Давыдов Сергей Александрович: другие произведения.

Коллекционер (Общий файл)

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
Оценка: 6.71*12  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Просто осознал, что общий файл будет нелишним.

  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: ПРОСТАЯ РАБОТКА
   Я в дурном настроении сидел за столиком уличной кафешки и потягивал чай. Этот месяц у меня не задался - сплошная тишь да гладь... В последнее время я стал подумывать об уходе на покой или даже эмиграции. Вопрос только, куда именно? Мне не так-то просто найти подходящее местечко, с моим-то образом жизни...
   Что-то привлекло моё внимание, отвлекая от грустных мыслей. В проходящей мимо длинноволосой белокурой девице было что-то подозрительное. Я поправил очки и вгляделся попристальнее. Гмм... Н-да. Я встал из-за столика, оставив стакан, и двинулся следом.
   В безлюдном переулке я нагнал свою цель.
   - Что вам надо?
   Вопрос был задан довольно-таки напряжённым тоном, а "её" руки подозрительно сдвинулись. Я хмыкнул.
   - Мне просто любопытно, что эльф, замаскированный под девушку, делает на Земле. Тем более, что и попали вы сюда нелегально, учитывая, что официально в последнее время никто не прибывал...
   Он резко обернулся; его руки всё так же были в боевой готовности, но я пока не мог сообразить, что он готов применить, магию или что-то из метательного.
   - Кто вы?
   Я пожал плечами.
   - Ну, если вам интересно, я - коллекционер.
   - Коллекционер? - его голос звучал удивлённо. - Действительно?
   Я кивнул.
   - Угу. А теперь не были бы вы так любезны объяснить мне причину вашего пребывания на моей территории?
   Он расслабился и кивнул.
   - Я побеседую с вами. Но место не очень подходящее... Думаю, нам лучше пройти вон туда.
   Он указал вперёд, в направлении виднеющегося впереди парка. Я пожал плечами.
   - Как угодно.
   - Итак? - спросил я, когда мой новый знакомый присел на скамейку возле большого дуба. Он покривил губы.
   - Скажите, как вы отнесётесь к предложению работы?
   - Если по профилю - всегда за.
   - Не думаю, что это будет по вашему профилю, хотя всё возможно... Я хотел бы нанять вас в качестве моего телохранителя.
   - Так... - я задумчиво посмотрел на него. - А теперь - поподробнее.
   История у него оказалась достаточно стандартная. В нашу глушь иноки обычно попадают либо сбегая от кого-то, либо рассчитывая на лёгкую наживу. Обычно я кормлюсь на вторых, но, видимо, и первая категория иногда способна приносить прибыль. В общем, парнишка занимал какую-то должность на госслужбе - то ли почётный киллер, то ли тайный мент - и ненароком узнал то, чего ему знать было не положено. Он быстро просёк, что к чему, и кинулся в бега, пока его не убрали. Забрался в самую глухую глушь, какую смог найти - то бишь, к нам - но подозревал, что хвост за ним всё-таки остался. Честно говоря, я решил, что ему просто кажется - парень выглядел затравленным, хоть и держал себя в руках.
   - Чем платите?
   - Вот. Полагаю, это вы посчитаете достойной оплатой.
   Он вытряхнул из рукава свёрток, в котором обнаружилась горка одинаковых прозрачных зеленоватых камешков.
   - Богато живёте - покачал я головой.
   - Мне хорошо платили. А вам я готов отдать пять за месяц работы.
   - Семь, и по рукам.
   - Хорошо - неожиданно легко согласился он.
   - Один вперёд.
   Он кивнул и протянул мне камень. Я плотоядно облизнулся про себя. Скорее всего мне и делать-то ничего не придётся...
   - Полагаю, вам лучше остановиться у меня. Так нам обоим будет удобнее - вам не надо искать жильё, а мне не нужно будет лишний раз оставлять хранилище.
   Он кивнул.
   - И всё-таки странно встретить здесь Коллекционера... В путеводителе указывалось, что этот мир - с нулевым развитием магии.
   - Можете считать меня пренебрежимой величиной - усмехнулся я.
   - Значит, так - инструктировал я его по пути к моему дому. - Первую недельку или где-то так я бы посоветовал из дома вообще не выходить. Я попробую выяснить, были ли преследователи, так что придётся отлучаться, а мой дом - самое безопасное место, которое я знаю. Для своих, конечно - я усмехнулся.
   Он кивнул, я продолжил.
   - Ещё вам нужно будет сделать охранный знак. Я сделаю временный, так что с водой придётся поосторожнее - подходящей водоустойчивой краски у нас здесь не достать.
   - Ещё что-то?
   - Да в общем, пока всё. Единственно, самое очевидное: к подвалу не приближайтесь. Вам же безопаснее, даже со знаком...
   Эльф, назвавшийся Ангвином, оказался отличным клиентом. Совсем не мешался, по части еды не привередничал, и вообще... Большую часть времени он лежал на кровати в своей комнате и задумчиво смотрел в потолок. Даже по части левой руки с нанесённым на неё охранным знаком не жаловался, хотя, учитывая, какие чистюли эти эльфы, невозможность её нормально помыть наверняка его сильно раздражала. Однако кое-что всё-таки подпортило мне настроение: у знакомого из Контроля Перемещений удалось узнать, что вскоре после появления на Земле Ангвина засекли ещё один сигнал перехода с необычными высокоэнергетическими характеристиками. Всё-таки преследуют?.. Ну, ладно, тогда не будем затягивать...
  
   Дормо шёл по следу. Порученное ему задание было стандартным: найти, уничтожить, вернуться. Не первую тысячу лет этим занимался... Объект в этот раз не заслуживал интереса - обычный эльф, пусть и профессиональный убийца, просто не в состоянии что-то противопоставить старому, опытному инферналу: хозяева сказали, что он сбегал в спешке и не успел захватить с собой почти ничего. В этот раз задание вообще проще простого - нет ничего, что могло бы как-то помешать, не то что, скажем, в позапрошлый раз, в мире с высокоразвитой магией, где полицейская засада едва его не прикончила. Тогда пришлось отступать, но со второй попытки он всё-таки выполнил задание - от хозяев уйти не удалось бы точно... Он почесал клеймо на мускулистой шее.
   Нужный "запах" он нашёл быстро. Этот мир оказался настолько примитивным, что ему даже почти не понадобилось маскироваться - оказалось достаточно самого примитивного изменения облика. Сначала он и этого-то не хотел делать, но потом решил, что гоняться за эльфом, который тут же сбежит, хорошо спрятав свой след - это остроухие умеют - ему лень. По-быстрому найти эльфа, сожрать, и назад...
   След вёл на окраину города, явно указывая на одинокий кирпичный дом на отшибе. Демон перекинул себя через довольно высокую ограду и по хозяйски двинулся к двери, лишь на миг задержавшись, чтобы окружить дом Кольцом Неизбежности. Однако до двери он дойти не успел: она открылась, и из дома вышли двое. Одним из них был искомый эльф, а второго Дормо даже не удостоил вниманием - обычный абориген, не вызывающий ни малейшего ощущения угрозы. Увидев Дормо, эльф вздрогнул, но остался стоять.
   - Добро пожаловать, добро пожаловать - произнёс меж тем его спутник. - Очень рад вашему визиту.
   Дормо глянул на него; человек довольно улыбался. Он перевёл взгляд на эльфа.
   - Прежде чем ты умрёшь, меня просили передать, что к тебе нет никаких претензий, это просто для надёжности...
   Его маскировка спала. Однако реакция аборигена оказалась неожиданной.
   - Прекрасно. Я бы даже поблагодарил тех, кто его сюда послал. Такой сильный, энергичный, аппетитный...
   Невероятная, невозможная догадка промелькнула у Дормо, и он метнулся назад, раскрывая крылья... но было уже поздно. Под рубашкой аборигена вдруг проступил свет; в долю мгновенья сияющие знаки разгорелись до слепящей яркости. Его глаза тоже засияли; текучий переливчатый свет обволакивал демона, не давая ему ни шевельнуться, ни воспользоваться магическими способностями.
   - Отличный экземпляр для моей коллекции - усмехнулся Коллекционер...
  
  Как-то так взялось, селось и написалось :) . Рассказ выложен целиком, но если будет востребованность, то будет и продолжение (или предварение :) ) с разъяснениями. Да и для редактуры место есть...
  
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: ИНТЕРВЬЮ
   Трюа, вытянувшись, стоял перед Ларуа и с замираньем сердца ожидал его решения.
   - Ладно - наконец, решил его потенциальный начальник. - Устроим проверку.
   Трюа кивнул, продолжая слушать.
   - Твоё задание - написать статью о представителе какой-нибудь необычной профессии. Чем необычней профессия, тем лучше. Через две недели ты кладёшь статью мне на стол, и, если она мне понравится, то ты получаешь гонорар и зачисляешься в штат. Вопросы есть?
   Молодой журналист кивнул.
   - Профессия должна быть нашей или можно и загранку брать?
   - Я же сказал, чем экзотичнее, тем лучше. Ну всё, вперёд, действуй. У меня и другие дела есть.
   Трюа кивнул и повернулся к выходу.
   - И передавай привет своей матушке! - бросил ему вдогонку Ларуа.
   Выйдя из офиса "Новостей Города", Трюа уселся на скамеечку буквально в паре шагов от входа и включил ноутбук. Значит, экзотическая профессия?.. Сейчас что-нибудь подберём...
  
   Я стоял у зеркала, критически себя рассматривая. Невысокий неприметный очкарик в такой же неприметной одежде... В общем, отлично.
   - Хоббит с Арнорским кинжалом... - пробормотал я себе под нос. - Н-да, типаж тот же.
   Разобравшись с внешним видом, я сел за компьютер. Сначала проверить почтовый ящик, потом форум - каждодневная процедура. Работы в последнее время всё меньше и меньше, но надежда остаётся...
   Как и ожидалось, ничего заслуживающего внимания в ящике и в постах не обнаружилось. Теперь осталось только проверить сайт КП, и можно вырубать компу и топать гулять.
   Сайт, однако, оказался недоступен. Опять какие-то проблемы... Сколько раз говорил Витьке: "забей ты на этот сайт, кому он, на фиг, нужен? Оставил бы, как раньше, телефонную линию, и ладно. А то, глядишь, взломает его кто-нибудь - тебе лишние проблемы нужны?" Так он же упёрся: "хочу, чтоб у нас всё культ-турно было", и ни в какую. Ладно, звонить уж и не буду, всё равно вряд ли в нашу глухомань кто-то пожаловал... К нам официально кто-то из иноков заявляется не чаще раза в год, и пару месяцев назад уже были. Да и неофициально не намного чаще... Мало кого интересует окраина Мультиверсума. Нет, всё-таки пора мне серьёзно подумать об эмиграции... Вот как только сайт КП восстановят, посмотрю, куда можно отправиться. Меня ведь и пустят-то не всюду...
   Ладно, не стоит о грустном. Я вышел из дома и отправился гулять. Заодно проверю одно подозрительное место...
   Вернулся я из своей многокилометровой "прогулки" уже под вечер, разочарованный безрезультатностью. А возле дома...
   - Н-да, накаркал... - пробормотал я про себя, а затем вслух:
   - Вы что здесь делаете? - поинтересовался у пацана, сидящего перед оградой на рюкзаке. Он вскочил.
   - Ну, я по делу... - он чувствовал себя неуютно, но виду не подавал. - К хозяину этого дома. Это не вы, случайно?
   - Ну, положим, я - поднял я бровь. - А вы, судя по качеству маскировки, издалека... Чем обязан?
   Я подошёл к двери, открыл её, и указал собеседнику внутрь.
   - Проходите, и я жду вашего ответа.
   Хоббит нерешительно помялся, но затем шагнул в захлопнувшуюся за ним дверь.
   - Итак, чем обязан? - повторил я, присаживаясь в кресло на террасе.
   - Похоже, на этот раз я попал туда, куда надо... - пробормотал хоббит. - Простите за то, что всё ещё не представился. Моё имя Трюа, Трюа Лагранц, я журналист. Я хотел бы написать статью о вас.
   Я только было открыл рот, чтобы решительно отказаться от такого "предложеньица", но он меня упредил.
   - Я не имею в виду именно о вас, меня просто интересует ваша профессия. Ваша анонимность гарантируется.
   - Прежде всего, как вы меня нашли?
   Он постучал себя пальцем по виску.
   - Логика. Ваша профессия не любит внимания, так что вас логичнее всего искать где-то в глуши, в одном из окраинных миров. Помимо этого, предпочтительной будет реальность со слаборазвитой магией, поскольку демоны предпочитают действовать в подобных мирах. Лучше всего подходит мир с официально не существующей магией и достаточно развитой технологией, чтобы предоставить основные бытовые удобства, а также без излишних сложностей с пересечением государственных границ.
   Я с невольным уважением покачал головой.
   - На моей памяти вы - первый, кто до этого додумался. Мои поздравления.
   Хоббит вздохнул.
   - Это шестая реальность за последнюю неделю.
   - Тем не менее, вы меня нашли. Но одно дело - реальность; а как Вы вышли на мой дом?
   Он пожал плечами.
   - Логично предположить, что вы поддерживаете связь с Контролем Перемещений, поскольку вам важна информация о новоприбывших. А в здешнем отделении КП всего один сотрудник, у него я и узнал адрес.
   Я выругался про себя. Ну, Витёк, я это тебе ещё припомню... Ладно, это потом.
   - Понятно. Так чего именно вы хотите от меня?
   - Я хочу, чтобы вы рассказали о своей работе и о том, что, вообще, представляет из себя Коллекционер. Разумеется, я вам заплачу.
   "Н-да, опять непрофильный заработок... Ну, ладно".
   - Информацию об этом вы вполне могли взять в энциклопедии любого Перекрёстка - заметил я. - Зачем было отправляться ради этого в такую даль?
   - Ради достоверности - пожал плечами хоббит с французским именем. - Энциклопедические сведения зачастую вызывают, гм, сомнения. К тому же это непрофессионально. В общем, вас устроит сотня хрусталей?
   - Ладно, идёт - кивнул я. - Задавайте вопросы.
   Хоббит активировал режим аудиозаписи в кольце.
   - Ну, начнём с начала. Расскажите об истории вашей профессии.
   Я улыбнулся.
   - Понятия не имею. Никогда этим не интересовался.
   - Ладно - скривился журналист - придётся всё-таки смотреть в энциклопедиях... Тогда следующий вопрос. Я слышал, Коллекционерами демонов могут быть только люди. Это действительно так?
   - Не думаю. То, что среди других рас нет моих коллег, ещё ничего не значит. Даже если все известные расы действительно на это неспособны, в бесконечном мультиверсуме наверняка найдутся и другие расы со своими Коллекционерами.
   - Поясните, чем именно вы занимаетесь.
   Я пожал плечами.
   - Ловлей и обезвреживанием демонов, в основном - инферналов. Как известно, демоны - истинно бессмертные существа, поэтому убить их в принципе невозможно. При уничтожении тела демона его сущность возвращается в Пределы Хаоса в случае хаотитов, либо в родную преисподнюю в случае инферналов, где неизменно возрождается и набирается сил, вопрос только во времени. Я делаю так, что этого не происходит.
   - То есть, вы - борец с демонами, что-то вроде паладина?
   Я усмехнулся.
   - Ничего подобного. Я работаю исключительно ради своей выгоды. Видите ли, метод работы Коллекционера заключается в поглощении энергии демона и превращении её в свою.
   - Так это всё-таки их убивает?
   Я отрицательно покачал головой.
   - Нет. Я разделяю сущность на разум и энергию и забираю себе энергию.
   - А разум?
   Я снова усмехнулся.
   - А из-за разума нас и прозвали коллекционерами. Если хотите, я могу показать.
   - Конечно, хочу! - воскликнул хоббит. Я кивнул.
   - Тогда дайте руку и закатайте рукав.
   Я нарисовал на протянутой руке охранный знак и указал журналисту следовать за мной. Мы прошли в дом и спустились в подвал. Ещё при приближении к двери он скривился и начал тяжело дышать.
   - При приближении к хранилищу я ощущаю нарастание ментального давления - надиктовывал он себе на кольцо. Я открыл дверь, и мы вошли. Включаю свет, и...
   Полки вокруг заставлены разнообразными статуэтками. Чёрные, бурые, кроваво-красные... Крылатые, рогатые, хвостатые, с массивными клыками, бесформенные... Излучающие отчаянье, злобу, жажду убийства...
   - Что это за кошмар?.. - тяжело дыша, спросил хоббит.
   - Это и есть моя коллекция - улыбнулся я. - Нравится?
  
  Второй рассказ про Коллекционера. В баланс темы демонов ;) .
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: ?УДАЧНАЯ? ПОКУПКА
   Я лежал на диване и сам себе жаловался на тяжёлую жизнь. Уже три месяца никакой работы... Вздохнув, я встал, наконец-то приняв решение. Всё-таки надо ехать... Даже уже включил комп, собираясь выбрать на сайте КП пункт назначения и заказать визу, но потом всё же решил дать жизни последний шанс. Почтовый ящик - только спам, как и ожидалось. Посмотрю ещё на форуме...
   Форум сайта SNN.NET, то бишь SuperNatural Now - довольно любопытное местечко, где можно найти не только мусор, но и наводки на реальное сверхъестественное. Нечасто, конечно, но несколько раз там работа находилась.
   Первым, что привлекло моё внимание при входе на сайт, была новая кнопка вверху страницы, озаглавленная SHOP. Это ещё что за фигня? И чем же, интересно, они здесь торгуют? Я кликнул на неё.
   "Дорогие друзья! Мы, наконец, открываем раздел, посвящённый предметам, так или иначе связанным со сверхъестественным. Проклятые предметы, магические талисманы, вещи, необходимые для проведения магических ритуалов - всё это вы можете найти здесь. ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ: наш сайт никак не связан с этими вещами или их владельцами и не отвечает за их подлинность. Здесь, помимо ссылок на страницы, на которых размещено оригинальное объявление о продаже, вы найдёте краткое описание предмета, запрошенную за него владельцем цену, и фотографию".
   В таком вот духе. Я хмыкнул и переместил курсор мыши на кнопку "Forum", но меня разобрало любопытство: что же за хлам впаривают народу под видом магических предметов? Я зашёл в группу "Cursed Items".
   Хлам, он и есть хлам... Почти всю первую страницу занимал мусор вроде "Alien Rock", оплавленного камня, якобы с места посадки НЛО, или "Audio Tape of Madness" - аудиокассеты, запись на которой, по утверждению владельца, сводила с ума всех, её прослушавших. Однако одна вещица привлекла мой глаз: проходящий под названием "Aztec Priest`s Ceremonial Knife" обсидиановый нож. Эта вещичка была мне знакома... К ацтекам ножичек никакого отношения не имел, но вот проклятым он был на все сто процентов. Назывался он "кровавый ключ" и использовался при работе с инферналами. В руках опытного демонолога - довольно опасная штука, но и обычный человек может с ним наделать проблем - в основном, правда, себе. У меня сразу поднялось настроение: если ножик кто-то купит, то в ближайшее время у меня может появиться работа. Дальнейшие страницы, отсортированные по алфавиту, я просматривал уже с большим интересом.
   И действительно, уже на второй странице снова кое-что нашлось. Меня заинтересовала фотография браслета, озаглавленная "Bracelet of Happy Death". Плетёный из толстой медной проволоки, он смотрелся очень симпатично, но главным было то, что плетение в его центре уж очень походило на хорошо знакомые мне символы. Два точно были "призыв" и "приковывание", а вот третий... Вроде бы "ограничение", но несколько деформированный. Простое совпадение или?.. Я кликнул на картинку, переходя на оригинальную страницу.
   "Всех, надевавших этот браслет, на утро находили мёртвыми со счастливым выражением лица", вкратце так переводилось с инглиша то, что там было написано. Ну, очень даже может быть, если я правильно понимаю... Цена смешная, всего две сотки баксов. Без-про-блем...
   Я выключил комп и откинулся в кресле. Ну что ж, эмиграция в очередной раз откладывается...
   Браслет обязались доставить в течении трёх суток; если действительно пришлют - хорошо, а если нет - развлекусь возвращением денег. Я по-любому в выигрыше... А пока к Митьке смотаюсь. Всё равно пора набить ещё пару татушек.
   Я бросил в карман склянку с краской, бумажный свёрток с листьями веселушки, и двинул к Митьке. Он хоть и покуривает, и всё больше не табак, но мастер хороший, да и человек неплохой. У нас с ним бартер: он мне быстро и без вопросов колет знаки, а я ему достаю из-за грани экзотические травки - ессно, лёгкие, разрешённые.
  
   - Слушай, а ты бы не мог в следующий раз достать семена? - поинтересовался Митька, приступая к работе.
   - Какие именно?
   - "Шёпот морфея". Блин, это такая вещь - вообще класс! Чисто приятные сны, и никакого отходняка.
   - Ну, достать-то не проблема - отозвался я - но вряд ли ты сможешь их вырастить. Для этой травки условия нужны, и не просто условия, а УСЛОВИЯ.
   - Попытка - не пытка - пожал он плечами. - В общем, договорились? Только, если нужны особые условия, то ты их запиши, а я уж постараюсь организовать.
   - Ладно, достану и запишу. - Угу, вырастит он её... Помню я эту травку, её эльфы выращивают. И этим всё сказано... - Если прорастёт, можешь рассчитывать на премию от общества растениеводов.
   - Прорвёмся - беззаботно махнул он рукой, и взялся за меня всерьёз.
   И буквально в тот момент, как он закончил и отошёл, в помещение ворвалась милиция. Н-да... приплыли. Им-то ещё чего надо?
   Оказалось, нужны им наркотики, в торговле которыми Митьку давно подозревали. Искали, похоже, марихуану, но вместо неё нашли заботливо отсортированный набор моих травок - тех, что ещё не израсходованы. Похоже, Митька их употребляет гораздо меньше, чем я думал...
   - Вот она, родная! - довольно произнёс один из нежданных гостей.
   - Да не, не уверен - возразил другой. - Не похоже совсем...
   - Так они ж вечно новые сорта выводят! - уверенно произнёс первый. - Даже профессиональных агрономов нанимают.
   - Ну, по-любому, конфискуем, пусть эксперты разбираются - махнул рукой второй. - Сгребай, кидай.
   Нас с Митькой тоже сгребли. Меня, по ходу, просто на всякий случай - видно же было, что я татушку делать пришёл. Эх, и почему я стирать память не умею... Вернее, умею, но только когда объект спит. А поскольку альтернативой было разве что поубивать их всех, влючая и Митяя, к едрене фене, пришлось ехать в ментовку. Пока ехали, пришлось потратить немного Силы, чтобы заменить мои, вернее, Митькины, травки гербарием с окрестных улиц. Оп-па... готово.
   Даже несмотря на отсутствие каких-либо улик, промурыжили нас в обезьяннике почти сутки; наколотый знак как раз пришёл в рабочую форму. Наконец, нас выпустили, вместе.
   - Всё-таки менты - козлы - зло произнёс Митька, когда мы отошли от ментуры.
   - Да ладно, чё там - мирно произнёс я. - Ребята работают. Они, между прочим, даже извинились.
   - Извинились, блин! А мой гербарий? Всё ж пропало, ничего не вернули! Выдали вместо него сена охапку, да ещё ж, блин, морды злые.
   - Да не заморачивайся, я тебе новых привезу. А вообще на будущее будь осторожнее и травки мои прячь. А ещё лучше вообще дома не держи.
   - Ладно - буркнул Митька - ты прав. Сколько времени-то?
   Я глянул на часы.
   - Двенадцать. Ты куда, домой?
   - Угу. Эх, западло... Я ж твою новую травку даже попробовать не успел.
   - Если хочешь - предложил я - я тебе вечером пробник принесу, чтобы так не расстраивался.
   - Конечно, хочу! Только, блин... Не будет меня вечером, в общем. У нас там фестиваль будет... Слушь, а пошли со мной!
   Я поморщился.
   - Не знаю, я не поклонник...
   - Да ладно, вход свободный, не понравится - уйдёшь. Сам же говорил, что скучно и делать нечего!
   - А, ладно - решился я. - Тогда к скольки к тебе заходить?
   - Давай к пяти. Где-то к семи-восьми на месте будем.
   Я кивнул.
   - Лады.
  
   Дома я в первую очередь помылся, чтобы избавиться от запаха ментовки. Без обид, ребята, но у вас реально воняет... Хорошо, что на мне всё быстро заживает, так что за татушку можно не беспокоиться. Потом перекусил, погамался, и к пяти, оторвав от каталога пробник веселушки, снова двинул к Митьке.
   Фестиваль... ну, как вам сказать... Не моё это, в чём я снова и убедился. Впрочем, жалеть о потраченном времени не пришлось - я там познакомился с интересным парнем, байкером-иноком из дубовых гномов. Он, как оказалось, у себя работает на какой-то высокой должности, а в отпуск, чтобы оттянуться, оправляется в окраинные миры типа нашего, где его никто не узнает и не найдёт. Я знал, что он прибыл всего четыре дня назад, так за эти дни парниша успел закорешиться с местной байкерской бандой и даже был у них в авторитете. Мы разговорились, и в конце концов Пень, как его называли - кстати, у дубовых это прозвище уважительное - пригласил меня в сауну. Мы прихватили с собой несколько девиц, и погнали - Митяй потерялся ещё в первые полчаса.
   В общем, я загулял. Чуть ли не двое суток мы с Пнём мотались по городу, пока в конце концов выпитое количество алкоголя не превысило его предел, и он не отрубился. Я-то тоже пил, иначе он начинал обижаться, но с моим метаболизмом опьянеть просто невозможно. В конце концов я отвёз храпящего гнома к нему на квартиру, а сам вернулся к себе.
   В двери торчала бумажка. Вытащив её, я обнаружил, что это извещение о доставленной посылке. Смотри-ка, действительно прислали...
   Выспавшись, я первым делом отправился на почту. Забрал ящичек, от которого не сильно, но явственно пахло магией и Хаосом, и уже дома приступил к вскрытию.
   Действительно, тот самый браслет. Действительно, магический. Поверх старой магии демонолога, создававшего браслет, чувствовалось ещё одно, гораздо более новое и простое заклятье. Я не маг, точно сказать не могу, но, вроде бы, что-то связанное с перемещением. Что же до знака, в котором я не был уверен, так это действительно оказался деформированый "ограничение". Немного подумав, я махнул рукой и восстанавливать его не стал. Подумав ещё, надел его на руку. Никакого эффекта... Впрочем, он, по идее, ночью срабатывает. А раз так, пока что погамаюсь...
   И снова день пролетел незаметно. Когда я после очередной партии в Crimsonland глянул на часы, была уже почти полночь. Стоило это обнаружить, как тут же пробило на хавчик; я вырубил компу и побрёл на кухню.
   Ни холодильника, ни плиты у меня нет; вместо них пользуюсь купленной на ближайшем Перекрёстке и контрабандой провезённой к нам самобранкой. Клеёнка-самобранка - штука не особо эстетичная, но, главное, работает, хотя иногда и с тормозами. Так или иначе, я по-быстрому поужинал и отправился в спальню, когда браслет, наконец, ожил. Снова бросив взгляд на часы, я убедился, что как раз наступила полночь. Несколько секунд на открытие прохода, и вот... Комнату наполнил визг ужаса. Первым делом перепуганная суккуб, обнаружив, кто находится рядом с ней, попыталась нырнуть обратно в проход, но он уже закрылся. Тогда она... натуральным образом упала в обморок. Нифига себе! А я и не знал, что они это умеют... Покачав головой, я принёс с кухни стакан воды.
   Прежде чем приступить к побудке, я её с интересом осмотрел, благо она была ничем не прикрыта. Идеальная фигура, идеальные формы, идеальная кожа... Ну, что тут скажешь, демон соблазна, одним словом. Ладно, попробую всё же привести её в чувства.
   Холодные брызги сработали; она издала долгий томный стон и открыла глаза. Я активировал маскировку ауры и поспешил отойти из поля её зрения - ещё вырубится опять...
   Демонесса приняла сидячую позу, потрясла головой и огляделась. Вот я снова попался ей на глаза; она испуганно вздрогнула и отдёрнулась.
   - Привет - с улыбкой произнёс я, помахав пальцами. Она ойкнула, взгляд разфокусировался, и она стекла обратно в горизонтальное положение. Вот же напасть... Впрочем, это забавно.
   Я снова сходил на кухню, но на этот раз взял литровый графин воды. Повторил освежающую процедуру... На этот раз не помогло. Может, нашатырём? У меня тут где-то был пузырёк...
   Нашатырь подействовал. Она снова застонала, начала открывать глаза...
   - Только не отрубайся опять! - поспешил произнести я. Она вздрогнула, широко открыла глаза, но падать не стала. Вот и хорошо... Я поставил нашатырь обратно в полку и вернулся к демонессе; она неподвижно сидела на том же месте и только насторожённо наблюдала за мной.
   - Вставай, красна девица - с усмешкой произнёс я, протягивая ей руку. Суккуб перевела взгляд с меня на руку, вздохнула, и взялась за неё.
   - Не смотри ты на меня так, не съем - снова усмехнулся я. - Хаотитами не интересуюсь. Чая хочешь?
   - Чаю? - удивлённо спросила она.
   - Угу - кивнул я. - Лично я пожалуй, выпью кружечку.
   - Я бы тоже попробовала... Если можно.
   - Вот и чудненько. Пойдём, что ли, на кухню...
   Она неуверенно двинулась следом за мной. Я молча достал две кружки, налил из чайника заварку - её я делаю сам, у самобранки с ней проблемы - добавил сахар, воду... Суккуб как заворожённая следила за моими действиями. Размешав сахар, я протянул ей кружку, а сам принялся за свой чай.
   - Вкусно... - пробормотала она, отпив. Я кивнул, извлёк из самобранки вазочку с конфетами и печеньем, и пододвинул её к демонессе.
   - Ты странный - констатировала она. Я хмыкнул.
   - Кто бы говорил... Демон, падающий в обморок - это вообще нонсенс. Тем более два раза...
   Она покраснела.
   - У меня это впервые...
   Я прыснул в кулак.
   - Ты это всем говоришь?
   Она улыбнулась, допила чай и аккуратно поставила кружку на стол.
   - Некоторым. Но ЭТО у меня действительно впервые. В конце концов, я в первый раз встретилась с живым Коллекционером.
   - И боялась, что в последний? Я предпочитаю инферналов.
   - Тогда зачем ты меня вызвал? Не случайно же.
   Я пожал плечами.
   - Да в общем-то так, по приколу. Да и вообще, суккуб в хозяйстве всегда пригодится. Вас, пожалуй, я бы в натуральном виде коллекционировал. Кстати, идея...
   - Меня и одной вполне достаточно - обиженно произнесла демонесса. - Тебе что, этого мало?
   Она встала и повернулась, демонстрируя своё тело.
   - А ты, я погляжу, уже освоилась - усмехнулся я. Она пожала плечами.
   - Если поглощать ты меня не собираешься, значит, и бояться нечего. Ну, хочешь, докажу, что меня и одной более чем достаточно? До утра не так уж много времени, но и этого хватит.
   Она оказалась рядом со мной, прижавшись к боку и обвив руками мою шею. Её ауру соблазна я с лёгкостью игнорировал, а вот чисто естественый подход оказался гораздо эффективнее. Ну и ладно... В конце концов, я могу себе позволить.
   - А поехали! Сможешь показать что-то более удивительное, чем демон в обмороке?
   Она смогла. Должен заметить, некоторые позы, продемонстрированные разошедшейся демонессой, без применения Силы реализовать в принципе невозможно (я уж не говорю о том, что без неё я бы просто долго не продержался). В общем, такого порно Германия ещё не видела...
   Мои многолетние накопления Силы таяли непозволительно быстро.
   - Я бы - уф - на твоём месте так не усердствовал - выдавил я, раздираемый двойственным... нет, даже тройственным чувством (жадность\похоть\жадность). - Всё - уф - классно, но, если я истрачу слишком много Силы, то проголодаюсь. А ты тут как раз под рукой...
   - Уже почти рассвет - не останавливаясь, ответила она - так что я всё равно скоро исчезну. А твоей Силы ещё на месяц хватит.
   Наступил рассвет, однако она не исчезала.
   - Хм... - пробормотала суккуб. - Я ещё здесь?
   - Пока ещё здесь - отозвался я - но я могу не удержаться...
   - Ладно, ладно, не буду испытывать судьбу. Ещё разок, и всё.
  
   - Ну что, доказала? - поинтересовалась она, потягиваясь.
   - Что? - не сообразил было я, но потом вспомнил. - А, это... Так я ж вас чисто для визуального оформления использовать хотел. Под стекло, и на видное место. А так, естественно, и одной много... Хотя тебя я, пожалуй, оставлю.
   - Оставляй - согласилась она. - А я вот думаю, почему это я ещё здесь? Обычно на рассвете браслет возвращает меня домой.
   - По-моему, я знаю - произнёс я, погладив её рукой с браслетом по ноге. - Вот, видишь, здесь узор помят?
   Она кивнула.
   - Знак ограничения повреждён, вот и не работает.
   - Тогда как же я вернусь? - растерянно спросила она. Я пожал плечами.
   - Я же сказал, что тебя, пожалуй, оставлю.
   И тут она устроила мне новый сюрприз.
   - Ха-ачу да-амой! К маме!
   Я офигел, но это было ещё только начало. Она закатила форменную истерику! В течение следующего получаса я узнал немало интересного о себе, этом мире, браслете, демонологах и ещё некоторых вещах. Прекратились вопли так же резко, как и начались; она вытерла слёзы - моей рубашкой, между прочим - шмыгнула носом и села рядом со мной, положив голову мне на плечо. Я тяжело вздохнул и погладил её по голове. Вряд ли кому-то и в бреду могло привидеться, как Коллекционер утешает демона-истеричку...
  
