Давыдов Сергей Александрович: другие произведения.

Мейстер-алхимик и лучшие сиськи мира

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс Наследница на ПродаМан
Получи деньги за своё произведение здесь
Peклaмa
Оценка: 6.55*42  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Уилфред Дион в мире DxD. Великий алхимик-техномаг, возможно, величайший в истории своего мира. Чистокровный человек, способный создавать предметы, не уступающие Божественным Механизмам. Лорд города-государства, сумевший в своём окружении объединить силы ангелов, духов и демонов. Чем обернётся его появление в этом мире? И сможет ли он собрать новый гарем, не уступающий предыдущему? :-D Посвящение: Kamidori Alchemy Meister. Отличная игра, и классный сеттинг. Примечания автора: Это скорее заявка, чем текст. Никто не хочет писать дальше? Понимаю, что никто, но мало ли?.. Удручает отсутствие в фиках по DxD нормальной фракции людей, и хотелось бы это исправить. ГГ (слева, справа его друг и в настоящий момент заместитель на посту Лорда Юидоры Легуна): https://static.zerochan.net/Kamidori.Alchemy.Meister.full.1231685.jpg Мелодиана: https://wdb.space/media/2016-4-5/9lCdgSsdXm.jpg Майлен: https://i.warosu.org/data/tg/img/0320/72/1399875737184.jpg https://static.zerochan.net/Mylen.Ploa.full.1231018.jpg Ахт: https://rei.animecharactersdatabase.com/uploads/chars/5688-944058103.jpg Бонусом Элизаслэйн: http://img1.reactor.cc/pics/post/full/Anime-kamidori-alchemy-meister-953933.png Кохакурен: https://static.wallpapers-anime.com/upload/20170616/795/Z/E/l/ZElGEF.jpg 04.11.2019

   Арка 1: В Новый Путь.
  
   Одним из свойств хорошего алхимика является открытый разум. Не в том смысле, в котором используют это выражение монашеские или магические ордена, а в том, что имеют в виду философы: готовность принимать мир и обстоятельства такими, какие они есть, и работать с этим.
   К сожалению, временами этого просто недостаточно.
   - Вил, Вил! Смотри, какое странное существо! Могу я попробовать его на вкус?
   ...Боги, я никогда не был вашим поклонником, но всё же, пожалуйста, пошлите мне толику терпения. Захваченный из дома запас, кажется, уже иссякает.
   Не то, чтобы я в любом случае сорвался на свою спутницу... по ряду причин, и то, что она дама, далеко не единственная. Просто выдержка и спокойствие сейчас важны как никогда, а она их совсем не прибавляет.
   - Нет, Майлен. Это не существо, это механизм - видишь, металл. Оно не съедобно.
   Идущая рядом со мной - или, скорее, вокруг меня - невысокая девушка продолжала вертеть головой, осматривая всё вокруг, с такой энергией, что становилось странно, почему голова или хотя бы её странный головной убор ещё не оторвалась и не улетела.
   - Вил, Вил! А можно я с ними поиграю?
   Меня слегка передёрнуло. Идущая справа женщина тоже бросила косой взгляд на нашу спутницу, и по её лицу пробежала гримаса.
   - Нет, Майлен, так, как ты обычно... играешь, нельзя. Пока мы не поймём, где мы и как быть дальше, тебе нельзя ничего делать, если я не скажу. Только смотреть.
   Идущую рядом со мной - или, скорее, вокруг меня - невысокую девушку этот ответ ничуть не разочаровал; она энергично кивнула - бубенчики на "ушах" её шапки звякнули - и продолжила вертеть головой.
   - Вил, Вил! Смотри, какие смешные маски! Сделаешь мне такую?
   - Потом - кивнул я, бросив взгляд туда, куда указывала принцесса. - Мелодиана, как у тебя?
   - Мы приближаемся - ответила моя моральная опора. - Прости, но большего я пока сказать не могу.
   Я молча кивнул. Это лучшее, что у нас есть... Так что движемся и осматриваемся.
   Город, где мы находились, был одновременно похож и непохож на Юидору. Похож тем, что в расположении улиц прослеживался определённый порядок; Юидора - один из немногих городов, строившийся и расширяющийся не как пойдёт. С другой стороны, это планирование было заметно у окраин; ближе к центру улочки петляли и кружили, словно пьяные. Похож тем, что здесь широко использовалось уличное освещение - и непохож тем, что я не понимал принципа действия этих ламп и огоньков; они сияли ярко и ровно, но не только я, даже Мелодиана не ощущала в них ни капли магии.
   ...Мне отчаянно хотелось оторвать и изучить парочку.
   Увы, приходилось сдерживаться, да ещё и играть роль выдержки для Майлен, у которой собственная способность самоограничиваться отсутствует напрочь. По крайней мере, чертовка слушалась меня без нареканий...
  
   Меня зовут Уилфред. Уилфред Дион, для друзей - Вил. Я алхимик вольного города Юидора, и в настоящий момент я должен был исследовать обнаруженные под городом руины.
   Одни из руин. Сказать по правде, вся Дир Лифина нашпигована древними руинами, как колбаса - салом, и то и дело находят новые; наш славный город - не исключение. Попадаются в них вещи и интересные, и опасные, так что их исследование и необходимо, и выгодно. Безусловно, и опасно, но в Юидоре живут крепкие люди. В конце концов, мы традиционно добываем материалы для своей работы самостоятельно, а большинство источников этих материалов, скажем так, активно противостоят попыткам добычи.
   В общем, под городом обнаружили неисследованные руины, и я воспользовался возможностью, чтобы наконец оторваться от бумажек. Административная работа важна, глупо было бы спорить, и занимаясь ей я могу принести больше пользы, чем в своей мастерской, но... Всё-таки в окружении враждебных демонов дышится проще, чем в окружении бюрократов и бумаг. Даже если глава этих бюрократов - мой старый приятель.
   Это всего лишь означает, что он более умел в манипуляциях мной.
   В общем, если быть честным, я просто воспользовался властью лорда города, чтобы сбежать и устроить себе передышку.
   Впрочем, использованные аргументы были справедливы: мой г... гм, моя команда сильнейшая в городе, и сможет отбиться от любых монстров, что могут обитать в руинах - и, по моему опыту, непременно обитают. Опыт изрядный, доводилось сталкиваться с разнообразными источниками материалов, от путето и гоблинов до демонов и драконов. Временами с ними удаётся договориться и мирно, но не со всеми и не всегда, так что - да, опыта предостаточно.
   Поначалу всё шло как обычно. Зачистили призраков и землянников, нашли залежи минералов... В одном из сохранившихся зданий группа демонов оказала сопротивление, но ничего, с чем мы с девочками не справились бы.
   Сказать по правде, с большей частью "поиграла" Майлен.
   Здание, в котором они устроились, было неким ритуальным залом, и Эмелита немедленно заинтересовалась. Я неплохо разбираюсь в теории магии, но только в той её части, что имеет отношение к моему роду деятельности; так сказать, прикладная теория. Эмелита же не только талантливая практик волшебства, но и теорию изучает обстоятельно и всесторонне; да и чувствительность её к проявлениям магии куда выше моей.
   В общем, мы с ней изучили помещение, и быстро выяснили, что столкнулись с очень значимой находкой, возможно, национальной значимости. Повреждённый, но функциональный портал.
   Нет, сами по себе порталы не представляют из себя ничего особенного. Множество разновидностей естественных порталов-щелей в реальности разной степени бесполезности можно найти без проблем; в конце концов, наш мир не просто так называется Коридором, или Перекрёстком: давнее слияние миров сказывается до сих пор, и, возможно, будет сказываться всегда. Однако в данном случае речь шла о транспортном портале большой дальности.
   Телепортация - штука очень сложная. Могу с заслуженной гордостью заметить, что освоил соответствующую технологию, но - что созданные мной кристаллы телепортации, что костюмы, позволяют лишь "короткую" телепортацию. Полезно в бою, но для, скажем, транспортировки грузов не годится. Немногочисленные дальние порталы, даже парные, с фиксированной точкой выхода, могут иметь стратегическое значение, как торговое, так и военное, так что естественно, что это привлекло наше внимание.
   А учитывая, что главными специалистами Юидоры по этому вопросу были как раз мы с Эмелитой... Ну, технически, ещё госпожа Кохакурен и Майлен, но последняя - чистый практик, а Её Пушистость опять куда-то запропастилась. Так что мы с Эмелитой немедленно занялись изучением находки. Насколько сложно активировать и стабилизировать, куда ведёт, и т.д., и т.п... Моя работа бывает очень нудной, но временами она очень захватывает и бывает настоящим приключением.
   ...Временами даже слишком.
   Не знаю, что произошло. Возможно, Эмелита знает, но спросить её возможности нет. Знаю только, что у нас под ногами возник некий чёрно-зелёный водоворот, и мы с Эмелитой начали проваливаться в него. Я толкнул её, выбрасывая на твёрдую поверхность, Мелодиана ухватила меня за плечи, пытаясь выдернуть, затем удар шара Майлен - и вспышка.
   В следующий момент мы трое оказались в некоем странном пространстве, от одного воспоминания о котором у меня начинает кружиться голова. Нас окружало нечто бесформенное, переливчатое, кружащееся...
   - Что это? - пробормотал я. - Где мы?..
   Риторические вопросы, однако на них последовал ответ.
   - Это Хаос за пределами мира - сообщила Майлен. - Я пытаюсь выгрести обратно к Дир Лифине, но нас уносит потоками.
   Она наклонила голову и обиженно надула губы.
   - Противный Хаос! Я не могу вернуться обратно.
   Немедленно выражение её лица изменилось на предвкушающее.
   - Но, я могу направить нас к какому-нибудь другому миру. Возможно, попадётся что-нибудь подходящее. Через пару часов.
   - А если не попадётся? - задала вопрос Мелодиана.
   - Нуу... - задумчиво протянула принцесса чертей. - Думаю, через пару часов я не смогу больше поддерживать безопасное пространство, и Хаос нас растворит.
   Она повернулась ко мне и с любопытством спросила:
   - Вил, Вил! Как думаешь, что будет раньше?
   - В этом вся Майлен... - пробормотала ангел. Я же вздохнул и положил руку на плечо Майлен.
   - Я думаю, что мы должны надеяться на лучшее.
   Девушка вновь наклонила голову с вопросительным выражением на лице, но затем кивнула.
   - Раз ты так говоришь, наверное, так и есть. Надеюсь, нам попадётся интересный мир!
  
   Черти, как Майлен Плоа, это в каком-то смысле духи, маны Пространства. По словам нашей принцессы, они изначально пришли на Дир Лифину подобным образом.
   Короче говоря: нам несказанно повезло, что с нами оказалось одно из немногих существ во всём мире, которые имеют представление, что и как делать, и обладают достаточной силой. А ещё - что я никогда не выхожу в поле без больших запасов. Ну и, разумеется, нужно возблагодарить Безразмерную сумку и её создателя.
   Вместо "пары часов" мы плыли в Хаосе трое суток. Прижавшись друг к другу, чтобы уменьшить поддерживаемое Майлен пространство, и регулярно скармливая ей зелья Духа. Наше странное путешествие едва не закончилось фатально, когда принцесса сообщила, что поблизости есть мир, к которому можно направиться, но я сообразил уточнить - мир оказался непригодным для жизни. Я всё ещё не понимаю логики Майлен, но по крайней мере научился иметь с ней дело.
   ...А затем мы всё-таки оказались у обитаемого мира.
   Переход в нормальное пространство оказался непримечательным - мы просто выпали.
   И оказались в каком-то переулке неведомого города.
  
   Говорят, Удача - это реальная сила, которую даже можно измерить; во всяком случае, госпожа Кохакурен заявляла это, как и то, что моя Удача намного выше нормы, но речи нашей лисы следует слушать с оглядкой - никогда не угадаешь, что в них правда, что насмешка, а что правда, поданная как ложь. Сейчас, однако, я был склонен считать, что именно Удача проявила себя в полный рост.
   Мы были в человеческом городе, и мы добрались сюда живыми - уже удачно. Но что ещё удачнее, в городе шёл карнавал.
   Внешность Майлен была вполне человеческой, и хотя её одежда и полоски на лице могли бы бросаться в глаза, с этим можно было бы что-то сделать. А вот Мелодиана... Если наша с принцессой внешность могла бросаться в глаза, то внешность ангела-воительницы не могла не бросаться.
   Сказать по правде, рослая статная красавица с длинными золотыми волосами привлекала бы внимание даже без небесного доспеха на её теле и крыльев за спиной. А учитывая их наличие, шансов избежать внимания, ненужного и возможно опасного, просто не было.
   Фестиваль, однако, вносил свои коррективы. Местные обитатели, среди которых нам попадались лишь люди, были наряжены в разнообразные, порой очень странные, костюмы, и некоторые из них изображали различных мистических существ... очевидно выдуманных, как правило. Однако попадались и костюмы, изображающие ангелов, демонов и драконов, и это давало нам возможность.
  
   К сожалению, хотя карнавал давал нам возможность перемещаться среди местных жителей, не создавая проблем, - внимание всё равно привлекали, но умеренное; полагаю, удивлялись "качественному костюму" Мелодианы - оставалась другая сложность.
   Язык. Ожидаемо, язык, на котором разговаривали местные жители - и были сделаны надписи на зданиях - был нам незнаком.
   - Будь на моём месте Элизаслейн, она быстро решила бы эту проблему - вздохнула Мелодиана. - Я же всего лишь воин...
   - Достаточно того, что ты рядом - ответил я. - Что-нибудь придумаем.
   Само присутствие надёжной небесной воительницы действительно вселяло оптимизм, так что я ничуть не лукавил.
   Я взглянул на вторую свою спутницу.
   - Майлен, а как вы решали проблему языка?
   - Нет языка - нет проблемы - пожав одним плечом, сообщила чёртова девчонка и сунула в рот мороженое на палочке, которым с ней поделился уличный торговец.
   - Я имею в виду речь - терпеливо уточнил я. - Как вы понимали незнакомую речь в новых местах?
   - Моно съесть коо-нибудь и похлотить дуфу - неразборчиво прошепелявила она, не доставая лакомство изо рта. - Вкусно...
   - Я предпочла бы этого избежать - озвучила своё мнение Мелодиана, и я согласно кивнул. Мы ничего не знаем об этом мире и его богах, так что лучше избегать серьёзных вмешательств, пока не начнём что-то понимать... но для этого нужно понимать язык. Замкнутый круг.
   Впрочем...
   Я задумался. Возможно, с этим можно будет что-то сделать...
  
   Разумеется, без моей мастерской, а так же библиотеки и склада материалов, работать было сложнее, но не то, чтобы невозможно. Благо я был не с пустыми руками - походный набор инструментов всегда с собой, а в руинах, прежде чем мы провалились сюда, удалось собрать порядочно материалов. Больше того, перед отправлением в руины я прихватил с собой несколько книг, чтобы было проще анализировать находки, и среди них - мой журнал. Записи по поводу связи душ и разумов у меня были.
   Найти безлюдное место оказалось несложно; большая часть горожан скопилась в центре города и праздновала. Изготовить нужный предмет, одновременно присматривая за Майлен, было существенно сложнее, но я справился.
   - Выглядит скромно - заметила Мелодиана, изучая пару гладких металлических браслетов, на поверхности которых блестели крошечные искорки.
   Я кивнул.
   - Так и задумано. А теперь...
   Я глянул на Майлен, поморщился.
   - Теперь ваша часть. Изобразите мать с дочкой, и подарите этот браслет кому-нибудь. Важно, чтобы надели и не снимали. Это может быть сложно...
   - Мы справимся - кивнула ангел и взяла протянутый браслет. - Скоро вернёмся.
   Моё последнее творение на самом деле было довольно халтурным, и это неприятно царапало профессиональную гордость, однако обстоятельства диктуют свои условия, да и пока что должно быть достаточно. Браслеты всего лишь передавали от носителя "передатчика" к носителю "приёмника" некий оттиск разума, из которого можно, отбрасывая собственной волей лишнее, получить понимание языка. Это должно быть утомительно, и наверняка будут побочные эффекты - для носителя, то есть для меня - но пока что ничего лучшего не сделать.
  
   Постоянно чувствовать себя на краю сознания маленькой девочкой - это очень странно. Как и ожидалось, поддерживать концентрацию было очень утомительно, но опять же, у меня был схожий опыт с браслетом Асмодей.
   ...Опыт существенно менее успешный, но не будем об этом.
   В любом случае, в целом всё получилось удачно. Однако неизвестно, как долго браслет останется на руке своей владелицы, так что следовало спешить.
   Дела продолжали складываться для нас удачно. Разумеется, фестивалю сопутствовали уличные торговцы, и мы устроились среди них. Обычно для торговли требуются разрешение и специально выделенное место, однако с праздником пришли и определённые послабления, тем более, что мы продавали всего лишь несколько сувениров-поделок. Простенькие украшения вроде подвесок из полированных цветных камней (ходовой товар в Юидоре, и здесь ситуация не отличалась), и ещё парочка аналогичных браслетов.
   Я назвался туристом, решившим поучаствовать в фестивале с разных его сторон, и соседи-торговцы оказались достаточно дружелюбными.
   Страна, в которой мы находились, называлась Италия.
  
   Пара часов обогатили нас деньгами и знаниями, часть из которых были... Странными? Признаться, я даже не знал, что о них думать.
   Например, здесь не верили в магию и богов. Вернее, в последних часть людей верила - в основном в некоего единственного бога, хотя я немного запутался: две разных религии, почитающих одно божество разными, что ли?.. - а в магию не верил практически никто. И да, её действительно не ощущалось вокруг, по крайней мере пока что.
   Других видов разумных, кроме людей, в этом мире тоже не обитало, по мнению наших собеседников; все их костюмы основаны на мифах. Правда, при этом временами слишком походили на известных мне существ.
   Это о новостях, заставляющих задуматься; однако была и новость откровенно плохая. Все местные жители - больше того, не только этого города - обязаны иметь средство персональной идентификации, паспорт. Разумеется, у нас не было ничего подобного, и я не мог изготовить, не зная всех подробностей, а посему следовало ожидать проблем, особенно если привлечём чем-то внимание местных стражей порядка. Даже снять комнату на местном постоялом дворе без этих документов было невозможно.
   Впрочем, последнюю сложность помогла решить Мелодиана. Один из торговцев предложил сдать комнату на пару дней, и намекнул, что может помочь и с ещё одной проблемой.
   Деньги. С ними здесь тоже были сложности. В свободном хождении были лишь деньги того государства, на территории которого находишься... хотя в нашем случае - группы государств, но суть сохраняется: золотые и серебряные монеты Дир Лифины лишь вызвали бы к нам внимание стражей порядка. Хорошо, что я был осторожен и не пытался их использовать.
   Торговец, предложивший комнату, предложил и сдать мои поделки "по нормальной цене", а также реализовать одну из монет. Вероятно, стоит рискнуть.
   И, разумеется, продолжить собирать информацию.
   Я подарил ему один из браслетов.
  
   На следующий день мы разделились. Я остался в доме торговца - который на самом деле оказался мастеровым, просто решил продавать во время фестиваля выпечку своей супруги - чтобы по его просьбе изготовить ещё украшений на продажу, а заодно поговорить о разных вещах; Мелодиана же с Майлен отправились изучать город. Пока не закончился фестиваль, нужно придумать что-то с её крыльями, да и с доспехом, поскольку снимать его ангел не желала без крайней нужды.
   Девушки, впрочем, тоже не просто праздно гуляли. Они куда более чувствительны к проявлениям магии, нежели я, так что должны были искать магию и пространственные аномалии - первый шаг к нашему возвращению домой.
  
   - Я что-то ощутила - сообщила Мелодиана. - Отзвук святой силы.
   Я кивнул.
   - Это хорошо. Попробуем найти. Возможно, вступим в контакт... Но очень осторожно.
   Ангел кивнула. Хотя моё знакомство с ней самой было вполне неплохим, но в целом опыт общения с ангелами не слишком позитивный. Элизаслейн, ангел третьего ранга, одна из лидеров Воинства Небесного, отвечающая за регион Юидоры, попыталась завоевать наш город, посчитав, что мы можем быть опасны для баланса и устоявшегося порядка... Нет, в итоге мы решили всё миром - но лишь после маленькой войны.
   В любом случае, разобраться с этим было необходимо, так что мы отправились на поиски.
   Наличие Майлен всё усложняло. Сложно сказать, как среагируют возможные местные ангелы на чертовку, но оставлять её без присмотра я не хотел. Я хотел поручить изучение и переговоры Мелодиане, но...
   - Я всего лишь воин - повторила ангел. - Я могу поддержать тебя своим голосом и своим копьём, но договариваться о чём-то...
   Она покачала головой.
   Так что по следу святой силы мы шли втроём.
  
   - ...Есть чёткое направление - сообщила Мелодиана. - Была достаточно сильная вспышка святой силы.
   Она подняла руку, указывая в направлении высокого, увенчанного шпилем с крестом на нём здания поодаль.
   Я кивнул. Отлично...
  
   Как и следовало ожидать, здание оказалось храмом. И, на удивление, оно изрядно походило на старую церковь на горе, в которой мы когда-то встретились с Мелодианой; хотя символика была другая, но стиль архитектуры, мозаичные окна, статуэтки "святых" - сходства было поразительно много.
   Изображения ангелов там тоже были, и они тоже были похожи, разве что выглядели построже.
   Главным отличием было то, что этот храм не выглядел пустым, и его служители не были ангелами. Обычные люди, неспособные отличить Мелодиану от человека. В самом здании присутствовала толика святой силы, но куда меньше, чем, скажем, в церкви Юидоры; обычное эхо веры. Я сужу по словам Мелодианы, разумеется.
   Я даже рискнул привести к храму Майлен, - которой я отдал первый браслет эха разума - и служители пригласили её внутрь, совершенно не заметив её природу, как и в случае Мелодианы. Самой же чертовке было в здании разве что чуть неуютно, но и только; и даже это чувство перебивалось любопытством. Служитель даже провёл ей небольшую экскурсию...
   ...И всё же мы не ошиблись. Пока Майлен изучала храм - мне, на самом деле, было тоже интересно - ангел словно прислушивалась к чему-то, и в какой-то момент шепнула мне на ухо.
   - Одиночный пользователь святой силы, где-то во внутренних помещениях. Слабый.
   Я задумался. Больше похоже на священнослужителя с талантом, чем на что-то большее; с одной стороны, вряд ли такая личность сможет нам чем-то помочь, с другой - и риска минимум. Пожалуй, стоит попытаться вступить в контакт, но как?..
   Я произнёс это вслух.
   - Я могу предложить кое-что - сообщила Мелодиана. - Оттиск знания. Я могу оставить в сем храме метку света, что будет содержать короткое сообщение. Обычные прихожане и служители её не заметят, но владеющий святой силой, вступив в контакт, осознает сообщение.
   - Хорошая мысль - я кивнул. - Скажем... Ангел ждёт тебя завтра и послезавтра в полдень, у городского фонтана.
   Возможно, я слишком спешу, но... Если есть шанс на возможность вернуться в Дир Лифину, то путь к нему лежит через местных чародеев или богов, а это пока что единственная зацепка. И если вернуться возможно, нужно сделать это как можно быстрее. Моё самомнение не настолько велико, чтобы считать себя незаменимым, но, объективно, длительное отсутствие лорда создаст Юидоре определённые проблемы. Нет, пару-тройку месяцев никаких сложностей возникнуть не должно, но вот дальше...
   Я слегка поморщился. Политика... На удивление, у меня неплохо получалось с ней справляться, но ни малейшей любви к ней я не испытываю. Если бы не ответственность перед городом, и перед моей командой, я бы с удовольствием задержался здесь, изучая местные технологии. То немногое, что я успел узнать, кажется крайне интересным.
   В любом случае, нужно попытаться пообщаться с этим пользователем святой силы. Дорога может быть долгой, но это первый шаг.
  
   - Э, парень, и как у тебя так ловко получается? - осведомился Ромео, хозяин комнаты, которую мы снимали. - И инструмент необычный, никогда такого не видел.
   - С детства таким занимался - отозвался я, продолжая полировать камень. - А инструмент... Вот дома, в мастерской, действительно хорошие. А это так, что с собой ношу. Но да, индивидуальный.
   - С детства, говоришь? - осведомился хозяин. Он напоминал мне моего старого знакомого и хорошего друга из Юидоры; худощавый немолодой мужчина с усиками на очень живом лице. Разве что не лысый, в отличие от.
   Я кивнул, не отрываясь от работы. Не вижу смысла скрывать такие вещи, а дружеский настрой важен. Полностью уверен, что большинство проблем в мире отпадут сами собой, если разумные просто станут относиться друг к другу... ну, как к другу.
   - Ну да. Семейное дело, у нас своя мастерская. Выполняем любые заказы.
   - О как - хмыкнул мужчина. - А говорят, молодёжь не та.
   Я пожал плечами.
   - У нас не говорят.
   Возникла небольшая пауза, во время которой хозяин внимательно наблюдал за моей работой. Наконец я закончил очередной браслет - на этот раз не магический, но украшенный - и он снова заговорил.
   - Но знаешь, как-то это неправильно. Тебе с женой развлекаться нужно, а ты тут вкалываешь...
   Я улыбнулся.
   - Завтра ещё успею. А пока что нужно зарабатывать, пока есть возможность. Тем более, что без денег всё равно особо не развлечёшься, а с деньгами у нас туго.
   Насколько я понял, Ромео принял нас за семью беженцев. Отношение к таковым здесь было довольно неоднозначное, но увидев, что я честно зарабатываю, даже его жена сменила холодноватое сперва отношение на положительное. Думаю, подарок этому тоже изрядно поспособствовал.
   - Ну да, такими темпами успеешь неплохо заработать - согласился хозяин. - Никогда не видел, чтобы работали так быстро и хорошо.
   У него самого дома тоже была маленькая мастерская, с которой я успел ознакомиться. Чрезвычайно интересный опыт; хотя его инструменты уступали моим пожалуй что на две головы, но всегда интересно и полезно узнавать что-то новое - а эти вещи были для меня чем-то совершенно новым.
   ...Если подумать, Асмодей упоминала нечто подобное, но её уроки всё же касались техномагических подходов, а здесь магия не использовалась вовсе. Хотя всё и питалось укрощённой силой молнии. Очень необычный и интересный подход.
   Вообще, странно, что здесь нигде не используется магия. При том, что личные силы работают без каких-либо затруднений; что Мелодиана, что Майлен, что мои скромные способности, равно как и магия нашего снаряжения и инструментов, работали как часы.
   С часами, к слову, тоже было интересно. Как ни странно, но здесь использовалась ровно та же система измерения времени, что и в Юидоре: 24 часа по 60 минут. И часы, которые у нас были в общем-то рабочим инструментом, здесь были практически у всех - хотя выглядели они разнообразно и непривычно. Таких, как мои, на цепочке, не было практически ни у кого; у некоторых были наручные часы на браслете, но большинство использовали часы, встроенные одной из функций в некий артефакт, служащий для связи. Когда я узнал о таковом, мне стоило изрядных усилий не оторваться от работы, чтобы изучить этот вопрос.
   ...Один такой, сломанный, я всё же попросил для изучения, когда появится возможность.
   Вообще, здесь была просто уйма всего, за изучение чего меня отчаянно тянуло засесть с головой. Увы, но приходилось откладывать, хотя кое-что словоохотливый хозяин рассказывал во время моей работы.
  
   В конце концов мастер чуть ли не силой выгнал меня из дома, выдав аванс за мои поделки и отправив "развлекаться с семьёй". Я мог бы встретиться с Майлен и Мелодианой, выдав выброс магии, который они заметят, но... Я себя знаю. Если встречусь с ними, снова займусь делами. Почему бы нам всем не позволить себе, действительно, немного расслабиться?
   Так что я решил, прежде чем встречаться со своими подругами, сперва немного прогуляться.
  
   Вечерний город был ненамного темнее дневного и почти таким же оживлённым. Уличное освещение здесь... не думаю, что на всей Дир Лифине можно найти город, где есть нечто сравнимое. Даже если сделать скидку на праздник, из-за которого многие местные жители самостоятельно добавили на свои дома разноцветные светящиеся гирлянды, в ночном городе было поразительно много света - со столбов, со стен и вывесок, из окон, из тех самых артефактов связи в руках прохожих... Я словно попал в другой мир.
   ...Ах, да.
   Сейчас, вечером, костюмов было меньше, зато стало больше гуляющих рука под руку парочек.
   Моя неспешная прогулка привела меня к парку, и здесь я сделал паузу, усевшись на пустующую скамейку и задумавшись. Как, всё-таки, быть дальше?..
   ?..
   Я поднял взгляд на громкий топот и на мгновенье замер, а затем подскочил и бросился вперёд. Откуда-то с другой стороны парка, преследуемая троицей гоблинов, бежала эльфийка.
   Гоблины были немного крупнее, чем привычные мне, лысые и бородавчатые, но в целом вполне типичные. Эльфийка выглядела безоружной, у гоблинов в руках были дубинки. Краем глаза я заметил, как какой-то человек вместо того, чтобы помочь, улыбнулся и направил на происходящее свой артефакт связи.
   ...Скорее всего, принимают за отыгрываемую на карнавале сценку.
   Я, однако, видел, что внешность этих четверых не была фальшивой. И, разумеется, не мог проигнорировать происходящее. Пусть это другой мир, и я не понимаю, что именно происходит, но... Даже если бы в памяти не всплыла Серави - какой человек сможет остаться в стороне?
   Я выскочил навстречу гоблинам, чуть со стороны. Доставать оружие из Безразмерной сумки не стоит; вообще не следует оставлять трупы. Не столько из-за того, что не знаю ситуации, сколько из-за того, что это почти наверняка привлечёт внимание властей. Так что...
   Я далеко не мастер рукопашного боя, но любой практикующий алхимик умеет постоять за себя, а меня ещё и поднатаскала Юэла. Больше в техниках движения и уклонения, но и пару приёмов на подобный случай я тоже отработал. "Удар сострадания", как она это называет.
   Точный удар в челюсть способен нокаутировать даже орка; гоблины крепче, чем могут показаться, учитывая их размер и невзрачный вид, но до орков им далеко. Первый гоблин отлетел и упал на землю; встать он не пытался.
   Его товарищ немедленно переключился на меня; дубинка, или вернее примитивный топор, поскольку из неё торчало каменное лезвие, нацелилась в мои ноги - однако техники движения и уклонения, как уже отмечено, у меня отработаны лучше, чем рукопашный бой. Рывок, и удар в висок - на этот раз раскрытой ладонью, чтобы не убить ненароком. Гоблин упал, потряс головой, пытаясь подняться, и снова упал.
   Я немедленно шагнул в сторону, и как раз вовремя: оставшийся гоблин швырнул в меня нож. Мой костюм мастера-алхимика, подарок девушек, обладает неплохими защитными свойствами, но проверять их не хотелось; если можешь уклониться - уклоняйся.
   Гоблин злобно рыкнул что-то - почти наверняка ругательство - и бросил что-то на землю. Вспухло густое облако дыма, и я отпрыгнул; впрочем, новой атаки не последовало. Дым быстро рассеялся, и вместе с ним исчезли гоблины.
   Я повернулся к эльфийке. Молодая на вид, приятной внешности девушка с длинными светлыми волосами, она, сказать по правде, совсем не походила на Серави; ну, разве что ушами.
   ...Ну, и размер груди соответствовал.
   Она что-то произнесла, поклонилась, и помчалась прочь.
   - Погодите... - сказал было я, но эльфийка уже исчезла.
   ...Ну, по крайней мере я сделал хорошее дело.
   И выяснил, что эльфы в этом мире существуют.
  
   День моих дам, как оказалось, выдался куда менее насыщенным событиями. Они прогуливались, искали новые источники магии - безуспешно - и лакомились продаваемыми уличными торговцами закусками. В основном Майлен, разумеется; Мелодиана весьма умеренна в еде и выпивке. По крайней мере, когда рядом нет госпожи Кохакурен.
   Я на секунду задумался, пытаясь вспомнить, был ли в моей команде кто-то, кого лисице ни разу не удалось напоить. Никого на память не приходило.
   - Странный инцидент... - задумчиво произнесла Мелодиана. Уже пора было ложиться спать, и я расстилал на полу постель - хозяин предлагал устраиваться на диване, но в этом не было нужды, я привык пользоваться походной постелью. - Жаль, что не удалось с ней поговорить.
   Я пожал плечами.
   - Похоже, она куда-то очень спешила. Или просто боялась там оставаться, не знаю... Ну, главное, что она цела.
   Ангел кивнула.
  
   Мелодиана не нуждается во сне, так что просто встала у окна, неся вахту и проверяя кулон иллюзий; завтра надеюсь довести его до ума, но сперва нужно проверить. Что же до Майлен... Не уверен, в какой момент она оказалась рядом, прижимаясь ко мне обнажённым телом. Шапка, впрочем, оставалась на ней.
   - Вил, Вил! Займёмся этим?
   - Майлен, если хозяева услышат, будут проблемы - сообщил я.
   - А если не услышат? - спросила она. - Я могу изолировать пространство комнаты.
   Я бросил взгляд на Мелодиану; она покосилась на меня.
   - Тот раз с Элизаслэйн расширил мои горизонты, но... не сейчас - сообщила она. Эм, я вообще-то не это имел в виду...
   ...Ну и ладно.
  
   Зелье выносливости - на диво полезная штука. Конечно, ничем не следует злоупотреблять, но краткость сна не помешала мне с утра быть в хорошей форме и с ясной головой.
   Вообще-то обычно они используются для марш-бросков или в затяжных сражениях, но моя формула немного модифицирована, в связи с... личными обстоятельствами.
   В любом случае, с утра я был готов действовать. Позавтракать, изготовить ещё пару украшений - материалы на этот раз предоставил хозяин дома, как и завтрак - и направиться на встречу с неизвестным пользователем святой силы. Хотя встреча и назначалась от имени Мелодианы, общаться всё равно мне - да и прикрытие обеспечивающей первоначальный контакт девушке понадобится. В окрестностях Юидоры нас с Майлен хватило бы, чтобы прикрыть её от практически любой угрозы, - даже если бы место оцепили армией, смогли бы уйти - но здесь ни в чём нельзя быть уверенным, так что я намеревался быть осторожным втройне. А значит, выходить на место нужно хотя бы за час до назначенного времени.
   К сожалению, невидимым никто из нас становиться не умел. Вернее, Мелодиана, технически, могла, но для этого требовались специфичные условия, подготовленная заранее территория; для разведки такое никак не годилось. Кулон иллюзий вроде того, что использовала Мелодиана, для этого тоже не годился; он обеспечивал лишь частичное сокрытие, скорее даже отвлечение внимания, и действовал лишь на людей, лишённых магических способностей. Нет, будь у меня побольше времени и материалов, можно было бы что-то придумать, но сейчас приходится работать с тем, что есть.
   Впрочем, того, что есть, должно было хватить.
  
   Ни Мелодиана, ни Майлен не ощущали поблизости от места встречи никакой магии, так что даже если где-то тут скрывается засада, уйти будет несложно. Может, я и мало знаю о местных, зато достаточно знаю о нашей принцессе; хоть она и не может телепортировать кого-то "на лету", как это делает госпожа Кохакурен, зато с небольшой подготовкой Майлен способна на массовую телепортацию, и другие трюки с пространством. Не говоря уж о том, чтобы искажать направление ударов противника - это вообще один из базовых навыков её рода.
   Ну и Высшая Руна всем, на всякий случай.
  
