Давыдов Сергей Александрович: другие произведения.

На изнанку

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 6.52*330  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    По мотивам The Gamer. НЕ фанфик. Обновление от 22.11.2014 - Конец?..

   На изнанку 25.07.2014
  
   День был самый что ни на есть обыкновенный, ничем не отличающийся от предыдущих дней - обычный летний понедельник. Разве что жара, царившая всю неделю, несколько спала, так что мои боевой настрой и рабочий дух заметно поднялись.
   Увы, радость была недолгой - после полудня температура снова стала подниматься, и вскоре вместо бодрого накручивания педалей я уже лениво катил, стараясь держаться в тени. С счастью, у нас нет жёстких временных ограничений по доставке, как в какой-нибудь пиццерии, и город не такой большой, но всё же на жаре тяжело... Припекало так, что аж в глазах темнело, так что я решил найти подходящее место и передохнуть в тенёчке. Дядя меня поймёт, тем более что у него есть и другой курьер...
   В общем, углядев среди деревьев лесопосадки врытую в землю скамейку, я покатил к ней... прямо по буграм и колдобинам. Ухх... И даже ещё раз ухх... а это уже совсем!..
   Словно угодив в замаскированную яму-ловушку, велосипед дёрнулся вниз, и я ощутил, что падаю...
   ...
   ...удара не последовало. Я открыл глаза.
   ?..
   Подо мной была пустота. Чернота, пустота... короче, не видно ни черта. Потопал ногой, и убедился, что что-то твёрдое там всё же есть; присев и пощупав, выяснил, что оно довольно гладкое. Несмотря на отсутствие источников света, себя я видел нормально, но и только; велосипеда тоже не было. Наверху такая же чернота...
   Я осмотрелся, зашарив вокруг руками и сделав пару шагов туда-сюда. Идти можно... только куда?
   Тут я что-то заметил; что бы оно ни было, лучше проверить, чем стоять на месте, верно же? Стараясь не думать о возможных неприятностях, я зашагал в направлении непонятного объекта.
  
   Эм... Это был дом... Видимо. Где-то наверху, довольно высоко, насколько можно судить в этой лишённой ориентиров пустоте, висел скелет дома. В смысле, конструкция из... линий, повторяющих контуры дома, словно модель без текстуры в компьютерной игре.
   Какое-то время я разглядывал его, пока вдруг не понял, что слышу некий звук. Звук... Шагов?
   Кто-то приближался; я ощутил облегчение, смешанное с осторожностью. Это слишком странное место и странная ситуация, чтобы расслабляться.
   Некто в сером костюме и серой шляпе двигался определённо ко мне; я направился навстречу.
   - Вы не знаете, что за фигня происходит? - спросил я вслух. Незнакомец не прореагировал; я остановился.
   - Думаю, нам лучше сперва поговорить с расстояния - произнёс я. Снова никакой реакции, он просто продолжал приближаться.
   Я бросился наутёк. Шаги за моей спиной ускорились, и... кажется, он меня догоняет!
  
   Обернувшись, я убедился, что это действительно так. А ещё...
   Это был не человек. Но самое странное - я бы понял, если бы меня преследовал какой-нибудь монстр, но под шляпой скрывалось неподвижное пластиковое лицо манекена!
   Неожиданно меня озарило. Это всё - просто сон! Я отрубился на жаре, или что-то в этом роде, и вижу дурацкий кошмар! А раз убежать всё равно не получается, сломаю логику сна.
   Резко развернувшись, я врезал кулаком прямо в лицо куклы. Эй, это... Больно?..
   С хрустом голова манекена сорвалась с плеч, а тело немедленно упало и начало исчезать. Вернее, оно превращалось в скопление золотистых искр; красиво...
   Я сделал шаг назад, но, видимо, опоздал. Золотистое сияние сорвалось с места, окутав меня сияющим облаком; и искры... Впитывались в меня?.. Нет, скорее в мою одежду.
   Сияние угасло; что-то дзинькнуло, и...
   ...передо мной появилась голографическая панель. Ну, не знаю, как ещё это назвать - этакий светло-коричневый прямоугольник с текстом, сквозь который были видны мои ноги.
   "Вы достигли точки насыщения. Доступна возможность "Проверка статуса". Хотите изучить?" - гласил текст. И чуть пониже, в отдельных прямоугольниках внутри главного, "Да" и "Нет". Снова, как в какой-нибудь игре... Очень похоже на дурацкий сон, но кулак всё ещё ощущал сопротивление головы манекена... На всякий случая я себя и ущипнул, но безрезультатно.
   "Голограмма" продолжала висеть; когда я для проверки шагнул в сторону, она последовала за мной. Хмм... Я помахал рукой; как и ожидал, она прошла сквозь панель. Ну, ладно...
   "Да".
   В тот момент, как я прикоснулся к "кнопке", мои часы, которые я носил уже третий год, исчезли. Это ещё что?!
   Текст на панели изменился.
   "Потерян предмет "Обычные наручные электронные часы "Электроника". Вы получили возможность "Проверка статуса". Для активации произнесите "Проверка статуса"".
   Чем дальше, тем страньше...
   - "Проверка статуса" - произнёс я. Немедленно внешний вид панели изменился: сейчас она действительно очень походила на окно статуса персонажа из какой-нибудь ролевой игры.
   "Имя: Артём Щеглов."
   Ниже были изображены контуры человека со слотами снаряжения; ботинки, штаны, рубашка - остальные слоты пусты. Я осторожно прикоснулся к слоту с ботинками, и немедленно снизу в окне появился текст:
   "Обычные ботинки. Насыщение - 5/10, открывает возможность "Журнал заданий"".
   ...
   Серьёзно?..
   Нет, серьёзно?!..
   ...серьёзно, я понятия не имею, что за хрень творится. Вообще никакого понятия...
   ...хотя, нет, кое-какое имею. За манекенен я получил пять единиц, хм, опыта, которые позволили превратить часы в возможность вызывать эту панель. Бре-ед... Я брежу.
   Или?.. Считать себя внезапно свихнувшимся как-то не хотелось, так что я попытался придумать альтернативную гипотезу. Например, меня похитили инопланетяне и проводят какой-то эксперимент... Тоже бред, конечно, но всё же. Или я стал попаданцем в игру... тогда это какая-то совсем недоделаная игра. Или её глючная часть...
   Или...
   Эм, больше никаких хотя бы относительно разумных гипотез в голову не приходило.
   Я ткнул пальцем в крестик в правом верхнем углу панели; она исчезла.
   - "Проверка статуса"
   Снова появилась. Работает, от голосового управления...
   - Помощь. Меню. Выход...
   ...я упал. Велосипед свалился на меня; уйй, больно!
   Несмотря на то, что чувствительно приложился о землю, а затем оказался стукнут велосипедом, я был в общем цел и чувствовал облегчение. Я действительно просто отрубился от жары...
   ...эй, а где мои часы?
  
   Возможно, я всё-таки свихнулся. Ладно, часы мог просто потерять при падении, но панель статуса послушно появилась, стоило мне произнести командные слова... Дурдом. Определённо.
   Кстати, рубашка открывала возможность "Жизнь в числах", а штаны - "Панель навыков".
  
   Прошло несколько дней. По здравому размышлению я решил никому ничего не рассказывать о безумном инциденте, и выяснил, что панель никто кроме меня не видит. Ожидаемо, если это глюки...
   Я продолжал работать курьером в дядиной пекарне и развозить заказы по городу на своём велосипеде. На его горячую выпечку хороший спрос, и гонять приходится много - скоро уже велосипед нужно будет чинить. Колесо вилять начало, шины стёрлись... Я решил, что завтра поговорю об этом. Или даже сейчас, как раз возвращаюсь с доставки...
   Мысленно кивнув, я поднажал, и тут из-за угла вылетел футбольный мяч, а за ним следом - пацанёнок лет восьми. Чуть не прямо под колёса...
   Я попытался вывернуть в сторону; колесо повело, и...
   ...я упал.
   Подо мной снова была чернота; велосипеда рядом не было. Приехали...
  
   В этот раз пейзаж был не таким пустым. Сверху висела целая куча скелетов зданий; настоящий город.
   Первой мыслью было произнести "Выход" - в прошлый раз сработало - но... Не-е. Блин, это же Настоящее Приключение! Пусть и несколько абсурдное, но... Интересно же.
   Сейчас, во второй раз, вооружённый опытом, я уже не был так растерян и напуган. Вот если будет опасно, тогда и попробую произнести "Выход"... Да и вообще, где два раза, там и третий, так что лучше подготовиться к возможному. В следующий раз могу оказаться в менее безопасном месте.
   В общем, я решил пройтись и осмотреться в надежде что-то найти и понять.
  
   Пусто, никого и ничего. Я уже подумывал о том, чтобы бросить эти бесполезные блуждания и попытаться вернуться в нормальный мир, когда, как и в прошлый раз, послышался какой-то звук.
   Однако сейчас это были не шаги; скорее, цоканье, похожее на постукивание ногтями по столу. Я сжал кулаки, поворачиваясь к источнику звука...
   ...и отдёрнулся. Фуу, гадость какая! Ко мне приближался таракан. Проблема в том, что эта тварь была не меньше полуметра в длину, если без усов. Ну, Артём, соберись... Не стоит давать ему взлететь.
   Я бросился навстречу. Насекомое начало расправлять крылья, но я уже был близко; нога опускается... Таракан отскочил в сторону.
   Топтоптоптоптоп!
   - Это был более сильный противник... - пробормотал я вслух. - Но победа всё же моя!
   Я гордо поднял голову, поставив ногу на труп поверженного врага и усмехнулся.
   Раздавленный тараканий труп, из которого вытекала зеленоватая жидкость - фе, гадость какая - начал рассеиваться, превращаясь в золотые искры. Затем они окутали меня... а вот и панелька.
   "Вы достигли точки насыщения. Доступно повышение ранга возможности "Проверка статуса". Хотите изучить?"
   Умм... Да?
   "Потерян предмет "Обычные наручные электронные часы "Электроника"". Мои новые часы, купленные на замену старым, исчезли. Надеюсь, оно того стоило...
   "Вы достигли точки насыщения. Доступна возможность "Журнал заданий". Хотите изучить?" - гласила новая панель. Если следовать логике, нажав "Да" я останусь без ботинок... Сложный выбор.
   Впрочем, ботинки всё равно уже старые, к тому же... Я брезгливо дернул ногой. Налипшие на обувь тараканьи внутренности не исчезли, и носить это было неприятно.
  
   Я лежал на кровати, уставившись в потолок. Последние несколько дней оказались оч-чень интересными...
   "Выход" сработал, однако я оказался на потерявшем управление велосипеде в тот самый момент, как угодил в эту... пустоту. Естественно, в такой ситуации было сложно не пострадать... По крайней мере, я не врезался в пацанёнка. Да и потерю обуви удалось списать перед дядей на эту аварию - порвались, выбросил. В плюсе ещё и то, что я получил два дня выходных, в минусе - то, что это действительно было больно. Хоть без переломов обошлось...
   Впрочем, боль преходяща, а вот итоги этого приключения остались со мной. И итоги эти были... Интересными, я бы сказал.
   Начать с того, что когда дядя сказал "Ладно, возвращайся домой и отдохни" - это появилось в "Журнале заданий". И по итогам выполнения этого "задания" счётчики "насыщения" в панели статуса увеличились на единичку. Или я продолжаю сходить с ума, или эта хрень работает и в реальности... Надеюсь, второе.
   А ещё в панели статуса появилась новая иконка, которая переключала панель в режим "Характеристики персонажа (базовые)". В настоящий момент там было:
   "Имя: Артём Щеглов.
   Класс: Снаряжемант
   HP: ?
  