  Н-да, третий рассказ из серии Коллекционер получился неожиданно длинным, и то, похоже, половина...
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: СЛАДКАЯ ПАРОЧКА (4)
   - Как настоящий мужчина, теперь ты обязан на мне жениться.
   Я подавился чаем и закашлялся.
   - Ты где подхватила эту гадость? - спросил я, отдышавшись.
   - По телику увидела - беззаботно пожала плечами демонесса.
   - Ты его слишком много смотришь - буркнул я.
   - А что, нельзя-а?! - начала она, и я замахал руками.
   - Да ладно, смотри, только не надо истерик!
   Она тут же успокоилась, а я мысленно отметил, что нужно дать телику указание не показывать ей слишком много сериалов и рекламы. Моя суккубочка и так безбашенная, а от передоза телевидения ей и вовсе крышу сносит. В первые дни она от него вообще не отрывалась, но это можно понять: для хаотитов информация - возможно, самая большая ценность, а тут её целое море. Я полагал, что это быстро пройдёт, когда она просмотрит основное, но, похоже, неокрепшая демоническая психика не выдержала. Она ведь, вообще-то, ещё совсем молоденькая, в мидгарде, то бишь в наших мирах, бывала всего несколько раз, и всё знакомство с ним ограничивалось спальней, в которую её призывал браслет.
   Впрочем, замусоривание мозгов - или что там вместо них у хаотитов - не было единственным результатом её бесконечного сидения перед телевизором. Как оказалось, она не только впитывала информацию, но и успешно её усваивала; одним из результатов стало то, что еду стала готовить она, а моя самобранка теперь лишь поставляла продукты. А ещё говорят, что суккубы только на одно и способны... Кле-ве-та!
   Ну, как бы там ни было, моя жизнь стала заметно разнообразнее, и даже, пожалуй, веселее. Демонесса быстро свыклась с мыслью, что её возвращение домой откладывается на неопределённый срок, и моментально обжилась в моём доме. Правда, её раздражали эманации инферналов из хранилища, но после того, как она, выпросив у меня разрешения, поставила на дверь ещё и какую-то свою печать, вызываемые ими неприятные ощущения пропали. Точнее, их сменило ощущение какого-то возбуждения. Суккуб, что с неё взять...
   Кроме того, она переделала в доме всю обстановку, а закончив с внутренностями дома, взялась за двор: сейчас она разводит за домом сад. И, как уже сказано, при всём при этом каким-то образом ухитряется постоянно смотреть телевизор...
   Кстати, о саде. Точнее, о растениях. Две недели назад я передал Митьке, знакомому кольщику, семена одной эльфийской травки. В прилагавшейся к ней брошюрке было написано, что время прорастания у неё - как раз ровно этот срок, и если к этому времени побеги не появились, значит, семена накрылись. Митька возлагал на них большие надежды, так что стоит позвонить ему, посочувствовать...
   Я достал сотовый, вошёл в записную книжку и набрал его номер.
   - Хай, Митяй. Как жизнь молодая?
   - Цвету и пахну - жизнерадостно отозвался он. - Кстати, где можно премию получить?
   - Какую премию? - не понял я.
   - Ты мне обещал премию от общества растениеводов, если Шёпот прорастёт - усмехнулся Митька. - Так что давай, гони.
   - Чего? - не поверил я. - Они у тебя действительно проросли?!
   - А то ж! - гордо отозвался он.
   - Офигеть... А как же с удобрениями?.. Я же помню, там такие требования...
   - Да не особо и сложно было - пренебрежительно ответил Митяй. - Только что перевод паршивый, но и то понятно. Типа, "навоз единорога".
   - И где же ты его достал? - подозрительно спросил я.
   - Да у меня один знакомый в зоопарке работает, так они там только обрадовались, когда я предложил за ихним носорогом помочь прибраться.
   Я моментально успокоился. А то уж пошли мысли...
   - А вода высшей чистоты для полива?
   - Ну уж дистиллированую-то и вовсе любой дурак добудет - фыркнул он. Я усмехнулся. Надо же, и при всём при этом у него действительно что-то выросло...
   - Ладно, будет тебе премия. Через несколько дней придёт от них человек, он и выдаст.
   - Так ты серьёзно? - удивился Митька.
   - Вполне.
   - А он, того, не сдаст?
   - Не волнуйся, у них эта травка совершенно легальна.
   - Голландец? Ну, ладно. Только ты заранее звякни.
   - Угу. Ладно, тады всё.
   Я отключил сотовый. Возвращаясь к нашим баранам, то бишь к моей суккубе... Правильно, вообще-то, "суккуб", это уже слово женского рода, но им не всегда красиво пользоваться, поэтому я над ним извращаюсь. В общем, она оказалась неплохим приобретением, но есть у неё два недостатка: во-первых, пристрастилась по любому поводу закатывать истерики, а во-вторых, увы и ах, мои накопления Силы слишком быстро расходуются. Вот сейчас, например, мне нужно отправляться на доение, хотя изначально я планировал это делать ещё месяца через два... Но - человек предполагает, а жизнь располагает. Я двинул в хранилище.
   Как любой разумный Коллекционер, я почти никогда не забираю у демонов ВСЮ Силу. Гораздо выгоднее оставить им немного, чтобы она могла потихоньку восстанавливаться; конечно, из-за этого остаются те самые неприятные эманации, зато время от времени можно снова собирать с них прирост Силы. Учитывая, что сам я её производить неспособен, а новые демоны попадаются редко, это очень полезно. Хотя пользуюсь Силой я не так уж часто, но жить совсем без неё давно отвык.
   Собрав всё, что успело накопиться к этому времени, я вернулся в дом. Суккуб, естественно, сидела за телевизором; я стоически вздохнул и пошёл на кухню.
   - Э... я тут... - послышалось сзади. Я с удивлением обернулся.
   - Что случилось?
   - Ну... я тут видела рекламу одной вещи...
   - Что за ерунда на этот раз? - вздохнул я.
   Как оказалось, на этот раз её заинтересовала довольно любопытная вещь. Мой телик принимает пару каналов нашего Перекрёстка, и на одном из них она заметила рекламу ошейника для суккубов, запечатывающего их ауру. Ей, видите ли, скучно всё время сидеть в доме, а выходить-то просто так нельзя... Даже не представляю, какой эффект произвела бы её прогулка по городу без подобного ограничителя.
   - Ладно - кивнул я - я его закажу. Сколько он стоит?
   Цена заставила меня почесать в затылке. Н-ды, не хотелось бы тратить столько хрусталей - их у нас не так-то просто зарабатывать... А нашими деньгами - курс грабительский... Я ещё раз вздохнул. Придётся потратиться, понятно, что ей тяжело всё время сидеть в одном месте...
   Тут мне в голову пришла идея. А что, если?.. Я достал записную книжку и стал искать нужный телефон. Ага, вот он...
   - Хелло, Митрофаныч. Узнал?
   - Тебя забудешь... - проворчал голос на другом конце. - Чего тебе ещё от меня надо? Я думал, мы в расчёте.
   - Да работёнку тебе предложить хочу.
   - Ты что, сдурел? С меня же шкуру живьём спустят, в лучшем случае.
   - Да нет, ничего такого, чистый крафтинг. Нужно что-нибудь, зачепятывающее ауру суккуба.
   В трубке возникла пауза.
   - Чего делающее?
   - Я же говорю, зачепятывающее. Ты что, уже нормальную мою речь не понимаешь? - усмехнулся я.
   - По твоей манере речи ни за что не скажешь, что ты абориген - проворчал демонолог. - Ладно... Приноси компоненты, сделаю. Всего пять хрусталей.
   - Э... - замялся я. - А рублями можно?
   - Ладно уж - проворчал он. - Только для тебя. Две тысячи.
   - Нехило ты накинул за обмен - покачал я головой. - Ну, ладно. Вышли список компонентов смс-кой, и я с ними скоро буду.
   - Буду ждать - мрачно буркнул он и отключился. Через пару минут пришла смс-ка; я открыл её и принялся собирать требуемое. Почти всё у меня было дома, не хватало только очищенного серебра. Кстати, стало понятно, почему эта штука в рекламе так дорого стоила: одим из компонентов шла кровь Коллекционера. Наш брат встречается куда реже, чем драконы, чью кровь сейчас на Перекрёстках можно бочками покупать...
   Ладно, а где серебро-то взять? Проблема... Я снова принялся листать записную книжку.
   - Митрофаныч, это снова я. Серебра у меня нет, не подскажешь, где его можно достать?
   - Понятия не имею. Но, если добавишь ещё пятьсот рублей, я готов пожертвовать немного из своих запасов.
   - Грабитель... - проворчал я. - Ладно, что делать... Я еду.
   - Жду - столь же мрачно, как и в прошлый раз, произнёс он, и снова отключился. Я собрал компоненты и пошёл.
   - Вот он, заявился наконец-то - "приветствовал" меня Митрофаныч. - Чего так долго?
   - Пробки - пожал я плечами. Чистая правда... На откупоривание только одной бутылки с слизью трёхрогой жабы минут десять ушло.
   - Ладно... Давай компоненты и деньги.
   Забрав свёрток с компонентами и пересчитав деньги, он ушёл вглубь дома и вернулся буквально через минуту с кожаным ошейником в руках.
   - Не понял - поднял я одну бровь. - Почему так быстро?
   - Когда-то заказали, а забрать не забрали - пояснил демонолог. - Ну, всё?
   - То есть ты вдобавок ещё и редкие компоненты с меня стряс за копейки? - проворчал я. - Хорошо устроился...
   - Кто б говорил - хмыкнул он. - Я, по крайней мере, не беру деньги за то, за что, по-хорошему, сам бы платить должен.
   - Ладно - проворчал я - мы так можем долго ругаться. У этой штуки никаких противопоказаний или тонкостей нет?
   - А ты что, сам пользоваться будешь? - удивился Митрофаныч.
   - Ага, и размерчик как раз мой... Не тупи. Я что, похож на инкуба?
   Митрофаныч оценивающе глянул на меня.
   - Вообще-то похож на одного...
   Я ошарашенно посмотрел на него.
   - Митрофаныч, а я-то думал, ты мужик!
   - И кто теперь тупит? - обиделся он. - То, что они только к женщинам и геям в мужском облике являются, не значит, что нормальный мужик вообще не может их увидеть. Объектом-то не я был...
   - Ладно - примирительно махнул я рукой - забей. Так ничего по этому поводу - я помахал ошейником - сказать не хочешь?
   - Нет - буркнул он. - Разве что... Стороннего воздействия он не выдержит, развалится. Но тут уж ничего не поделаешь, ничего лучше ещё не придумали. Всё, иди, примеряй на свою демоницу.
   Я кивнул и вышел, успев услышать, как Митрофаныч буркнул себе под нос, полагая, что я не расслышу: "извращенец". Не одобряет он такие отношения, хоть и занимается временами их организацией...
   Ну, долго ли, коротко ли, как говорится в русских народных сказках, а только я вернулся домой.
   - Привет - не отрываясь от телевизора, произнесла суккуба, когда я вошёл. - Как сходил?
   - Успешно. Примерять будешь?
   Я помахал ошейником. Она обернулась и взвизгнула от восторга.
   - Класс! Ты его купил!
   - А ты сомневалась? - проворчал я. - Я же обещал.
   - Обещанного три года ждут - не к месту процитировала она поговорку; в последнее время это стало ещё одной её дурной привычкой. Я скривился.
   - Если я что-то обещаю, то делаю. И не когда-нибудь потом, а как можно скорее.
   Однако она уже вертелась у зеркала, молниеносно выхватив ошейник у меня из рук, и, похоже, не обратила на мои слова внимания. Я вздохнул. Ладно... Легковесное она всё-таки существо...
   - Сильно не увлекайся - произнёс я, заметив, что она уже подбирает одежду на выход. Фантомную, понятно. - Я сегодня уже нагулялся, так что сейчас никуда не пойду. А там уже и ночь.
   - Но я же без тебя не могу! Я же не могу надолго отдаляться от браслета! - надула губки демонесса. Прелестное зрелище, бесспорно...
   - О чём и речь - согласился я. - Завтра прогуляемся. Не убежит. Тебе, как бессмертной, стоило бы запастись терпением.
   Она не ответила, продолжая дуться.
  
   - А зачем тебе столько татуировок? - поинтересовалась суккуб, проведя нежным пальчиком по моему плечу. Ради разнообразия мы просто лежали рядом, и я гладил её по животу и бедру. Такая приятная кожа, всё-таки... - Давно хотела спросить.
   - Для работы нужно - лениво ответил я.
   - Защитные, что ли? - продолжала любопытствовать демонесса.
   - Угу... Для защиты мира от меня.
   - То есть? - удивилась она, приподнявшись на локте и внимательно глядя на меня.
   - Знаешь, как твои родственнички нас, то есть Коллекционеров, называют? - поинтересовался я.
   - Пустотники, а что? - пожала плечами суккуб.
   - А почему, знаешь?
   Она снова пожала плечами.
   - Я тоже не знал, а недавно решил поинтересоваться историей своей профессии. Коллекционированием мы тоже не сразу стали заниматься. Когда-то демонов просто поглощали целиком, и с концами.
   - И при чём тут пустота? - удивилась она. Настала моя очередь пожимать плечами.
   - Каждый человек несёт в себе бесконечную пустоту. У большинства она никак не связана с реальностью, но мы, Коллекционеры, можем их соединять. Это как чёрная дыра, засасывает что угодно. А знаки - я щёлкнул себя по груди - нужны, чтобы отфильтровывать и блокировать лишнее. Иначе потенциально можно поглотить всю вселенную. А тогда и мне негде жить будет.
   Суккуба заглянула мне в лицо, чтобы понять, не шучу ли я; однако моё выражение оставалось всё тем же, повседневным. Она поёжилась.
   - А "в себе" - это где?
   - В воображении.
   - Дразнишься? - насупилась она.
   - С чего бы вдруг? Просто отвечаю на вопрос. Человеческое воображение легко вмещает бесконечность. Разум её не осилит, а вот воображение - запросто. Коллекционеры потому и бывают только среди людей, что у нас самое развитое воображение.
   - А эльфы?
   - У эльфов воображение развито только по части романтики и интриг - хмыкнул я. - В остальном они слишком консервативны. У большинства гномов оно вообще отсутствует, гоблины только на пакости в этом плане горазды, у хоббитов дело обстоит ненамного лучше, чем у гномов, у троллей математический склад ума, кентавры слишком прямолинейны, драконам, как даже в поговорке говорится, воображение ни к чему... Продолжать?
   Демонесса отрицательно мотнула головой.
   - Тады - баиньки.
   - Может, ещё разок?
   Я задумался, оценивая свои запасы. Ладно, можно...
   - Если только разок.
  
   Видимо, я всё же несколько переборщил с затратами Силы, подистощив её запасы - мне приснилось, что я бегаю по локациям "Дума" и "Онимуши" за какими-то тенями, пахнущими инферно, радостно вопя "хавчик!". Даже наверняка переборщил - когда после пробуждения мне на глаза попалась суккуба, как обычно, сидящая у телевизора, меня пробрало не сильное, но ощутимое чувство, смахивающее на голод.
   - Чувствую себя вампиром-малолеткой... - проворчал я, отворачиваясь и вставая. Вообще-то давненько не случалось доводить себя до такого состояния. Эх, сейчас бы инфернальчика-другого...
   - Всё-таки так ты меня доведёшь до точки - сообщил я демонессе.
   - Проснулся? - бодро поинтересовалась она, похоже, не обратив на мои слова внимания. - Тогда завтракать, и гулять. Гу-лять!
   Она явно была в весьма приподнятом настроении. Я только покачал головой.
   Позавтракав, я, несмотря на недовольство суккубы, сначала выполнил свои постоянные дела (проверка почтового ящика, форума, и т.п.) и отправил Витьке, знакомому из Контроля Перемещений, мыло с просьбой переправить его дальше. Жалко, что прямого шлюза на Перекрёсток у нас нет...
   Закончив с делами, мы вышли на прогулку. Ёуу... Она меня за...долбала, вообще-то. Первый вариант тоже, но по ночам. Я-то планировал спокойно провести её по городу, может, по парку погулять... Куда там! Она меня пыталась затащить буквально в каждый переулок. Нет, я понимаю, что ей интересно, но не настолько же! За...долбала, в общем, как я уже сказал. И представить только, что она произнесла, когда я наконец-то сумел притащить её обратно домой?!.. "Завтра ещё так погуляем!.."
   "Ну уж нет" - твёрдо решил я, по-быстрому ужиная (вот именно, вернулись мы уже затемно, так что к ужину) и заваливаясь спать.
   - Ко мне сегодня не лезь - предупредил я суккубу и с облегчением заснул. Проснулся, как обычно, бодрым, отдохнувшим, и морально подготовленным вести схватку с демоном, точнее, демонессой. Во всяком случае, я так считал...
   - Я на него потратила лучшие годы моей жизни! (Невероятно, но она действительно это орала!) Вкалываю у плиты с утра до ночи! (Опять из телевизора нахваталась, у меня и плиты-то нет). О доме забочусь! А он отказывает бедной девушке даже в такой малости, как прогулка! (По-моему, она даже всхлипнула, так ей стало себя жалко).
   Поток подобной галиматьи я долго выдержать не смог. "Может, поглотить её, и вся недолга?" - промелькнула показавшаяся сейчас весьма здравой мысль, от которой я со вздохом отказался. В конце концов, доля истины в потоке её бреда действительно была - во-первых, она мне действительно готовила, и неплохо, а во-вторых, это я призвал её сюда при помощи повреждённого браслета, так что несу какую-то долю ответственности. В конце концов она меня дожала, и, уже одеваясь, я обдумывал, что делать дальше.
   На этот раз долго разгуливать без цели мы не стали. Она потребовала познакомить её с людьми. Н-да, легко сказать... У меня вообще-то мало знакомых, а о друзьях я уж и не говорю. Впрочем... Я достал сотовый.
   - Хай, Митяй. Не возражаешь, если я к тебе заскочу? Поболтаем, закусим... Я, ессно, не с пустыми руками. И не один.
   - Почему бы и нет? Клиентуры щас всё равно не предвидится, так что заваливай. С меня закусон.
   - Зер гут - согласился я. - Тады отбой.
  
   Даже с запечатанной аурой суккубочка была неотразима. Какие глаза были у Митяя - это надо было видеть... Оправившись от первоначального шока, он стал рассыпаться в любезностях - по крайней мере, как он себе это представлял. При первой же возможности он отвёл меня в сторону.
   - Блин, ну и красотка! Кто она, вообще, такая?
   Он полагал, что демонесса его не расслышит... Зря.
   - Я просто су...
   Видимо, она ощутила, что я почувствовал, потому что оборвалась на полуслове.
   - А вы совсем не похожи на китаянку - обернулся к ней Митька.
   - А она и не китаянка, хоть и не местная - пожал я плечами. - Просто родители у неё - необычные личности.
   Демонесса согласно кивнула.
   По началу было не так уж плохо, но потом Митька решил, что у него не очень удобно (ну, с этим, в общем, согласен) и предложил отправиться в ресторан. А я сдуру согласился... Он отвёл нас в какой-то довольно уютный то ли ресторанчик, то ли бар, заказал столик... И буквально через несколько минут в ресторанчик зашла группа то ли скинхедов, то ли ещё каких-то отморозков. Половина из них точно были бритоголовыми.
   Вот тут-то меня и подвёл имидж. Внешний вид хлипкого очкарика очень хорошо дурит голову не только демонам, но и смертным... Когда я один, ещё полбеды, но на этот раз со мной была суккуба, так что ничем хорошим это кончиться не могло. Оно и не кончилось... Вошедшие тут же обратили на неё внимание. Поначалу это были сальные шуточки и предложения, от которых Митька раздражённо кривился. Суккуба вопросительно глянула на меня, но я отрицательно качнул головой. Собственно, я бы и не возражал отпустить её к напрашивающимся придуркам, но, во-первых, это нужно было бы потом как-то объяснить Митьке, а во-вторых... Ну, как может развиваться ситуация? Вариант один: ошейник, то есть печать, повреждают. Шестеро придурков попадают под воздействие ауры соблазна, больше ни на что не обращают внимания, и к утру там, где проходил, гм, процесс, обнаруживается шесть трупов. Я их зачищаю, через некоторое время милиция начинает этих идиотов искать, обнаруживают, что последними, кто их видел, были мы с демонессой, наверняка находят меня по фотороботу... А я ведь у них недавно сидел. Варинт два похожий, только, если ошейник останется цел, после первого трупа они обратят внимания, что происходит что-то не то, тем более, что у демонессы, видимо, от неопытности, иногда "плывёт" облик. Да и вообще эти придурки, что бы не случилось, наверняка обвинят её и могут попытаться убить, так что демонессе придётся защищаться. Естественно, при помощи Силы - это получается рефлекторно. А тогда, опять же, нельзя будет оставлять свидетелей. В общем, что в лоб, что по лбу... Я чуть было не начал паниковать - следующей стадией планируется драка, в которой я без применения Силы никак с ними не справлюсь (ну не моё это! Не умею я драться, и уметь не стремлюсь), а после её применения остаётся, опять же, только зачистка. Но тут оч-чень вовремя мне в голову пришла гениальная идея. Я вспомнил трюк, который однажды наблюдал в исполнении одной ведьмы, достаточно простой, чтобы я его осилил. К моей радости, шестеро придурков активно поглощали пиво; то, что надо. Я сконцентрировался. Просто расслабление одной мышцы...
   Послышалось журчание. Один из шестёрки недоуменно посмотрел вниз и обнаружил, что из его кожаной штанины начало капать. А затем разнёсся и запах... Остальные пятеро уставились на него, готовясь заржать, но... Их постигла та же участь. Митька тоже ошарашенно вылупился, глядя на происходящее; кто-то сбоку заржал.
   - Настоящие мужики - спокойно и безразлично, но так, что слышал весь зал, констатировала суккуба. И тут народ прорвало...
  
  Да что такое! Опять закончил не там, где хотел. Придётся писать третью часть [этой] истории...
   P.S. Людям телевизор много смотреть тоже вредно... :)
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: ЗА РАССТАВАНЬЕМ БУДЕТ ВСТРЕЧА (5)
   Нет, так больше продолжаться не может! Она - настоящий демон, и я в этом убедился. Но я положу этому конец...
   Сжимая в руках молоток, я подкрался сзади к сидящей перед телевизором суккубе. Всё её внимание было полностью поглощено происходящим на экране. Если может быть что-то хуже мексиканской мелодрамы, так это гномья мелодрама - и именно её демонесса и созерцала. Я мучительно скривился и прокрался дальше.
   Тюк-тюк, тюк... тюк-тюк-тюк. Готово... вроде бы. Знак ограничения в браслете снова выглядел так, как ему и положено было с самого начала. Остаётся надеяться, что это поможет...
   Сегодня суккуба не таскала меня по городу и сидела дома, однако легче от этого не было. Похоже, она решила добить меня при помощи телевизора: количество просматриваемых ей сериалов превысило критическую массу. Ладно, пусть последний день спокойно посмотрит эту муру... Заодно и свои нервы поберегу. Приняв такое решение, я, сразу после того, как сделал свою чёрную работу, на весь день ушёл в сад. День прошёл в ожидании; к десяти часам стал накрапывать дождик, так что я неохотно ушёл в дом.
   Первая "контрольная точка", полночь. Браслет на секунду ожил, а затем снова утих; вроде бы всё нормально. Ну, остаётся надеяться... Я вздохнул и попытался заснуть.
   Заснуть получилось. Но... Первым, что я увидел по пробуждении, была спина суккубы, всё в той же позе сидящей перед телевизором. Блин... где же я ошибся?.. Я вздохнул. Придётся обращаться к специалисту...
   - С добрым утром - не оборачиваясь, поприветствовала меня демонесса.
   - С утром - буркнул я.
   - Куда сегодня пойдём?
   - Может, всё-таки дашь мне позавтракать, прежде чем начинать? - ответил я. - Я, знаешь ли, в пище нуждаюсь. Ты, кстати, что-нибудь приготовила?
   - Не-а, некогда было. Тут такие события развивались!..
   Ну вот, я этого ждал. Силу я из-за неё чуть ли не всю истратил, постоянно смотрит эти идиотские сериалы, чуть что, устраивает скандалы... Я поёжился, вспомнив, что было, когда я попытался запретить телику показывать ей их. А теперь вот и готовить перестала...
   - Что, кривая производства выходит за рамки плана? - стоически вздохнул я. - Процент выработки падает, но мы выполним обязательства?
   Демонесса настолько удивилась, что даже обернулась.
   - А ты откуда знаешь?! Ты же не смотрел.
   Я снова вздохнул.
   - Это сюжет всех гномьих сериалов с того момента, как они начали их снимать. Не представляю, какому болвану взбрело показывать их на общедоступных каналах...
   Ну, общедоступных, конечно, для тех, кто принимает каналы Перекрёстков, но всё равно - у гномов есть свои каналы, по ним бы и показывали... Наверняка всё та же грёбаная "поликорректность" виновата. На этом Перекрёстке она не дошла до такой шизы, как у нас на Земле, в Америке, но тоже раздражает.
   - Ладно, телевизор с тобой - махнул я рукой. - Смотри себе, а я пойду перекушу.
   Итак... Восстановление знака не сработало; нужно узнать, почему. Похоже, придётся опять обращаться к Митрофанычу. Хотя у нас с ним такая любовь...
   Я невольно улыбнулся, продолжая жевать. Ну что ж... Нужно отнести ему браслет, пусть посмотрит. Сейчас доем, проверю инет, и отправлюсь. Суккубу, ессно, с собой придётся взять - она же не может отдаляться от браслета - но это и к лучшему. Может, прямо на месте получится отправить её обратно в Пределы...
   Доев, я перешёл к компьютеру. Так... Опа! Письмо из КП, ответ на то, что я просил передать обществу растениеводов. Сообщают, что моя заявка принята, и они высылают инспектора для проверки и выдачи премии, если информация окажется верной. Инспектор прибывает... сегодня в полдень? Смотри-ка, как оперативно...
   Между прочим, до полудня всего полчаса. Н-да, всё-таки зря я вчера почту не проверил... А всё она! Я угрюмо глянул на демонессу, досматривающую последние минуты серии.
   - Ну, решил, куда сегодня идём? - спросила она, почувствовав мой взгляд.
   - Решил, решил. Только тебе придётся ещё подождать - ко мне через полчаса должен наведаться гость.
   - Никогда не забывайте про гостеприимство - кивнула она. Уфф... пронесло. Я ожидал очередного скандала... Похоже, этот сериал оказал и некоторое положительное влияние.
   Демонесса переключилась на другой сериал, а я, как обычно, зашёл на форум SNN.NET. Так, чушь... мура... ерунда... туфта... а вот это интересно. Какой-то аноним сообщает, что в его городе был обнаружен мумифицированый труп с разрубленной грудью и удалённым сердцем. Странность в том, что идентифицирован труп был как местный бомж, которого всего несколько дней назад видели живым, но по состоянию ему можно было дать сотню лет. Хмм... Знакомая ситуация. Похоже, Кровавый Ключ наконец-то проявил себя... И где же это произошло?
   - Чего такой довольный? - поинтересовалась суккуба. Перемены настроения она чувствует на ура...
   - Похоже, работа наклёвывается - улыбнулся я.
   - Рада за тебя, но сначала погуляем.
   - Да без проблем! - великодушно махнул я рукой. - Как скажешь. Пирожное в честь сего события не хочешь?
   - Хм... пожалуй, хочу.
   Я кивнул и отправился на кухню. Получив от самобранки поднос, заполненный разнообразными пирожными, я вернулся к суккубе и поставил его на столик рядом с ней.
   Я доедал какое-то-не-первое-по-счёту пирожное, обдумывая, как лучше подкатить к местной полиции - место действия оказалось в Англии - когда в доме раздался звонок: кто-то нажал кнопку на воротах. Походу, инспектор прибыл... Пойду встречу.
   - Сейчас - крикнул я, выходя. Открываю дверь... Н-да. Они бы ещё пикси прислали... Впрочем, их проблемы, пусть сами и разбираются.
   - Проходите, пожалуйста - указал я испекторше во двор. Она кивнула и вошла.
   - Пирожного не хотите? - предложил я.
   - Не откажусь.
   Я сбегал в дом и забрал у суккубы блюдо с пирожными.
   - Вот, пожалуйста. Угощайтесь. Ситуация такая: мой знакомый вроде как вырастил Шёпот Морфея.
   - Вроде как? - подняла бровь инспекторша.
   - Он так утверждает - пояснил я - но мне в это трудно поверить. Что-то там у него действительно выросло, но я же не специалист.
   Она кивнула.
   - Понятно.
   - Тонкость в том - продолжил я - что он не в курсе существования Перекрёстков. Вас он будет считать просто иностранкой, так что...
   Она снова кивнула.
   - Я буду осторожна.
   - Вот и чудненько. Ну, вас проводить?
   Она отрицательно мотнула головой.
   - Спасибо, я найду сама.
   - Тогда вот адрес. Всего хорошего.
   Я проводил её за ворота, подхватил поднос и понёс его обратно в дом. Ещё одно дело сделано...
   Ой, чуть не забыл... Митька же просил ему заранее позвонить. Сейчас... Ему, потом Митрофанычу.
   Митьке я просто сообщил, что к нему направляется инспекторша из общества растениеводов, он отозвался "угу, понятно", и на этом разговор закончился; С Митрофанычем тоже забалтываться не стал, просто спросил, есть ли у него немного времени на консультацию, и, получив неохотный утвердительный ответ, сообщил, что скоро буду.
   - Ну, доставучая моя - сообщил я суккубе - пошли, что ли.
   Она тут же оказалась рядом.
  
   - ...В общем, такие вот дела - изложил я ситуацию демонологу. - Можешь помочь?
   Митрофаныч глянул в окно на прогуливающуюся во дворе демонессу.
   - Посмотрим... - своим обычным недовольным тоном буркнул он. - Давай браслет.
   Я снял браслет с руки и протянул ему.
   - Так... Позови-ка её сюда.
   - Зайди-ка к нам! - крикнул я ей.
   - Ну? - обратился я к Митрофанычу.
   - Погоди малость. Ну, - он обернулся к вошедшей суккубе - будем возвращаться домой?
   - Да ну - скривилась она - мне и здесь нравится.
   - Вот так вот - прокомментировал он мне.
   - Ты чего? - удивился я. - Ты ж хотела домой! К маме!
   - Это было давно и неправда - пожала она плечами. - Я поняла, что была неправа и передумала.
   - А раз она не хочет возвращаться, восстановление знака теперь уже не поможет. Если бы сразу...
   Я растерянно перевёл взгляд с Митрофаныча на суккубу. Наконец, я оправился.
   - Нет уж, дорогая моя, хочешь, не хочешь, а придётся тебе возвращаться.
   - Но я не хочу! - возмутилась она.
   - А придётся. Митрофаныч, будь так добр, изгони её.
   - Не хочу-уу! - заревела демонесса. - Не на-аадо!
   Я тяжело вздохнул.
   - Телевизор не будешь смотреть?
   Она на мгновенье задумалась.
   - Бу-уду!
   - Митрофаныч, изгоняй.
   К моему удивлению, вечно недовольный демонолог весело ухмылялся.
   - А зачем? По-моему, и так неплохо...
   - Митрофаныч! - угрожающе произнёс я.
   - Ну ладно, ладно... Прощаться будете?
   - Бай-бай, детка - произнёс я суккубе, помахав пальцами. - Может, ещё уви...
   Договорить я не успел - она снова хлопнулась в обморок.
  
   Когда я возвращался домой, на душе было немного тоскливо, но я все же был уверен, что принял правильное решение. А вот и дом... Всё-таки мне было несколько неприятно, и я решил, что от этого должна помочь хорошая тёплая ванна.
   Похоже, решение оказалось правильным; я лежал в горячей воде, чувствуя, как проблемы и заботы вытекают из головы.
   Звонок! Резкий звук вырвал меня из блаженного состояния. Я недовольно поморщился. Вот уж не вовремя... Но, учитывая, что всем, у кого есть мой телефон, я строго-настрого сказал звонить только если это что-то важное, придётся взять. Но, может, всё-таки какая-то ерунда? Не хочу вылезать...
   Звонки продолжались. Я вздохнул и принял компромиссное решение: вместо того, чтобы вылезать и идти к телефону, принесу его к себе. Уж чуть-чуть Силы можно на это выделить...
   - Да? - вздохнул я в трубку.
   - Это Митька. Я еду к тебе.
   - Не понял... - ошарашенно произнёс я, но он уже положил трубку. Реально, не понял... Он же и адрес-то мой не знает. Я озадаченно пожал плечами и вылез из ванной.
   Звонок в ворота раздался минут через тридцать-тридцать пять. Я подхватил оставшиеся пирожные и пошёл встречать.
   Митька оказался не один; вместе с ним заявилась и инспекторша. Вот откуда он адрес знает... Выражения лиц у них обоих были... странные. Я указал им пройти внутрь; инспекторша последовала указующему жесту сразу, а вот Митька сперва как-то очень уж пристально в меня всмотрелся, и только после этого вошёл.
   - Ну, так что стряслось?
   Я мотнул головой в сторону пирожных.
   - Угощайтесь, кстати.
   Инспекторша вопросительно глянула на Митьку; он кивнул.
   - Ваш друг действительно смог вырастить Шёпот Морфея, но его свойства... изменились.
   - И как именно? - удивлённо спросил я.
   - Вместо навевания иллюзий он их развеивает - вздохнула она. - Точнее, его аромат даёт способность видеть сквозь иллюзии.
   - Представляешь моё состояние - буркнул Митька - провожу девушку в оранжерею, оборачиваюсь, а там - ло... кхм, кентавр!..
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР: А Я ИДУ, ШАГАЮ ПО... (6)
   Витька сидел и внимательно читал потёртую книгу.
   - "Введение в магию для начинающих" - прочитал я. - Здорово, Витёк. Когда это ты этим увлёкся?
   - Да уж месяца три как - отозвался он, не отрываясь от книги.
   - И как успехи?
   Витька досадливо вздохнул.
   - Так себе. Только зажигать огонь и могу, даже гасить не получается.
   Он заложил книгу и отложил её в сторону.
   - Так... Это ещё кто? - поинтересовался он, глянув на Митьку.
   - Знакомьтесь: Митька, это Витька, Витька, это Митька - улыбнулся я. - Митька недавно влился в наши немногочисленные ряды - посвящённых, я имею в виду - а поскольку у меня всё равно слёт на Перекрёстке, я решил ему показать нашу метрополию. Кстати, Митька - кольщик, так что тебе, если будешь продолжать это дело - я кивнул в сторону книжки - могут пригодиться его услуги. Тем более, что он и травки эльфийские выращивает.
   - Что, правда? - удивился Витька. Я кивнул. - Круто! Дай пять, уважаю!
   Он протянул руку, и Митька её пожал. Я продолжил представление для другой стороны.
   - Витёк - один из первых посвящённых. Немножко программист-сисадмин, немножко техник-администратор, немножко - я с улыбкой кивнул в сторону книжки - волшебник, а вообще - диспетчер нашего пункта КП, то бишь Контроля Перемещений. Таможня, паспортный стол и виза в одном лице. Главное лицо, которое должен знать любой посвящённый-абориген. Да, чуть не забыл! Если понадобится какой-то товар из-за грани, или, например, захочешь подключить телевизор к каналам Перекрёстка - это тоже проще всего организовать через него.
   Витька довольно разулыбался, но тут я его припечатал:
   - Правда, без постоянных тормошений, товар, заказанный через него к концу этой недели, прибудет в лучшем случае через полгода. Да и памятью этот представитель человечества не отличается... Где моя энциклопедия?
   - Где-то дня через два будет... - заюлил он.
   - "Через два дня" было неделю назад - язвительно напомнил я. - Хорошо, раз так...
   Я шагнул вперёд и подобрал его книжку. Полистал...
   - Так, где тут у нас раздел "проклятия"?.. Ага, вот, то что надо: проклятье прыщей, соплей и метеоризма.
   Витька побледнел.
   - Вообще-то это нападение на должностное лицо при исполнении... - выдавил он.
   - Угу - согласился я. - Можно и так назвать. А то, что ты сделал, называется "нарушение сделки". Как ты думаешь, что твоему начальству важнее?
   Витька сник; он прекрасно знал, какого мнения по этому вопросу придерживаются на Перекрёстке. Митька между тем с интересом наблюдал за происходящим.
   - Ещё нужно добавить - пояснил я, повернувшись к нему - что сей субъект - большой бабник.
   Митька сочувственно хмыкнул.
   - Ну, приступим. Эндтоаррум алэ...
   - Хорошо, признаюсь, виноват - неохотно, но поспешно признался Витька. - Забыл за делами... Готов заплатить неустойку. Три хрусталя.
   - Ладно - смягчился я, закрывая книгу (всё равно это больше блеф, в проклятьях я не силён) - обойдёмся без неустойки. В этот раз. Но если к моему возвращению энциклопедии всё ещё не будет, заплатишь шесть.
   - Ладно - вздохнул он. - Так... Митрий, прежде всего нужно тебе открыть личную запись со счётом. Держи анкету, заполняй.
   Он протянул Митьке бланк анкеты и ручку. Тот с кивком принял их и уселся за стол.
   - Прикол - покачал он головой. - "Пол: мужчина, женщина, другое".
   - Бланки-то стандартные, одни для всех реальностей - пояснил Витька. Повернулся ко мне. - Может, ты ему пообъясняешь, раз уж притащил? Главу дочитать хочу, я, кажется, понял, в чём там дело.
   Он кивнул в сторону "Введения". Я кивнул.
   - А что писать в третьем пункте? - спросил Митька. Я глянул в бумажку.
   - "Подверженность влиянию фаз светил/спутников"? Пиши "нет", ты же не оборотень.
   - А зачем здесь седьмой пункт?
   - Это который "приверженность религии?" - уточнил я. Митька кивнул. - Если подчеркнёшь "фанатично", то чужие религиозные ритуалы видеть не будешь, в том духе. Я детально сам не знаю, не интересовался. Но тебе-то это всё равно не надо...
   - "Наличие фамильяра"... А что такое "фамильяр"?
   - Ну, такое магическое существо. Пиши тоже "нет".
   - Тип... Ничего себе! "Смертный", "Условно бессмертный", "Истинно бессмертный", "Божественный"...
   Митька продолжил удивлённо изучать текст.
   - Так там что, и боги бывают?
   - Редко. Я, например, не встречал. Ты лучше не заморачивайся - посоветовал я - впечатлений на Перекрёстке наберёшься. А пока просто быстро и спокойно заполни анкету.
  