   Впрочем, предосторожности оказались излишними. Ровно за минуту до назначенного срока на площади появился пожилой мужчина в чёрной сутане, ровным и неспешным шагом направляющийся к фонтану - а точнее, прямо к Мелодиане. Определённо, наш контакт.
   Сам я сидел на скамейке рядом и читал приобретённую в книжном магазине неподалёку отсюда книгу. Браслеты позволяют изучить язык самому, если достаточно много ими пользоваться. Майлен было бы хорошо разместить с другой стороны, но оставлять её без присмотра не хотелось, да и ей будет проще выдернуть нас троих, если расстояние между нами будет меньше.
   Мужчина, на груди которого с цепи свисал крест, остановился в паре метров от ангела.
   - Здравствуйте - произнёс он. Расстояние позволяло всё слышать.
   - И вам того же - ответила Мелодиана. - Вы не тот, кого я ожидала.
   Я покосился на Майлен, и она шепнула мне на ухо:
   - Он тоже владеет святой силой.
   - Джереми - мой подопечный, и я не мог им рисковать - сообщил мужчина. - Меня зовут Антонио. Для меня честь встретиться с вами, но могу я узнать, какова ваша цель?
   Как я не раз отмечал, честность - лучшая политика. Другое дело, что нет нужды выдавать сразу всю информацию... Для всего есть своё время.
   - Моя миссия на земле - наблюдение и поддержка одного человека - произнесла ангел. - Нет, не вашего подопечного. Его я заметила случайно, и просто хотела выяснить, на что наткнулась, не привлекая лишнего внимания, но, возможно, это знак свыше. Возможно, вы с моим подопечным сможете помочь друг другу.
  
   Переговоры прошли на удивление легко. У меня сложилось впечатление, что для этого священника рекомендации ангела было более чем достаточно, и представив меня, Мелодиана самоустранилась от дальнейших переговоров. На Майлен он не прореагировал.
   - Значит, вы алхимик? - осведомился священник. Я кивнул и уточнил:
   - Алхимик широкого профиля. Но прежде всего должен пояснить - я уважаю богов, но не поклоняюсь им.
   Священник поднял бровь.
   - Вы необычно выражаетесь, молодой человек.
   - Это связано с моими обстоятельствами, о которых я предпочёл бы пока не распространяться. Пока что просто поясню, что мы против своей воли покинули родину, и находимся здесь, как я понимаю, не совсем законно. Хотя, технически, границу и не пересекали.
   Антонио без удивления кивнул.
   - Подобное случается. Какой помощи от Церкви вы хотите?
   - Думаю, лучше начать с того, что я могу для вас сделать - заметил я. - Строительство, ремонт, ковка, изготовление механизмов - в принципе, любая подобная работа.
   - Это скорее работа мастерового, а не алхимика - заметил священник. Я пожал плечами.
   - Любой хороший алхимик должен всё это уметь, как минимум чтобы построить свою мастерскую. Работа для новичков и учеников, как правило, но менее важной она от этого не становится. В любом случае, это основы. Помимо этого, я могу изготавливать различные целебные зелья вроде этих - я достал из пояса приключенца три бутылочки. - Исцеляющее, выносливости, духа, базовые версии. Ещё различные лекарственные порошки, вроде универсального антидота, но для них сложнее с материалами. Что ещё... Изготавливаю мебель и снаряжение на заказ.
   - Какое именно снаряжение? - уточнил священник. Я снова пожал плечами.
   - По необходимости.
   - Прямо мастер на все руки - хмыкнул он и бросил взгляд на Мелодиану; та тепло улыбнулась.
   - Так чего же вы хотите от нас? - повторил вопрос Антонио.
   - В первую очередь - легализации. И, возможно, кое-какой информации и помощи по возвращению на родину.
   Священник кивнул.
   - Понимаю и сделаю всё, что в моих силах. Обеспечить легализацию легко, нам достаточно часто приходится иметь дело с такой проблемой. Второе... с этим есть какие-то сложности?
   - Более чем - я поморщился. - Но я не собираюсь требовать невозможного. Если сможете чем-то помочь, уже хорошо.
   - Ну, что же. Я приветствую вас от имени Церкви - произнёс Антонио и поднял руку для рукопожатия.
  
   Священник хотел выделить нам место для проживания в церкви, и вообще предлагал присоединиться к этой организации, но я настоял на том, чтобы ограничиться взаимопомощью в обычных рабочих рамках. Вроде бы он оказался огорчён отказом.
   После того, как мы договорились, он переговорил с кем-то через свой артефакт связи, и пообещал, что документы будут готовы к вечеру. Я предложил ему оценить зелья и определить цену на них, и на этом мы расстались.
   - Похоже, всё прошло хорошо - заметила Мелодиана.
   - Надеюсь на это - ответил я. - Хотя у любых действий есть последствия, а все последствия этого разговора пока неизвестны. Ну, будем с ними иметь дело по мере проявления, полагаю.
  
   Когда мы вернулись к дому, хозяин выглядел очень смущённым.
   - Извини, Уилфред, но тут такое дело... Нам с женой придётся уехать на несколько дней. Вот деньги - он протянул мне стопку бумажных банкнот в упаковке из прозрачного материала, который здесь вообще использовали для упаковок повсеместно. - Можешь завтра воспользоваться моим торговым местом, и я поговорил с приятелем, можете пока у него пожить.
   - Ничего страшного, и нет нужды - ответил я. - Я решил проблему с проживанием.
   На самом деле, даже не придётся пользоваться предложением священника. "Паспорт" был готов даже раньше, чем он обещал, так что я мог просто снять комнату в гостинице; на день-другой наших денег более чем хватало, а там... ну, там посмотрим. В крайнем случае можно всё же принять предложение, хотя я предпочёл бы обойтись без этого. Но пока что эта проблема не стояла.
   Мужчина с явным облегчением и сохраняющейся долей смущения кивнул.
   - Эту ночь можете пока переночевать у нас, мы с утра уезжаем.
  
   Вместе с паспортом священник вручил мне один из местных артефактов связи - рабочий - и я ничего так не хотел бы, как засесть за его изучение, однако я казалось бы только приступил к этому, как мне на плечо легла рука Мелодианы.
   - Вил, тебе нужно спать. Ты можешь провести так всю ночь, а налегать на зелья не стоит.
   - Ещё немножко, я только...
   В следующую секунду артефакт исчез со стола, где я начертил на бумажных листах круги тестирования.
   - Вил - спать! - строго произнесла Майлен, в руку которой переместилось устройство.
   - Ты нужен нам здоровым и сильным - произнесла Мелодиана, и я был вынужден со вздохом капитулировать.
  
   Хотя у нас было некоторое количество денег, упускать возможность подзаработать ещё в последний день карнавала было бы глупо. Сейчас у меня нет собственной мастерской и магазина, и заполучить другое торговое место будет непросто, да и спрос на карнавале намного выше - отличная возможность, которую не следует упускать. Своим подругам я предложил воспользоваться остатком праздника, чтобы поразвлекаться, но обе они предпочли остаться со мной.
   Не стану скрывать, это было приятно.
   Да и полезно. Обе мои спутницы пробовали себя в работе моего магазина, и обе оказались на удивление хороши в этом, уступая только Эмелите. Красота Мелодианы и её величественно-спокойная аура привлекали клиентов, как цветы - мотыльков, и у Майлен тоже были свои поклонники не только среди её рода (последние время от времени проскальзывали в магазин, когда она стояла за прилавком). И сейчас это тоже работало.
   Полагаю, наш бывший квартиродатель всё-таки чувствовал себя виноватым, поскольку прежде чем уехать - эх, изучить бы его транспортное средство... Ну, всё впереди, здесь таких много - он не только накормил нас завтраком, но и передал мне небольшой мешок с материалами для работы. Так что сейчас, пока Мелодиана и Майлен стояли за прилавком, я прямо на месте изготавливал товар, принимая от клиентов пожелания. Узор, подгонка размера, написать имя, и тому подобное; некоторые даже просили доработать их вещи. Толика магии делает работу значительно проще и быстрее, хотя существуют и алхимики, обходящиеся без неё - по крайней мере, без личных способностей.
   - Куномишу отои сеу! - прозвучал радостный женский голос, и я оторвал взгляд от очередного декоративного браслета - всё равно как раз закончил.
   Ой.
   Перед прилавком стояла и счастливо улыбалась давешняя эльфийка из парка.
  
   Сейчас её длинные уши были укрыты, а одежда вычищена и приглажена, но ошибиться было невозможно - я хорошо запомнил эти... это лицо.
   Девушка что-то быстро затараторила на непонятном языке, но увидев, что я не понимаю, переключилась на понятную с браслетом речь.
   - Вы же мастер-ремесленник, верно?
   - Ну, да - с лёгким недоумением кивнул я. Откуда она это знает?
   Возможно, от священника?.. Этот вариант вполне возможен. Хотя, могла и просто по работе определить, наверное...
   - Явастакдолгоискалаапотомэтавстречаянемоглаподуматьчтоэтовыпрошупрощенияиещёразблагодарюзапомощь! - на одном дыхании протараторила девушка и низко поклонилась. Да уж, по темпераменту тоже совсем не Серави... Или кто-либо ещё из знакомых мне эльфов. Они все были неспешными, спокойными и грациозными. И изрядными фаталистами. Эта же девушка буквально бурлила энергией - не в магическом плане, но в эмоциях.
   - Во-первых, было бы неплохо, если бы вы повторили, но помедленнее - произнёс я. - А во-вторых, я так понимаю, вам что-то нужно?
   Она энергично кивнула и выпрямилась.
   - Вы можете починить это?
   Девушка достала... скажем так, из-за пазухи, некий предмет. Брошь? Нет, заколки нет. Изогнутая металлическая сетка, в которую был вплетён растительный стебель - или, вернее, несколько стеблей, заканчивающихся маленькими бутончиками и раскрывшимися цветами. Выглядят совсем свежими.
   Предмет определённо был магическим, но насколько я мог ощутить, лишь едва. И всё же, хоть такую штуку я вижу впервые, нечто знакомое в ней всё же есть... Хм.
   Я достал бумажки с тестировочными кругами и жестом указал положить "брошь" на один из них; сам вытащил из сумки на поясе магическую лупу, позволяющую детально разбирать узор магии в предметах.
   Угу. Я так и знал, что есть нечто знакомое... Изрядно напоминает запечатывающую магию эльфов - я имею в виду, лесных эльфов Дир Лифины. Обычно их печати проще доломать и создать по новой, чем восстанавливать, но в данном случае чары куда проще и менее масштабны, а материальная основа почти полностью сохранилась.
   - Это вполне возможно - произнёс я. - Вопрос в материалах. Ну и, очевидно, понадобится ваша помощь.
   В своих печатях, как и во многом другом, эльфы используют помощь духов природы. К сожалению, людям обычно очень сложно с ними общаться, за исключением старших ман, так что для работы с духами лучше всего воспользоваться помощью эльфа - если есть такая возможность. Технически, есть и другие методы, но в данном случае выбор очевиден.
   - Ура! - Девушка даже подпрыгнула, а затем снова поклонилась. - Сделаю всё, что в моих силах, мастер.
   - Сперва материалы - напомнил я. - И я просил повторить то, с чего вы начали.
  
   У любого материала есть определённые магические свойства. Не собственная магия, а характеристики взаимодействия с магической энергией, как базовый стихийный окрас, так и такие, как поглощение, проницаемость, удержание, и тому подобное. Любой материал можно для чего-то использовать, зная его характеристики.
   А так же, в теории, любой материал можно заменить другим, имеющим требуемые характеристики в приемлемых пределах.
   На практике это обычно намного сложнее, чем можно подумать. Любое профессиональное устройство требует высоких характеристик материала, и обычно в сочетании - например, высокая манопроводимость и низкий вес. И хорошо, если ограничивается всего парой необходимых характеристик...
   При этом жёсткие требования - сами по себе только половина проблемы. Вторая половина - характеристики материалов нужно ещё знать. Взять тех же "серых гончих" - их кровь шла в отходы, пока не выяснилось, что после небольшой обработки её можно использовать как вполне приличный флюид-проводник маны и основу красок. Я планировал организовать специальную мастерскую, занимающуюся анализом материалов, но не успел... н-да. В любом случае, к чему я веду: материалы, используемые в этом мире, мне неизвестны по большей части, а того, что принёс с собой, не так много, и все потребности не покрывает. И это я ещё значительно упрощаю картину, опуская такие вещи, как элементные склонности материалов.
   ...И всё-таки задача была решаема.
   - Да, мастер, эти материалы можно получить - кивнула эльфийка. Альнари-Уса Катраш, как она назвалась; совершенно нетипичное для знакомых мне эльфов имя, но я и так вижу слишком много сходств в разных вещах, чтобы было и в этом. - Ум... Есть определённые сложности, но это возможно.
   Угу.
   - Позволь предположить. В месторождении этой "священной меди" завелись некие монстры, так что им не пользуются?
   Глаза девушки удивлённо расширились; она кивнула.
   - Именно так, мастер. Как вы это узнали?..
   - Это постоянно происходит, когда нужен какой-то особый материал - хмыкнул я. Нет, всё-таки наши миры категорически похожи... - Хм. Могу предположить, что там ещё и доступ в зону добычи ограничен.
   Катраш раскрыла глаза ещё шире, став немного похожей на сову; миры может и похожи, но вот эльфийки совершенно разные.
   - Мы редко используем священную медь, так что старейшины запечатали рудник - призналась она. - Ум, и что делать?..
   - Ну, подбирать оптимальный материал для замены будет сложно, долго, и в итоге уменьшит эффективность печати из-за использования разных материалов. Сейчас, без материалов, я могу лишь подправить печать, не восстановить её в полном объёме. Но есть и другой вариант - если ваши старейшины позволят, я могу добыть материал и зачистить монстров. - Я вспомнил свою текущую ситуацию и добавил: - Транспортные расходы, за потраченное время, и за зачистку на них.
   Эльфийка задумалась; бросила взгляд на моих спутниц.
   - Можно попробовать - наконец, решилась она. - Но сперва сделайте, что можете.
  
   В эльфийской печати под Юидорой шесть элементов подавляли свои противоположности. Печать Катраш уступала ей не только в мощи и размере, но и в сложности; здесь Ветер и Древо подавляли Землю. К тому же эта печать была пуста и никого не сдерживала; у меня вообще сложилось впечатление, что повреждение на ней было сделано не из-за использования, а кем-то "снаружи", намеренно.
   Стоит признать, что я сказал клиентке не всё, и речь не только о непонятных ей технических подробностях. Как я уже отметил, задача была решаема... в теории. Если название материала отображает его суть, то кое-что сделать возможно.
   Я сам ни разу не использовал этот материал, но читал о "священном серебре", используемом в основном для снаряжения воинов-священников, сражающихся с демонами и нежитью. Этот материал, согласно книге, бывает двух видов: высококачественный, добываемый в осенённых благодатью местах, где пролегают серебряные жилы, и низкокачественный, производимый из обычного серебра путём очищения и благословения.
   И так уж получилось, что со мной есть источник святой силы.
  
   Подобной работой не следовало заниматься на улице, да и меди у меня при себе, на самом деле, не было никакой, так что сперва следовало найти рабочее место и материалы. К счастью, это было вполне решаемо. Священник, Антонио Мадрак, вместе с заказом на несколько зелий и мелкий ремонт в здании церкви, временно предоставил имеющуюся у них мастерскую, от которой мне, в общем-то, нужно было только помещение - здешние инструменты были куда примитивнее тех, что я уже видел в мастерской нашего прежнего квартиродателя.
   В любом случае, этого было вполне достаточно для имеющейся работы. Процедуры очищения и освящения металла, в общем-то, несложные, если есть под рукой источник святости; процесс восстановления печати был существенно сложнее. Нужно было не просто соединить разорванные нити и восстановить токи магии, но и нарастить их там, где недоставало участков, и в отдельных местах для этого недоставало внешнего вида повреждений - необходимо было понимать структуру печати. Сложно сказать, справился бы я без предыдущего опыта с таким, однако сейчас итог можно было считать удовлетворительным. Структура восстановлена, пропорции и толщина нитей соблюдены, потери в местах соединения есть, но несущественные.
   Пожалуй, результат получился лучше, чем я ожидал.
  
   - Принимайте работу - сообщил я, вручая девушке готовую печать. Она немедленно извлекла откуда-то из одежды ещё один похожий предмет и приложила к полученному. Простояла несколько секунд, а затем наклонила голову.
   - Вы же говорили, что не сможете полностью починить?..
   Я пожал плечами.
   - Я и не починил. Полностью, имею в виду. Просто удачно нашёлся подходящий заменитель, и залатал им. Но эффективность снижена.
   Эльфийка резко замотала головой.
   - Нет-нет, мастер, этого более чем достаточно. Но, памятуя ваше прежнее предложение... Могу я просить вас отправиться со мной?..
   Хм.
   - Я так погляжу, дело сложнее, чем можно подумать? Что на самом деле вам от меня нужно? Выкладывайте уже.
  
   Почему в моей жизни всё всегда оказывается сложнее, чем кажется? Сложно сказать. Хотя Мелодиана предположила, что просто из-за того, что я стараюсь довести любое дело до конца. Может, она и права...
   Как бы там ни было. Хотя клиентка честно расплатилась за работу, - ну, не знаю местных расценок, но по прикидкам плата не просто адекватная, а даже щедрая - на самом деле эта печать была всего лишь проверкой квалификации. На самом деле эльфам из её племени нужно восстановить и укрепить большую стационарную печать под их присмотром, так что Катраш отправили на поиски мастера, который с этим справится. Хм. Что именно за печать, кого удерживает, и почему они не могут сделать это сами, девушка не пояснила, но неохотно признала, что те гоблины пытались помешать ей найти мастера. А на меня она вышла, - второй раз - ориентируясь на слабые выбросы магии при моей работе.
   В этой истории было достаточно белых пятен, но причин отказываться я не видел. Что бы ни запечатали эльфы, очевидно, что это что-то проблемное, и допускать освобождения не следует; вопрос только в том, насколько я смогу помочь.
   Это, однако, можно будет определить только на месте.
  
   По словам эльфийки, её поселение географически находится на территории соседнего государства, но добраться можно будет быстро, так что я ожидал чего-то вроде портала.
   Реальность, однако, оказалась куда интереснее: мы воспользовались человеческим транспортом этого мира. Судя по всему, он был дальним потомком шахтёрских тележек; во всяком случае, двигался по проложенным на земле стальным рельсам, хотя на этом сходство и заканчивалось. Эта машина была огромной; в высоту и ширину чуть ли не в два меня, а в длину и вовсе уместился бы десяток - и это только один из нескольких сегментов.
   - Мастер?.. - осведомилась эльфийка. Я встряхнулся. Сколько же здесь всего, что будоражит моё любопытство...
  
   В этом "поезде" было даже отдельное помещение-столовая. Я поставил себе в планы одним из обязательных пунктов подробно ознакомиться со всеми аспектами этой системы перевозок, и когда вернусь в Юидору, организовать аналог. Одни только перевозки грузов такое упростит на порядок - это же какой рывок прогрессу!..
   Хотя, предвижу сложности... Просто уйму сложностей.
   Я тяжело вздохнул.
   - Вил?.. - вопрос-не-вопрос задала не Майлен, увлечённо глядящая в окно, а Мелодиана.
   - Просто задумался о эффекте введения этого - я взмахнул рукой - в Юидоре. В первую очередь, о реакции Элизаслэйн.
   - Изменение баланса - согласилась ангел, и я кивнул.
   В каютке, "купе", где мы ехали, находились только мы трое и Катраш, и эльфийка с явным любопытством наблюдала за нами. Вообще, у меня было такое впечатление, что она с трудом сдерживает любопытство.
   - Если хотите что-то спросить - просто спрашивайте - наконец, я решил с этим покончить. - Не гарантирую, что на всё отвечу, правда, но за спрос не бьют.
   Мгновенный кивок, словно она только этого и ожидала, и плотина оказалась сорвана.
   - Мастерапочемувывместесангелом?Высотрудничаетесбиблейскимифракциями?ГоспожаМайленженевашадочь?Выоченьпохожиначеловекаоткудавыродом?..
   Поразительно, как ей удаётся выдавать всё это так стремительно и на одном дыхании. Магия ветра, не иначе.
   Я поднял руку.
   - Вопросы прошу поочерёдно, без спешки, и членораздельно. Начни с начала.
   Это заставило её на мгновенье умолкнуть, а затем заговорить нормально.
   - Мастер, а почему вы вместе с ангелом? Вы сотрудничаете с библейскими фракциями?
   - Первое - потому что мы товарищи - ответил я. Товарищи и любовники, но эта информация тут излишняя. - И...
   Я чуть помедлил, не уверенный, стоит ли задавать этот вопрос. Впрочем, информация важная, а формулировка решает.
   - Что конкретно вы называете "библейскими фракциями"?
   Девушка чуть наклонила голову.
   - Небеса, Преисподняя, Падшие?.. Госпожа Мелодиана не Падшая, значит, она принадлежит Небесам... Если бы была просто клиенткой, вы бы не взяли её с собой...
   - Вопрос в том, что есть "Небеса" - заметил я, озвучив это как замечание, а не вопрос.
   - А и правда, что?.. - задумчиво произнесла Катраш. - Понятно, что одна из великих сил мира, созданная Библейским Богом. Но что они такое?.. И какие цели преследуют? Без понятия. Наверное, пытаются поддерживать порядок?..
   Она вопросительно посмотрела на ангела, но та никак не прореагировала.
   - Ну, Мелодиана присматривает за мной - произнёс я. - Как уже сказано, мы товарищи, так что её присутствие не связано с Небесами.
   Эльфийка кивнула, принимая объяснение.
   - Госпожа Майлен же не ваша дочь?
   Мы с Мелодианой переглянулись, и, кажется, выражения лица у нас были одинаковые.
   - Нет - коротко ответил я. Чуть подумал, и добавил: - Она тоже одна из моих товарищей, как и Мелодиана.
   - Вил за мной присматривает - сообщила чертовка, которая, казалось, была полностью погружена в созерцание проносящегося за окном пейзажа. Я кивнул. Присматривать за ней действительно нужно...
   - Да, кстати - добавил я. - Как в этом регионе с демонами?
   И снова, формулировка решает. Вопрос достаточно широкий, чтобы быть уместным практически в любой ситуации - собеседник истрактует наиболее подходящим образом. Правда, и ответ будет соответствующий, но мне пока что любая информация будет полезна.
   - Земли моего клана - нейтральная территория, ни демоны, ни церковь к нам не суются - сообщила Катраш. - Прощупывают, правда, но аккуратно. Мы, в общем-то, зажаты между ними, и активное вмешательство спровоцирует другую сторону. С Верховным Двором мы официально в альянсе, но...
   Она поморщилась.
   - Эти островитяне всегда думают в первую очередь о своих интересах. Сомневаюсь, что они вмешаются, если им не будет выгодно. Впрочем, мы и без них справляемся.
   Я кивнул, словно знаю, о чём речь. Ну, в принципе, достаточно понятно; Юидора и сама в похожем положении, в общем-то. Со всех сторон вполне конкретные потенциальные враги, и где-то там довольно условные союзники. Ничего, живём и справляемся...
  
   Как и сказала наша клиентка, поезд двигался очень быстро, куда быстрее, чем можно было доехать на лошадях, и даже дракон, кажется, летал помедленнее. Хотя, справедливости ради, Гаптарл в тех случаях, когда снисходил до того, чтобы нас куда-то подвезти, особо не утруждал себя набором скорости и летел неспешно. Тем не менее, этот транспорт нравился мне всё больше. Хотя, конечно, для наших реалий не только придётся проделать большую работу, но и применить много модификаций и изменений...
   ...Собственно, я вроде бы только начал прикидывать, что и как понадобится сделать для начала, - определение направлений первых маршрутов, хотя бы - как вдруг оказалось, что мы уже прибыли.
   - Идёмтеявас... идёмте, я вас проведу. - произнесла Катраш.
  
   Рядом со станцией поезда нас уже ждало другое транспортное средство - один из "автомобилей", подобные которым я уже видел в городе. Ещё минут пятнадцать-двадцать, и мы высадились в некоем поселении.
   - Грюнбург! - сообщила эльфийка.
   - Хрюнбург? - переспросила Майлен.
   - Грюнбург - немного обиженно поправила Катраш.
   Пара рядов аккуратных небольших домиков, и поля на горизонте. Совершенно не эльфийский пейзаж.
   Я вопросительно глянул на нашу проводницу.
   - Мы же не какие-нибудь там британцы! Мы современные эльфы - немедленно заявила она, словно оправдываясь. - Традиции традициями, ажизньнесто... а жизнь не стоит на месте.
   Я поднял бровь, и она восприняла это как вопрос.
   - Официально у нас тут община, сельскохозяйственная - пояснила девушка. - Выращиваем, продаём. Плюс разные поделки. Нормально живём, есть контакты со всеми.
   А вот это совсем не похоже на знакомых мне эльфов. На Дир Лифине обитает несколько разных наций и рас эльфов, но большинство из них скрытны, неохотно идут на контакт, и практически не занимаются торговлей. Есть исключения, но это редкость.
   Катраш отвела нас в один из домов и попросила немного подождать; напоследок предложила чувствовать себя как дома и умчалась. Видимо, докладываться главе клана. Ну, что же... Это возможность немного осмотреться.
  
   - Кого ты притащила?
   Первые слова, которые Уса услышала от главы кланы, были не похвалой, и даже не приветствием, а исполненным усталости и раздражения вопросом. Она открыла было рот, чтобы ответить, но немедленно передумала. Следующий вариант, впрочем, тоже оказался отвергнут, прежде чем обратился в речь.
   В итоге она ограничилась одним словом и одним жестом... приличным, в отличие от нескольких отброшенных вариантов.
   - Мастера.
   На её протянутой руке лежала малая печать, вполне исправная. Нужно было очень тщательно изучать амулет, чтобы заметить следы ремонта. Кага-Шир Энтар забрал его и принялся изучать; и именно тот момент, года глава оторвал от объекта своего интереса физический и духовный взор, девушка выбрала, чтобы продолжить.
   - Ивообщечтонетак? Сказалинайтимастераянашла.
   Лицо Энтара дрогнуло, а затем он вздохнул и поморщился.
   - Когда мы тебя отсылали, следовало заранее знать, что выйдет нечто подобное. Ты привела не того. Мастер-Ремесленник - цверг, работающий один. Ты же привела человека с компанией. Но...
   Эльф покачал головой.
   - На удивление, он сумел справиться... и справиться, признаю, хорошо. Так что... Посмотрим, на что он способен. Пойдём. Я встречусь с ним.
  
   В доме было множество различных устройств, часть которых я уже видел в предыдущем месте проживания, и назначение большинства из них было сложно понять сходу. Источники света - понятно, но плоская чёрная прямоугольная панель, стоящая вертикально у стены - что это?..
   Майлен заинтересовали обнаруженные в одном из шкафов несколько коробок с видимо настольными играми; они с Мелодианой пытались понять, как в них играть.
   К сожалению, клиентка вернулась гораздо быстрее, чем я ожидал; я даже толком не успел осмотреться. Вместе с ней вошёл ещё один эльф; светловолосый молодо выглядящий мужчина. Я имею в виду, молодо для эльфа; есть определённые признаки, по которым можно определить реальный возраст эльфа хотя бы примерно, и этому я бы дал сотни две лет, не больше. Катраш, к слову, по моей прикидке должно быть около сотни.
   Вообще, и Катраш, и её спутники выглядели очень - по человечески, я бы сказал. Одежда, манеры, эти дома, в конце концов... Из кармана эльфа даже торчал край одного из человеческих артефактов связи. К слову, странное у них название, "сотовые". Как они связаны с пчёлами, интересно?..
   Эльф что-то произнёс, и я развёл руками.
   - Я вас не понимаю.
   - Меня зовут Кага-Шир Энтар, я глава этого поселения - сообщил эльф на итальянском. - Альнари-Уса искала мастера по моему поручению. Она... Как обычно... Сделала не то, что ожидалось, но если вы справитесь с работой, это не будет иметь значения.
   Я кивнул. Это кое-что объясняет.
   - Вам нужно восстановить некую печать, верно? Более совершенный аналог того амулета, который я немного подправил. Плюс, у вас проблема с источником материала для этой печати.
   - Верно - согласился эльф. - Если вы не против, я могу немедленно проводить вас к печати для осмотра.
   Я поднял бровь.
   - Сразу к делу? Неожиданно быстро для эльфа. Но да, я не возражаю. Раньше начнём, раньше закончим.
   - Вы уже имели дело с моими сородичами? - осведомился эльф. Я кивнул.
   - Доводилось. Вы, признаться, ведёте себя скорее как человек. Мои спутницы могут идти с нами? Они могут быть полезны.
   Эльф коротко глянул на них и кивнул.
   - Как пожелаете.
   Мы прошли следом за ним к одному из домиков. В доме эльф подошёл к задней двери, что-то проделал с ней, и с заметным усилием открыл.
   Пейзаж за дверью существенно отличался от того, что находилось вокруг дома. Вместо посёлка и полей я увидел густой лес.
   - Портал?.. - пробормотал я на родном языке. Майлен отрицательно мотнула головой.
   - Неа. Не портал, сжатое пространство. И переход, на другой слой пространства.
   Она наклонила голову, всматриваясь во что-то невидимое, а потом добавила:
   - Вил, Вил! Можно я себе такое сделаю?
   - Потом - отозвался я. - Когда подходящее место найдём.
   - Угу! - энергично кивнула наша принцесса.
   Эльф покосился на нас и шагнул в проход, указывая следовать за ним.
  
   Мы шли по лесу минут пятнадцать, и несмотря на густую растительность, путь был вполне комфортным. Нельзя сказать, чтобы растения расступались с дороги, но каким-то образом всё время оказывались в стороне. Довольно странный эффект, немного напоминал сон - сложно вспомнить, было ли это препятствие чуть раньше перед тобой, или нет. Я не сомневался, что без сопровождения человек здесь заблудится, сделав пару шагов с места.
   ...Не то, чтобы у меня не было своих трюков в запасе.
   Наконец, мы вышли из-за стены деревьев, и перед нами оказался невысокий холм. Или курган?.. Его поверхность оплетали какие-то лозы, меж которых я заметил потемневшее медное "колесо", на котором распустились цветы. А вот и якорь печати...
   А ещё у склона находились эльфы. Я заметил троих, с разных сторон; один сидел напротив якоря печати спиной к нам, другие двое - по сторонам, в той же позе. Хм. Поддерживают печать?.. Попытка компенсации повреждений, или это нормальный режим работы печати?..
   Я задал эти вопросы вслух.
   - Всего понемногу - ответил эльф. - И нечто сверх того.
   Хм. Ну да ладно, пока что просто изучу объект работы.
  
   На первый взгляд работа в общих чертах была похожа на ту, что я уже проделал, разве что масштаб побольше, однако на самом деле всё было сложнее. Всё дело в том, что печать на кургане - определённо, курган - состояла из пяти частей-"колёс", три из которых были повреждены. Насколько я понял при более близком и тщательном изучении, эльфы не столько укрепляли печать, сколько стабилизировали колебания диссонанса, возникшие из-за повреждений; для работы печати шесть элементов должны уравновешивать друг друга. В итоге работать придётся в очень сложных условиях; магия активная, мощная, а попытка ремонта неминуемо вызовет новые колебания. В идеале для их уменьшения нужно работать одновременно со всеми тремя повреждёнными якорями, но я всего один, и других мастеров в наличии нет. Не то что сравнимой квалификации - вообще нет. Расспросить Энтара подробно не вышло, а так я понял только, что большинство имевшихся когда-то завербовала одна из упомянутых Катраш фракций, или они недоступны по неким причинам.
   Помимо этого, оставался и вопрос материала. Эрзац-священная медь, которую я использовал для починки малого якоря, здесь применять было попросту опасно; я не мог просчитать эффект разницы материалов при столь крупных масштабах магии.
   Все эти соображения я честно изложил главе поселения.
   - То есть вы не справитесь - подытожил он.
   - Ну почему же? Справиться можно, но для начала нужно решить вопрос материала. Мы даже можем попытаться очистить ваш рудник... За дополнительную плату.
   Эльф скептически посмотрел на меня.
   - Это опасно. Если с вами что-то случится, то некому будет использовать материал, даже если его удастся добыть.
   - Я вполне в состоянии за себя постоять - заверил я. - Как и мои спутницы. И дополнительную плату возьму только в случае успеха.
   Он вновь задумчиво смотрел меня и девушек.
   - Ну, если вы настаиваете, у меня есть встречное предложение...
  
   Предложение оказалось простым и логичным: устроить спарринг. Сказать по правде, меня это вполне устраивало: будет полезно заблаговременно узнать, на что способны местные, и я в сравнении с ними. Мало ли какие сюрпризы может преподнести новый мир? Благо у эльфов обнаружилась некая арена, на коей, по уверению главы, можно сражаться в полную силу - некая магия позволит избежать последствий.
   ...Возможно, в качестве части оплаты нужно будет попросить информацию об этом.
  
   Эльфы решили не усложнять, устраивая полноценную имитацию похода в рудник: мы трое должны были всего лишь по очереди участвовать в поединках с представителями эльфов на арене, имитирующей условия рудника. Я начинал, поскольку если не справлюсь, то вся затея в общем-то теряет смысл.
   Поскольку я не был уверен в способностях противника, для начала я вооружился молотом скорости Маха. Лесные эльфы Дир Лифины обладают сродством с Ветром и уязвимы к Земле, но этот клан отличался от них, обладая сродством с Землёй и Древом, так что оружие с элементом Ветра будет эффективнее. Плюс были с моей стороны и другие соображения - к примеру, не было уверенности, что шахта не обрушится, если использовать что-то вроде Взрывного молота.
   Ну что же. С молотом в руках я вошёл на "арену", круг ровной земли, окружённый покрытой бутонами лозой; напротив меня встал противник. Вокруг собралось довольно много эльфов, сошедшихся понаблюдать; они устроились на траве вокруг, и некоторые даже передавали друг другу закуски.
   Прямо напоминает Арену Юидоры.
   ...А вот этого в Юидоре не было. Нахлынула волна магии, и бутоны на лиане раскрылись, продемонстрировав яркие разноцветные цветы - из которых вырвалась целая туча пыльцы. На удивление слабый цветочный аромат, и... Окружение изменилось. Я стоял в холодном тёмном туннеле, слабо освещаемом флуоресцентным мхом и редкими светящимися кристаллами в стенах.
   А на другом конце коридора, укрытая тенями, смутно различалась фигура моего противника.
   Насколько бы местные эльфы не отличались от знакомых мне, начал мой противник схватку вполне типично - выстрелом из лука. Справедливости ради, выстрел был непростой: эльф выпустил сразу две стрелы, причём не параллельно, а целясь в разные точки.
   ...Не то, чтобы это было проблемой.
   Хотя молот Маха и не давал никакой защиты, как таковой, но хорошо зная его свойства и умея их использовать, можно применять кое-какие трюки. Например, вот такой...
   Это не тянуло на технику, всего лишь именно трюк, но трюк достаточно действенный. Взмах молота, секундная активация движка в нестандартном режиме - и первая стрела отскочила от главы молота, а вторая оказалась сдута в сторону мощным порывом ветра.
   Я замер, не спеша контратаковать, и эльф решил сменить тактику. Лук в его руках сменила пара коротких изогнутых клинков, и он бросился ко мне.
   Зря.
   Бесспорно, эльф был быстр. Не настолько, как амазонки, или охотники тёмных эльфов... кстати, местные больше похожи на них, пожалуй - но всё же быстр. Он стрелой бросился ко мне; выброс магии, и свечение в коридоре почти полностью погасло... не то, чтобы это ему помогло. Это далеко не первый мой бой в подобных условиях, и я давно подготовил средства для различных сложностей, доставляемых окружением - собственно, они встроены в мой костюм. Включая возможность видеть в темноте.
   В момент угасания света эльф изменил направление движения, пытаясь зайти мне во фланг. Вероятно, моя неподвижность помогла создать впечатление, что я не заметил его маневра; он занёс клинки для удара...
   Движок молота вновь пришёл в действие, добавляя оружию скорости. Мне даже не требовалось бить самому, лишь задать направление.
   Стоит отдать должное - среагировать эльф успел. И даже почти увернулся - но "почти" не считается.
   Глава молота врезалась в его бок. Удар, трескучий разряд молнии - и тело врезалось в стену, а затем безвольно сползло на пол.
   Очертания пещеры принялись таять. За время короткого боя я так и не сдвинулся с места.
  