   Сила: 10
   Ловкость: 11
   Проворство: 11
   Конституция: 10
  
   Воля: 10
   Разум: 11
   Интуиция: 8
   Дух: 15
  
   Удача: 8"
   - Могли бы и подсказки добавить... - пробормотал я, убедившись, что описаний характеристик панель не даёт. - Я, выходит, невезучий, и с интуицией проблемы?.. Зато сила духа высокая, что бы это ни значило...
  
   Свои выходные я посвятил исследованиям и экспериментам, и выяснил несколько вещей. Начать с системы снаряжения; слотов в ней было довольно много, но меня заинтересовало то, что в одном слоте могло размещаться несколько предметов. Правда, отображался только верхний - если надеть футболку, а затем кофту, отображалась только последняя, но если её снять, в слоте появлялась футболка. "Очки насыщения" получали только "верхние" предметы... Кстати.
   - Вот, бабушка Вера, двор я подмёл - сообщил я, возвращая старушке метлу.
   - Спасибо, Тёма... А ещё говорят, молодёжь плохая пошла...
   "Задание "Подмести двор" выполнено" - сообщила выскочившая панелька. - "Получено 1 очко насыщения. Доступна возможность "Жизнь в числах". Хотите изучить?"
   В настоящий момент на мне была старая домашняя рубашка, которую не жалко; пришлось выполнить десять "заданий", чтобы наконец добраться до "точки насыщения". Заодно и другую одежду "прокачал"... С интересными результатами.
   В любом случае, я поднялся в свою квартиру и нажал "Да", а затем, натянув штаны, активировал панели статуса и навыков. Итак...
   "Имя: Артём Щеглов. Навыки/способности/заклинания:
   Класс: Снаряжемант Изучение предмета
   HP: 20 Жизнь в числах
  
   Сила: 10
   Ловкость: 11
   Проворство: 11
   Конституция: 10
  
   Воля: 10
   Разум: 11
   Интуиция: 8
   Дух: 15
  
   Удача: 8"
   Я ткнул пальцем в иконку нового навыка, изображающую фигурку человека с полоской здоровья над головой. Описания навыков тут присутствовали... Хотя это был лишь второй.
   "Жизнь в числах, пассивный навык, ранг: недоступно, бонус: 0. Позволяет цифровое отображение текущей дистанции, отделяющей персонажа от смерти. Позволяет преобразовывать ранения и травмы в потерю хитпоинтов. Позволяет полную регенерацию хитпоинтов после восьми часов сна. Позволяет восстановление хитпоинтов предметами".
   - Н-да, хиты есть, осталось надыбать ману... - пробормотал я.
   Самое интересное, что это было не просто словами, а конкретным планом. Полученный из солнечных очков навык "Изучение предмета" позволял узнавать, что даёт тот или иной предмет, без надевания его на себя, так что я изучил всё, что было в доме - и не только - и сейчас на мне были парочка предметов, которые с одной стороны не жалко, а с другой - бонусы в них не только интересны, но и могут помочь определиться, свихнулся ли я или всё это на самом деле. В общем, ещё пять очков, и можно будет определиться... Надеюсь.
  
   Облом. "Задания" кончились... К сожалению, сам себе я их назначать не мог, а родителей не будет дома до осени. Бегать, опрашивая всех "А кому помочь?" как-то глупо, так что - подожду до завтра...
  
   Как я и ожидал, мои доставочные рейсы тоже засчитались заданиями, так что...
   "Вы достигли точки насыщения. Доступна возможность "Мана в числах". Хотите изучить?"
   "Вы достигли точки насыщения. Доступно заклинание "Светлячок". Хотите изучить?"
   Та-дам! Кольца жалко, а вот фонарик мне всё равно уже больше не понадобится. Заклинание работало... И больше того - когда я подсветил им, делая вид, что сжимаю в руке фонарик, дядя Миша тоже видел свет - так что, похоже, я всё-таки не схожу с ума. Это мир свихнулся...
   "Светлячок, заклинание, ранг: 1. Расход маны: ничтожный. Срок действия: 5 минут. Командные слова: сияй, светлячок. Описание: Это простейшее заклинание создаёт тусклый шарик света на ладони пользователя. Для действия необходим контакт с телом пользователя" - гласило описание заклинания. Действие соответствовало описанию - на моей правой ладони появлялся светящийся сине-белым светом, таким же, какой был в исчезнувшем фонарике, шарик, который можно было двигать руками; он слегка прилипал к любой части моего тела, но стоило перестать его касаться хотя бы одеждой, как он угасал.
   Впрочем, главное другое: МАГИЯ!
   Если кто-то скажет, что никогда не хотел быть магом... Ну, я не поверю. Все когда-то хотели... Кто-то со временем эту мечту теряет ввиду очевидной невозможности, кто-то страдает фигнёй с оккультизмом, кто-то страдает ещё большей фигнёй, доверяясь шарлатанам... А я попал в четвёртую категорию.
   Я широко ухмыльнулся. Пришло время заниматься моим любимым делом - собирать навыки!
  
   Хотя дядя платил мне немного, кое-какие деньги у меня были. Вообще-то я копил на приставку, но... Она может и подождать. Тут поинтереснее дела наклёвываются...
   В общем, я прошёлся по магазинам, изучая всё подряд и записывая интересные варианты. Заодно подтвердилось то, что я уже выяснил дома: способности в разных предметах зачастую были одинаковыми, вдобавок, например, большинство рубашек, даже совсем разных на вид, "Изучение предмета" называло "Обычная рубашка".
   А ещё было досадно, что при изучении предмета было видно название способности, которую он открывает, но не было её описания. Догадывайся по названию...
   Впрочем, большинство способностей были более-менее очевидны... И столь же малополезны. Взять, к примеру "Рытьё" в лопате. Или "Уборка" в венике... Вообще, зачастую способности были связаны с функцией предмета, но не всегда - к примеру, "ковбойская" шляпа давала "самоконтроль", что бы он ни делал.
   Я остановился перед детским отделом, изучая висящий на стене набор масок. Хмм... В отличие от большей части одежды, их "Изучение" показывало как разные предметы.
   "Маска Пирата. Насыщение - 0/30, открывает возможность "Добыча!"".
   "Маска Кота. Насыщение - 0/25, открывает навык "Обаяние"".
   "Маска Монстра. Насыщение - 0/25, открывает заклинание "Страх"".
   Учитывая, что стоили они всего ничего - обычный раскрашенный картон - я купил все три, плюс домашние шлёпанцы (повышение ранга всё той же возможности "Журнал заданий", но уже 0/20), матерчатые перчатки (некая непонятная способность "Сосуд Эссенции" с лимитом аж 80, но что-то в слот всё равно нужно ставить, чтобы очки не пропадали...), зажигалку (Заклинание "Воспламенение") и брелок с каким-то странным существом и навыком "Изучение существа" на 0/20.
   А затем я увидел гантелю. Обыкновенную гантелю, но вот "Изучение" сообщало кое-что интересное: "Бонус: Сила +1". Правда, "Насыщение - 0/75", пока семь с половиной десятков "заданий" выполнишь, и без всякой магии прокачаешь что-то, не силу, так выносливость...
   Вообще-то после того, как я получил эту непонятную "Жизнь в числах" рубашки тоже давали "Бонус: HP +1", но одно дело хитпоинты, которые непонятно как работают, и проверять не хочется, и совсем другое - нормальная, понятная Сила. Не та, которая джедаев... Хотя, как знать.
   В любом случае, с прокачкой статов успеется - у меня впереди новое заклинание и новые способности...
  
   Пришла беда, откуда не ждали...
   Ну, не беда, конечно, но неприятная проблема. Я не знал, как "прокачать" маски. Всё время носить как-то глупо, да и видно в них плохо, а поскольку основные мои "задания" пошли от дяди, который этого не одобрит, и вовсе... А если маску сдвинуть набок, она не считается снаряжённой. Н-да, проблемка.
   Хотя... Есть одна идейка.
  
   - Тёть Маша, вам помочь? - осведомился я у соседки, тащившей пару тяжёлых сумок.
   - Артём? - удивилась она, вглядываясь в меня. - Ты чего это?
   - Решил устроить неделю добрых дел - отозвался я. - А в маске - потому что анонимных.
   - Что-то не очень анонимно получается - заметила она. Я пожал плечами.
   - Надо же с чего-то начинать...
   - Ну, помоги... - хмыкнула женщина. Я кивнул и подхватил сумки.
   Люди у нас сейчас подозрительны, даже к соседям, которых давно знают, так что моей активности нужно подвести какое-то обоснование - пусть нелепое, но которое можно понять. Тем более, я молодой, мне можно и чудить... Не во вред же.
   - И если понадобится какая-то помощь - обращайтесь - сообщил я, с облегчением возвращая сумки у двери квартиры. - В меру моих возможностей...
  
   "Изучение существа, пассивная/активная способность, ранг 1. Пассивно: позволяет видеть имена, шкалы здоровья, и статус враждебности существ. Активно: сообщает базовую информацию о существе".
   После получения этой способности уровень безумия резко вырос: я начал видеть над головами людей красные полоски здоровья и имена с фамилиями. Отчества почему-то видны не были... видимо, получается слишком длинно. Ха-ха.
   Вообще-то играть с этой абилкой было довольно интересно, хотя даже при активном использовании информации она выдавала немного - то же самое, что было в моём окне статуса. Разве что имя и "класс", в котором у большинства людей значилась профессия... Я решил, что нужно будет купить ещё один такой брелок - подозреваю, что с повышением ранга станет интереснее. Пока что эту информацию мало для чего можно использовать...
   Кстати, абилка работала даже через телевизор, но не с фотографиями. Видимо, цель должна двигаться?..
   Да, и ещё я обратил внимание, что у животных было просто название, вроде "Голубь", но над собаками, к примеру, были видны клички.
  
   Я продолжал работать... И работать. Выполнять все эти "задания", которые понемногу начали подбрасывать соседи, было утомительно, но я вошёл в азарт; я и в играх-то люблю собирать абилки, а уж в реале... Всё это окупится.
   Когда это было неудобно, маску я снимал, но всегда надевал перед "выполнением", чтобы прокачивать её; и, наконец, маска кота "достигла насыщения".
   "Обаяние. Пассивная способность, ранг 1. Немного повышает ваши привлекательность, способности к убеждению, дипломатии, и сглаживанию конфликтов, а так же получаемые за задания награды. Но не обольщайтесь, пока что ваше обаяние невелико".
   Хмм. Интересно, как это действует - влияет на моё поведение или только на окружающих?.. В любом случае, это определённо пригодится в жизни. А ещё - повышает награды?.. Пока что я за все "задания" получал строго по единице... ну, пусть будет экспы. Не думаю, что с первым рангом способности это изменится, но проверю...
   Найти бы заданий, за которые больше дают... Ну да капля камень точит.
  