   В конце концов с формальностями было покончено, и мы направились к порталу.
   - Это что такое? - удивлённо спросил Митька, глядя на стоящий в центре почти пустой комнаты (ещё в углу стоял ящик с какими-то инструментами и чей-то бюст) полуметровый постамент со стоящей на нём статуей.
   - Портал - пожал я плечами.
   - Этот пьедестал, что ли?
   Я кивнул.
   - А почему там статуя?
   - Для маскировки. Витька под скульптора косит. Кстати, Витька, ты почему ещё не убрал этот... шедевр?
   Статуя растаяла в воздухе.
   - Вообще-то я ожидал что-то вроде звёздных врат - заметил Митька.
   - Я в первый раз тоже - признался я. - Ладно, пошли.
   С одной стороны постамента имелась лесенка, по которой мы и поднялись на него.
   - И что теперь? - поинтересовался Митька.
   - Теперь спускаемся.
   - А как... Что, уже?
   Я кивнул.
   - Я даже ничего не заметил - разочарованно произнёс Митяй. - Тоже мне, перемещение между мирами... Даже никаких спецэффектов. А может, ты меня дуришь?
   Я поднял бровь.
   - Ну, пошли, сам убедишься.
   Мы спустились с постамента и вышли из комнаты. Стоило пересечь дверной проём, как мы оказались посреди приличных размеров площади, заполненной народом.
   - Ничего себе!.. - ошарашенно пробормотал Митька. - А где это мы? И где та комната?
   - Комната была виртуальная - пояснил я - копия той, из которой прибыли. Это чтобы не было дезориентации при переходе. А сейчас мы на площади прибытия. Пошли отсюда, не люблю толпу.
   Эта часть Перекрёстка на вид почти не отличалась от наших современных городов, только что никакого смога. Здесь стояло начало лета, причём постоянно - поскольку сельского хозяйства на Перекрёстке нет, они могут себе позволить играть с климатом и сезонами. Народ, шедший в основном в том же направлении, что и мы, был представлен, похоже, одними людьми, так что в целом окружение выглядело вполне обыденно. Митька тоже так посчитал.
   - Не вижу ничего необычного - заметил он. - Город как город.
   - А ты посмотри во-он на тот цветок повнимательнее - посоветовал я. Митька подошёл к указанному цветку.
   - Ничего себе бабочка! - удивлённо воскликнул он.
   - Сам ты бабочка - обиженно пропищал пикси.
   - Я фигурально выразился - пояснил Митька.
   - Проклясть бы тебя за оскорбление малых народов - продолжил пикси, не слушая его - да не хочется время терять на такую деревенщину. Всё, иди отсюда.
   Митька, покачивая головой, вернулся ко мне.
   - Обидчивая - заметил он.
   - Вообще-то это он. Они раньше такими не были, пока до Перекрёстка не добралась политкорректность.
   - Что, и здесь тоже она? - удивился мой спутник. Я мрачно кивнул.
   - Раньше здесь прививали терпимость, а теперь её, заразу. Те же пикси - я кивнул в сторону цветка. - Сейчас их требуют называть "цветочными эльфами". Им-то самим было по барабану, как их называют... И, главное, совершенно непонятно, кто эту дрянь прививает и кому это нужно. Ладно, пошли дальше.
   - Это магазины? - кивнул он на витрины по обе стороны дорожки.
   - Ага. От площади прибытия специально провели пешеходную дорожку с кучей магазинов, чтобы сразу подразгрузить кошельки у прибывших. Здесь цены высокие. Тебе кое-что стоит прикупить, но не здесь. Я тебя потом в неплохой магазинчик отведу.
   По улице с магазинами мы шли минут пятнадцать-двадцать; Митька с интересом рассматривал витрины. Честно говоря, мне и самому было любопытно на них посмотреть - во-первых, я, вообще-то, был на Перекрёстке не так уж много раз, а во-вторых, даже если здесь жить, всё равно каждый день можно находить что-то интересное. В том числе и среди выставленных на витрины товаров.
   - Кстати, до гостиницы пешком пойдём или через портал? - поинтересовался я. - Я бы предложил сэкономить.
   - А это далеко?
   - Не очень, но и не в двух шагах. Ещё с полчаса топать.
   - Лучше пройдёмся - решил Митька. - Заодно город посмотрим. Кстати, а как он называется?
   - Тут только один город и есть, и он так и называется - Перекрёсток.
   - И большой?
   Я пожал плечами.
   - В диаметре где-то в три-четыре раза больше Москвы. В общем, довольно маленький, учитывая обстоятельства.
   - Чего ж так?
   - Пространства мало.
   - В смысле?
   - В прямом смысле. Перекрёсток находится в пространственном кармане, и пространство в нём ограниченно. Его время от времени растягивают, но это дорого и достаточно опасно. Так что подрастает он медленно и рывками.
   - Понятно... А народу здесь сколько живёт?
   - А хрен его знает... Много, это факт. Я бы сказал, дофига и больше.
   - А есть кто-нибудь кроме людей? А то я пока только их и вижу. Ну, если не считать того, цветочного... Честно говоря - поделился Митька - хочу на эльфов посмотреть. Эльфийки ж, по идее, красивые...
   - В основном, ничего - согласился я. - А вот тебе кстати, и возможность.
   Как раз в этот момент из поворота рядом вышла парочка: эльфийка и хоббит. Митька заворожённо уставился на девушку; должен признать, эльфиечка действительно была очень даже ничего. Классическая светлая эльфийка: ростом чуть ниже среднего человека, заострённые ушки, миндалевидные глаза, изящная походка и фигура, дышащая достоинством; светлая кожа, и наверняка глубокий мудрый взгляд, который эльфы, как я подозреваю, специально отрабатывают перед зеркалом. Впрочем, последнее пока было из разряда предположений: девушка шла перпендикулярно нашему курсу, то есть боком к нам, так что поймать её взгляд не было возможности. Впрочем, они тут же повернулись нам навстречу, и я убедился в истинности своего предположения.
   А вот во взгляде хоббита мудростью и не пахло. Он неприязненно зыркнул на нас и произнёс:
   - Чего уставились?
   Митька продолжал зачарованно созерцать эльфийку, так что отвечать пришлось мне.
   - Красивая девушка всегда притягивает взгляд. Тем более, что он - я кивнул на Митьку - впервые видит эльфийку.
   - Понаехали тут... - презрительно фыркнул хоббит. Я непроизвольно улыбнулся.
   - Чего лыбишься? - тут же возбух этот недомерок. Я перестал улыбаться.
   - Не твоё дело. Вы куда-то шли? Вот и идите дальше. Доброго дня,.. - я постарался припомнить вежливое эльфийское обращение к девушке - лэсса.
   Коротышка злобно оскалился.
   - Ах ты, вша четырёхглазая! Думаешь, если выше, значит, можно меня с землёй ровнять? Требую дуэли!
   - Он что, серьёзно? - наконец, очнулся Митька.
   - Похоже - пожал я плечами.
   - Банжи, может, не стоит? - игриво произнесла эльфийка.
   - Я никому не позволю попрать мою честь! - выспренно отозвался хоббит. - Не волнуйся, прелесть моя, я их не убью. Так, поджарю слегка...
   Ага, вот оно как! Огневик. Я усмехнулся - про себя - и произнёс:
   - Вызов принят. Требую свидетелей. Ты из стихийного колледжа, верно? Факультет огня.
   - И что? - насторожённо спросил он.
   - Просто у вас там прекрасная площадка для дуэлей. Тем более, что это рядом. И со свидетелями никаких проблем - кого-нибудь из преподов можно пригласить. Идём, если ещё не перетрусил. Дорогу я знаю.
   Я направился в поворот, из которого вышла парочка.
   - Так что это за лажа? - требовательно спросил Митька. - Надеюсь, ничего серьёзного?
   Я улыбнулся.
   - Просто смотри.
   Мы подошли к колледжу. Поскольку занятия уже закончились, народу здесь почти не было. Я постучался в ворота.
   - По какому вопросу? - раздался бесплотный голос.
   - Меня ваш студент на дуэль вызвал.
   - Минуточку. Пройдите, пожалуйста, в приёмную.
   Ворота открылись; мы прошли на территорию колледжа. Вскоре к нам вышел дубовый гном средних лет. Он посмотрел на нас и вздохнул.
   - Здравствуйте. Я имею несчастье быть одним из преподавателей здешних балбесов и готов проследить за дуэлью. Банжи, иди на площадку, подготовься, мы сейчас. Мне нужно поговорить с этими людьми.
   Хоббит с эльфийкой вышли. Гном ещё раз вздохнул.
   - Вы ведь Коллекционер, верно?
   Я кивнул.
   - Вы с ним... ну, не очень. Банжи, конечно, дурак, но это по молодости, а так парень неплохой. Он наверняка просто перед девушкой выделывался...
   Я кивнул.
   - Не волнуйтесь, всё будет нормально. - Я подумал. - Правда, сохранность достоинства не гарантирую.
   Гном кивнул, и мы пошли на площадку для дуэлей; округлую площадку метров тридцати в диаметре тут же накрыл прозрачный голубоватый купол.
   - Расходитесь - произнёс гном. Мы с хоббитом разошлись по краям площадки. - Начинайте...
   Естественно, хоббит, как и ожидалось, начал с классического файрбола. Вернее, файрбольчика размером с кулак, нацеленного мне в грудь. Знак я активировал заранее, так что не стал ничего делать, спокойно стоя на одном месте. В нескольких сантиметрах от моего тела огненный шарик исчез. Хоббит злобно глянул на меня и замахал руками; из-под моих ног с рёвом взметнулся столб пламени. Эффектно, но совершенно бесполезно - благодаря знаку огня я с той же лёгкостью поглотил и эту форму огненной атаки. Форма не важна, главное - содержание... Когда пламя исчезло, я с улыбкой подмигнул ошарашенно глядящему на происходящее Митьке, а потом поклонился эльфийке. Заодно активировал второй знак - и вовремя, вслед за волной пламени за моей спиной грохнул взрыв. Вот и знаку ветра работа нашлась... Наверно, уже и мне пора действовать.
   Естественно, тратить Силу я не стал. Вместо этого я просто подошёл к коротышке - он, похоже, понял бесполезность своих усилий, так что больше не колдовал - и за шиворот поднял его над землёй.
   - Ну и что с тобой делать? - задумчиво спросил я. - Задницу надрать - так ремня нет, да и не в том ты, вроде, возрасте... По годам, я имею в виду, про ум не говорю.
   Он молчал и только угрюмо зыркал исподлобья.
   - Уважаемый, у вас ремня нет? - обратился я к гному. Тот отрицательно покачал головой.
   - Н-да, тогда даже не знаю... Может, дать волшебного пендаля и отпустить? Лэсса - на этот раз я обратился к эльфийке - что посоветуете?
   - Дайте ему задание - улыбнулась она. Ну, ответ вполне в эльфийских традициях... Но у меня появилась неплохая мысль.
   - Ладно, тогда так: через три дня принесёшь мне доклад "Прошлое, настоящее и будущее коллекционеров демонов" на тридцати страницах. Или, если не согласен, сделаешь десять кругов голышом вокруг женского общежития. Выбирай.
   - Доклад - буркнул он. Я кивнул.
   - Вот и ладненько. А чтобы не забылось, вот тебе памятка...
   Я коснулся его лба, оставляя печать. Получилось кривовато, но разобрать слово "лох" всё-таки можно было.
   - Уберу в обмен на доклад. Свободен.
   Я его уронил; купол вокруг площадки исчез.
   - Кристана? - буркнул хоббит, глядя в землю.
   - У тебя есть работа - улыбнулась эльфийка. - Не буду тебе мешать.
   Хоббит мрачно вздохнул и побрёл в сторону здания колледжа.
   - Спасибо вам - признательно произнёс гном. - Вы подобрали ему отличное наказание.
   - Когда он закончит - отозвался я - пусть ищет меня в гостинице "Золотой Петух" или на Тёмной площади.
   - У вас там слёт, я слышал - кивнул он. - Я передам.
   Митька в это время подкатывался к эльфийке. Вообще молодец парень, ни в какой ситуации не теряется...
   - Так вас зовут Кристана? Меня - Митя. Не хотите выпить чашечку кофе?
   - А вы уже знаете, где здесь можно его выпить? - улыбнулась она.
   - Пока нет, но я надеюсь, что вы меня просветите. Можно будет совместить приятное с полезным.
   - Но ведь у вас уже есть спутник, который может вас просветить.
   - Ну, вы же слышали, у него слёт... А я был бы вам очень благодарен, если бы такая красавица, как вы, помогла мне, провинциалу, здесь ориентироваться.
   - Ну, ладно - уступила девушка. - Вот мой код. Позвоните вечером, посидим в кафе... Втроём. А может, и вчетвером.
   Осчастливленный Митька поцеловал ей руку (!), и мы отбыли.
   - Общение с эльфами облагораживает тебя на глазах - усмехнулся я, когда мы вышли с территории колледжа и эльфийка скрылась с глаз.
   - Зато ты, весь такой тихий, сразу же ухитрился нарваться на драку с магом - парировал Митька.
   - Да какой там маг! - фыркнул я. - На Перекрёстках стихийники - это примерно как у нас ПТУ-шники, только среди волшебников. Недомаги, в общем. С настоящим магом я бы связываться не стал...
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: МЫ С ТАМАРОЙ ХОДИМ ПАРОЙ. (7)
   С гостиницей получилась заминка - свободных номеров не было. Мне-то что, себе я номер забронировал заранее, а вот Митьке рассчитывал взять на месте - обычно с этим проблем нет. Впрочем, администратор заявил, что один из номеров должен освободиться буквально через несколько часов, так что я решил, что это не проблема.
   - Посиди пока у меня - предложил я. - Жить в одном номере со мной ты и сам не захочешь, но несколько часов провести - нормально.
   - А почему сам не захочу? - поинтересовался Митька. Вместо ответа я снял рюкзак и поставил его на пол.
   - Расстегни правый карман - предложил я ему - и достань всё оттуда.
   Он глянул на меня, затем расстегнул карман на рюкзаке, и вытащил оттуда плоскую чёрную коробку, похожую на пенал.
   - Холодная, блин - заметил он. Я кивнул.
   - А теперь открой её. Только на столе - поспешно добавил я, поскольку он потянулся открывать на весу. Митька послушно положил коробку на столик, щёлкнул замком, откинул крышку... И резко отдёрнулся. Его кожа явственно покрылась пупырышками.
   - Ч-что за х-хрен-нь?.. - выдавил он. Я подошёл и захлопнул коробку.
   - Всего лишь эманации ужаса от парочки упакованных здесь демонов - пояснил я. - А у меня их с собой несколько десятков. Представляешь, что будет, если распаковать хотя бы половину?
   - Жёстко - согласился он. Покосился на рюкзак. - А зачем ты вообще их приволок?
   - Как это зачем? - удивился я. - На обмен. У нас же слёт не по обмену опытом - хотя и это будет - а для того, чтобы похвастаться коллекциями и поменяться.
   - Ну у тебя и хобби... - покачал головой Митька. Я пожал плечами.
   - Ну, кто-то коллекционирует спичечные коробки, а я - демонов. Моё хобби, по крайней мере, полезно. К тому же, разве это не счастье, когда увлечение и работа совпадают?
   - Наверно - неуверенно согласился Митька. - А они - он указал на коробочку - это, не опасны?
   - В таком состоянии - нет.
   - Натуральные демоны, офигеть - пробормотал Митька, покачивая головой. - И ты всех сам ловил?
   - Не, не всех. Кого-то выменял, кого-то купил...
   - И много у нас на Земле демонов?
   - Какое там много - вздохнул я. - Вообще почти нету. Ещё мой наставник большую часть переловил... Я всё время собираюсь переехать в какую-нибудь реальность, где их осталось побольше, да никак не соберусь. Вот закончу одно дело после слёта, и, может, всё-таки перееду... Посмотрим.
   - А почему ты всё время говоришь "реальность", а не "мир"? - поинтересовался Митька.
   - Н-да, вопросик непростой... Как бы так объяснить... - протянул я. - Ну... грубо говоря, реальность - это тип миров. В одной реальности может быть бесконечное множество миров. Хотя тут бывает путаница, потому что эти слова иногда взаимозаменяемы... Блин, не знаю, как понятнее объяснить...
   - А какие, например, бывают реальности?
   - Ну... Основная - это та, откуда мы с тобой родом, нормально-средняя реальность, Мидгард. Причём, заметь, мир наш - глухая провинция, а реальность - наиболее освоенная. Есть Пределы Хаоса - реальность одного из видов демонов, хаотитов, и Инферно - второго вида, инферналов. Есть Фантаверс - реальность, созданная фантазией разумных существ. Ещё какие-то, о которых я не знаю... И все они устроены совершенно по разному.
   Митька покачал головой.
   - Не скажу, что полностью въехал... но "созданные фантазией" - это, случайно, не книжные миры?
   - Книжные в том числе - кивнул я. - Они все существуют, причём, как и миры у нас, в Мидгарде, в бесконечном множестве вариантов.
   - И туда можно попасть?
   - Можно - кивнул я. - Как правило. За большие деньги. Говорят, что Фантаверс нестабилен и туда трудно пробраться, поэтому и стоит дорого. Не знаю, может, и правда, но это всё равно не главное. Просто многие готовы за это дорого платить, а раз так, то и цены соответствующие.
   - Дорого - это сколько? - поинтересовался Митька. Я сказал. Его глаза расширились.
   - Ни хрена себе! По здешним ценам...
   - Дешевле купить необитаемый мир в Мидгарде - кивнул я. - Если умеючи, так ещё и на его обустройство хватит. Правда, это цена за пробивание портала в мир СВОИХ фантазий. Классика стоит гораздо дешевле, но у нас с тобой всё равно денег не хватит.
   - Хмм... А Перекрёсток - он где? Тоже в Мидгарде?
   - Хрен его знает. Вроде как в какой-то зоне неопределённости... В общем, ни то, ни сё. Поэтому и порталы отсюда легче пробивать. Ладно, есть не хочешь?
   Митька отрицательно мотнул головой.
   - Не, пока не хочу.
   - А вот я проголодался. Так, я пока перекушу, а ты можешь чем-нибудь заняться. Если хочешь, посмотри телик, приобщись к местной культуре...
   Я улыбнулся.
   Телевизоры на Перекрёстке почти такие же, как у нас. Во всяком случае, по внешнему виду - помимо электромагнитного вещания, есть ещё и магическое с соответствующими телевизорами. Впрочем, оно платное, и в этой гостинице отсутствует - люксов и президентских номеров в ней нет. Кстати, о президентских номерах: как только не называются здесь гостиничные номера высшего разряда! Президентские, королевские, царские, высшие... Я даже слышал о гостинице с тридцатью номерами высшего разряда, каждый из которых называется по своему и выдержан в соответствующем стиле. Перекрёсток - забавное место...
   Я прошёл в соседнюю комнату - в моём номере их две - и постучал ногтём по краю стоящего на столике расписного подноса - тоже самобранки, естественно. Их в самых разных видах и формах делают...
   Перекусив, я вернулся к Митьке. До боли знакомая ситуация - спина перед телевизором... Ещё недавно это было первым, что я видел, проснувшись. Правда, та спина была гораздо симпатичней... Я улыбнулся. Вызывающий суккубу браслет всё ещё у меня, несмотря на небольшой инцидент. При первом рассмотрении я заметил наложенное на него сравнительно недавно заклинание; так вот, выяснилось, что это было заклинание переноса. Какой-то колдун наложил на браслет чары возврата и делал на этом бизнес - когда его очередной владелец откидывал копытца, браслет возвращался к прежнему хозяину. Это меня Митрофаныч просветил, после того как изгнал прижившуюся у меня дома суккубу. Заодно заблокировал заклинание - там была ещё и функция возврата по требованию, на тот случай, если новый владелец слишком затягивает отбытие в мир иной.
   - Ну, как? - поинтересовался я у Митьки.
   - Ничего - пожал он плечами.
   - Ну, если ничего, выключай ящик и пошли в магазин. Тебе нужно кое-что прикупить.
   Митька кивнул и выключил телевизор.
   Мы спустились на первый этаж и вышли из гостиницы. В принципе, в лобби есть небольшой магазинчик со всем необходимым, но там слегка завышены цены, а хрустали надо беречь, поэтому мы прошлись до одного примеченного мной магазинчика, тем более что это недалеко. Небольшой, но с большим выбором, магазинчик, он же ломбард, он же комиссионка. Его хозяин - странноватая личность неопределённой расы, смахивающий на помесь тёмного эльфа и скального гнома. Понимаю, что это нереально, но ведь похож же! Ну, правда: стройная фигура, вытянутые заострённые уши без мочек, раскосые глаза, и при этом - маленький рост, широкие плечи, мощные руки и длинная борода... Впрочем, его внешность значения не имеет - мы пришли за товаром. Митьке прежде всего нужны карта - не всегда же под рукой будет проводник - и кошелёк. Я имею в виду, хороший кошелёк, типа "Деньгохранитель" или "Надёжный Сторож". В последнее время появились и другие модели, но эти оптимальные - хоть и старые, но надёжные. У меня самого "Деньгохранитель" - он големовый, в отличие от демонического "Сторожа", и не такой злобный. Пожалуй, и Митьке такой же возьму... А вот с картой чуток сложнее. Простую брать или запоминающую? Перекрёсток и на той, и на той есть, но запоминающая ещё и дома может пригодиться - она сама себя составляет, так что с ней не заблудишься, во всяком случае, кругами ходить не будешь. Хотя, с другой стороны, Митька не путешественник... Ладно, возьму простую, она дешевле. Ещё что-нибудь?
   - А у вас есть самоучитель по магии? - поинтересовался Митька. Эльфогном кивнул и извлёк откуда-то пухлый том вдвое толще того, что был у Витьки. Митяй почесал в затылке.
   - Мне б попроще чего нибудь...
   - Так вас общие основы интересуют? Минуточку...
   Том исчез там, откуда появился, и его место заняла менее массивная книга, озаглавленная "Общие основы Истинной магии".
   - Уважаемый - вздохнул я - не парьте клиента, пытаясь всучить учебник магии с ограниченным ареалом, и дайте ему самоучитель Универсальной. И добавьте в список покупок вот это - я постучал пальцем по кошельку и тубусу с картой.
   - Что это? - поинтересовался Митька.
   - Самые нужные вещи - пояснил я. - Карта и кошелёк.
   - Вот это - кошелёк? - скептически спросил он. - А почему у него зубы?
   - Воров кусать. Провинциала без подобного кошелька обчистят, не успеешь оглянуться. А карта прекрасно заменит проводника. Вот, взгляни.
   Я открыл тубус и раскатал карту. Цветная, подробная, с функцией приближения и, разумеется, стандартной стрелочкой "вы здесь". В общем, любители RPG с такими сталкивались неоднократно, только эта была реальной.
   - Клёвая штука - согласился Митька. - Беру. А этот кошелёк... он меня не покусает?
   - Ни одного случая покусания хозяев не зарегистрировано - пожал я плечами. - У меня у самого такой.
   Выторговав у хозяина пару хрусталей, мы - вернее, Митька - в конце концов забрали покупки и вернулись в гостиницу. К этому времени он успел проголодаться, так что пришлось его учить обращаться с самобранкой. Впрочем, это несложно...
   - Вечереет - заметил я. - Будешь своей эльфийке звонить?
   - Как не звонить, какие могут быть сомненья! - отозвался Митька. - Скорее объясни мне, как звонить.
   Я покачал головой.
   - Н-да, уже стихами заговорил... Прогрессирует. Она тебя, случаем, не околдовала?
   Я принюхался.
   - Вроде, нет... Ладно, в общем, это тоже элементарно. Почти то же, что и у нас, только что используются и буквы, и цифры. Вот таким вот образом...
   Я продемонстрировал подход к коммуникатору, и он, достав бумажку с кодом, принялся звонить.
   - Здравствуйте, это Кристана? Да-да, это я. Очень приятно, что вы меня узнали... Так что насчёт кафе? Да, именно там. Да, конечно, как скажете... Будем ждать. До встречи.
   Он закрыл глаза и глубоко вздохнул. Затем медленно открыл глаза...
   - Да! Я иду на свидание с эльфийкой!
   Он обернулся ко мне.
   - Она и тебя приглашает. Говорит, придёт с подругой.
   - И ты уже за меня пообещал - проворчал я. Митька умоляюще посмотрел на меня.
   - Ладно уж - смягчился я - схожу, но с тебя будет причитаться. Когда?
   - Через час встречаемся в лобби. Блин, и одеть же нечего...
   - Да оставайся в чём есть - вздохнул я. - Всё равно здесь такой винегрет культур, и, соответственно, костюмов...
   Кристана, как и большинство эльфов, оказалась пунктуальна. Ровно через час она стояла в назначенном месте, а рядом с ней... Надо же...
   Её подружка оказалась метаморфом. Самые истинные из оборотней, очень редкая раса... И выглядела она очень... привлекательно. Не "красиво", а именно "привлекательно". Далеко не такая красивая, как эльфийка, или, тем более, суккуба, её внешность тем не менее была очень приятной, ласкающей глаз. Трудно сказать, почему, или в чём это выражается - я просто передаю свои ощущения. На голове вместо волос мех, уши с кисточками, постоянно меняющие цвет глаза... В деталях не очень, а вместе - прелестно. Н-да, похоже, теперь и меня зацепило... Она стояла, потупив взгляд, и мне вдруг ужасно захотелось погладить её по голове. Поборов позыв, я спрятал очки в карман - всё равно ношу их больше для вида - и шагнул вперёд. Впрочем, Митька всё равно меня опередил.
   - Как я счастлив вас лицезреть! - радостно произнёс он. Эльфийка улыбнулась, я тоже приблизился к метаморфе.
   - Здравствуйте - обратился я к ней. - У вас очень приятный облик. Великолепная композиция...
   Она покраснела.
   - Б-благодарю...
   Честно говоря, мои знания об этой расе, фактически, ограничиваются тем, что формирование своего облика для них является искусством - фиксированой формы у них попросту нет. Они малоизучены - встречаются редко и не очень любят, когда их изучают...
   - Вы не возражаете, если я попозже сделаю ваш снимок?
   - Н-нет, пожалуйста.
   - Благодарю. А пока, может, пойдём? А то они - я с улыбкой кивнул в сторону направившихся к выходу Митьки и Кристаны - без нас уйдут.
   Она робко кивнула и пошла за мной, чуть позади.
   - Как вас зовут?
   - Арваниэль...
   Я мысленно охнул. Ничего себе! Удивлённо глянул на эльфийку...
   - Вы...
   Она кивнула.
   - Мы сёстры-по-имени.
   Обмен именами, древняя эльфийская традиция братания... Или сестрения, как в этом случае... Хм, а такое слово, вообще, есть?..
   - Надо же - покачал я головой. - Этим ритуалом ещё пользуются... Простите, я не хотел лезть в ваши личные дела.
   - Просто вы - эрудированый человек - улыбнулась Арваниэль.
   - Широко и бессистемно - согласился я. - Работа такая, что большую часть времени - никакой работы. Так что читаю... Всё, что кажется интересным.
   - Я тоже люблю читать - улыбнулась Арваниэль, на этот раз от души. - А вы действительно Коллекционер Демонов?
   Я кивнул.
   - Ну да, а что?
   - Вы действительно едите демонов?
   - Нет, конечно - я скривился. - Кто же такую гадость есть станет? Хотя, возможно, хаотиты и бывают съедобными... Но я всё равно специализируюсь на инферналах. Это разные виды демонов - спохватился я. В конце концов, не все в этом разбираются...
   Она кивнула.
   - Я знаю.
   Мы немного прошли молча, но потом её пробрало любопытство.
   - А правда, что у Коллекционеров нет имён?
   Я кивнул.
   - Профессиональная особенность... А вы приезжая или живёте здесь, на Перекрёстке?
   - Мы с Кристаной приехали учиться... - пробормотала Арваниэль. - А вы, наверное, на слёт?
   Я снова кивнул.
   - Я на каждый прибываю.
   - А охота на демонов - это очень опасно?
   - Вообще-то нет - признался я. - Демон Коллекционеру почти не представляет угрозы. Главное его поймать, пока не сбежал. Вот был у меня однажды случай...
   Митька о чём-то оживлённо беседовал с Кристаной, я рассказывал Арваниэли байки - всё было хорошо, и жизнь прекрасна...
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: ОБРАЗОВАТЕЛЬНАЯ ПРОГУЛКА (8)
   Площадь была полна народу. Не особо большая, она с трудом вмещала всех - на этот раз на слёт собралось не меньше тысячи человек. Интересно, как они разместились? На Перекрёстке запрещено размещать больше двух Коллекционеров с багажом в одной гостинице - старый, неактуальный, но всё ещё действующий закон. А слёт дня три идти будет... Вон, некоторые даже палатки разложили. Экономия, конечно, но по мне - лучше заранее заплатить и провести время слёта с комфортом. Тем более, что даже не всем хватило места для палаток... Ну, думаю, они как-нибудь выкрутятся, тем более что многие мои коллеги работают в таких диких мирах, после которых палатка на Тёмной площади - настоящий рай. Пусть и в шалаше.
   - Привет, землянин! - окликнул меня знакомый голос. Обернувшись, я встретился взглядом с одетым в разрисованные шкуры длинным и тощим субъектом, сгибом руки придерживающим на плече длинный дрын с чьей-то черепушкой на конце.
   - Привет, шаммагец - отозвался я. - Всё шаманишь у себя?
   - Шаманю помаленьку - согласился он. - А ты всё никак не переедешь?
   Я вздохнул и махнул рукой. Он кивнул.
   - Понимаю, сам такой же... Но я, собственно, что спросить-то хотел: у тебя в гостинице квота не исчерпана?
   - Не, я там один, но всё равно все номера забиты.
   Он вздохнул.
   - Вот невезуха... Блин, ты не представляешь, как я мечтал об обыкновенном гостиничном номере, о телевизоре, мягкой кровати... Ладно, поспрашиваю у остальных. Ещё поболтаем.
   Он исчез в толпе.
   - Кто это был? - поинтересовалась Арваниэль, напросившаяся со мной.
   - Старый знакомый. Работает шаманом в мире под названием Шаммага, всё время жалуется, что не может жить в этих нечеловеческих условиях
  бронзового века, и при этом - редкостный патриот.
   - Он тоже Коллекционер? - уточнила метаморфа. Я кивнул.
   - И довольно известный. Во всяком случае, среди наших.
   - О, а вот и землянин пожаловал! - послышался ещё один радостный голос. - Я всё думал, когда ты будешь, а ты, оказывается, с девушкой загулял...
   Откуда-то из окружающей массы людей перед нами возник опирающийся на костыль совершенно седой дед, сухонький и субтильный, радостно мне улыбаясь. Я натянуто улыбнулся в ответ.
   - Ну так как? Не надумал ещё?
   - Нет, не надумал - устало отозвался я. - И не надумаю. Это вы б лучше оставили эту тему. Не буду я этим заниматься, и точка.
   - Да ты сам посуди, ...
   - Давайте потом - скривился я. - По-любому, мне сейчас не до этого.
   Дедок укоризненно покачал головой, но исчез.
   - А это кто был? - снова полюбопытствовала Арваниэль. - Ещё один старый знакомый?
   - Типа того - вздохнул я. - Правда, не такой старый. Н-да, каламбур... Он меня уже года три достаёт, хочет, чтобы я в гладиаторы пошёл.
   - Почему? - удивилась девушка.
   - Я несколько лет назад участвовал в боях - проворчал я - в четвертьфинале провалился. А этот старый пень уверен, что, если он будет моим тренером, то я смогу победить.
   - А на самом деле?
   Я пожал плечами.
   - Кто его знает... Всё возможно, тем более что он и правда тренер хороший - и тоже Коллекционер, сразу упреждаю вопрос - но я просто больше не хочу на арену. Я и тогда просто хотел немного заработать по-быстрому, вот и весь сказ, а он этого понять не хочет...
   Арваниэль задумчиво посмотрела на меня, но тут уже я заметил знакомое лицо.
   - Эй, ортанин! Здорово, как жизнь?
   - Землянин, корефан, ты уже прибыл? Да ещё с девушкой! Познакомь.
   - Может, ещё по именам представить? - ухмыльнулся я в ответ, и мы расхохотались. Отсмеявшись, я повернулся к девушке.
   - Арваниэль, это мой друг из мира Орта.
   - Кажется, я слышала об этом мире - задумчиво произнесла она. - Это не тот, в который пробились по ошибке, вместо Фантаверса?
   - Он самый - улыбнулся ортанин. - Так вас зовут Арваниэль? Вы необычно выглядите...
   - Она метаморф - пояснил я.
   - То есть... А, понял. Ясно. Ладно, давай встретимся вечерком в ресторане "Золотого Петуха" - ты же там остановился?
   Я кивнул.
   - Ну, вот. Обмоем мою новую должность.
   - Так ты дослужился до Гроссмейстера?
   Он довольно кивнул.
   - Ага. Ну, до встречи.
   - Вот кто хорошо устроился - с долей зависти произнёс я, когда он исчез. - Официальный охотник на демонов на службе местной Инквизиции... Хорошая зарплата, наводки на цели... Не был бы он таким славным парнем, я бы, наверное, обзавидовался.
   В общем, мы прогуливались по площади, наблюдая, как организованность постепенно берёт верх над беспорядком. Сначала Колекционеры частично рассосались - встретились, отметились, и разошлись, чтобы вернуться попозже - освободив пространство, а затем стали подтягиваться демонологи. Некоторые считают, что мы враждуем. Ну, это не так... На самом деле, наши отношения определяются двумя вещами: во-первых, взаимной неприязнью, а во-вторых, пониманием необходимости другой стороны. Они делают своё дело, мы своё... Ну, вообще-то, они нам нужнее, чем мы им: в конце концов, кто вызывает демонов, которых мы потом ловим? Да и большую часть знаков они разработали...
   - Вот и демонологи появились... - пробормотал я.
   - А они что здесь делают? - спросила Арваниэль.
   - Демонов покупают. Пока демон лишён Силы, его легко можно связать контролирующими заклятьями так, что когда его силы восстановятся, из него получится прекрасный слуга для особых поручений. Не так давно я одного такого поймал по второму разу.
   Я улыбнулся, вспомнив самую, наверно, выгодную в своей жизни по коэффициэнту "сложность/плата" работу - охрану беглого эльфа.
   - И какие же цены на демонов?
   - Вообще-то по разному, но в среднем за низшего просят около сотни хрусталей.
   - Довольно дорого...
   Я пожал плечами.
   - Те, у кого есть возможность зарабатывать хрустали, их вообще не продают. Разве что меняют... На знаки, например. А демонологи наверняка зарабатывают на них гораздо больше. Вот я, например, хочу тебя сегодня... хотя нет, сегодня же с ортанином встречаемся... ну, тогда завтра пригласить в ресторан. Не откажешься?
   Арваниэль улыбнулась и отрицательно мотнула головой.
   - Нет, я с удовольствием.
   - Ну, вот. Так что... Нам вон туда.
   В указанном мной направлении за столиком на относительно свободном пятачке сидел коротышка с тоскливым выражением лица. Когда я подошёл к нему, он окинул меня мрачным взглядом - почти все демонологи по жизни пессимисты и вообще мрачные типы, такая уж у них работа - но ничего не сказал.
   - Будь здоров, Шамарган - произнёс я. - Я к тебе с товаром...
   Хоббит немного оживился; постучал пальцем по столу, на котором проявилась стандартная пентаграмма, и кивнул в её сторону. Я достал кошелёк, раскрыл его, и вытащил контейнер. Положил его в пентаграмму и раскрыл. Демонолог задумчиво рассмотрел его содержимое, побарабанил пальцами по столу, затем кивнул, захлопнул контейнер и извлёк из рукава бархатный мешочек, одновременно неуловимым движением пряча куда-то контейнер.
   - Всё-таки приятно с тобой иметь дело - заметил я, принимая плату. - До новых встреч...
   Шамарган кивнул в ответ, не меняя выражения лица.
   - А ты не будешь пересчитывать? - удивилась моя спутница.
   - Неа, нет нужды. Там ровно сотня, я всегда ему по сотне продаю. А если обманет, никто больше продавать не будет. Оно ему нужно из-за разовой экономии?
   - Здесь совсем не видно женщин... - задумчиво произнесла метаморфа.
   - Ну, они есть, но их очень мало.
   - Почему?
   Я улыбнулся.
   - Мало какая женщина готова покрывать всё тело татуировками. Это не очень-то эстетично...
   - Всё тело? - покачала головой Арваниэль. - Да, пожалуй, не очень... Тем более, что это не рисунки, а знаки...
   Я кивнул.
   - Большинству женщин этой причины вполне достаточно, чтобы не воспринимать такую карьеру всерьёз. Да и вообще... Трудно найти даже мужчину, готового сделать целью своей жизни охоту на демонов, и при этом здравомыслящего. А психам Коллекционерами не быть.
   Вообще-то Коллекционерами, как правило, становятся дети-сироты, воспитанные взрослыми Коллекционерами. А они обычно берут на воспитание мальчиков - с ними как-то проще...
   - Кстати, если не секрет, а почему ты так интересуешься Коллекционерами? - поинтересовался я. Арваниель слегка покраснела.
   - Я диссертацию пишу... - смущённо призналась она. - Да и вообще... Всегда интересовалась необычными формами Искусств.
   - Диссертация - это серьёзно - заметил я. - Готов всеми силами помогать в этом благородном деле.
   Мы ещё немного погуляли по площади, но, в общем-то, сегодня мне здесь делать было уже нечего. Вечером встречусь с ортанином, завтра, когда здесь всё будет уже организовано, потусуюсь, а на третий день, может, и не останусь. Хотя нет, всё-таки останусь: тут же Арваниэль...
   - Ну, какие впечатления? - поинтересовался я у неё.
   - Никто ни капельки не похож на охотника за демонами. Если бы там не было демонологов, можно было бы подумать, что это просто какое-то сборище чудаков, причём совершенно безобидных - призналась девушка.
   Я улыбнулся.
   - Смысл в том, чтобы демоны тоже так думали. Помогает, правда, не всегда, но всё-таки... К тому же зачастую приходится работать в таких мирах, где лучше не выделяться.
   - А ты действительно сражался на арене? Не могу представить тебя в роли гладиатора...
   Я вздохнул.
   - В турнире Искусств, если точнее... Две схватки выиграл, третью проиграл. Первым был стихийник-огневик, потом друид какой-то, а потом нормальный маг.
   Честно говоря, не люблю это вспоминать. Тот маг был молодым парнем, к тому же чисто боевым магом атакующего стиля, поэтому я и продержался сравнительно долго. Сначала он атаковал базовыми силами боевой магии одновременно - огнём, молнией и холодом, комбинацией, называемой в народе "триптихом". Н-да, было даже немного жутковато... Но бесполезно - соответствующие знаки тоже входят в базовый комплект, так сказать. Плюс ещё кислоты, металл и лёд, которые он использовал во второй волне. Сам я не атаковал, рассчитывая отстояться в обороне, пока соперник не выдохнется. В конце концов, защита у меня гораздо эффективнее атаки... В третьей волне был взрыв с осколками камня, жёсткая радиация, электромагнитный импульс и ментальный удар. Впрочем, знак радиации я наколол буквально за несколько дней до этого, а остальные уже давно были.
   К этому моменту я уже светился, как самец лунной ящерицы, подманивающий самку. Поддержание активными большого количества знаков довольно утомительно, но бросать такие комбинации заклинаний - гораздо труднее, так что ситуация вроде бы склонялась в мою сторону. Но, увы... Следующая атака поставила всё на свои места: что-то больно царапнуло мою грудь, окрашивая рубашку кровью. Осколок хитина рассёк знак огня, и мой соперник, похоже, почувствовал брешь в моей защите. В следующий миг о мою грудь разбилась струя огня, и судьи остановили бой. Понятия не имею, почему старик-тренер считает, что у меня может быть будущее на арене...
   Знаки хитина и кости я впоследствии наколол. Искать их, правда, пришлось довольно долго: такая атака - редкость, и знаки соответственно.
   - А как много Силы может запасти Коллекционер? - задала Арваниэль неожиданный вопрос. Я пожал плечами.
   - Не знаю, наверно, неограниченно... А что?
   - Ну, просто получается, что потенциально Коллекционер может стать сильнее любого мага.
   - Размер - не главное - улыбнулся я. - У демонов вообще неограниченный объём энергии, но маги с ними справляются. Есть же такие вещи, как, к примеру, пропускная способность...
   - Это понятно - согласилась она - но её можно развить, увеличить...
   - Как? Во-первых, для этого, опять же, нужно расходовать Силу, упражняясь, а во-вторых, нас этому никто и не собирается учить. Коллекционеров в школы магии не берут, а персональные учителя учат только основам... Не знаю уж, почему. Лично мне это не больно-то и надо... Кстати, мороженое будешь?
   Арваниэль кивнула, и я купил нам две порции фруктового льда у торговца возле поворота. Вкус у него оказался вроде бы клубничный, хотя на упаковке было написано "со вкусом нанаки". Что за нанака - понятия не имею...
   - Вкусно - сообщила метаморфа; я кивнул.
   Доев мороженое, я подозвал ближайшую урну, и мы выкинули упаковки.
   - Я тебе ещё не надоела своими расспросами? - спросила Арваниэль, облизав пальцы. Я улыбнулся.
   - Не волнуйся, спрашивай, сколько хочешь. Рад помочь, чем могу, такой милой девушке.
   Она улыбнулась.
   - Тогда ещё вопрос: что такое демонизм?
   Я поморщился.
   - Это такой метод повышения боевых качеств. Им мало кто пользуется... В общем, при поглощении демона Коллекционер обычно забирает себе Силу. Однако с помощью специального знака можно забрать и тело демона, а потом по мере надобности им пользоваться. Или не всё тело, а, допустим, какую-то его часть - крылья, например. Или вообще какое-то качество...
   - Значит, вы тоже можете менять облик? - удивилась Арваниэль. Я кивнул.
   - Некоторые.
   - А почему мало кто пользуется?
   - Потому что использование демонизма непредсказуемо влияет на психику. Некоторые даже сходили с ума... Есть те, кого условия жизни заставляют рисковать, но большинство предпочитает с этим не связываться. Мне, например, это совершенно ни к чему.
   - Понятно... - пробормотала девушка, и в её голосе мне послышалось лёгкое разочарование.
   - Ну, ладно... Проводить тебя до дома?
   Она отрицательно мотнула головой.
   - Я сейчас в библиотеку, работать над диссертацией. Большое спасибо вам с Кристаной, что хоть смогла куда-то выбраться...
   - Сочувствую... Но завтра время на ресторан у тебя всё-таки найдётся?
   Она кивнула.
   - Тогда завтра в час у ресторана "Славный Полдень". Он, по-моему, получше, чем в гостинице...
   На прощание я поцеловал ей руку, и мы разошлись. Какая всё-таки приятная девушка... Интересно, а сколько ей лет?..
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: ВСТРЕЧИ И ПРЕДЛОЖЕНИЯ (9)
   - Ну, за должность! - предложил я, поднимая кружку. Кружку чая, если точнее - хотя отмечать в подавляющем большинстве миров полагается спиртным, столь же подавляющее большинство Коллекционеров его не употребляет. Смысла нет, мы всё равно практически не пьянеем... Ортанин кивнул и поднял свою кружку.
   - За должность.
   Чокаться мы не стали - всё равно не спиртное - и просто отпили каждый из своей кружки.
   - И как, работы много? - поинтересовался я.
   - Не так, чтобы выше крыши - отозвался мой приятель - но прилично. В конце концов, под контролем Светлейшей Службы Избавления и Облегчения уже два континента... К тому же с повышением добавилась и новая работа. Сначала мне вообще хотели взвалить непрофильную, но я кое-как отбрехался...
   Он улыбнулся.
   - Кстати, у нас в ближайшее время может открыться вакансия. Интересуешься?
   - А то ж!
   - Тогда дам знать, если что...
   Он отхлебнул ещё глоток своего напитка.
   - У тебя, кстати, есть свободное время?
   Я кивнул.
   - У меня его вообще слишком много. Разве что завтра днём буду занят...
   - Свидание? - понимающе кивнул ортанин.
   - Угу - не стал я отпираться. - Кстати, в тему женщин: у меня тут недавно была забавная история. Представляешь, оказывается, суккубы умеют падать в обморок!
   Я рассказал ему историю про появление суккубы в моём доме. Ортанин улыбнулся.
   - Забавно... И что с ней сейчас?
   - Да ничего. Изгнал. Она, кстати, неплохо готовила...
   Он снова улыбнулся.
   - Слышал бы тебя кто-то из наших шишек! Они с пеной у рта готовы доказывать, что демоны неспособны ни на созидание, ни на человеческие поступки... Но я, собственно, о чём: в ближайшие дни хочу наведаться в один примечательный мирок и хотел бы взять тебя с собой, если ты, конечно, не против.
   - Почему меня?
   - Ну, ты же свободен - пожал плечами Ортанин. - К тому же с тобой я первым встретился.
   - Что ещё за мирок? - поднял я бровь.
   - Разрушенный мир под названием Делсус. Якобы оттуда происходят Коллекционеры, и я хотел бы доказать или опровергнуть это, если получится, конечно.
   - Разрушенный? - поднял я бровь ещё выше. Ортанин кивнул.
   - Примерная картина такая: прото-Перекрёсток, аборигены, самоназвание которых неизвестно, экспериментируют со всеми видами магии. Они, похоже, были из искателей абстрактного знания... В том числе эксперименты велись и с порталами. На какой-то момент им удалость перекинуть в свой мир некоторое количество людей.
   Ортанин покачал головой.
   - Я иногда просто поражаюсь, насколько мы распространены в мультиверсуме... Нда. В общем, от людей они подхватили некоторые новые идеи для исследований, в том числе демонологию. Представляешь, что получилось, когда целая куча могущественных, но безграмотных в этом вопросе магов принялась за демонологические эксперименты? Да ещё в мире прото-Перекрёстка?
   Я поёжился. Приходилось читать кое-что о подобных случаях...
   - Прорывы хаоса и инферно пошли лавиной - подвердил мои догадки Ортанин. - Естественно, местные пытались что-то делать, но опыта в этом вопросе у них было слишком мало, а те магические знания, что у них имелись, оказались малополезными... Вот тогда, якобы, в их главном исследовательском центре и были созданы первые Коллекционеры, тогда ещё Пустотники. Старые теоретические наработки, плюс некоторые особенности людей, позволившие их реализовать... Мир, впрочем, всё равно не уцелел, но несколько Пустотников смогли спастись. От них и пошло...
   - И ты хочешь полазить по остаткам этого центра? - поинтересовался я. Он кивнул. - А что, это интересно... Кстати, откуда ты всё это узнал?
   - Один демон назвал меня "защитником Делсуса" - пояснил Ортанин. - А остальное - рытьё в архивах. Ну, и демона того потом допросил поосновательнее... Так как, ты со мной?
   Я кивнул.
   - Когда слёт закончится.
   Тут стали подходить припозднившиеся ребята, которых Ортанин тоже пригласил на обмывку, и наша беседа прервалась. Только когда уже все расходились, ближе к вечеру, мы смогли договориться, что завтра вечером созвонимся и обговорим всё подробнее. Я вернулся в свой номер, достал из недораспакованного багажа недочитанную книгу и стал читать.
   Не дочитал. В дверь позвонили. Митька, небось...
   Оказалось, нет. Шаммагец. Он выглядел смущённым.
   - Заходи - произнёс я. - Хочешь, угадаю, зачем ты пришёл? Хочешь попроситься переночевать.
   Он со вздохом кивнул.
   - Представляешь, нигде нет мест...
   - Потому что заранее заказывать надо - поучительно произнёс я.
   - Тебе легко сказать - поморщился он. - Я же могу заказать только через пункт КП, а до него знаешь, сколько добираться!
   - Не надо на Силу жмотиться - пожал я плечами. - Ну да ладно, выгонять не буду, ночуй... У меня всё равно две комнаты.
   - Правда? - обрадовался Шаммагец. - Благодарствую от души! А ванная у тебя есть? А то я прямо сейчас жутко хочу помыться - и спааать...
   Последнее он произнёс с широкой блаженной улыбкой.
   - Туда - указал я. Он прислонил свой, с позволения сказать, посох, к стене и рванул в ванную. Я покачал головой и вернулся к книге.
   Мне удалось прочитать не больше страницы, когда в дверь снова позвонили.
   И снова это оказался не Митька. За дверью стояла девица неопределённого возраста и расы.
   - Развлечься не желаете? - поинтересовалась она, когда я приоткрыл дверь.
   - Раньше только по телефону предлагали - вздохнул я. - В подобных услугах не нуждаюсь. Брысь.
   Девица что-то буркнула, презрительно наморщила нос и удалилась.
   Я снова принялся за книгу, но теперь то и дело подозрительно поглядывал на дверь. Вроде больше никого... Минут через пятнадцать - шаммагец всё ещё пребывал в ванной - я наконец смог сосредоточиться на книге. Естественно, в дверь тут же позвонили снова.
   - Кто на этот раз? - задал я себе риторический вопрос и пошёл выяснять.
   На этот раз там стоял давешний хоббит. Банжи, если не ошибаюсь. В руках студент держал папку со стопкой листов; я улыбнулся.
   - Что, уже сделал?
   - Угу - хмуро ответил он. - Печать сними...
   - Сначала дай глянуть - потребовал я, протягивая руку. Он отдал мне папку; я раскрыл её и бегло просмотрел текст.
   - Ладно, сойдёт. Подойди поближе...
   Он приблизился, и я щёлкнул его по лбу.
   - Всё, свободен. И советую больше не выделываться.
   Он помялся.
   - Ну, чего ещё?
   - Не скажешь, где Кристана?
   - Понятия не имею - пожал я плечами. - Она меня не интересует.
   Хоббит ошарашенно вылупился на меня. Он явно считал, что на эльфийку просто обязаны клевать все мужчины. Мне стало смешно, и я решил его добить. Я создал образ суккубы.
   - Это моя бывшая подружка. Теперь понятно?
   - Хочу быть Коллекционером... - пробормотал стихийник. - Блин, это, конечно, не моё дело, но почему бывшая?
   - Расстались. Достала.
   Уходя, хоббит то и дело покачивал головой и оборачивался.
   Закрыв дверь, я подошёл к книге, вздохнул, и закрыл её. Бесперспективно... И действительно, следующий звонок раздался минуты через три. Вот теперь это действительно был Митька.
   - Ты хоббита не встречал? - поинтересовался я. Он отрицательно мотнул головой. - Значит, разминулись... Заходь.
   - Тот студент задание притащил? - улыбнулся Митька, заметив папку. Я кивнул.
   - И интересовался эльфийкой. Как там у тебя, кстати, успехи?
   Он пожал плечами.
   - Вроде ничего. А у тебя с Арваниэлью?
   - Аналогично.
   - Я, собственно, что спросить хотел: срок пребывания здесь можно продлить?
   - Можно, конечно. Обращаешься в КП, доплачиваешь, и готово.
   - А что насчёт постоянного проживания?
   - Ну ты загнул! - покачал я головой. - Может, тебе ещё и гражданство подавай?
   - Ну, я на будущее, на всякий случай - словно оправдываясь, пояснил Митька. - А что не так с гражданством?
   - То, что его получить не проще, чем у нас в О.А.Э.. Объединённых Арабских Эмиратах - пояснил я. А насчёт ПМЖ тоже в КП спрашивай. Или в Энциклопедии посмотри.
   - Что за Энциклопедия, кстати? Ты её уже несколько раз упоминал.
   - Здешний аналог Большой Советской. Только горааздо больше. Ты зеркало ещё не купил?
   - Зеркало? В смысле?
   - Волшебное зеркало. Они здесь вместо сотовых, хотя по функциональности ближе к компам. Через них можно бесплатно просматривать Энциклопедию.
   - Покажи!
   Я пожал плечами.
   - У меня нету. Звонить некому. А тебе пригодится, в том числе и по бизнесу. Если у нас в КП подключиться, можно будет и с Земли на Перекрёсток звонить. Правда, на вывоз к нам спецразрешение нужно.
   Из ванной выскочил Шаммагец. Помахал Митьке рукой, бодро произнёс "Привет!", и, прихватив свой дрын, проскочил в соседнюю комнату.
   - Это ещё кто? - удивился Митька.
   - Да так, один знакомый. Попросился переночевать.
   - А это у него на палке череп?
   - Он шаманом подрабатывает - пояснил я. - А черепушки неплохо подходят для усиления проклятий. Негативная энергия там, что-то в этом духе... Ладно, ещё вопросы есть? Нет? Тогда я тоже спать пойду. Звиняй, но у меня на ближайшие дни ещё куча дел...
   Когда я проснулся, Шаммагец ещё дрых. Я умылся, почистил зубы, и пошёл за самобранкой. Учитывая, что в скором времени предстоит визит в ресторан, сильно нагружаться я не стал, ограничившись парой бутербродов в качестве завтрака. Однако даже запаха бутербродов оказалось достаточно, чтобы разбудить моего временного квартиранта. Этот тощий тип вообще вечноголодный и невероятно прожорливый... Впрочем, еда в гостинице бесплатная, так что мне не жалко. Правда, от вопроса я всё-таки не удержался.
   - Слушай, как тебе это удаётся?
   - Что?
   - Столько есть. Я уж не говорю о том, что ты не толстеешь...
   - Секрет - усмехнулся он. - Кстати...
   Он стащил со своей палки череп, засунул внутрь руку и стал там копаться.
   - У меня там заначка. В пространственном кармане - пояснил он в ответ на мой удивлённый взгляд. - Ни один нормальный вор не станет искать в черепе.
   Что верно, то верно...
   Наконец, Шаммагец нащёл то, что искал, и вытащил из черепа... ещё один череп. Правда, этот был маленький, выточенный из камня. В темя черепа была вдета петля, так что, видимо, это была подвеска.
   - Держи - протянул мне череп коллега. - В благодарность за ночлег.
   - Что это? - поинтересовался я, вертя подарок в руках.
   - Кормушка для духов - пояснил Шаммагец. - Можно или Силой заряжать, или свежей кровью смазывать, эффект один: получаешь небольшую услугу какого-нибудь мелкого духа. Бывает довольно полезно. Вроде, и ещё какие-то функции есть...
   Он принялся одевать большой череп обратно на палку.
   - Ну ладно, пора и честь знать. Благодарю за помывку с ночёвкой. Бывай, удачной тебе охоты...
   Он ушёл, а минут через десять и я тоже покинул гостиницу: пора идти на встречу с Арваниель. Мы договаривались к часу, но пока ещё дойду, вдруг какие задержки... А опаздывать совершенно не хочется. В результате я пришёл на полчаса раньше; Арваниели, естественно, ещё не было. Народу в ресторане было не слишком много, но я всё же на всякий случай попросил придержать мне столик поуютней.
   Час. Её ещё нет. Одна минута второго. Две, три, четыре... Я ждал. Наконец, через семь минут, метаморфа показалась; я с облегчением встретил её и провёл за столик.
   Некоторое время мы болтали о том-о сём, попутно уничтожая весьма неплохие блюда местного меню. В конце концов я поинтересовался у Арваниэль, как её диссертация.
   - Продвигается, и неплохо - улыбнулась она. - История Искусств - очень интересная тема, а в нашей библиотеке столько редких записей... Кстати, я буквально вчера нашла очень интересную информацию. Ты когда-нибудь слышал о мире под названием Делсус?
   - Как раз вчера услышал - покачал я головой.
   - То есть мы узнали одновременно, хоть и в разных местах - снова улыбнулась Арваниэль. - И что именно ты о нём знаешь?
   - Возможно, это место происхождения Коллекционеров - пожал я плечами.
   Девушка кивнула.
   - Именно. Интересно было бы там побывать...
   - Я как раз туда собираюсь в ближайшее время. С другом, ты его видела. Который с Орты.
   - Мне бы туда... - с завистью произнесла она.
   - Я думаю, тебе там может быть опасно. Это мир, разрушенный вторжением демонов, и демоны там наверняка ещё остались в немалом количестве. Нам-то это только хорошо, вот тебе...
   - Я, конечно, не колдунья - заметила метаморфа - но кое-какими приёмами самозащиты владею. В том числе и от демонов. Когда так близко занимаешься Искусствами, поневоле чему-то научишься... Да и прятаться я хорошо умею.
   - Не сомневаюсь - улыбнулся я. - Кстати, насколько сложно менять облик? В смысле, ты можешь принять любой, или только отработанный?
   Она пожала плечами.
   - В принципе, могу любой в пределах моей массы, но он будет неточным. Хороший облик нужно постоянно отрабатывать и совершенствовать...
   Она с улыбкой провела себе пальцами по лицу.
   Пару часов мы посидели в ресторане, а потом Арваниэль извинилась, сказала, что у неё ещё много работы, и мы расстались. Я расплатился и направился на Тёмную площадь. Там потусовался ещё несколько часов, и часам к восьми - кстати, сутки на Перекрёстке такие же, как и на Земле - вернулся в гостиницу. В принципе, пора уже и Ортанину звонить...
   - В общем, если ты не передумал, собирайся. Отправляемся завтра в шесть.
   - Так быстро? - удивился я.
   - А чего тянуть? - удивился он в ответ.
   - Ну, наверно, ты прав... Лишние вещи оставлю в гостинице на хранение, а дополнительно почти ничего не нужно. Кстати, сегодня я узнал про Делсус уже из другого источника, представляешь?
   - Откуда же?
   - Помнишь, я на площади был с девушкой, метаморфом? Она занимается историей Искусств и выкопала инфу в какой-то библиотеке. Тоже очень хотела туда...
   - А ты пригласи её - неожиданно предложил Ортанин. - В конце концов, историк в такой экспедиции будет весьма нелишним...
   Закончив этот разговор, я немедленно отзвонился Арваниэли. К счастью, она не спала, и, видимо, не была ничем особенно занята, поскольку ответила сразу же. Я сообщил, что, если она всё ещё хочет посетить Делсус, такая возможность у неё есть. Она немедленно согласилась, и сказала, что завтра к шести будет готова - всё, что нужно, у неё всегда рядом. На прощание она ещё раз меня поблагодарила и чмокнула трубку.
   На следующий день, в шесть, мы трое стояли возле небольшого переходного бюро в районе Перекрёстка, где я ещё не бывал. Получив от Ортанина плату, хозяин бюро выдал каждому из нас по сигнальному перстню, чтобы любой мог дать сигнал о возвращении - на тот случай, если с остальными что-то случится - и дал своим помощникам указание начинать. Я ещё не видел нестандартных, временных порталов, так что наблюдал с интересом.
   Один из помощников хозяина, тёмный эльф, взял длинный костяной жезл и начал вращать его за середину. Через несколько секунд он закрыл глаза и принялся что-то еле слышно бормотать, продолжая с огромной скоростью вращать жезл. Напротив него, метрах в трёх поодаль, встал второй помощник, полукровка с явно преобладающей кровью всё тех же тёмных. У этого в руках ничего не было, зато пальцы были унизаны перстнями. Он тоже закрыл глаза, выставил руки вперёд, словно охватывая что-то, а затем принялся загребать воздух. Камни в перстнях начали загораться различными цветами; когда вспыхнул последний, настала очередь хозяина - человека, но с очевидными примесями нескольких других рас. Пока я глазел на помощников, он откуда-то достал причудливый посох из непонятного материала; и теперь этим посохом ударил по земле. Между тёмным и полукровкой мгновенно раскрылся сияющий круг. Просто правильный круг, красноватого цвета. Ортанин шагнул в него; вспышка, и круг снова пуст. Арваниэль без колебаний последовала за ним. Ну что ж, подумал я с улыбкой, пора и мне узнать, что ждёт нас на той стороне...
   И я шагнул в круг.
  