   Схватки моих подруг прошли так же легко и быстро. Но если Мелодиана очевидным образом затопила тоннель потоком света, сжигая своего оппонента святой силой, то в случае Майлен у её противника просто вдруг отвалилась голова. Кажется, никто даже не понял, что произошло.
   ...По крайней мере, она "просто быстренько закончила с этим", как я и попросил.
  
   Ожидаемо, в качестве проводника мы получили Катраш.
   - Вы... Интересно выглядите - осторожно произнёс я, изучая её.
   Девушка переоделась, но сейчас выглядела ничуть не более по эльфийски. Скорее, менее.
   Мужская одежда; кожаные штаны и расстёгнутый жакет, под ним - мятая белая рубашка. На ногах - высокие ботинки, на голове - шляпа с полями. Широкий пояс, на котором были подвешены свёрнутый кнут, нож, и что-то вроде странного кошеля из толстой кожи, из которого, прикрытая клапаном, торчала изогнутая рукоять... Чего-то.
   - Сперва я подумала о Ларе, но классика лучше - "пояснила" девушка, от чего стало только непонятнее. ?..
  
   - Да, госпожа Катраш, я хотел спросить вас о тех гоблинах...
   - Ой, мастер, вы вполне можете называть меня Альнари - немедленно отозвалась наша проводница. - Или даже Уса. Всё равно почти все так называют, кроме тех, кто этого не делает. И, кстати, хотела сказать - это было круто! Как вы уделали Марэтил-Суго - раз-два, и он стекает по стенке... Гдевытакнаучились... где вы так научились сражаться?
   - Источники материалов для работы обычно активно сопротивляются, так что приходится - хмыкнул я. - Но, возвращаясь к гоб...
   - Сопротивляются? - снова не дала мне сказать девушка. Я бы подумал, что она намеренно не даёт мне задать вопрос, но её глаза горели ярким, живым интересом. - Мастер, да у вас на удивление интересная жизнь! Не могли бы вы рассказать немного?
   Я вздохнул.
   - Баш на баш?
   - Восемьдесят девять - пятьдесят восемь - восемьдесят семь - тут же произнесла она, заставив меня растерянно моргнуть.
   - Это вы о чём?..
   - Мои три размера, разумеется - столь же недоумевающе ответила Катраш. - Вы же предложили баш на баш.
   Я заметил, что Мелодиана и Майлен усмехаются; ангел в руку, а чертовка - во весь свой расширенный набор зубов.
   - ...Я имел в виду, что вы объясните о тех гоблинах.
   - Да там нет ничего интересного - эльфийка пожала плечами. - Просто пытались не дать мне найти мастера. Может наёмники, может, последователи Короля. Одна фигня. Ваша очередь.
   - Короля?
   - Короля гоблинов - уточнила она. - Мастер, так вы будете рассказывать или намерены обмануть бедную девушку, поделившуюся с вами самым сокровенным?..
   Я ощутил, что краснею. Всё-таки с ней довольно сложно иметь дело...
  
   В итоге я сдался и решил рассказать ей историю Рагсмуэны - по крайней мере, ту её часть, с которой она началась для нас. Возможно, потому, что история перекликалась с текущей ситуацией - неизвестный монстр в рудниках, заблокировавший добычу полезных ископаемых...
   - ...так что мы воспользовались возможностью и сбежали. Если проблема не по силам, нужно временно отступить и подготовиться лучше.
   - Я ожидала чего-то более героического - скептически заметила эльфийка.
   - О, но Серави и Юэла были вполне героичны - возразил я. - Однако это только начало истории. Вскоре после этого Гильдия объявила вознаграждение за голову Жницы, однако у нас была и личная причина разобраться с ней - особенно у Юэлы. Так что мы... О. Похоже, пришли.
   Действительно, перед нами появился ещё один холм. Существенно больше предыдущего, и с зияющим зевом пещеры, укреплённом вместо подпорок из балок живыми деревьями и лозой.
   - Вы можете продолжить рассказ - заметила эльфийка, но я отрицательно мотнул головой.
   - Нет, не следует расслабляться. Неизвестно, чего ожидать, так что следует сосредоточиться на деле и сохранять бдительность.
   С приближением к руднику Мелодиана нахмурилась.
   - Я чувствую тьму. Не думаю, что это естественно для владений эльфов.
   - Угу, я тоже чую - согласилась Майлен. - Вил, Вил! Поиграем?
   Я кивнул.
   - Только сильно не увлекайся.
  
   Враги встретили нас почти сразу, стоило лишь немного углубиться в рудник. Нежить, скелеты и призраки, но слабенькие и даже не способные восставать повторно, так что было непонятно, почему эльфы всё ещё не избавились от них самостоятельно. Однако когда мы спустились глубже под землю, сквозь камень проплыл новый призрачный враг: бледная женская фигура в лохмотьях. Затем ещё одна, и ещё, а сквозь призрачные фигуры были заметны ползущие с другого конца туннеля сплетения то ли щупалец, то ли колючих лоз. Не уверен, что это такое, видимо, некое извращение элемента Древа и магии здешних эльфов, а вот эти призраки - несомненно, баньши.
   Баньши - достаточно неприятные противники для тех, кто не обладает силой Света и Святости. Они малоуязвимы к атакам оружием, даже зачарованного, и не вся магия против них достаточно эффективна; мало того, они способны касанием высасывать жизнь из живых существ и накладывать проклятье смерти, а с расстояния вызывать кратковременное помутнение рассудка своими воплями.
   К сожалению для них, моя группа была готова к бою с подобным противником.
   - Мелодиана, залп вместе со мной на счёт два, Майлен, на контроле - скомандовал я. Молот Маха исчез в Безразмерной Сумке, и вместо него появился молот Пламенного Лиса. - Раз, два.
   Синхронно с тем, как копьё Мелодианы, сработанное как не просто холодное оружие, но и фокус-усилитель её силы, засияло, созданный с помощью госпожи Кохакурен молот окутался пламенем. А затем два потока магической энергии, окрашенные Огнём и Светом, заполнили пространство перед нами.
   - Клёёво - зачарованно произнёс женский голос за нашими с Мелодианой спинами.
   - Угу - присоединился второй. - Вил - клёвый.
   И, после маленькой паузы:
   - Мелодия - тоже.
  
   Прежде чем продолжать путь, нам пришлось подождать, пока пещера остынет, и Альнари вытребовала с меня продолжение истории. Причём то и дело сбивалась на вопросы о другом, вроде того, что это у меня был за молот такой, и это немного утомляло; но, на удивление, не раздражало. Полагаю, дело в безграничном оптимизме, излучаемом эльфийкой.
   ...Ну, почти безграничном.
   - Какая печальная история! - шмыгая носом, произнесла она. - И какие замечательные сестринские узы... Жаль, что у меня с сестрой такого нет.
   - А что у вас с сестрой?.. - полюбопытствовала Мелодиана.
   - У меня нет сестры - пожала плечами эльфийка. - И не было, в смысле.
   ...Наши с Мелодианой встретившиеся взгляды были исполнены глубочайшего понимания друг друга.
  
   Нам ещё попалось несколько единиц нежити и "кустов", но, похоже, мы выбили большую часть, если не всех, пока добирались на нижние уровни шахты. И - здесь наконец удалось найти медную жилу.
   Обычно для поиска залежей необходимы профессиональные навыки, которыми я, к счастью, обладаю, но в этом случае оказалось проще: вскрытая жила блестела металлом в стене, и пропустить это было сложно. На полу рядом валялась брошенная кирка, но... Её размер был странным, слишком маленьким для эльфов.
   Как бы там ни было, это упрощало работу. Конечно, оставалась вероятность некоей ловушки, но проверка не показала ничего подозрительного, так что я взялся за добычу руды.
  
   Жила оказалась маленькой, так что я решил поискать ещё, чтобы сразу обеспечить себя материалом на всю работу. К сожалению, это требовало времени, тем более что отдельная нежить ещё попадалась, но мои спутницы не торопили, а я брался провести более-менее тщательную зачистку, а не просто разово пробить путь к руде.
  
   Мы проторчали под землёй почти сутки. Благо эльфов заранее предупредили о такой возможности, у них был способ как-то проверять, жива ли Альнари, а у нас - небольшой запас еды и питья. Так что никаких сложностей не предвиделось.
   Так и вышло; мы спокойно выбрались из рудника, встретились эльфами, и с утра, выспавшись, я взялся за работу.
  
   Дело шло с одной стороны медленней, а с другой - проще, чем я ожидал. Проще, поскольку техническая работа не имела каких-то особых сложностей, даже проще, чем с маленькой печатью, и медленнее, поскольку эльфам приходилось постоянно регулировать печать вручную, поддерживая её стабильность, и из-за этого изменять материальную основу приходилось очень понемногу. И всё же на исходе суток первое "колесо" было почти полностью завершено.
   К сожалению, меди оказалось меньше, чем я рассчитывал, так что на следующий день вновь пришлось отправиться в рудник - заодно предоставив магам эльфов возможность чуть передохнуть перед следующим сеансом.
   Конечно, за рудой можно было отправить опять же эльфов, не участвующих в стабилизации печати, но в руднике могли ещё оставаться призраки, так что эльфам было всё ещё опасно; и к тому же это была возможность для Майлен "поиграть" с пользой для общества. Так что - в рудник.
  
   Меньше боёв, но больше поисков. Вновь увязавшейся с нами Альнари было явно скучно в довольно однообразных подземных коридорах, но она компенсировала это расспросами. К счастью, у нас троих было достаточно историй, которыми можно было без опаски поделиться. Случаи из жизни, профессиональные байки, анекдоты, в конце концов... Кажется, то, что анекдоты рассказывали даже Майлен и Мелодиана, немного рвало шаблон эльфийки. В хорошем смысле, правда. Судя по всему, здесь у ангелов репутация предельно серьёзных существ, занимающихся только серьёзными делами.
   В любом случае, ещё немного руды наколупать удалось, хотя у меня появились вопросы, что именно мы добываем. Было чёткое впечатление, что это не естественно залегающие депозиты, а остатки... чего-то, когда-то мощным ударом погрузившегося под землю разлетевшимися кусками. Впрочем, у меня было всего лишь лёгкое любопытство; ситуация-то довольно обыденная.
   Предыдущий опыт помог точнее оценить необходимое количество руды, и я был уверен, что в этот раз будет достаточно - если не произойдёт какого-то ЧП.
   К сожалению, оно и произошло. Только совсем не того плана, что я предполагал.
  
   Мы возвращались с добычей к выделенной мне эльфами мастерской, вернее кузне, где обрабатывалась руда. Однако... Мастерская была разрушена.
   Это здание изначально было скорее хижиной, сплетённой из столь любимой местными эльфами магической лозы; хотя она была устойчива к огню, но не отличалась особой прочностью. Однако она не была настолько хлипкой, чтобы развалиться от какой-то мелочи или тем более самостоятельно; это сделал кто-то намеренно.
   ...И кажется, я знаю, кто. Ещё до того, как Альнари озвучила это.
   - Гоблины.
   Она, нахмурившись, огляделась, шевеля ушами, а затем вдруг сорвалась с места, и мы помчались за ней.
   Однако возникли сложности. Сознательно, или просто было не до того, но эльфийка перестала быть нашим "спутником", и лес немедленно на это прореагировал. Если прежде заросли стелились ровной дорогой, сейчас трава цеплялась за ноги, а ветки били по лицу. Не мешали сознательно, просто всё как в нормальном густом лесу.
   Я на миг вспомнил погоню по лесу за Юйчири, манами Древа. Ситуация, впрочем, сильно отличается со всех сторон, и как пример - ...
   Я сосредоточился, гармонизируя через устройство в поясе свою магию с окружением; секунда, и приходит знакомое ощущение комфорта. Алхимикам часто приходится работать в сложных условиях, и этот навык, "эфирность", позволяет в определённой степени игнорировать угрозы окружающей среды. От огненного шара в лицо не защитит, конечно, но например по горящему дому пробежать позволит, или пройти по болоту, не утонув - собственно, с достаточным навыком можно даже ходить по воде или под водой.
   Сейчас это тоже работало. Эта способность позволяла не контролировать среду, как делают эльфы, а лишь частично игнорировать, но этого было достаточно даже без применения дополнительных средств.
   - Не теряйте головы - произнёс я, догнав эльфийку. - Мы поможем.
   Она, кажется, хотела что-то ответить, но подавилась ответом.
   Причиной было то, что открылось перед нами. Стена деревьев вновь расступилась, так же внезапно, как и обычно, и перед нами появилась река - вернее, ручей с кристально-чистой водой, полагаю, тот самый, из которого эльфы брали воду для питья, а я - ещё и для мастерской.
   И сейчас десяток гоблинов, присевших у противоположного бережка, старательно гадили в воду.
   Тут, признаться, и я бы мог подавиться от возмущения. Особенно после всех тех усилий, которые пришлось пройти для обеспечения чистоты воды в Юидоре и в озере Суины.
   - Девушки, уберите засранцев от воды - скомандовал я, и рванул вперёд, выхватив молот.
   Как я уже отмечал, гоблинов не следует недооценивать, однако если только эта группа не состоит из выдающихся представителей своего рода, ничего особенного они из себя не представляют - успел оценить. Так что любая из моих подруг прекрасно справится с ними; я же выбрал своей целью крупную фигуру, которую в первый момент принял за орка, если не огра, но которая при ближайшем рассмотрении оказалась просто гигантским гоблином. Нужно будет найти возможность настроить сбоящий после попадания в этот мир анализатор, а пока что проверю сильнейшего по старинке - боем...
   Здоровяк стоял лицом к нам, в отличие от остальных, повёрнутых... тылом, и среагировал на наше появление первым. Рык, и гоблины принялись вставать, поворачиваясь к нам и поднимая оружие - в основном короткие кривоватые луки, но у парочки были топоры, из камня и кости. В руках великана были соответствующего размера металлический топор и щит.
   На мелких гоблинов обрушился поток копий света, но один из них успел выстрелить. Выбрав своей целью эльфийку.
   Рефлекс "товарищ атакован" сработал автоматически; я бросил себя на траекторию стрелы, прикрывая Альнари собой. Второй рефлекс направил навстречу стреле молот... не то, чтобы в этом была необходимость. "Легенда", моё последнее творение в линии боевых молотов, надёжно защищает от подобных вещей.
   От столкновения с молотом стрела разлетелась в пыль. Я же, не замедляясь, продолжил движение к цели.
   Полагаю, гоблин логично ожидал, что я перепрыгну через не слишком широкий ручей, или попытаюсь перейти вброд; вместо этого я оттолкнулся от поверхности воды, пользуясь преимуществами эфирности.
   Молот, если это не специальный образец вроде молота Маха, не лучшее оружие для быстрых атак, к тому же моя атака была прямолинейной, так что гоблин успел среагировать, укрывшись за своим массивным щитом, который упёр в землю.
   ...Удар заставил его отлететь на добрый десяток метров. Врезавшись в дерево, он упал на землю, выронив топор; в центре щита была оставленная молотом дыра, а державшая его рука, похоже, была раздроблена.
   Мимоходом разбив череп пытающемуся сбежать мелкому гоблину, я убедился, что девушки тоже закончили.
   - Намнужноккургану - коротко сообщила отошедшая от шока и игнорирующая второстепенные детали вроде трупов эльфийка. - Япроведу.
  
   На бегу девушка наконец-то начала прояснять, с чем мы имеем дело и что происходит - правда, в своём сверхскоростном стиле, так что для понимания приходилось прилагать изрядные усилия. Всё же я сумел разобрать главное.
   Когда-то в этом племени эльфов был великий охотник, от которого не могла уйти ни одна дичь и который никогда не уставал от охоты. Однако он всё больше отходил от идеи "охотиться, чтобы жить" к "жить, чтобы охотиться", и в итоге то ли его изгнали, то ли он сам ушёл, тут я не понял. В любом случае, на какое-то время он пропал, а когда появился снова, то уже в качестве предводителя племени гоблинов. Но это было бы полбеды, хотя под его руководством гоблины и стали куда опаснее; хуже было другое. Время от времени, и скорее часто, чем редко, отступник, взявший себе то ли имя, то ли титул "Эрлкинг", устраивал так называемую "дикую охоту", проносящуюся равно как по диким лесам, так и по человеческим посёлкам. Уйма невинных жертв, и те, кто были вынуждены присоединяться к Охоте, чтобы не стать жертвами... В общем, в итоге эльфы решили, что это их ошибка и они должны её исправлять, так что попытались поймать охотника.
   Он оказался сильнее, чем они ожидали. То ли заключил сделку с дьяволами, то ли набирал силы через ритуал "Дикой Охоты", но справиться с ним удалось с большим трудом. Дальше его почему-то не стали убивать, вместо этого запечатав в кургане, однако для потомков его гоблинов он остаётся почти богом, и они всегда пытались его вернуть. А печать в последнее время стала изнашиваться.
   Ну и, хотя Альнари и не говорила этого прямо, вполне возможно участие со стороны. Вполне возможно, что кто-то совсем не прочь помочь гоблинам, чтобы в итоге захватить контроль над сохраняющими нейтралитет эльфами... впрочем, это всего лишь моя гипотеза. Возможно, я слишком отравлен политикой...
  
   На холме кипела битва. Маленькая группа эльфов на вершине отчаянно пыталась сдерживать окруживших курган-печать гоблинов; стрелы и заклинания летели в низкорослых врагов, но их было слишком много - не меньше нескольких сотен.
   - Останься в укрытии - обратился я к Альнари. - Мелодиана, Майлен - действуйте свободно.
   Ангел кивнула и взмыла в небо; лицо же чертовки исказила безумная ухмылка.
   - Поиграем! Хихихи...
   Я врезался в неровные ряды гоблинов с тыла. Легенда дезинтегрировал броню и плоть, сокрушал черепа и ломал кости. Каждый взмах молота убивал одного, а чаще нескольких коротышек, среди которых попадались и отдельные высокорослые гоблины; некоторые были даже крупнее убитого у ручья. А ещё - похоже, их было даже больше, чем показалось сперва, или просто большинство имеющихся решили навалиться на меня.
   ...Но не все. Я заметил, как в стороне один из крупных гоблинов замахнулся топором для броска...
   ...Упс.
   Как и я, Мелодиана сверху заметила происходящее и обрушила на метателя поток сжигающего света - но опоздала на какую-то долю секунды. Двойная секира успела отправиться в полёт, финальной точкой которого оказался один из якорей печати.
   Медь, даже такая необычная - мягкий металл. Лозы, пусть и укреплённые магией, ещё менее прочны. А гоблины намного сильнее, чем кажутся, даже гоблины обычного роста...
   Холм взорвался. Или, вернее, извергся, словно вулкан, выбросив из своих недр ушедший в небо столб света и многометровый язык пламени; растительность на склонах мгновенно пожухла. В следующую секунду огонь оказался сбит смерчем, закружившимся над зевом разорванного холма, а затем склоны начали покрываться ледяной коркой. Удерживающие печати элементы вышли из-под контроля с её разрушением.
   А затем из недр кургана появился он.
   Высокий, больше двух метров, и соответствующе широкоплечий мужчина, лишённый эльфийского изящества в фигуре, но сохраняющий грацию движений, он был облачён в одеяние, сотканное из теней и шипастых лоз. На его голове был шлем с ветвистыми оленьими рогами, на поясе висели топор и копьё, а в одной руке он держал большой лук. Длинный плащ из колючек стелился по земле за его спиной, а плечи прикрывали черепа неведомых зверей.
   - Я вернулся - провозгласил он, и хотя голос не был громким, но разнёсся над окрестностями, достигая самых отдалённых уголков. - И я хо...
   Остаток слова превратился в хрип: из его груди возникло острие меча.
   А затем Эрлкинг, страшная сказка Европы и скорбь эльфов, упал на землю, истекая кровью.
   - Ой... Как же так - смущённо-растерянно произнесла стоящая над телом Майлен. - Я его всего разик ткнула, а он умер...
  
   Смерть Эрлкинга ввела гоблинов в такой шок, что большинство из них замерли на месте и прекратили всякое сопротивление. Защищавшие печать эльфы во главе с Энтаром, как оказалось, выжили; они были усталыми, измотанными и ранеными, но всё же уцелели, благодаря каким-то одноразовым амулетам.
   Однако это был ещё не конец.
  
   Явившееся подкрепление эльфов оказывали помощь пострадавшим, - я поделился парой зелий, но они логично предпочли проверить и убедиться - уводили куда-то гоблинов, и проверяли местность на предмет оставшихся групп, а моя команда, Катраш и Энтар смотрели друг на друга и не знали, что сказать. Наконец, я разорвал молчание, попытавшись слегка съюморить.
   - Так я понимаю, за работу мне не заплатят, раз она не доделана?..
   Энтар растерянно посмотрел на меня, на Майлен, на Мелодиану, а затем перевёл вопросительный взгляд на Альнари. Та встретила его столь же вопросительным взглядом, и старший эльф тяжело вздохнул.
   - Может, возьмёте меня, отрабатывать? - усмехнулась девушка через секунду.
   - Не рекомендую - тут же произнёс Энтар, на глазах возвращая себе уверенность. - Когда в последний раз её просто отправили найти мастера, вы видели чем всё это закончилось...
   Тут уже усмехнулся я.
   - И часто с нашей леди такое?
   - С детства - вздох эльфа был искренним, но на его лице была улыбка. - Я бы рассказал пару случаев, но, боюсь, ситуация не слишком располагает...
   Внезапно он нахмурился.
   - ...И, кажется, даже сильнее, чем я полагал.
   Эльф помедлил секунду.
   - Возможно, вам стоит присутствовать. Но сперва я хочу с вами кое-что обсудить... Со всеми вами.
   Я глянул на своих подруг и кивнул.
  
   На встречу мы с Энтаром отправились вдвоём, оставив дам возле одного из уцелевших домиков.
   Перед нами стояли два... Человека? Внешне оба они, безусловно, выглядели как люди. Однако даже мои скромные магические способности чётко воспринимали излучаемую ими силу - силу света от гладко выбритого седеющего мужчины в белом, и силу тьмы от одетого в чёрное мужчины средних лет с аккуратными маленькими усиками. Представители "великих фракций", полагаю?..
   - Приветствую господина Кага-Шира Энтара - слегка поклонился белый. - Вы знаете меня. Я здесь согласно договору.
   - Аналогично - лениво сообщил чёрный, старательно не глядя в сторону белого, который отвечал ему взаимностью.
   - Рад слышать, что помните о древних договорах, но вы опоздали - сдержанно произнёс эльф. - Угроза уже нейтрализована, так что в вашем присутствии больше нет нужды.
   - И как же именно, позвольте поинтересоваться? - осведомился белый.
   - Вы позволили ему сбежать? - фыркнул чёрный.
   - Отнюдь - ответил Энтар. - Ночной ужас был повержен. Я могу позволить вам взглянуть на тело.
   Чёрный с белым дёрнулись было глянуть друг на друга, но сдержали порыв.
   - Ведите - тоном приказа произнёс чёрный.
  
   Чёрный и Белый довольно долго изучали тело. Сперва с безопасного расстояния, затем вблизи.
   - Он мёртв - наконец, неохотно признал чёрный.
   - Воистину - признал белый и молитвенно сложил руки. - Возблагодарим господа нашего за предотвращение трагедии.
   Чёрный болезненно скривился и раздражённо покосился в сторону белого.
   - Однако его смерть не отменяет договора - со злорадным удовлетворением в голосе произнёс он. - Согласно коему, в случае освобождения Короля Гоблинов стороны, несущие ответственность за безопасность окрестных земель, имеют право расширить контроль на нейтральную территорию во избежание деградации ситуации.
   - Но с источником проблемы покончено - заметил эльф. Он слегка нахмурился, но непохоже было, чтобы ожидал чего-то другого.
   - Однако договор прописан однозначно - парировал чёрный. - К тому же Король - лишь часть проблемы. Пока он был запечатан, всё было нормально. Сейчас же, с его смертью, вполне может объявиться его наследник, который примет на себя титул и место во главе Дикой Охоты.
   - Боюсь, даже нечистый, да смилостивится над ним Всевышний, временами глаголет истину - скорбно согласился белый. - Такая угроза действительно существует. И даже если пытаться сохранять это событие в тайне, вы просто будете снова атакованы теми, кто захотят выяснить наверняка. Однако оставить здесь наши силы на постоянной основе... проблематично, по ряду причин. Поэтому мы ограничимся представителями, кои будут координировать действия и при нужде смогут вызвать подкрепления. От вас требуется лишь сотрудничество...
   - То есть, фактически, разделить территорию надвое и передать управление частями вашим представителям, если говорить откровенно - произнёс эльф. Чёрный ухмыльнулся.
   - Ну, если без экивоков, то да. Ваш нейтралитет имеет свой смысл, но если приспешники небес засовывают сюда свою лапу, то мы никак не можем это проигнорировать.
   Эльф кивнул.
   - У меня есть одно условие. Я хочу самостоятельно выбрать представителей сторон. У вас есть полномочия гарантировать это?
   Чёрный кивнул, белый повторил его жест, но уточнил:
   - Разумеется, с определёнными разумными ограничениями. Вы не можете потребовать в качестве представителя, скажем, владыку Михаила.
   Он вновь молитвенно сложил руки.
   - Ну что вы - произнёс Энтар. - Только те, кто сами согласятся. Я всего лишь хочу самостоятельно подобрать тех, кто не станут причиной не нужного никому конфликта.
   - Разумно - согласился белый, и чёрный неохотно кивнул.
  
   В кратчайшие сроки были подготовлены документы; всё это время представители фракций игнорировали меня. Скорее всего, принимали за какого-то эльфа, помощника Энтара, или что-то подобное; уши и частично лицо я скрыл капюшоном, и особого внимания не привлекал.
   Стороны заверили бумаги, каменную плиту, и росток дерева; Энтар кивнул.
   - Хорошо, договор заключён и подтверждён. Я называю выбранных представителей. Мелодиана, Длань Божья, и Майлен Плоа, Принцесса Чертей.
   Представители фракций синхронно нахмурились.
   - ...Впервые слышу - признался чёрный. - Вы ничего не напутали?
   - Ни в коем разе - удовлетворённо кивнул эльф. - Леди, прошу вас...
   Перед представителями, там, где только что никого не было, вдруг возникла сидящая на большом сине-розовом шаре девушка, в колпаке, похожем на шутовской. А рядом с ней с неба опустилась и сложила крылья за спиной девушка в доспехе небесной синевы и с копьём в руках. От первой повеяло Тьмой, куда сильнее, чем от чёрного представителя; вторую же окутывала аура Света, несравнимая со Светом в белом представителе.
   - Вы согласны принять роль наблюдателей? - спросил эльф. Мелодиана молча кивнула; Майлен усмехнулась.
   - Угу, если Вил не против... Это может быть забавно, хи-хи.
   Эльф повернулся ко мне.
   - А вам, сударь Уилфред, если вы не имеете возражений, я хотел бы в качестве платы за проделанную работу передать земли предков клана Зелёной Лозы.
   - Так тому и быть - согласился я.
  
   То, что это не обычный сон, я понял сразу. Ощущения были - слишком чёткими, пожалуй.
   К тому же госпожа Кохакурен выглядела слишком серьёзно для сна. Она сидела в пустоте, скрестив ноги и распушив все свои роскошные хвосты, так что на первый взгляд можно было подумать, что она сидит на большом меховом кресле; извечная трубка лежала на коленях, и когда она заговорила, её слова звучали слишком быстро и слишком серьёзно. Такой Её Пушистость сниться мне не стала бы.
   - Вил, я не знаю, как долго удастся поддерживать контакт, поэтому поспешим и начнём с главного. У нас прошло двое суток; мы не знаем, куда тебя забросило, и связь удалось установить... личными методами, через духовный отпечаток. Постараемся поддерживать линк и по возможности связываться. Что у тебя?
   - Провалились в Хаос между мирами, Майлен помогла добраться до обитаемого мира, наладили контакты с местными эльфами и людьми... много чего произошло, но расскажу, когда разберётесь со связью - ответил я, не сомневаясь в своих подругах. - Прошло четверо суток. Если будет линк, можно будет как минимум ориентироваться по нему для возвращения. Майлен и Мелодиана со мной, будем работать со своей стороны.
   Кохакурен коротко и почти нервно кивнула.
   - Ахт...
   Что она хотела сказать о самой липучей во всех смыслах из нашей дружной компании, увы, осталось неизвестным. Пустота, в которой мы находились, вздрогнула, и я рывком проснулся.
  
   Прошедшее с момента поражения Эрлкинга - и да, он действительно был мёртв, и возрождаться не собирался; несмотря на всю грозную славу Ночного Охотника, магии меча и самой Майлен оказалось вполне достаточно, чтобы пронзить его доспех и сердце, нанеся безусловно фатальное ранение - время было весьма... плодотворным, пожалуй. Хотя о большинстве плодов рано судить, будут они хорошими или плохими, включая и фигуральные, и вполне реальные.
   Передача эльфийских земель в моё владение была, очевидно, политическим ходом. Согласно договору, они принадлежат мне пожизненно, но без права передачи, а после смерти возвращаются эльфам, плюс те имеют право ограничивать мои действия на этой территории, дабы предотвратить постоянный урон; тем не менее, даже так это было выгодным предложением. Причём, как ни странно, для всех вовлечённых сторон.
   Вкратце: "Небесам" и "Преисподней" на самом деле объективно выгодно было сохранять эльфов нейтралами, этаким буфером, предотвращающим конфликты между фракциями. Однако когда возникла ситуация, при которой одна из сторон может на законных основаниях вмешаться, другая не могла остаться в стороне - и потому они лишь вздохнули с облегчением, когда эльфы вывернулись, формально соблюдя все условия, и при этом не нарушая нейтралитет.
   Естественно, моя и моих подруг роль в этом была довольно сомнительной, но побеседовав и взвесив плюсы и минусы, мы решили согласиться. Ну, скорее "я решил", поскольку дамы заявили, что доверяют моему решению. Эх. Политика, даже в другом мире от неё никуда не деться...
   В любом случае, я получил под свой контроль, пусть и ограниченный, достаточно обширную территорию с плодородными землями, комфортным климатом, и источниками ценных материалов. Были и другие полезные возможности, и всё это я планировал использовать.
   Наблюдателем от эльфов, ожидаемо, стала весьма довольная этим назначением - сами эльфы, кажется, тоже вздохнули с облегчением - Альнари-Уса Катраш.
   В общем, перспективы хорошие, а после сеанса связи с госпожой Кохакурен и вовсе отличные.
  
   - Ну, прекрасные дамы - произнёс я, переводя взгляд с завершённого домика на своих спутниц и подруг. - Поднимем бокалы за открытие и будущий успех мастерской "Новый Путь"!
  
   Арка 2: Дивный новый мир.
  