   Тело, ноги, стопы, голова, руки, два кольца, амулет, и слот за спиной, плюс два предмета в руках. В целом, типовой набор слотов снаряжения, только что пояса нет. Самые интересные слоты - то, что в руках; размещать в них можно любые предметы, но прокачиваются только некоторые, для которых этот слот ключевой. Он при этом зелёную каёмочку получает... Вообще, этой системе явно не хватает мануала. Хотя, может, и он с каким-нибудь предметом откроется... Или даже справка "Жизнь: полное прохождение".
   Я улыбнулся, подметая двор. Кстати, после третьего дня за некоторые "задания" стало выскакивать сообщение "Повышена репутация у фракции: жители дома N32, репутация +1". Думаю, и социальная панелька должна быть... Просто пока что недоступна.
   - Я закончил, бабушка Вера - сообщил я. Старушка кивнула.
   - Спасибо. Может, и в магазин заодно сбегаешь?
   - Можно. Я всё равно туда собирался... Вам что купить?
  
   Так, хлеб, молоко, на себя и на Веронику Антоновну... И сыра с маслом ещё. Всё, вроде...
   "Задание "Купить продукты" выполнено. Достигнута точка насыщения"...
   Хмм?.. Что это у меня прокачалось, ничего же не должно было? Отойдя в сторонку, я открыл панель персонажа.
   Ага... Понятно. Моя верная авоська, которую я просто не подумал проверить. И способность - "инвентарь"... Любопытственно.
  
   Ранг один, четыре слота. В игре это было бы издевательски мало, но в реале... Предметы, которыми я прикасался к панели инвентаря, втягивались в неё, превращаясь в иконки. Блин, вот это уже действительно магия, куда там мои фокусы со светом и огнём... Для контрабанды или воровства вообще... Боюсь, у меня появился соблазн.
  
   Мне нужно найти новый метод прокачки. По единичке экспы за задание - очень уж долго... Особенно с учётом того, что каждый следующий ранг способностей требует всё больше. А ещё денег не помешало бы, сейчас они ограничивают меня ещё больше. Блин, моя жизнь определённо стала сложнее... Но интереснее.
  
   Я катил на велосипеде, перебирая в уме разнообразные варианты, как заработать денег и экспы. За манекен и таракана, помнится, я получил по пять единиц, но я не только не знаю, как попасть в эту пустоту, но и это опасно - пока что мне везло, но могло, наверное, попасться и что-то опасное. Кстати, нужно будет положить в инвентарь хоть какое-то оружие, на всякий пожарный...
   Я, к слову, смог изучить два заклинания, но они оба годились только для отвлечения внимания: одно всего лишь создавало громкий хлопок вроде небольшого взрыва неподалёку, а другое позволяло бросить на небольшое расстояние сноп жгучих, но не опасных искр. Ну, если столкнусь с каким-нибудь монстром, можно будет бросить в глаза... Семь раз.
   Угу, я взял два бонуса к мане. Их давали практически любые кольца, даже самоделки из нескольких медных проволок, так что оба слота у меня постоянно были заняты. Однако, как я и предполагал, каждый следующий бонус стоил немного дороже в экспе, что возвращает к методу её набора... Есть, конечно, вариант попробовать рассказать кому-то о моей ситуации, и пусть придумывают мне простые и короткие задания... но я бы предпочёл этого не делать. Прежде чем кому-то рассказывать, лучше подготовиться и убедиться, что у меня не будет из-за этого проблем...
  
   В прихожей послышался грохот. Всё-таки вешалка не выдержала... Достав из полки молоток и гвозди, я направился на выручку одежде.
   Ну, аккуратно... Я замахнулся молотком, и в этот момент за стенкой, у соседей, послышался грохот; моя рука дёрнулась, и... Ойй!
   Э?.. Не больно...
   Палец, по которому я угодил, ощущал некоторый дискомфорт, но совсем не то, чего можно было ожидать, угодив по нему молотком. ?.. Я быстро открыл панель персонажа.
   Ясно... Кажется. Один хитпоинт потерял... Эм, если меня ещё девятнадцать раз стукнуть по пальцу, я умру?..
   Я передёрнул плечами. Наверное, стоит всё же и хиты немного прокачать...
   Интересно, можно ли их так прокачать, чтобы выдерживать пули?..
  
   И снова развожу заказы. Хотя большая часть моего лета состоит из такой работы, я не завидую отдыхающим компаниям. Ну... Почти не завидую. Зато у меня магия прокачивается...
   Я вздохнул. Хотя на втором ранге "Жгучие искры" стали заметно эффективнее, оставляя ожоги в деревяшке, хотелось чего-то... Не знаю, более соответствующего представлениям о магии. Файрбола того же, или, скажем, телепорта... Н-да, клёво было бы. Или невидимость, например...
   Н-да, мечты, мечты... Я вздохнул, и тут с режущим нервы мявом мне под колёса бросилась какая-то полоумная кошка.
   "Что ж у меня удача-то такая низкая, а?.." - успел подумать я, прежде чем всё погрузилось во тьму.
   Знакомую тьму. Прокатившись кувырком по твёрдой поверхности и остановившись, я обнаружил, что как и при прошлых происшествиях, оказался в пустом мире.
   Проверка статуса... Два хита потерял. Не страшно, инвентарь...
   На этот раз я оказался здесь подготовленным. В одном из четырёх - я работал над увеличением, но требовалось много экспы - слотов у меня лежала бейсбольная бита; судя по продажам инвентаря, этот спорт у нас в стране вообще можно счесть популярным... В общем, я извлёк её, и принялся оглядываться и прислушиваться.
   Как и в прошлые разы, долго ждать не пришлось. Снова в первую очередь я услышал звук; на этот раз это были шаги с пришаркиванием, словно кто-то волочил ногу. Ну, после предыдущего я готов к любому!
  
   М-мать в-вашу... К такому я был не готов. В этот раз передо мной оказался... зомби, наверное. Самый отвратительный зомби, которого мне доводилось видеть... В кино, я имею в виду. Месиво гниющей плоти с торчащими из него деформироваными человеческими конечностями и лицами, на четырёх человеческих ногах - скорее, на трёх, одна просто волочилась - и с парой колышащихся щупалец. По крайней мере, эта пакость не пахла...
   Сглотнув, я собрал храбрость в кулак и попытался атаковать.
   - Жгучие искры!
   Из моей левой ладони в монстра ударил сноп искр; одновременно я взмахнул битой...
   ...и отлетел в сторону. Щупальце твари на взмахе ударило меня в грудь, отбросив на несколько метров; полоска хитпоинтов над моей головой резко сократилась и замигала. Данунах такую экспу...
   - Выход!
   "Возможность заблокирована" - сообщила выскочившая панелька. Ой...
   Я бросился в бегство. Прежде всего, избавиться от непосредственной угрозы, а там уже подумаю, как вернуться...
  
   Эта тварь оказалась не настолько медлительной, как хотелось бы, но я увеличивал отрыв, на ходу жуя восстанавливающий хитпоинты бутерброд из инвентаря - к счастью, "пол" здесь ровный, так что не споткнуться. В одной из ячеек у меня лежал целый пакет с едой и напитками - он ложился как один предмет, а еда в инвентаре не портилась, как я выяснил.
   В любом случае, мои хиты постепенно восстанавливались, а разрыв увеличивался, и тут позади что-то сверкнуло. Незамедлительно передо мной выскочила новая табличка.
   "Вы достигли точки насыщения"... ?
   Обернувшись, я обнаружил, что мой преследователь исчез. Кто-то его прибил, и я получил экспу?.. Что-то мне не очень хочется проверять, кто это сделал. Есть возможность, что кто-то вроде меня, только более прокачаный, но - рискованно... Нафиг так рисковать, если этот кто-то того монстрика с одной атаки прибил. Отбегу лучше подальше и потише, авось не заметит...
  
   Кажется, пронесло. Мои шаги вообще были довольно тихими... Решив, что пробежал достаточно, я остановился отдышаться и посмотреть, что нового получил.
   "Сосуд Эссенции, пассивный навык, ранг 1: позволяет запасать и хранить Эссенцию для будущего использования. Запас Эссенции: 0/100, 1 Сосуд".
   Хмм... А подробнее?..
   В панели персонажа рядом со слотами снаряжения появилась новая иконка: кубок.
   "Сосуд Эссенции пуст" - сообщила панель, когда я прикоснулся к иконке. - "Для извлечения необходимо наличие Эссенции". Кажется, знаю, что это... Если то, что я думаю, это полезно. Теперь ещё выбраться отсюда, и можно считать этот рэндом ивент удачным.
   - Выход - произнёс я. Возможно, оно просто "во время боя" не работало...
   "В данной зоне возможность заблокирована" - сообщила панель. Хмм, текст другой... "В данной зоне", значит? Похоже, придётся пробежаться ещё.
  
   Смена пейзажа произошла довольно быстро. В смысле, "пейзажа" наверху - скелеты зданий в какой-то момент исчезли, оставшись за некоей невидимой границей. На моём уровне, прочем, ничего не изменилось.
   Хотя... Видимость в этой странной тьме была не слишком хорошая, но мне показалось, что впереди что-то есть, какой-то довольно большой объект.
   Я заколебался. Опаска всё ещё оставалась, но за прошедшее время изрядно подвыветрилась, зато любопытство вновь вступило в свои права; к тому же я восстановил хиты. Хмм... Ну, наверное, можно попытаться осторожно проверить...
   Я прокрался к цели, стараясь не издавать демаскирующих звуков.
   Хмм... Объект оказался зданием, если можно так назвать небольшую хижину из веток, соломы и листьев, этакий приплюснутый купол около двух метров в высоту и метров пять в диаметре.
   - Welcome, youth. I sense your approach. Fear not, i am not enemy of your - послышалось с другой стороны хижины.
   "Привет, юноша. Я почувствовал твоё приближение. Не бойся, я тебе не враг" - перевёл я. Английский я знаю не то, чтобы хорошо, но фраза была произнесена медленно и чётко, так что сумел всё понять.
   Я принялся, держа дистанцию, обходить хижину, чтобы взглянуть на говорившего. Перед входом в хижину на деревянном стуле сидел седой загорелый старик с густой бородой; он был одет в распахнутую наполовину белую рубаху, короткие белые штаны и домашние тапочки.
   Он спокойно смотрел на меня, не двигаясь с места; глаза ярко-синие. Я открыл рот, чтобы спросить какую-нибудь глупость, но вместо этого негромко произнёс:
   - Изучение существа.
   "Имя: Пабло Суаго.
   Класс: Благой дух
   HP: 80
   MP: 60
  
   Сила: 13
   Ловкость: 12
   Проворство: 14
   Конституция: 12
  
   Воля: 20
   Разум: 16
   Интуиция: 22
   Дух: 60
  
   Удача: 14"
   "Благой дух"?.. Ну, если "благой"... Статы у него неплохие. Я бы даже сказал, очень хорошие, учитывая, что обычно они у людей не сильно отличаются от моих.
   - Hello, mister Suago - кивнул я и едва сдержал желание сделать рукалицо.
   - You know my name? - с интересом поднял бровь старик.
   - It`s my ability - вздохнул я. Полагаю, в этом месте будет более странным встретить человека без каких-либо странных способностей. - My name is Артём.
   - Ты из России? - с акцентом, но вполне понятно произнёс старик. Я удивлённо кивнул. - Я немного знаю русский, перейдём на него?
   - Это было бы неплохо - согласился я. - Ум, но, простите, вы кто?..
   - Живу я тут - усмехнулся старик. - Существую, вернее. Я бы предложил продолжить беседу в моём доме, но ты, я погляжу опасаешься, а доказать, что я не враг, не могу.
   - Думаю, вам можно довериться - отозвался я. "Благой", всё-таки...
   - Хорошо - кивнул старик и вошёл внутрь хижины.
  
