вторжение"(ЛитРПГ) М.Бюте "Другой мир 3 •белая ворона•"(Боевое фэнтези) Х.Хайд "Кондитерская дочери попаданки"(Любовное фэнтези) А.Тополян "Механист"(Боевик) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"