   Полученная под управление территория обещала хорошие перспективы, - блестящие, учитывая наличие множества ценных ресурсов, хоть добывать их и следует аккуратно - но одновременно возник и свой набор сложностей. И проблема была даже не в политике... Самое простое - мастерскую достаточно высокого уровня невозможно обеспечить только за счёт местных ресурсов; хотя их было и изрядно, но в основном растительных. Металлов, к примеру, в эльфийских "землях предков" было маловато.
   Короче говоря, деньги мне требовались ещё больше, чем до вступления во владение. Впрочем, с решением этой проблемы помогли всё те же эльфы, подкинув работу.
   Помимо этого, их община предоставила мне официальный юридический адрес для мастерской; а Альнари предложила использовать её дом в обычном пространстве в качестве офиса и магазина. Учитывая, что как наблюдатель она фактически переселилась в строящийся на "Землях предков" дом, я не видел смысла отказываться, и с её помощью провёл небольшую перепланировку.
   Как ни странно, эльфийская община совершенно не поддерживала изоляцию. Да, они размещались несколько в стороне от человеческих поселений, но эта отстранённость была на мой взгляд скорее символической; в отличие от Дир Лифины, этот мир, по крайней мере эта его часть, был крайне плотно заселён, и об обширных пространствах, разделяющих поселения, речи не шло. А местные транспортные средства, широко доступные и очень быстрые, вовсе стирали барьеры, так что люди появлялись в эльфийской общине практически каждый день. К ним даже заезжали туристы с неким "экотуром", так что клиенты для моего магазинчика имелись, пусть и немного. Да и сами эльфы то и дело обращались по разным вопросам, особенно связанным с работой с металлом.
   Впрочем, не только. Уже на следующий день Энтар попросил меня взглянуть на набор повреждённых амулетов; парочка вполне поддавались починке, ещё несколько можно было только выбросить - или пустить в переработку, часть материалов можно использовать повторно - а остальные можно было починить, но не прямо сейчас, так что я, вспомнив меч Юэлы, пообещал поработать с ними, когда появится возможность.
   Помимо строительства мастерской и подработок, разумеется, я изучал этот мир. Вернее, мы все изучали, но разные его аспекты. Мелодиана сосредоточилась на культуре, истории, и угрозах; я - на технологиях, технических и магических знаниях, - с последними пока было не очень, но мне более чем хватало первых - и инженерии, ну а Майлен... Принцесса утонула в изучении развлечений и целыми днями "рубилась в приставку" с Альнари. К слову, она была изрядно разочарована, когда сперва узнала, что "рубиться" было фигурально, но разочарование быстро сменилось глубоким интересом. Впрочем, чертовка не забывала и о физических играх, то и дело участвуя в развлечениях молодых эльфов-подростков; в посёлке их было всего трое, если не считать временами ведущую себя по детски Альнари, но Майлен влилась в компанию, как родная. Для демона, любимым развлечением которой были битвы насмерть, она вообще неожиданно хорошо способна ладить с кем угодно. Вероятно, потому, что она даже убивает без злобы и видит во всём игру...
   В любом случае, этот мир... Знания этого мира произвели на меня сильное впечатление. Местные люди, не обладая доступом к магии, углубились в изучение базовых свойств материального мира настолько глубоко, что это ошеломляло бы, если бы я не прошёл уроки Асмодея, подготовившие меня к подобному. Древняя человеческая цивилизация Дир Лифины обладала ещё более глубокими познаниями, но от них почти ничего не сохранилось, словно кто-то намеренно уничтожал знания. И, кажется, я знаю, кто... "Знания, опасные для сложившегося порядка".
   Я вздохнул. Не могу сказать, что не понимаю Элизаслейн, но и согласиться с этой позицией... Знания должны развиваться. Прогресс нуждается в тщательном контроле, но не в сдерживании, и тем более я не могу принять его остановку. А этот мир приветствовал и всячески поддерживал прогресс, и объём знаний, свободно доступных любому желающему, просто потрясал. У меня возникали десятки и сотни идей, и было почти болезненно от того, что для их реализации не было ни времени, ни возможности. С каким удовольствием я погрузился бы в это море знаний хотя бы лет на десять... Увы, но жизнь диктует свои правила, и ответственность за Юидору с меня никто не снимал.
   Всё же улучить пару возможностей для отдельных экспериментов мне удалось - установив на них чёткое время и указав Мелодиане вытаскивать меня из мастерской, когда оно выходит. Технология, которую использовали местные артефакты связи, на поверку оказалась не то, чтобы особенно сложной для понимания, но поразительно искусной: амулет заполняло неисчислимое множество невероятно крошечных магических схем... или, вернее, "магических", поскольку текущая по ним энергия имела немагическую природу. Впрочем, совсем маленькие и тонкие линии были сосредоточены в одном месте, а вокруг имелся набор контуров потолще и попроще; ядро и вспомогательные системы, судя по всему. Как раз одна из них и была повреждена в том артефакте, что дал мне для изучения хозяин квартиры, где мы провели пару ночей. За восстановление повреждённого ядра без создания нужных инструментов я бы пока не взялся, а вот восстановить течение энергии в этих вспомогательных контурах оказалось несложно - и артефакт снова заработал.
   После чего эльфы стали таскать мне на починку и "электронику" - различные бытовые устройства, основанные на подобной технологии. Опыт, заработок, и поддержание дружеских отношений, так что я брался с удовольствием.
   Альнари также купила мне планшет; однако это оказалось совсем не то, о чём подумал я. Другое название сего артефакта - "нетбук"; увеличенная и соответственно более мощная версия всё тех же артефактов связи.
   И окно в предоставляемый этим миром океан знаний.
   Сказать по правде, я едва не утонул в нём. Вероятно, утонул бы с концами, если бы не всё та же славная Мелодиана, на вторые сутки оторвавшая меня от экрана и заставившая поесть и лечь спать.
   В любом случае, знаний было... да, это звучит святотатственно и идёт в противоречие всему, за что я стою, но вынужден признать: знаний было слишком много. И речь даже не только о том, что "хотелось бы" изучить, но и о том, что изучить "необходимо". Начиная со знаний, связанных с перемещениями меж миров, и заканчивая политической ситуацией вокруг эльфийских владений. Всё это крайне важно, и необходимо знать уже сейчас - если не ещё вчера. А потому в первые дни всё моё время без остатка делилось на три части - практика, теория, и сон. Еда - во время теории.
   Впрочем, мой ангел через пару дней вмешалась, заявив, что основы я изучил, и дальше нагрузку следует уменьшить, и я был вынужден с ней согласиться. Жадность, даже до знаний, и поспешность ещё никого не доводили до добра.
   ...И всё-таки сдерживаться было тяжело.
   Хорошо ещё, что часть нагрузки взяла на себя Мелодиана, не только присматривавшая за мной, но и изучающая этот дивный новый мир. В основном, как уже упоминалось, она взяла на себя культуру, историю, и угрозы, включающие в себя политическую ситуацию. Последнее - в основных чертах, впрочем, но пока что мне было достаточно полученной от неё краткой выжимки. Потом нужно будет изучить вопрос лично и тщательно, но это потом.
   Майлен тоже помогла. Можно было бы добавить "как ни странно", но на самом деле её помощь в целом очень и очень ценна - хотя в основном в бою. Сейчас же таланты нашей принцессы нашли мирное применение: она научилась открывать проходы в "землю предков" практически где угодно. Правда, пока что это позволяло только возвращаться в мастерскую из произвольной точки нормального мира, и по признанию Майлен из "земли предков" выходить в выбранную точку практически невозможно - сложно найти эту самую точку - но я был уверен, и она согласилась, что вполне возможно расставить набор "якорей", на которые можно будет нацеливаться. По сути, создать собственную сеть порталов.
   В будущем. Когда появятся время и возможность.
   В любом случае, это было великолепной перспективой, и сама Майлен испытывала энтузиазм. Кажется, она не только хотела помочь, но ей и самой было интересно играть с пространством.
   Ангелы и дьяволы, две главные силы этого мира... Если демоны Дир Лифины - здесь это то же самое, что и дьяволы, как я понял - были ребятами крайне разобщёнными, лишь изредка собираясь в группировки под тиранией сильного лидера (и да, племя Плоа не исключение), и ангелы тоже разделены на несколько групп, служащих разным богам, то здешние их аналоги были куда более сплочёнными. Обе "фракции" имели верховную власть, хотя в случае ангелов это был единый правитель, а у дьяволов - четыре "сатаны", плюс разделение на рода.
   А ещё имелась фракция падших ангелов, что снова навевало мысли о сходствах и различиях наших миров. Впрочем, больше о различиях; данная фракция состояла не из нескольких сильнейших, как у меня на родине, а из огромного множества обычных рядовых ангелов, нарушивших какие-либо Законы Небес или просто несогласных с ними. И у них, к слову, тоже была единая власть в лице некоего Азазеля. К слову, известного своими изобретениями. Было бы интересно встретиться...
   ...И очень может быть, что доведётся. Эльфы были не в курсе последних достижений магической науки - собственно, иначе у них и не было бы проблем с поисками мастера для починки печати - но по информации от них, которая вполне может быть неточной, но тем не менее, этот самый Азазель является одним из лидеров, если не ведущим специалистом, по вопросам межмировых перемещений. Впрочем, пообщаться с ним сложно не только потому, что у лидера фракции нет причин беседовать с каким-то там алхимиком, пусть и набравшим пару очков значимости благодаря эльфам, но и потому, что это поднимет политические проблемы. Я всё-таки отвечаю за буфер между двумя другими фракциями, и взаимодействие с главой третьей, очевидно, было бы воспринято как минимум с подозрением. Обе задачи решаемы - я чуть улыбнулся, вспомнив свою "аудиенцию" с императором Дисна - но сперва следует изучить другие, менее экстремальные варианты. Тем более, моё положение сейчас куда более скромное, чем лорд независимого города... пусть даже крошечного по местным меркам.
   Местная численность населения была просто... безумной? Я даже не уверен в подходящем эпитете. Юидора - не очень большой, признаю, но и далеко не самый маленький город, являющийся влиятельной силой в своём регионе, насчитывает по последней переписи восемнадцать тысяч населения.
   В здешних городах жили миллионы. Их так и называли даже, "города-миллионники". Безумие, настоящее безумие...
   Хотя причины этого были понятны. В этом мире практически нет монстров; по крайней мере, открыто. Нет огромных пустошей, убитых магическими войнами, нет населённых магическими тварями непроходимых лесов, нет могучих одиночек, контролирующих обширные пространства, и всех прочих подобных вещей, резко сокращающих доступное для жизни пространство, зато есть быстрые транспортные средства и невероятно продвинутые методы сельского хозяйства. Обработка земли, методы выращивания, сами сельскохозяйственные культуры... О многих вещах у меня на родине просто вообще не задумывались.
   ...Одних записей о том, что стоило бы внедрить у нас, я взял бы с собой огромный мешок.
   Сказать по правде, понимание всего этого технологического разрыва временами даже вызывало что-то вроде отчаянья - но оно быстро проходило. Не моё это, я всегда стараюсь видеть во всём положительное. Во всём есть хорошая сторона, это совершенно точно. И если я сумею передать на родину и внедрить у нас хотя бы малую толику того, что здесь узнал, это уже будет означать, что я с лихвой исполнил свой долг перед Юидорой. Многим нововведениям даже Элизаслейн явно не станет противодействовать. Сельское хозяйство, внедрение базовых медицинских и гигиенических знаний в массы... Даже если я не смогу вернуться, постараюсь при сеансе связи передать через госпожу Кохакурен хотя бы самое существенное. Пока что она снова на связь не выходила, но я в ней не сомневался.
   ...А ещё я выяснил, о чём она не договорила.
  
   Альнари уже добрых полчаса сидела и сверлила меня взглядом. Нет, девушка то и дело заскакивала понаблюдать, как я работаю, но сейчас она смотрела не на мою работу, а именно на меня. Конкретно на поясную сумку с инструментами. И, кажется, хотела о чём-то спросить, но никак не решалась.
   В принципе, интерес был понятен. Пояс, сумка на нём, и кое-что ещё на и в нём были весьма необычными, несмотря на простой внешний вид. Я нашёл его в логове какой-то зверюги; сложно сказать, кто был его прежним владельцем, но это определённо был талантливый алхимик высокого ранга. То, что он сделал Бездонную сумку такой маленькой - это ещё ладно; задача не самая простая, но обычно этого не делают просто из-за того, что нет большой необходимости. Куда интереснее то, что он встроил в пояс миниатюрные устройства, значительно упрощающие вход в состояние эфирности; мало того, пояс ещё и создаёт некое защитное поле, в механизме которого я до сих пор не разобрался, и помогает обнаруживать различные замаскированные вещи и залежи руды. Чрезвычайно полезная в моей работе вещь.
   - Что именно тебя так заинтересовало? - наконец, осведомился я.
   - Чтозадухтамсидит? - немедленно осведомилась девушка, заставив меня недоумевающе нахмуриться.
   - Дух? Там нет никакого духа.
   Как бы ни была маловероятна эта версия, но я проверял и её; и Серави гарантировала отсутствие. Это инструмент, использующий алхимию и толику магии, не больше и не меньше.
   - Там есть дух - уверенно заявила эльфика. Нахмурилась. - Хм?.. Она просит её не выдавать. Что ты такое с ней сделал?
   Вид девушки на секунду стал угрожающим, а затем столь же быстро сменился растерянностью.
   - Ничего не понимаю - призналась она, а затем протянула руку. - Можно?..
   Я, заинтригованный, кивнул и расстегнул сумку. Альнари сунула руку внутрь...
   ...И я уставился на крошечную фигурку у неё в руке.
   - Ма-аастер! Не смоотрии на меняааа! - заревела крошечная, ростом с палец, шоколадного цвета девушка и захныкала в ладошки.
   - Эм, Ахт?.. Успокойся, всё нормально, с тобой ничего не случится...
   Кажется, я сказал что-то не то: она заревела ещё сильнее, и эльфийка сердито зыркнула на меня.
   А затем в помещение влетела Мелодиана.
  
   К счастью, прояснить ситуацию оказалось легко. Очередное маленькое недопонимание, которые случаются в женском коллективе очень легко и часто...
   Ахт - мана земли из моей команды. Когда я договорился с Серави о сотрудничестве, то не мог не воспользоваться её способностью разговаривать с духами для изучения темы земляников. Воплощённые в физическом теле духи земли, вроде големов, которых делают алхимики, но более гармоничные и естественные - собственно, они зачастую появляются и естественным путём. Я хотел убить двух зайцев одним камнем - изучить интересную тему, и получить дополнительного товарища и защитника. Духи земли - хорошие и надёжные защитники, нужно просто договориться - для чего и нужна была эльфийка, поскольку люди неспособны общаться с ними в их естественном состоянии. Не без определённых накладок, но вышло всё в итоге отлично... хотя Ахт оказалась самой липкой из всех моих подруг. В прямом смысле - всё-таки её тело состоит из сырой, довольно текучей, земли.
   Да и в переносном тоже, в общем-то. Ни в коем разе не хочу сказать о ней ничего плохого, но она слишком уж любит обнимашки... И это бывает проблемно, учитывая её вес.
   В любом случае, как оказалось, у неё взыграл её старый комплекс.
  
   - В таком виде я не могу защитить мастера-а! - хныкала Ахт, утирая глаза кулачками. Сложно сказать, откуда эта имитация человеческих жестов, но факт на лицо.
   В любом случае, её фраза отвечала на часть вопросов.
   - Ахт, всё нормально - улыбнулся я. - Сделаю тебе новое тело, ничем не хуже прежнего. Один раз сделали, и ещё раз сделаем.
   - Мастер... - шмыгнула носом крошечная девушка, снова утёрла глаза, и кивнула.
  
   Уменьшение Ахт до текущего размера объяснялось очень просто, и именно так, как я и предположил сразу: она прыгнула в портал следом за нами, но немного не успела, так что портал отхватил кусок от её тела. Но поскольку её тело - всего лишь сосуд для духа, она не задумываясь переместилась в тот кусок, что был ближе ко мне. К сожалению, он оказался совсем маленьким, и когда девушка это осознала, у неё с новой силой разгорелся комплекс "я слишком слаба", так что она спряталась в сумку, стесняясь показаться мне на глаза.
   На самом деле, всё это довольно забавно. И однозначно приятно, что в нашей компании стало на одно знакомое лицо больше. А новое тело - дело решаемое. Благо, допущенную в прошлый раз ошибку я не повторю, материал будет качественный.
   За эту задачу я взялся немедленно, и быстро выяснилось, что нам весьма повезло. Земля обычного мира для медиума, тела Ахт, совершенно не подходила. Ну, вернее, потребовалось бы слишком много работы для приведения её в приемлемое состояние; в местной земле слишком много различных примесей, условно говоря, нечистот. Нечистот в магическом смысле.
   А вот земля "Земель предков" требовала лишь минимальной обработки. Хотя я для надёжности всё равно намеревался поработать с ней, чтобы всё было гарантированно хорошо, так что работал над очистителем, адаптируя старую схему к местным материалам, когда Альнари сообщила, что у нас клиент, желающий встретиться с хозяином мастерской и разместить заказ.
  
   Ну, я ожидал этого рано или поздно, но надеялся, что будет позже. А то и вовсе обойдётся, если обе стороны решат осторожничать...
   Клиентом оказался уже знакомый мне джентльмен-в-чёрном.
   - Лорд Лимерантил Гласия-Лаболас, если не ошибаюсь? - кивком поприветствовал я дьявола. Хм, если подумать, таких клиентов у меня ещё не было, при всём разнообразии моей работы. Самое близкое, наверное, когда изготавливал украшения для Шарти... Снаряжение для команды не считается - это несколько иное.
   - Совершенно верно, мастер Уилфред Дион - угу, отношение нейтрально-вежливое, в качестве обращения "мастер". Эльфы предупреждали, что дьяволы обычно весьма высокомерны по отношению к людям, так что этот их представитель или часто общается с людьми, или это сознательная позиция, пока не уверены, чего от меня ожидать. В любом случае, кое-о чём говорит. - Я слышал, вы берётесь за любую работу и делаете её хорошо?..
   - Любую честную работу, которая мне по силам - уточнил я. - Но это весьма широкий спектр.
   - Хорошо - кивнул дьявол... вот не похож он на привычных мне дьяволов и демонов, не похож. Даже присутствующая аура тьмы ощущается иначе.
   Любопытно было бы взглянуть на местных ангелов... Но я отвлекаюсь.
   - В таком случае, прошу взглянуть вот на это.
   Он положил на стол длинный чёрный прямоугольный футляр; раскрыл его, и я обнаружил внутри костяную трость с золотой рукоятью в виде дракона. Как интересно... На первый взгляд - хорошо знакомый мне материал, но всё же мало ли что похожего может быть в этом мире.
   - Драконья кость, если не ошибаюсь? - осведомился я. Гласия-Лаболас кивнул. - Могу я?..
   Он снова кивнул, и я достал магическую лупу.
   Вообще-то инструмент называется "Портативный сканер и визуализатор магической структуры", но я не знаю никого, кто использовал бы полное название. Магическая лупа она и есть магическая лупа. Есть ещё большая версия сканера с расширенными возможностями, но её, разумеется, я в поход с собой не брал. Будет время и возможность - изготовлю здесь новый.
   В любом случае, даже имеющаяся лупа дала более чем достаточно информации. Мне было интересно изучить ещё одно творение местных мастеров, - алхимики этого мира, как оказалось, занимались куда более ограниченным набором вещей, чем наши, а магическими вещами занимались в основном артефакторы и амулетчики - но я оказался разочарован. Трость представляла из себя довольно примитивный магический инструмент, создающий при подаче на него магической энергии имитацию драконьего дыхания. Магическая схема была простой, но вполне рабочей... ну, если устранить небольшие внутренние повреждения, но это не проблема. Проблема была в другом: использованный материал не подходил для этой схемы.
   Точнее, подходил лишь отчасти. К золоту и рубинам в рукояти претензий не было, как и к дереву под слоем золота; хотя я использовал бы вместо металла что-нибудь более удобное, но с точки зрения работоспособности схемы оно было вполне приемлемо, разве что добавляло лишний вес - но и роскошный вид, что для этого моего клиента немаловажно, полагаю. А вот древко трости...
   Я уже упоминал, что у каждого материала есть свой набор магических свойств. В Юидоре каждая собака знает, что стихийно-универсальные материалы - редкость, и драконья кость к таковым точно не относится. И у данной кости стихийным сродством был отнюдь не огонь, а земля.
   Справедливости ради, сродство с огнём тоже присутствовало - всё-таки отличается от знакомого мне материала - но земля однозначно доминировала, так что эффективность предмета резко падала. В общем, или создатель был вынужден работать с тем, что хоть как-то подходит, или не слишком-то разбирался в своём деле.
   - Если вам нужно просто вернуть работоспособность, это легко сделать - я помедлил, профессиональная гордость боролась с осторожностью.
   И победила.
   - Но я бы рекомендовал заменить материал. Земляной дракон не подходит для огненного... амулета.
   - Хм? - дьявол поднял бровь. - Увы, у меня в настоящий момент нет в наличии кости дракона огня... У вас, полагаю, тоже.
   - Нет, запас остался дома - отрицательно покачал я головой. - Но если вы знаете, где водятся дикие огненные драконы...
   ...Погодите-ка. Кажется, у него это была ирония.
   Которую мой ответ заставил отбросить. Дьявол слегка нахмурился.
   - Если нет дракона, нога огненной гончей вполне подошла бы - с долей неуверенности произнёс я. Учитывая сходство миров, настолько распространённая тварь наверняка должна встречаться и здесь...
   - ...Возможно, как-нибудь в другой раз - наконец определился мужчина. - Пока что я просто хотел бы восстановить работоспособность.
   Я кивнул. Вероятно, это и к лучшему.
  
   Я всё-таки не прокололся... Вроде бы. Охота на драконов здесь не является чем-то экстраординарным или тем более недопустимым; скорее, проходит по разряду небольшого подвига или знатного трофея. В целом, ситуация не так уж отличается от той, что имеется на моей родине; есть могучие разумные драконы, с которыми никто старается не связываться, и есть дикие, до которых их более развитым родичам нет никакого дела: прикончили - сам виноват. Собственно, здесь с драконами даже проще: цивилизации или государства у них нет вовсе.
   Зато есть драконьи боги. И просто очень-очень сильные одиночки.
   В любом случае, с точки зрения клиента наш небольшой разговор выглядел необычно, но не больше того. Тем более, "адские гончие" здесь вполне себе встречаются. Обитают как раз во владениях дьяволов, так что проблемой добыча материала не является - хотя, конечно, он не так престижен, как драконий аналог. У меня на родине предпочитают надёжность и функциональность внешнему лоску, но красоте и изящности алхимики Юидоры тоже не чужды. Да и такое понятие, как "понты", нам тоже известно - в конце концов, мы не так уж давно стали независимым городом, а до того нами правила аристократия, и уж они-то знали толк в понтах. И всё ещё знают - старые аристократические рода всё ещё сохраняют влияние в Союзе Микелти. Клубок змей, с которым мне волей-неволей пришлось иметь дело...
   ...Займусь-ка я лучше работой.
  
   Трость я починил сразу, и сейчас занимался работой с землёй. Частично - подготовка к созданию нового тела Ахт, но не только.
   Изготовление целебных зелий - навык, которым владеют, вероятно, все серьёзные алхимики. Ну, возможно, и есть исключения, но это редкость и обычно узкие специалисты. У меня с собой в Бездонной сумке порядочный запас готовых зелий, но нужна возможность пополнять запасы, а тут образовался затык: проблема в материале.
   Обычный материал для их изготовления весьма простой и распространённый: насыщенные магией фрукты. Добываются они... нет, не с деревьев. И не с кустов. Обычный их источник - путето.
   Путето, амёбообразное существо, самый распространённый на Дир Лифине монстр, это по сути анимированная магией разумных существ вода. Безмозглые, практически не опасные тварюшки, пытающиеся поглощать то, до чего дотянутся. Растворяют добычу в себе, но очень медленно, и в процессе "недоеденные" объекты насыщаются магией. Надрезаешь, достаёшь - и готово к переработке... Специально их не разводят, невыгодно, но в целом тварюшки скорее даже полезные, чем вредные. По крайней мере, для алхимиков.
   В этом мире, однако, путето не встречаются. Проблемка.
   Впрочем, именно что проблемка, а не проблема. Самостоятельное выращивание магонасыщенных фруктов - технология старая и известная, просто обычно намного проще наловить диких путето. В конце концов, для выращивания нужна достаточно большая мастерская, где найдётся место для теплицы, и кто-то, кто будет присматривать, пока хозяин в отлучке, добывает материалы для работы. Учитывая, что путето обычно попадаются под руку просто заодно...
   Тем не менее, технология такая была, я её знал, и сейчас занимался. В общем-то, её можно назвать "двойная теплица"; этакий контейнер с растениями, предназначенный удерживать не только тепло, но и магию. К счастью, материалы требовались достаточно простые, по крайней мере при обустройстве в "Землях предков", где уровень маны был заметно выше, чем "снаружи". В каком-то смысле всё это подпространство - своеобразная "магическая теплица".
   В любом случае хотя сама по себе "теплица" была достаточно простой, но нужно было подобрать подходящее растение, настроить условия, да и об удобрениях для максимальной эффективности и ускорения роста забывать не следует. Рецептуру которых опять же нужно адаптировать под местные материалы... При всех преимуществах местного сельского хозяйства, методов сверхскоростного выращивания растений здесь всё же не знали... вроде бы. Здесь больше брали массовостью и масштабами, ну а я вполне могу обеспечить созревание всего по одному яблочку, но зато каждый день-два круглый год. Были бы юйчири, маны древа, рядом, можно было бы добиться большего, но и этого хватит. Тем более, теплиц можно будет сделать несколько.
   Следующий клиент появился, когда я закончил с первой теплицей и взялся за очиститель земли для Ахт. Ожидаемо, "Небеса" не могли не наведаться после визита представителя "Преисподней"...
   И, ожидаемо, священник был с предметом на ремонт - повреждённым наконечником копья. Почти чисто кузнечная работа; магических схем как таковых в этом оружии не было, только каналы для проведения святой силы. Зато были пара благословений, нуждающихся в обновлении; ещё достаточно стойких, чтобы обновить можно было аккуратным вливанием святой силы и фиксацией. В целом работа более сложная, чем с тростью, но и более интересная. Правда, и времени требовала больше, так что отец Йохансон оставил наконечник для ремонта.
   А на следующий день Гласия-Лаболас снова был в нашем "офисе" с новым предметом, нуждающимся в ремонте. На этот раз - более сложным, и использующим магию тьмы: перчатка, фокусирующая магическую силу, и позволяющая быстро использовать "Копьё тьмы". Ну, или его местный аналог, во всяком случае.
   Очень похоже на перчатки, которые использует Легуна, но попроще.
   В любом случае, можно было понять, что стоит за этим заказом. По словам эльфов, большинство пользователей магии этого мира сосредотачиваются на одном элементе, а тьма и свет вообще отторгают друг друга. Так что дьявол проверял пределы моих возможностей, подсунув после огненного оружия - основанное на тьме. Наверняка о заказе священника он тоже знает.
   А ещё, скорее всего, под тем или иным предлогом постарается узнать побольше о Майлен. И Мелодиане, хотя она должна больше интересовать Небеса, полагаю. Неизвестный Небесам ангел, и неизвестная Преисподней достаточно сильная демоница, да ещё и "принцесса". Должны заинтересоваться, и попытаться устроить личную встречу, скорее всего...
   Однако вместо этого произошло нечто другое.
  
   Гласия-Лаболас примерил перчатку, швырнул в мишень небольшое копьё тьмы, и удовлетворённо кивнул.
   - Прекрасная работа, мастер. К сожалению, я принёс вам неприятные новости... с другой стороны, такое лучше знать заранее, чтобы быть наготове.
   - Я вас слушаю.
   - Есть информация, что на вашей территории может скрываться дикий дьявол - проинформировал мужчина. О, так они всё-таки бывают и здесь...
   - Я могу обойтись с ним по собственному усмотрению, или у вас на него какие-то претензии? - осведомился я.
   - Дикие дьяволы - вне закона. Скорее, я должен извиниться, что мы допустили такую ситуацию - дьявол слегка склонил голову. Вообще, складывается впечатление, что с каждым выполненным заказом его отношение становится чуть лучше.
   - По крайней мере, этот инцидент не станет предлогом для начала войны - заметил я. - Это было бы неудобно и для меня. Возможно, нашлись бы покупатели на оружие, но вести дела стало бы сложнее.
   - Безусловно - согласился мужчина без уточнения, с какой именно частью моего высказывания соглашается. - И, раз уж зашла об этом речь - было бы любопытно взглянуть, какое оружие вы можете предложить.
   Я на секунду задумался. В принципе, не вижу проблемы...
   - Я ещё только создаю мастерскую, так что доступны только несколько простых образцов. Но если это вас интересует...
   Он кивнул.
   - В таком случае, подождите минутку, пожалуйста.
  
   Я вышел из комнаты. Вообще-то набор предметов снаряжения был у меня с собой в Бездонной сумке, но я предпочёл пока что оставить это за кадром. В конце концов, Сумка - один из секретов гильдии, и хотя как глава Гильдии и Юидоры я технически имею право обходиться с нашими секретами по своему усмотрению, но это не тот случай, когда стоит раскрывать дополнительную информацию. Даже если бы я знал этого дьявола и текущее политическое положение лучше.
   По крайней мере, стенды для оружия уже были. У Альнари их вообще было неожиданно много, хотя большинство пустовало. В будущем нужно будет изготовить что-то для неё, а пока что я с её разрешения воспользовался пустующими. Пара топоров и копий, меч, две пары боевых перчаток (клинковые и ударные), магический шар... На секунду кольнула грусть. Как там Суина? Ну, не время для этого.
   Молот, лук, пара посохов... На секунду я задумался, есть ли смысл демонстрировать более экзотические образцы вооружения, но затем пожал плечами. В конце концов, они используют в качестве оружия трость.
   Так что коса, искусственные челюсти, и тяжёлая курительная трубка с длинным чубуком присоединились к набору более традиционного оружия. Ну а раз уж это есть... Щит, набор колец и браслетов, несколько амулетов... а вот это, пожалуй, пока не буду показывать, пока не выясню, как здесь с этим.
  
   - Весьма интересно - дьявол выглядел задумчивым. - Я не знаток... возможно, следует пригласить кого-то более сведущего, но это весьма занятные вещи. Вы намерены свободно продавать всё это?
   Я пожал плечами.
   - Если будет спрос. На самом деле, я планирую значительно расширить ассортимент, когда обеспечу добычу материалов и решу прочие вопросы.
   - А что насчёт доспехов?
   - Доспехи как таковые я не произвожу. Но защитное снаряжение... ну, это возможно, но с ним я работаю индивидуально. И это достаточно долго и дорого, плюс требует взаимодействия. Индивидуальный подход, индивидуальная подгонка... Плюс пока что я не готов ими заниматься.
   На самом деле, защитное снаряжение, не считая аксессуаров и щитов, я не продавал. Слишком уж это индивидуальный и практически интимный вопрос, если желаешь добиться действительно высокого качества - а ограничиваться посредственностью в том, от чего может зависеть жизнь, как минимум неправильно. Но в этом мире можно попробовать... в смысле, не идти на уступки по качеству, а принять заказ-другой, если они поступят. В немалой степени потому, что это позволит познакомиться с представителями "фракций" и составить личное впечатление.
   Но да, прежде чем браться за это - возможно, стоит обновить гардероб моих подруг, а то и о себе подумать - мне нужно будет не только хорошо оборудовать мастерскую, но и изучить этот мир. В Юидоре я основывал костюмы своих девушек на силе ман, так что сперва потребуется ознакомиться с местными особенностями. И материалами.
  
   - То есть где-то в округе может прятаться опасный дьявол? - уточнила Мелодиана. Я кивнул.
   - По словам Гласия-Лаболас, так.
   - Необходимо найти и ликвидировать его, не теряя времени - констатировала ангел. Я снова кивнул.
   - Примерно так, хотя я не спешу доверять господину дьяволу. Но найти его, безусловно, нужно, если он действительно здесь.
   - Поиграем! - ухмыльнулась Майлен. Кто бы сомневался в её реакции...
   Ахт на нашем маленьком совещании не присутствовала, поскольку в её реакции я тоже не сомневался: снова погрузится в депрессию из-за невозможности участвовать.
   - Пока что попытайся его отыскать. Если найдёшь, действуй по обстоятельствам, но не спеши атаковать. Во-первых, мы не можем быть уверены в его силе, а во-вторых, хорошо было бы выслушать и его. А я на всякий случай изготовлю несколько детекторов силы тьмы... А пожалуй, что и света заодно. Если не сейчас, так в будущем ещё могут пригодиться...
   - А я? - подняла руку Майлен. Я с сомнением глянул на неё.
   - Ну, тебе то же самое, что Мелодиане. Найди, но... играть с ним не спеши. Только если нападёт.
   Девушка кивнула и исчезла. Телепортация ей даётся не сложнее, чем дыхание... Во всяком случае, в пределах видимости.
   - Я отправляюсь - сообщила Мелодиана, и после моего ответа "удачи" вышла из здания.
   - А я передам своим, мы тоже поищем - сообщила эльфийка и тоже покинула помещение.
  
   Гласия-Лаболас почти не дал информации, но по крайней мере один важный факт упомянул: этот его "дикий дьявол" может находиться и в "Землях предков", не только в нормальном мире. В общем-то в этот пространственный карман может проникнуть любой, кто владеет контролем пространства хотя бы на базовом уровне, никакой защиты здесь нет, а способностей беглеца наблюдатель от дьяволов не знал и сам, по его словам.
   Детекторы святой силы сами по себе штуки простые, а детекторы тьмы отличаются от них, по сути, только настройкой. Проблема в том, как сделать, чтобы они сообщали о срабатывании с расстояния, и вот тут появлялись серьёзные сложности. Впрочем, решаемые, так что решением я и занялся, параллельно с подготовкой будущего тела Ахт. Максимум завтра можно будет её заселять... да пожалуй даже сейчас побыстрее закончу с этим, а потом она мне поможет разместить детекторы на территории.
   Я как раз закончил очищение и взялся за ритуальный круг - вообще, нужно будет сделать отдельное помещение для ритуалов, благо сейчас в пространстве я не ограничен, и даже налоги за него городу платить не нужно - как вдруг один из готовых детекторов ожил. На деревянном диске, похожем на циферблат, зажглась точка белого света.
   Местные артефакты связи на "Землях предков" не работают, так что сообщить своим подругам я не мог. Ну что же... Буду действовать в одиночку.
   С Легендой в руках я вышел из здания, стараясь выглядеть расслабленно, чтобы не спугнуть противника... хотя с боевым молотом это довольно проблемно.
   И тем не менее, как-то сработало, поскольку меня немедленно атаковали.
   Несколько искрящихся снарядов, похожих на кусочки молнии, неслись ко мне из-за ближайшей кучки деревьев. Я рефлекторно сместился, пропуская пару мимо... зря. Те, что не промахнулись, всё равно оказались остановлены обеспечиваемым Легендой силовым полем, а вот пролетевшие мимо врезались в стену дома.
   Чинить теперь...
   Эта печальная мысль возникла в моей голове уже на бегу. А вот и враг... Гротескная фигура, похожая на огромную черепаху, стоящую на четырёх искривлённых человеческих ногах и двух руках; ещё две руки были подняты перед втянутой в панцирь головой, и на них собиралось электричество.
   Слишком медленно.
   Толстый панцирь выглядел достаточно прочным, и я не стал особо сдерживаться в ударе.
   ...Ой.
   Пожалуй, было бы уместно процитировать Майлен - "Ой... Как же так-то?"
   Удар, которым я в общем-то хотел просто отбросить демона и перевернуть его на спину, раздробил нижнюю часть панциря и пробил в нём дыру. И, как обнаружилось, когда "черепаха" прекратила вращаться в воздухе и грохнулась на землю, размазал тело внутри по верхней части панциря...
   - Нехорошо получилось... - пробормотал я.
  
   "Магическая лупа" позволяет анализировать не только предметы...
   После смерти монстр принял человеческий облик, хотя отлетевшие осколки панциря сохранили состояние, и хотя пропитывавшая его при жизни Тьма резко ослабела, оставались следы, которые можно было изучить. Плюс, я заметил ещё что-то; что-то вроде... Вторичного ядра? Некоего амулета? Сложно сказать, поскольку следы быстро рассеивались. Что бы это ни было, после смерти демона - дьявола - оно исчезло.
   Точнее, исчезли два ядра. Если первое явно несло в себе силу Молнии, то второе - Тьмы, и я успел его заметить. Похоже на так называемые "бусины", магические ядра, встречающиеся в телах особо сильных магических существ, но лишь примерно. Эта штука выглядела несколько чужеродно... хотя это первый местный дьявол, которого довелось вскрывать.
   К сожалению, эта штука исчезла, прежде чем я успел что-то разобрать, как и "ядро молнии". Странность на странности, и плюс ещё та странность, что дьявол не был практиком магии пространства; любое практикуемое направление создаёт свою отслеживаемую структуру в энергоканалах, которую даже возможно воссоздавать искусственно, и в данном случае ничего подобного не было заметно. Конечно, аргумент о том, что я недостаточно знаю об этом мире и его реалиях, остаётся, но всё же - странно. Принципы магии пока что были очень близки.
   А значит - велика вероятность, что этот дьявол проник на "Земли предков" не сам, а с чьей-то помощью.
   Когда мои дамы вернулись, я ещё изучал останки, но без каких-то новых результатов, если не считать того, что сила Тьмы почти полностью выветрилась из тела, которое стало подозрительно похоже на человеческое... сплошные подозрения, да уж. Неприятное это дело, и вредное для души...
   Но нужное, увы.
  
   - Это он? - осведомилась Мелодиана, пока Майлен ходила вокруг, с интересом изучая неаппетитный труп. Я кивнул. - Он не похож на дьявола.
   Я снова кивнул и описал, как всё было; от ангела последовало задумчивое хмыканье.
   - Нам нужно быть осторожнее с соседями - произнесла она. Те же выводы, что и у меня...
  
   Труп я пока что заморозил. Возможно, родственники захотят получить его, спрошу у обоих наблюдателей Фракций. А пока что - вернёмся к Ахт...
   Тут, по крайней мере, прошло без накладок. По рекомендации приглашённой Альнари специалистки вместо переноса из одного тела в другое текущее тело Ахт соединилось с новым; девушка помогла слегка модифицировать ритуал.
   - Ма-астер!
   Я этого ожидал и был готов, так что свалить меня на пол Ахт в этот раз не удалось.
   ...Пока к ней не присоединилась Майлен. Совместной атаки с двух фронтов я всё-таки не выдержал и упал.
   Вздохнул и приобнял девушек, поглаживая Ахт по голове. Её волосы почти как настоящие...
   Мелодиана и Альнари улыбались, наблюдая за этим, а вот невысокая стройная девушка, помогавшая с ритуалом, прикусила палец и что-то пробурчала себе под нос. Я прислушался.
   - Это какая-то несправедливость. Почему у духа земли грудь больше, чем у меня? Она же ей всё равно не нужна...
  
   Забрать тело желающих не нашлось, однако священник предложил попытаться найти родственников... и разговор с ним снабдил меня сразу набором полезной и важной информации. Начиная с интересного, но не очень актуального для меня метода идентификации людей по пальцам, и заканчивая "дьявольской реинкарнацией" и "божественными механизмами". Местное высшее божество по каким-то своим соображениям решило помочь людям против сверхъестественных врагов, но воспользовалось для этого очень странным методом: вместо того, чтобы подготовить некий аналог Храмовников Марстерии, среди людей просто случайным образом распределяется набор встроенных в душу и тело артефактов. Как я ни пытался, логику такого подхода понять не мог.
   Зато стали понятны странности с "диким дьяволом" - не всё, но большая часть.
   Он действительно был человеком - бывшим, во всяком случае. У местных дьяволов была проблема с численностью после большой войны, и они решили её, превращая людей в себе подобных.
   Это оказалось не так плохо, как звучит - но приятного всё равно мало. Хотя сама технология меня, безусловно, заинтересовала. Хорошо бы ознакомиться подробнее...
   В любом случае, два замеченных мной в теле "ядра" были, скорее всего, "божественным механизмом" и "фигурой зла"... Да уж, даже название как минимум заставляет насторожиться. Эх, знал бы я всё это заранее... Постарался бы взять дьявола живым, для изучения.
   Нужно будет изыскать ещё одну возможность.
  