   Внутреннее пространство жилища духа разительно отличалось от того, что было снаружи. Само убранство было вполне скромным - лежанка, низкий столик, пара табуретов и шкаф с книгами, что я заметил в первую очередь - но... Во-первых, внутри хижина была в несколько раз больше, чем снаружи, и делилась на несколько комнат, разделённых ширмами и занавесами. А во-вторых... Через щели в стенах внутрь просачивался приятный солнечный свет, напрочь отсутствующий снаружи, и слышалось птичье пение. Я даже не знал, что спрашивать, и только уставился на старика широко открытыми глазами.
   - Мой дом связать с материальный мир - пояснил старик сам, немного путая речь. Определённо, практики в русском языке у него в последнее время не было. - Это не так сложно.
   Он поднял со столика парящую чашку чёрного кофе и отпил немного.
   - Кофе настоящий - пояснил он. - Внуки приносят. Попробуйте, если хотите...
   - Благодарю, но не хочу - отказался я. Совсем от подозрительности отказываться я не собирался, и в голове вертелось что-то про пищу духов. - Но... Инвентарь.
   Я извлёк из инвентаря пакет с бутербродами и положил парочку на стол.
   - Угощайтесь...
   - Благодарю за разделённую пищу - с неожиданно серьёзными нотками в голосе кивнул старик. Я всё-таки что-то не так сделал?.. - Я вижу, ты новичок на Изнанке, Артём, и постараюсь тебе помочь...
  
   Прежде всего старик объяснил мне, что у него есть причина помогать проходящим в зоне его досягаемости путникам. По его словам, его существование и силы в этом мире, который он называл Изнанкой, поддерживаются памятью и эмоциями. Попросту говоря, чем больше народу ему благодарны, тем лучше ему живётся. В общем-то, отрицательные эмоции тоже подойдут, тем более что они обычно сильнее, но положительные приводят новых "клиентов". Он оказался из рода кубинских колдунов-шаманов, и основным "поставщиком благодарности" оставались наведывающиеся за советом и помощью сыновья и внуки, но отказываться от других источников "прибыли" старик не собирался, тем более, что это от него многого и не требовало - пара слов совета, предупреждение, и редкий путник идёт дальше с благодарностью в сердце. Определённо, дав ему еду, я с его точки зрения установил некое духовное родство... К сожалению, всё, что было связано с его профессией при жизни оставалось для меня расплывчатым и непонятным.
   Панельки, по крайней мере, не выскакивали.
   В любом случае, возвращаясь к тому, что важно для меня. По словам Суаго, этот мир - мир духов, причём старик явно воспринимал его несколько иначе, чем я, и утверждал, что это нормально. По его словам, существуют два типа тех, кто способны проникать на "изнанку"; одарённые и обученные. Первые обычно проваливаются сюда неподконтрольно, и либо осваивают свой дар, либо пропадают; а вторые - вроде его семьи, передают некие мистические секреты, позволяющие различные формы взаимодействия с этим странным миром и использования его сил. Когда я спросил "маги, что ли?", старик пожевал губы и неохотно согласился, что да, можно и так назвать.
   Определённо, Изнанка разделена на зоны, или секторы, являющиеся некоей тенью реального мира; большая их часть пустые, как те, что я видел, но некоторые выглядят почти как реальный мир.
   А ещё зоны перетасовываются. Время от времени все зоны, в которых на этот момент нет какого-то разумного существа, меняют местоположение относительно остальных. В итоге путешественникам по Изнанке приходится осваивать особые методы навигации.
   Со временем тут тоже творились разные странности, но по этому поводу старик просто пожал плечами и посоветовал воспринимать Изнанку такой, какая она есть.
  
   В конечном итоге я покинул его хижину, обогащённый некоторым запасом знаний, включающим емейл одного из его внуков, и амулетом. Вернее, двумя амулетами из кофейных зёрен. По идее, они должны были помочь мне найти путь в его хижину, но я, изучив подарок и обнаружив, что он даёт заклинание призыва малого духа, признался, что хотел бы использовать его для своей способности. Я немного рассказал шаману про свою возможность превращать предметы в заклинания... Он признал, что слышал о подобном разве что в легендах, в жизни не встречал, но при жизни вообще мало контактировал с другими Одарёнными или Ведающими. Посоветовал опять же побеседовать с его внуком, но предостерёг оставаться осторожным.
   В любом случае, я покинул его с благодарностью и парой амулетов. Выхожу из уютной хижины во тьму Изнанки...
   - Выход.
   Ой... Я и забыл, в какой ситуации угодил на Изнанку...
  
   В отличие от случая с молотком, это было больно. Впрочем, травм я всё-таки не получил; обошлось потерей хитов и быстро исчезнувшей болью, а так же слегка помятым велосипедом. Наверное, стоит поискать что-то, повышающее удачу... И какое-нибудь заклинание для починки предметов не повредило бы.
  
   Я задумчиво изучал прозрачный кубок, в котором плескалась сияющая золотом жидкость. Как я и предположил, выполненные задания не только "насыщали" снаряжение, но и наполняли эту чашу... И я могу переливать её содержимое в предметы. В итоге мне не обязательно носить на себе всякую хрень, чтобы прокачивать её... Приятный бонус.
  
   "Привет от Пабло Суаго с Изнанки" - написал я в теме письма. Поразмыслив, я решил, что смысла затягивать с этим нет - хотя старый шаман и советовал быть осторожнее с его внуком, он утверждал, что тот сможет мне помочь. А через интернет с другого конца света повредить всё равно не сможет... наверное.
   Старик предупреждал меня, что ответ может быть не сразу, возможно, придётся ждать до недели, так что отправив письмо я продолжил свои обычные дела.
  
   Есть, второй ранг "Изучения существа". Эта способность мне уже пригодилась... Посмотрим, изменилось ли что-то в описании.
   "Изучение существа, активный/пассивный навык, ранг: 2. Пассивно: позволяет видеть имя, шкалу HP, примерную силу существа, титул и баффы/дебаффы. Активно: позволяет узнавать более подробную информацию об изучаемом существе". Хмм... Титул и баффы.
   У большинства людей, как я быстро убедился, их не было, хотя у одной соседки под именем появилось "Разносчица сплетен", а у проходившего мимо незнакомого мужичка было "Мастер золотые руки". У меня самого титула тоже не было.
   Информация при активном использовании тоже стала более подробной; помимо титула, появились два новых пункта, "раса", в котором у всех изученных стояло "Человек, европеоид" и "Социальный статус", в котором был он самый. "Рабочий", "домохозяйка", "ученик школы", "студент", "безработный"... "Президент РФ". Это у него, к слову, и в титуле было.
   Поездив по городу, я убедился, что титулы - штука достаточно редкая, но всё же попадаются. Вон, к примеру, "Примерный семьянин", или "Образцовый ученик", или даже "Вожак Стаи"... Э, "Вожак Стаи"?..
   - Изучение существа - тихо произнёс я, глядя на высокого полного мужчину, сидящего на скамье, обмахиваясь газеткой.
   Имя: Гастон Рыков.
   Класс: Охотник
   Титул: Вожак Стаи
   Раса: Оборотень
   ?..
   Я замер. Мужчина встал и направился ко мне; я попятился и заозирался. Народу вокруг порядочно, вряд ли он что-то предпримет, даже если что-то заметил...
   ...он прошёл мимо. Я облегчённо выдохнул.
   Мужчина - оборотень - остановился, втянул воздух и обернулся, взглянув на меня; я замер. Он хмыкнул, пожал плечами, и продолжил движение.
  
   Я снова смог дышать, только когда он отошёл достаточно. Вот уж, блин, сюрпризы продолжаются... Хотя можно было заподозрить что-то подобное сразу, как увидел пункт "Раса".
  
   Хотя раса была видна только при активном использовании Изучения, ориентируясь на имена я смог найти ещё одного нечеловека... Кажется. "Раса: Гость, Гареф". По крайней мере, в этот раз я себя не выдал - не только из-за того, что уже был готов, но и из-за того, что понятия не имею, что это за "Гареф". И почему "Гость"... или это омоним?
  
   Когда я вернулся домой, ответ от внука шамана уже был на моём почтовом ящике. Быстрее, чем я ожидал...
   Письмо было на английском; Джозеф Суаго извинялся за незнание русского и сообщал, что готов помочь мне и ответить на вопросы по просьбе родственника, и рекомендовал поиграть в некую онлайн-игру.
   В первый момент я даже растерялся - при чём тут это? Однако чуть дальше ситуация стала проясняться. Он рекомендовал вступить в его клан под названием "Изнанка", "у нас новичкам помогают". Или это какой-то слишком сложный для меня код, или он просто хочет использовать игру как метод связи... Хе, в MMORPG разговор о магии будет выглядеть совершенно естественно.
   В общем, я принялся качать клиент игры.
   Проверил на всякий случай антивирусом - не то, чтобы я хранил у себя на компе важную информацию, записи по своим способностям веду на бумаге, но всё же. Вроде чисто, хотя если дело идёт всерьёз, вряд ли типовой антивирус что-то обнаружит... Паранойя, конечно, но лучше перебдеть, чем недобдеть. Я слишком мало знаю, так что, может, с точки зрения наших магов я наоборот, выгляжу наивным неосторожным юнцом... Даже скорее всего.
   Вообще-то до самой игры мне большого дела не было, но её уровень соответствовал размеру клиента. Графика, устаревшая годы назад, никаких изюминок... Разве что чат - он отсутствовал. Вернее, он действовал только между персонажами в одной локации, а для связи на расстоянии использовались отделения почты и специальные предметы. Всё это, понятное дело, игроков не притягивало; я вообще заметил в городе только неписей, компьютерных персонажей.
   В любом случае, я играть и не собирался... Как советовал Суаго, я, наскоро создав персонажа и самую малость побродив по стартовому городу, направился в гильд-холл - здание, под крышей которого были объединено большинство "социальных сервисов" для персонажей, включая ту самую почту. Даже игровой форум был доступен только через неё, и именно он был мне нужен. Так, кланы... Их тут совсем немного зарегистрировано. Форма заявления на вступление...
   Часть пунктов выглядели нормально - класс персонажа, уровень, стаж игры, кто рекомендовал - хотя сама система вступления в клан была, мягко говоря, странновата; а вот другие пункты... "Что у вас ассоциируется с названием нашего клана". Подобных вопросов, наверняка нацеленных на выявление тех, кто знает о Изнанке, было несколько.
   В любом случае, я заполнил заявление, и, отправив его, отправился на кухню ужинать.
  
   Когда я вернулся, иконка входящего сообщения мигала оранжевым, так что я поспешил открыть его - и обнаружил, что оно пришло практически сразу, как я отошёл от компьютера. Угу, "поздравляем, вы приняты и получаете доступ к клановому чату". Вместе с письмом был и специальный предмет - кристалл связи, а так же ник "координатора" клана.
   С коим я незамедлительно и связался. Ну, почти незамедлительно... Сперва обдумал вопрос. Да ещё и перевести его на английский, я в нём всё-таки не слишком силён...
   "Уважаемый Black GoOd, что вы можете порекомендовать новичку?"
  