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР: О ПРОШЛОМ... И БУДУЩЕМ? (10)
   Залитая солнцем поляна. На поваленном стволе дерева сидят три человека, двое парней и девушка. Обычная картина, в чём-то даже идиллическая... если не знать, как всё обстоит на самом деле.
   Начать с того, что в данной компании людьми, и то с некоторой натяжкой, могут называться только двое. Если присмотреться внимательнее, легко заметить, что девушка к роду человеческому не принадлежит - хотя менее привлекательной её это не делает. Во-вторых, небо затянуто тучами, так что яркий солнечный свет выглядит несколько... подозрительно. И, наконец, - последнее по порядку, но не по значению - происходит всё вышеупомянутое в мире, опустошённом вторжением демонов.
   - Поймите меня правильно - произнёс невысокий парень в очках (это я, будем знакомы) - я и не ожидал, что мы придём, увидим, победим, но пока что у нас нет вообще никаких результатов. Как думаете, сколько ещё времени могут занять поиски? Если через неделю мы так и не найдём хотя бы демона какого-нибудь, мне это начнёт надоедать... Тем более, что у меня дома дело намечалось.
   - Да, похоже, мы оказались в неудачном районе - улыбнулся второй парень, немного повыше ростом. Очков у него не было, зато имелся вычурный перстень с зелёным камнем. - Но насчёт своего дела можешь особенно не волноваться. С соотношением времени десять к одному...
   - И всё-таки - почему практически нет даже следов демонов? - задумчиво произнёс я. - Я, признаться, рассчитывал пополнить коллекцию...
   - Сколько лет прошло - пожала плечами девушка. - Инферналов перебили хаотиты и закрыли провалы инферно, а сами частью рассеялись по мультиверсуму, частью осели в цитаделях. Обычно они в подобных случаях организуют нечто наподобие Контроля Перемещений Перекрёстков. Такие кланы ещё называют кланами-привратниками.
   - Было бы неплохо их расспросить, но ведь разбегутся же... - вздохнул я. - Да и где их искать...
   - Ну, найти их, полагаю, не так уж сложно - заметила Арваниэль. Почесала ухо; как я успел заметить, это у неё признак задумчивости. - Возможно, это лучший вариант... Если вы уверены, что способны справиться с целым кланом демонов.
   - Хм... - пробормотал ортанин. Это он с перстнем; у нас тоже такие есть, но их неудобно носить, так что... - Можно попробовать. Только нам нужен клан посильнее.
   - Почему? - удивилась Арваниэль.
   - Слабый клан и при виде одного Коллекционера разбежится - пояснил ортанин - а нас тут двое... Другое дело, если они будут достаточно сильны, чтобы чувствовать себя более-менее уверенно.
   - Вы так уверены в своей репутации среди демонов? - с сомнением спросила Арваниэль.
   - П-п-ф-ф... - пошлёпал губами ортанин, обдумывая ответ. Тоже одна из привычек, подмеченная у моих спутников за последнее время. - У них есть весьма убедительные причины нас бояться. Во-первых, мы относимся к немногим, способным устроить демонам нечто очень близкое к смерти. Если подумать, даже худшее. Не знаю, что происходит с полностью поглощённым демоном, но дойные... Неспособность действовать, использование в качестве источника энергии... А те, которых мы продаём демонологам, попадают в рабство. Тоже не сахар...
   - Но всё это только в случае поражения - возразила Арваниэль.
   - Ты же историк - улыбнулся ортанин. - Читала хоть об одном случае поражения Коллекционера от рук... ну, или что у них там бывает, демона?
   - Ну, у нас мало материалов по этой теме...
   - Было бы и много, разницы всё равно нет - пожал он плечами. - Мы не проигрываем.
   Арваниэль недоверчиво подняла бровь.
   - Они же могут, в конце концов, просто задавить количеством!
   Мы с ортанином засмеялись. Метаморфа непонимающе переводила взгляд с него на меня и обратно.
   - У нас нет ограничений по количеству поглощаемых за раз - пояснил я. - Один, десять, тысяча - без разницы. А каждый поглощённый демон увеличивает запас Силы, которую можно использовать для защиты.
   - Но ведь поглощение возможно только на близком расстоянии - не сдавалась девушка. - Что насчёт магов, или, скажем, стрелков?
   - Эти могут досадить - согласился я. - Вообще-то Коллекционер магу не соперник, но с демонами другое дело. Откуда черпают энергию маги Мидгарда?
   - Ну, это же все знают - пожала она плечами.
   - И всё-таки?
   - Из своего тела и окружающей среды. Ну, и из накопителей с источниками...
   - Вот, а демоны - из родной реальности через специальный канал. Некоторые, правда, способны подцеплять его и к источникам в нашем мире, но это редко и ничего не меняет, потому что мы первым делом обрываем их каналы. И блокируем, чтобы не восстанавливали. И это сделать можно в намного большей зоне, чем поглощение... У меня, например, предельная зона - около километра.
   Арваниэль задумалась.
   - Как же тогда демонам удалось захватить этот мир?
   Я пожал плечами и вопросительно посмотрел на ортанина.
   - Тогда обрыв и блокировка были ещё не развиты - пояснил он. - Даже знаков почти не было. Как я понял, они в основном использовали полное поглощение.
   - Жёстко... - пробормотал я. - Бедная планета... Если так, то у них было мало шансов.
   - Полное поглощение... - нахмурилась метаморфа. - Имеете в виду, без сдерживания знаками?
   Ортанин кивнул.
   - Материя, пространство, время... Всё, что есть рядом. Демонов-то оно засасывает, но, даже если вовремя остановиться, ткани реальности изрядно достаётся, что приводит к появлению новых демонических врат. Да и прочие эффекты...
   - В общем, из пушки по мухам - подытожил я.
   - Скорее, гасить огонь огнемётом - возразил он. На мой взгляд, моя аналогия точнее, но спорить я не стал. - К тому же ранние Коллекционеры и Коллекционерами-то не были...
   - Пустотники - кивнула Арваниэль. - А без возможности накапливать Силу теряется половина эффективности...
   - Ладно - вздохнул я - с этим историческим вопросом мы разобрались, так что давайте вернёмся к нашей цели. Мы, кажется, решили побеседовать с местными привратниками?
   - Кланами-привратниками - педантично поправила Арваниэль.
   - Так вот вопрос - не обратил я на это внимания - как будем их искать?
   - А у вас разве нет способов поиска демонов?
   - Есть, конечно. Но только на довольно небольшом расстоянии. А у нас тут целая планета...
   Мы задумчиво посмотрели друг на друга.
   - Ар, может, воспользоваться твоим поисковиком? - наконец, предложил я.
   - Они же специализированые, для поиска памятников культуры - возразила она.
   - Ну, насколько я знаю привычки демонов - заметил я - они и разместятся в каком-нибудь памятнике культуры. Они обожают исторические места, особенно дворцы и замки.
   - А почему? - снова заинтересовалась Арваниэль.
   - Потому что там много всего интересного происходило - пожал я плечами. - Инферналов привлекают негативные эманации, а хаотитов - насыщенность событиями. В общем, попробуй поискать эти самые исторические места вместо магических центров, как раньше.
   Метаморфа кивнула.
   - Только выключите завесу.
   Ортанин засунул руку в левый рукав, и солнечный свет, заливавший поляну, исчез; пейзаж резко помрачнел. Арваниэль, в свою очередь, вытащила из-за пазухи кулон - три капельки в металлической оправе. Интересная, кстати, штука; Арваниэль первая, у кого я видел нечто подобное. Как там называется штука из нескольких металлических колец, вращающихся по разным осям? Гироскоп? Ну, оправы кулона были такими же. А капли в них были именно каплями жидкостей трёх цветов, хотя и походили временами на драгоценные камни. Как пояснила Арваниэль, это многофункциональный инструмент, используемый археологами. Да, чего только не найдётся на Перекрёстке...
   Я с удовольствием принюхался. Эта поисковая магия удивительно приятно пахнет... Арваниэль удивлённо глянула на меня, но молча продолжила поиск.
   - Есть парочка. И не очень далеко - произнесла она через несколько минут, убирая кулон. Ортанин кивнул и снова активировал завесу.
   - Вот и хорошо. Уже вечереет, так что выспимся и с утра отправимся заниматься дипломатией. Возражения есть?
   Мы отрицательно помотали головами и встали с бревна. Я принялся расстёгивать рюкзак; полагаю, остальные делали то же самое. Вскоре палатки были поставлены - собственно, эти продукты какого-то высокотехнологичного мира ставятся за пару секунд, просто я не сразу смог вытащить свою из рюкзака. Арваниэль первой забралась внутрь своего обиталища, а вот ортанин сперва подошёл ко мне.
   - Ты бы присмотрелся к ней повнимательнее... - улыбнулся он. - Интересная девушка...
   - Я и так присматриваюсь - усмехнулся я в ответ. - Только я не очень-то в курсе традиций метаморфов. Рисковать не хочу...
   Он пожал плечами, ещё раз многозначительно улыбнулся и забрался к себе. Я тоже не стал тянуть.
   Сразу заснуть, естественно, не удалось. Впрочем, как обычно... Несмотря на чрезвычайно удобную постель (блин, в какой-то палатке удобнее, чем у меня дома! Нужно будет домой забрать...), я долго ворочался с боку на бок. В конце концов не выдержал и выбрался наружу.
   Неподалёку, поёживась, стояла Арваниэль и со странным выражением смотрела на небо. Тучи к этому времени частично рассеялись, и кое-где виднелись звёзды или краешек луны.
   - Тоже не спится? - негромко произнёс я. Она вздрогнула и резко обернулась.
   - Ох, это ты... - с облегчением произнесла девушка. - Я прямо испугалась... И так страшновато, а тут ещё...
   - Боишься? - понимающе спросил я.
   - Боюсь - со вздохом призналась она. - Всё-таки к клану демонов идти собираемся. Это вам не прогулка в зоопарк... А я вообще не храбрая совсем. Вот Кристана, та да...
   - Не волнуйся - улыбнулся я. - Обещаю взять твою безопасность на себя. Совешенно непозволительно позволить пострадать такой милой девушке...
   Она покраснела, прямо как при нашей первой встрече, а затем неожиданно оказалась рядом.
   - Тогда побудь рядом со мной. Завеса завесой, но я всё-таки боюсь оставаться одна...
   - Как скажешь - согласился я, бережно прижимая её к себе и вдыхая необычный, но приятный аромат её духов.
   В общем, зря только я со своей палаткой возился...
  
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: РАЗВЕДЕНИЕ ДЕМОНОВ В ДОМАШНИХ УСЛОВИЯХ (11)
  
   - Скучно... - пожаловалась Арваниэль. - Может, пока идём, расскажешь что-нибудь?
   Я задумался.
   - В принципе, можно... Правда, история с местной спецификой, так что что-то может быть непонятно. В общем, представь: дождливый вечер, пустая улица, налысо бритый парень куда-то идёт по своим делам...
  
   - Привет, Череп - произнёс незнакомый голос сзади. Череп мгновенно развернулся - на реакцию он никогда не жаловался - и обнаружил позади, где только что совершенно никого не было, столь же незнакомую фигуру. Невысокого роста, лицо под капюшоном, так что рассмотреть его в вечернем сумраке не удавалось.
   - Ты кто такой? - недружелюбно поинтересовался Череп.
   - Заинтересованное лицо - похоже, он усмехнулся. - Твои ночные художества на кладбище привлекли моё внимание. Я бы сказал, бездарно, но с чувством.
   - Какие ещё художества? - набычился Череп. - Какое кладбище? Шёл бы ты, дядя... пока я добрый.
   На этот раз фигура в капюшоне точно усмехнулась и щёлкнула пальцами. Череп, к собственному ужасу, ощутил, что отрывается от земли.
   - Ты... Э... Реально? - только и смог он пробормотать, выпучив глаза. Фигура снова щёлкнула пальцами, и он упал на мокрую землю.
   - В общем, у меня тебе подарок - спокойно продолжила фигура, протягивая Черепу нечто прямоугольное, обтянутое чёрной плёнкой. - С этим твоё представление станет гораздо более ярким... Полагаю, скоро увидимся снова.
   Рука Черепа сама собой протянулась, принимая "подарок", и как только тот оказался у него, фигура исчезла.
   Два дня Череп безвылазно проторчал в своей берлоге, не отвечая на звонки. К концу второго дня он принял решение и сел за телефон.
  
   Воскресенье, ночь, кладбище. Человек двадцать разбойного вида.
   - Братья! - воздевая руки, воскликнул Череп. Впрочем, сейчас он выглядел немного иначе - чёрная мантия верховного жреца, покрытая оккультными символами, придавала ему несколько театральный вид. - Мне было откровение! Сам Князь Тьмы явился мне, чтобы наставить на путь истинный!
   - Череп совсем съехал - лениво заметил парень с чисто выбритой головой и чёрными кругами вокруг глаз своей спутнице с кольцами в нижней губе и в носу. Та хихикнула. Череп, тем временем, раскрыл чёрную книжицу, и, с книжкой в одной руке и церемониальным кинжалом - в другой, начал что-то зачитывать вслух. Перед ним на свёрнутой могильной плите, в кривоватой красной пентаграмме, окружённой горящими свечами, дрожала привязанная чёрная кошка.
   - Быстрей бы уж завязывали с этой лабудой и переходили к интересному - поморщился бритый, хищно поглядывая на свою спутницу; та снова хихикнула. Однако в этот момент через кладбище словно пронёсся порыв холодного ветра, и из глоток собравшихся вырвался дружный вздох: руки Черепа и предметы в них окутались багровым сиянием. Кинжал опустился, брызнула кровь; по лезвию кинжала пробежала дорожка инея. С лезвия - на кошачий трупик, с него - на камень надгробия... Иней покрыл начерченную кровью пентаграмму, но наружу ограничивающего её круга не выходил. Меж тем трупик кошки, похоже, съёживался; ещё... ещё... и внезапно взорвался. Череп отдёрнулся, но замёрзшее кровавое крошево, как и иней, не сумело покинуть пределы круга, в который была вписана пентаграмма. Через несколько секунд крошево растворилось в воздухе, а на его месте появилось НЕЧТО. В толпе раздался истерический всхлип, кто-то попятился.
   - ПОКЛОНИТЕСЬ! - грозно проревел Череп. - ПОКЛОНИТЕСЬ ГОСПОДИНУ!
  
   Понедельник, день, то же место. По кладбищу, принюхиваясь, ходит невысокий парень в очках и время от времени задумчиво потирает подбородок. Через несколько минут подобного осмотра он кивает себе и покидает кладбище.
  
   - Привет снова, Череп - произнёс незнакомый голос сзади. Хотя нет, теперь уже знакомый... - Как я и думал, мы увиделись снова.
   - Что... что вы от меня хотите? - вздрогнув, пробормотал он.
   - Я хочу дать совет. Ты приносишь неправильные жертвы, Череп. Ему не нужна кровь, ему нужно нечто другое...
   - Что? - спросил Череп, поскольку от него явно ожидали этого вопроса.
   - Страх. Приноси ему жертву страха...
  
   Снова кладбище, и снова ночь. Церемония в самом разгаре. "Паствы" явно прибавилась, но атмосфера изменилась. Теперь над толпой довлеет возбуждение, но в то же время напряжённость и страх. Наконец, призыв завершён... НЕЧТО, появившееся в пентаграмме, гораздо больше, чем в первый раз, поэтому и пентаграмма существенно больше размером и начерчена уже на земле.
   - Введите послушника! - торжественно произносит Череп, и его помощники под руки подводят к пентаграмме парня с плотной чёрной тканью на голове. Одним движением ткань сдёргивается, и лицо послушника оказывается прямо напротив того, что заменяет лицо тому НЕЧТО, что ворочается внутри пентаграммы. Послушник открывает рот, но из него не вырывается ни звука; парень обмякает, продолжая смотреть вперёд. НЕЧТО в пентаграмме начинает раздуваться, огонь расставленных вокруг свечей колеблется... и свечи разом гаснут. НЕЧТО грузно вываливается из своей тюрьмы и ползёт к толпе, жадно впитывая визги и вопли ужаса. Кто-то убегает, но большинство, парализованные опустившимся на них чёрным облаком ужаса, неспособны даже пошевелиться. НЕЧТО пиршествует, и безформенная туша распухает и раздувается на глазах.
   - Ну, пожрал и хватит - раздаётся чей-то неуместно спокойный голос. - Так и лопнуть недолго.
   Туша инфернала дёргается, и контуры предметов вокруг словно расплываются. Земля на могилах начинает дрожать.
   - Ну-ну... Не шали! - строго произносит тот же голос, и из-за дерева выходит его обладатель: знакомый парень в очках. Под его одеждой разгорается свет, и всё замирает. Свет окутывает инфернала, и тот начинает растекаться; парень подходит ближе и погружает руку в замершего монстра. Покопавшись внутри, он достаёт на поверхность маленькую статуэтку, повторяющую форму инфернала, и туша незамедлительно растекается, превращаясь в ничто. Парень окидывает кладбище взглядом, задерживаясь на бессознательных телах, хмыкает, и достаёт из кармана сотовый.
   - Алло, милиция? Тут на кладбище что-то странное, похоже, сатанисты...
  
   Арваниэль и Ортанин улыбнулись.
   - История из личного опыта? - спросил последний. - Остроумно.
   - Каждый крутится как может... - улыбнулся я в ответ.
   Демонов на Земле никогда не было много, а на тот момент, когда она стала моей территорией, их и вовсе почти не осталось. Но жить-то мне как-то надо? Надо, разумеется. Вот я и подумал: коров разводят, кур разводят, рыбу разводят, даже жемчужниц - и тех разводят. А демоны чем хуже?..
   Вполне разумная идея, не так ли? С реализацией тоже сложностей не было. Для начала я приобрёл через КП брошюрку "Демонология для чайников". Описанный в ней простейший ритуал призывания не требует ни грамма магических способностей, так что воспользоваться им сможет любой лох, способный точно следовать инструкциям. Конечно, и откликнется на него только какая-нибудь безмозглая мелюзга, но это дело поправимое. Следующим пунктом плана было найти того самого лоха, способного следовать инструкциям, причём такого, которого не жалко. Это тоже оказалось элементарным делом - в наше время сатанистов, к сожалению для общества, но удачно для меня, развелось навалом. Выбрав не самого тупого, я вручил ему слегка подредактированую брошюрку. Нет, описание ритуала я не трогал - просто придал вид настоящей колдовской книги. В итоге мне осталось только проследить за тем, чтобы инфернала как следует откармливали. Проверив место проведения ритуала, я выяснил, что на зов откликнулось воплощение ужаса. Вообще инферналы, как известно, это материализация фобий, маний и отрицательных эмоций. Страх растёт довольно быстро, так что это удачно... Осталось только указать моему "демоноводу", чем тварюшку лучше кормить, и на пару месяцев можно об этом забыть. Пусть откармливает... Очень удобно: не нужно выискивать демонов по всему шарику, и даже всю работу за тебя делают. От меня всего-то и нужно не пропустить момент, когда откормленный демон вырвется из пентаграммы. Нет, сатанистов мне не жалко - сами должны были понимать, с чем связываются. Просто шумихи не хочу. Да и люди могут пострадать - в смысле, нормальные - а я всё-таки не хочу, чтобы это было на моей совести...
  