   Улучшенные детекторы реагировали не только на силу света или тьмы, но и вообще на любое существенное отклонение в магическом фоне, и подавали светозвуковой сигнал, посылая в небо сигнальную вспышку. Наверняка потребуют доработки и отладки, как и любая экспериментальная технология, но работать должны. Мы впятером распространили их по окрестностям.
   А затем Гласия-Лаболас пригласил меня на охоту.
  
   - Как говорят люди, "убить одним камнем двух зайцев" - улыбнулся дьявол. - Для вас это контакты с влиятельными персонами и потенциальными клиентами, плюс возможность добыть необходимые материалы. Для нас - также контакты с перспективной персоной интереса и вашими партнёршами, и возможность сделать личный заказ.
   Дьявол был достаточно честен и открыт, но даже если за его словами стоит только сказанное, оставалась ещё как минимум одна проблема: реакция Небес на такую тенденцию сближения. Я бы предпочёл не превращать кого-то из них во врагов.
   - Рано или поздо вам в любом случае придётся выбирать сторону - пожал плечами дьявол. - Почему бы не сделать это сейчас?
   - Причин достаточно, но прежде всего вы заблуждаетесь - я отрицательно покачал головой. - Если я выберу сторону, это будет моя собственная сторона. Да и вам, насколько я понимаю, сейчас невыгодно разрушать установившийся баланс.
   - Это так - согласился дьявол. - И всё же приглашение остаётся в силе. Дайте мне знать, когда определитесь, до конца недели.
   С этими словами Гласия-Лаболас забрал набор целебных зелий - по какой-то причине они его очень заинтересовали - и откланялся.
  
   В итоге я всё же решил принять предложение. Как бы ни выворачивала жизнь, и какими бы ни были местные особенности, мои взгляды на сосуществование оставались прежними. А добиться мирного сосуществования разных существ невозможно, если избегать контактов. Прежде всего, следует понять другую сторону, и помочь другим понять друг друга... Почти это я и сказал священнику.
   - Я не могу вас остановить, но это опасный путь - с явным неодобрением заметил старик. - Я буду молиться о спасении вашей души.
   Я кивнул.
   - Благодарю.
  
   Разумеется, я отправлялся на охоту всей командой - даже расширенной, поскольку эльфийка напросилась с нами. Гласия-Лаболас не отказал, и в последний день недели мы все вместе отправились в Преисподнюю.
   Вопреки нашим ожиданиям - за исключением, возможно, Альнари - в иной слой реальности мы отправились не порталом или какой-то ещё пространственной аномалией, а - поездом. Нет, мне однозначно нужно внедрить поезда в Юидоре...
   Интерьер был несравним с тем поездом, в котором мне уже довелось побывать, - роскошь и блеск... - и несмотря на давящую атмосферу Тьмы, в просторном купе было очень комфортно. За дверями кто-то что-то искал, заглядывая в одно за другим купе, кажется, потерявшуюся жабу, но до нас они не добрались.
   Лимерантил Гласия-Лаболас вызвался быть нашим сопровождающим, так что ехал в одном купе с нами, но, вопреки ожиданиям, не спешил завести разговор с моими спутницами, лишь с интересом изучал их.
   И всё же он первым нарушил молчание.
   - Признаться, я никак не ожидал, что вы тоже примете приглашение, госпожа Мелодиана - заметил он.
   - Мы не настолько вам доверяем, чтобы отпустить Вила на вашу территорию без максимальной защиты - ответила Мелодиана. Чётко и честно, без дипломатичности, но и без грубости.
   - Господин Уилфред настолько важен для вас? - осведомился дьявол, обведя всех присутствующих взглядом.
   - Вил - хороший товарищ и друг - ответила ангел. - Мы всегда поддерживаем друг друга во всём.
   - Куда Вил, туда я - сообщила Майлен. - Он клёвый.
   - Я защищу мастера! - решительно сообщила стоящая за моей спиной Ахт. - Что бы там ни было.
   - А я просто не могла упустить такую возможность - призналась эльфийка. - Интересно же!
   - Интересно... - повторил дьявол, вроде бы соглашаясь, но явно имея в виду своё. - Действительно. Госпожа Майлен, вы можете рассказать что-то о своём роде? Я не так уж плохо знаю генеалогию Преисподней, но род Плоа избежал моего внимания. Вы же не реинкарнированная, верно?
   - Реинкарнированная? - переспросила чертовка. - Нет. А мой род?..
   Она задумчиво наклонила голову, и через несколько секунд сообщила:
   - Мы - Плоа.
   Гласия-Лаболас явно ожидал продолжения, однако принцесса, похоже, на этом остановилась.
   Или нет.
   - Мы - Бродяги пустоты, Цирк крови - внезапно сообщила она с выражением "О, точно". Дьявол нахмурился, вроде бы с недоумением. - Наши выступления редко оставляют свидетелей, так что мы не очень известны.
   Она широко и зубасто улыбнулась, довольная собой. Да, эта девочка - действительно архидемон. И моя ответственность...
   Можно с определённостью утверждать, что вместо ответов Гласия-Лаболас получил лишь очередную партию вопросов, но их ему придётся решать самостоятельно - как сказала Мелодиана, мы не настолько ему доверяем, чтобы делиться своими секретами. Хотя я и надеюсь, что в будущем всё изменится, но пока что имеем то, что имеем: следует сохранять осторожность.
  
   Поезд ехал часа два с одной короткой остановкой, но, наконец, мы прибыли.
   - Эта Преисподняя выглядит на редкость обыденно - заметила Мелодиана. - По крайней мере, для этого мира.
   Она вопросительно глянула на Альнари, и та согласно кивнула.
   - Ну да. Обычный вокзал...
   - Среди нас много реинкарнированных людей, и мы стараемся делать жизнь удобной для них - пояснил наш сопровождающий. - Не беспокойтесь, у вас ещё будут возможности увидеть чудеса Преисподней.
   Звучит довольно неоднозначно, но я лишь кивнул.
   Пред нами остановился длинный чёрный автомобиль; передняя дверь открылась, и изнутри выглянул немолодой гладко выбритый мужчина в некоем мундире и фуражке.
   - Господин Лимерантил Гласия-Лаболас? - осведомился он. - Я ваш шофёр.
   - Где Тедрик? - нахмурился "наш" дьявол.
   - Господин Тедрик Лоа сломал руку, я его заменяю - сообщил шофёр. Лимерантил достал свой "сотовый", понажимал кнопки, а затем кивнул.
   - Хорошо.
  
   Внутренняя обстановка автомобиля была ещё более роскошной, чем в поезде, что в общем-то и логично - одно дело общественный транспорт, и другое - личный. Но эти дьяволы хорошо устроились, как я погляжу... Сам я в обстановке больше ориентируюсь на практичность, как любой нормальный алхимик, но оценить дороговизну и вкус вполне в состоянии. Даже с ограниченными знаниями местных реалий.
   Пассажирское пространство внутри автомобиля было меньше, чем в поезде, но всё же нам было вполне комфортно - разве что для крыльев Мелодианы было маловато места. Впрочем, когда я глянул на неё и её крылья, она слегка качнула головой, показывая, что всё нормально.
   Ещё одним предметом беспокойства была Ахт, особенно её ноги. В этот раз я сделал всё, чтобы обеспечить максимальную чистоту материала, и это сказалось на стабильности её тела, но всё же небольшие потёки грязи были, и с этим было ничего не поделать - если составляющая её земля будет слишком сухой, это серьёзно уменьшит мобильность тела маны. И оставляемые ей следы грязи, пусть и небольшие, в сочетании с дорогим интерьером немного беспокоили - в конце концов, мы в гостях. Частично это решалось одеждой, которую подобрала для Ахт Альнари, - заодно наша мана на вид не отличалась от человека - но обувь, точнее её отсутствие, оставалась проблемой.
   Вообще, внутреннее убранство автомобиля не сильно отличалось от дорогих карет. Хотя сам я ими не занимался и не пользовался, но в хозяйстве Лорда Юидоры имелась парочка, да и производство в городе было. Водитель нашего транспортного средства находился за перегородкой, так что мы не видели и не слышали друг друга.
   Здесь имелся небольшой бар с закусками, но мы все успели подкрепиться ещё в поезде, так что никто им не воспользовался... ну, не совсем так - Майлен потихоньку тягала конфеты. Поговорить тоже успели обо всём, о чём хотели, так что ехали молча; Гласия-Лаболас предупреждал, что путь займёт ещё около часа.
   Ровный ход, гудение обеспечивающих движение агрегатов... Клонило в сон. Я чуть зевнул и бросил взгляд на Мелодиану; она кивнула, и я решил уступить сонливости, доверив свой покой ангелу и мане.
  
   Тяжесть в голове, сухость во рту... Горечь на языке. Последнее заставило мой разум забить сигнал тревоги. Помимо этого были и другие странности - прекратилось гудение, сопровождающее движение автомобиля, зато он странно раскачивался.
   Я открыл глаза - и обнаружил, что ситуация с последнего момента перед сном сильно изменилась. И отнюдь не к лучшему.
   Пространство в салоне автомобиля оказалось разделено мерцающими прозрачными барьерами, и в каждой "ячейке" находился один из пассажиров. Гласия-Лаболас с закрытыми глазами обмяк на сиденьи; то ли спит, то ли без сознания. Катраш - рядом с ним, в таком же состоянии, как и Майлен, только что последняя явно спала - слегка ворочалась, и улыбалась во сне.
   Мелодиана и Ахт были в сознании и пытались пробить барьер. Ахт ритмично молотила кулаками в одну точку - на той стороне барьера, что была направлена ко мне, и этот звук меня и разбудил - а Мелодиана уперла в прозрачную стену острие копья, сияющее святой силой. Особых успехов, впрочем, не было заметно ни у одной, ни у другой.
   Передняя часть автомобиля, где находился водитель, была раздавлена. Огромные когти смяли и проткнули металл - и водителя.
   Не уверен, что из себя представляют барьеры - меру защиты, или что-то другое - но нас похитила птица рух. Или "рок", как их ещё называют. Они, значит, здесь тоже водятся... И судя по размеру когтей, матёрая.
   Я достал лупу и принялся изучать машину, пытаясь найти источник барьеров. Если бы я делал подобную систему безопасности, то сделал бы её легко отключаемой... О, вижу.
   Правда... Насколько я мог разобрать, основа барьерной системы была недавно модифицирована; этих "отдельных ячеек" изначально не было. Эти дополнения были выполнены немного халтурно, но - в отличие от основного барьера, действительно предназначенного для защиты пассажиров, их нельзя было отключить из салона. Узел, генерирующий "ячейки", располагался в отсеке водителя, отделённом от нас барьером и стенкой.
   Я задумался на секунду. Избавиться от "ячеек" возможно, - и нужно - но для этого нужно сперва отключить общую защиту салона, которая защищает нас от рух - и, возможно, сохраняет целостность автомобиля. К счастью, барьеры приглушали звук, но не гасили его полностью.
   Я постучал по барьерам напротив моих подруг, привлекая их внимание.
   - Пока что не делайте ничего, ждите указаний.
   Если бы Майлен не дрыхла, было бы ещё проще; возможно, эти барьеры и смогут её удержать, но я в этом сомневаюсь. К сожалению, принцесса спала, и просыпаться, похоже, не собиралась. Ну, на крайний случай есть мои кристаллы телепортации, но я не знаю, смогу ли найти в этом мире материалы для их изготовления, так что лучше считать их невосполнимым ресурсом и относиться соответственно. Ситуация пока что не выглядит действительно опасной - просто неприятной. Бывало куда как хуже...
   Можно было бы попытаться подождать, пока рух отнесёт добычу куда там птица нас несла, но... У орлов есть способ добраться до скрывающейся в панцире черепахи: просто уронить её с высоты. И есть изрядная вероятность, что с нами может быть то же... Да, против этого говорит то, что нас до сих пор не сбросили, но ждать рискованно - возможно, просто место неподходящее, например, внизу лес. Наверное, стоит попытаться выбраться наружу как можно быстрее - я не уверен, защитят ли имеющиеся барьеры от такого. У Гласия-Лаболас можно было бы спросить - но и он вне игры.
   Я уже упоминал, что мой пояс - крайне полезная штука. В том числе он позволяет и летать; Мелодиана сможет взять эльфийку, я - дьявола...
   ...Проклятье. Даже если мы вдвоём с ангелом сумеем утащить ещё и Майлен - она не тяжёлая, как минимум приземлиться безопасно с таким грузом мы должны бы суметь - остаётся ещё Ахт. Вот мана - действительно тяжёлая... Мой пояс не рассчитан на перенос грузов, да и Мелодиана тоже не тяжеловоз даже на земле.
   Я поморщился. Остаётся всё-таки ждать приземления?..
   ...Нет.
   Хорошо, что я такой запасливый.
   Первый контур - барьер, окружающий пассажирский салон. Я не мог выключить его штатно - хотя схема и несложная, времени, чтобы разбираться, нет - но мог вывести из строя так, чтобы было несложно починить; вряд ли это понадобится, но всё же.
   Отключение барьера позволило Ахт под моими указаниями проделать дыру в перегородке, отделяющей пассажирский отсек от водительского. Мана пролезла в дыру... И изменение баланса привлекло внимание рух.
   Птица наклонила голову, заглядывая внутрь - и сжала когти. Металл заскрипел, деформируясь.
   "Персональные ячейки", однако, остановили сминание автомобиля и превращение его в бесформенный комок металла. Но и Ахт пришлось отступить обратно в относительно безопасное убежище салона.
   Рух издала недовольный крик, но перестала сжимать. Однако... Хотя барьеры выдержали, о металле того же сказать было нельзя. Пол под ногами выглядел так, словно может в любой момент развалиться.
   - Ахт, аккуратно вырежь ещё кусок перегородки, вот здесь - я указал место. - Мелодиана, на счёт три ударь светом вон туда, хватай Катраш, и выбирайся наружу. Ахт, как только барьер спадёт, хватай их - я помахал извлечёнными из сумки браслетами крыльев - надевай один себе, другой дьяволу и тоже выбирайся. Раз, два, три!
   Узкое копьё света пробило узел управления барьерами и пол машины, и прозрачные стены с хлопком исчезли. Металл снова заскрипел; Ахт выхватила из моей протянутой руки два браслета, а я сам поспешил нацепить последний на руку Майлен. Дверь... Заклинило, разумеется. Но у меня есть надёжный "ключ"...
   Покорёженный кусок металла, в который превратилась дверь, улетел куда-то в даль, столкнувшись с Легендой, и я выпрыгнул из потерпевшего бедствие транспортного средства с принцессой в руках.
   В следующую секунду рух выпустила автомобиль. Не знаю, из-за того, что нашла подходящее место, или просто реагируя на наши действия, но в любом случае несчастное транспортное средство обрушилось вниз; а затем взмах огромных крыльев поднял ветер, разбросавший нас в стороны. Я закувыркался, и сосредоточил усилия на том, чтобы не потерять Майлен - и свой завтрак.
   Эфирность выручила меня и в этот раз. Влияние потоков воздуха прекратилось, и с этим прекратилось вращение; я выровнялся и огляделся. Рух улетала прочь; это было хорошо.
   Я не видел своих подруг, и это было плохо.
  
   Несмотря на все перипетии, Майлен продолжала дрыхнуть. Я бы сказал "поразительная способность игнорировать окружение", но на самом деле почти наверняка дело не в ней. Скорее всего, что-то было в конфетах, которые она с таким аппетитом ела. Яды и прочая подобная алхимия действуют на демонов по собственным правилам, и не всё из того, что сработает на людях, но - действуют. В том числе есть и средства специально против них, и алхимические, и магические. В принципе даже, могло случайно подействовать что-то, не влияющее на местных "дьяволов"... вряд ли, конечно, учитывая обстоятельства. Дьявола и эльфийку тоже явно усыпили, как и меня, но достаточно универсальный и сильный препарат подобрать не смогли - я проснулся. Как-то так, хотя в деталях я и не уверен. Для начала нужно найти остальных и выбраться отсюда, а там посмотрим...
   Я опустил взгляд. Внизу была как раз граница густого леса, позади виднелись горы, в направлении которых улетела рух.
   ...И с той стороны приближались некие чёрные точки.
   Не знаю, что там, и проверять лучше из безопасного укрытия. Так что - я поспешил в оное, предоставляемое деревьями.
   Лес создавал странное, знакомое ощущение: магия наполняла воздух и растекалась по земле. Я сталкивался и с куда большей насыщенностью, но всё же это было ощутимо. Преобладали, насколько я мог разобрать, нотки Земли и Тьмы; воспользовался бы лупой, чтобы уточнить, но руки были заняты Майлен. Она, к слову, ощутив изменение атмосферы довольно улыбнулась, шевельнулась у меня в руках, провернулась, и охватила руками и ногами, положив подбородок мне на плечо. Так и не проснувшись, впрочем.
   Я постарался укрыться за деревьями, но так, чтобы иметь возможность и наблюдать за небом, и бежать, если понадобится.
   Вскоре чёрные точки в небе приблизились достаточно, чтобы можно было разобрать детали. Драконы. Стая в полдюжины драконов, некрупных - ну, если сравнивать с привычными мне. Средний размер местных, впрочем, должен быть примерно таким же, как и у нас.
   Не обращая внимания на нас с Майлен, драконы пролетели над нашими головами, направляясь куда-то вглубь обширного леса.
   ...Или нет. Пара отделилась от стаи, и, сделав круг, принялись снижаться в нашем направлении.
   Я побежал. Связываться с ними сейчас не было резона - хотя материалы никогда не бывают лишними... - так что оставалось надеяться, что лес нас укроет.
  
   К сожалению, драконы продолжали кружить над деревьями, почти наверняка высматривая нас, и мне оставалось только углубляться в лес, стараясь укрываться ветвями всё более могучих деревьев. Если придётся, я был готов вступить в бой, но пока что предпочёл бы этого избежать.
   Волк возник откуда-то из теней между деревьями. Громадная зверюга с явственно светящимися глазами принюхалась и негромко зарычала; чуть присела, готовясь к прыжку.
   В моих руках - Майлен вцепилась так, что я по крайней мере мог не беспокоиться, что она свалится - возник молот лисьего пламени, но ни оружие, ни огонь волка не напугали. Он лишь оскалился - и прыгнул.
   С висящей на мне чертовкой было неудобно сражаться, но у меня был не один спарринг с Уйя, а этому зверю было далеко до трёххвостого лиса. Траектории движения молота и зверя пересеклись, и волк отлетел в сторону уже без головы.
   ...Гневный многоголосый вой зазвучал со всех сторон разом. А затем тут и там начали загораться пары жёлтых и зелёных огоньков.
   В общем, обычный день в моей жизни.
   Честно сказать, я сильно подозревал, что проще всего было бы бросить в них Майлен; почти наверняка она ещё и довольна осталась бы, "поиграв с собачками". Но это... Я скривился. Неправильно, мягко говоря. Плюс, возня с волками наверняка привлечёт внимание драконов; так что... Я прикинул направление и дистанцию.
   Последняя функция моего пояса - локальная телепортация. Не настолько удобная, чтобы использовать её в бою, со множеством ограничений, включая дистанцию, но всё же достаточно полезная во многих ситуациях. Как сейчас, например.
   Задать направление. Задать дистанцию. Активировать.
   Разочарованный вой позади. Со сторон появляются ещё трое волков; корректирую настройки пояса для нового прыжка...
   ...Майлен открыла глаза, взмахнула рукой с возникшим в ней ножом, похожим на игрушечный...
   ...Узкая щель в самом пространстве перечёркивает волка, и одновременно активируется пояс.
  
   - Вот поэтому и не следует использовать телепортацию в зоне активной магии или тем более одновременно с другим пространственным искажением... - пробормотал я, когда мир снова собрался воедино. Лёгкая тошнота ещё сохранялась, но в целом всё было хорошо, особенно учитывая, что мы с Майлен живы и не находимся в толще камня... хотя, похоже, близко к тому. - Куда это нас занесло?..
   Похоже, мы находились в какой-то пещере. Грубые каменные стены, освещённые тусклой флюоресценцией какого-то мха, тихое журчание воды неподалёку. Довольно холодно и сыро.
   Продолжающая висеть на мне Майлен наклонила голову.
   - Не знаю - сообщила она. - Но всё ещё в том же пласте пространства.
   - То есть всё ещё в Преисподней? - уточнил я. Она кивнула. - Ну, полагаю, могло быть и хуже.
   Это мнение я сохранил и тогда, когда выяснилось, что пояс не выдержал столь экстремальной телепортации. Ничего, что не поправил бы полевой ремонт, но большинство функций временно вышли из строя.
   - Ладно. Выбираемся на поверхность, находим девушек, а там поглядим - решил я вслух. - Тут рядом ручей, попробуем пройти вверх по течению.
  
   Мох на стенах почти не давал освещения даже там, где он был, но Майлен прекрасно видела в темноте, а я воспользовался очками темновидения - часть стандартной экипировки алхимика. Далеко не везде и не всегда оправданно использовать факелы, по разным причинам. Видимость в очках не так хороша, но зато не притягиваешь светом ненужных гостей, и нет риска поджечь какой-нибудь газ.
   Временами приходилось брести прямо по воде, но странно, она была не такой холодной, как ожидалось бы.
   А ещё в воздухе стал появляться туман. Всё это вызывало вопросы, но этот путь приближал к поверхности, так что мы с Майлен следовали ему. Ничего живого - или неживого - если не считать мха нам не попадалось; на Дир Лифине это было бы тоже странновато, но здесь свой мир со своими правилами, так что не стоит загадывать.
   Туман определённо становился гуще. И он был... Тёплым?.. Возможно, мы приближаемся к какому-то геотермальному источнику.
   Туман становился всё более плотным и горячим; мы двигались практически вслепую... вернее, я двигался. Майлен с её чувством пространства туман практически не мешал, так что в какой-то момент уже она повела меня, держа за руку.
   - О!
   С этим возгласом рука чертовки исчезла из моей; я замер.
   Звонкий "плюх" упавшего в воду тела. "Вспышка" магии, и порыв ветра, разрывающий туман.
   И я растерянно гляжу на столь же растерянную девицу, переводящую взгляд с Майлен на меня. С Майлен, бухнувшейся в каменную чашу-бассейн, в которой купалась незнакомка.
   ...Отличная грудь, между прочим.
   Нет, правда. У меня - так уж сложилось - были возможности оценить отличные образцы, так что есть с чем сравнивать. Больше того, сам тот факт, что я задумался об этом вместо действительно важных вещей, говорит за себя. Такова она - сила классных сисек и производимый ими на мужчину эффект...
   Нет, там было на что посмотреть и кроме сисек, но они и правда были хороши...
   И всё-таки я опомнился первым. С толикой сожаления я резко развернулся.
   - Искренне прошу прощения, прекрасная госпожа, мы никак не ожидали встретить здесь кого-то, просто пытались выбраться на поверхность...
   - Вил, Вил! Здесь классно, присоединяйся! - перебила меня Майлен. - Ух-ты! У неё сиськи круче чем у Серави!
   Девушка продолжала молчать.
  
   Как ни странно, от неё так и не последовало криков. Вместо этого через пару минут я услышал звуки стекающей воды, - да, там было с чего стекать... - а затем Майлен снова потянула меня за руку.
   Пройдя мимо "ванной" и через "дверь" из чьей-то водонепроницаемой шкуры, мы оказались в ещё одной пещере, видимо - жилой. Снова шкуры, накрывающие пол и стены, горка светящихся кристаллов, создающих вполне приличное освещение, стол и стулья из деревянных чурбаков. И переодевшаяся в одеяние из опять же шкур давешняя красавица - неуверенно протянувшая Майлен какой-то фрукт. Помедлила, разломала его пополам, и вторую половину протянула мне. Черноволосая, статная - её внешность даже в этой одежде дисгармонировала с обстановкой, словно королева... ну да, в пещере.
   - Маранга - произнесла она, ткнув себя пальцем в грудь. - Маранга Буне.
  
   Мы ухитрились наткнуться на настоящую лесную отшельницу.
   Девушка, похоже, не представляла, как с нами быть, и общалась с трудом; мостиком послужила непосредственность Майлен. Принцесса вообще плохо представляет себе правила приличия, и в данном случае это неожиданно помогло. "Ты кто?" "А это что такое?" "Хочешь, покажу фокус?"... К счастью, фокус оказался действительно простым фокусом, хотя для его исполнения чертовка и использовала летальную колоду карт, которыми любят швыряться её слуги.
   В общем, нам удалось... ну, "разговорить" - слишком сильное слово, но "общаться" с девушкой. Увы, но добиться от неё удалось немногого. Она давно живёт одна в лесу, и не покидает его пределы. Где искать моих подруг, охотничьи угодья Гласия-Лаболас, или хотя бы просто ближайшее поселение, оставалось загадкой. Мой "сотовый" показывал "нет сигнала", и связаться с кем-то я не мог.
   По крайней мере, я мог не слишком беспокоиться за девушек. И Мелодиана, и Ахт вполне в состоянии постоять за себя и защитить эльфийку и дьявола. Скорее, стоит опасаться, что Ахт опять уйдёт в депрессию по завершении этого приключения.
   Пока что же я решил в качестве извинения за то, что внезапно вломились в чужой дом, помочь этот самый дом немного улучшить. В конце концов, изготовление и продажа мебели долго было основной статьёй моего дохода.
   Нужно только найти подходящий материал.
  
   Когда я объяснил хозяйке, что хочу сделать, её ответом было "Я... Покажу", вслед за чем она направилась к выходу из пещеры. К слову, шкур в её жилье было множество, и самых разнообразных; похоже, с охотой здесь нет никаких проблем.
   Снаружи обитель дамы представляла из себя небольшой холм среди деревьев; никаких признаков, что здесь кто-то живёт, даже трава почти не притоптана. Только что дыра в склоне холма была затянута очередной шкурой, но это даже вблизи было сложно заметить. Была немалая вероятность, что без помощи нашей - Майлен шла с нами - проводницы я не смог бы найти путь обратно.
  
   Несколько стволов здоровенных деревьев, местами обугленных, выглядели неприглядно, но это было именно то, что нужно для моих целей. Отличная древесина, годная для изготовления не только простой мебели, но и например хорошего оружия. Естественно, часть древесины была непригодна к работе, но оставалось ещё более чем достаточно.
   Молоты и топоры хороши тем, что это и оружие, и инструмент, и моё снаряжение воплощает эту концепцию универсальности. Однако сейчас пользоваться топором практически не понадобилось - Майлен аккуратно нарубила стволы на доски и брусы нужной формы и размера. Пусть принцесса и не мастер меча, как Юэла, но более чем компенсирует это силой и магией. Её разрезы эталонно ровные и гладкие, особенно когда дополняет удары магией пространства.
   Нагруженные материалами (условно нагруженные, поскольку всё ушло в Бездонную сумку), мы направились обратно к холму, и тут меня поджидал сюрприз.
   Большой, чешуйчатый, огнедышащий сюрприз.
   Дракон был довольно мелким, чуть выше моего роста, серо-зелёного цвета. Напоминает земляных драконов Дир Лифины, но его крылья были заметно больше; похоже, способен летать. Он устроился на земле неподалёку от входа в пещеру, а рядом лежала туша оленёнка; видимо, приземлился перекусить. И наверняка воспримет любого, кто приблизится, как потенциального вора добычи...
   Я поднял руку, останавливая своих спутниц и закрывая их собой, и извлёк из сумки Легенду. Молот защитит от огня, а затем хорошим ударом разбить ему череп...
   Неожиданно мне на руку легла рука... Маранга?
   - Это мой друг - сообщила девушка.
   Я кивнул, убирая молот.
   - Понятно.
   Хм, интересно, что сказал бы Гаптарл, если бы я назвал бы его вслух другом? Вероятно, фыркнул бы и промолчал. Старый дракон... такой же сложный, как и обстоятельства знакомства с ним, но я горжусь тем, что могу назвать его среди своих друзей.
   Пока я размышлял об этом, Буне без тени опаски подошла к дракону, похлопала его по рылу, подхватила тушу на плечо, и направилась ко входу в пещеру. Дракон рыкнул - скорее даже проурчал, очень дружелюбно - и побежал, набирая скорость, к вершине холма. Откуда и взлетел, вызвав мощный порыв ветра.
  
   После этого маленького инцидента нет ничего удивительного в том, что когда через часик - я изготавливал мебель чуть в стороне от холма, на берегу небольшого ручья, куда сбрасывал опилки - в направлении жилища дьяволицы стали заходить на посадку ещё несколько драконов, я не придал этому значения. Однако этот настрой быстро изменился, когда с той стороны послышался рёв и стали заметны вспышки огня и молнии.
   В небе над холмом схватились два дракона. Примерно одинакового размера, примерно одного цвета, только что один более тёмного зелёного оттенка и несколько более, как бы это сказать, массивный, а второй - более изящный. И проворный, что немедленно и продемонстрировал, уклонившись от укуса тёмного собрата и врезав в ответ когтистой лапой по шее. А затем ещё и цапнул зубами за крыло, что заставило тёмного потерять баланс в воздухе и упасть, резко теряя высоту. Несмотря на рану, он сумел-таки выровняться и удержаться на крыле... сумел бы, если бы светлый не захватил инициативу. Он прицельно плюнул в противника шариком огня; небольшим, но врезавшись в чешуйчатую спину мишени, огненный снаряд с грохотом взорвался, бросая-таки жертву на землю. В следующий момент светлый дракон спикировал на поверженного и парой ударов прекратил попытки сопротивления.
   - Так его! - прозвучал исполненный энтузиазма голос, и я обнаружил поблизости Майлен.
   - Что тут происходит? - осведомился я, подходя к ней.
   - Жених - сообщила она, и уже громко, обращаясь к драконам:
   - Оторви ему голову!
   "Достаточно".
   Из-за холма появился ещё один дракон... И ещё один. И ещё. Четверо, более крупных; двое - тёмно-зелёные, один - чёрный, и последний - красный. Мысленную команду "озвучил" один из них, чёрный, самый крупный. Примерно два моих роста высотой, средне-крупный по меркам Дир Лифины.
   "Я признаю твою победу и его поражение. Впечатляюще, девочка..."
   Светло-зелёный дракон кивнул... кивнула. Массивная фигура рептилии стремительно съёжилась, превращаясь в хозяйку дома в холме.
   Маранга. Так она дракон или дьявол?.. Спрашивать у дамы как-то неприлично... Как и тщательно рассматривать в лупу.
   Она повернулась было к пещере, но дракон её остановил.
   "Погоди. Ты привлекла мой интерес. Куидор слишком слаб для тебя, но для меня ты станешь хорошей супругой".
   - Мы так не договаривались - почти прорычала девушка. Я перевёл взгляд с неё на драконов, нахмурился, чуть помедлил, а затем решительно зашагал к ней.
   - Проблемы, госпожа Буне? Я могу помочь?
   Чёрный дракон шумно втянул носом воздух. Довольно крупный экземпляр, да, но до Гаптарла не дотягивает. И излучаемое всеми драконами ощущение мощи... ну, присутствовало, но я давно прошёл ту стадию, когда оно могло заставить замереть на месте.
   На миг это ощущение давления резко усилилось - и разбилось о мою уверенность, как волна о камень.
   "Интересно... Маленький человечек, сперва я хотел сказать тебе не лезть не в своё дело, но если ты претендуешь на эту самку, то я принимаю вызов".
   Я бросил вопросительный взгляд на девушку; она промолчала, так что я кивнул.
   - Хорошо. Схватка один на один?
   Дракон кивнул и медленно расправил крылья.
   - Моё имя Уилфред Дион, лорд Юидоры и Земли Предков - сообщил я, доставая молот.
   "Гандрахт, патриарх гнезда Гандрахта".
   В следующий момент он взмахнул крыльями.
   Ураганный порыв ветра оторвал от земли и отбросил Марангу.
   Стыдно это признавать, но хоть я и изготовил Легенду, однако принципов его действия не знаю. Вроде бы что-то связанное с пространством и отрицанием движения; я собирал его на основе образца древней технологии по сохранившимся в архивах Гильдии чертежам. Однако что я знаю точно - создаваемое им поле позволяет игнорировать любые атаки извне поля. Вообще любые.
   ...Хотя, конечно, если атака будет достаточно мощной, чтобы уничтожить всё вокруг, проигнорировать её будет проблемно.
   В любом случае, суть та, что дракон никак не ожидал, что я не только проигнорирую его попытку сбить меня с ног, но и ринусь в контратаку. Это сказалось чуть шевельнувшейся головой и крошечной задержкой перед тем, как из его пасти вырвался поток пламени, раздуваемого ветром.
   Огонь был мне не страшен, но он закрывал обзор, и удар молота вышел смазанным. Даже так, однако, Легенда раздробил и частично испарил слой чешуи на голове дракона.
   На такой дистанции огненное дыхание могло бы уже доставить определённые проблемы, но удар заставил его дёрнуть головой и захлопнуть челюсти. Меня обдало жаром оплавленной земли, а затем - потоком грязи и пыли: дракон царапнул землю лапой и бросил в меня своеобразную дымовую завесу.
   Взмах молота лишь зацепил коготь на лапе дракона и снёс его, превратив в пыль. В активированном состоянии Легенда практически игнорирует препятствия, превращая их в мелкую пыль и пар; не лучшее свойство для сбора трофеев, хотя и мощное оружие.
   Дракон взлетел.
   По сути, это означает, что он признал представляемую мной опасность. И, в общем, если бы не Легенда, это действительно было бы вполне разумно; даже если бы пояс был исправен (в принципе, я могу просто использовать браслет Крыльев), скорость полёта дракона выше, так что он мог бы атаковать с расстояния, оставаясь вне досягаемости удара молота. С учётом Легенды, однако, ситуация складывалась патовая: он не мог достать меня, а я - его.
   Значит, ситуацию нужно сломать.
   Я одной рукой извлёк из сумки ожерелье Инферно, а другой вернул в неё Легенду, заменив на молот Лисьего пламени.
   В следующий момент два потока пламени столкнулись друг с другом.
   Впрочем, я немедленно прекратил свою атаку, чтобы не тратить впустую духовные силы. Вместо этого я немного подождал, пока дракон прекратит свою атаку - жар от раскалённой земли был неприятным, но мой костюм... скажем так, он был достаточно надёжен даже до всех модификаций, а ожерелье прекрасно защищает от жара и пламени.
   А затем, когда Гандрахт взял паузу, я атаковал снова.
   Длинный поток пламени огненным языком облизнул дракона, но эффект был даже меньше, чем я предполагал. Досадно, но всё же в пределах ожидаемого; этот дракон имеет явное сродство с огнём. Хотя я и надеялся на лучшее, но и так пойдёт.
   Лисий молот вновь исчез в сумке, и его место занял топор земли.
   Я с размаху рубанул им оплавленную землю возле своих ног, и вырвал уже с держащимся на нём здоровенным куском затвердевшей до каменной крепости земли. Замах - и этот снаряд полетел в дракона.
   А затем ещё один, и ещё.
   Мой противник не мог достать меня огнём, а попытка удрать будет выглядеть для всех трусливым поражением. Мои снаряды не наносили особого урона, всё же магия топора была предназначена не совсем для этого, однако всё же наносили его, так что преимущество явно было у меня. Дракону оставалось только попытаться сойтись со мной в рукопашную, и я был уверен, что победа будет за мной.
   Впрочем, сперва патриарх попробовал нечто иное.
   Продолжая уклоняться от моих снарядов, он выдохнул тонкую, всего в пару пальцев толщиной, спицу белого пламени - направленную не в меня, а в одно из деревьев. Цель этого стала очевидна немедленно: он схватил "подпиленное" дерево в половину моего роста толщиной и швырнул его в меня.
   Смена оружия, и... Глаз на затылке у меня нет, но по опыту знаю, как это выглядит: снаряд лежал у меня за спиной, так, словно его не швырнули, причём точно в меня, а просто аккуратно уложили позади. Защита Легенды позволяет равно игнорировать и физические, и магические атаки, невзирая на их природу и мощь.
   Дракон на миг замер, а затем опустился на землю и сложил крылья, но не спешил атаковать. Я ждал.
   "Хорошо, человек... Уилфред Дион. Я признаю твою силу. Если хочешь, мы можем продолжить крушить окрестности дома твоей самки, но предлагаю пока что закончить этот бой".
   Я кивнул.
   - Это будет к лучшему.
   "Возможно, мы продолжим схватку позже. Я запомнил твоё имя. А пока что мы покидаем вас".
   - Погодите - я поднял руку, а другую сунул в сумку. - Вот, это поможет с ранами.
   Я поставил на землю две бутылочки с целебным зельем, для обоих пострадавших драконов. Не знаю, почему, но они почти одинаково эффективны практически для всех.
   "...Я запомню твоё имя" - повторил дракон, и слизнул бутылёк. После небольшой паузы младший проделал то же, а затем все они поднялись в воздух.
   - Вил крут! - с гордостью заметила Майлен.
  