   Первым же советом было не высовываться, если не уверен в своей силе, и стараться не лезть в дела магов.
   По итогам беседы координатор дал мне доступ к "клановой доске заданий"; на деле, биржа труда для низкоуровневых магов по всему свету. По словам координатора, это и было главной функцией этой игры - возможность анонимно сводить магов и их работодателей по всему миру. Собственно, эта игра - всего лишь один из способов доступа к этой доске объявлений, созданной ради общего удобства.
   Координатор не отрицал, что риск при её использовании присутствует, но не больше, чем с обычными объявлениями в интернете. Там тоже можно нарваться на мошенников с исходом вплоть до летального... Слабого неаффилированого мага, по его словам, могут попытаться похитить, например, чтобы использовать для какого-то ритуала, но подобные инциденты никому не нравятся, так что с ними борются; на доске объявление есть система оповещения о выполненной работе, если оповещения нет, случай проверяют. Black GoOd упоминал и о том, что существуют платные доски объявлений с гарантиями безопасности, и ещё какие-то услуги, но они для более узкого круга лиц, а новичкам оставалось довольствоваться тем, что есть.
   В любом случае, я просмотрел объявления с территории России. В некоторых местонахождение разместившего не указывалось, ограничиваясь страной, но многие указывали город - Москва, в основном, что не удивительно. Впрочем, из столицы шёл в основном спрос; предложение было рассредоточено по территории всей страны. Н-ды, "изгнание злых духов", "ритуал на удачу", "продажа приворотных зелий, возможен мелкий опт", "продам подержанного голема-телохранителя"... Я даже головой потряс. Блин, с каких пор я живу в фэнтезийном мире?..
   "Начинающий маг ищет ученичества", гмм... Судя по дате - три года лежит. Похоже, этот подход не работает.
  
   Вскоре я нашёл "Наставление новичка", скверно переведённое на русский язык, и типовую форму объявления начинающего работоискателя. Там опять же честно указывалось, что чем больше сведений о себе вы пишете, тем выше риск, но и шансы найма; с другой стороны, временами клиентам больше нужны некие странные, узкоспециализированые способности, которые нельзя заменить немагическим аналогом, чем "обычная" магия, так что их, какими бы бесполезными они не казались, рекомендовалось указывать. Особенно если вы не блистаете в обычной магии...
   Ну, у меня есть кое-что, да... Причём не думаю, что разглашение этой способности может быть опасно.
   "Могу узнавать имена, взглянув на людей или их видеозаписи" - написал я в "особые способности". Подумав, добавил: - "При более подробном изучении могу получать более подробную информацию, как то - примерный род занятий, краткую характеристику одной фразой и расу". Создав новый почтовый ящик, в контактной информации указал его; подумав, указал и город проживания.
   Решив, что пока всё, я вышел из игры. Посмотрим, даст ли это что-то...
  
   По словам Black GoOd-а, магов в мире что-то около одного на тридцать тысяч. Вернее, не совсем так; на сто тысяч человек приходится примерно два Ведающих и один Одарённый, причём он подчеркнул, что словом "маги" пользуется просто для удобства, далеко не всегда их действительно можно так назвать. В любом случае, Ведающие изначально части кланов, а Одарённые, как люди, получающие способности зачастую случайным образом, сами по себе, но те, кто имеют такую возможность, стараются прибирать их к рукам. Обычно по хорошему, поскольку бывает опасно ссориться с магом, обладающим неизвестными способностями, но в случае, если миром поладить не удалось, могут и убрать. Магия вообще позволяет много способов безнаказанно нарушать законы...
   Далеко не все маги могут проходить на Изнанку. Одарённые - все, а вот среди Ведающих, или попросту ведьм, меньшинство, и то со сложностями. Что такое Изнанка координатор или не знал, или не хотел говорить, но сообщил, что по этому поводу есть разные гипотезы, в зависимости от практикуемой школы. В целом, магов слишком мало, чтобы они активно конфликтовали, но это в среднем по миру; в "хлебных местах" вроде столиц государств тайная жизнь и тайные войны кипели. Как сказал Black GoOd, "с альянсами кланов и рейдами во имя рейтов и редкого лута". Правда, по его словам, есть и старый договор - "пока политики не лезут к магам, маги не лезут в политику".
   В целом, он посоветовал обращаться по мере появления вопросов, что я и был намерен делать... а пока что - прокачка.
  
   Всё время покупать одежду, пусть даже дешёвую, мне не хотелось, но я подозревал, что повысить хотя бы немного базовые возможности может быть полезно, - и хиты определённо пригодятся - так что нашёл компромисс. Швейная иголка за пять единиц экспы - вернее, "эссенции" - открыла навык "шитьё", а материалы стоят дешевле, чем готовая одежда. Буду магом-крафтером, хе...
   Шлёпанцы, рубаха, полотняные штаны, и шляпа с полями, от солнца. Результатом моих усилий стали повышение до второго ранга Журнала заданий и Панели навыков... и это действительно оказалось любопытно. В журнале заданий добавилось "показывает награду/штраф за выполнение/провал задания" и "показывает маркеры над квестодателями", а в панели навыков появилось описание, что даёт навык на следующем ранге.
   Ну, и я немного поднял хиты, а так же получил из шляпы новое заклинание. "Тьма, ранг 1, расход маны 1, длительность: 30 секунд. Окутывает цель непроницаемой для обычного взгляда тьмой, временно ослепляя её, но повышая защиту от света".
  
   Однако, "Сосуд Эссенции" - на диво полезная абилка... Не только дополнительное очко эссенции за каждое задание, но ещё и нет нужды выглядеть по дурацки. "Владение дубинками" стоило всего пять очков, а пригодиться может, так что я потратил немного на обычную палку, и вот...
   "Владение дубинками, пассивный навык, ранг 1/00%. Повышает эффективность при использовании различных видов дубин, палиц и посохов. Внимание: это тренируемый навык".
   Действительно, когда я на пробу побил палкой, определённо лежащей в моих руках существенно удобнее, чем раньше, по дереву - оно всё равно было сухое - навык изменился на "1/11%". На это тоже нужно будет уделить время... к сожалению, его маловато.
   По крайней мере, я почти не тратил его впустую. Я вступил на Путь Мага, ведущий к Могуществу, и мои действия продвигают в этом направлении...
   ...В настоящий момент таковым действием было шитьё. В конце концов, почему все ритуалы, ведущие к могуществу, должны быть одинаковыми? Все эти кровавые жертвы и тому подобное... вполне можно обойтись и чем-то менее грязным.
   В общем, я экспериментировал с шитьём, пытаясь создать что-то с каким-нибудь новым навыком. У меня уже получились "Шорты с вышивкой" с навыком "Бег", так что я был настроен оптимистично, но, пожалуй, на сегодня хватит.
   Я отложил законченые штаны на стол, закрыл коробку со швейными принадлежностями, и решил напоследок ещё проверить почтовые ящики перед сном.
   Опа... Мне пришло письмо по поводу работы.
  
   Потенциальный работодатель предлагал встретиться у меня в городе в ближайшее время, чем быстрее, тем лучше; в идеале - уже завтра. Ну...
   "Хорошо, в центре города, на площади. Но как вас узнать?"
   Ответ пришёл меньше чем через минуту.
   "Мы сами вас найдём, просто будьте на месте".
  
   Не стану скрывать, было немного страшновато. Даже то, что кругом полно народа, не слишком успокаивало - я не знаю возможностей тех, кто со мной связались. Но если я хочу чего-то добиться, без риска не обойтись...
   - Здравствуйте, Квиппер - неожиданно послышался сзади женский голос. Я резко обернулся - "Квиппер", вернее "Quipper", "Equipper" без первой Е, было моим ником в той псевдоигре и на доске объявлений.
   Передо мной стояла... ну, девушка как девушка, лет двадцати на вид. Длинноволосая блондинка с бледно-серыми глазами, в деловом костюме.
   Одна неувязка: имя над её головой гласило "Антон Пехов". И титул "Притворщик".
   - Изучение существа - практически одними губами произнёс я. И какой у нас класс? А класс у нас "Мастер маскировки"... И соцстатус "Доверенное лицо".
   - Здравствуйте - отозвался я.
   - Прежде всего, я бы хотела проверить - произнес(ла) "девушка". - Как меня зовут?
   - Антон Пехов - сообщил я. - И у вас действительно очень хорошая маскировка.
   - А отчество? - хмыкнул он. Я заглянул в панель активного изучения.
   - Альбертович.
   - Интересно... - пробормотал он. - В любом случае, это подтверждает ваши способности, полагаю. Предлагаю отправиться к моему шефу. Если вы его устроите, то заключим контракт, если нет - мы заплатим десять тысяч рублей за беспокойство и расстанемся.
   Это напрягает ещё больше, но раз уж сделал первый шаг...
   И, между прочим, за эту проверку я получил целых три единицы Эссенции.
  
   У Пехова была машина неподалёку, и вскоре мы уже неслись по шоссе. Мастер маскировки предупредил меня, что дорога займёт часа два, и больше мы не общались; к счастью, в машине нашлось несколько книг, определённо подготовленных, чтобы пассажир не скучал. Я начал склоняться к мнению, что эта история закончится хорошо - иначе зачем заботиться о моём комфорте?
   Разве что хотят, чтобы я расслабился и стал более уязвимым...
  
   Меня привезли в этакую загородную усадьбу богача, где сперва заставили подождать минут десять в пустой комнате, а потом ко мне вышел седой дедок в хорошем костюме, но с нечёсаными волосами и бородой. Не то, чтобы они были плохом состоянии, но на фоне аккуратного костюма без морщинок несколько диссонировало...
   А ещё у него в руке была трость с металлическим, вроде бы серебряным, набалдашником, в которой был скрыт навык "Контроль маны". "Артём Егорович Щука, класс: маг, соцстатус: аффилированый маг". И маны под сотню...
   - Здравствуйте - кивнул я, с любопытством рассматривая первого увиденного вживую мага. Он кивнул.
   - Здравствуй. Значит, видишь имена?..
   Теперь кивнул я.
   - Артём Егорович Щука.
   - Интересная способность... И по изображению тоже можешь определять?
   - Только видео, по фотографиям не могу - отозвался я.
   - Хорошо, проверим меру твоих возможностей.
   В комнату вошёл парень с ноутбуком. Поставил его на стол, включил, и на экране появилась пустая комната.
   - Всё просто - сообщил старик, протягивая мне лист бумаги и карандаш. - В комнату будут заходить люди, а ты записывай номер и имя.
   - Имя-фамилия достаточно или полностью? - уточнил я.
   - Имя-фамилия - кивнул старый маг. Хорошо, можно не пользоваться активным... Старик явно пытается понять, как я это делаю, так что лучше давать как можно меньше информации.
  