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: НЕЖДАННАЯ ВСТРЕЧА (12)
   - Ну, что? Они там есть? - спросила Арваниэль. Мы с ортанином кивнули, глядя на возвышающийся впереди, у озера, замок. От необычно выглядящих стен даже на расстоянии доносился запах магии и просто-таки разило Хаосом.
   - Хаотиты, и, похоже, довольно много - заметил Ортанин. - Похоже, мы попали туда, куда надо. Теперь нужно с ними побеседовать...
   - Ар, думаю, тебе лучше побыть здесь - заметил я. - Мы-то ладно, а вот тебе может быть опасно. Будем держать связь через перстни.
   Она кивнула и стала доставать палатку.
   - Ну, пошли, что ли... - обратился я к ортанину. Он поправил рюкзак и без слов зашагал вперёд.
   - Разрушенный мир, называется - проворчал я, отмахиваясь от местной разновидности комаров и отгибая мешающие пройти ветки. - Одно название...
   - Ты бы предпочёл идти по пустыне? - улыбнулся ортанин. Завидую я его постоянно хорошему настроению...
   - Дело не в моих предпочтениях, хотя по пустыне в соответствующем оснащении идти было бы удобнее. Просто кругом обман!
   - Н-да, это точно - согласился он. - Но вторжение было давно, да и бои велись не на всей площади планеты. Из хаотитов, оставшихся победителями, редко кто увлекается бессмыссленным разрушением, а инферналов они наверняка сами перебили...
   - Это всё и так ясно - вздохнул я - но могли бы заодно перебить и комаров.
   - Скажи спасибо, что они не мутировали в какую-нибудь пакость - усмехнулся ортанин.
   - По-моему, уже... Во всяком случае, отпугивающее заклинание они проигнорировали.
   В такой вот манере беседуя, мы приближались к замку. А вот и он... Подойдя к воротам и никого не обнаружив, я принюхался и от души пнул створку ворот. Они пискнули и резко распахнулись.
   - Можно было и повежливее - усмехнулся ортанин. Я махнул рукой.
   - Кто там припёрся? - послышался чей-то заспанный голос. Из башенки у ворот высунулась рогатая медвежья башка. Она осмотрела нас и фыркнула; показалась лапа. Почесав себя за ухом, "медведь" продолжил:
   - Чего надо?
   - Зови начальство! - уверенно произнёс ортанин. - Побеседовать нужно.
   - Ну, позвать-то можно - ухмыльнулся "медведь" - только вы уверены, что оно вам нужно?
   - А это уже не твоё дело - осадил его ортанин. - Зови давай.
   "Медведь" зевнул, продемонстрировав на удивление мелкие зубы, пожал плечами и снова исчез в башенке.
   - Сейчас будет... - донеслось изнутри.
   - Н-да, распустилась охрана... - заметил я. За воротами закрутился смерчик, поднимая пыль и песок с каменной мостовой. Через пару секунд из этого сора сложилось грубо слепленное лицо без ушей.
   - Смотри-ка, кто пожаловал... - глухо произнесло оно. - Пустотники... Или как вас там сейчас называют? Коллекционеры?
   - Этот уже посерьёзнее - заметил я, обращаясь к ортанину. Тот кивнул.
   - Именно - согласился он с демоном. - Мы сюда пришли по хорошему, поговорить, но, если хотите, можем и по плохому.
   - Не вижу пользы - буркнуло песочное лицо. - Только ослаблять клан. Без потерь всё равно не обойдётся... Чего именно вам надо?
   - Ну, мы навещаем историческую родину, а поскольку здесь впервые, решили взять проводника.
   - Проводника, говорите? - переспросило лицо, а затем разразилось скрежещущим смехом. - Смешно, но вы попали именно туда, куда нужно... Хотя на таких клиентов мы никак не рассчитывали...
   Оно снова засмеялось. Мы с ортанином переглянулись.
   - По-моему, я чего-то не понял - заметил я.
   - Думаете, у нас здесь бандитский клан, воспользовавшийся прорывом и оккупировавший кусочек мидгарда? - ухмыльнулось лицо. - Хе... Ну, когда-то так и было, но сейчас у нас лицензированая Перекрёстком турфирма. Могу даже свидетельство показать...
   - Турфирма?! - в один голос произнесли мы с ортанином. Демон снова заржал.
   - Сюрприз, сюрприз! Мы вполне официально устраиваем экскурсии по этому миру. Клиенты наши, конечно, все из Пределов, но можем и вам помочь... В качестве рекламной акции - даже бесплатно.
   Мы с ортанином стояли с отвисшими челюстями и не знали, что сказать.
   - В общем, погодите чуток. Подберём вам экскурсовода... Только в замок не заходите, уж будьте так добры, а то собьёте нам все настройки.
   Лицо рассыпалось, и я покачал головой.
   - Дожили...
   Ортанин согласно кивнул. Больше слов ни у кого из нас не нашлось, так что мы достали из рюкзаков стулья, сели на них, и принялись ждать, погрузившись каждый в свои мысли. Рядом снова возник демон, на этот раз, похоже, другой; я поднял взгляд... и челюсть у меня отвисла ещё сильнее, чем в прошлый раз.
   - Я была уверена, что мы ещё встретимся! - радостно завопила суккуба.
   - А ты... что... здесь делаешь? - сумел-таки выговорить я. Не может быть, блин!..
   - Работаю, естественно. Как я рада-а...
   Она оказалась рядом, прижалась ко мне, свалив на землю, и страстно поцеловала. Затем повторила почти то же самое с ортанином, дезориентированым достаточно, чтобы не успеть среагировать.
   - Это то, что я думаю? - выговорил он, когда суккуба оторвалась от его губ. - Та самая?
   Я кивнул.
   - Меня назначили вашим экскурсоводом! - между тем, жизнерадостно заявила суккуба. - С чего начнём?
   - С самого начала... - пробормотал я.
   Её история оказалась очень простой. Изгнание Митрофаныча выбросило её совсем не в тот мир Пределов, в котором она проживала; в принципе, так обычно и бывает. Но, что имеет значение - как раз в этом мире размещалась цитадель здешнего клана, который в связи с нехваткой персонала набирал сотрудников с опытом обитания в мидгарде. Она и завербовалась... Не, бывают же такие совпадения! Хотя, с хаотитами теория вероятности не работает... Впрочем, именно её нам прислали не случайно - она сама вызвалась, когда узнала, что нужно сопровождать пару Коллекционеров. Как она заявила, "я была уверена, что это ты!"... Выслушав всё это, мы с ортанином расспросили её насчёт того, насколько хорошо она знает планету. По её словам, за прошедший здесь год она успела основательно изучить планету и её историю. Ну, если вспомнить наши прогулки - вполне возможно... Тем более что она, по её словам, как раз рассказывала туристам про вторжение и битвы с Пустотниками. В конечном итоге мы решили, что суккуба нам пригодится, и двинулись за Арваниэлью.
   Завидев метаморфу, суккуба кинулась было и к ней, видимо, желая снова повторить поцелуй, и даже начала менять облик, но затем остановилась и как-то растерянно поздоровалась. Арваниель вежливо поздоровалась в ответ и заметила:
   - Вот, значит, кто у нас экскурсовод... Вы что, уже были знакомы?
   Я вздохнул, а вот суккуба энергично кивнула и тут же начала пересказывать историю нашей встречи. Арваниэль улыбалась, но на душе у меня было неспокойно... Ортанин тоже улыбнулся, но смущённо, и понимающе похлопал меня по спине.
   - Надо же... - покачала головой Арваниэль. - Могут быть и у демона с Коллекционером хорошие отношения...
   - А ночью мы... - начала была суккуба, и я поспешно ответил:
   - Ну, я же говорил, я специализируюсь на инферналах, и хаотитов не трогаю, если они сами не нападают.
   Ортанин усмехнулся в кулак; я сделал вид, что не заметил.
   - Кстати - продолжил я, обращаясь на этот раз к суккубе - ты именем так и не обзавелась?
   - Обзавелась - ответила она, обрывая рассказ (уф!). - Меня сейчас Серваной зовут.
   - Вот и чудненько, значит, Сервана... Мы тут хотели выяснить, действительно ли Коллекционеры происходят из этого мира.
   - Из этого - подтвердила она. - Я поэтому и сама историей так заинтересовалась...
   - Значит, можно считать, что наша экскурсия окончена? - спросил я у ортанина. Он и Арваниэль отрицательно замотали головами.
   - Нам нужны доказательства - заметил он. Повернулся к суккубе. - Можешь отвести нас к исследовательскому центру, где создавали Пустотников?
   - Легко. Но это не очень-то близко...
   - Сколько в километрах? - поинтересовался я.
   - Около шестисот. На соседнем континенте.
   - Что будем делать? - спросила Арваниэль. У ортанина; я снова вздохнул. Вот невезуха...
   - Я предусмотрел подобное - улыбнулся он и снял рюкзак. Расстегнул и стал доставать из него... как я и думал. Большой ковёр-самолёт.
   - Шесть мест, хорошая защита и скорость - заметил он. - Часа за полтора-два доберёмся.
   - Так чего ты его раньше не доставал? - возмутился я.
   - С него невозможно вести поиск - пояснил ортанин. - Вот и приходилось пешочком... А сейчас, когда знаем, куда двигаться, можно и пролететься.
   Он сел на ковёр и приглашающе по нему похлопал. Я сел рядом, а Арваниэль... эх. С другой стороны... Зато суккуба только что не на коленки мне залезла.
   - Кстати - прошептала она мне на ухо - эта Арваниэль... она какого пола?
   Я удивлённо посмотрел на неё, затем на Арваниэль. Потом улыбнулся.
   - А, понял... Она метаморф. Ар, вы же, по-моему, пол тоже менять умеете?
   Она молча кивнула; моя улыбка стекла.
   Летели мы в молчании. Ортанин лежал на спине, закинув руки за голову, и о чём-то размышлял; Арваниэль повернулась ко мне спиной и столь же задумчиво сосала леденец, а я предавался меланхолии, время от времени вяло отбиваясь от наскоков суккубы, для которой время и место, а также ситуация, не имели никакого значения. К слову, когда я намекающе указал ей на ортанина, она только отрицательно замотала головой. И чего она так?
   Хотя, с другой стороны, чего я так переживаю? Подумаешь, тоже мне... В конце концов, не она первая, не она последняя. Хотя и клёвая...
   - Мы уже близко - сообщила суккуба, когда начало темнеть. - Но по ночам там довольно опасно. Я бы посоветовала продолжить путь завтра утром.
   - Так и сделаем - отозвался ортанин. - Сейчас установим лагерь и заночуем...
   С этим мы справились так же быстро, как обычно. Минут десять искали место получше, потом установили палатки, ортанин установил завесу, и готово. Суккуба ни секунды не колеблясь залезла в мою палатку, ортанин - в свою, а вот Арваниэль остановилась и задумчиво смотрела на закат. Я тоже не спешил присоединяться к суккубе.
   - Ещё немного, и я карваль... - задумчиво произнесла она.
   - В смысле? - удивился я. Она вздрогнула и обернулась.
   - Ой, это ты... Опять ты меня напугал.
   - Извини - покаянно произнёс я. - И насчёт этой суккубы...
   - Что насчёт суккубы? - удивилась она. По-моему, искренне.
   - Ну, она сама ко мне постоянно клеится...
   - Естественно - недоумевающе пожала плечами Арваниэль. - Это же в её природе.
   - Так ты не обижаешься?
   - Обижаюсь? - ещё сильнее удивилась она. - С чего ты взял?
   - Ты какая-то отстранённая с того момента, как она появилась...
   - Извини - улыбнулась Арваниэль. - Я просто очень обрадовалась тому, что мы почти у цели, и вся в мыслях об этом.
   Какое облегчение! Словно гора с плеч свалилась...
   - А что значит "карваль"? - поинтересовался я, чтобы что-то спросить - остальные мысли на радостях как-то порастерялись.
   - Карваль? Откуда ты взял это слово?
   - Ты сама только что говорила. "Ещё немного, и я карваль".
   - А-а, понятно... Ну, это означает "у цели". Кстати - она игриво подмигнула - Сервана, кажется, в твоей палатке?
   - Н-ну... - протянул я - я попытаюсь её выгнать...
   - У меня есть другая идея. Как насчёт три-в-одном?..
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: ЦЕЛЬ И СРЕДСТВА (13)
   Вокруг четверых странников, неторопливо бредущих по болотистой местности, звенело облако комаров.
   - Странно... Вокруг кружат, а не кусаются - удивлённо заметил невысокий парень в очках.
   - Ничего странного, вы их отпугиваете - пояснила прижимающаяся к нему очаровательная девушка. - Да, с Коллекционером здесь ходить намного проще... Когда мы здесь ходили, всегда бывали искусаны. В конце концов пришлось создать портал прямо к месту... И то надолго там не задерживались. А вас они боятся...
   Девушка довольно улыбнулась.
   - Хм, перед цитаделью они нас кусали... - заметил парень.
   - Это другой вид - пояснила девушка. - Те нас боятся.
   - И вы что же, не могли комаров отпугнуть? - удивлённо спросила вторая девушка, с заострёнными ушами и пушистой головой. - В конце концов, на что вам магия?
   - Они устойчивы ко всему, что мы на них испытывали - вздохнула первая девушка.
   Взгляды остальной троицы немедленно сфокусировались на окружающем их облаке комаров.
   - Хм... Надо бы поймать несколько штук для исследований - высказала общую мысль остроухая.
   - Думаю, те же эльфы за них неплохо заплатят - согласился очкарик. - Надо же, простые комары, и такой эффект... Но я сразу заметил, что с ними что-то странное. Н-да, сопротивляющиеся магии комары, питающиеся кровью демонов... Жесть.
   - Естественный отбор... - вздохнула держащаяся рядом с ним девушка. - Одних Коллекционеров и боятся.
   - Видимо, с кровью страх впитали - улыбнулся второй парень. Девушка серьёзно кивнула.
  
   - Жалко, что ковёр здесь не действует... - вздохнул очкарик спустя километр.
   - Что поделаешь - развёл руками второй парень. - Ничего, осталось уже недалеко.
   - Давайте устроим привал - предложила Арваниэль, девушка-метаморф с заострёнными ушами. - Вон там удобное место, а будет ли такое дальше, неизвестно.
   - Можно - одновременно согласились парни.
  
   Вопреки моим опасениям, завеса, несмотря на наполняющую окрестности хаотичную магию, выведшую из строя ковёр-самолёт, действовала нормально. Видимо, её создатели учитывали возможность использования в подобных условиях. Мы сидели на сухом пятачке посреди болота и рассматривали странное существо, с любопытством глядящее на нас из-за завесы.
   - Интересно, это местный мутант или хаотит? - задумчиво спросила Арваниель.
   - Какая-то непонятная помесь - ответил я.
   - Это большой зелёный опилкоед - уверенно опознала зверушку Сервана, липнущая ко мне суккуба. - Их здесь много. Мне говорили, что они довольно вкусные...
   Я с сомнением посмотрел на существо, состоящее в основном из широкой пасти с пилообразными зубами.
   - У всех свои вкусы - заметил Ортанин. Суккуба согласно кивнула.
   - Кстати, что конкретно ты хочешь найти? - поинтересовался я. - Понятно, что доказательство происхождения отсюда Коллекционеров, но какое именно? В конце концов, местная турфирма - я улыбнулся - и так может это засвидетельствовать.
   - Не знаю - пожал плечами Ортанин. - На месте разберусь. Вы ведь поможете? - улыбнулся он Арваниэли. Она кивнула.
   - Постараюсь... У нас общие цели.
   - У нас обоих профессиональный интерес к этому делу - согласился он, продолжая улыбаться.
   - Профессиональный интерес? - переспросила суккуба.
   - Она занимается историей искусств - пояснил я.
   - А, понятно... А то мне показалось, что он имеет в виду что-то другое - заметила она.
   Передохнув с полчаса, мы со вздохами двинулись дальше. Дамы, похоже, чувствовали себя неплохо - ещё бы, одна способна регулировать свой организм, другая вообще демон - а вот нам с Ортанином без ковра приходилось несладко. Душно, сыро и топко...
   - Почти пришли - сообщила Сервана. - Руины вон за теми кустами.
   Руины действительно оказались за кустами. Буквально сразу.
   - Иллюзия ваша или осталась от местных? - поинтересовался Ортанин у Серваны.
   - Самопроизвольная - отозвалась демонесса. - Она то появляется, то исчезает...
   Вообще-то для самопроизвольной иллюзия, на мой взгляд, была слишком качественной - пока мы находились по ту сторону кустов, не было заметно решительно ничего. Впрочем, я не специалист...
   Я окинул руины взглядом. Здесь никаких следов болота заметно не было; оно осталось по ту сторону, за кустами и скрывающей руины иллюзией. За остовами трёх когда-то больших зданий впереди проглядывало ещё одно, относительно сохранившееся. На самом деле просто чудо, что хоть что-то уцелело - времени-то сколько прошло, да ещё хаотичная магия... Похоже, здешние хозяева ставили основательно. Дальше вроде бы было ещё одно здание, но остатки стен загораживали обзор. Пять стоящих крестом зданий... Не так уж много. Или от остальных просто ничего не осталось?
   - Тут остались какие-нибудь пакости? - спросил Ортанин у демонессы.
   - Да нет... Раньше тут было гнездо инферналов, но клан их давно вычистил.
   - Этого следовало ожидать, но всё равно жаль... - вздохнул я. - Пойдём, посмотрим?
   Ортанин и Арваниэль кивнули.
   Сервана прошла вместе с нами к стене - вернее, её остаткам - центрального здания и остановилась.
   - Дальше я не могу - сообщила она. - Тут ещё действует барьер против демонов.
   Я покачал головой. Действительно, основательно ставили...
   - А почему вы его не сняли? - это Арваниэль спрашивает. Сервана пожала плечами.
   - А зачем возиться? Там всё равно нет ничего интересного, а экскурсии водить так даже лучше.
   - Ясно. Ну, тогда подожди нас здесь.
   - А может, ты со мной останешься? - игриво поинтересовалась Сервана. В общем-то, предложение неплохое, вряд ли там будет что-то интересное, пока что искать придётся... Но, с другой стороны, исключить себя из числа первопроходцев?
   - Я быстро, туда и обратно - пришёл я к компромиссу. Сервана кивнула.
   - Я подо-ожду...
   Внутри здание сохранилось и вовсе на удивление хорошо. Даже попадались остатки какого-то оборудования... Арваниэль активировала свой археологический амулет и внимательно следила за его показаниями.
   - Ну, что? - спросил Ортанин.
   - Где-то здесь... Но так сразу не найти.
   - Понятное дело - согласился он. - Будем искать...
   - Полагаю, я вам пока что не нужен? - осведомился я.
   - Если что, позовём - усмехнулся Ортанин. - Иди уж...
   Я смущённо улыбнулся в ответ и пошёл обратно.
  
   Мои спутники задерживались. Ну, видимо, всё ещё ищут... В конце концов, этим можно заниматься очень долго.
   - Кстати, Сервана - поинтересовался я - в этом мире инферналы вообще остались?
   - Конечно. В некоторых глухих углах... Клан их специально оставил, мы собираемся открывать сафари.
   - Ну, блин, бизнесмены... - покачал я головой. Суккуба улыбнулась и снова потянулась ко мне.
   В конечном итоге, несколько часов спустя, я всё-таки убедил её оставить меня в покое - по крайней мере, на какое-то время - и заснул. Но ненадолго... Меня разбудил вызов по кольцу.
   - Хей, землянин! Извини, если отрываю - в голосе Ортанина прозвучала усмешка - но ты нам нужен...
   - Сейчас - зевнул я. - Проводника активируй...
   В воздухе передо мной загорелся голубым светом шарик в пару сантиметров диаметром и мелко задрожал, показывая готовность вести меня к цели.
   - Уходишь? - спросила суккуба. Я кивнул.
   - Зовут... Видимо, что-то нашли.
   Следуя за шариком-проводником, я прошёл вглубь здания. За узким коридором, похожим на зону безопасности перед особо важными объектами, обнаружился тёмный провал вниз, на подземные этажи. А здесь всё серьёзнее, чем казалось...
   Видимо, когда-то здесь было нечто вроде лифта, но сейчас о нём не осталось и воспоминаний. Я достал из рюкзака осветитель, и, вздохнув, воспользовался заклинанием левитации. Блин, сколько всё-таки Силы на эту суккубу уходит...
   Шахта спускалась довольно глубоко. Метров на пятнадцать минимум... Это, конечно, не километр, но всё-таки высота примерно пятиэтажного дома. Оказавшись на твёрдой поверхности, я отрубил заклинание и снова последовал за проводником.
   Подземные этажи сохранились ещё лучше. Здесь уцелели двери, и даже надписи на них. К слову, никаких иероглифов или рун, которые так любят авторы фэнтези; буквы скорее походили на латиницу. Проводник уводил меня всё дальше; да уж, вот теперь верю, что это был крупный исследовательский центр...
   Шарик подрос и слегка замигал, показывая, что цель уже близка. Одна из дверей впереди была приоткрыта, и из неё вырывался свет. Я зашагал быстрее.
   В пустой комнате на каменной тумбе лежало нечто вроде кейса с прозрачной крышкой, под которой были видны ряды полупрозрачных пластинок. А с двух сторон от него стояли Ортанин и Арваниэль. Ортанин, как обычно, безмятежно улыбался, а вот Арваниэль напряжённо смотрела на него, не отрывая глаз.
   - Наконец-то ты пришёл - заметил Ортанин. - Мы уж заждались...
   - У вас какая-то проблема? - поднял я бровь.
   - Вроде того - кивнул Ортанин. - Ты бы не мог забрать бокс?
   Он кивнул в сторону тумбы.
   - Понимаю, как это выглядит - продолжил он - но ловушек тут нет, могу продемонстрировать...
   Он глянул на Арваниэль, та коротко кивнула. Тогда Ортанин подошёл к тумбе, поднял бокс, продемонстрировал мне и положил обратно. Хмм... Я нахмурился.
   - Объясните доступно, что здесь происходит - потребовал я. - Я явно чего-то не понимаю.
   - Нуу... - протянул Ортанин, но его перебила метаморфа.
   - Просто мы не доверяем друг другу, и хотели бы, чтобы архив нёс кто-то нейтральный. То есть ты.
   - Архив?
   - История и разработки этого центра - пояснил Ортанин. - Последние выжившие оставили для потомков, если они будут.
   - Полагаю, штука ценная... - пробормотал я. - Почему вы считаете, что мне можно его доверить?
   - Ну, во-первых, и я, и Арваниэль неплохо знаем твой характер - улыбнулся Ортанин. - А во-вторых, ты всё равно не сможешь покинуть этот мир без нас.
   - Почему же? - пожал я плечами. - Я могу договориться с привратниками...
   - Н-да, это я не учёл... - пробормотал Ортанин.
   - Кланом-привратником - одновременно, поморщившись, поправила Арваниэль. - И ты не сможешь воспользоваться их порталом.
   - Шанс есть - возразил Ортанин - но я всё равно не думаю, что ты попытаешься сбежать. Тем более, что ей-то я точно не доверяю...
   Он широко улыбнулся.
   - Ладно - вздохнул я. - И как долго мне хранить этот архив?
   - Вернёмся на Перекрёсток, сделаем каждому по копии, и можешь делать с оригиналом что хочешь - пожал плечами Ортанин. - Хотя я могу предложить за него семь тысяч хрусталей.
   Арваниэль вздохнула.
   - Я могу предложить только пять - неохотно сообщила она.
   - Потом разберёмся - проворчал я и поднял кейс с тумбы. С противоположной от меня стороны на нём оказалась ручка, так что держать было достаточно удобно. - Давайте побыстрее выберемся с этого болота куда-нибудь, где нет помех, и вернёмся на Перекрёсток...
   Эта парочка явно что-то недоговаривала, но я решил, что общая картина и так ясна. Не стоит лезть глубже... Я не страдаю излишним любопытством.
   Болота мы покидали с удвоенной скоростью. Не знаю, что подгоняло моих спутников, а меня - мысли о солидном куше в семь тысяч хрусталей. Прости, Арваниэль, но разница в две тысячи - это слишком много для моей к тебе симпатии...
   Добравшись до места, в котором наполняющая болото хаотичная магия не мешала возврату, я попрощался с Серваной - она сперва расстроенно надула губы, но потом одарила меня роскошным поцелуем, хитро улыбнулась, и исчезла - и мы активировали сигнал возврата. Возвращение прошло гладко, без каких-либо накладок; Ортанин выплатил хозяину бюро перемещений вторую половину гонорара, и мы поспешили в центр копирования. Всем хотелось побыстрее с этим закончить...
   Чтобы ни у кого не было никаких претензий, центр выбрали самый престижный, хоть и недешёвый. Плату внесли вдвоём и Ортанин, и Арваниэль, и через четверть часа каждый из нас стал обладателем архива, а мои спутники - ещё и сертификатов идентичности.
   - Извини, Арваниэль... - заметил я. Она, вздохнув, кивнула.
   - Понимаю...
   - Кстати, Ортанин - заметил я, отдав бокс и получив деньги - если можно, отошли мне инфу про Пустотников, когда переведут... Если, конечно, там она есть.
   - Есть - как обычно, улыбнулся он. - Я тебя не обманывал. Когда будет перевод, пришлю...
   На этом мы попрощались и разошлись, все трое, даже Арваниэль, в приподнятом настроении. Не знаю, куда они, а я - в свой номер в гостинице... Судя по времени, он забронирован ещё на день.
   На следующий день мы с Митькой возвращались на Землю. Когда я попытался связаться с Ортанином и Арваниэлью, чтобы попрощаться, они не ответили на вызов; Митька уныло сообщил, что Кристана тоже не отвечает. Ну что ж... Не судьба. В отличие от Митьки, на меня это сильного впечатления не произвело - признаться, я ожидал чего-то в этом роде.
   Прошло три дня. Дело о Кровавом Ключе не подавало признаков жизни, и я маялся дома от безделья, когда мне позвонил Витька из пункта Контроля Перемещений.
   - Танцуй - сообщил он без предисловий.
   - В смысле? - растерянно пробормотал я.
   - В смысле тебе письмо. Точнее, сразу три письма. А ещё точнее, просто письмо, письмо с бандеролью и письмо с посылкой.
   - Так... - пробормотал я. - Я еду.
   Это действительно не было дурацкой шуткой Витьки. В КП меня дожидалась описанная им почта. Мирами отправления значились некий мир Кириа, Орта и... Делсус. Кажется, я уже знаю, от кого всё это... Я распечатал письмо с Делсуса.
   Она... Это действительно писала Сервана. Если вычесть то, чем она предлагала заняться при встрече, главным в письме было то, что её клан предлагал мне в качестве рекламной акции бесплатное участие в сафари на инферналов. На моём лице расплылась ухмылка. Неужели у меня наступила-таки полоса удач?..
   В отправленной Ортанином бандероли помимо пары строчек "посылаю информацию, которую ты просил" оказался инфошар. Я кивнул. Отлично, дома посмотрю... Осталась только посылка. По логике, она должна быть от последней участницы нашего небольшого приключения... Так оно и оказалось. Я с некоторым трепетом - всё-таки Арваниэль зацепила меня, зацепила... - принялся читать.
   "Здравствуй. Извини, если пытался со мной попрощаться - я не могла задерживаться на Перекрёстке... Почему я тебе пишу? Я хочу извиниться перед тобой за всё. Не знаю, как написать... Я не слишком хороша в написании писем, но я постараюсь.
   С самого начала наша встреча была не случайной. Честно говоря, я не студентка... Вообще-то я младший офицер разведки одного эльфийского государства. Твой друг с Орты, к слову, тоже служит в разведке... Но не буду отступать от темы. Видишь ли, должность у меня больше для галочки, и карьерного роста на ней можно ждать очень долго... Полагаю, ты знаешь, какая выслуга лет требуется у эльфов для повышения. А мне задерживали ещё больше как неэльфу... Единственным, что могло бы помочь, это проведение какой-нибудь успешной операции. Не стану вдаваться в излишние подробности, но я нашла подходящий вариант... К сожалению, без Коллекционера это было слишком сложно, так что я дождалась вашего слёта и выбрала подходящую кандидатуру. Извини, что использовала тебя... Ты мне правда понравился. В качестве извинения посылаю тебе небольшой подарок; пусть он напоминает тебе обо мне...
   P.S. Меня всё-таки повысили до карваля".
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР: КЛИН КЛИНОМ (14)
   В дверь заскреблись и требовательно замяукали.
   - Сейчас, сейчас - вздохнул я, вставая из-за компьютера. - Подожди минутку.
   Я подошёл к двери и открыл её. Кешка пробежал к кухне, зовя меня за собой, потом остановился и обернулся - проверить, иду ли я. Иду, иду, куда я денусь... Этим сомнительным подарком меня "осчастливила" одна недавняя знакомая. Честно говоря, я подозреваю, что сделала она это в отместку за то, что я сделал выбор не в её пользу. В смысле, продал одну вещицу не ей, а её конкуренту... ну, неважно. В общем, в итоге мы расстались, но немного позже она прислала мне Кешку. Как написала в приложенном письме, "чтобы напоминал о ней"... Кешка - это декоративный дракончик, хотя повадками изрядно напоминает обыкновенную кошку. Тем более что и размером соответствует... Хотя на вид - настоящий дракон, только маленький.
   Я прошёл на кухню и насыпал Кешке в миску корма. Он за милую душу хрумкает кошачьи и собачьи корма - создатели сделали этот вид не слишком привередливым. Он, в принципе, и объедками может питаться, но еда у меня всё равно из самобранки, а корма ему нравятся, так что я только иногда перемежаю их другой едой, мясом в основном.
   Покормив Кешку, я вернулся к компьютеру. Я работал, вообще-то... Нет, моя работа не связана с компьютерами, просто интернет помогает собирать полезную для неё информацию. К слову, у меня очень редкая профессия... Собственно, я единственный специалист подобного рода на всей Земле. И часто думаю о том, чтобы оставить её вообще без оных - в связи с ненужностью... Ну не встречаются у нас на Земле демоны! Почти... Только из-за этого "почти" всё ещё и не переехал. Вот сейчас как раз и вожусь с довольно затянувшимся случаем, связанным с одним ритуальным ножом... Но идёт пока туго.
   Кешка снова оторвал меня от компьютера, потеревшись о ногу. Ласки требует... Я нагнулся и почесал его за левым рогом. Он довольно заурчал и полез мне на колени. К слову, он умеет летать, я проверял, но делает это очень неохотно, предпочитая бегать и лазить. Даже по стенам и потолку умеет, как гекконы...
   В дверь позвонили. Кто бы это мог быть? Не Митька же... А кроме него и вовсе некому. Разве что какой проповедник забрёл или коммивояжер... Пойду проверю.
   Человек, стоящий перед моей дверью, выглядел совершенно обычно. Нет, не так. СОВЕРШЕННО обычно. Пожалуй, даже не будет преувеличением сказать, что он выглядел как воплощение обычности. Пройди он мимо, и на него решительно никто не обратит внимания... Я принюхался; ни грамма магии. Профессионал... Такой человек просто не может звонить мне в дверь, так что эта выставленная напоказ обычность должна демонстрировать мне, что ко мне пришёл серьёзный человек с серьёзным делом. Н-да, вот как заморочено... Я усмехнулся и открыл дверь.
   - Ну и? - поинтересовался я, когда он переступил порог. - Вы кто, собственно, будете?
   Он почесал нос, и я п о н я л, кто передо мной. Фирменная фишка агентов Перекрёстка, которую они используют вместо удостоверений. Как именно они это делают - никто не знает, и повторить пока никому не удавалось, так что это лучшее удостоверение личности. Я принюхался ещё раз, но никаких следов магии снова уловить не удалось. Впрочем, он вполне может пользоваться хайтеком...
   - Однако... - пробормотал я. - И чем же моя скромная персона могла заинтересовать разведку Перекрёстка?
   - Может быть, вы всё-таки пригласите меня в дом? - улыбнулся агент. Я вздохнул. Общеизвестно, что с агентами лучше быть вежливым и на всё соглашаться, но я несколько растерялся.
   - Конечно, извините... Пройдёмте.
   Мы прошли в зал и я предложил ему присаживаться. Агент присел на диванчик, осмотрелся и снова улыбнулся.
   - А у вас довольно скромно - заметил он. - Даже контрабанды всего несколько экземпляров...
   Я старался держаться спокойно. В конце концов, серьёзной контрабанды у меня действительно нет - так, пара бытовых мелочей...
   В комнату, переваливаясь с боку на бок, вошёл Кешка. Вот же нашёл момент, зараза... Он, между прочим, и сам является контрабандой. Агент зацокал языком, и Кешка... взлетел, спланировав ему на колени.
   - Про вас много чего рассказывают - покачав головой, произнёс я - но заставить Кешку летать - это отдельное достижение...
   - Милашка - заметил агент, поглаживая дракончика. - Подарок?
   Я кивнул.
   - Только это не милашка, это зараза... Если решите конфисковать, я особо возражать не буду.
   Агент засмеялся.
   - Что вы, как можно. Всё-таки память о девушке...
   - Ладно - проворчал я - я понял, что вы всё обо мне знаете. Переходите уже к тому, чего вы от меня хотите...
   - Ну вот, всё о делах да о делах... - вздохнул агент. - Ну да ладно. Я хочу предложить вам небольшую работку.
   - Непрофильную? - поднял я бровь.
   - Почему же? Профильную. Правда, условия не совсем обычные.
   - Я вас слушаю - неохотно произнёс я. Просто кожей ощущаю неприятности...
   - Вы же в ближайшее время собираетесь на Делсус, верно? По приглашению на сафари?
   Подтверждать я не стал - он и так всё прекрасно знает. Я просто сидел и уныло наблюдал, как предатель Кешка разнежился на коленях агента. Агент немного подождал, убедился, что ничего говорить я не собираюсь, и продолжил.
   - Ну так вот, я бы хотел, чтобы вы ликвидировали обитающих там трёх демонов. Два инфернала и хаотит. Не беспокойтесь - предупредил он мои возражения - я знаю, что вы не охотитесь на хаотитов, но этот агрессивен, так что его ликвидация никак не нарушит ваших принципов. Собственно, с инферналами вы можете делать что угодно, а хаотит нужен мне в состоянии, пригодном для использования.
   - И в чём подвох? - проворчал я.
   - А вот это вам и предстоит выяснить - улыбнулся агент. Он, я погляжу, вообще почти такой же улыбчивый, как один мой знакомый из мира Орта... Тоже агент, кстати, хотя и куда меньшего пошиба. - Не стану скрывать, это дело может быть опасным. Вас устроит оплата в десять тысяч хрусталей и лицензия на провоз и использование бытовой магии и технологий?
   Я подвигал челюстью. Серьёзно, весьма серьёзно...
   - А можно поподробнее?
   - Ну-у... - протянул агент. - Хаотит, о котором я говорил, отщепенец, похитивший у собственного клана результаты исследований в области нового вида вооружений. Поэтому я и говорю, что дело может быть опасным. А инферналы - его подручные.
   - Оригинально... - пробормотал я. - Хаотит, работающий вместе с инферналами - большая редкость...
   Агент кивнул.
   - А что за оружие, неизвестно?
   - Выяснение этого как раз и будет одной из ваших целей.
   - Ко мне вы обратились только из-за того, что я всё равно туда отправляюсь, или были и другие причины?
   Гарантирую, у Перекрёстка есть досье если и не на всех Коллекционеров, то уж точно на достаточное количество. Они вполне могли выбрать кого-нибудь ещё...
   - Ну, у меня были и другие соображения, но они связаны с этим. Впрочем, это не имеет значения, можете мне поверить...
   - Ладно - вздохнул я - чувствую, что об этом ещё пожалею, но я согласен... Остался только один вопрос.
   - Какой же?
   - Куда девать Кешку на время поездки...
   - С этим я вам помогу - улыбнулся агент. - Собственно, это совсем не сложно.
   Он достал из кармана носовой платок и развернул его; там оказались завёрнуты две цветные бутылочки, синяя и зелёная, и свёрнутая бумажка.
   - Средства для погружения вашего питомца в анабиоз и вывода из него - пояснил агент, протягивая мне бутылочки. - Зелёная - погружение, синяя - пробуждение. Здесь - инструкция по применению.
   Я с сомнением посмотрел на бутылки. В голове промелькнул сценарий детективной подставы с нелегальным препаратом... Понимаю, что бред, слишком мелко, но всё равно боязно. Интересно, он сможет спастись, если врубить полное поглощение?..
   Ладно, не буду думать о глупостях. Я взял бутылочки и инструкцию.
   - Прекрасно - кивнул агент. - Информация о демонах вместе с инструкцией к препаратам, а вот ваш задаток.
   Он достал из одежды мешочек с хрусталями. Четыре тысячи... Живём.
   Пока что. Хрен его знает, что за свинью он мне подкинул... Лучше быть слегка параноиком, больше шансов, что пронесёт. А с другой стороны, с такими серьёзными ребятами лучше не ссориться. Выполню работу, и разлетимся...
   - Ну вот, в принципе, и всё - заметил агент, ссаживая Кешку на пол. - До встречи после вашего возвращения...
   Я проводил его на улицу. Агент отошёл от двери, затем остановился и обернулся.
   - Кстати, насчёт вашей мысли... Вероятность - пятьдесят на пятьдесят.
   И, отсалютовав шляпой, он удалился.
  