   ...Я всё-таки не выдержал.
   - Эмм... - начал было я, и осознал, что Маранга произнесла ровно то же одновременно со мной. Это заставило меня усмехнуться, и девушка тоже продемонстрировала неуверенную улыбку.
   - Дамы вперёд - произнёс я, присаживаясь на камень. - Вы что-то хотели спросить?
   Она решительно кивнула, затем чуть нахмурилась и помедлила. Такое впечатление, что хотела спросить о чём-то другом.
   - Что значит "дамы вперёд"?
   Я даже немного растерялся. Впрочем, ответить было несложно.
   - Поскольку дамам принято уступать, предлагаю вам задавать ваши вопросы первой. У меня они тоже есть, но я немного подожду.
   Майлен немедленно подняла руку и замахала ей.
   - А я?
   - Тоже хочешь что-то спросить? - осведомился я. - Если да, то уступи хозяйке, спросишь после неё.
   Чертовка кивнула, и мы вдвоём выжидательно уставились на дьяволицу.
   - Вы... Кто? - с некоторым усилием сформулировала она. Я хмыкнул.
   - Очень широкий вопрос... Я не уверен, как на него отвечать, поэтому давайте сделаем так. Вы расскажете о себе, а мы с Майлен сделаем то же по тому же принципу. Будем знать, что вы имеете в виду.
   Маранга чуть подумала и кивнула.
   - Я Маранга Буне... уже говорила. Наследница рода Буне. Скрываюсь от войны. Хочу увидеть мир. Люблю истории, песни и вкусную еду. Не люблю готовить.
   - Вкусная еда - это важно - умудрённо кивнула Майлен. - Но уметь готовить - тоже важно. В семейной жизни.
   Я удивлённо посмотрел на чертовку, однако она проигнорировала мой взгляд, зато Маранга выжидающе посмотрела на меня. Я пожал плечами.
   - Уилфред Дион, алхимик и лорд вольного города Юидоры. Был приглашён поучаствовать в охоте, но произошло ЧП, и мы разделились с остальными. Хочу процветания Юидоры и наладить сотрудничество всех рас. Люблю создавать что-то новое и общественно полезное. Не люблю глупость, безответственность и непонимание.
   - Майлен Плоа - немедленно встряла принцесса. - Глава рода Плоа. Путешествую с Вилом, хочу чтобы было весело и интересно. Люблю развлечения, не люблю скуку.
   - "Юидоры"? - недоумевающе переспросила Маранга. - "Наладить сотрудничество всех рас"?
   Я кивнул, и уточнил:
   - Какую войну вы имеете в виду?
   - Великая война трёх фракций - сообщила дьяволица. - Какая ещё?
   - Эм, не знаю, как вы к этому отнесётесь, но она давно закончена...
  
   Эта ситуация... Я даже не уверен, что про неё сказать. Наша новая знакомая много лет скрывается от давно закончившейся войны...
   Серия вопросов и ответов помогла прояснить, что к чему. Род Маранги во время той давней войны понёс тяжёлые потери. На какой-то момент её мать была вынуждена бежать и скрыться в лесу у драконьих гор; род Буне умел находить общий язык с этими рептилиями, а остальные предпочитали без нужды не связываться. Год шёл за годом, девочка выросла, но памятуя слова ныне почившей матери не рисковала покидать лес, "пока не закончится война". Вроде бы та надеялась, что когда это произойдёт, её отыщут родственники, но этого так и не произошло, а узнать о текущем положении вещей ей было не от кого... ну, почти. Спросить у драконов она просто не подумала.
   ...Подозреваю, что наша новая знакомая не очень умная.
   - И что теперь?.. - растерянно спросила Маранга.
   - Вы это у меня спрашиваете? - удивился я. Она кивнула. - Ну, я собираюсь найти своих подруг и покончить с этим недоразумением. А затем поучаствовать-таки в охоте и вернуться домой. Если хотите, можете присоединиться к нам... вообще, я хочу попросить вас о помощи. Как я понял, у вас здесь есть знакомые среди драконов?..
  
   Хорошие отношения Маранги распространялись в основном на диких полуразумных драконов, но этого было достаточно. Если бы мои подруги были людьми, отыскать их среди огромного леса было бы проблемно, однако Мелодиана была ангелом, и это делало её резко выделяющейся на общем фоне для любого мало-мальски чувствительного к магии существа - по крайней мере, когда она не старалась скрыться. А я уверен, что Мелодиана постарается помочь мне её найти, да и если схватится с кем-то, применение святой силы не останется незамеченным. В общем, знакомцы Буне наверняка смогут указать, где её искать.
   С Ахт и Гласия-Лаболас сложнее, но одновременно и проще: уверен, эти двое просто выберутся из дебрей к охотничьим угодьям, в которые мы изначально должны были прибыть. И мана, и дьявол вполне способны о себе позаботиться, так что нам нужно всего лишь выяснить у тех же драконов, где искать очаги цивилизации, и после воссоединения с ангелом и эльфийкой направиться туда. Элементарно.
   Проделать это быстро, к сожалению, оказалось невозможно. Обычно драконы наведывались в гости сами, под настроение или когда им было что-то нужно - вроде "жениха" с его семейкой. Не то, чтобы Маранга не могла связаться с ними самостоятельно, но как и все крупные хищники драконы селились поодаль друг от друга, так что чтобы пообщаться со всеми требовалось время.
   В итоге мы с Майлен остались в пещере, в то время как дьяволица отправилась в полёт, опрашивать своих друзей.
  
   - Вил, Вил! Можно я заведу себе питомца?
   - Нет - не отвлекаясь, ответил я. Майлен и питомец, тем более здесь? Не могу представить ни одного более-менее нормального варианта. Помимо того, что у неё не тот характер, чтобы прилежно ухаживать за живым существом, в здешнем лесу в качестве питомца она может поймать в лучшем случае адскую гончую.
   - Но Зуся один в лесу пропадёт... - просительно произнесла чертовка. Я вздохнул и всё же повернулся к ней, отложив незаконченную перчатку.
   - Ну хоть гляну давай, что там у тебя.
   Майлен повела рукой, и из пустоты на землю шлёпнулся... Крокодил? Только шестиногий и трёхглазый.
   Хм. Не знаю, что она с ним сделала, но...
   - Он дохлый - озвучил очевидное я, на всякий случай потыкав зверушку молотом.
   - Действительно - согласилась принцесса, ткнув тушу сперва пальцем, а затем мечом. - Но у меня есть альтернативный вариант!
   Она широко, радостно и зубасто улыбнулась мне, сверкнув белыми клыками, а затем из пустоты возник ещё один зверь.
   Адская гончая. Я так и знал.
  
   Хотя гончая была ещё жива, оставить её себе я не разрешил. Что ничуть не смутило принцессу - она просто сказала "ну ладно" и отправилась искать себе новое развлечение. Предварительно отрубив гончей голову. Вот поэтому ей и нельзя питомца...
   Ну, во всяком случае материалы всегда пригодятся.
  
   Маранга вернулась через несколько часов, и с хорошими новостями. Не знаю, как она общается с полуразумными драконами, но один из них засёк применение святой силы возле гор, так что стал известен следующий пункт назначения.
   Сперва, однако, я выдал даме обновку. На изготовление даже простенького костюма не было времени, да и другие проблемы были, но изготовить оружие я вполне успел. Вернее, подогнать одну из боевых перчаток под снятые мерки и модифицировать крепления так, чтобы её можно было использовать и в гуманоидном облике, и в драконьем. Хотя и не идеальный вариант, при каждой трансформации придётся снимать и регулировать, но на скорую руку и без мастерской лучше было не сделать.
   Маранге, впрочем, понравилось и так. Глупо считать, что девушкам нужно дарить цветы: по моему опыту, оружие радует их куда больше.
  
   На место я добирался по земле, вместе с Майлен, в то время как обернувшаяся драконом Маранга летела над нами. Временами я преодолевал препятствия по воздуху, пользуясь браслетом, но в основном просто бежал: при необходимости я могу бежать очень быстро, Слеза Фал способствует. У хорошего алхимика с собой должны быть предметы на любой случай жизни и смерти...
   Лес быстро закончился, и пошла бугристая равнина у подножия гор... не знаю, можно ли её вообще называть равниной. Майлен, время от времени делающая короткие телепорты вперёд и обратно, снова возникла рядом.
   - Чую впереди вспышку Света - сообщила она. - Думаю, это Мелодия.
   Я кивнул и вытащил из сумки малый эликсир выносливости.
   - Будешь? Стоит поднажать.
   Местность проносилась мимо, и я тоже ощутил выброс Света - вместе со вспышкой на склоне горы. Воспользоваться кристаллом телепортации?.. Нет, непохоже, чтобы бой был отчаянным - вспышка и выброс были не слишком слабыми и не слишком сильными, Мелодиана, если это действительно она, вела бой ровно и уверенно, как делала это много раз. Так что достаточно просто идти на соединение своим ходом.
  
   ...Мы опоздали.
   В смысле, когда мы с Майлен оказались на месте, Мелодиана уже покончила со своим противником, огромным рогатым панцирным медведем. Примерно в три меня ростом, серьёзная зверюга.
   Стоящая над тушей ангел заметила нас и помахала рукой. Я помахал в ответ, и тут из-за горы за её спиной стала выплывать рух.
   А с другой стороны, с вершины, появился крупный грифон.
   Я не понял, как оно вышло, но Маранга отлетела в сторону, словно попав под удар - ветер от крыльев рух? - и столкнулась с грифоном. От удара со спины крылатого зверя свалилась фигура, кувыркнулась в воздухе, и - упала на голову рух.
   Птица замерла в той же позе; дракон и грифон распутались и удержались в воздухе. А затем рух плавно и осторожно, чтобы никого не задеть и не сдуть, приземлилась.
   - Вил, Майлен, вы бы не могли подтащить сюда медведя? - крикнула высунувшаяся из-за перьев Катраш.
  
   Я слушал и не знал, что и думать. Кага-Шир Энтар упоминал, что с девушкой то и дело происходит... странное, но я не думал, что столкнусь с этим так быстро.
   Вкратце: после того, как мы разделились, эльфийка на минутку отошла собрать ягод, и её уволокла гигантская ящерица - по описанию, такой же трёхглазый крокодил, как и ставший жертвой скуки Майлен. Мелодиана бросилась на выручку, но потеряла след. Сумела выйти на гнездо ящериц, но они уже были перебиты, и эльфийки - или свежих костей, хотя бы - там не было, так что ангел решила подавать сигналы магией с возвышенности, в расчёте, что на неё выйдет кто-то из нас. Вышел вместо нас медведь, но на этот момент появились и мы.
   Катраш же в это время... Когда ящерица притащила её в гнездо и уже собиралась поделиться обедом с родичами, на ящериц напали грифоны.
   Эльфийка способна в какой-то мере общаться с животными, примерно как Маранга с драконами, тем более что грифоны столь же разумны, как и дикие драконы. И, в общем, подрядилась помочь с их проблемами в обмен на помощь в поиске остальных членов нашей группы - та же логика, что и у меня.
   Проблем было две: кто-то воровал яйца - это и было одной из причин атаки гнезда ящеров - и конфликт с рух, которые внезапно принялись атаковать грифонов. У разгромленных гнёзд эльфийка нашла шерсть, не принадлежащую грифонам, и следы, по которым смогла пройти до горы, где они и пропадали, но она заметила, что оставивший их ходил этой тропой много раз, так что решила устроить засаду.
   ...В общем, если совсем коротко: во всём виноваты медведи.
   - Понятно - пробормотал я. - И часто с тобой такое?
   - Ну, время от времени - отозвалась эльфийка. - Как и с тобой, разве нет?
   Я покосился на Марангу, внимательно слушающую эту историю - в человеческом облике - и вздохнул.
   - Я же говорила, что с Вилом интересно! - заметила Майлен. Маранга серьёзно кивнула.
  
   В итоге ещё и оказалось, что рух знают, где находятся обжитые дьяволами места. Птица не могла сказать, были ли это нужные нам охотничьи угодья, но там по крайней мере укажут дорогу, надеюсь.
  
   Первым, что бросилось мне в глаза у ворот усадьбы Гласия-Лаболалас, были...
   - Ви-иил!
   Бум. Привет, земля.
   ...груди. Что и неудивительно, поскольку они закрыли мне весь обзор.
   - И часто такое бывает? - расслышал я чей-то вопрос; Альнари, что ли?
   - Постоянно - а это точно Майлен. - Хотя обычно в другой позе. И меньше криков.
   - Она же дух земли?.. - голос звучал задумчиво-сомнительным.
   - О, у Вила целая куча подруг! В том числе духи элементов.
   - Хмм... Видимо, это то, что означает "алхимик, овладевший всеми элементами".
   У меня сложилось странное впечатление, что они говорят о чём-то не том, однако сейчас передо мной стояла более важная проблема.
   - Ахт, тьфу, дышать-то дай...
   Мана наконец разжала каменную хватку, но не спешила слезать с меня. Я вздохнул, протянул руку, и потрепал её по голове.
   - Всё нормально. Что-то подобное постоянно происходит, могла бы уже и привыкнуть. И дай уже мне встать...
   По крайней мере, она оставляет намного меньше грязи, чем можно подумать, иначе я постоянно ходил бы весь в сырой земле.
   - Прошу прощения за эту сцену - произнёс я девушкам, продолжая поглаживать Ахт по голове. Затем обратился к самой мане. - С господином Лимерантилом всё в порядке, надеюсь?
   - Лорд Лимерантил ждёт вас в доме - сообщил один из пары охранников у ворот. - Проходите, пожалуйста.
  
   Я видел охотничьи домики аристократов Союза Микелти. И видел их поместья.
   Этот был ближе ко вторым. Большой дом с судя по всему постоянно проживающей в нём прислугой вместо традиционного маленького домика, с которым управляются приезжающие с охотниками слуги, или вовсе они сами; вооружённая охрана и ограда вместо простого магического барьера от посторонних и непогоды (впрочем, барьер тоже присутствует, и неслабый, что неудивительно для рода, специализирующегося на барьерах).
   - Прошу простить за этот неприятный инцидент, и благодарю за помощь - произнёс Лимерантил Гласия-Лаболас. Мы все устроились за столом в просторной гостиной, покрытой шкурами зверей на полу и головами на стенах, и пили прекрасный чай. Буне, незнакомая с этим напитком, осторожно.
   Я пожал плечами.
   - Мы все были в одной лодке. Вернее, автомобиле. Вероятно, стоит поблагодарить рух, сломавшую планы тех, кто это устроил.
   Дьявол кивнул.
   - Действительно так, но всё же главная заслуга ваша. Я этого не забуду - он склонил голову. - Однако же, я погляжу, это событие имело и более приятные последствия. Представьте нас с вашей новой спутницей друг другу.
   Я посмотрел на Марангу; она никак не прореагировала, продолжая осторожно потягивать чай. Ни о каких возможных проблемах она не говорила - скорее всего, просто не знала, но всё же - так что я решил, что честность - лучшая политика.
   - Маранга Буне. Лимерантил Гласия-Лаболас.
   К моему удивлению, в ответ на церемонный поклон вставшего из-за стола хозяина дама тоже встала и изобразила некое... некий жест с приседанием. Вероятно, мать обучила-таки её толике национального этикета.
   - Невероятно... - пробормотал мужчина, и похоже, он был действительно впечатлён. - Это... Эту новость нужно сообщить. Прошу меня простить, я вынужден ненадолго отлучиться.
   Отлучился он действительно ненадолго, но когда вернулся, попросил Марангу пройти с ним. Она покосилась на меня, но кивнула.
   В этот раз они отсутствовали дольше, но не сказать чтобы намного. И когда вернулись, вид у Гласия-Лаболас был немного странный.
   На словах, впрочем, он ничего не высказал - лишь, вернувшись к прежней теме разговора, заверил что все проблемы будут решены, а неудобства - компенсированы.
  
   Нам всем предоставили отдельные спальни, однако Ахт ожидаемо устроилась в моей, неся охрану. Во сне мана не нуждалась, как и в пище, а определённая доля опасности присутствовала, так что я счёл это уместным. Майлен тоже не спала, но она исследовала усадьбу и возможно её окрестности; Мелодиана медитировала, восстанавливая силы - хотя ангел прекрасно держалась, но пронизывающая этот мир атмосфера Тьмы давила на неё.
   По закону жанра, вероятно, я должен был ночью встать прогуляться/подышать свежим воздухом, наткнуться на Марангу, и иметь с ней доверительно-сближающий разговор. На практике же я бессовестно продрых всю ночь - ну, или ту часть суток, что здесь эквивалентна ночи: вне городов в Преисподней по большей части царит сумрак.
  
   Наутро в доме появился новый гость. Довольно высокий рыжий красавчик, представленный нам как Сайзекс Люцифер, прибыл чтобы решить некие вопросы с Марангой.
   - Я был знаком с вашей матушкой - сообщил он, обращаясь к девушке. - Очень печально, что я не имею возможности встретиться с ней вновь, но рад, что род Буне не прервался. Однако это поднимает определённые проблемы... Целый набор проблем, собственно.
   По какой-то причине в этот раз меня пригласили присутствовать на переговорах, но я не спешил вмешиваться, предпочитая слушать.
   - Во время войны и после неё владения рода Буне... скажем так, пострадали. Тем более когда не удалось найти прямых наследников.
   Дьявол взял паузу, видимо ожидая от Маранги какой-то реакции, однако её не последовало, так что я решил ответить за неё.
   - Но, судя по вашему тону, что-то всё же осталось.
   - Верно - согласился Сайзекс и кивнул. - Несколько участков земли, которые никого не заинтересовали, пара родовых хранилищ, запечатанных силой крови, в том духе. Последние - не моё дело, госпожа Маранга сможет разобраться с ними в будущем - хотя если госпожа Цефелина Буне не сообщила дочери их местонахождения, я могу с этим помочь - но вот с землёй, и прочим минимумом необходимого я помочь вполне в состоянии. В конце концов, просто неприлично, чтобы наследница одного из родов Столпов не обладала хотя бы минимумом необходимого. Так что я готов предоставить работников и материалы для постройки усадьбы на выбранном участке. За мой счёт, разумеется.
   Угу, и в дальнейшем использовать её в своих политических играх... Впрочем, это действительно не моё дело, с какой стороны не посмотри. По сути, максимум, что я могу для неё сделать - пустить пожить какое-то время у меня, дать акклиматизироваться... и то это будет иметь существенные последствия.
   - Вот, взгляните.
   Я не понял, откуда он извлёк папку, и в какой момент; интересно. В любом случае, что там?..
   Пробежав взглядом листы с чертежами и изображениями, - дома и местность, как раз то, о чём он и говорил - я вопросительно посмотрел на дьявола.
   - На мой взгляд, очень неплохо, но это следует показывать госпоже Буне, при чём тут я?
   - Ну, вы же её жених.
   Мне показалось, или его губы действительно ехидно искривились? Я бросил новый взгляд на дьявола, но он был сама вежливость.
   - И, как видите, госпожа Буне предоставляет это вам.
   Я перевёл взгляд на девушку, и она действительно чуть кивнула.
   - Это ладно, но могу я узнать, откуда взялось это "жених"? - осведомился я.
   - А разве нет? - Дьявол казался искренне удивлённым. - Хотите сказать, что бросили вызов другому жениху, отбили у него даму, забрали её из дома, а теперь хотите её бросить? По отзывам господина Гласия-Лаболас, столь недостойное поведение не в вашем духе.
   Я ощутил, что краснею, и поспешил возразить.
   - Кажется, вы склонны делать поспешные выводы.
   На лице дьявола появилось облегчение.
   - Я знал, что господин Гласия-Лаболас не мог ошибиться! Ну что же, если госпожа Буне не возражает...
   Сидевшая рядом Маранга мотнула головой, протянула руку и взяла меня за руку...
   - ...своей властью объявляю...
   ...И приложила наши руки к возникшему на столе магическому кругу.
   - ...вас мужем и женой.
   ...Кажется, меня только что крупно поимели.
  
   Провернув это, дьявол немедленно смылся, оставив нас с Марангой одних: моя компания не присутствовала при разговоре. Дьяволица же, словно ничего и не произошло, заглянула в оставшийся на столе альбом.
   - И что это было за недоразумение? - осведомился я, но она только пожала плечами. Я вздохнул и потёр виски. Похоже, в первую очередь мне понадобится информация о географически-политическом раскладе Преисподней...
  
   - Что? - коротко спросила Мелодиана, когда я появился из гостиной.
   - Сам хотел бы знать, но, кажется, меня женили - ответил я. - Похоже, местная политика. Поможешь разобраться?
   - Я тоже могу помочь - подняла руку Альнари, и мы с Мелодианой покосились на неё. Как я понял, она добивается поставленной цели, но такими кружными и неожиданными путями, что... в общем, не стоит.
   - Нет, развлекайтесь пока. - Я посмотрел на Майлен, прикинул, что эти двое в одном месте могут устроить, и добавил: - Ахт, присмотри за ними.
   Мана кивнула. Ладно, где тут библиотека?..
  
   Как я и подозревал, библиотека в этом "охотничьем домике" была вполне достойной. Плюс был доступ в "дьяволнет", полный аналог "интернета" обычного мира, который хоть и был заполнен мусорной информацией, но всё же снабжал недостающими сведениями.
   Некоторые факты были весьма интересными, мягко говоря.
   Прежде всего, я нашёл, кто такой "Сайзекс Люцифер", с изображениями. Один из лидеров общества дьяволов, влиятельный политик, и считается одним из сильнейших существ мира.
   Впечатляет.
   А ещё - наши политические позиции в целом с ним совпадали. Он был нацелен на мир и сотрудничество фракций, по крайней мере официально. Гласия-Лаболас были его политическими союзниками, а вот Буне, пока существовали, были сторонниками политических оппонентов, "фракции Старых Сатан".
   Я, кстати, даже нашёл информацию о матери Маранги: ей был посвящён небольшой фан-сайт. Сложно сказать, насколько информация там правдива, но при её прочтении у меня невольно сжались кулаки.
   У Цефелины Буне было две дочери и сын. Род Буне в целом активно участвовал в войне, и нёс потери, но женщина с детьми оставалась в безопасности в тылу.
   Пока к их дому не пробился какой-то отряд падших.
   До того момента дьяволица считалась довольно слабой, но этот инцидент показал, что при определённых обстоятельствах она может демонстрировать силу, соперничающую с сильнейшими - а именно, когда защищает своих детей.
   К сожалению для неё, "фракция старых Сатан", положение которой становилось всё хуже, решила этим воспользоваться. В нескольких сражениях женщину с детьми использовали как козырь, и это породило "Легенду Цефелины". Очень печальную легенду о женщине, несмотря на все усилия и подвиги одного за другим теряющей детей.
   Официально она то ли сошла с ума, то ли погибла, то ли пропала, но я знал правду. И это вызывало сочувствие к Маранге.
   Другая важная информация включала в себя то, где находятся и с кем граничат оставшиеся земли Буне, кто разделил их собственность меж собой - собственно, как раз часть здешнего леса принадлежала им, и даже "охотничий домик", где мы находились, тоже когда-то принадлежал им - и кто являются их роднёй. Н-да, для Сайзекса привлечь девушку на свою сторону - прекрасный политический жест, от неё даже ничего не требуется - достаточно факта, что дочь одной из легендарных фигур "фракции Старых Сатан" стала его сторонницей. Сия фракция до сих пор существует, и это будет серьёзным имиджевым ударом. А если ещё снова напомнить о "Легенде Цефелины"... Н-да, интересная каша получается.
   А, и ещё - брак чистокровной дьяволицы, наследницы одного из Родов Столпов, с человеком, это знатная пощёчина проповедникам "чистоты крови", коими является "фракция Старых Сатан". Сайзекс может одним выстрелом убить сразу нескольких зайцев. Тем более, что это ещё и подтягивает "Земли предков" ближе к дьяволам...
   Я покачал головой. С этой стороны выходит, что упустить такую возможность ему будет просто нереально. И если рассматривать отстранённо, мне даже толком нечего возразить - всё это действительно к лучшему, в целом...
   ...Но вдруг жениться на девушке, с которой знаком-то всего день? Это вообще как?
   - О.
   Я повернулся к Мелодиане, сидевшей за соседним "компьютером".
   - Не знаю, обрадует это тебя или разочарует, но - вот, взгляни.
   Ангел повернула ко мне экран, и я обнаружил перед собой изображение магического круга. После того разговора я зарисовал круг, что создал Сайзекс, и продемонстрировал его Мелодиане; то, что я видел на экране, было очень похоже.
   - Это не печать брака - сообщила ангел. - Или, точнее, не совсем.
   - В таком случае что это? - озвучил я напрашивающийся вопрос. Впрочем, Мелодиана не стала отвечать, поскольку я и без того уже видел ответ: очень старый метод рудиментарной парной связи, позволяющий определить, жив ли партнёр на другом конце связи, и в какой-то степени ощущать, где он или она находится. Его действительно иногда используют при заключении брака, особенно те рода, что стараются сохранять старые традиции, но это именно дополнительный элемент, вроде большого "свадебного" торта на столе.
   Думаю, понимаю. Лорд Сайзекс хочет, чтобы я присмотрел за девушкой... хотя непонятно, зачем было делать это в такой форме. Вероятно, ему не хватает развлечений.
   ...В принципе, я могу его понять.
   В любом случае, думаю, в целом я понимаю ситуацию достаточно хорошо. Ещё будет неплохо расспросить Марангу, о чём дьявол-лорд говорил с ней, и что она планирует делать дальше. Судя по эффекту этой магии, могу предположить, что он рассчитывает на то, что мы будем поблизости друг от друга.
   В компьютере библиотеки нашлась также весьма интересная и полезная штука: "атлас планов". Карта стабильных пластов реальности, точнее набор карт, налагаемых друг на дружку. На них значились и "Земли предков"; хотя в принципе выходы каналов перехода из подобных подпространств можно создавать в любой точке пространства, а иногда и времени, но у них есть и свои координаты, совпадающие по пятой оси с другими слоями; грубо говоря, как разные страницы книги... это довольно сложно, на самом деле. Но в данном случае главное то, что мои владения в каком-то смысле пересекались с пустошью в Преисподней, принадлежащей Буне. Удобное совпадение.
   А ещё... Я посмотрел, когда шла Великая Война, от которой сбежала Цефелина Буне с дочерью. И даже если на тот момент последняя была совсем крохой, сейчас она, скажем мягко, многократно старше меня.
   ...Ну, не то, чтобы это было чем-то новым.
  
   Когда я закончил с библиотекой, первым делом постарался отыскать Марангу. Девушка, как оказалось, освежала свои знания этикета с помощью старшей служанки, а сразу после этого должна будет отправляться в столицу в сопровождении Сайзекса для подтверждения своего статуса. Вроде как на это должно понадобиться не больше суток.
   Как оказалось, сказали ей немного. Сайзекс предложил помочь "закрепить отношения" со мной... ну, нельзя сказать, что это неправда. Помимо этого, кое-что о текущей политической ситуации - даже меньше, чем я сообразил сам, но я бы тоже не решился вываливать сразу всё на почти дикарку - и о том, что ей предстоит, и чего от неё ожидают, тоже самый минимум. Плюс ей подарили картину, изображающую её мать, и у меня сложилось впечатление, что после этого девушка толком и не слушала. Опять же, могу понять... Вопрос в том, рассчитывал ли на такой эффект Сайзекс.
   Сказать по правде, этот дьявол, хоть моё личное общение с ним и было совсем коротким, производит на меня всё большее впечатление. Неоднозначное, но с большой долей уважения.
   В любом случае, в столице её ожидали процедура магического освидетельствования и вступление в права, пока что без официального провозглашения, чтобы не создавать слишком много шума прежде времени. Как озвучила мне слова Сайзекса Маранга - "о, всё будет, но в удобный момент. В конце концов, я не хочу отрывать даму от развлечения, да и столь значимое дело следует хорошенько подготовить..." Так что пока что процедуры проводились в минимальном объёме и максимально быстро. То самое освидетельствование, подтверждение владения не оспариваемыми земельными участками - по словам Сайзекса, со временем ей вернут и часть прежних владений, но опять же не сразу - открытие счёта в банке, и вручение набора "Фигур Зла".
   В общем, расспросив девушку, я предоставил её безусловно важному в свете грядущего занятию - и немедленно за дверью обнаружил Сайзекса.
   - Какая неожиданная встреча - пошутил он. - Но удобная, не правда ли? И у вас, и у меня множество вопросов. Жаль, что большинство из них пока что останутся без ответа, но кое-чем мы можем помочь друг другу, верно?
   - Надеюсь - согласился я. - Пройдём в более удобное место, или вы планируете совсем короткий разговор?
   Он чуть улыбнулся.
   - Пройдёмте, действительно лучше разговаривать сидя, с чашечкой чаю.
  
   - У вас есть сестра? - осведомился дьявол. Я отрицательно покачал головой, потягивая чай; он действительно был хорош.
   - Нет, я единственный ребёнок.
   - А вот у меня есть. Милейшее существо в мире, уверяю... Возможно, как-нибудь при случае стоит вас познакомить. Не стесняюсь признать, что чрезвычайно люблю свою сестру и ради неё готов на всё... я мог бы долго рассказывать о ней, но нам следует побеседовать о другом, верно? Госпожа Буне мне не сестра, хотя определённые родственные связи имеются среди всех древних родов. Но хотя она и не является мне близкой родственницей, я обязан заботиться о благополучии всех подданных Преисподней, и тем более - последней обладательницы крови древнего рода. Хотя значение чистоты крови, на мой взгляд, и чрезмерно преувеличено, отрицать важность её сохранения тоже глупо.
   Я чуть приподнял бровь. Это, видимо, то место, где он объяснит, что его предыдущие слова о браке не следует принимать всерьёз, поскольку чистокровной дьяволице требуется в мужья чистокровный дьявол.
   - Так что, даже если мои действия могут местами показаться сомнительными, я действительно намерен обеспечить её безопасность и возвращение на то место, что она занимает по праву. Насколько мне известно, вы являетесь не только владетелем эльфийской Земли предков, но и правителем у себя на родине, верно?
   - Не уверен, что "правитель" правильное слово, но в целом да - ответил я. - И если вы хотите сказать, что я должен понимать политическую необходимость, это тоже верно. Я не могу сказать, что хорошо понимаю вашу здешнюю политику, но имею о ней определённое представление, и могу предположить ваши планы на Марангу. И - я чуть помедлил, подбирая слова - пока что я не вижу ни возможности, ни причин как-то вмешиваться.
   Дьявол поднял руку и покачал пальцем из стороны в сторону.
   - О, так не пойдёт. Мы же уже говорили об этом.
   Я недоумевающе глянул на него.
   - На мой взгляд - продолжил Сайзекс - будет лучше всего, если Буне останется с вами. Ну, или вы с ней, если так больше нравится. Она нуждается в поддержке, и кто может быть лучше, чем вы?
   - Готов поспорить, вы можете найти множество вариантов, готовых вцепиться в такую возможность двумя руками - хмыкнул я. - Будем честными - вы хотите зацепиться за меня, чтобы подтянуть в сторону Преисподней Земли предков и эльфов, плюс нанести удар по гордости фракции Старых сатан?
   - Именно! "Вцепиться в возможность", а не позаботиться о девушке - ответил дьявол. - Найти кого-то нейтрального, готового и способного позаботиться о ней, намного сложнее. Если подобрать кого-то из моих сторонников, ретрограды устроят вой на всю Преисподнюю, и этого стоит избежать.
   - А так не устроят? - хмыкнул я.
   - А так будут вынуждены проглотить. Не стану врать, "Земли предков" и эльфы - тоже фактор, но не сказать чтобы значительный. Куда важнее то, что с вами она сможет проживать вне Преисподней, где на неё будет куда сложнее оказывать влияние.
   - Всё это звучит довольно резонно - признал я. - Хорошо, допустим, я согласен со всем этим. Как надолго это может затянуться?
   Сайзекс пожал плечами.
   - Вы же человек? Лет семьдесят, или сколько там сейчас живут люди?
   Я посмотрел на него. Он на меня.
   - Давайте будем считать, что я уже посмеялся, и вы ответите на этот вопрос серьёзно? - предложил я. Он сделал вид, что обижен.
   - Но я и ответил серьёзно. В Преисподней развод - очень редкое явление. И, думаю, пора и вам ответить на мои вопросы, не правда ли? Откуда вы родом? Я никогда не слышал о месте под названием "Юидора", это название неизвестно никому.
   В выдаче этой информации есть определённый риск, но если удастся заручиться помощью столь высокопоставленной персоны, мои шансы на возвращение домой возрастут многократно. А риск... Ну, я привык к нему, хоть и стараюсь минимизировать риски.
   - Я из другого мира - ответил я.
  
   - Вил, что такое? - встревоженно спросила Мелодиана, остававшаяся в библиотеке. Я с усилием вернул себе нормальное выражение лица.
   - Плохие новости. И хорошие тоже, но плохие их сильно перевешивают.
   - Что-то из-за Буне?
   - Нет. С ней всё тоже сложно и неоднозначно, но не сказать, что плохо. Дело в другом. Мы застряли в этом мире надолго... Если не навсегда.
   Ангел нахмурилась.
   - Это не похоже на того Уилфреда, которого я знаю. Алхимик Уилфред Дион, лорд Юидоры, никогда не сдаётся перед сложностями и всегда находит решение. Объясни, что не так сейчас?
   Я вздохнул.
   - На нашем пути стоит бог.
  