   Судя потому, что имена несколько раз повторялись, они явно пытались выяснить, насколько хорошо я могу узнавать имена под маскировкой. В какой-то момент старик вышел, и через некоторое время вместо имени я увидел над головой очередного вошедшего в комнату "??? (скрыто)"... однако активное изучение имя всё же выявило.
   Последним было имя, парившее над пустотой. Блин, я тоже хочу себе заклинание невидимости... Немного поколебавшись, я записал и имя невидимки. К слову, у него единственного был титул, "Хамелеон".
   Старик вернулся; забрав бумажку, он в первую очередь вгляделся в последние строчки - явно проверяя, смог ли пересилить мою способность - и нахмурился; кажется, даже немного побледнел. Хмм, такой серьёзный удар по профессиональным способностям?.. Это плохо, я не хочу ссориться...
   - Константин "Хамелеон", ты видел его в комнате? - спросил он. Я кивнул, нахмурившись; похоже, что-то пошло не так. Старик потянул себя за бороду, скривился, а затем довольно болезненно схватил меня за плечо. Одновременно он стукнул тростью по полу...
   - ...Мы на Изнанке?.. - пробормотал я. Старик кивнул, осматриваясь, а затем уверенно зашагал куда-то, потащив меня за собой.
   - Можно узнать, что происходит? - осведомился я.
   - В доме невидимка - сообщил старик. - Ты можешь его видеть, так что поможешь поймать. Какой-нибудь магией владешь?
   - Почти нет - признался я. Поморщившись, старик извлёк из-за пазухи серебряный кулон на цепочке и вручил мне.
   - Надень. От пули прикроет, если что...
   Я определённо вляпался во что-то... Попробовать выйти? Не факт, что получится, а старому магу это не понравится. Да и вообще...
   - Если увидишь его, незаметно укажи мне и бей, чем можешь - сообщил продолжающий шагать в пустоту мой спутник. - И не отвлекай меня, потом поговорим.
   Я молча кивнул. Старик снова осмотрелся, принюхался, и вновь стукнул по "полу" тростью.
   Мы оказались на улице, и, похоже, совсем в другом месте. Блин, ещё и что-то вроде телепорта... С дедулей явно лучше не ссориться.
   Старый маг, отпустив меня, подошёл к двери в высокой ограде; дверь открылась, и он поманил меня за собой, не оглядываясь. Однако, нехилое тут за забором хозяйство... Целый посёлок разместится, небольшой.
   В сторону гостей направились было пара мужчин в форме охранников, с собакой на поводке и с кобурами на поясе, но старик только буркнул "со мной" и они вернулись на свои посты. Широким быстрым шагом он устремился по дорожке в сторону каких-то маленьких домиков - может, подсобные здания, может, жильё обслуги, тех же охранников.
   Он открыл дверь одного из домиков, и я обнаружил, что это то самое помещение, в котором я узнавал имена; тут даже всё ещё стояла веб-камера. Старый маг что-то пробормотал; на секунду в воздухе возникли какие-то завихрения, но тут же исчезли. Щука досадливо цыкнул и вышел из помещения; кажется, он снова принюхивался.
   Щука двинулся к соседнему домику; я бросил взгляд на основную усадьбу... и осторожно потянул старика за рукав.
   - Я только что видел его в окне основного дома - сообщил я. Старик напрягся, но тут же направился к большому дому.
   - Где именно? Рукой не указывай.
   - Второй этаж, второе окно справа.
   Он снова цыкнул, но продолжил ровно двигаться. Он вошёл в дом, игнорируя двинувшуюся ему навстречу довольно симпатичную девушку в натуральном костюме служанки, снова положил руку мне на плечо - впрочем, сейчас так не сжимал - и произнёс:
   - Будь готов.
   В следующую секунду мы снова оказались на Изнанке. Но сейчас мы были не одни; нас окружила стая чёрных косматых псов с горящими глазами и подписью "Охранный Дух". Эм, окружали, но большинство - задницами к нам, словно защищая от чего-то...
   Я быстро осмотрелся и тут же обнаружил, что мы не одни. За нашими спинами, окружённая отдельной стаей псов-духов, стояла девочка лет четырнадцати, "Светлана Емельянова", "Молодой талант". А с другой стороны над пустотой парило "Константин Жгин", "Хамелеон"... И он двигался к нам.
   Я попытался указать "своему" магу взглядом; к счастью, он меня понял.
   К сожалению, это оказалось бесполезно. Из рук Щукина в направлении врага метнулась широкая сеть, сотканная из зелёного сияния - Сайракс, блин... - но "Хамелеон"-невидимка стремительно метнулся в сторону, по дуге обходя и сеть, и псов, часть из которых тоже бросились вперёд, и приближаясь к девочке. А судя по панели снаряжения, показанной активным Изучением, в одной его руке был нож...
   А во второй - пистолет. Что-то слабо хлопнуло, и маг рядом со мной издал сдавленный звук... чёрт.
   Кажется, я действовал скорее на инстинктах, чем осознанно.
   - Тьма, инвентарь!
   Плотная плёнка тьмы окутала человека, не только мешая ему видеть, но и превращая из невидимки в сплошной чёрный силуэт. Моя бита обрушилась на убийцу... Мимо, от отпрыгнул вслепую, но я продолжил нападение. Бросок следом, удар, ещё удар... Пистолет вылетел из его руки, а затем и сам убийца осел.
   Плёнка тьмы рассеялась - но под ней уже был вполне видимый мужчина лет сорока, неподвижно лежащий на "земле". Эм... я же его не убил?..
  
   "Пятьдесят экспов, а я без шапки..." - отстранённо подумал я, сидя рядом с бессознательным магом. Киллер-невидимка подстрелил его шприцем с транквилизатором, и, подозреваю, в шприце тоже не обошлось без магии, раз он сработал. Нож и пистолет "Хамелеона", которого я постарался связать, как смог, исчезли в моём инвентаре; оба оружия явно тоже были необычными, поскольку вместо типового владения соответствующим оружием открывали "Пробивание барьеров" и "Критический удар". Возможно, если поднять навык изучения предметов, смогу и магию в них распознавать?..
   Я вздохнул. После короткой бури эмоций, поднявшейся по завершении короткой схватки, мне стало как-то... всё пофиг, я бы сказал. Эмоции куда-то схлынули, и спать хотелось... Однако не уверен, что это здесь безопасно.
   В общем, я решил подождать, пока старик очнётся - или ещё что-то произойдёт. Не уверен, что смогу вытащить остальных, если попытаюсь выйти с Изнанки, а если с девочкой что-то случится, чую, мне за неё оторвут... всё, что сочтут лишним.
   Я бросил на неё взгляд; Света Емельянова проверяла у старика пульс и сердцебиение.
   - Помочь ничем не можешь, я так понимаю? Э-эй, парень?
   - Что? - опомнился я. - Ты ко мне?
   Она вздохнула.
   - Ты что, в первый раз что ли?
   - А ты нет? - удивился я, частично стряхивая транс безразличия. Девочка вздохнула.
   - И целительством никаким, конечно, тоже не владеешь... - констатировала она, проигнорировав мой вопрос. - Хотя бы вытащить нас отсюда сможешь?
   - Не уверен, так что лучше не буду пробовать.
   Она снова вздохнула, ясно выражая своё отношение ко всяким ничего не умеющим магам-новичкам.
   - Эй! - немного обиделся я. - Меня вообще наняли просто чтобы я имя определил. Даже не наняли, собственно - не успели...
   - Ладно, не обижайся - примирительно произнесла девочка. - И спасибо, ты меня спас. Если бы ты не вмешался, он бы меня точно убил...
   Мы помолчали. Она рассматривала лежащего старика, я - панельку "Повышена персональная репутация: Светлана Емельянова, +4".
   Закрыв панель, я извлёк из инвентаря пакет с бутербродами; в драке я этого не заметил, но "Хамелеон" в какой-то момент меня определённо задел. У меня не хватало больше десятка хитов, и лучше их быстренько восстановить...
   Подумав, я протянул один бутерброд девочке.
   - Будешь?
   "Потерян предмет: домашний бутерброд с ветчиной. Повышена персональная репутация: Светлана Емельянова, +1". Спасение жизни стоит четырёх бутербродов?..
   - Запасливый ты - одобрительно заметила Светлана. Я пожал плечами.
   - Живу один.
   - Перспективный жених - кивнула она, откусывая кусок бутерброда. Я поднял бровь.
   - Это предложение?
   - Поговорим об этом снова лет через... хмм, ням... Года через три. Если сможешь чего-то добиться...
   Я хмыкнул и молча протянул ей бутылку с водой.
  
   Старик пришёл в себя через час. За это время псы разорвали одного монстрика, и мои новые перчатки достигли точки насыщения; активацию бонуса я, впрочем, отложил, чтобы не показывать девочке. По хорошему и бутерброды не стоило, но она всё равно видела, как я доставал биту... Да и Щукин успел увидеть, скорее всего.
   Как бы там ни было, старый маг очнулся, и первым делом с облегчением убедился, что девочка жива, а затем с натугой приподнялся, едва не упав, и подрагивающими руками зашарил в карманах. Извлёк бумажный свёрток с каким-то зелёным порошком, проглотил; Светлана услужливо поднесла ему воду. Мою воду, между прочим...
   Лекарство явно помогло; старик на глазах ожил. Он бросил взгляд на бессознательного киллера, на меня, погладил бороду и извлёк новый предмет, на этот раз из рукава. Может, у него тоже какая-то странная форма инвентаря?..
   В любом случае, он достал чёрный шнурок сантиметров тридцати в длину и бросил его в сторону "Хамелеона". Я даже не удивился, когда шнурок быстро пополз к человеку.
  
   Как и с моими перемещениями в Изнанку, когда мы вернулись, времени в усадьбе не прошло. Старик сдал пленника, замотанного его удлинившимся шнурком, и устроился в одной из комнат вместе со мной и девочкой. Я ожидал, что появятся её родители, но Светлана - девочка была такой... взрослой, что называть её Светой язык не поворачивался - сама сообщила, что отец по горло занят работой ("И да, это важнее, чем очередное покушение, обошедшееся без жертв"), а мать в разводе "и ей пофиг".
   - Благодарю за помощь - произнёс старый маг. - Хотя контракт мы заключить не успели, вашу работу оплатят. Светлина?
   - Думаю, сотня в самый раз будет - сообщила девочка и пояснила, заметив, как я вопросительно поднял бровь. - Сто тысяч рублей. И трофеи можешь себе оставить.
   Вот глазастая...
   - К слову, насчёт трофеев... - произнёс маг. - Могу я получить обратно свой амулет?
   А ты - жмот. Амулет почти добрался до точки насыщения, и навык в нём был многообещающий, "Персональный защитный барьер"...
   Однако, к моему удивлению, отцепив амулет от цепочки, на которой он висел, Щукин вернул его мне. Странно.
   - Деньги на счёт или наличными? - тем временем осведомилась Емельянова.
   - Наличными - отозвался я. - И, эм, это всё, или от меня ещё что-то нужно?
   - Хочешь побыстрее смотаться? - голос девочки звучал понимающе.
   - Не уверен - честно признался я, бросив косой взгляд на единственного знакомого мне живого мага. - Но мавр сделал своё дело, вроде как...
   - Ну, нужно деньги подготовить... - задумчиво произнесла она. - Сенсей, что насчёт урока прямо сейчас, чтобы сэкономить время?
   - Я же просил не называть меня этой иностранщиной - поморщился старик. Посмотрел на меня, хмыкнул. - Ладно, повторим основы.
  