   Прошло несколько дней; наступила назначенная дата. Через земной пункт Контроля Перемещений я переместился на Перекрёсток и отправился на место встречи с Серваной, знакомой суккубой, которая, собственно, и прислала мне приглашение на сафари. Она ждала меня неподалёку от площади Прибытия. Впрочем, прежде чем отправляться на встречу, я зашёл в один знакомый магазинчик и купил подержаную походную палатку понравившейся мне в прошлом походе модели и ещё пару полезных вещиц типа компресс-стула. Вот теперь можно и идти...
   Когда мне удалось оторвать суккубу от своей тушки и добиться от неё нормальных объяснений вместо недвусмысленных предложений сексуального характера, она сообщила, что переправку берёт на себя её клан. Постоянного портала в Делсус, мир, в котором проходит сафари, не существует, так что придётся использовать временный...
   - Я тебя отведу - сообщила Сервана. - Кстати, до отправления ещё есть часик...
   Она игриво тронула меня пальчиком.
   - Знаю я тебя - проворчал я. - Увлечёмся и всё пропустим. Сафари рассчитано на несколько суток, там всё успеем.
   Она выглядела слегка разочарованной, но возражать не стала и повела меня куда-то на окраину.
   На Перекрёстке нет пустырей, но есть площади. На взгляд несведующего, даже слишком много площадей для города, в котором территория имеет подобную ценность, однако этому есть объяснение. Одна из их функций - временное место для мероприятий. Например, на Тёмной площади собираются некроманты, демонологи, хаотики и подобная публика... Коллекционеры вроде меня тоже проводят там слёты. Нам всем невыгодно снимать для себя здания, тем более что народу собирается столько, что и площади-то не хватает, а что до открытого неба - так погода на Перекрёстке всё равно всегда хорошая...
   Площадь, на которую меня привела Сервана, называлась Гексагональной и служила для магических дуэлей, некоторых обрядов, ритуалов и для открытия временных порталов частными лицами или фирмами, не имеющими собственного участка на Перекрёстке. Как раз наш случай... Ещё на подходе я почуял двоих хаотитов; по мере приближения стали ощущаться и оттенки какой-то посторонней магии.
   Хмм? Рядом с двумя демонами, хаотитами в гуманоидном облике, на стоящих здесь скамьях сидело ещё трое. Высокий эльф в мятой серо-зелёной шляпе с широкими полями; его совершенно не характерый для эльфа мешковатый туристический жилет с выпирающими карманами, вокруг правого рукава которого был обёрнут кнут, излучал большую часть той самой посторонней магии. Столь же неэльфийские штаны стягивал широкий кожаный пояс с бронзовой пряжкой, украшенной пятиконечной звездой. От советского солдатского пояса он отличался разве что тем, что звезда была вписана в круг. Рядом с ним - блин, как это они называются... Забыл. В общем, рядом с эльфом стоял натуральный Кот В Сапогах. Рыжий кот в сероватую полоску, примерно метр двадцать ростом; задние лапы обуты в ботфорты. С узенького пояска свисает короткая магическая рапирка; на голове - шляпа с пером, за спиной - рюкзак. Рядом с этой парочкой почти трёхметровый драконид с парой дуэльных пистолетов на поясе особо яркого впечатления уже не вызывал.
   Любопытная троица рассматривала меня с тем же интересом, что и я - их.
   - Вы тоже на сафари? - поинтересовался эльф. Я кивнул. Н-да... А я-то думал, что из мидгардцев буду один я...
   - Прошу прощения за нескромность, но где ваше оружие? - чистым высоким голосом полюбопытствовал кот.
   Я похлопал себя по груди.
   - Я Коллекционер.
   - То есть? - удивился кот, эльф хмыкнул.
   - Ему оружие не нужно. Он сам себе оружие... - пояснил он. Я кивнул и присел на скамейку, Сервана тут же уселась мне на колени лицом ко мне. Я невозмутимо снял её и посадил рядом. Она тут же принялась строить глазки эльфу, не переставая, впрочем, прижиматься ко мне.
   - Долго ещё ждать? - глухим басом спросил драконид у хаотитов.
   - Ну, вам сообщали время. Впрочем, если последний подойдёт раньше, то можно будет отправляться сразу.
   - А ты говорила, ещё есть час - заметил я, обращаясь к Серване.
   - Так последний раньше и не придёт - пожала она плечами. - Это остальные заранее прибыли...
   Я ещё раз осмотрел присутствующую троицу. Н-да, и кто же этот последний?.. Даже гадать не стану.
   Время шло. Кот встал со скамьи и стал прохаживаться вокруг, драконид раздражённо шипел и постукивал пальцами рук по ногам, эльф достал из одного из карманов книжечку с ладонь размером и принялся читать, совершенно игнорируя суккубу... Хаотиты, к моему удивлению, принялись играть в "камень, ножницы, бумага" на щелбаны. Не, всё-таки я многого о них не знаю...
   Сервана оказалась права. Последний участник появился спустя час. Это оказался сатир ненамного меньше драконида ростом. На косой перевязи через грудь - четыре метательных ножа и бумеранг, за спиной - здоровенный лаброс, двойной топор. Окинув нас быстрым взглядом, сатир приблизился к хаотитам и неожиданно приятным голосом поинтересовался:
   - Ну что, отправляемся?
   - Если все готовы - отозвался один из них, потирая лоб после щелбана второго демона.
   - Наконец-то - проворчал драконид. Эльф положил книгу обратно и встал; я тоже встал. Демоны споро очертили вокруг нашей четвёрки - плюс Сервана - довольно неровный круг; осмотрели творение своих рук, недовольно скривились. Подправили самую кривую часть, после чего сцепили руки... и я упал. Ощущение падения длилось какую-то долю секунды, а затем я обнаружил себя и своих спутников стоящими перед массивными воротами цитадели демонов. Знакомое местечко... Здесь, собственно, и обретается клан Серваны. Демоны, занимающиеся туристическим бизнесом... Скажи кому - решат, что спятил.
   - Итак, уважаемые клиенты, вы прибыли к нашей цитадели! - торжественно объявила Сервана. Ворота открылись, и к нам неспешно вылетело нечто похожее по форме на гигантского ската около шести метров в длину, но без жабер, плавников или чего-то подобного. И вдобавок совершенно плоское, что сверху, что снизу. Примитивный демон, что-то вроде демонического животного...
   - Транспорт подан! - довольно сообщила Сервана. - Пожалуйста, поднимайтесь на борт.
   Я оказался на борту этого, с позволения сказать, транспортного средства, первым. Хотел было достать из рюкзака стул, но из поверхности "ската" выросло довольно удобное сиденье, так что я воспользовался им. Вслед за мной на "ската" поднялись и заняли свои места и остальные.
   - Итак, я озвучу условия. Если кто-то не согласен с ними, сообщите, и мы немедленно вернём вас обратно. Как только мы отправимся, возражения приниматься не будут. Первое. Каждого из вас доставят в отдельную охотничью зону диаметром десять километров. Наша фирма гарантирует наличие в ней от одного до трёх инферналов и обеспечивает барьер, не позволяющий им сбежать. Границу территории вы сможете заметить благодаря свечению барьера. Второе. Через трое суток все охотники независимо от результата охоты будут возвращены к воротам цитадели. Если кто-то закончит охоту раньше, воспользуйтесь одним из сигнальных амулетов, которые я выдам после окончания инструктажа. Учтите, амулеты срабатывают только после окончания охоты! Третье. Возвращение на Перекрёсток будет произведено после общего сбора три дня спустя. Предупреждаю: наша фирма не гарантирует личной безопасности!
   Последняя фраза должна была звучать предостерегающе, однако у Серваны вместо этого получилось многозначительно-двусмысленно. Эльф хмыкнул, глянул на меня и усмехнулся.
   Закончив оглашение условий, Сервана сделала паузу и осмотрела охотников. Возражений ни от кого не последовало; она кивнула.
   - Хорошо. Прошу вас, возьмите сигнальные амулеты.
   В её руке возникли пять гладких пластинок с полпальца длиной; она принялась их раздавать.
   - Для активации амулета сломайте его. Ну что же, мы отправляемся...
  
   Скатодемон оказался неожиданно удобным транспортным средством, ничем не отличающимся от хорошего ковра-самолёта. Быстрый, с ровным ходом, с защитой от ветра... Пожалуй, даже лучше ковра - они здесь плохо работают из-за влияния Хаоса. Этот мирок сильно ему подвержен... Здесь когда-то прошло вторжение демонов.
   До первой охотничей зоны мы добрались всего минут за десять - "скат" сразу взял хорошую скорость.
   - Ваш выход - обратилась суккуба к дракониду, замедляя наш транспорт. Тот, не говоря ни слова, спрыгнул на землю, даже не дожидаясь полной остановки, и исчез в кустах.
   - Удачной охоты! - крикнула вслед ему Сервана, и "скат" снова увеличил скорость.
   Один за другим охотники покидали "борт". За драконидом последовал кот, за ним - сатир, затем - эльф... Мы с Серваной остались одни.
   - Надеюсь, ты не спешишь?.. - томно поинтересовалась она. Я хмыкнул.
   - Ну, в принципе, не очень...
   - Вот и отлично...
   Поверхность "ската" вспучилась, превращаясь в кровать. Н-да... Я же говорю, удобно.
  
   Несколько часов спустя я кое-как сумел отделаться от Серваны, рвавшейся сопровождать меня и на охоте - ей, блин, всегда охота... - и сейчас иду по лесу, следуя указаниям магической карты, оставленной агентом на оборотной стороне инструкции от анабиозатора. Не знаю, почему он не дал мне нормальную... Впрочем, и эта прекрасно работает. Приблизившись к инферналам достаточно близко, чтобы их чувствовать, я сложил карту и остановился. Не стоит спешить, сначала лучше прикинуть, как лучше действовать.
   Главное оружие и защита Коллекционера - поглощение материи. Поэтому нам наиболее опасны четыре типа воздействия: холод, вакуум, гравитация и ветер. С холодом и вакуумом всё очевидно - невозможно поглотить то, чего нет. С двумя другими сложнее. Знак гравитации, по слухам, существует, но я его не встречал; так что от увеличения силы тяжести может защитить разве что полное поглощение - не лучший вариант, прямо скажу. С ветром ещё хуже. Некоторые маги используют ветер в смеси с песком, за счёт высокой скорости движения добиваясь эффекта пилы; но это ещё не страшно, поскольку знак камня не так уж трудно найти, а песок - тот же камень. Хуже, когда маг столь искусен или силён, что может получать режущий эффект от одного воздуха. Да даже взять обычное торнадо... Воздух можно поглотить, но место поглощённого тут же займёт новая порция, а если поглощать непрерывно, то что? Правильно, вокруг образуется вакуум. А дышать-то чем?.. Я не знаю ни одного Коллекционера, которому было бы по силам дыхательное заклинание, так что...
   Инферналы - а их хозяина-хаотита я поблизости не ощущал - в большинстве случаев, вообще-то, не атакуют магией, предпочитая использовать когти, клыки и свои индивидуальные способности. Проблемы это не представляет, но загвоздка в упомянутом агентом оружии. Кто знает, что это такое и чего от него ожидать...
   "Ладно", решил наконец я. "Если инферналы успеют среагировать и воспользоваться этим неизвестным оружием, не буду рисковать и воспользуюсь полным поглощением. Всё равно реальность здесь и так покорёженая... Разом больше, разом меньше, разницы немного".
   Впрочем, две чёрные кляксы-инферналы среагировать не успели, так что в плюсе было то, что не пришлось пользоваться крайней мерой. А в минусе - то, что их каналы энергетической подпитки были заякорены на какой-то артефакт на отдалении. Теперь понятно, как хозяин их контролировал... Но он не мог не заметить обрыв каналов, так что теперь предупреждён о моём присутствии. Это и есть в минусе, если точнее... Ну, по крайней мере я неплохо подкрепился...
   Положив превратившиеся в статуэтки Сущности инферналов в специальный футляр, я быстро обыскал окрестности. Ничего похожего на оружие найти не удалось. Ладно... На нет и суда нет. Я осторожно двинулся в том направлении, куда уходили каналы инферналов. И ведь полное поглощение с хаотитом использовать нельзя - в этом случае от демона ничего не останется, а агенту он нужен... Я покачал головой.
   Эге, я его чую... Хаотит приближался. Хмм... Я могу разрушить его канал, но пока добегу до демона, канал успеет восстановиться. Я остановился и достал из рюкзака простенький амулет сжатия времени. Вместе с туристическими принадлежностями покупал, из самых дешёвых, одноразовый... Сжал амулет - скрученный в трубочку лист какого-то растения - в руке и двинулся дальше. Подойду поближе, амулет действует недолго... Вот, думаю, можно.
   Я активировал амулет... и передо мной в воздухе зависла стрела. Направленная, между прочим, точно мне в лоб... В момент активации амулета она находилась всего в трёх метрах передо мной. Повезло, однако... Ещё бы немного - и могли быть проблемы. Потратив пару секунд ускоренного времени, я рассмотрел, что сама стрела ничего необычного из себя не представляла, но вместо наконечника на ней на осколке стекла лежал абсолютно чёрный полусантиметровый шарик. Что это такое?.. Впрочем, нет времени. Я помчался в направлении, с которого прилетела стрела. Быстрее! Хаотит тоже не идиот...
   Как я и ожидал, почувствовав активацию амулета, демон тоже ускорился. К счастью, я выбрал амулет хотя и кратковременный, но с высокой степенью компрессии, превзошедшей заклинание хаотита. Даже ускоренный, он двигался почти вдвое медленнее меня... Похожий на синюю гориллу демон вскинул арбалет и выстрелил. Я разорвал его канал, обездвижив добычу, и активировал знак "быстродвижущийся предмет" - заклятье демона должно распространяться и на его стрелы - но на всякий случай отпрыгнул в сторону.
   И правильно сделал... Оперение, древко, и заменяющий наконечник стеклянный шарик исчезли, втянутые в моё личное Ничто, но скрытый под стеклом сгусток мрака как ни в чём не бывало продолжил движение, пробив оказавшийся на его пути толстый ствол дерева. Н-да, сегодня мне везёт... Но что это было? Сейчас быстренько закончу с демоном и попробую разобраться...
   Упрятав оставшуюся от хаотита статуэтку в отдельный футляр, я принюхался. Вроде никаких подвохов на арбалете и колчане нет... Я осторожно поднял колчан. В нём оказалось ещё одиннадцать таких же стрел. Стеклянные наконечники слегка отдавали какой-то то ли защитной, то ли ограничивающей магией, но больше я ничего разобрать не смог. Ладно, сдам на Перекрёстке на анализ, вместе с арбалетом...
   Чтобы обследовать свой охотничий участок и выяснить, что больше демонов здесь нет, мне хватило одного дня, после чего я сломал выданную Серваной пластинку. К моему удивлению, на расчищенной поляне, на которую меня перенёс амулет, на надувном матрасике уже лежал, закинув за голову передние лапы, кот в сапогах. Я обратил внимание, что перо на его шляпе поменялось. Заметив моё появление, кот лениво помахал мне правой лапой и засунул её обратно под голову. Н-да... Что я закончил не первым, ещё ладно; но что первым будет он, я не ожидал... Покачав головой, я установил палатку. Ещё два дня ждать, в конце концов...
   Оказавшись внутри, в первую очередь я, чтобы не забыть, отложил одну стрелу из колчана. На анализ... Очень интересно, что это, всё-таки, такое.
   Немного подумав, я отломал наконечник и положил его в один из футляров для сущностей. Колчан с остальными стрелами отправился в дальний угол палатки, с добавкой в виде простенького сигнального заклятья, которое должно сообщить мне, если стрелы как-то проявят себя. На тот случай, если там всё-таки имеется какая-нибудь замедленная пакость... После чего я достал колоду карт и принялся раскладывать пасьянс.
   Прошла пара часов.
   - Прошу прощения, Коллекционер, вы к нам не присоединитесь? - обратился ко мне кто-то снаружи. А, эльф... Я вылез из палатки; точно, он.
   - Что такое? - поинтересовался я.
   - Не желаете сыграть? - предложил он, демонстрируя колоду карт.
   - Я пас - усмехнулся я. Даже поговорка такая есть: "не играй с драконом в шахматы, с кентавром в футбол, а с демоном и эльфом в карты".
   - Не на деньги - усмехнулся в ответ эльф. - Просто чтобы убить время.
   - Если так, то ладно.
   Если он надеется в процессе начать играть на деньги, то я на это не поддамся. А убить время - идея неплохая...
  
   - Как прошла охота? - поинтересовался кот во время очередной сдачи.
   - Нормально - пожал я плечами. - Даже хорошо. Давненько у меня не было сразу нескольких...
   - И как давно? - послышался любопытный голос почти в ухо. Я вздохнул. Сервана...
   - Я не о том - проворчал я. - Два инфернала и хаотит.
   - Хаотит? - переспросил эльф, задумчиво разглядывая свои карты. Я снова пожал плечами.
   - Он напал первым.
   - Всё, что находится в охотничей зоне во время сафари - добыча - сообщила Сервана. - Хотя и странно, что кто-то туда забрёл... Во что играете?
   - Хотите к нам присоединиться? - осведомился эльф.
   - Я лучше просто понаблюдаю...
   Суккуба привычно уселась мне на колени. Стоически вздохнув, я сделал свой ход.
   Ночью она оказалась в моей палатке. Ладно, добыча меня основательно подкрепила...
   Сатир и драконид прибыли только в последний день, около полудня. Мы как раз раскладывали очередную партию - к слову, сменив уже восемь разных игр - когда эта парочка почти одновременно материализовалась на поляне. Причём драконид тут же невозмутимо присел к нашему карточному столику, достав компресс-стул откуда-то из рукава своей просторной рубахи. Эльф столь же невозмутимо сдал карты и на него. К моему удивлению, чешуйчатый даже не спрашивал, во что играем...
   Обратно на Перекрёсток нас отправляли так же, как и с него - два демона, неровный круг, падение... И мы снова стоим на Гексагональной. Эльф протянул нам всем по визитке, прикоснулся двумя пальцами к виску и побрёл вдаль по улице. Кот приподнял шляпу и парой прыжков скрылся вдали, сатир и драконид без каких-либо жестов вежливости разошлись в разные стороны, и в точке прибытия остался один я. Естественно, и я не стал здесь задерживаться, направившись по карте к ближайшему центру анализа. Там у меня приняли наконечник с арбалетом и сказали приходить за результатом через пару часов.
   Сперва я решил просто прогуляться, но затем мне в голову пришла идея поинтереснее.
  
   - Здравствуй, Шамарган - произнёс я, входя в лавку демонолога. - У меня к тебе дело.
   Сидящий за прилавком хоббит поднял одну бровь.
   - Нужно одного хаотита разговорить. Возьмёшься?
   Шамарган пожал плечами, спрыгнул со стула, и подошёл к двери, ведущей вглубь лавки, поманив меня за собой. Хм, в его лавке я был всего пару раз, а уж в лаборатории и вовсе ни разу... Впрочем, ничего особенно интересного там и не оказалось. Массивный шкаф-сейф, металлизированые стены и небольшая, с метр, пентаграмма в полу... Разве что пара странных конструкций по бокам пентаграммы привлекали внимание. Впрочем, у Митрофаныча, другого моего знакомого демонолога, лаборатория хотя и смотрится эффектнее, но на деле - гораздо более низкого класса. Здесь одна металлическая отделка стоит весьма немалых денег... Профессионалы вкладывают большую часть заработка в безопасность.
   Хоббит кивнул в сторону пентаграммы. Я достал нужный футляр, извлёк статуэтку и поставил её в центр. Поначалу ничего не происходило; демонолог стоял, не шевелясь, и смотрел на статуэтку, та так же неподвижно смотрела на него из пентаграммы. Затем она начала дымиться; сперва совсем слабо, практически незаметно, однако спустя пару минут дым превратился в тонкую, но вполне заметную струйку, как от не очень хорошей свечи. Дым сгустился в небольшое облачко, которое приняло форму головы гориллы. Шамарган приглашающе взмахнул рукой.
   - Почему ты пошёл против своего клана? - спросил я.
   - Мне было обещано возвышение - гулким, словно удар по пустой бочке, голосом, ответила голова.
   - Кем обещано?
   - Смертный, очень сильный. Скрывает свою сущность.
   - Что именно ты должен был сделать?
   - Украсть оружие, дождаться в указанном месте преследователя, убить его с помощью оружия. Затем ждать дальнейших инструкций.
   "Агент - уверился я. - Его интрига... Хотя всё равно ничего не понятно".
   - Что это за оружие?
   - Я не знаю точно. Одна из противоположностей Хаоса.
   Я кивнул Шамаргану, и дым рассеялся. Расплатившись с ним, я неспешно побрёл обратно к центру анализа.
   В приёмной мне несколько смущённо сообщили, что в связи с непредвиденными трудностями анализ ещё не завершён. Ну и ладно, зато я у них скидку выбил, двадцать пять процентов... И дисконтную карту на пять процентов. Хотя вряд ли она мне понадобится...
   Ещё через час анализ наконец-то закончили. Наконечник и результат анализа мне вынес представитель фирмы, а не фантом; хм, эта штука оказалась настолько интересной? Хотя, не удивительно... Я принялся читать результат; представитель терпеливо ждал.
   Однако... "Специфические чары на стеклянном шарике требуют дальнейшей расшифровки, но их функцией является сдерживание конденсированой пустоты." Пустота, э? Неудивительно, что поглощение не сработало...
   "При применении в качестве оружия эффект будет подобен воздействию Хаоса. Разница в том, что материя не растворяется, превращаясь в энергию, а вместе с соответствующим "количеством" Пустоты покидает нашу вселенную".
   Очень похоже на нашу способность... Н-да, как я понимаю, остановить такую стрелу может только одно - иссякание пустоты. В атмосфере радиус действия будет не очень большой, но защититься от неё совершенно невозможно, только уклониться. Можно и бога вынести, был бы заряд побольше... Я покачал головой. Если демоны получат подобное оружие, охотиться на них станет опасно... Для Коллекционера эта штука будет поопаснее, чем Хаос.
   А вот в арбалете ничего особенного не было. Обычное оружие, слегка зачарованное для повышения точности и прочности.
   - Мы хотели бы предложить вам продать это - сообщил представитель фирмы, заметив, что я дочитал. - Вас устроит пять тысяч? И если у вас есть ещё такие же боеприпасы, мы купим и их.
   - Восемь - произнёс я.
   - Идёт - согласился представитель. Блин, продешевил... Ладно, и так восемьдесят восемь тысяч. Это много... Хотя, пожалуй, ограничусь круглым числом. Оставлю одну себе на всякий случай...
   Я расстегнул рюкзак и зарылся в его содержимое. Колчан я засунул туда ещё днём раньше, убедившись, что он совершенно инертен. Так, где же он...
   Колчана не обнаружилось, несмотря на все мои усилия. Я закрыл глаза и глубоко вздохнул, изо всех сил сдерживаясь, чтобы не выматериться. Спёрли! Мои восемьдесят тысяч! Не припомню такого облома за всю жизнь... За все пятьдесят лет ТАК меня не имели.
   - Извините - выдавил я сквозь сжатые зубы - но меня обокрали.
   - Искренне сочувствую - разочарованно произнёс представитель. - Для нас это тоже неудачно...
   Уныло топая в КП (ближайшим путём, через парк), я пытался утешить себя тем, что восемь тысяч - это тоже очень неплохо. Плюс гонорар агента, да еще три демона... Хотя хаотита и придётся отдать.
   Однако пессимизм, злорадно потирая ручки, тут же сообщил, что ещё неизвестно, чего можно ждать от этого агента. Одна из их общеизвестных черт - то, что они всегда держат слово, но это ещё ничего не значит. Он вполне может, к примеру, заплатить, а потом устроить мне... да хотя бы несчастный случай. В конце концов, безопасности мне гарантировано не было...
   - Здравствуйте - отвлекая от мрачных мыслей, послышалось рядом. - Удачная встреча, не правда ли?
   Я медленно обернулся. На скамейке в метре от меня, обмахиваясь шляпой, сидел объект моих размышлений.
   - Будете смеяться - заметил он - но она действительно случайная. Но я не возражаю закончить наше дело здесь и сейчас.
   Он похлопал по скамейке рядом с собой. Я неохотно присел.
   - Могу я получить моего демона? - осведомился он. Я поставил рюкзак на дорожку и достал футляр.
   - Вот ВАШ хаотит - буркнул я. Агент хмыкнул.
   - Да не расстраивайтесь вы так из-за этих стрел! Я не возражаю их компенсировать. К слову, вы сильно продешевили... Компания была готова заплатить до двадцати пяти тысяч за экземпляр.
   - Я и сам знаю, что продешевил - проворчал я. - В том числе и с вашим поручением. Зачем ещё сильнее нервы-то трепать?
   - Надеюсь, это успокоит ваши нервы - усмехнулся агент, протягивая мне безразмерный мешочек хрусталей. Мамма миа... Он не шутил. Там действительно оказалось восемьдесят шесть тысяч - шесть оставшихся по договору, плюс восемьдесят за украденные стрелы.
   - Чувствуете себя лучше? - поинтересовался он, продолжая улыбаться. - А вот обещанная лицензия...
   - Готов поспорить, кража стрел - тоже ваша работа - проворчал я.
   - Благодарю вас за сотрудничество - произнёс агент, вставая. - Уверяю вас, ваши усилия пошли на благо. Возможно, я ещё воспользуюсь вашими услугами...
   Он слегка склонил голову и неспеша побрёл прочь, быстро исчезнув за кустами.
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР: ТРУДОВЫЕ БУДНИ (15)
   Мужчина отчаянно бежал по тёмному коридору. Он точно помнил, что в нём было не больше трёх метров...
   Но сейчас человек, задыхаясь и держась только на ужасе и отчаянной надежде, бежал и бежал, но никак не мог добраться до двери, виднеющейся впереди, в конце такого короткого и такого бесконечного коридора. Сердце отчаянно колотилось, лёгкие разрывались, ноги налились свинцом... Где-то на краю слышимости чудился насмешливый смех, отнимающий силу воли. Человек стиснул зубы, мотнул головой, и прыгнул вперёд. Ведь совсем немного! Спасение так близко...
   И... этот рывок наконец-то приблизил дверь. Больше того - она начала открываться, впуская в тёмное помещение бледный свет луны, окаймляющий тёмный, но несомненно человеческий, силуэт. Человек выкрикнул бы незнакомцу предостережение, но дыхания не хватало. Ещё шаг... и бьющий из щели со спины обманчивый лунный свет немыслимым образом осветил лицо стоящего перед дверью.
   Это был конец. Человек понял это мгновенно, как и то, что с ним просто играли, маня последней, ложной надеждой. Погасшими глазами он смотрел в мёртвое лицо стоящего перед ним - одного из четверых коллег, с которыми таким далёким вчерашним днём он пришёл в этот проклятый дом...
   Безглазое лицо на полуотрубленной шее широко ухмылялось. Правая рука мертвеца поднялась, и он поманил пальцем стоящего перед ним. Из рукава выползла струйка тьмы, и, обернувшись вокруг руки мертвеца, потекла к ещё живому. Блаженное беспамятство поглотило его, и он уже не видел, как змеистая тьма дёрнулась в сторону, как рассыпался в прах мертвец, и как в дверь вошла ещё одна фигура - на этот раз живая.
  
   Вообще-то я уже некоторое время наблюдал за происходящим, не позволяя угнездившемуся в доме инферналу обнаружить себя и терпеливо дожидаясь, пока он выжмет из бедняги журналиста весь страх, какой сумеет. Впрочем, позволить высосать из него жизнь я всё же не собирался - небольшая добавка Силы человеческой жизни не стоит. Поэтому в решающий момент я сбросил маскировку и шагнул в дверь. Видимо, инфернал сразу почуял опасность, поскольку бросил свою марионетку и попытался бежать; однако, разумеется, это в мои планы никак не входило. Я активировал отсечение, обрубая его связь с Кровавым Ключом и домом, не позволяя бесследно раствориться в нём, и принялся тянуть. Стягивающиеся изо всех щелей струйки тьмы свивались в висящий на уровне моей головы клубок, извиваясь, как многоножки. Выглядит довольно аппетитно... ну, в моём смысле. Я протянул руку, активируя знак, и клубок тьмы начал таять. Немного подождав, я засунул руку в ядро инфернала; пара секунд, и в моей руке лежал морщинистый серый шарик, похожий на... н-да, даже не знаю, на что. Я достал из кармана подготовленный заранее изолирующий футляр, и вложил туда Сущность инфернала. Так... Работа окончена, осталось только прибраться. Я бросил взгляд на журналиста, и, поморщившись, создал простенькое заклинаньице, которое должно сберечь его от безумия. По идее... Моя магия - штука не слишком надёжная. Особым человеколюбием я не отличаюсь, но кое-что ещё для него сделаю, в конце концов, родственники оплатили. Где тут трупы?.. Если их оставить, полиция наверняка повесит на и так уже пострадавшего беднягу ещё и множественное убийство, а так - нет тела, нет и дела...
   Закончив чистку, я достал сотовый и позвонил в полицию и нанявшим меня - не совсем по своей воле, правда... - родственникам журналиста, после чего поспешил скрыться. Убравшись от дома на достаточное расстояние, я задумчиво посмотрел на доставшийся мне трофей. Каменный нож зловеще поблёскивал под лунным светом. Кровавый ключ, инструмент для призывания инферналов... Опасная штучка. Митрофанычу его загнать, что ли?..
   Или?..
  
   Андре дрожащими руками вскрывал посылку. Наконец-то пришло... Наконец-то он сможет провести ритуал как следует! Жертвенное животное уже было приготовленно, дожидаясь своего времени в подвале, оставалось только дождаться последнего инструмента. И вот он, наконец, прибыл... Яростно раскурочив обёртку, тощий неопрятный парень с бешеными глазами извлёк наружу заказанный товар... и удивлённо вздохнул.
   - Да это же... настоящий... - пробормотал он. Вместо заказанной им дешёвой подделки под ритуальный нож - относительно дешёвой, заплатить пришлось не так уж мало, напомнил он себе - в упаковке лежал нож из черного камня с красными, похожими на кровь прожилками. Андре даже показалось, что прожилки шевелятся... Каменный, но очень острый, в чём он тут же убедился, потрогав лезвие. Капля крови из пореза мгновенно впиталась в камень, но охваченный странным возбуждением Андре не заметил этого, как и протянувшихся в доме тоненьких струек тьмы...
  
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР: ЦЕННЫЙ РЕСУРС (16)
   Толпа монстров зажала меня в угол. Ресурс силового щита иссяк секунду назад, огненные пули тоже вот-вот должны были закончиться... Оставалось только идти на прорыв с надеждой на удачу. Поливая огнём всё перед собой, я рванулся вперёд... и тут зазвонил телефон. Я неохотно поставил игру на паузу и протянул руку к трубке.
   - Привет, землянин - послышался в трубке знакомый жизнерадостный голос. - Узнал?
   - Ортанин? - уточнил я.
   - Точно. Звоню с Перекрёстка, чтобы втянуть тебя в очередную авантюру.
   Да, хорошо иметь продвинутую маготехнику... Впрочем, мне всё равно звонить некому.
   - За хорошую плату - всегда готов - хмыкнул я. - Что на этот раз?
   - Мне тут предложили работу, но я сейчас занят, так что вспомнил о тебе. Если ты свободен, тебе пошлют вестника.
   - Нормуль - согласился я. - Буду ждать.
   - Хорошо, тогда удачной охоты.
   - И тебе того же.
   Он положил трубку. Смотри-ка ж... Вполне возможно, что Ортанин снова, как и в прошлый раз, преследует какие-то свои интересы, но клиент с Перекрёстка никогда не помешает. С земными деньгами у меня, в принципе, всё нормально - крышевание местных колдунов и использование мелких магических трюков могут быть довольно выгодными - но хрустали, унивалюта нашего Перекрёстка, лишними не бывают. Хорошо, в общем.
   Я вернулся к игре, но настрой уже был сбит и прорыв не удался. Вздохнув, я двинулся на кухню. БАМС! Нога за что-то запнулась, и я растянулся на полу.
   - Кешка, зараза! - прошипел я, успев увидеть только мелькнувший за дверью хвост удирающего дракончика. Я собрался было броситься за ним, но, как только поднял голову, обнаружил нечто более важное. В воздухе на высоте моего роста парил чей-то глаз размером с кулак. Поймав мой взгляд, он пару раз моргнул, и превратился в белую четырёхгранную пирамидку с изображёнными на трёх передних гранях ртом, глазом и ухом. Рот открылся, и я услышал голос.
   - Здравствуйте, Коллекционер. Меня направил к вам ваш знакомый с Орты.
   Я кивнул, вставая. Однако, быстро вестник прибыл... Видимо, у Ортанина уже всё было обговорено.
   - Что у вас за предложение?
   - Нам... Мне необходимы пара десятков Сущностей демонов.
   - Ничего себе! - невольно вырвалось у меня. - Мне неважно, зачем они вам, но я не думаю, что смогу продать больше двух штук, максимум - трёх.
   - Этого не нужно. Я могу отправить вас на обильные поля для охоты.
   - Считайте, что я уже заинтересовался - заметил я. - Можете подробнее?
   - В общем-то, я уже всё сказал. Если вы соглашаетесь на эту работу, я отправляю вас на место, вы отлавливаете не меньше двух десятков демонов, желательно хаотитов, и я покупаю их по рыночной стоимости.
   - Я не охочусь на хаотитов... - вздохнул я.
   - Инферналы тоже подойдут, хотя хаотиты всё-таки предпочтительнее. Вы согласны?
   - Идёт - кивнул я. - Когда и откуда отправляться?
   Вместо ответа из задней части пирамидки стал быстро выдуваться пузырь, похожий на мыльный; за какую-то секунду он раздулся так, что заполнил всю комнату - радужные стенки легко проходили через предметы и через меня - и лопнул.
   - Та-ак... - мрачно протянул я. - Мы так не договаривались...
   Впрочем, ответа я не дождался. Отправив меня в эти, так сказать, обильные поля для охоты, вестник исчез - скорее всего, истратил весь ресурс на открытие портала - оставив только медленно падающий лист бумаги. Я подхватил его и пробежал взглядом; там оказалась всего одна строчка, "Поторопитесь, у вас не больше двух часов".
   - Это ему обойдётся в дополнительную плату... - проворчал я и принюхался. Очевидно, я находился в Инферно - разило отчаянно, так что спутать просто невозможно - однако я пытался понять местонахождение не своё, а ближайшего демона. Был бы на моём месте кто-то другой, их бы уже собралась целая толпа; однако, почуяв, кто к ним пожаловал, эти твари попрятались кто куда. Ну что ж... Начнём отлов на время. Я ухмыльнулся, активировал отсечение, и зашагал в том направлении, где запах инферналов был особенно силён.
   Окружение выглядело так, словно я находился в чьих-то кишках; Инферно никогда не могло похвастаться приятными пейзажами. Впрочем, это меня не волновало. Проходя мимо одной из стен, я, не останавливаясь, запустил руку в подрагивающие складки (противно, конечно, но с моей профессией на такие мелочи быстро перестаёшь обращать внимание, а защита у меня имеется) и извлёк оттуда мелкого инфернала в виде гусеницы с головой, отдалённо похожей на человеческое лицо. Поскольку футляров я с собой не захватил, Сущность инфернала пришлось засунуть просто в карман. Одежду всё равно менять придётся... Её проще уничтожить, чем высасывать из неё впитавшиеся эманации. Хотя, возможно, Митрофанычу она сможет пригодиться - эти демонологи любую пакость могут ухитриться использовать с толком...
   Всё так же продолжая двигаться к дальнему концу окружающей меня "кишки", я выцепил ещё одного столь же мелкого инфернала ногой из пола. Что ни мошка, всё Силы крошка... Ещё одного, бесформенную тень с зубами, придавил той же ногой при попытке к бегству. Ну, мелочь, конечно, тоже пригодится, но хотелось бы и крупной дичи наловить... Я целеустремлённо зашагал вперёд. Размеры Инферно, как правило, довольно ограниченны, так что, если поспешу, у меня есть шанс зажать крупную дичь в угол.
   Помимо мелких демонов, здесь никого не было. Неудивительно... Души в Инферно в подавляющем числе случаев надолго не задерживаются. Вернее, для них пребывание в преисподней может растянуться на целую вечность, но для посторонних продолжительность их здесь пребывания - не больше нескольких мгновений; а так как количество Инферно чрезвычайно велико, застать здесь чью-то душу весьма проблематично, даже если бы я мог их видеть. Инферналы моментально выгрызают из душ всю ту мерзость, которая, собственно, их и составляет - инферналов, в смысле - и души немедленно улетучиваются. Кто куда... Кто на восстановление, кто на перерождение, кто в свободные странствия, ещё куда-то... К слову, души и попадают-то сюда, в основном, добровольно, пусть даже сами этого и не осознают. Хотя, сами души ничего осознавать и не могут - чтобы осознавать, нужен разум... Насколько я помню, те, у кого сохраняется совесть, попадают в Инферно, очищаются - весьма неприятная процедура, весьма... - и получают новую попытку. Если душа не проходит через подобные чистки, то накопившийся негатив со временем превращает её в инфернала, а то и что похуже... Хотя последнее - это цитата, воплощение которой представить на практике я не в состоянии. О, ещё один инфернальчик!..
   Когда я добрался до конца "кишки", он оказался закрыт, плотно стянут. Я ударил по закрытому проходу Силой отловленных по пути инферналов; в ответ пространство вокруг меня начало сжиматься. Я довольно улыбнулся: контролировать континуум Инферно, пусть и ограниченно, могут только высшие инферналы, а это уже вполне достойная дичь. Правда, они могут даже представлять некоторую опасность, зато и "доить" их можно, в отличие от мелочи, довольно регулярно... А эти, похоже, не из последних - сообразили не пытаться сходиться со мной в схватке, а просто выдавить из своей реальности. И у них это вполне может получиться... Ну что же, значит, рискну.
   Я жахнул по закрытому проходу, что называется, со всей дури, Силой отловленных по пути Инферналов, добавив и из своих запасов. Если успею пробить проход и добраться до местных владык, это окупится; ну, а если нет - значит, не повезло...
   Слой "кишки" испарился под моим натиском. Ещё удар... На третий, когда пространство вокруг меня уже стало опасно нестабильным, в стене образовалось отверстие, в которое я поспешил нырнуть. Всё... Этот минимир, сектор Инферно, я, пусть и частично, но покинул. Так что выкидывать меня, как минимум, придётся по-новой. К тому же в том секторе инферналов не осталось, так что, когда его окончательно покину и я, он прекратит существование.
   Голова прошла легко, а вот с плечами оказалось сложнее.
   - Привет этой стороне - ухмыльнулся я, когда мне в лицо прыгнул какой-то дурной инфернал в виде челюстей с растопыренными во все стороны острыми кривоватыми зубами. Оказавшись у моего лица, он попал в активную зону поглощения и осыпался мелкой пылью.
   Пока я извивался, проламывая рассыпающуюся при контакте с активной зоной повреждённую "кишку", я не забывал осматриваться и принюхиваться; поэтому, выбравшись из закрывшейся за мной дыры, уже знал, с кем имею дело. Собственно, даже представлял, где их нужно искать. Три высших, воплощения лжи, предательства и боли...
   Продолжая отлавливать мелочь, я двинулся в нужном направлении, одновременно быстрее и осторожнее, чем в "кишке". Инферналы, в среднем, существенно слабее хаотитов, и атаковать, как правило, способны только напрямую, клыками, когтями и что там у них ещё бывает. Но зато они гораздо коварнее и изворотливей, во всяком случае, высшие. И, как ни странно, представляют нам, Коллекционерам, большую угрозу. Каждый высший инфернал представляет собой концентрированую, материализованую негативную эмоцию, или чувство, и, в отличие от мелочи, из которой начинают своё развитие, обладают разумом и чем-то вроде домена. Их "доменами" являются те самые эмоции, из которых они состоят, и они могут даже контролировать души, для которых данная эмоция является основной. Правда, только если её в душе накопилось достаточное количество, но его они способны и увеличивать из своих запасов. Проблема в том, что почти никто из нас - я имею в виду смертных в целом - не знает, какая из них - эмоций - для каждой личности основная, и сколько уже накопилось... К сожалению, эти сволочи способны влиять даже на Коллекционеров, накачивая своим негативом, а затем убивая доведённых до недееспособности. Спасает то, что процесс этот не мгновенный, так что, если действовать быстро, можно справиться и со "своим" высшим, а также то, что они тоже не сразу распознают слабость - в Коллекционерах. А сбросить потом постороннюю нагрузку - дело техники... Есть куча способов.
   Пространство снова начало искажаться. Нужно срочно найти хотя бы кого-то из местного триумвирата... Потеря даже одного если и не сорвёт их усилия, то хотя бы замедлит их.
   Есть! Я резко остановился, оставляя борозды в бурой массе под ногами, и прыгнул в сторону, выбрасывая руку в сторону пустого места - ориентируюсь по запаху. Цап! Похоже, мне попалась Ложь... Не слишком сильная, иначе не удалось бы так легко обнаружить.
   Стоило мне поймать и начать поглощать его, как он проявился. Данный образец выглядел как красивый мужчина средних лет, в хорошем костюме и с лицом, вызывающим доверие. Однако по мере поглощения его тело распадалось, с него опадали частицы, на лету превращающиеся во всякую пакость вроде мокриц и опарышей. Даже мне неприятно... Впрочем, я покончил с ним быстро. Повлиять на меня инфернал не смог, особо лживым существом я не являюсь.
   Искажение замедлилось, но, к сожалению, с Ложью я провозился всё-таки достаточно долго, чтобы потерять запахи Боли и Предательства. Зато обнаружил воплощение предательства низшего порядка, за которым и погнался, не теряя времени на сожаления. И в этом направлении тут же обнаружился след - в смысле, запах - Боли. Один сдал другого, вполне в манере предательства...
   Внезапно моё тело закололо и защипало во множестве мест. Твою мать... Боль стремительно нарастала, зрение начло расплываться. Но я - тёртый сухарь... И свою слабость уже знал, так что и меры противодействия давно продумал. Боль - штука, наверно, самая быстродействующая, но и противостоять ей, пожалуй, проще всего. Я прикусил край носимого на левой руке браслета. Одна из капсул в виде бисеринки лопнула, и на слизистую рта брызнуло обезболивающее мгновенного действия. Вызываемая инферналом боль имеет сверхъестественную природу, так что подобное обезболивающее полностью её снять не сможет, но вот притупить её ему вполне по силам. А это - драгоценные секунды...
   Я с силой втянул ноздрями... нет, не воздух, но его иллюзию, содержащую эманации инфернала. Да! Высоко прыгаю, приземляясь на одну ногу, которая по бедро погружается в здешнюю бурую грязь и упирается в нечто более твёрдое. Очередным выбросом Силы разбрасываю грязь, под которой обнаруживается однорукий и одноглазый старик, покрытый шрамами и язвами. Впрочем, самая большая язва расползается от моей ноги, попавшей ему в лицо. Снова весьма неаппетитное зрелище, но что поделать - инферно...
   Покончив с Болью, я понял, что успел заполучить слишком много его подарка, чтобы продолжать в том же духе. Боюсь, пора возвращаться... Сколько демонов я уже отловил?
   Оказалось, считая двух высших, у меня ровно двадцать одна Сущность. Распихать их по карманам, да ещё так, чтобы не вываливались при беге, само по себе оказалось непростым делом... Но по договору с меня полагается не меньше двух десятков, а высшего отдавать, даже за деньги, совсем не хочется. Не каждый день такой улов выпадает... Я попытался поймать ещё хотя бы одного, но обнаружил, что с дрожащими ногами это проблемно. Тем не менее, я не переставал пытаться, пока кровавые своды и бурая грязь не расплылись перед моими глазами и я не обнаружил себя в пустом белом помещении. Что ещё за?!..
   Впрочем, вскоре выяснилось, что всё, в принципе, нормально. Исторжение из Инферно выбросило меня в карантинной зоне какого-то исследовательского центра. Собственно, руководитель этого центра меня и нанял. Излишне объяснять, что это была не Земля, однако это оказался и не Перекрёсток, как я сперва подумал.
   После нескольких часов проверок и очищений меня посетил клиент. Лицо он скрывал маскзаклятьем, голос тоже подделать не проблема, однако раз платит - значит, клиент. Заплатил он действительно вполне честно и даже щедро, включая и плату за высшего и даже компенсацию за внезапную переброску, однако ложкой дёгтя оказалось известие о том, что некоторое время я буду вынужден пробыть на данной базе. На моё возмущённое заявление о том, что у меня дома Кешка некормленный, клиент - будем считать, что это он, хотя всё возможно... - вежливо извинился, сказал, что ничего не поделать, и обещал компенсацию, если с Кешкой что-то случится. Поскольку мир этот, как он объяснил, ненаселённый и вернуться самостоятельно мне будет весьма проблемно, мне пришлось согласиться.
   Обходились со мной, впрочем, вполне неплохо. Снабдили комнатой с самобранкой среднего класса (гостиничной), футляром для последнего оставшегося у меня трофея той охоты, и даже маговизором с приёмом каналов Перекрёстка.
   Пробыл я здесь две недели. Местные, в общем-то, особенно не скрывались, это только главный их был слегка двинут на безопасности... Так что я быстро выяснил, что данное учреждение разрабатывает основанную на использовании демонов энергетическую установку, и, похоже, вполне успешно - по крайней мере, задерживать меня здесь планировали только до намечающегося в ближайшее время успешного запуска установки. А купленных у меня инферналов собирались использовать для её вывода на полную мощность. В суть всего этого я не вник, но у меня сложилось впечатление, что это нечто вроде магического аналога атомного реактора - во всяком случае, по сочетанию опасность-эффективность.
   В конце концов меня прямо во сне вернули домой, так что я даже не заметил перехода - просто заснул на базе, а проснулся у себя дома, и первой мыслью было, что нужно ставить защиту от всякого рода порталов.
   Хотя нет, вру... Первой мыслью было проверить, как там Кешка. Конечно, он та ещё зараза, но всё-таки напоминание о девушке...
   Кешка обнаружился спящим на самобранке. К моему удивлению, он прилично набрал вес. Вот те на, а я-то ожидал, что он отощает... Секрет раскрылся через несколько дней, когда я обнаружил в инете статью о неопознанном существе, проникающем в дома в моём районе и похищающем еду. К счастью, он сумел ни разу не попасться никому на глаза.
   - Н-да, Кешка - заметил я вслух, усаживая дракончика себе на колени и принимаясь его поглаживать - ты поднялся в моих глазах. Прямо как я - даже если выглядишь безобидно, вполне способен о себе позаботиться...
  