   Местным обитателям, по крайней мере дьяволам, знакома концепция перемещения между мирами. Больше того, они владеют и практическими методами этого.
   Одна проблема: пути между мирами заблокированы. "Провал измерений", он же "подпространство", бесконечная и бесконечно тонкая мембрана, отделяющая Реальность от Хаоса, охраняется сильнейшим существом этого мира, не пропускающим никого.
   Нет, не то, чтобы не было вообще никаких шансов проскользнуть мимо него - в конце концов, нам же это удалось. Однако по словам Сайзекса, хотя он и признал, что не является специалистом в этой области, они не превышали одного процента. Это не та вероятность, при которой я могу допустить попытку, тем более подвергать такому самоубийственному риску моих подруг.
   - Взгляни на это с другой стороны - рассудительно заметила ангел. - Прежде ты не знал ничего о том, каким образом мы можем вернуться домой; мы были во тьме. Теперь же ты видишь метод и проблему, так что осталось лишь найти решение. Со стражем можно договориться, или пройти, не привлекая его внимания. И, Вил, я видела в библиотеке упоминания этой сущности. Великий Красный - не бог, а всего лишь богоподобный дракон. Возможно, он сравним с богами по силе, но это не значит, что его нельзя убить.
   - Хочу надеяться, что ты права... - пробормотал я.
  
   Сайзекс предлагал, если хочу, и меня взять с собой в столицу, но предупредил, что я никак не смогу участвовать в процедурах, так что придётся просто много ожидать. В итоге я, подумав, решил остаться в охотничьем домике. Здесь по крайней мере есть библиотека и "дьяволнет", из которых можно почерпнуть ещё многое. Тем более, что здесь имелась и информация о местной магии, которая недоступна мне из эльфийских земель.
   ...Не то, чтобы в ней было много полезного. Здешняя дьявольская магия была ещё менее полезна для моих целей, чем магия той же Шарти; она была слишком слабо структурирована, и полагалась в основном на врождённые таланты и способность трансформировать чистую силу усилием воли. Всё же, некоторые формализованные заклинания вроде давешнего круга связи в ней были, так что я извлёк кое-что полезное. Хотя больше - знания общего толка, о существующих в мире силах, к примеру.
   А ещё меня заинтересовало упоминание о "сендзюцу". Практически безграничная энергия мира, хмм... Очень перспективно, несмотря на предостережения о её опасности. Опасно всё, вопрос в том, как использовать. А с энергией мира я по сути уже работал, просто в другой форме - сила ман это и есть энергия мира, разделённая по элементам. Безусловно, эту тему нужно будет исследовать, в будущем...
   В общем, весь день я провёл в библиотеке, делая записи на бумажных листах, которыми меня снабжал библиотекарь и которые постепенно превращались в толстый том. Ближе к ночи его даже подшили и переплели.
   А ночью у меня был... Нет, не бурный секс. Но кое-что по крайней мере не хуже.
  
   - Ну, вот так вот - закончил я. И с долей сомнения добавил: - Уверена, что всё запомнишь?
   Её Пушистость кивнула.
   - То, что я много пью, не означает, что у меня плохая память. Это у людей с этим проблемы - она презрительно фыркнула.
   Да, сейчас мы могли позволить себе тратить время на подобные глупости-перепалки. Мои дамы смогли стабилизировать связь; пока что было далеко до идеала, не говоря уж о чём-то кроме общения во сне, но имеющееся уже было здорово. Время разговора увеличилось, и нам не грозил внезапный обрыв, так что мы не только обменялись информацией о текущих ситуациях в обоих мирах, но и я изложил ей прикидки о технических нововведениях в Юидоре, которые можно будет начать применять.
   Кстати, когда госпожа Кохакурен узнала, что меня чуть ли не поженили, а ещё с нами поселилась эльфийка... Ну, теперь я должен буду притащить ей из этого мира элитной выпивки, но по крайней мере она явно стала меньше беспокоиться. Как бы она ни пыталась скрыть своё беспокойство за меня, оно протекало.
   В любом случае, теперь Легуне будет значительно проще прикрывать моё отсутствие. "Лорд города в важном путешествии и добывает новые технологии, первый проект по его письму начинаем прямо сейчас", что-то в этом роде. Это даже и правда, но главное - я не только жив, но и выполняю свои обязанности, пусть и дистанционно. Трения с Элизаслэйн, думаю, они уладят... по крайней мере, Кохакурен это обещала.
   И всё же кое-что меня огорчало. Не разлука с родиной и моими подругами, не сложности с тем, чтобы их хотя бы увидеть; это было проблемой, над которой мы все работали, и в общем-то не было смысла дополнительно грузиться тем, с чем пока что ничего не поделать. Меня беспокоила проблема с передачей сложных технологий. Даже если опустить фактор Элизаслэйн, они просто... ну, слишком сложные. И требуют слишком высокой точности и детальности, чтобы госпожа Кохакурен могла передать их по памяти... да и я сам мог ей сообщить, собственно. И эта проблема меня изрядно раздражала, даже больше, чем политические заморочки мира моего пребывания.
   С последними, к слову, была возможность проконсультироваться. Даже сама госпожа Кохакурен, хоть и не была человеком, то есть лисой, политики, но обладала огромным опытом, и волей-неволей была связана с разным. Плюс у меня есть и другие советники, с которыми она могла связаться.
   А вот в плане передачи технической информации было намного сложнее, и это меня огорчало. Мягко говоря.
   С другой стороны, пока я передаю только простые технологии, которые можно изложить на словах, меньше шансов на конфликт с Воинством Небесным. Жизнь - сложная штука...
  
   Как бы там ни было, возможность пообщаться с госпожой Кохакурен и получить новости с родины оставила меня в приподнятом настроении, тем более что Её Пушистость обещала устраивать сеансы связи регулярно, и это было хорошо. Этот разговор снял с души изрядный груз; с той стороны пока что всё прикрыто, и я могу не беспокоиться за Юидору и связь.
   Теперь пришла пора решать задачи на этой стороне.
  
   В дверь постучали. Хорошо, что я успел встать...
   Очевидно, просто так стучать с утра в комнату гостя не станут, так что это что-то достаточно важное. Завтрак тут, оказывается, подают в комнату по звонку, а кто-то вроде убийцы стучать всё равно не стал бы, так что...
   - Входите.
   ...Можно даже не спрашивать, кто это. В принципе, по местным нормам спрашивать это даже слегка невежливо, как я понял.
   Тем более, уже и видно.
   - Госпожа Буне, вы уже вернулись? Что-то случилось?
   Она отрицательно мотнула головой.
   - Просто Маранга. - И неуверенно добавила: - Дорогой?..
   Я вздохнул. Определённо, накапать на мозги успели не только мне.
   - Присаживайся.
   Я указал ей за столик, сам сел напротив. Чуть подумав, достал из сумки термос с чаем. Даже без капли магии местные сосуды, сохраняющие температуру содержимого, невероятны...
   Я передал ей кружку-крышку горячего, источающего ароматный - самому захотелось отпить - пар эльфийского чая. Девушка, кивнув, приняла её, осторожно отпила чуть, и прикрыла глаза от удовольствия. В точности моя реакция, когда впервые попробовал.
   - Тяжело тебе приходится - заметил я. Маранга вздохнула, кивнула, и отпила глоток побольше.
   - Могу понять... думаю - продолжил я. - По крайней мере, в общих чертах. Прямо такой же ситуации со мной не было, но была похожая, когда стал лордом Юидоры.
   Она покосилась на меня с интересом... и надеждой? Теперь уже вздохнул я.
   - Все твои проблемы я решить не смогу никак, даже если бы поставил перед собой такую задачу, есть многое, что можешь решить только ты сама. Но раз уж так вышло, обещаю постараться помочь чем смогу.
   - Ты слишком открыт перед другими и слишком стремишься всем помогать - заметила Мелодиана от окна. Ой... Я её даже не замечал. - Есть слишком много тех, кто постараются этим воспользоваться.
   Несмотря на предупреждение, в голосе ангела звучало одобрение.
   - На этот случай со мной ты, Майлен и Ахт - отозвался я. - Прошу прощения за отвлечение, Маранга.
   Дьяволица со странным выражением на лице перевела взгляд с меня на ангела и обратно. Хотя я привык к присутствию Мелодианы, она не вмешивается так вот в разговор... без причины. И, думаю, эту причину я знаю - она была в её словах, по сути.
   - В любом случае, если тебя что-то беспокоит, я готов выслушать - произнёс я.
   - Такое чувство, словно мы давно знакомы... - задумчиво произнесла Маранга.
  
   Какие-то конкретные беспокойства дьяволицы, как оказалось, терялись за общими. Несмотря на то, что её мать как могла старалась упростить своей дочери будущую реинтеграцию в общество сородичей, но в отрыве от этого общества она могла сделать не так много. И это не говоря о том, что само это общество сильно изменилось; к примеру, таких значимых для нынешней культуры дьяволов понятий, как "дьявольская реинкарнация", "фигуры зла" и "игры рейтинга" в те времена попросту не существовало.
   Я привычно игнорировал мысли о несоответствии внешнего вида девушки её возрасту.
   В любом случае, как ни странно, но все её проблемы сводились... Угу, именно к тому, что ей нужен муж, за коего она могла бы спрятаться. Она не боялась сложностей, и была готова идти даже в реальный бой - но в этом новом для неё мире было слишком много непонятных сложностей, и она по крайней мере понимала, что слишком многое не понимает. Это, сказать по правде, весьма ценное качество.
   Почему именно муж, а не опекун, или что-то в этом роде? Потому что её в любом случае постараются как можно быстрее выдать замуж, как единственную представительницу одного из старых чистокровных родов. Всё дело в том, что это имеет и практическую ценность, а не просто как доктрина аристократии; каждый из семидесяти двух родов Столпов обладал некими врождёнными талантами, или уникальными способностями, возвышающими их над просто знатными родами и важными в плане военного потенциала общества дьяволов. Учитывая, что так называемая "Великая Война" официально всё ещё не окончена, это важно; собственно, важность "фигур зла" и появление системы свит проистекают из того же истока.
   Дар рода Буне, вроде бы, способность общаться с драконами и превращаться в дракона. Дар сам по себе не особенно сильный, но всё же, да и о доктрине "значимости аристократии" тоже забывать не стоит: какие бы изменения не принесла "Великая Война", но обществом дьяволов всё ещё правит аристократия.
   В общем, Сайзекс частично говорил правду: Маранге нужен муж. Но очевидно, что сама она не горит желанием выходить замуж неизвестно за кого. Собственно, она уже привыкла отбиваться от женихов у себя в лесу; они, конечно, были драконами, но некоторые из них могли принимать человеческий облик, так что аргумент остаётся верным.
   ...На самом деле главной проблемой было время.
   Маранге просто нужно научиться, как себя вести, к кому как относиться, собрать свиту, и тому подобное. Я был уверен, что она в состоянии справиться, но... Время поджимало. Как только о её существовании узнают - а информация, несмотря на все старания Сайзекса, наверняка уже начала просачиваться - найдётся уйма желающих прибрать к рукам столь ценный "ресурс". Во всех слоях общества, и тут даже не обязательно преуспеют богатые и влиятельные - среди нижних слоёв вполне себе найдутся свои спецы по соблазнению...
   Я покачал головой. В общем, ей нужны знания и опыт, а для этого - время. А чтобы оно было, кто-то как-то должен пока что прикрыть от ненужного общения. Серьёзно, заявить, что ревнивый муж запер её в доме и допускает только самых близких знакомых и друзей было бы хорошим вариантом... если бы был муж на уровне Сайзекса. К сожалению, в Дьяволнете "общеизвестно", что он женат, счастлив в браке, и на других женщин не засматривается. По слухам - потому что у его супруги, бывшей претендентки на пост Люцифера, тяжёлая рука.
   Итак, вопрос: я-то что со всем этим могу сделать?..
   ...В смысле, кроме реальной женитьбы с увозом новобрачной в Земли Предков. А в идеале - на Дир Лифину.
   Глядя на это отстранённо, чисто с позиции эффективности - да, это могло бы сработать (даже без моей родины). Проблема в том, что меня попросту убьют. В смысле, попытаются.
   ...Или нет.
   Картина получается более сложная, но сводится к тому, что открыто, используя существенные силы, выступить против меня высокопоставленные дьяволы не смогут по политическим соображениям: как правитель "Земель предков" я являюсь какой-никакой, но политической фигурой, к тому же связанной и с Небесами. Прямолинейное убийство может стать причиной для конфликта с последними, casus belli для возобновления войны. Наверняка с обеих сторон найдутся желающие ухватиться за такую возможность, но большинство будут против, включая текущее руководство обеих сторон. Незаметно подтянуть существенные силы не получится, от кого-то послабее мы с девушками отобьёмся... Как-то так. Так что, в принципе, изобразить брак возможно, и это действительно даст время, хоть и не могу гарантировать, что достаточно. Вопрос в том, готов ли я так рисковать. Ладно я сам, но мои подруги?..
   Хм. Майлен будет только рада возможности "поиграть", Ахт... ну, она наверняка увидит в этом возможность "оправдаться в моих глазах", защищая от угрозы. А для неё самой угроза невелика - убить ману весьма проблемно. Духи основ мира, возможно, даже более бессмертны, нежели боги.
   Сама Маранга уже ушла к себе, продолжать поглощать знания, так что я был в комнате с теми, о ком размышлял.
   - Мелодиана, что ты скажешь?.. Можно ли нам рисковать, пытаясь помочь малознакомой женщине?
   - Я думаю, что свой ответ ты знал с самого начала, Вил - ответила ангел. - Полагаю, я знаю тебя достаточно хорошо.
   - Это мой ответ - возразил я. - Но я отвечаю не только за себя.
   - Мне приятна твоя забота, но я воин - чуть суховато произнесла она. - И не так слаба, чтобы бояться толики риска из-за правильного поступка. К тому же сейчас я следую за тобой, так что подчиняюсь твоим решениям.
   - Это и есть предопределение?.. - задумчиво произнёс я.
   - В каком-то смысле - кивнула Мелодиана. - Гармония небес - когда предопределение и путь, избранный свободной волей, совпадают. Это... Не всегда хорошо. Но я верю в тебя, Уилфред Дион, лорд Юидоры, и мой друг.
   - Спасибо - я склонил голову.
   - Всегда рада помочь - улыбнулась Мелодиана. - Но тебе всё-таки стоит поговорить и с остальными.
  
   - Вил, могу я получить толику твоего времени?
   На этот раз меня почтил визитом шутник серьёзным... я имею в виду, Люцифер Сайзекс. Вместо ответа я взял пустую чашку и налил чая и ему. Нужно будет держать запасы побольше...
   - Благодарю - кивнул он и втянул носом пар. - О... Надеюсь на скорейшее возобновление поставок. Ты не поверишь, как сложно стало доставать эльфийский чай...
   Он отпил немного и с явным сожалением отставил чашку.
   - Однако к делу. С Марангой возникли определённые сложности.
   ...Ну разумеется.
  
   - Ничуть не удивлён - сухо сообщил я. - С какой стороны ни посмотри, они должны были возникнуть в той или иной форме.
   - Не могу возразить - согласился один из лидеров дьяволов этого мира. - Вопрос был, как ты верно заметил, в какой форме это проявится. И как долго удастся оттягивать.
   - Хорошо, задам вопрос, который ты от меня ждёшь. В какой форме? И чего, соответственно, хотите от меня?
   - Что ты знаешь об Играх Рейтинга и системе свит? - вопросом ответил дьявол.
   - Игры Рейтинга - система оценки военного потенциала, заменившая в вашем обществе открытые междоусобные войны - ответил я, и этот ответ заставил бровь дьявола взлететь. - А свиты, точнее "дьявольская реинкарнация" и система "фигур зла" - гениальный способ эксплуатировать таланты представителей других видов.
   - ...Чрезвычайно прямолинейно. И точно в цель - признал дьявол. - Обычно Игры Рейтинга называют способом проявить амбиции и поднять свой статус, но ты прав - это цивилизованный, не вызывающий жертв способ продемонстрировать свою силу, оценить чужую, и отнять что-то у кого-то.
   - У вас был мотив и была возможность - заметил я. - Великая война и магия, создающая дуэльную площадку. Подобная эволюция войны была не неизбежна, но ожидаема. И, сказать по правде, этому, на мой взгляд, можно только позавидовать.
   - "Этому"? - уточнил Сайзекс. Я кивнул.
   - Да, хотя очевидно, что в этой системе есть свои подводные камни, но это лучше, чем открытая война. Мне есть с чем сравнить, хотя войны, в которых я участвовал, и были по местным меркам крошечными. Но это только укрепляет мою позицию - вы сумели избежать возобновления войн в привычных для этого мира масштабах. Система свит сама по себе тоже могла бы быть неплоха, но эти "фигуры зла"...
   Я покачал головой.
   - С чисто умозрительной, теоретической точки зрения, это весьма интересные артефакты, и как алхимику, мне было бы интересно их изучить. Однако относиться к их практическому применению я могу только резко отрицательно, и никак иначе. Принудительная смена сущности и контроль обращённых... Воистину, фигуры зла. И могу добавить, что плох тот правитель, что полагается на подобные инструменты - а у вас сейчас на этом основано всё, насколько я смог понять. Я уж не говорю о том, что произойдёт, когда кто-то найдёт способ перехватывать контроль. Это будет концом вашего нынешнего общества.
   Сайзекс нахмурился.
   - Это будет очень сложно сделать. У системы фигур... очень хорошая защита.
   - Но не невозможно - заметил я. - Нет ничего невозможного. У меня на родине это хорошо известно. Впрочем, меня больше тревожит не вопрос потенциального диктатора, который захватит власть в вашем обществе, а моральная сторона. И тут всё плохо уже сейчас.
   - Всё не так плохо, как можно подумать... - начал было Сайзекс, но я покачал головой, и он вопросительно посмотрел на меня, давая возможность высказать возражение.
   - Я не делаю поспешных выводов, всего лишь вижу неотъемлемые очевидные свойства этой системы, указанные в вашем "дьяволнете". Или информация неточна? Члены свиты, обращённые фигурами, не могут не подчиняться Королю - это правда?
   - Есть исключения, но... Да - признал дьявол. Я кивнул.
   - Большинство обращений происходит прямо против воли обращаемых, или через хитрость - это правда?
   - Точный процент сложно определить, но... Хорошо - Сайзекс вздохнул. - Я не стану говорить, что система Фигур Зла идеальна, у неё действительно достаточно недостатков, особенно с точки зрения человека. По сути, если бы был вариант лучше, я был бы всячески за него, однако для спасения нашего вида пришлось воспользоваться этим.
   - Но в него изначально вложили прямую возможность злоупотребления - указал я. - И заодно это губительно влияет на развитие у вашей элиты таких качеств, как хитрость и долговременное планирование. Зачем придумывать способы контроля слуг, если фигуры и так заставят их подчиняться? Зачем выискивать и развивать таланты в своём народе, если можно реинкарнировать заметную фигуру из другого?
   - В последнем ты не совсем прав - Сайзекс снова вздохнул. - Хорошо. На самом деле, плохо, но я понял твою позицию. Я уже слышал подобные рассуждения, но хочу заметить, что твои были на удивление спокойными и взвешенными.
   Я пожал плечами.
   - Я всего лишь изложил свои взгляды, как от меня и было спрошено. Я не собираюсь, как там у вас говорят, лезть со своим уставом в чужой орден?..
   По крайней мере, пока что, но этого я озвучивать не стал.
   - Я здесь просто гость. Это даже не мой мир. И взваливать на себя каждую его проблему, что попадётся мне на пути, было бы слишком самоуверенно.
   Дьявол посмотрел на меня с явным интересом.
   - Знаешь, Уилфред, я бы с удовольствием побеседовал об этом ещё, и мне есть кого пригласить для более интересного обсуждения, но предлагаю отложить это на последующее время.
   Я согласно кивнул.
   - А пока что всё же вернёмся к проблеме Маранги Буне. Я не ожидал от тебя столь пространного ответа на мой вопрос... В любом случае, Маранга. Проблема с ней завязана на особенности нашего общества, в частности на место в нём Игр Рейтинга.
   - Кто-то хочет бросить ей вызов? - предположил я.
   - Именно так. И тут возникает определённый конфликт. С одной стороны, не только это естественно, но и от главы рода ожидается, что она подкрепит свою позицию участием в Играх Рейтинга; отказ серьёзно ударит по репутации, вплоть до того, что её могут принудить... к нежелательным действиям, вплоть до вступления в чью-то свиту. С другой - у неё нет ни свиты, ни естественного для её возраста и положения опыта.
   - То есть как глава своего рода она не может потерять лицо, отказываясь, но при этом и возможности участвовать у неё нет - подытожил я. - Но что насчёт её особых обстоятельств?
   Сайзекс поморщился.
   - С точки зрения правил и традиций, если у совершеннолетней главы рода вся свита состоит из неё самой - это только её проблема. Достойные члены нашего общества, безусловно, понимают ситуацию, и не желают использовать слабое положение дамы, но не все столь благородны.
   - Понятно - кивнул я. - Нет. Ни я, ни мои подруги не станут входить в её свиту. Это исключено. Мы могли бы временно сыграть эту роль, но насколько я понял, в вашем обществе это работает только через "Фигуры Зла". А этот вариант даже не рассматривается.
   - Печально - произнёс Сайзекс. - Но не могу сказать, что неожиданно. Особенно после того, как я узнал твои взгляды.
   Разочарованным он, однако, не выглядел, так что уже я поднял бровь.
   - И каков же твой альтернативный план на этот случай?
   Сайзекс улыбнулся.
   - Что насчёт того, чтобы исполнить супружеские обязанности?
  
   - Разве это не жульничество? - с сомнением осведомился я.
   - Ни в коем случае - весело отозвался Сайзекс. - Всего лишь нечистоплотная игра. Так же, как и вызов госпожи Маранги, по сути.
   Как и следовало ожидать, в системе Игр Рейтинга, как и с Фигурами Зла, было достаточно неизвестных широким кругам лазеек и тонкостей. Особенно когда ты - один из Сатан, и твой знакомый не только ещё один из четырёх лидеров Преисподней, но и изобретатель этих самых "Фигур".
   И, по удобному совпадению, основатель фан-клуба Цефелины Буне. Бывают же такие совпадения.
   В любом случае. "В Играх Рейтинга участвуют только обладающие Фигурами члены свит, но..." Но на деле всё было не так однозначно.
   В принципе, это действительно даже нельзя было назвать жульничеством. Просто обычно нет нужды пользоваться подобными сложностями; такого, чтобы кто-то был готов сражаться, но не желал входить в свиту на постоянной основе, как правило просто не бывает. Плюс, метод, который хотел использовать Сайзекс, имел дополнительную слабость, в глазах дьяволов неприемлемую: он уменьшал силы участников.
   "Фигуры Зла" не только превращали "реинкарнированного" в дьявола и ограничивали его свободу воли, но и усиливали, в зависимости от типа фигур. "Кони" увеличивали скорость, мобильность и реакцию; "ладьи" - физическую силу, выносливость, и прочность тела; "слоны" - магическую силу. "Королева", присутствующая в наборе в единственном экземпляре, усиливала все аспекты, а "пешки" хоть и не давали усилений сами по себе, но обеспечивали возможность "продвижения", получения усилений при выполнении определённого условия.
   "Эмуляция" фигур этих бонусов не давала, или по крайней мере давала значительно ослабленными. Она просто создавала иллюзию обладания фигурой, достаточную для участия в Игре Рейтинга.
  
   Естественно, прежде чем принимать предложение, я обсудил его со своими подругами... с Мелодианой, по сути. Хотя её замечания и оказались ожидаемыми, не обсудить я не мог.
   Главным замечанием было то, что всё это может быть обманом и ловушкой, попыткой втянуть нас в чью-то свиту реально, а не временно сделать вид. Впрочем, тут я полагался на свои способности. Пока что этот мир не демонстрировал в плане создания магических предметов чего-то экстраординарного, по крайней мере настолько, чтобы я не распознал подвох - вернее, не заметил подозрительные элементы. Сайзекс обещал, что мне дадут изучить используемые амулеты, и ответят на вопросы, если у меня возникнут какие-то подозрения.
   Как раз для этого мы сейчас направлялись к главному специалисту.
   В другой ситуации Аджука Вельзевул не стал бы тратить на нас время, и даже Сайзекс не мог бы на него повлиять, однако с нами была Маранга Буне, дочь Цефелины Буне. И это меняло расклад.
  
   Хотя в плане создания магических предметов дьяволы пока что ничем не удивили, но следует отдать им должное: телепортацией они владеют на высоком уровне. Даже Майлен, при всём её контроле над пространством, не может по щелчку пальцев телепортировать группу на большое расстояние, что легко и непринуждённо продемонстрировал Сайзекс. Даже если за этим стоит некая хитрость - всё равно впечатляет. И заставляет задуматься о необходимости защиты от подобного для моей мастерской.
  
   Дом Вельзевула как раз обладал подобной, поэтому Сайзекс телепортировал нас не прямо на место, а в окрестности огромного поместья своего коллеги-Сатаны, на лысую вершину холма, откуда мы добирались уже по воздуху: Маранга любезно предложила подбросить, но я отказался. С браслетами крыльев в этом нет реальной нужды, да и пояс мой снова работает, а ехать на спине дамы... ну, в этом не было реальной необходимости, как уже отмечено.
   Ветер от крыльев превратившейся в дракона дьяволицы, однако, мешал моим спутницам, так что в итоге ей пришлось превратиться обратно и тоже воспользоваться браслетом.
   - Занятно - заметил Сайзекс, всё так же без заметных усилий поддерживающий себя в воздухе магией. - Вы используете для полёта браслеты?.. Обычно для этого используют сандалии, либо плащи. Это тоже изделия ваших рук?
   - Да, один из моих товаров - согласился я. - У них есть свои ограничения, конечно, но полезные штуки.
   - Безусловно - кивнул дьявол. - Но вы таким не пользуетесь, как я погляжу?
   - У меня есть персональные инструменты.
   - Некоторые вещи не на продажу? Резонно.
   - Не в том дело. Некоторыми вещами неспециалист просто не сможет воспользоваться; часть инстументов алхимиков слишком сложны для управления непрофессионалами. - Я пожал плечами. - Даже ваши автомобили требуют обучения, чтобы ездить на них. Мои инструменты сложнее.
   Ну, да. Та же Легенда крайне сложна в управлении; несовершенный продукт, созданный с использованием слабо понимаемых технологий, в конце концов. По сути, это используемое в качестве оружия... что-то другое. И недостатки конструкции приходится компенсировать мастерством пользователя, "на лету" вручную корректируя потоки энергии переключением компенсаторов. В умелых руках воистину впечатляющее оружие, и надёжная защита, но есть причины, по которым я стараюсь использовать его пореже.
  
   Хозяин поместья был осведомлён о нашем визите заранее, и лично вышел нас встречать... поправка, не "нас". Он проигнорировал даже Сайзекса, и немедленно утащил чуть растерявшуюся от оказываемого внимания Марангу с собой.
   Я нахмурился, но Сайзекс просто отмахнулся.
   - Единственное, чего следует ожидать от Аджуки, так это того, что он замучает даму расспросами. И можешь не беспокоиться, романтического интереса к ней он не имеет.
   Последнее, стоит признать, было уместным замечанием: Аджука, стоит признать, был красавчиком; этакий холодный лощёный аристократ. Не сомневаюсь, что при желании он может соблазнять дам направо и налево.
   ...У меня просто само получается, такового намерения у меня никогда не было.
  
   Только в поместье Вельзевула я осознал, что охотничий домик, в коем мы пребывали до того, был действительно просто охотничьим домиком. Одних только слуг в огромном дворце Сатаны было бессчётное множество, причём они были одновременно рядом и незаметны. Рядом с каждым из нас встало по слуге, или служанке, предугадывавших пожелания ещё до их озвучивания. Ахт всё это было по большей части безразлично, Мелодиана вежливо отказалась от всех предложений и в итоге просто встала сзади и сбоку от меня, только что не прикрывая крыльями от потенциальных угроз (Ахт повторила её действия с другой стороны), а Альнари с Майлен объедались сладостями уймы разных видов, которые им всё приносили и приносили. Меня всё это заставляло... не то, чтобы нервничать, но вызывало чувство определённого дискомфорта, а вот Сайзекс просто расслабился в кресле.
   Впрочем, у меня тоже быстро появилась причина отвлечься от дискомфортного комфорта. Та самая, ради чего я сюда прибыл, и одна из причин соглашаться на эту авантюру, пусть вроде бы и не несущую реального риска, но всё же. Нам принесли образцы "эмуляторов".
  
   Причём не по одной штуке на каждого. Сам Аджука так и не появился, но передал записку, гласившую "прототипы и разновидности, выбирайте сами". Хм.
   В основном это были простые широкие браслеты из белого материала, напоминающего кость. Лупа, однако, показывала, что это... Материализованная магия? Похоже на то. Напоминало камни усиления, но этот материал был искусственным, более чистым и однородным. Хм. Если подумать, сходство неудивительно; камни усиления тоже инструмент модификации организма, только что очень ограниченной, и на душу не влияющей... почти не влияющей, тут же мысленно поправился я, вспомнив камни, увеличивающие сопротивляемость магии.
   В любом случае, насколько я понял из изучения структуры браслета, он должен иметь постоянный эффект, а не временный. Ну, это нельзя назвать даже попыткой обмана; было честное предупреждение о прототипах.
   Следующий браслет - или скорее даже ошейник - был ещё более очевидным. Чары, очень похожие на контроль фамильяра, плюс ещё один завязанный на Тьму эффект трансформации, постепенной. Его я тоже отложил в сторону. Следующий... Хм, окутывает носителя аурой тьмы? Возможно, то что надо, но лучше уточнить. В другую кучку.
   Следующий был похож на предыдущий, но аура была более структурированной. Не просто бесформенная тьма, а нечто... некая конструкция, форма. Интересно. Возможно, эмуляция конкретной фигуры?.. Очень может быть, но нужно спросить, и желательно сравнить с "фигурами зла".
   Несколько последовавших подкрепляли эту гипотезу: общее устройство браслетов было схоже, отличалась лишь форма генерируемой ауры.
   Один из двух медальонов использовал силу Тьмы для общего усиления пользователя, нечто подобное я использовал в костюмах девушек. Второй... С ним было сложнее; мне пришлось очень внимательно изучить его, чтобы разобраться.
   Судя по всему, это был эмулятор Пешки. "Спящее" усиление, активируемое по выполнению некоего условия. Такое переусложнение конструкции, и ради чего? Чтобы соответствовать правилам настольной игры? Я удручённо покачал головой. Напрасная трата времени и ресурсов... Причём самая слабая и распространённая фигура по сложности намного превосходит остальные. И, если я правильно понимаю, самой простой является сильнейшая, Королева - общее усиление, без искусственного ограничения на отдельные аспекты.
   - Что-то не так? - Сайзекс, который чем-то занимался на своём артефакте связи и, казалось, был в это полностью погружен, немедленно заметил мой неодобрительный жест.
   - Очень... своеобразный подход - ответил я. - Впрочем, насколько я понимаю, ваша культура вообще любит излишества.
   - Не могу возразить - согласился дьявол и покосился на продолжающих поедать сладости девушек. У Альнари уже даже живот стал выпирать. - Впрочем, кое-кто здесь тоже понимает в излишествах.
   Он усмехнулся, я вздохнул.
   - Персональное против культурного. В любом случае, я изучил образцы, осталось получить пояснения по ним.
   - Дождёмся Аджуку - кивнул Сайзекс. - Возможно, партию в карты пока что?
   Я пожал плечами.
   - Почему бы и нет, если без ставок.
  
   Сайзекс легко обыграл меня, а затем ещё раз. Третью партию я выиграл, четвёртая начиналась в его пользу, но у меня были хорошие шансы - однако доиграть мы не успели.
   Хозяин поместья наконец почтил нас визитом.
   Шедшая рядом с ним Маранга выглядела растерянной, и, войдя в комнату, ускорила шаг, направляясь ко мне. Обогнула кресло и встала за моей спиной, позади Ахт и Мелодианы. Мне показалось, что на аристократичном лице Вельзевула на миг промелькнуло выражение почти детской обиды.
   - Ну, как оно? - осведомился Сайзекс, кладя карты на стол.
   - Фантастика - если обида и была на самом деле, она оказалась забыта. - Не могу благодарить достаточно за эту возможность. Ты отличный друг, Сайзекс.
   Тот отмахнулся.
   - Никаких проблем, это было не сложно. Но нам нужна твоя консультация.
   Хозяин кивнул и взглянул на отсортированные эмуляторы на столе. Бросил короткий взгляд на меня; задержался на моём поясе и чуть нахмурился.
   - Божественный механизм?.. - пробормотал он вслух. - Нет, не похоже.
   - Если речь о моём поясе, то он не имеет отношения к Божественным Механизмам - сообщил я. - Это продукт алхимика Юидоры.
   - Хм... - произнёс Аджука и покосился на Сайзекса; тот улыбнулся и пожал плечами. - Какие были вопросы по эмуляторам?
  
   - ...Но, разумеется, соль плохо сочетается с Тьмой, поэтому пришлось искать другую основу. Не представляешь, сколько вариантов пришлось перебрать - Аджука удручённо покачал головой.
   - Я использую компрессированную костяную муку и её пепел - заметил я. - Ещё хорошо подходят такие варианты, как...
   - Кхм-кхм - вмешался Сайзекс. - Я всё понимаю, увлекающиеся натуры, интересующие обоих темы, но давайте всё же вернёмся к теме, хорошо? Как бы мне не нравилась возможность улизнуть от работы... я хочу сказать, навестить старого друга, но у меня всё-таки есть и другие дела.
   Мы с Аджукой переглянулись и вздохнули. Я - смущённо, он - с досадой.
   - Ты же специально выбирал момент - обвиняюще произнёс он. Сайзекс отвёл взгляд, изображая невинность - настолько фальшиво, что он сам не мог не понимать очевидности этого. А значит, это просто дружеское подначивание Вельзевула... вероятно. Всё-таки я не настолько с ними знаком.
   Аджука покачал головой и снова посмотрел на меня.
   - Не хочешь пойти в мою свиту? Мы бы хорошо сработались.
   - Прошу простить, но вопрос моего реального вступления в чью-то свиту даже не рассматривается - я отрицательно помотал головой. - Но был бы рад так или иначе поработать вместе. Большая часть технологий Юидоры секретны, но я вполне могу вести обмен или совместные разработки.
   - Мы об этом ещё поговорим - кивнул лорд дьяволов. - А пока что, раз Сайзекс торопится, перейдём к делу. Кто какую фигуру будет изображать?
  
   Как бы ни было приятно пообщаться с хорошим специалистом - пусть пересечений у нас, на самом деле, было не так много: в то время как я был больше прикладником, Аджука больше занимался теорией - но доверять дьяволам я всё же не спешил. Вернее, руководствовался правилом "доверяй, но проверяй"; собственно, они и сами считали это нормой. В любом случае, изготовленные для команды эмуляторы я проверил так же, как и образцы, и никаких подозрительных дополнений не обнаружил.
   В итоге для Майлен остановились на Слоне, Альнари досталась Пешка, Ахт, очевидно, Ладья. Мелодиана взяла Коня, хотя она оставалась резервом: я полагал, что с учётом политической обстановки ангелу лучше не участвовать в этом даже временно, на всякий случай. Мне и так предстоит объясняться с церковником...
   Сам я, так же очевидно как и Ахт, хотел воспользоваться Ладьёй, однако вмешался Сайзекс.
   - Прошу простить, но у меня есть другое предложение - произнёс он. - Раз уж у нас тут всё равно насквозь нестандартная ситуация, стоит сделать её ещё интереснее. Что насчёт небольшой рокировки? Аджука, это возможно?
   Вельзевул поднял бровь.
   - "Рокировки"? Хм. Это будет дополнительная работа... - он задумался. - Пожалуй, понадобится полчаса.
   О чём они?..
   - Что вы имеете в виду? - спросил я. Судя по тому, как дамы - кроме спящих Альнари и Майлен - кивнули, они тоже задавались этим вопросом.
   - Король - самое уязвимое звено этой цепи - пояснил Сайзекс, и я немедленно понял, о чём он.
   - Но если вызов бросают Маранге, разве не она со своей свитой должна отвечать? - спросил я.
   - В теории - да. Но в жизни всё всегда бывает сложнее - дьявол-владыка усмехнулся. - Хотя, конечно, если бы вы уже поженились, было бы несколько проще. В любом случае, по этому поводу можете не беспокоиться, я беру эту мелочь на себя.
   Какую из, вот в чём вопрос... Я вздохнул.
   - Я не очень разбираюсь в ваших тонкостях, но с моей стороны идея выглядит здравой. Вопрос, однако, в том, как на это смотрит дама.
   - Ну так спроси её - заметил Сайзекс. - В роли Королевы она сможет проявить себя намного лучше, поверьте моему опыту.
   Аджука согласно кивнул, и я посмотрел в глаза Буне.
   - Маранга, что ты скажешь? Будешь моей Королево...й?..
   Я едва не запнулся. Это звучит... судя по усмешке Сайзекса, именно так, как он и хотел, чтобы звучало.
   - Я согласна - покраснев и опустив взгляд, ответила дама.
  