   Оказывается, Светлана - Одарённая... И одновременно учится у Щуки. Явление для безкланового мага не то, чтобы уникальное, но редкое, обычно нам приходится учиться самостоятельно или вступать в кланы. Понятное дело, в моём присутствии старик не выдавал никаких секретов, но всё же послушать было интересно. К примеру, самые распространённые ветви современной магии, оказывается, алхимия и амулетоделанье. Причём изготовление зелий - это совсем даже не алхимия, а зельеделие... Впрочем, на вопрос, что же такое тогда алхимия, ответ последовал быстро... словно специально для меня. Алхимия - это направление магии, занимающееся изменениями, преобразованиями и очищением. Самое обширное направление с множеством ветвей, которые к химии зачастую не имели никакого отношения... К примеру, превращение неживого в живое или живого в неживое - это алхимия. Равно как и воды в вино.
   На третьем месте по распространённости и втором по могуществу стояли элементалисты, затем - спиритисты-шаманы. На последнем - экзоты; среди них попадались очень сильные маги и не-совсем-маги, но "средняя температура по палате" была очень невысока.
   Щукин, как я понял, был в первую очередь амулетчиком и немного алхимиком, а а Светлана, как и большинство Одарённых (и я в том числе) - экзотом. Хотя скорее всего станет алхимиком - ей ещё бизнесом заниматься, а создание амулетов съедает слишком много времени. Между прочим, а насколько она сильна как маг?
   Хмм... MP: 5. Даже меньше, чем у меня - вернее, у меня столько было сначала. А статы...
   Ой. Статы статами, тут кое-что поинтереснее есть...
   "Раса: Финблат (полуфея)".
   Пока я переваривал эту новость - впрочем, после оборотней её можно было счесть питательной и легкоусваиваемой - девочка, отвечая на вопрос своего учителя, произносила весьма любопытную информацию.
   - Могущество магов основано на двух силах. На колдовской силе, которую все современные люди давно называют маной (дед поморщился), и Эссенции.
   Услышав знакомое слово, я насторожился.
   - Ма... Колдовская сила - тут же поправилась Светлана, определённо решив не дразнить учителя - есть сила души и сила богов, и позволяет влиять на мир. Эссенция - душа мира, и позволяет творить чудеса.
   - Душа мира?.. - пробормотал я.
   - Частички души - пояснила девочка явно для меня. - Как кожа шелушится, так и тут, можно собирать и использовать. В конце концов, мы же тоже часть мира, так что можем использовать. Хотя с эссенцией могут работать далеко не все, да и собирать её без вреда сложно...
   Интересно... Не знаю, что из этого для меня следует, но интересно. Чудеса, значит, хмм?..
   А мир, выходит, живой?..
  
   В конечном итоге мне выдали деньги - две пачки по пятьдесят тысяч, пересчитывать я, понятное дело, не стал - и старый маг вызвался доставить меня обратно в город. С его "гиперпереходом через Изнанку" это должно было получиться быстрее - а если по времени мира, то и вовсе мгновенно.
  
   - Благодарю за помощь, Артём - произнёс Щука, когда мы оказались на Изнанке. - Без твоего участия Светлина бы погибла, а она не только моя ученица и дочь моего партнёра, но и просто хорошая девочка.
   - Можно несколько вопросов? - осведомился я.
   - Задавай, пока идём. Тут довольно безопасные места, так что можно и отвлечся немного.
   - Почему её так хотят убить, да ещё и не в первый раз? И что с её матерью?
   - Ты писал, что можешь узнавать расу - ответил маг. - Что ты увидел?
   - Финблат - ответил я. - Или "полуфея".
   Щука кивнул.
   - Именно. Насколько ты знаком с нечеловеческими расами?
   - Я знаю, что они существуют.
   Старик усмехнулся.
   - Коротко и точно. Большинство из них очень слабо контактируют с людьми, даже с Одарёнными, но всякое бывает. Вот и Светлина тоже... Была. Видимо, её матери захотелось приключений... Нагуляла и бросила. Дети обитателей Изнанки почти всегда Одарённые... А дар Светы - она может принимать правильные решения. Форма ясновидения, полагаю.
   Я вспомнил её значение интуиции - 55. Безумно высокая, только "Дух" у духа шамана был выше... К слову, у девочки "Дух" был всего 7.
   - Обитатели Изнанки?.. - пробормотал я. - Значит, её хотят убить конкуренты, чтобы не помогала отцу?
   - Не только. Ещё были желающие похитить дар.
   И такие есть?.. Хотя я и не удивлён.
   - Понятно. Рад, что смог помочь... Да ещё и заработать на этом. Вот ещё вопрос: как вы ориентируетесь на Изнанке? И как выходите из неё в другом месте?
   - На второй вопрос я не стал бы отвечать, даже если бы для этого было достаточно времени, - спокойно ответил маг, и я понимающе кивнул - а первый - для этого есть маяки. Есть сеть маяков кланов, некоторые естественные ориентиры, и личные метки. Хорошие чародеи имеют личные карты, если это можно так назвать. Есть и те, кто специализируются на путях через Изнанку, но это сложное дело. Мир велик, так что различать все маяки, помнить, какой относится к какому сектору, и уметь прокладывать безопасные пути сложно. Поддержание маяков в порядке - одно из дел, с необходимостью которых согласны все кланы, и чтобы наказать за их разрушение могут объединиться даже враги.
   Хмм... Хорошо бы мне научиться ими пользоваться, но ума не приложу, какой предмет может для этого понадобиться. Ну, буду держать глаза открытыми...
   - Это всё? - осведомился старик, заметив, что я молчу.
   - Нет, конечно. Вопросов море, но на большинство вы всё равно не ответите - признался я. - Но, чтобы составить представление о том, как всё это работает... Как я понял, отец Светланы не маг, так как вы с ним связаны, если не секрет?
   - Не секрет, но... - задумчиво произнёс мой спутник. - Впрочем, ладно. История давняя, род Щукиных с родом Емельяновых давно сотрудничает. Около трёхсот лет назад их предок моего прадеда вытащил из колодца и накормил-напоил...
   - Судя по всему, помог опохмелиться - саркастически добавил он. - Поскольку на трезвую голову прадед вряд ли дал бы клятву во всём помогать обычному крестьянину, да и в колодец бы не свалился. Впрочем, крестьянин оказался предприимчивым, и немного покуролесив, сумел с помощью прадеда не только жениться на дочке хозяина тамошних земель, но и удержаться на этой позиции, и даже успешно продолжить род. Который в его честь-то и назвали, "Емельяновы"...
   У меня в голове что-то - фигурально - щёлкнуло. Колодец, крестьянин, магия, свадьба на аристократке... "Емельяновы" и "Щука"... Эм.
   - Интересно, сказка про Ивана-царевича и серого волка тоже на реальных событиях основана?.. - пробормотал я. Оборотни у нас есть... - В любом случае, видимо, они действительно оказались успешны и благодарны, раз вы всё ещё сотрудничаете.
   Старик кивнул.
  
   - Возможно, мы к тебе ещё обратимся - сообщил старик, "высадив" меня на окраине города. - Удачи, юноша.
  
   Итак, теперь у меня достаточно денег, чтобы закупиться тем, чего хотелось раньше... правда, с повышением возможностей появились новые хотелки, но я их мужественно переборол. И вообще, прежде всего мне нужно сделать запас... всего. Жизнь показывает, что случиться может всякое, и самое простое - я могу надолго застрять на Изнанке, если опять что-то заблокирует выход. Попробую затарить инвентарь всякими нужностями...
  
   Оказывается, у ячеек инвентаря есть ограничение по объёму: около кубического метра. Полазив по сайтам выживальщиков, я составил список полезных вещей - заодно отметился на доске объявлений, что работа выполнена и деньги получены, но я всё ещё ищу работу - и после закупок и попытки запихивания в инвентарь тюка с вещами выяснил, что инвентарь ограничен.
  
   Йесс! Наконец-то! Ещё немного, и я прокачал кулон, доставшийся от мага, заполучив наконец-то настоящее, полезное заклинание. Ну, Тьма тоже оказалась полезной, но это не то...
   "Персональный защитный барьер, заклинание, ранг 1, расход маны 2. Окружает тело пользователя тонкой защитной плёнкой, на протяжении некоторого времени блокирующей определённое количество урона. Срок действия 100 минут, блокирует 20 единиц урона. Барьер получает +100% урона от магии". Ради этого заклинания я отложил прокачку "кофейного" амулета, доставшегося от духа... Двадцать единиц урона - насколько это много? У меня столько было в начале...
   Ну, в любом случае, о приобретении - и потере амулета - я не жалел. Единственно, хотелось бы поднять ещё на пару рангов, а где достать ещё подобных амулетов - понятия не имею.
   Хотя... Возможно, через доску объявлений можно. Вообще нужно будет глянуть, что там продают... Плохо только, что через неё я не могу увидеть, какие свойства в предметах... хмм, возможно, удастся договориться, чтобы мне их показали на веб-камеру.
   Ещё одни солнечные очки, маска пирата, и, наконец, кофейный амулет. На повышение рангов требовалось всё больше эссенции, так что я сосредоточился на том, что близко к насыщению и что может быть наиболее полезно. Второй ранг "Изучения предмета" стал показывать степень изношенности предмета, а так же наконец-то позволил получать информацию об открываемом навыке до насыщения. Теперь будет проще выбирать, что прокачивать дальше...
   Была мысль купить шокер с заклинанием "Электрошок" - атака касанием с шансом парализовать, может пригодиться для самозащиты - но в итоге я решил отложить это на потом. Вполне возможно, что найду что-то получше, пока буду прокачивать остальное... Собственно, даже "Страх" из маски может быть лучше.
   Между прочим, про маски.
   "Добыча!, пассивный навык, ранг 1. Позволяет получать трофеи от поверженных врагов. С повышением ранга выпадают более ценные трофеи, вероятность зависит от Удачи". Хмм... Первый навык, как-то связанный со статами. Да и в целом интересно... С монстров Изнанки теперь будет что-то выпадать?..
   Хотя, с моей Удачей...
  