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР: ВСЕ ИГРАЮТ РОЛИ (17)
   - Отлично, что ты позвонил! - радостно заявил Антон. Вообще-то его зовут Натан, но все называют Антоном, и я не исключение. - Есть дело.
   - Что-то нашёл?
   - Вроде того. Давай лучше встретимся, не хочу по телефону.
   - У тебя?
   - Это оптимально.
   - Хорошо. Скоро буду.
   Я положил трубку. Хм... Если он действительно что-то нашёл, это хорошо. Антон - серый археолог от магии. Серый потому, что продаёт только часть находок; часть из них он использует для своей докторской, а некоторые даже дарит музеям. Казалось бы, чего интересного можно найти в такой провинции, как наша Земля? И тем не менее, за прошедшие с его визита пять лет Антон ухитрился отыскать столько артефактов, что хватило бы на средний музей. Артефактов в том смысле, в котором используют это слово археологи; хотя все его находки и магические, но их магия, как и вся она у нас, в большинстве случаев едва заметна. В основном его находки представляют культурно-исторический интерес. Какой интерес в этом мне? Ну, дело в том, что я помогаю их сбывать - за процент, разумеется. Так уж получилось, что на Перекрёстке у меня есть знакомые, которые интересуются такими вещами и готовы платить хрусталями. Тоже коллекционеры, как и я, хе... Хотя и другого толка, разумеется.
   В общем, поскольку я никогда не упускаю возможность заработать хрусталей, я быстро собрался и отправился на встречу. Минут через тридцать я уже был у Антона дома и потягивал гостеприимно предложенный мне чай.
   Хозяин дома чрезвычайно походил на человека. Впрочем, если присмотреться сквозь простенькую маскировку, можно было заметить, что в его глазах двойные зрачки; не знаю уж, зачем природе было так усложнять орган зрения... Ещё его запах слегка отличался от человеческого, но нормальный человек этого не почувствует, а животных он не раздражает, скорее привлекает. Называется его вид "Гарх", и основные отличия от людей скрыты под одеждой. К примеру, отсутствие пупка - они яйцекладущие... Впрочем, сейчас, в одежде, он выглядел как приятный черноволосый парень среднего роста.
   - Ну, так что такое? - поинтересовался я, допив чай. Раньше спрашивать не было смысла - одна из традиций его народа...
   - Похоже, я нашёл серьёзный схрон - с довольной улыбкой сообщил Антон. - Уверен процентов на восемьдесят. Но, судя по тому, что удалось расшифровать, он охраняется.
   - Подозреваешь, демон?
   Он кивнул. Ну, да... Демоны - отличные сторожи магических сокровищ по принципу "не доставайся же ты никому".
   - Мне, сам понимаешь, с демонами связываться не с руки, зато тебе - сама Судьба велела... - продолжил Антон. Я кивнул.
   - Понятно. Давай подробнее. Куда едем и когда?
   - Под Саратовом, через три дня. Локализую как обычно, потом вскроем.
   Я хмыкнул. Метод, которым Антон пользовался для локализации, то бишь для уточнения координат искомых объектов, отличался изрядной оригинальностью. Я, когда в первый раз об этом услышал, даже не поверил. Маг он слабенький, да и на Земле из-за никакого магического фона в любом случае особо не развернёшься - за редкими исключениями тех, у кого своих внутренних резервов выше крыши - так что для широких поисков использует ритуальную магию с участием большого количества народа. Разумеется, возникает вопрос: а как же секретность? А вот тут, как говорят евреи, самый цимес. Антон по совместительству - Мастер Игры, известный нестандартными сценариями. Попросту говоря, он устраивает ролевые игры на местности, распределяя среди участников роли, содержащие части ритуала. Нет, я и сам использовал людей в тёмную, но настолько ловко и артистично... Признаться, я втайне восхищаюсь его талантом.
   - ...Вот, держи - оторвал меня тем временем от размышлений Антон, протягивая мне нечто, подозрительно похожее на...
   - Это то, что я думаю? - поднял я бровь. Он довольно кивнул.
   - Специально для тебя делалось. После игры можешь оставить себе, подарок.
   - И на кой мне это? - поинтересовался я, рассматривая буроватую кожаную жилетку. На ней даже были старательно закреплены тонкие металлические пластинки... - На кой мне эта фигня? И неудобная, наверняка...
   - Ты примерь сначала - с оттенком обиды предложил Антон. - Мы участвуем в игре, так что не стоит выделяться.
   Пожав плечами, я натянул "доспех". Хм... Действительно, не так плохо, как кажется. Даже вполне прилично... Удовлетворённо кивнув, Антон принялся излагать план. Он оказался простым, как всё гениальное. По сценарию организованных им игр, он играл роль чёрного мага, проводящего какой-то там ритуал. Ну, детали не важны, главное - общий план: маг, то есть он, сидит себе на полянке. В это время светлые силы пытаются добраться до него и уничтожить, а тёмные, приспешники мага, соответственно, его защищают. Раньше чем через три часа до него никто не доберётся - для надёжности он немного подколдует - а этого времени более чем достаточно для завершения реального ритуала и вскрытия схрона, буде он действительно обнаружится. Элементарно. Я, по его задумке, в игре должен был играть роль тайного оружия, призываемого демонического стража - то есть, если бы всё дело действительно было в игре, мне предстояло бы несколько часов сидеть в кустах или на дереве, чтобы выпрыгнуть, когда к "магу" кто-то подберётся. Он ещё и съиронизировал, заставив меня играть роль демона...
   Ну, бесспорно, доля разумного в введении меня в игру была - не придётся скрываться при возвращении - но я уверен, что основной причиной было просто его желание вовлечь свежего человека в паутину своих игрищ... Я усмехнулся. Со временем, Антон стал воспринимать свои игры не только как инструмент для поисков...
  
   Три дня спустя, лесок под Саратовом. Антон, в чёрной мантии мага, сидит на компресс-стуле и расслабленно потягивает из фляги чай, безжалостно замордованый огромным количеством сахара. Я, в свою очередь, сижу чуть поодаль и читаю энциклопедию "Экзотические существа мультиверсума". Несмотря на то, что автор на двести четырнадцатой странице отнёс Коллекционеров к отдельному виду, книжка хорошая. Сейчас я внимательно читал статью про метаморфов, сравнивая прочитанное со своим опытом.
   - Есть! - внезапно заявил Антон. - И недалеко... Идём.
   Не обращая на меня внимания, он вскочил, засунул сжавшийся стул в недра своей мантии и зашагал вглубь леса. Я аккуратно сложил книгу в походный рюкзачок и последовал за своим компаньоном. Минут пятнадцать мы брели в указанном ритуалом направлении, пока не остановились в месте, ничем не отличающемся от любого другого участка этого леса.
   - Пришли - сообщил Антон. Я принюхался; ничего особенного не чувствуется...
   - Ничего не чувствую - произнёс я вслух.
   - А чего ты хотел? - удивился Антон. - Схрон же замаскирован. Да и сколько ему лет...
   - И сколько же?
   - Точно не скажу, но должно быть около полутора тысяч... Так, я проверю, что здесь и как.
   Я кивнул и отошёл немного в сторону, чтобы не мешать. Как я уже упоминал, Антон - слабый маг, поэтому пользуется ритуалами и инструментами. Впрочем, будь он и сильнее, здесь, на моей версии Земли, без них всё равно не обошлось бы. Что поделать, магически бедный мир...
   Антон достал прозрачный флакон, наполненный золотистой пылью, откупорил и принялся разбрызгивать его содержимое вокруг. Впрочем, он ограничился несколькими щепотками. После этого флакон исчез в одежде мага-археолога, и его место в руках заняло коричневое семечко, напоминающее фундук. Антон взмахнул рукой, и семечко совершило короткий полёт к участку земли впереди, свободному от растительности. Ударившись о землю, оно не отскочило, а словно впиталось в неё; через секунду вверх потянулся зелёный побег. Деревце стремительно росло; Антон сцепил руки перед собой и постукивал указательными пальцами по запястьям, наблюдая за происходящим, а, возможно, и контролируя его. Я принюхался; действительно, он творил какое-то слабое, но сложное волшебство.
   Земля начала вспучиваться. Сперва на поверхности показались бугристые корни вымахавшего сантиметров до тридцати в диаметре дерева, а затем среди них показался и некий посторонний предмет. Похоже, это угол ящика... Корни раздвинулись, и я убедился, что это действительно средних размеров ящик из какого-то чёрного материала. Внешне прекрасно сохранился, прямо как новый...
   Доставив ящик на поверхность, дерево принялось увядать и усыхать столь же быстро, как выросло, и вскоре рассыпалось в труху. Антон достал ещё один флакон, тёмного стекла, и сыпанул из него на ящик немного серого порошка. Порошок превратился в пену и с шипением испарился.
   - Ловушка. Непосредственно на ящике. - Констатировал Антон. Повернулся ко мне. - Если я всё правильно понял, сейчас будет твой выход.
   Предмет в его руках снова поменялся; теперь это была спутанная в клубок потёртая лента серо-коричневого цвета. Клубок упал на землю, разворачиваясь на лету, и оказалось, что внизу лента раздваивалась, а сверху на ней была повязана ещё одна, короткая. Так что всё это походило на человечка - две ноги, две руки, голова торчит... Простенький кадавр для вскрытия контейнеров с сюрпризами, хотя материал и необычный.
   Ленточный человечек на удивление ловко подбежал к ящику и принялся его ощупывать. Что-то щёлкнуло, и на верхней стороне ящика засияла пентаграмма в круге, окружённом вроде бы латинскими словами и какими-то неизвестными мне символами. Хотя нет, вижу символ "Призыв"... А вот и "Ограничение" проявился.
   Сияющая пентаграмма вместе с символами поднялась с ящика и резко выросла в размере. На миг реальность исказилась; ленточный кадавр превратился в пучок морковки, часть деревьев справа пожелтели и с них опали листья, а на деревьях слева появились цветы. На месте же вспыхнувшего и растаявшего круга призыва с земли, обтряхиваясь, вставал самый странный хаотит, которого мне доводилось видеть. Примерно моего роста и чуть более плотного телосложения парень в кроссовках, джинсах и толстовке. Чрезвычайно гуманоидный, если не считать трёх рогов на голове, сложенных за спиной кожистых крыльев и слишком белой кожи... На первый взгляд - демон как демон, но вот одежда... И запах у него какой-то... нестандартный.
   - И куда меня на этот раз занесло? - раздражённо проворчал он. Затем замер и на его лицо наползла улыбка.
   - Твою маму! - радостно произнёс он, не замечая нас с Антоном. - Это же Земля!
   Он расправил крылья и попытался взлететь, но тут же хлопнул себя по лбу, приземлился, и принялся, морщась, сплетать иллюзию. Крылья и рога на его голове исчезли, цвет кожи сменился со снежно-белого на телесный. Демон довольно осмотрел себя и только тут заметил нас. В первую очередь его внимание привлёк одетый в мантию Антон, стоящий позади меня.
   - Который сейчас год? - обратился к нему демон, хмыкнув. Антон вопросительно посмотрел на меня; я кивнул
   - Две тысячи восьмой - сообщил Антон. - По официальному календарю, от Рождества Христова.
   Демон расплылся в улыбке.
   - Рулез! Ладно, ребятки, не знаю, чего вы тут добивались, но удачи. А я пошёл.
   Он развернулся было и сделал шаг вперёд, но снова хлопнул себя по лбу и остановился.
   - Москва в каком направлении? - снова спросил он у Антона.
   - А почему именно Москва? - полюбопытствовал я. Демон внимательно осмотрел меня.
   - Родственники у меня там - наконец, сообщил он. Я же говорю, необычный экземпляр...
   - Ну прямо все в Москву лезут, как будто она резиновая... - задумчиво произнёс я, обращаясь к Антону. Он согласно кивнул.
   - Странная вы парочка - констатировал демон. Уж кто бы говорил... - Так в каком направлении?
   Пожав плечами, Антон указал рукой направление.
   - Ладно, бывайте - произнёс демон и направился туда.
   - Подождём? - предложил я, когда он скрылся за деревьями. Антон кивнул.
   Демон снова появился перед нами минут через восемь. Разумеется, далеко уйти от ящика ему не удалось... Насупившись и не обращая на нас внимания, он попытался поднять ящик, но его руки прошли сквозь чёрный материал, не оставив следов. Похоже, хозяин ящика был весьма неплохим профессионалом, хотя демон ему попался странноватый.
   - Вот зараза... - раздражённо произнёс демон и поднял взгляд на Антона. - Похоже, у нас возникли затруднения...
   - У "нас"? - переспросил тот.
   - Ну, вам же нужна эта штука, я так понимаю? А я не могу её отдать.
   - Принцип активного якоря? - поинтересовался я, обращаясь к Антону; всё-таки он лучше разбирается... Он кивнул. Значит, чары на ящике удерживают демона в этом мире, но они же мешают закрепиться. Так что стоит их нарушить (что наверняка произойдёт при вскрытии), и демона выбросит обратно в Пределы.
   - Сможешь перекинуть якорь? - снова спросил я у Антона. Он удивлённо посмотрел на меня, пожал плечами. Демон тем временем уселся на ящик - похоже, он не может его только передвигать... - и задумался, продолжая, тем не менее, следить за нами.
   - Если он начнёт буянить - пояснил я - я буду только за. Я же только неагрессивных не трогаю...
   Демон нахмурился, отвлекшись от раздумий.
   - Вы ещё более странная парочка, чем я решил сначала - сообщил он. - Вы кто, вообще, такие? Особенно ты?
   - Коллекционер я. А он - археолог.
   - И что коллекционируешь?
   - Демонов - пожал я плечами.
   Он снова внимательно меня изучил и решил, что я не шучу.
   - И как, большая коллекция?
   - Ну, с сотню будет. В основном инферналы, но и хаотиты тоже попадаются.
   - Нн-да - пробормотал демон. - Ладно... Мне эта штука - он похлопал по ящику - на самом деле не нужна, так что если действительно сумеете хотя бы перекинуть якорь на какой-нибудь мобильный объект, можете его забирать. Я вам ещё и благодарен буду, за удачный призыв.
   - Я попробую - произнёс Антон. - А всё-таки, зачем тебе именно Москва? Родственников у тебя здесь быть не может, он давно всех здешних переловил...
   Антон кивнул в мою сторону.
   - Ну, положим, не всех - проворчал я. - Парочка хаотитов просто смылись из моего мира.
   А одну я вообще изгнал, даже заплатил за это... Я вздохнул. И вообще, чем дальше, тем больше у меня знакомых хаотитов... В каком-то не том направлении я движусь.
   - Мои родственники - не демоны - пожал плечами хаотит. - Так что насчёт якоря?
   - Сейчас прикину - пробормотал Антон, немного отступая за мою спину и начиная творить какое-то анализирующее заклятье. Меня же слова демона наконец натолкнули на мысль и я, достав энциклопедию, принялся её перелистывать. Так-так-так... Похоже, это именно то.
   - Ты не настоящий демон! - обличающе произнёс я, наставив на него палец.
   - Это спорный вопрос... - пробормотал он.
   - Что значит "не настоящий"? - удивился Антон. - Все ж признаки есть. Да и кто ещё может появиться из врат Хаоса?
   - Много кого - вздохнул демон. - Я, например...
   - Не понял - честно признался Антон. - Можете объяснить?
   - Преображённый он - пояснил я. - Я сразу почуял что-то странное, но понять не мог. Не сталкивался раньше... Хорошо ещё, в энциклопедии они упоминаются.
   Я похлопал по книге.
   - Преображённый?
   Похоже, он, хоть и маг, но совсем не в курсе. Ну, это простительно, у него совсем другая специализация.
   - Мы, люди - один из самых адаптабельных видов мультиверсума - пояснил я. - И довольно легко поддаёмся переделке. Особенно под воздействием великих сил. Нежить, к примеру... Или мы, Коллекционеры. Ну а он, если попросту - изменённый Хаосом.
   Демон снова вздохнул.
   - В общем - подытожил я - компания у нас подобралась достойная. Ненастоящий человек, ненастоящий демон и ненастоящий ролевик...
   Полчаса спустя. Я беседовал с псевдодемоном о том-о сём - ничего особенного, просто мне было любопытно, что он может рассказать о Пределах Хаоса, где обитают демоны, а его интересовало, что произошло в мире за последний год. Антон в это время работал, подготавливая перенос якоря на предоставленную мной монету. По ней я, если что, смогу отыскать нашего гостя из Пределов...
   - Готово - наконец, сообщил он. - Начинаю...
   За время нашей беседы он начертил на земле круг с тремя лепестками, в одном из которых находился ящик, в другом монета, а в третий Антон поставил демона, вернее, преображённого. Меня он попросил отойти за деревья и встал в круг. Визуальных эффектов не наблюдалось, но я чувствовал течение Силы в обычном стиле Антона - энергии немного, но искусно. Похоже, всё шло хорошо...
   - Смерть колдуну! - внезапно послышалось из-за деревьев с противоположной от меня стороны, и на поляну ворвались двое ролевиков. Похоже, они отыгрывали гнома и паладина: один был маленького роста, с штукой, изображающей боевой топор, и кое-как закреплённой бородой, в то время как второй носил белый доспех, на вид склёпаный из пластиковых панелей, крылатый шлем и большой двуручный меч, выглядящий более натуралистично, чем топор гнома. В тот миг, когда эта парочка выскочила на нашу полянку, демон исчез, однако я чувствовал, что он ещё здесь.
   - Страж! - завопил Антон. В первый миг я не сообразил, о чём он; мы договаривались, что словом "призыва" для меня будет "демон!". Однако в нашей ситуации это могло быть неправильно понято...
   Я выскочил из кустов. В норме мне следовало вести "бой" честно, но сейчас не та ситуация... Так что я активировал недавно изученные чары, на короткое время увеличивающие скорость движения. Из "оружия" я располагал перчатками с наклеенными когтями; судя по полоскам на плечах нападающих, у них осталось по одному хиту. Рывок, мазок когтями - и "паладин" "убит". Со вздохом досады он улёгся на землю; закончу с "гномом" и оттащу их в сторону. Однако мелкий оказался поразительно проворным и ухитрился не только увернуться от моего выпада, но даже задеть меня топором. У меня, как у "демона", было три хита, так что осталось два. Гном отпрыгнул и метнул в меня воздушный шарик со "святой водой" - минус два хита нежити, минус один демонам. Уклонившись, я прыгнул к нему; удар, и "гном" "убит".
   - Вот же... - прозвучал какой-то даже страдальческий голос демона, и чувство его присутствия пропало. Обернувшись, я увидел, что брошенный "гномом" снаряд выбил монетку с её места.
   - Ритуал сорван, но можно ли считать силы Света победившими?.. - хмыкнул я.
  
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: Я НЕ ВОЛШЕБНИК (18)
   - Это ещё кто? - удивлённо спросил я Митьку.
   - Ученица моя - пожал он плечами. - И ассистентка. Я в последнее время в оранжерее верчусь, но и салон бросать не хочу, так что...
   - Ты уверен, что она не накосячит? - подозрительно поинтересовался я.
   - Конечно, уверен! - обиделся Митька. - Разве я стал бы тебя так подставлять?
   Я хмыкнул. В принципе, если он так уверен...
   - Ну, ладно. Но смотри, если что не так, могут быть неприятные последствия.
   - Уже знаю - поморщился Митька. - Не беспокойся, у девочки талант.
   - Под твою ответственность - пожал я плечами. Последствия неправильно наколотого знака действительно могут быть неприятными. Ничего грандиозного, но, к примеру, татуировщик может лишиться костей в руке. Вероятность неверного срабатывания невелика, но она есть. Правда, главное тут то, что неправильный знак займёт место на моей коже, которого и так немного... Впрочем, пока что Митька показывал себя как профи, так что доверюсь его суждению. Я ещё раз осмотрел его ассистентку, стоящую у противоположной стены. Бледная девица лет двадцати, чёрная помада, пирсинг в нижней губе - интересно, как она её красит? - бледно-голубые глаза, крашеные чёрные волосы, стянутые в хвост. Угловатое лицо, не то, чтобы неприятное, но не вызывающее желания задержать на нём взгляд. Так себе внешность... Она, к слову, с интересом изучала моё тело, вернее, покрывающий его узор знаков.
   - Ладно, работай - вздохнул я, откинувшись на кресле и закрыв глаза. Она подошла ближе, и вот тут я заинтересовался. А любопытный у неё запашок... Интересно, Митька-то заметил? Я принюхался тщательнее и мысленно кивнул. Оно, точно...
   Девица, имени которой я так и не спросил, работала действительно хорошо, не хуже Митьки. Да ей свой салон можно открывать... Тем более, что сделанная ею татушка, готов поспорить, заживёт быстрее, чем Митькина.
   Когда она закончила, Митька вернулся.
   - Ну что, убедился? - самодовольно поинтересовался он. - Я же говорю, у девочки талант.
   - Это точно - согласился я. - Кстати... Ты же сирота?
   Девушка удивлённо посмотрела на меня.
   - Откуда вы знаете?
   - Догадался. Митька, нужно поговорить.
   Нахмурившись, Митька повернулся к ассистентке. Внимательно осмотрел её с ног до головы, затем снова повернулся ко мне и кивнул.
   - Пошли. Сильвия, подожди здесь.
   Я прошёл за Митькой в соседнюю комнату и наложил на дверь простенькие чары, гасящие звук - так, на всякий случай.
   - Что с ней такое? - нахмурившись, спросил Митька.
   - Она не человек - сообщил я.
   - Да не может быть! Я под травкой, заметил бы...
   - А на ней нет иллюзий - пожал я плечами. - Я бы и сам не заметил, не подойди она близко. Или если бы духами пользовалась.
   - Та-ак... - протянул мрачнеющий татуировщик и бизнесмен. - Думаешь, ей оранжерея нужна?
   В принципе, предположение логичное. В своей оранжерее Митька непонятно как ухитряется выращивать одну эльфийскую травку, которую потом за неплохие деньги продаёт на Перекрёсток, торговую столицу нашего региона мультиверсума. Вполне можно ожидать, что кто-нибудь попытается выкрасть его секрет... Однако я отрицательно покачал головой.
   - Вряд ли. Похоже, она сама о себе ничего не знает. Думаешь, чего я спросил про родителей?
   Митька вопросительно смотрел на меня, ожидая продолжения.
   - Кто-то из её родителей был драконом. Но, скорее всего, погиб или погибла, не успев ей ничего рассказать.
   - Так она что, полудракон? - удивился Митька.
   - Полудраконов не бывает... ну, почти. Бывают разные поколения... Запах слабый, так что её поколение достаточно дальнее, но некоторые способности у этой твоей Сильвии должны быть. Например, вполне приличные магические способности... Где ты её, вообще, нашёл?
   - Так, на тусовке познакомились - пожал он плечами. - Она с каким-то парнем пришла... Разговорились, я рассказал, что татушками занимаюсь, ну и... В общем, она напросилась в ученицы.
   - Значит, налицо ещё и способности к навязыванию воли...
   Говоря о способностях, я машинально проверил свою звуковую печать... и обнаружил, что она сорвана. Твою мать...
   - Митька, ты что, оставлял книжку без присмотра?.. - раздражённо проворчал я. В глазах татуировщика блеснуло понимание - не так давно он купил самоучитель магии - и он покаянно повесил голову.
   - Раздолбай - констатировал я. - Ну что же, придётся мне заняться последствиями... Будешь должен.
   Митька удручённо вздохнул и проследовал за мной обратно в салон. Сильвия, как я и ожидал, сидела на стульчике и делала вид, что увлечённо читает какой-то женский журнал.
   - С какого места подслушивала? - поинтересовался я. Девушка вздрогнула, вздохнула, и опустила журнал.
   - С "поколение достаточно дальнее" - призналась она. - Что вы имели в виду?
   - Не важно. И что теперь с тобой делать? - мрачно спросил я.
   - А возьмите меня в ученицы! - предложила она. Да уж, решительности не занимать... Драконья кровь, блин. - Вы же маг.
   - Я не маг - проворчал я. Девица хмыкнула. - Нет, правда. Умение использовать магию ещё не делает мага... К тому же ты вроде как татуировки делать учишься? Или уже решила бросить?
   - Да это я уже умею - пожала она плечами. - Вот же, у вас...
   Она взмахнула рукой, указывая на сделанную ей татуировку.
   - Митька, что скажешь? - обратился я к её учителю.
   - В принципе, она действительно уже всё умеет - согласился он.
   - Я за вас рад - проворчал я.
   - Может, и правда подучишь её? - неожиданно предложил Митька.
   - С тем же успехом этим можешь заняться и ты - продолжал ворчать я. Сильвия открыла было рот, но я её перебил. - Нет, он - вообще не маг. А книжку просто купил по случаю.
   - Ну, ты можешь найти кого-то, кто ей займётся - заметил Митька. Я отрицательно покачал головой.
   - Никто связываться не станет. Хотя...
   Я вздохнул.
   - Не дёргайся - предупредил я Сильвию. Её лицо приняло недоумевающее выражение, но она замерла. Я подошёл к ней вплотную, и, почти уткнувшись носом, принялся принюхиваться.
   - Так... - наконец, пробормотал я, отстранившись. - Пожалуй, кое-чему я тебя всё-таки подучу. Но сначала подпишем контракт.
   - Контракт? - подняла бровь девица.
   - А ты что думала, я буду бесплатно на тебя время тратить?
   - Но у меня нет денег - пожала она плечами. - Собственно, у меня ничего нет. Я даже живу здесь.
   - Заработаешь. Ладно, пойдём оформлять контракт.
   Поскольку передумывать она явно не собиралась, спрашивать её об этом я не стал, как и проверять, идёт ли она за мной. Кредитный контракт - штука стандартная и довольно часто используемая; у Витьки, администратора нашего Контроля Перемещений, должен быть запас бланков. Увидев меня с этой нескладной девицей, Витька вопросительно поднял бровь; я поморщился.
   - Потом расскажу. Дай пока бланк кредитного контракта.
   Достав откуда-то из шкафа требуемый документ, Витька вернулся к занятию, от которого я его оторвал - переписке по аське с какой-то девицей. Сильвия задумчиво проследила за ним взглядом.
   - Как тебя, кстати, на самом деле зовут? - поинтересовался я.
   - Сильвия - пожала она плечами.
   - Ну, приступим, Сильвия - вздохнул я. Быстро заполнив бланк, я на секунду задумался - сколько с неё взять? Ладно, не буду особо жадничать. За базовый курс - сотню хрусталей. Закончив, я передал бланк Сильвии, ознакомиться и подписать.
   - Что за "хрустали"? - нахмурилась она.
   - Унивалюта нашего Перекрёстка - пояснил я. - Потом подробнее объясню, но по нынешнему курсу один идёт примерно к трёмстам пятидесяти рублям.
   - Современные маги подписываются чернилами, а не кровью, и предпочитают деньги душам? - усмехнулась Сильвия. - А где здесь штрафные санкции за невыплату?
   Я постучал пальцем по нужному пункту.
   - Отрабатывать? С моей внешностью это может быть только действительно работа - заметила она. - Ну, или контрабанда, на худой конец.
   Похоже, она нервничает, вот и играет в слова...
   - Можешь не беспокоиться, ты сможешь оплатить. Я тебя устрою ассистенткой к паре знакомых... В крайнем случае - я усмехнулся - заработаешь донорством. Кровь сдашь - поспешил пояснить я, чтобы не возникало недоразумений.
   - Кровь? - хмыкнула Сильвия, ставя размашистую неразборчивую подпись.
   - Угу - подтвердил я, выхватывая листок из-под её рук. На столе осталась копия. - Драконья кровь всё ещё вполне прилично расходится...
   - Драконья? - переспросила она. Я кивнул. - Ты имеешь в виду драконов, таких, с крылышками? Огнедышащих?
   Она помахала кистями рук по бокам, изображая, видимо, крылья. Я снова кивнул. Больше вопросов у неё не нашлось.
  