   Хотя в этот раз был всего лишь забавный, по крайней мере со стороны, момент, но он наглядно показывал, что с дьяволами нельзя терять бдительности. Не то, чтобы с дьяволами Дир Лифины было сильно иначе.
   В любом случае, моя позиция как "короля" не только была эффективнее с чисто практической точки зрения, для победы в Игре Рейтинга, но и дополнительно снимала толику сомнений. Оставалось уговорить соперника на такой нестандартный расклад, но Сайзекс заверил, что с этим проблем не будет, по крайней мере для нашей стороны. Вернув нас в охотничий домик - собственно, Вельзевул предлагал задержаться, но и Сайзекс, и Маранга отказались - Люцифер сообщил, что продолжит решать в том числе и эти проблемы, а нам предложил подготовиться и посмотреть записи Игр нашего противника.
   Спящие обжоры, к слову, всё ещё не проснулись, но в этот раз это явно было не снотворное - просто нет смысла. В любом случае, будить их мы не стали и просто отнесли на руках; Ахт забрала Майлен, а мне досталась эльфийка. Девушка, к слову, вцепилась в меня во сне, словно обезьяна в дерево, положила голову на плечо, и пару раз едва не укусила за ухо - не представляю, что такое ей снится... С другой стороны, я в принципе понимаю, что творится в её голове, как бы не хуже, чем в голове Майлен.
  
   Итак, противника, с которым придётся иметь дело в этот раз, звали Андраганех Вапула. Поиск в Дьяволнете показал, что это довольно слабый род, но всё же один из семидесяти двух Столпов, а потому его представители достаточно самоуверенны и амбициозны. Конкретно Андраганех, полноватый мужчина лет тридцати на вид, с несколько сонным лицом, плоским носом, и пышной рыжей шевелюрой, был известен талантом к охоте на подходящих противников - как раз таких, чтобы быть уверенным в победе, но при этом получить от неё не только презрительное отношение как к побивателю младенцев. Его команда - свита - состояла из восьми членов плюс он сам; шесть дьяволов из более слабых родов либо простолюдинов, и двое "реинкарнированных" людей. Из них трое - женщины, все - дьяволицы. Три Пешки, Слон, Ладья, Королева и Конь. Королева - его жена, из рода Фуркас, причём сражается она верхом на инфернального вида лошади; её супруг не уступает, используя на поле боя в качестве верхового зверя огромного льва.
   Впрочем, если не считать зрелищного вида верховой супружеской пары, ничего впечатляющего на записях прошлых боёв они не продемонстрировали. Довольно грамотная командная работа с использованием мобильности и внезапных ударов превосходящими силами - вот, в общем-то, и всё. Судя по всему, кто-то в их команде обладал неплохими сенсорными способностями, и используя их плюс подвижность верховых зверей и собственную, они разделяли и властвовали. А если их оппонент собирал все силы в единый кулак, они тоже создавали "копьё" ударной силы и сосредотачивались на короле противника, подгадывая благодаря сенсору удобный момент для атаки.
   Первую тактику в тех войнах, в которых я участвовал, любили солдаты империи Дисна, вторую - ангелы Элизаслейн.
   Обе оказались недостаточно эффективны.
   Впрочем, я не собирался недооценивать противника, поэтому готовился к сражению всерьёз.
  
   Сказать по правде, за всеми этими делами я уж было почти решил, что охоту мы так и не проведём. Однако же Гласия-Лаболас не забыл и не отменил мероприятие, несмотря на все изменения ситуации, и следующий день был посвящён ей.
   Дьявольская охота изрядно отличалась от привычной мне.
   Участников просто телепортировали в лес, а затем к вечеру все считали, кто кого и сколько убил. У них даже были сложные системы расчёта очков в зависимости от размера, типа и редкости добычи. И очки за стиль - за каждым "охотником" велось наблюдение и запись. Я, впрочем, за всеми этими очками следить не собирался: меня интересовали только ремесленные материалы.
  
   Выслеживать добычу я не умею, - с моей работой обычно она сама меня выслеживает, а если что всегда можно было обратиться к Серави или к Уе - но ориентироваться в лесу вполне в состоянии, спасибо в том числе и Серави. В отличие от юйчири, она не только сама чувствовала себя в лесах как дома, но и могла научить других... вернее, может.
   А ещё умею искать полезные материалы. Собственно, если видишь растение или минерал с повышенным содержанием магической энергии - для чего-нибудь это точно пригодится, как минимум для изучения. Грибы, опять же.
   Несколько напавших на меня адских гончих оказались на этом фоне просто приятной неожиданностью.
  
   Ожидаемо, где-то поблизости от первого места меня не было. Собственно, я даже не знаю, какое именно место я занял, и меня это не интересовало. Обычно это мероприятие социальное, и по завершению охотники общаются, хвастаются добычей и тому подобное, но я ограничился самым минимумом, сославшись на просьбу Сайзекса помочь даме подготовиться к Игре Рейтинга, и это было встречено с пониманием. По сути, я действительно занимался этим, но не совсем в том виде, коего от меня ожидали: вместо тренировок я подготавливал материалы, из которых вскоре буду делать снаряжение для команды.
   Это будет интересный опыт.
  #
   Большинство моих... спутниц уже были вооружены лучшим, что я мог создать даже в условиях моей мастерской в Юидоре, с её инструментарием и материалами. Однако даже для них я ещё мог кое-что сделать, не говоря уж о Маранге и Альнари. Хотя для дьяволицы я уже изготовил оружие, но ей необходим полный набор, а не одна пара; я уж не говорю о защитном снаряжении. А эльфийке и вовсе нужно было обеспечить всё.
   Не то, чтобы у неё не было собственного снаряжения. Лук (которым она пользоваться умела, но не любила), пара револьверов, и чуть зачарованная одежда - минимальный уровень обеспечения необходимым.
   Категорически неприемлемый уровень.
   Даже с большими ограничениями по доступным материалам и возможностям мастерской, было более чем возможно изготовить намного более эффективное снаряжение. Опыт изготовления луков у меня достаточный, с револьверами сложнее, но их конструкция оказалась очень простой, и хотя для полной модернизации нужно поработать, но было вполне возможно усилить пули тем же методом, что использовался для наконечников стрел. Правда, были свои сложности из-за размера и формы, но небольшие.
   Вообще-то это временное решение, гораздо лучше создать качественное оружие, чем множество расходников к нему - собственно, с луком я так и сделал, хотя пришлось ограничиться автоматическим зачарованием стрел вместо генерирования магических, не было нужных материалов - но на один раз вполне приемлемо. По крайней мере, я смог применить к стволам револьверов модифицированную арбалетную технологию, ускоряющую снаряд и увеличивающую дальность его полёта.
   С амулетами было одновременно и сложнее, и проще всего. Было очевидно, что удастся найти замену магическим камням из местных материалов, но подбор материалов, как справедливо заметил Вельзевул, занимает уйму времени... вероятно, мне нужно будет просто изучить местную литературу по этому вопросу, но в открытом доступе её не было. Однако пока что не было необходимости изготавливать новые амулеты: в моей Безразмерной сумке лежал полный набор амулетов всех типов, в нескольких экземплярах. Всегда нужно быть готовым к разным ситуациям.
   Как ни старайся, моя жизнь показывает, что временами этого недостаточно, но всё же выручало многократно.
   А вот доспехи... Сказать по правде, доспехи в традиционном их виде я почти не делал. Вся моя команда по тем или иным причинам их не использовала; кому-то, вроде Юэлы или Серави, доспехи стесняли движения и были неудобны для их боевого стиля, манам они мешали сливаться со своей стихией, и так далее, и тому подобное. Пожалуй, единственным, кому доспех не помешал бы, был я сам, но до себя у меня просто не доходили руки - всегда было важнее в первую очередь обеспечить защитой девушек, а там дела-дела-дела...
   Впрочем, это относится именно к "доспехам в традиционном их виде". Учитывая обстоятельства, я просто подошёл к задаче с другой стороны. В конце концов, я не кузнец; я алхимик, и задачи решаю с этой позиции. Магия, а вернее силы мира, позволяют даже из относительно обычной одежды сделать великолепное боевое снаряжение, не только защищающее, но и придающее сил, и наделяющее различными возможностями.
   ...К сожалению, для нормальной работы с этой темой мне требовались не только мастерская и материалы, но и изучение магических сил этого мира, однако базовое укрепление наряда Альнари проблемой не было. С остальными дамами было сложнее, но для эльфийки я мог кое-что сделать уже сейчас; как раз пригодилась кровь адских гончих, из которой получаются краситель и укрепитель ткани. Её свойства не отличались от привычного мне материала.
   Практика показала, что хотя магия этого мира заметно отличается от того, что было на Дир Лифине, - здесь даже нет ман - однако базовые принципы работы с энергией остаются теми же. А соответственно, кое-что можно было сделать уже сейчас.
   Технология, которую я использовал, позволяет постепенную доработку и усиление, так что не было никакой проблемы в том, чтобы работать постепенно, с тем, что есть. В перспективе, конечно, нужно будет с нуля сшить костюм, самостоятельно позаботившись и о базовом материале, и о базовой магии, но это всё вопрос будущего. Тем более, что относительно просто это только с эльфийкой: у Буне стоит вопрос трансформации, Мелодиана отказывается носить что-то кроме своего доспеха, у Майлен её собственная магия интерферирует с магией в одежде, Ахт сама по себе мана... хотя, в этом мире для неё, возможно, удастся что-то сделать.
   В общем, я делал всё, что мог.
  
   Дабы не было потенциальных политических затруднений, священнику-наблюдателю я изложил ситуацию заранее. Нормальная дипломатия, чтобы у соседей не возникало ошибочного представления о происходящем... Очевидно, сотрудничество с дьяволами ему очень не понравилось, но я сохраняю нейтралитет типа "готов к сотрудничеству со всеми сторонами", а не "самоизолируюсь ото всех", так что представитель Небес на земле неохотно принял мою позицию.
   Сайзекс, как и обещал, решил сложности с нестандартными обстоятельствами Игры Рейтинга, и через несколько дней лично появился в эльфийском посёлке, чтобы доставить нашу команду на место коротким путём. Прямая телепортация в Преисподнюю, похоже, штука достаточно сложная, чтобы быть доступной лишь сильнейшим.
   - И ещё один момент, пока у нас всех ещё есть немного времени - сообщил архидьявол, когда мы оказались в комнате ожидания. - Я бы рекомендовал вам всем, кроме госпожи Маранги, воспользоваться масками. Это не только добавит игре ещё порцию остроты, но и позволит вам выиграть немного времени после игры. Немного, заинтересованные лица быстро выяснят личности, но хотя бы какое-то время будут выяснять, кто вы такие, и спорить о различных нелепых версиях.
   Я кивнул. Это не только звучало резонно, но и в общем-то напрашивалось, так что я принялся доставать из Сумки изготовленные маски. Собственно, я подумал о такой возможности, когда изготавливал для Майлен обещанную ей маску.
   Вообще у чертовки их целая коллекция, и некоторые из масок впечатляюще магические.
   - Правила игр все изучили? - осведомился Сайзекс, и увидев кивки всех присутствующих, тоже кивнул. - Хорошо. В таком случае я вас оставлю. Удачи.
   Правила, в общем-то, были очень простыми. Каждая команда начинает в "штабе" на разных концах иллюзорной арены; штаб играл не только роль стартовой точки, но и места для использования "продвижения" командой противника. "Продвижение" - это особая возможность "пешки", способность получить усиление другой "фигуры". Хотя, очевидно, все используют продвижение до "королевы". Для нас, впрочем, это было неактуально ввиду отсутствия "пешек", да и в целом нормального функционала "фигур зла". Защищать свой штаб имело смысл, но захватывать вражеский - нет.
   Второе правило было более важным. Сражение идёт до поражения/капитуляции "короля" команды. Даже если повержена вся свита, пока король способен продолжать сражаться, Игра Рейтинга продолжается. Собственно, не раз бывало, что оставшийся в одиночестве король обращал ход сражения и завоёвывал победу в одиночку. У многих команд, вернее свит, лидер является заодно и сильнейшим бойцом.
   Ну и третье, существенное, правило. По умолчанию в Играх Рейтинга запрещено использовать артефакты, содержащие святую силу, магию света. Она не только крайне опасна для дьяволов, но и вредоносно влияет на магию "арены", так что появляется риск реальных травм.
   Правила могут изменяться в зависимости от конкретной Игры, но в нашем случае всё ограничивалось этими тремя. В их пределах возможно действовать как угодно и применять что угодно. Судя по всему, даже такие методы как шантаж и взятие заложников не были нарушением правил. Дьяволы...
  
   Ещё одним не то, чтобы правилом, но традицией была встреча лидеров команд перед началом боя, однако в нашем случае обошлись без этого. Хотя противники были в курсе, кто является "королём" в нашей команде, но зрителям - и да, Игра записывалась и транслировалась в реальном времени в Дьяволнете - это не сообщалось.
   В любом случае, прозвучал сигнал, и пейзаж изменился.
   Иллюзорное поле боя, сменившее небольшую арену, изображало некий город этого мира. Многоэтажные бетонные здания, широкие асфальтовые дороги, линии электропередач - и никого живого.
   Обе команды перед началом получили возможность ознакомиться с картой поля боя, на которой были указаны и штабы сторон. И это очень упрощало задачу.
   - Выступаем - скомандовал я.
   Мой план был прост. Подняться в воздух, получить обзор, нанести удар. Нельзя сказать, чтобы противник не владел дистанционными атаками, но на этот случай у меня была Легенда и готовность прикрывать напарниц собой. В принципе, есть и ещё кое-какие способы защиты, но все они имеют свои недостатки; Легенда, при всей сложности управления, остаётся лучшим оружием, что я когда-либо создавал.
   В общем, мы с Ахт защищаем и наводим на цель, а затем дружно наносим удар.
   Трансформированная Маранга представляла собой прекрасную цель, но сейчас это было скорее в плюс: с сенсором противника мы всё равно у них на виду, а большая, важная цель провоцирует атаку, на которую можно будет нацелиться.
   ...Веретено синего света, похожее на копьё, возникло почти сразу, как только Маранга поднялась в воздух. Магический снаряд летел достаточно быстро, но издалека - учитывая расстояние и время от начала Игры, почти наверняка с базы противника - и был очень заметным, так что среагировать на него было проще простого. Активация пояса - координаты телепортации были настроены заранее - и рывок навстречу атаке.
   Одновременно среагировали девушки. Оружие Альнари не позволяло вести бой на такой дистанции, так что она выстрелила по второму нёсшемуся в нашу сторону магическому снаряду, Маранга выдохнула пламя в сторону третьего, а Майлен и Ахт...
   Мана подняла руку в белой перчатке с длинными "кошачьими" когтями, испускающими маленькие молнии. Между когтей, удерживаемые молниями в воздухе, висели металлические шарики с полфаланги мизинца размером.
   Уже не висели. А в следующий миг раздался сопровождающий использование "рэйлгана" грохот.
   Майлен, казалось, не участвовала в происходящем. Она просто парила над зданиями на своём шаре, болтая ногами и небрежно размахивая мечом.
   Только вот я знал цену этого "небрежного размахивания".
   С другого конца маленького городка донеслась серия взрывов; я видел, как обрушились несколько зданий. Заряженные магией молнии и ветра металлические шарики, летящие со скоростью, превышающей скорость звука, пробивали стены, но наносимый ими урон был относительно небольшим - по крайней мере, на фоне магии Майлен.
   Чертовка способна наносить простые удары мечом на большом расстоянии, сквозь пространство. Это не телепортация и не порталы, некая другая форма работы с её элементом; чисто, незримо, и крайне опасно. И очень скучно, на её вкус.
   Поэтому, когда только возможно, она предпочитает проецировать не просто разрубание, а технику "взрывного натиска".
   Взрывного в самом прямом смысле.
   - Три пешки Вапула повержены! - сообщил разнёсшийся над полем боя голос, а затем сообщения последовали одно за другим. - Ладья Вапула повержена! Конь Вапула повержен! Слон Вапула повержена! Ладья Вапула повержена! Королева Вапула повержена! Команда Вапула повержена!
   - И это всё?.. - озадаченно-разочарованно произнесла Майлен, когда пейзаж вокруг нас растаял, и мы снова оказались в каменной чаше арены.
  
   - Это было впечатляюще - задумчиво произнёс Сайзекс. - Возможно, даже слишком впечатляюще.
   Мы снова были в комнате ожидания, где нас уже ждал Сайзекс - и Вельзевул. Последний, полагаю, хотел и взглянуть лично на матч дочери Цефелины, и оценить работу своих амулетов: в конце концов, их крайне редко используют, если используют вообще.
   - Я не знал, насколько они на самом деле сильны, и не хотел рисковать - ответил я. - К тому же мы пришли сюда не сражаться, а решить проблему.
   - Боюсь, решив одну, вы могли создать две новые - заметил дьявол.
   - Что и было вашим планом? - с невинным видом предположила эльфийка. Губы Аджуки чуть изогнулись.
   - Я не ожидал, что выйдет так, как вышло - как бы ответил, но на самом деле нет, Сайзекс. - Хотя это была низкоранговая игра, но всё же в ней участвовала глава возрождённого рода, да и Вапула всё же один из Столпов, так что свою долю внимания она привлекла. И я полностью уверен, что запись вскоре увидят даже те, кто не интересовался этим событием. Затем распространится информация о том, что вы не являетесь официальными членами свиты Буне, а соответственно найдётся много желающих вас завербовать. Ваше владение "Землями предков" только подстегнёт жадность.
   Я пожал плечами.
   - Это неприятно, но не думаю, что будет проблемой. По крайней мере, для нас. Разумеется, я могу ошибаться, поскольку не знаю всей картины, но предотвращение возможных проблем с Небесами, которые могут возникнуть из-за попыток влезть на разделяющую территорию, ваша задача, не так ли?
   - Дьяволы могут быть весьма изобретательны - заметил Сайзекс.
   - К их лидеру это относится втройне, разве не так? - я пожал плечами. - В качестве жеста доброй воли обещаю сообщить вам, если возникнут предпосылки для проблем.
   Если лорд дьяволов планирует использовать меня в каких-то своих интригах, ему по крайней мере придётся для этого поработать. Хотите использовать меня? Пока это в пределах допустимого - я не возражаю, но тогда и я буду использовать вас. Принцип равноценного обмена, всё честно.
   Сайзекс повернулся к своему коллеге.
   - Почему все норовят загрузить меня дополнительной работой? - печально осведомился он.
   - Михаил ответил бы "за грехи ваши" - отозвался тот. - Думаю, в этом он более-менее прав, не находишь?
  
   Сложно сказать, сколько работы у отлынивающего от неё дьявола-владыки, но у меня её более чем достаточно. Мастерская и самообучение способны отнять всё время в мире, а ещё остаются мои подруги, которым тоже необходимо внимание, в обоих мирах. Особенно Буне, которая до приведения её родового поместья в удобоваримый вид поселилась-таки с нашей дружной компанией.
   - Вот такова ситуация сейчас - подытожил я. Госпожа Кохакурен понимающе кивнула.
   - Я бы удивилась, если бы с тобой не произошло чего-то подобного - произнесла она. - Хорошо, что ты остаёшься собой даже в другом мире. И ухитряешься обзаводиться самыми неожиданными союзниками... Они тебе понадобятся. Перед тобой стоит грандиозная задача... Хм. Пожалуй, мне стоит с ней встретиться.
   Я поднял бровь.
   - Как ты это себе представляешь?
   - Думаю, физического контакта во сне должно хватить. В следующий раз попробуем.
   - ...Я с ней не сплю - суховато сообщил я. Её Пушистость затянулась из трубки и пожала одним плечом, с которого упал край платья.
   - Рано или поздно это всё равно произойдёт, так зачем затягивать? Соединим приятное с полезным.
   - ...Ты тоже остаёшься собой - вздохнул я.
  
   - Вил, тебе посылка! - сообщила Альнари, демонстрируя мне бумажный пакет, под иллюзорным адресом отправителя на котором виднелось "Резиденция Сатаны, Преисподняя, Сайзекс Люцифер". Впрочем, это было единственной магией, которую я на нём заметил.
   Внутри обнаружилась свежая газета Netherworld Weekly, на развороте которой красовалась фотография Маранги, озаглавленная: "Первая игра наследницы возрождённого рода: сокрушительная победа!"
   И сама статья, и её содержание были в общем-то ожидаемы. Просмотрев содержание, я перелистнул страницу, и...
   "Маранга Буне, глава рода Буне, принимает предложение правителя Земель Предков эльфов". И цветная фотография того самого момента.
   И подпись: "полное видео - на сайте газеты, по ссылке..."
   - САЙЗЕКС!!!
  
   Арка 3.
  
   Как и предупреждал Сайзекс (...), после Игры Рейтинга внимание к моей скромной персоне резко возросло. Впрочем, я старался смотреть на это позитивно: во-первых, у моей лавки стало существенно больше клиентов, а во-вторых это возможность продолжать обзаводиться связями. И поставщиками, кстати говоря. В традициях Юидоры - чтобы алхимики сами добывали свои материалы, но дух важнее буквы, а дух этой традиции в том, чтобы мы всегда оставались боеспособны. Так что главное не забывать поддерживать себя в форме, и эту часть работы вполне возможно переложить на других. И, соответственно, я сумел организовать поставки кое-каких материалов - с владений Буне. Зачистка одичавшей территории, где возводилось будущее поместье дьяволицы, оставляла прилично полезных материалов растительного и животного типа, плюс там имелось какое-никакое население, выплачивающее подать в том числе и плодами своего труда. Охотники, лесорубы, горняки - среди местных дьяволов были представители всех этих профессий.
   В общем, материалов у меня сейчас было достаточно - ну, кроме редких, но с ними всегда сложности. Плюс Вельзевул был столь любезен, что прислал подборку литературы; ничего секретного, но полезно. Материаловедение этого мира, немного алхимии и амулетного дела, металлургия, механика... Именно то, что было мне нужно, чтобы развиваться и удовлетворять запросы клиентов.
   Во всяком случае, те запросы, которые я принимал. К сожалению, изрядная часть увеличенного притока посетителей появлялись вовсе не для того, чтобы что-то купить, а в попытках завербовать меня в свиту или хотя бы узнать обо мне и моих подругах побольше.
   На удивление много было и тех, кто интересовались присоединением к моей свите.
   Впрочем, несмотря на их изначальные цели, многие из посещающих лавку дьяволов уходили с покупками - почти все, собственно. Учитывая поставки материалов, я смог заметно расширить ассортимент товаров, так что почти для каждого находилось что-то, что может заинтересовать. Занятно, что несмотря на разницу миров и видов покупали тут примерно то же, что и в Юидоре: в первую очередь разбирали обычные немагические украшения, затем зелья, и только потом шли оружие и амулеты. Даже при том, что клиентов из обычных людей, от которых большая часть ассортимента была скрыта, было совсем немного.
   В принципе, в Юидоре ещё хорошо шли ткани и мебель, но с материалами для производства тканей у меня пока что было не очень, а мебель была просто слишком громоздкой для здешних клиентов, и они не ожидали, что её здесь можно купить. Впрочем, некоторые возвращались с транспортом и забирали её, а кое-кто оставлял заказы на конкретные предметы мебели.
   Как оказалось, оно и к лучшему: контролирующие органы человеческого государства, на территории которого формально находились эльфийский анклав и моя лавка, могли обратить внимание и попытаться вмешаться. Как оказалось, здесь подобные вещи довольно интенсивно отслеживаются, особенно учитывая, что оставшиеся леса находятся под охраной. Разрешения, лицензии, прочие документы... А я-то, наивный, считал, что как лорд Юидоры имею дело с большим количеством документов.
  
   Я как раз принёс в лавку из мастерской ящик с очередной партией декоративных подвесок - на территории Буне имелось небольшое месторождение полудрагоценных камней - когда в помещение вошла очередная посетительница, одетая почти как мара - то бишь скорее раздетая, чем одетая. Плюс чёрная шляпка с чёрным же пером, и прозрачной вуалью, призванной не скрыть лицо, а добавить ему толику загадочности, одновременно сконцентрировав внимание на выдающейся груди.
   Популярный среди одиноких дьяволиц стиль, как я заметил.
   Вместе с ящиком я принёс ещё один свежезаконченный результат своей работы, и сейчас, мельком глянув на даму, не обратившую на меня внимания, принялся прикреплять дощечку с рунами к прилавку.
   - Я хочу встретиться с хозяином этого заведения! - сообщила она, обращаясь к стоящей за прилавком Майлен. Та пожала плечами и ткнула пальцем в мою сторону. Дьяволица недоверчиво посмотрела на меня, вглядевшись наконец в лицо, и её глаза расширились. Качество сделанной Сайзексом записи было не очень хорошим...
   Дама быстро собралась.
   - Мастер Уилфред, моё имя Грайя Абаддон, и я...
   Вздохнув, я ткнул пальцем в прибитую табличку. Перебивать дам, конечно, неприлично, но я этого и не делал. Технически.
   Абаддон подошла чуть ближе, всматриваясь в указанный объект - вернее, в надпись на нём.
   "В свиты не вступаем. Ни в чьи, ни на каких условиях, не обсуждается".
   Дама поморщилась, но быстро собралась.
   - В таком случае... - снова начала было она, выставив грудь. Мой палец опустился ниже, на следующую строку текста.
   "Я НЕ дьявол, у меня НЕТ свиты, контракт с Буне был временным по просьбе Сайзекса Люцифера".
   Дьяволица обиженно уставилась на меня.
   - Мы можем как-то договориться...
   Я постучал по дощечке, и надписи на ней засветились, высвечивая нижнюю строку.
   "Вопрос свит НЕ ОБСУЖДАЕТСЯ, только бизнес". Н-да, вероятно, подсветку нужно будет всё-таки сделать автоматической, когда в лавку входит кто-то, обладающий магией. Изготовлю нужную краску...
   - ...В таком случае, что вы может порекомендовать? - тоном временной капитуляции произнесла Абаддон.
   Несколько минут спустя она покинула лавку с парой подвесок, копьём, и ожерельями небес и ундины. У меня было сильное подозрение, что я вижу её, как и многих других посетителей, не в последний раз, но пока она остаётся хорошим клиентом, можно и потерпеть попытки втереться или завербовать.
   Майлен задумчиво посмотрела удаляющуюся даму и погладила себя по груди.
   - Отрастут. - Подумала, и добавила: - Лет через сто.
   Снова звякнул колокольчик, и я поднял бровь.
   - Кого я вижу в нашей скромной лавке? Это же самый прославленный папарацци-любитель Преисподней! - произнесла Майлен. Эм, и где только она такого нахваталась?..
   Губы Сайзекса чуть изогнулись в улыбке.
   - И тебе привет, госпожа Майлен. А ты, Вил, как я погляжу, остаёшься специалистом по разбиванию женских сердец - Грайя Абаддон выглядела подавленной и потерявшей уверенность в себе.
   - И владыка Преисподней её утешил? - осведомился я. Хм. Возможно, общение с госпожой Кохакурен дурно на меня влияет... Или это местное влияние. Не уверен.
   - Всего лишь один из владык - отмахнулся Сайзекс. Покосился на смартфон на столе и уточнил. - И я всего лишь немного подбодрил. Я женатый дьявол, и не могу позволить себе слишком много вольностей.
   Он вздохнул и покачал головой.
   - В любом случае, я хотел попросить тебя о ма-аленькой услуге.
   Я поднял бровь.
   - Кто кроме меня пострадает на этот раз?
   - Какой же ты злопамятный... - укоризненно покачал головой архидьявол. - А ведь я обеспечил тебе приток клиентов. А какие женщины приходят, а?
   ...Ну, он прав. Технически.
   Я вздохнул. Хотя мне и не нравится то, что он провернул, но я не вижу в этом злонамеренности. Скорее... Скажем так, есть разные способы отвлечься от нудной государственной работы.
   Да и госпожа Кохакурен бывала куда проблемней.
   - Ладно, лорд Люцифер. Объясните, что у вас такое.
   Дьявол кивнул.
   - Ты можешь изготавливать амулеты, защищающие от силы света.
   Это было не вопросом, а утверждением. Я кивнул.
   - Мне нужен хотя бы один лучший, что ты сможешь изготовить.
   Я посмотрел на него.
   - Мне нужно знать причину.
   Амулеты защиты от стихийных воздействий в этом мире на удивление слабо распространены, но всё же существуют. Однако они в большинстве своём не только уступают моей продукции, но и защищают только от "базовых" элементов - огонь, ветер, молния, лёд. Специализированная защита от света и тьмы здесь крайне редка; куда чаще встречаются универсальные средства защиты. И, как правило, создающие активируемые барьеры, а не обеспечивающие пассивную защиту.
   Проблема в том, что предоставление одному из сильнейших дьяволов этого мира защиты для его возможно единственной слабости может... не скажу "сломать", но изменить баланс сил.
   Вероятно, мои мысли было легко определить, поскольку Сайзекс покачал головой.
   - Это не для меня - сообщил он. - Это для моей сестры.
  
   Вкратце: младшая сестра Сайзекса проживала среди людей, и отвечала за охрану определённой территории от различных проблем сверхъестественного характера. В основном от изгоев Преисподней, склонных к массовым убийствам, однако возможны конфликты и с другими силами. Сайзекс полагал, что его сестра со своей свитой способна позаботиться о себе, но... Она оставалась сестрой владыки дьяволов, и через неё можно тем или иным образом давить на него. Даже я, немного изучив Дьяволнет, знал о крайне тёплом отношении Сайзекса к его сестре, и хотя по всему выходило, что пытаться как-то повредить ей откровенно самоубийственно, но желающие всё же могут найтись. И в первую очередь Люцифер, бывший прежде Гремори, опасался атаки Падших. Они были с одной стороны достаточно непредсказуемы и безумны, по мнению архидьявола, а с другой - владели силой Света, для местных дьяволов даже более опасной, чем для демонов и дьяволов Дир Лифины. Так что Сайзекс хотел по крайней мере прикрыться от главной угрозы, которая вполне может покалечить его сестру. Я мог это понять, и вероятно, какой-то год назад сразу согласился бы, но сейчас...
   - Хорошо - я кивнул. - Но пусть она сама придёт. Я изготовлю для неё персональный амулет. Да, и материалы тоже с вас.
   - Прекрасно! - кажется, дьявол действительно был доволен. - Я сейчас.
   Он щёлкнул пальцами, под его ногами на секунду вспыхнул магический круг, и дьявол исчез.
   - Почему-то мне кажется, что это будет весело... - задумчиво произнесла Майлен.
  
   Сайзекс вернулся через пару минут, снова вошёл через дверь в сопровождении слегка недовольной девушки с длинными ярко-рыжими, практически огненными, волосами. Кажется, слегка влажными. Учитывая, что на щеке Сайзекса был ещё заметен красный след... Я покачал головой.
   - Здравствуйте, и сочувствую - обратился я к девушке. - Вы Риас Гремори, верно?
   Она окинула меня внимательным взглядом и кивнула.
   - Действительно так... по обоим пунктам. Приятно познакомиться, мастер Уилфред.
   - Моя любимая сестра совсем не ценит рвения во имя её... - печально произнёс Сайзекс.
   - Я ценю, когда оно менее... - она помедлила - неаккуратное. И... неточное.
   - Ну простии - жалобно протянул Сайзекс. - Я просто немного промазал из-за блокировки телепортации в мастерской. И вообще, когда ты была маленькой, ты была не против купаться со мной... где та моя прелестная крошка Риас?.. кстати, не хочешь взглянуть на фотографии?
   С последними, обращёнными ко мне, словами он извлёк откуда-то стопку фотокарточек, но прежде чем я успел на них взглянуть, стремительно покрасневшая Риас выхватила их из рук старшего дьявола, разорвала, скомкала, отбросила, и бумага исчезла в сорвавшейся с её рук сфере тьмы.
   - В следующий раз принесу, у меня много копий - сообщил мне Сайзекс. Риас топнула ногой.
   - Брат, ты притащил меня сюда, чтобы поиздеваться?
   - Как ты могла такое подумать?! - поражённо воскликнул Люцифер.
   Покосившись в сторону Майлен, откуда доносился какой-то хруст, я заметил, что она достала откуда-то большую пачку кукурузных хлопьев и теперь жуёт их, наблюдая за творящейся комедией. Заметив мой взгляд, чертовка протянула мне горсть закуски.
   - Что у вас там такое творится интересно? - послышался голос Альнари, и из дома появилась эльфийка. - Ух-ты!
   Она направила на брата с сестрой смартфон, и это заставило Риас немедленно собраться.
   - Простите за недостойную сцену, мастер - произнесла она и чуть поклонилась. - Мой брат... - она помедлила, подбирая слова - ...ну, полагаю, вы уже имеете о нём представление.
   Я кивнул.
   - И уже сказал, что сочувствую. Однако, в его защиту, он действительно заботится о вас.
   Вздохнув, Риас неохотно кивнула.
   - Это бесспорно. Однако он так толком и не объяснил мне, зачем вытащил сюда, и я хотела бы выслушать это от вас. - Она покосилась на эльфийку. - И попросить перестать снимать.
   - Альнари - произнёс я, и девушка послушно убрала смартфон. Всё равно самое интересное уже закончилось... хотя Сайзекс в любой момент может выкинуть что-то ещё.
  
   - Понятно... - задумчиво произнесла девушка. - Это безусловно полезно, и я благодарна вам обоим. Но я не могу принять это предложение.
   Хм?
   - Могу я узнать, почему? - осведомился я.
   - Это... - она помедлила, прикусила губу. Вздохнула. - Нечестно. Да и неправильно. Если кого-то и следует снабдить такой защитой, так это мою свиту. Куда более вероятно, что это они столкнутся с падшими и примут на себя удар, чем я, да и... я не хочу быть единственной, получающей такие преференции. Я могу согласиться только если вся моя свита получит аналогичную защиту.
   Я поднял бровь. Эта маленькая речь существенно подняла моё мнение о ней.
   - Риас... - начал было Сайзекс, но девушка остановила его, подняв руку.
   - Благодарю за заботу, но моё решение окончательное, брат.
Оценка: 6.55*42  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Кочеровский "Баланс Темного"(ЛитРПГ) Г.Елена "Травница"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) F.(Анна "Ненужная жена"(Любовное фэнтези) В.Тимофеев "История одного лиса"(Уся (Wuxia)) М.Чёрная "Невеста со скальпелем - 2"(Любовное фэнтези) В.Василенко "Статус D"(ЛитРПГ) Ю.Кварц "Пробуждение"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"