   - У меня вопрос - произнесла Сильвия. Мы сидели на скамейках в пустынном вечернем парке; я только что закончил читать лекцию о политическом положении в мире, точнее, мирах. - Почему всё это, ну, волшебство и тому подобное, скрывается от масс?
   - Так всем удобнее - пожал я. - И проще. Конечно, из обнародования тоже можно извлечь выгоду, но сначала нужно будет выжить. Да и работы куча... В нашем мире имеющие власть первым делом попытаюся такую информацию засекретить, чтобы было преимущество перед конкурентами. А если сразу распространить информацию достаточно широко и убедительно, ответственному придётся брать на себя всю административную работу. Без зарплаты. Сейчас всё уже налажено - отношения, связи... Узкий круг, и в целом всех всё устраивает. Революции никому не нужны...
   - Понятно... - без воодушевления произнесла она. - А с какого бока в этой системе Дмитрий?
   - Он случайно попал - улыбнулся я. - Ухитрился вырастить одну эльфийскую травку.
   - Эльфийскую? - заинтересовалась Сильвия. Я хмыкнул.
   - И чего вас всех так на эльфов тянет? Ну да, эльфийскую. Эльфы, к твоему сведению, наиболее известны двумя вещами: ценными растениями, которые никто кроме них не может выращивать, и убийцами.
   - Убийцами? - удивилась дракоша.
   - Именно. Весьма и весьма профессиональными.
   - А разве они... ну, не светлые? - с оттенком смущения спросила она. Я улыбнулся.
   - Бывают светлые и тёмные эльфы, но это просто вопрос расы - как у людей европеоиды и негроиды. Это реальный мир, а не классическая фэнтези... Большинство эльфов - хитрые и коварные сволочи, но должен признать, что им приходится такими быть. Многие завидуют их бессмертию, а у самих эльфов численность обычно небольшая - рождаемость низкая - так что им приходится выкручиваться... Вопрос выживания. Тёмные, кстати, менее коварны - они пошли другим путём, самоизоляции и ограничения контактов. Впрочем, фиг с ними, с эльфами... Тебе важнее другое.
   - Что именно?
   - Разработать свои способности тебе нужно. И найти им применение. Денежное, я имею в виду.
   Вообще-то, один вариант я видел сразу. Потому и решил с ней связаться, что я своего по любому не потеряю... Да, я меркантилен. Но когда живёшь на самообеспечении, перебиваясь нерегулярными заработками, искать возможность заработка входит в привычку. Впрочем, возвращаясь к теме...
   - По хорошему, тебе нужно учиться по трём направлениям: во-первых, изучить общественно-политические отношения в мультиверсуме... н-да. Ну, основы я тебе уже рассказал, если захочешь подробнее, подкину кое-чего почитать. Во-вторых, твои родовые способности... но тут я пас.
   - Родовые?
   - По драконьей линии - пояснил я. - Как я уже сказал, тут я пас. С этим тебе нужно искать родичей, что, в принципе, несложно, но требует денег, а ты их ещё не заработала.
   - А с чего вообще ты решил, что я драконьих кровей? - спросила Сильвия. Похоже, она всё-таки не верит.
   - По запаху определил. Вообще, не хочешь - не верь, меня это не волнует. Хоть ты дракон, хоть черепаха, главное, что с твоей помощью можно заработать. Что и приводит к третьему: магические способности. В принципе, Митькин самоучитель ты читала, так что основы должна представлять...
   Она кивнула.
   - Ну, вот... Поскольку цель - обеспечить тебя заработком, плетение чар можно в целом игнорировать и развивать более актуальное направление. Не морщись так разочарованно, этим можно будет заняться, когда у тебя будет стабильный источник заработка. А обеспечить его для тебя должно быть несложно... Не кривись, я знаю про твои способности к убеждению, но речь не об этом. У тебя будет вполне честная и несложная работа. Будешь продавать магию.
   - В каком смысле? - удивилась она.
   - В самом прямом. Твои личные резервы магической энергии гораздо больше, чем у людей, по крайней мере, у большинства. В моём мире вообще магии - кот наплакал, поэтому, кстати, Митьке не светит ничему научиться, пока он тренируется у себя дома. Я знаю практически всех магов, живущих на Земле, и знаю, кто захочет купить дополнительную энергию. Тебе, в общем-то, даже не нужно развивать это направление, достаточно просто научиться передавать магию.
   - Генератором работать?.. - недовольно скривилась она.
   - Работа несложная и достаточно денежная - пожал я плечами. - По другому ты всё равно быстро заработать не сможешь. Тем более, хрусталей.
   - "Тем более?" - насторожилась Сильвия. Похоже, почуяла подвох... Ну, контракт всё равно уже подписан.
   - На Перекрёстке, или в одном из миров, где они в хождении, ты заработать не сможешь - квалификации нет и в ближайшее время не будет. А на нашу провинцию в месяц выделяют всего пару сотен, и их сразу же скупают. Причём с большой наценкой... - я скривился. - Витька с этого живёт, ему зарплату не платят. Так что и тебе будут платить нашими деньгами плюс пара хрусталей.
   - Сдаётся мне, что я только что потеряла девственность... - пробормотала Сильвия. Я усмехнулся краем губ. Молодец, с чувством юмора... - А если я решу отдавать рублями, сколько это будет?
   - Ну, сильно драть не буду, возьму даже дешевле, чем Витька - сообщил я. - Один к тысяче.
   - Было же один к трёмстам пятидесяти?
   Я кивнул.
   - Это официальный курс. Доллары в Союзе, помнится, тоже официально шли по шестьдесят копеек...
   - Ладно - вздохнула она - если у меня будет заработок, я всё равно ничего не теряю.
   - Ещё и получаешь - заметил я. - В крайнем случае, найдёшь родственников и попросишь в долг. Думаю, дадут, драконы обычно богаты...
   - А маги?
   - Обычно - не особо, нормальный средний класс.
   - То-то я и смотрю, одет ты не от кутюр - заметила Сильвия.
   - Я не маг - терпеливо повторил я. - И мага из меня не получится никак. Из тебя может получиться неплохая волшебница, а мне магом не быть в принципе.
   - Почему?
   - Мы, вообще-то, о тебе говорили, а не обо мне.
   - Но всё-таки?
   Эх... Ладно, всё равно это не секрет.
   - Главные причины - у меня нет своей магии и я не могу работать с энергией среды. Это профессиональное свойство, и оно необратимо.
   Да уж... Мы, Коллекционеры, даже чувствуем магию обходным путём - перекидыванием сенсорики на одно из стандартных пяти чувств.
   - Но ты ведь уже колдовал?..
   - Это тоже профессиональное - пожал я плечами.
   - Ты распаляешь моё любопытство - сообщила она. Я усмехнулся.
   - Вот только огнём дышать не надо! Я - охотник на демонов, и доступную мне магию отбираю у них.
   Сильвия смерила меня оценивающим взглядом.
   - Что, не соответствую? - засмеялся я. - Так ты тоже на дракона не очень похожа...
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: ЛЕДЕНЕЦ-НА-ПАЛОЧКЕ (19)
  
   То, что меня обокрали, я заметил, только вернувшись домой. Серебряного диска "Малой Магической Энциклопедии" в правом кармане, куда я его положил, не было; также пропал пакетик мелкого синего жемчуга, который я собирался использовать для краски на знаки, и даже завалявшийся во всё том же кармане орочий леденец. Вообще-то, изобрели их не орки, а гоблины, просто вследствие одного недоразумения оркам они пришлись по вкусу, и в конечном итоге прилипло нынешнее название... но речь не об этом.
   На всякий случай я проверил остальные карманы, но пропажи не обнаружилось и там. Та-ак... В пункте КП с нашей стороны они ещё были на месте, точно помню. Сами вывалиться не могли, так что точно кто-то спёр... Блин, нужно было в деньгохранителе держать. Ладно, на будущее учту, а пока нужно вернуть свою собственность. Ладно ещё жемчуг и даже леденец (хотя он и был вкусный...), но вот энциклопедия... Во-первых, я давно уже ждал, пока её доставят, а во-вторых, могут быть последствия. Там перечислены простые, но действенные магические ритуалы, да и вообще много информации, которую не стоит знать кому попало. Тем более, криминальным элементам... В общем, нужно возвращать, и срочно.
   Так. Обокрали меня, скорее всего, возле автобусной остановки или в самом автобусе - самое подходящее место, толчея. Времени прошло немного, так что проще всего будет...
   - Кешка! - позвал я. - Кешка, кис-кис-кис...
   Угу, в последнее время он не только мяукает, но и отзывается на "кис-кис". Дракон, называется... Совсем окошатился. Полагаю, в этом виновата Сильвия, моя, можно сказать, ученица. Эта некрасивая девица - дракон натуральный, из Рода, хотя и не умеет менять ипостась с человеческой, а Кешка - декоративный дракончик, в котором реально драконьих генов - всего ничего. Забавно, кстати, было, когда Сильвия его впервые увидела... Впрочем, вернусь к делу. У Кешки, как оказалось, отличное чутьё. На магию, в смысле. Обоняние тоже хорошее, но оно меня сейчас не интересует; а вот чутьё магии очень даже пригодится...
   - Кис-кис-кис! - повторил я. Дракончик не отзывался. - Кешка, мать твоя генетика! На голодный паёк переведу!
   Подействовало, он неохотно выбрался из-под кресла. Вообще-то он в любом случае от голода не умрёт, проверено, но в основном предпочитает, когда его кормят. Хотя иногда и появляется охотничье настроение, воробьёв ловит. Натуральный кот, только что с крыльями...
   - Идёшь со мной, помогаешь найти кое-что. Понял? - строго спросил я эту "зверушку". Он утвердительно муркнул. Так, осталось замаскировать его, чтобы не привлекал внимания, и вперёд. Пользуясь тем, что не так давно за одно дело мне выдали лицензию на провоз мелкой бытовой маготехники, я прикупил несколько мелочей типа маскировочного ошейника для Кешки. Когда он активирован, обычные люди видят вместо дракончика кота; соответствие формы содержанию, однако... Себе, к слову, я тоже прикупил кольцо с подобной функциональностью.
   У меня промелькнула мысль пристегнуть поводок, но кот на поводке будет смотреться странновато, да и вообще не обязательно - когда надо, Кешка команды слушает, главное, построже произносить. Он вообще-то умный, примерно как ребёнок лет шести-семи...
   Итак, мы с котодракончиком добрались до остановки, где он и взял след. К счастью, оказалось, что обокрали меня всё-таки не в автобусе, а просто перед остановкой. След бы всё равно остался в воздухе, но за ним идти было бы неудобно, по дороге... Нет, всё-таки есть плюсы и в низком магическом фоне мира. Фон от энциклопедии заметнее... По-моему, даже я могу ощущать, если принюхаться как следует.
   Я приготовился к длительной прогулке, однако идти пришлось не очень далеко, к понастроеным у окраины города частным домам. След вёл в один из них, и, судя по поведению Кешки, из дома энциклопедию не выносили. Ну что ж... Вопрос один - сразу туда лезть или подготовиться? Эх, не владею я невидимостью, и даже отвод глаз так себе получается...
   О! Есть идея.
   - Кешка, тебе есть важное дело. Проберись в этот дом и притащи оттуда то, что мы искали. Ладно уж остальное, но энциклопедию нужно вернуть... Справишься?
   Дракончик гордо мявкнул и умчался к воротам; я, в свою очередь, выбрал себе удобное место и принялся ждать.
   Прошло примерно полчаса, когда Кешка наконец вернулся. Увы, без энциклопедии... Облом, блин. Придётся действовать самому...
   - Но энциклопедия-то хоть точно там? - спросил я у дракончика. Он утвердительно муркнул и для надёжности кивнул. Ладно, попробую договориться по-хорошему... Буду считать налогом на глупость.
   Подхожу к двери, звоню в домофон.
   - Кто это?
   - Я слышал, вы занимаетесь розыском пропавших вещей за вознаграждение...
   Пауза, и довольно длительная, однако гудение динамика показывало, что собеседник всё ещё "на линии". Наконец, послышался щелчок открывающегося замка.
   - Заходите.
   Перед дверью меня встретил невысокий мужчина лет сорока; не помню такого. Впрочем, даже если это и он был вором, я мог и не видеть его лица.
   - Что ищете? - спросил он.
   - Серебряный диск и пакетик синих перламутровых шариков. Ну, ещё леденец на палочке - честно сообщил я.
   Хозяин окинул меня скептическим взглядом.
   - Передай тому, кто тебя послал, чтобы сам пришёл.
   - "Послал?" - хмыкнул я. - Это мои вещи.
   - Буду разговаривать только с хозяином - отрезал он и закрыл дверь. Тьфу ты... Опять осечка имиджа, не в первый раз уже. Дверь выбить, что ли?.. Хотя, Силу тратить, да и вообще... Сделаю по-другому.
   Выйдя за ограду, я нашёл местечко без свидетелей и воспользовался как раз на подобный случай купленным кольцом. В отличие от ошейника Кешки, оно более гибкое и может создавать регулируемый фантом. Так что я добавил себе возраста, немного роста и сменил одежду; надеюсь, сойдёт. Ещё цвет глаз и форму лица поменял. Дома перед зеркалом выглядело нормально...
   Изменение внешности сработало; на этот раз хозяин впустил меня внутрь. Внутри дом выглядел так же, как и снаружи - не роскошно, но вполне прилично. Хозяин провёл меня в просторную комнату и сел на стул перед журнальным столиком, жестом предлагая мне садиться с другой стороны, спиной ко входу. Угу, подстраховывается... Наверняка кто-то рядом спрятался на всякий случай.
   Некоторое время хозяин выжидающе смотрел на меня, я в ответ смотрел на него. Он не выдержал первым. Из кармана брюк на стол перекочевали блестящий диск энциклопедии и пакетик с жемчужинами.
   - Леденца не хватает... - машинально пробормотал я. Мужчина озадаченно посмотрел на меня, затем нахмурился. Сгрёб мои вещи со стола, встал и подошёл к шкафчику у стены, внутри которого обнаружился минибар и искомая конфета.
   - Вот теперь всё... - заметил я, когда полный комплект оказался на столе. - Я не спрашиваю, как мои вещи оказались у вас, а вы возвращаете мне мои вещи. Готов даже заплатить пару тысяч как бонус за возвращение.
   - Пару тысяч? - поднял бровь хозяин. - Позвольте сперва спросить, какую... силу вы представляете?
   - Я частное лицо - пожал я плечами. - Но мне кажется, что вы всё равно не поверите...
   - Допустим, частное лицо. Но... Энциклопедия, повтори вступление.
   - Я - Малая Магическая Энциклопедия, собрание последних, самых точных фактов и сведений о магической науке и магических существах. Справочное пособие, учебник и просто сборник интересных фактов для любознательных - всё это в одном носителе. Встроенная система...
   - Энциклопедия, достаточно - проворчал я. Блин, надо было брать энциклопедию, которая не слушается всех подряд... К сожалению, вариант с настройкой на хозяина стоит дороже, а поскольку покупать приходится за дефицитные хрустали, я предпочёл сэкономить. Да и не ожидал я подобного.
   - Это можно было бы принять за шуточный предмет - продолжил хозяин - но в исполнении на такой технологии... Этот диск слишком маленький, а эта "энциклопедия" свободно реагирует на голосовые команды. Допустим, какой-то прототип - но почему такое странное содержание?
   Н-да... Похоже, мне не повезло. Умный попался, зараза...
   В общем, этот ушлый пройдоха отказывался брать деньгами - во всяком случае, вменяемую сумму - и всячески намекал на то, что ему положены три желания. Ну, или хотя бы одно. Угу, нашёл джинна... Тем более, что даже они желания исполняли исключительно от безысходности, а я до такого ещё не дошёл.
   Я пытался решить дело мирно, но, заметив это, этот тип осмелел и набрался наглости. Блин, да он даже пригрозил "сообщить куда следует!" И это мне говорит тип, который держит дома краденые вещи... Признаться, я уже подумывал потратить на него и его сообщника - наверняка где-то в доме прячется... - немного Силы, но тут мне в голову пришла идея получше.
   - Ладно - вздохнул я - чего вы хотите? Бессмертия? Не завезли. Неотразимости для женщин? Если бы была такая возможность, сам бы воспользовался. Хотя могу познакомить с одной дамой...
   - Мне бы, эмм... Потенцию усилить.
   - Всего-то? - я практически искренне возмутился. - Стоило из-за этого огород городить! Вот же, этот самый леденец.
   Я указал на лежащую на столе конфету в защитной плёнке.
   - Только нужно очень маленькими дозами применять, лизнул, и всё. Иначе возможны... негативные последствия. И не откалывать кусочки, только лизать!
   Мужчина с сомнением посмотрел на леденец. Я хмыкнул.
   - Отравить не пытаюсь. Могу при вас лизнуть, если хотите.
   - Я не о том - отмахнулся он. - И как долго действует?
   - Ну, от дозировки зависит, а с ней сложно... Но вообще - разок лизнул, и на пару часов о проблемах можно забыть. С любой... дамой в любом месте.
   Я ткнул пальцем в леденец.
   - Понятно... - пробормотал он. - Хорошо, это меня вполне устроит. И не держите обиды, я просто не мог позволить себе упустить такую возможность...
   Хм, что-то он слишком легко согласился... Видимо, больной вопрос у мужика. Кивнув, я забрал энциклопедию и жемчужины - по-моему, несколько штук не хватало - и встал. Хозяин проводил меня к выходу.
   - И после вскрытия упаковки храните в сухом тёплом месте - посоветовал я напоследок. Ну что ж, я здесь закончил и свою собственность вернул. Остальное от меня не зависит...
   Вернув свою нормальную внешность, я неспеша направился домой. Кешку искать не буду, он вполне самостоятельный, сам домой вернётся...
  
   Я уже упоминал, что орочьи леденцы изобрели гоблины. Так вот, вся соль в том, что изобрели-то они их в качестве ручного оружия. Никаких шуток, при контакте с водой - слюна тоже подойдёт - начинается какая-то реакция, и если их из воды извлечь, секунд через десять происходит взрыв, и довольно мощный. Продают их, наложив специальные противовзрывные чары, однако они легко снимаются... Что я и сделал, когда тыкал в леденец пальцем.
  
   Я прошёл пару сотен метров, когда позади громыхнул взрыв...
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР ДЕМОНОВ: ВЫЙТИ ИЗ СУМРАКА!(20)
  
   Жак чувствовал себя как в сказке. То, что с ним происходило... Он и представить такого не мог. Внимание девушек, опасливое уважение парней... Для парня, который пятнадцать лет ничем не выделялся на общем фоне, это было нечто. Кое-кто, правда стал подозрительно коситься, но это такие несущественные мелочи... И вообще, нечего забивать голову ерундой. Есть более интересные вопросы - например, с кем лучше сегодня переспать, с Шэр или с Кларой? Хмм, сложный выбор. Хотя... А почему бы не с обеими?
   На какой-то миг он замер от собственной наглости, но затем пришло понимание, что это вполне возможно. Отлично, значит так тому и быть!
   - Ночной дозор, всем выйти из сумрака... - пробормотал кто-то рядом. Жак резко повернулся - и обнаружил перед собой смотрящего на него человека с до ужаса знакомым лицом...
  
   То, что называют продажей души, на самом деле скорее покупка. Ну, или можно назвать сдачей жилплощади в аренду... Подобные контракты с демонами - явление не частое, но время от времени случаются. Демонам, проникающим в наш мир, необходим "якорь", и временами инферналы, развившиеся до способности мыслить, договариваются со смертными о "подселении". Вообще, по сути, это симбиоз - инфернал получает возможность оставаться в мире смертных, а хозяин - ряд бонусов сверхъестественной природы. В подавляющем большинстве случаев хозяин сохраняет свободу личности, волю, и вообще ничего не теряет. Демоны же оказываются в однозначно подчинённом положении - инферналам достаточно того, что есть стабильный источник питания и возможность развития благодаря контакту с более комплексной и продвинутой сущностью. Казалось бы, сплошные плюсы... Однако эти договоры пользуются дурной славой вполне заслуженно. Нет, заключивший договор не попадает гарантировано в ад - в чём смысл, если он (или она) и так носит кусочек инферно в себе? Проблема в другом. Инферналы в любом случае остаются инферналами - сущностями, получающими силу, поглощая негатив в душах. И хозяевам, если они не хотят, чтобы все бонусы сошли на нет, приходится их кормить. Само по себе это, опять же, не так страшно - негатив не обязательно создавать в себе, инферналы способны поглощать его из окружения, так что, к примеру, Боль можно подкормить, просто поприсутствовав при драке. Однако... Власть - сильнейший наркотик. Контрактнику требуется всё больше и больше силы, а пассивное влияние инфернала всё же сказывается... Даже если они не влияют специально, они остаются тем, что они есть. И если хозяин поддаётся зову могущества... Ну, медленно, но верно смертный и инфернал сливаются в одно. К слову, хотя демоны лучше контролируют свою силу - в конце концов, для них она естественна - зато смертные способны эффективнее её применять. Более... творчески. А ещё с ними гораздо сложнее иметь дело, с профессиональной точки зрения.
   Хаотиты, к слову, временами тоже развлекаются подобным образом, но с ними история совсем другая. Им в основном требуются просто новые впечатления, так что они дают "хозяину" силу и толкают его в какую-нибудь отчаянную авантюру, занимая роль наблюдателя. Их хозяева обычно живут ярко, но недолго, высоко взлетая, но быстро падая - хаотиты постоянно подталкивают их на, гм, необдуманные поступки. Впрочем, это теория - с контрактниками хаотитов я не сталкивался. В отличие от контрактников инферналов, с последними встречался. Целых... один раз. А сейчас вот ещё один объявился... Митрофаныч подогнал работёнку. Как и я, он завсегдатай ряда связанных со сверхъестественным форумов, на которых вылавливает интересные для себя случаи - признаться, я не совсем уверен, какие именно, но в данном случае наши интересы совпали. Этим утром я получил от него письмо на емэйл; демонолог сообщал, что у него есть для меня работа и предлагал встретиться. Работа, во всяком случае по специальности, дело хорошее, так что я отправился к нему, не откладывая дело в долгий ящик - и выяснилось, что речь идёт о возможном контрактнике инфернала. Кто-то написал Митрофанычу про внезапно появившиеся в поведении знакомого парня странности, тот прикинул, что к чему, и решил проверить... Сам он, во-первых, занят, а во-вторых, если контрактник окажется агрессивным, простому демонологу будет трудно с ним совладать. Тем более, не привлекая внимания... Демонологи вообще сильны в основном в своих лабораториях и выбираться из них не любят. Я их понимаю - врагов у них предостаточно, и в основном среди сверхъестественных существ... Работа такая.
   В любом случае, Митрофаныч просил смотаться по указанным координатам и проверить парня. Прежде всего, действительно ли он контрактник, и если да, то деградировал ли или ещё держится и сохраняет человечность. В первом случае - моя добыча, во втором... Во втором - нужно будет притащить его к Митрофанычу.
   Отправляться предстояло во Францию. В принципе, большой разницы, куда, нет - всё равно документы не оформлять... Учитывать приходится разве что погоду в точке назначения. Языковой амулет всё равно везде работает нормально, а остальное неважно.
   Не знаю, кто как, а я на большие расстояния предпочитаю телепортироваться. Способов есть уйма, но многие из них недоступны либо в моём мире, либо именно для меня. К примеру, сети порталов у нас на Земле не наблюдается. А телепортироваться самостоятельно - ну, если воспользоваться хорошим, подробным мануалом по ритуальной магии, может, и получится... Но слишком много возни. Амулет телепортации для меня роскошь, а не средство передвижения, так что остаётся только обращаться к специалистам. И лучше всего - в Контроль Перемещений... Перемещение в пределах одной планеты, для них проблемы не представляет. И берут недорого...
   В общем, на место я попал без проблем, и объект долго искать не пришлось. Городок небольшой, а демонятиной от парнишки разило довольно сильно. Чувствуя себя работником Ночного Дозора, я подошёл к нему, не удержавшись от шутки... Кто бы мог подумать, что он смотрел фильм? А в сочетании с моим лицом... Ну, похож я на одного актёра.
   Короче, нервы у парнишки не выдержали, и он долбанул по мне со всей дури. Дури оказалось много, и телекинетический удар практически вышиб стену ближайшего дома. Пришлось срочно линять, вырубив его...
   Впрочем, как показал быстрый допрос, всё не так плохо. Просто у парня немного снесло крышу - новые возможности, магия... А когда он увидел Гарри Поттера, работающего на Ночной Дозор...
   Но что меня убило, так это первая фраза парня, когда он очухался. Вернее, вопрос... "Гарри, ты русский?.."
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР: ЗАВОЕВАТЕЛЬ (21)
  
   - Ты это серьёзно? - переспросил я алхимика. Он кивнул. Я почесал в затылке. Н-да... Вот уж не ожидал такого... У меня появился конкурент. Моя Земля - страшная провинция, магии и магов у нас - всего ничего, но почти со всех я имею какую-то денежку. Ну да, крышую, а что тут такого? Нужно же и мне на что-то жить. По основной-то моей специальности работы почти нет... В последнее время, правда, приторговываю немного, да и Сильвия... впрочем, это всё несущественно. В любом случае, мой основной источник финансов - небольшой процент, который мне выплачивают почти все серьёзные земные маги, чародеи, колдуны и тому подобная публика. Так сказать, налог за практику на моей территории... Не первый год так живём, и никаких накладок не было. И тут вдруг - на тебе... Ладно, будем разбираться.
   Как сообщил алхимик, к которому я наведался передать заказанные им ингридиенты с Перекрёстка и забрать его платёж, не далее как вчера к нему заходил какой-то незнакомец, заявивший, что отныне Земля - его территория и платить будут ему. Понятное дело, алхимик сообщил, что уже платит мне; на что новичок предложил устроить встречу. В общем, мне забили стрелку...
   О том, что из себя представляет этот... стрелочник, алхимик ничего толком сказать не смог. Только внешность в общих чертах - мужчина, вроде бы человек, средних лет, смуглый, тёмные волосы, карие глаза. На спине был то ли рюкзак, то ли вообще чемодан, с металлическими полосками. Одет в какой-то мешковатый балахон, магии от него особо не ощущалось... Хотя алхимики особой чувствительностью в этом плане и не отличаются - они в этом, возможно, даже хуже меня. Впрочем, и среди них бывают таланты, специализирующиеся на тонких воздействиях, но это не тот случай.
   На следующий день я ожидал "стрелочника" в назначенном месте. Степь да степь кругом... Я прибыл заранее и на всякий случай проверил окрестности на предмет засад или чего-то подобного; впрочем, ничего не обнаружилось. Остаётся надеяться, что встреча пройдёт мирно.
   А вот и он... Действительно, смуглый, в очках, и с какой-то хренотенью за плечами. Молодой... А вот насчёт магии - несовпадение, несёт вполне ощутимо. Правда, не от него самого, а от того, что у него за спиной. Запас амулетов у него там, что ли?
   - Ну и чего ты в мой мир припёрся? - "приветствовал" я его. - Здесь уже занято...
   - Место удобное - отозвался конкурент. - У меня большие планы.
   - Ну, ты выбрал не то место. Может, и удобное, но уже занято... Я хоть и подумываю о переезде, но точно не в ближайшее время. Так что тут тебе не светит.
   - Придётся подвинуться. Либо сам, либо я помогу... Как больше нравится?
   - Попытайся - пожал я плечами. Я не спешил нападать, не зная, что из себя представляет оппонент; он, похоже, тоже не знал, с кем имеет дело, но что-то подозревал. Однако и затягивать стояние напротив друг друга тоже глупо...
   Внезапно магический фон заплечной бандурины резко усилился, и на меня нахлынуло сразу несколько довольно мощных заклятий. Походу, какие-то нокаутирующие чары, воздействующие на нервную систему... Безрезультатно, разумеется. В свою очередь, я, едва почуяв волну магии, прыгнул вперёд, вытряхивая из рукава шокер. А вы что, думали, что схватки владеющих магией непременно на ней и должны проходить? Фигушки. Я вообще магией предпочитаю не пользоваться... А убивать никто из нас друг друга не стремится.
   В любом случае, мой оппонент - кстати, я даже его имя не узнал... - буквально на пару миллиметров избежал шокера и мощным рывком отлетел от меня метров на тридцать, как будто его долбанул великан. Я ни при чём, он сам...
   Ухитрившись не опрокинуться под весом заспинного груза, оппонент остановился; фон его "рюкзака" снова усилился. Земля перед ним вспучилась; бугор поднялся ввысь и превратился в огромную грубо человекоподобную фигуру. То ли элементал, то ли кадавр из подручных материалов, точно не скажу... Он бы ещё демона призвал. Хотя и внушает некоторое уважение - чтобы использовать подобную магию на Земле, бедной магической энергией, нужно иметь свой изрядный запас. Однако смысла в таком призыве - никакого... Активировав знак земли и камня, я просто пробежал сквозь препятствие. Однако маг снова разорвал дистанцию; я ещё успел это заметить, но в следующий миг на меня обрушился кулак земляного гиганта. Впрочем, единственное, чего он добился - ненадолго закрыл обзор. Я просто снова шагнул сквозь преграду, поглощая землю. В меня тут же ударил огненный шар; фи, как банально... Хотя, нет. Шарик оказался двойным... даже тройным, смотри-ка. Впрочем, несмотря на сложное устройство заклятья, это всё тот же стандартный "триптих" боевой магии - огонь, молния, холод. Холод - это неприятно, однако от кратковременного воздействия есть амулеты, и я не дурак, чтобы выходить на бой без одного-двух таковых. Но интересные чары... Мне бы так уметь.
   Обнаружив, что и это заклятье мне не повредило, маг сругнулся на неизвестном мне языке; сзади послышался шорох осыпающейся земли. Земля подо мной тоже резко просела; я не успел отскочить и ухнул вниз. Не очень высоко, но земля вокруг меня тут же снова сомкнулась. А вот это уже паршиво... Нужно выбираться на поверхность, а то так и задохнуться недолго. Хорошо хоть неглубоко... Лишь бы он не додумался обрушить меня на большую глубину.
   Не догадался. Или не смог... В конце концов, глубинные воздействия крайне сложны, геоманты для этого сами погружаются под землю, чтобы работать прямо на месте. Но затягивать не стоит, таким макаром он и прикончить меня может... Проделав своим телом ход к поверхности, я засунул шокер в карман и огляделся. Ну вот, и где же противник? По "запаху" чувствую, что где-то рядом, но где именно - не понятно. Маскирующие чары применил...
   Маг, которого я никак не мог найти, обрушил на меня серию ударов - смертью (часть моей новой кожаной куртки сгнила и отвалилась... Вот зараза!), лазерами, жёсткой радиацией (ну вот, фон же останется), была даже попытка воздействовать на ауру, от которой у меня, как обычно в таких случаях, начали чесаться татуировки. Все сразу... Очень неприятно, но единственный эффект - усиление желания найти быстрее этого колдуна и пристрелить нафиг. Пока он не нашёл, чем можно меня достать - тем же вакуумом, к примеру... Но сколько же у него энергии-то запасено?..
   Не обращая внимания на противника, поливавшего меня стандартным, хотя и широким, набором боевых заклятий, я выдернул волос и создал поисковое заклятье - между прочим, одно из самых сложных, что мне доступны. Хотя настоящие маги на такую ерунду не размениваются...
   Волос метнулся в сторону; в следующий миг сгорел - оппонент тоже не дурак - но я успел заметить направление. Выхватываю из другого кармана пистолет, открываю огонь... Есть. Заряженные в обойму пули-амулеты разрушили маскировку, а заодно, похоже, и защитный барьер мага. Да, не спорю - это было почти так же банально, как файрбол, но я к оригинальности и не стремлюсь. Прошу пардону, не маги мы...
   - Стой, я сдаюсь! - завопил маг, поднимая руки. Я хмыкнул. Вот и чудненько...
   - Рюкзак свой сбрось - произнёс я, не сводя с него прицела. - И отойди.
   Он медленно отстегнул лямки; рюкзак плавно опустился на землю. Смотри-ка, замедление падения... Там что-то хрупкое? Потом посмотрю.
   - А теперь топаем к Контролю Перемещений. Ещё раз заявишься - убью.
   - Но я не могу без генератора и ткача! - жалобно произнёс парень. А ведь он моложе, чем раньше казалось... Молодой совсем, лет шестнадцать - бросая отчаянные взгляды на своё имущество.
   - Вот наглый! - удивился я. - Предпочтёшь, чтобы я тебя прямо здесь пристрелил?
   Вообще-то жалко тратить лишние пули, они не такие уж дешёвые... Но если понадобится - потрачу.
   - Но я правда не могу! Выслушайте хотя бы...
   Ну вот, ещё жалобы на жизнь слушать... Хотя, почему нет. Учитывая обстоятельства, это может быть и что-то интересное.
   История оказалась и впрямь довольно занимательной. Парнишка - а он действительно оказался молодым, просто использовал иллюзию, чтобы казаться старше - планировал ни много, не мало, как завоевать мир. Точнее, два мира - сперва мой, а потом свой родной. Неплохие амбиции... Самое интересное, что это, в принципе, было вполне реализуемо. Он происходил из какого-то малоизвестного техномагического мира; довольно развитого, но застойного. Религиозное государство, в котором крайне сложно выбиться из своего сословия в более высокое... Родителей парня казнили как еретиков, самого отдали в церковный приют. Однако он оказался не слишком религиозным, зато слишком амбициозным, да и смерть родителей не простил. В конечном итоге он ухитрился спереть хранимые церковью секреты маготехнологий и сбежать на Перекрёсток, там сбить преследователей со следа, составить план действий и приступить к его выполнению. Небось, врёт половину, но всё равно интересно получается... В общем, он решил пробраться в какой-нибудь технологический мир, используя магию, пробраться во власть, развить местные технологии, используя прихваченные из церкви знания, а затем устроить вторжение на родину. Разумеется, это всё сложно, долго и опасно, но шанс есть, и вполне приличный. На мой взгляд, выше, чем на выигрыш в рулетку. Я уважительно хмыкнул и покачал головой. Н-даа... Впрочем, в его логике есть серьёзный изъян. Даже два - если вспомнить, что первым ударом он не пытался меня убить, то он ещё и слишком мягок для таких планов.
   - Ну, великий завоеватель миров, впечатлил... Но с таким подходом, как сейчас, ты всё равно ничего не добьёшься. Нужно было для начала хотя бы собрать информацию о противнике... Но ты меня заинтересовал, так что я тебе помогу. Этот мир я тебе не отдам, но подучу жизни и помогу подобрать подходящий мирок... Подбирай свой барахло и шагом марш.
   В конце концов, почему бы и нет? Я смогу на нём подзаработать. Да и приятно осознавать, что в качестве мальчика на побегушках у тебя будущий завоеватель двух миров...
  
   КОЛЛЕКЦИОНЕР: ДРАКОНЫ (22)
  
   Запряжённый парой похожих на быков животных фургон неспешно двигался по тому, что местные называли дорогой. Сидящая на месте возницы девушка, похоже, спала, с закрытыми глазами покачиваясь вместе с фургоном; впрочем, умные звери были вполне способны тянуть свой груз и без присмотра. И даже будили возницу на развилках.
   Неожиданно девушка открыла глаза.
   - Эй, разбойнички! - выкрикнула она куда-то в окружающие заросли. - До Чудовой долины далеко ещё?
   - Часа два - донёсся ответ после небольшой паузы.
   - Уважают здесь туристов - заметила девушка.
   - Ещё бы... - хмыкнул мужской голос из фургона. - Я бы на их месте тоже уважал, если любой турист может оказаться Тёмным Властелином в отпуске...
   Девушка усмехнулась и снова закрыла глаза.
  
   Шалано, мир дикого туризма по классификации нашего Перекрёстка. Попросту говоря, Перекрёсток, доминирующий в данном регионе мультиверсума, имеет здесь своё представительство в виде пункта Контроля Перемещений, но не контактирует с местными правительствами. От туристов же требуют только одного - чтобы на них не жаловались другие туристы. А так - делай что хочешь, хоть геноцидь аборигенов... Перекрёстки отличаются практичностью, не альтруизмом.
   В любом случае, подобные миры любят те, кто хотят испытать приключения, побывать Героем или Тёмным Властелином без особого риска для своей шкуры... К слову, Героями зачастую становятся те, кто у себя дома ближе как раз к Т.В. - им тоже разнообразия хочется. Что же до аборигенов... Ну, они к этому быстро привыкают. Большинство населения - люди, а они, то есть мы, вообще быстро ко всему приспосабливаемся. Тем более, после того, как сюда стали прибывать туристы, количество монстров в мире заметно сократилось, зато появились удобные новшества. Базовых сервисов, которые Контроль Перемещений предлагает туристам, аборигенам не перепало, но кое-какие полезные вещи ввели сами туристы - вроде зверей, которые тянут наш фургон, например. Впрочем, о деле...
   - Местных расспрашивать будешь сама - сообщил я. - И, вряд ли конечно они будут что-то знать, но порасспрашивай их и про демонов.
   - Так точно! - бодро отозвалась Сильвия. Собственно, это она меня сюда и притащила. Эта девица, формально считающаяся моей ученицей, как оказалось, в свободное время разбиралась со своей генеалогией - и сумела-таки отыскать родственника. После чего уболтала меня отправиться на его поиски вместе с ней... Учитывая, что в этом мире довольно много демонов, я решил согласиться - добыча никогда не помешает, да и развлечение какое-никакое. Оставив ещё одного "ученика" присматривать за домом, мы с Сильвией заплатили за перемещение, и вот мы здесь в поисках Джарниферакса, того самого её родственника. Я сказал, что она его нашла? Ну, не совсем так... Она выяснила его примерное местонахождение - мир Шалано, где-то в окрестностях деревни Чудова долина. Мир элементарно обнаружился в перечне зарегистрированных в КП, деревню по прибытии на место тоже найти проблем не составило, и вот теперь мы едем туда дабы отыскать наконец этого дракона... Угу. Именно дракона. Сильвия, несмотря на то, что тело у неё человеческое - дракон. Дальний потомок Отца Драконов Бахамута, перет... спавшего с женщинами кучи различных рас и наплодившего уйму разных драконов, способных менять ипостась. Ну, про особенности их физиологии и магических свойств можно долго рассказывать, но суть та, что моя "ученица" - натуральный дракон, просто "застрявшая" в человеческом теле. Возможно, родственник и с этим сможет помочь... В любом случае, если он согласится оплатить её долг и забрать её, это будет уже не моё дело. Я и сейчас-то с ней просто на всякий случай... Ну и чтобы сразу рассчитаться, если всё пройдёт хорошо. Для защиты от потенциальных опасностей я практически не нужен: аборигены давно уяснили, что с туристами связываться не стоит, а торчащий над фургоном флажок, полученный в КП, недвусмысленно объяснял, кто мы такие. Правда, не все местные обитатели обладают достаточным интеллектом - как в любом мире дикого туризма, здесь в изобилии водятся различные полуразумные и неразумные существа, которые нападают, не обращая внимания на такие мелочи - но с ними Сильвия, будучи волшебницей, пусть и начинающей, должна бы справиться и самостоятельно. И уже справлялась, при нападении пары шестилапых обезьян и нескольких неупокоенных... Я в это время тоже сражался с монстрами - на ноутбуке в фургоне.
   В Чудовой Долине, где нужно было выяснить точное местонахождение дракона, девушка тоже прекрасно справилась без помощи - ну, кроме амулета-переводчика, разумеется - и я с чистой совестью лег спать. Прямо в фургоне, здесь удобнее, чем в местных избах... Скорее всего, мне вообще ничего делать и не понадобится.
  
   Торгальд ин Зеуз был благородным рыцарем с древней родословной и разбоем брезговал. А посему готовился не к грабежу, а к подвигу... Где-то в окрестностях обитал дракон, с которым доблестный рыцарь намеревался сразиться, взыскав чести лично себе и пополнения скудных финансов - родовому имению; однако этот подвиг планировался когда-то в будущем. А пока что рыцарь выискивал цели попроще, резонно рассудив, что прежде чем лезть в гору, стоит сперва взобраться на холм. Ещё немного подумав, он расположился на ведущей к обиталищу дракона дороге: если здесь кто-то и проезжает, то либо другие драконоборцы, либо те, кто имеет с огнедышашей тварью какие-либо дела, а потому могут считаться сообщниками. В глубине души Торгальд предпочитал последних.
   Слишком долго ждать не пришлось: уже на следующий день по мосту, у которого он стерёг дорогу, застучали колёса фургона. Флаг пришельцев на нём несколько омрачал радость, но с другой стороны вещи из иных миров очень ценятся... э, то есть сразить могучего иномирянина - достойный подвиг.
   - Стойте! - поднял руку рыцарь. Скромно выглядящий фургон послушно остановился.
   - Кто вы такие и куда едете? - строго спросил он сидящую на козлах девушку. Внезапно Зурекс, фамильный магический меч, на рукояти которого держал руку рыцарь, задрожал, словно пытаясь выбраться из ножен. Верное оружие реагировало на приближение древнего врага рыцарей, дракона! Торгальд нервно заозирался, вглядываясь в небо.
   - А кто и по какому праву спрашивает? - хмыкнула девушка, и тут рыцарь увидел дракона. Крылатая рептилия нагло ухмылялась прямо в лицо рыцарю с плеча девушки!
   Торвальд потряс головой, однако видение не исчезало: на плече девушки сидел дракон. Самый настоящий, но размером с кошку...
   - Что это?.. - ошарашенно спросил он.
   - Дракон - пожала свободным плечом девушка. И уточнила, бросив взгляд на меч рыцаря:
   - Ручной.
   - Проезжайте - растерянно махнул рукой Торгальд. Ничего другого ему в голову не пришло.
   В этом мире случалось всякое, но рыцарю даже во сне не привиделось бы, что кто-то может в качестве питомца использовать дракона. Пусть и карликового...
Оценка: 6.71*12  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"