   Вообще-то предметов, повышающих статы, я тоже уже видел несколько, но все эти бонусы были как минимум за 75 эссенции, а удачу "Подкова на счастье" из магазинчика сувениров вообще поднимала за 110. Всё это нужно будет, но не сейчас...
   Вообще, частично удовлетворив свою жажду Настоящей Магии - хотя от невидимости, файрбола и телепортации отказываться не собирался - я взялся за то, что будет полезно в жизни. Вот, например, заклинание "Перезарядка" - на первом ранге за единичку маны мгновенно перезаряжает маленькие аккумуляторы, а на втором будет с даже обычными, не перезаряжаемыми, батарейками работать. Не только удобно (и экономия!), но и может пригодиться во многих ситуациях. Или резьба по дереву - пока что ничего такого не получалось, но я рассчитывал, что смогу делать резные "амулеты" с какими-нибудь навыками... В будущем и Повара можно будет взять, уж это точно в жизни пригодится.
   Заклинание из амулета шамана тоже оказалось... Полезным. В перспективе.
   "Призыв малого духа, заклинание, ранг 1, расход маны: призыв 3, 2 в час, 1 в минуту при манипуляции объектами. Призывает низшего неразумного духа. Низшие духи бесплотны, легко поддаются контролю, и могут использоваться в качестве инструмента разведки на небольшое расстояние или для простых дистанционных манипуляций".
   Этот самый дух выглядел просто как комок тумана, и управлять им можно было напрямую, "от первого лица"; незаурядный опыт, доложу я, тем более что он запросто проходил сквозь стены. Летать и подсматривать было интересно - благо, даже просто заметить его достаточно сложно - но вот сдвигать им с места даже лёгкие предметы оказалось довольно тяжело. Всё же, несмотря на все неудобства и достаточно большой для меня расход маны, это заклинание определённо может пригодиться; жаль только, что протаскивать предметы сквозь стены он не может, только сам проходить.
   Я довольно быстро привык к парящей над живыми существами информации; вопросительные знаки-маркеры заданий так и вовсе помогли заработать немного дополнительно эссенции и репутации. Один раз, к слову, я видел маркер над книжной полкой в магазине, но так и не понял, где там берётся задание, а когда зашёл на следующий день, его уже не было.
   Новых предложений работы не поступало, но на второй ящик неожиданно пришло письмо от Светланы Емельяновой. "Если ты ещё не потратил всё, рекомендую купить хороший смартфон". И ссылка в онлайн магазин... Эм. Странно...
   Всё же, поразмыслив, я решил так и сделать. Даже экспресс-доставкой воспользовался... Правильные решения, хмм?..
   Рекомендованный маленькой феей - полуфеей, но не суть - смартфон был не особо навороченным, но довольно вместительным, так что я закинул на него... Всякого. Книг и фильмов, в основном. Не уверен, что имела в виду Емельянова, но штука неплохая, пожалуй...
   Возможно, если бы я не смотрел на нём фильм, возвращаясь с продуктами из магазина, то заметил бы приближающуюся машину раньше. Однако всё случилось так, как случилось - нёсшийся по шоссе грузовик, явно превышающий скорость, вдруг свернул с дороги и на полном ходу врезался в меня...
   ...Или должен был врезаться. Я не был уверен, успело ли это произойти до того, как меня в очередной раз закинуло на Изнанку, - судя по хитпоинтам, нет - но был совершенно уверен, что в любом случае врежется, стоит мне вернуться в нормальный мир. Н-да, проблемка... Я бы даже сказал, БОЛЬШУЩАЯ ПРОБЛЕМА.
   Обычно я возвращался в то же место и время, и не вижу причин, почему это изменится в этот раз, но... Щука каким-то образом выходил с Изнанки там, где ему нужно. Если удастся освоить этот трюк, всё будет в порядке... Проблема в том, что у меня всего одна попытка.
   Честно говоря, ситуация была достаточно необычной, чтобы я даже не мог её адекватно оценить. Безусловно, я в серьёзной опасности с вполне реальным риском смерти... Но как-то это не воспринимается, когда не стоит перед глазами. Попросту говоря, разумом понимаю, сердцем не воспринимаю.
   Я вытащил из кармана амулет шамана. Возможно, дух мне поможет... Если я смогу до него добраться. Как, вообще, это работает?..
   Нацепил его на шею, и...
   ...ничего не заметил. Старик мог бы и объяснить, как этим пользоваться...
   Ладно, буду надеяться, как-нибудь сработает ещё - не думаю, что шаман обманул, всё-таки заклинание в амулете было - а пока рассмотрю другие варианты. Сразу вижу два - найти ещё какого-нибудь Одарённого, который сможет мне помочь - например, вытащить с Изнанки в другом месте - или поохотиться на здешних обитателей и прокачать что-нибудь, что поможет пережить машину. Хмм... В обоих случаях нужно побродить и поискать. Запас продуктов у меня есть, на какое-то время хватит... У меня в инвентаре даже палатка есть. Проблема в доступных для прокачки навыках... Хмм. Хиты бы помогли, но мешка рубашек я не запас...
   Ладно, время у меня есть, так что что-нибудь придумаю. А пока что засуну продукты в оставленный на всякий случай свободным слот инвентаря, и пойду, куда глаза глядят - глядишь, амулет и выведет куда надо... Лучше бы шаман мне наш национальный клубок дал.
  
   В этой безликой местности было очень сложно определить пройденное расстояние, но я двигался вперёд. Кстати, на ходу, заглянув в панель навыков, выяснил любопытную вещь: призыв и поддержание духа здесь были на халяву. Хотя цена манипуляций предметами оставалась та же.
   В любом случае...
   Опа. Видимо, я пересёк гранцу зоны; местность резко изменилась. И я не имею в виду сверху; обычная пустота под ногами и вокруг, стоило мне сделать очередной шаг, сменилась сумеречным лесом. Жухлая серая трава и угрюмые кривые деревья навевали уныние и опаску, но всё же это было существенно оживлённее, чем чёрная пустота.
   Хмм... Я подошёл к ближайшему дереву и осторожно потыкал его битой, готовясь отскочить, если что; дерево не прореагировало.
  
   Отломанная сухая ветка выглядела как нормальная ветка. Убедившись, что здешняя трава угрозы тоже не представляет, по крайней мере, пока что, я уселся на неё, извлёк из инвентаря нож для резьбы по дереву, и принялся за работу, не забывая посматривать по округам и прислушиваться. Лес был таким же беззвучным, как и пустые зоны Изнанки, так что приближающихся монстров услышу, скорее всего.
   Работать с веткой оказалось легко; мне удалось вырезать фигурку, по которой можно было понять, что я пытался изобразить волка. Ну-с, посмотрим...
   "Деревянная фигурка волка, изношенность - 2 из 10. Созданная резчиком-новичком, эта фигурка проста и непритязательна, однако дерево Изнанки, содержащее свою толику волшебства, внесло в изображение некую искру. Насыщение: 1/15, открывает способность: Чувство опасности".
   О, наконец-то... Так можно и других навыков наделать, только эссенция понадобится. Я воспрял духом: таким макаром я вполне могу создать себе что-нибудь защитное...
  
   Неожиданно поблизости послышалось негромкое рычание. Я резко подскочил, взмахивая битой в сторону звука... погодите, я же пришёл с той стороны.
   Проклятье. Вместо границы зоны, куда я рассчитывал отступить, если что, за моей спиной простирался всё тот же унылый серый лес. И из-за деревьев выходил волк.
   Не особо крупный, я бы даже сказал, тощий, он выглядел как обычный волк - только что глаза светились не отражённым светом, а вполне себе излучаемым. Тускло, правда.
   Ну что же, экспа пожаловала...
   - Тьма - произнёс я, перехватывая биту одной рукой. Волк моментально превратился в чёрный силуэт, однако вместо того, чтобы запнуться, развернулся и помчался прочь. Ну, не то, чтобы помчался... Потрусил, едва не врезавшись в ближайшее дерево.
   Я бросился за ним, намереваясь не упустить свою экспу. Дерево, дерево, кусты...
   ...и стая в десяток волков. Кажется, они мне даже ухмыльнулись...
   - Жгучие искры! - выкрикнул я, резко разворачиваясь.
   Заклинание накрыло, кажется, всех, и дало мне фору. Если повезёт, они и вовсе не станут преследовать...
   ...Облом. Позади было слышно негромкое рычание; волки нагоняли. Я ухватился за подвернувшуюся удобную ветку и подтянулся, забираясь на дерево; да, конечно, это не лучшая стратегия, но пытаться убежать от волков в лесу ещё менее перспективно. Тем более, хотя эти волки, возможно, смогут караулить меня внизу неограниченно, у меня тоже есть кое-какие трюки в запасе...
   Забравшись повыше, чтобы волки не достали - хотя кто их знает, может, они и по деревьям лазить умеют, или даже летать - я попытался устроиться среди веток. Стая, посвечивая жёлтыми фонариками глаз, собралась снизу, и... эм, кажется, принялась совещаться. Во всяком случае, их порыкивания звучали как-то осмысленно и целенаправленно.
   Я насчитал их девять, плюс всё ещё окутанный тьмой "застрельщик". Меньше, чем казалось, но больше, чем хотелось бы... Максимум маны у меня сейчас 9, 2 потратил на Тьму и Искры. Полоски здоровья у них неполные, видимо, от Искр; второй ранг всё же наносит некоторый урон... Можно попробовать.
   - Жгучие искры - произнёс я, направив руку на скопление зверей. Вспомним уроки Гэндальфа...
   Увы, услышав мой голос, волки отскочили в стороны. Парочку искры задели, но и только... Маловато будет. Да и расстояние до них достаточно велико, чтобы ослабить мою магию...
   Я попытался ещё раз, произнеся командные слова шёпотом, но толку было всё так же мало; больше того, волки разошлись в стороны, продолжая окружать дерево, но держа дистанцию, на которой искры не могли им повредить.
   - Эй, серые волки, может, по хорошему разойдёмся? - осведомился я. Звери презрительно фыркнули. В унисон. - Ну, сами виноваты...
   Безусловно, ситуация была опасная, но не то, чтобы безвыходная. Хмм... То же самое, что и с машиной. Ситуация-матрёшка получается...
   Для начала я изучил волков, называвшихся "Волк Изнанки". Все статы по 9, только хитов 15, и вместо маны - Эссенция, по 10 единиц с носа. У меня изначально было 10 хитов, так что хороший удар битой должен бы волка уложить, но пока я успею прикончить одного, даже двух, остальные меня порвут. Даже с учётом того, что они растянули цепь.
   Однако всё не так безнадёжно... Просто страшно решиться действовать, всё-таки на дереве безопасно, а гарантий успеха у моего плана нет. Просто вероятность неплохая...
   Вздохнув, я открыл инвентарь. Извлечь на дереве вещи, плотно упакованные в тюки, было практически невозможно, но у меня ещё был пакет с продуктами из магазина, а в нём - бутылка лимонада.
   Большинство напитков восстанавливают ману, особенно чай и кофе, по единице за глоток. Лимонад послабее, но всё же должно хватить.
   - Персональный барьер.
   Ещё лимонада... Хиты полные... Я глубоко вздохнул. Погнали...
   - Тьматьматьматьматьматьматьматьматьма!
   Спешно глотаю остатки лимонада, бита в руках... Прыжок.
   Первый волк не успел ничего сделать; я обрушил биту ему на череп, и он немедленно превратился в облако золотых искр. Второй дёрнулся в сторону, но схлопотал по хребтине и обмяк; я не успел увидеть, сдох ли, поскольку переключился на следующего.
   Чёртовы твари оказались сообразительны; они бросились наутёк, определённо чтобы вернуться, когда моё заклинание развеется. Я сумел догнать всего одного, когда это предчувствие оправдалось: в мою окутанную тусклым свечением барьера ногу сзади с хрустом вонзились волчьи клыки. Не знаю, что это хрустело, но в следующий момент хрустнули уже кости волка; однако прежде чем он успел рассеяться, на меня бросились ещё двое.
   К счастью, я смог уберечь руки, и потому продолжил отмахиваться, прижавшись спиной к дереву. Ещё один фраг... Барьер угас, и моя полоска хитов немного сократилась.
   - Персональный барьер! Ещё потанцуем, сукины дети...
  
   Три хита, 0 маны, дебаффы "усталость" и "эмоциональное истощение"... И всё же я победил. И не только победил - когда последний волк, так и не отступивший и до конца пытавшийся вцепиться мне в горло, превратился в облако золотых искр-Эссенции, после сообщений о насыщении выскочила новая панелька.
   "Достижение! Вы сумели победить десять противников в одном бою и получаете достижение "Один против многих"; Сила +1".
  
   Несмотря на низкую Удачу, я всё же получил кое-какие трофеи, как выяснилось, когда немного передохнул и осмотрелся. На местах гибели волков остались пара идентичных клыков и и шкура... Удобно, конечно, что она уже снятая и обработанная, но всего одна с десятка.
   К сожалению, поскольку сидя на дереве я не мог достать свои вещи из инвентаря, поменять перед боем снаряжение я тоже не мог. Вернее, смог только поменять кофейный амулет на свежеизготовленную фигурку волка... По крайней мере, после боя я смог переодеться. Текущая одежда не только достигла точки насыщения, но и оказалась порвана, так что было вполне разумно пустить её на бонусы и переодеться в запаску.
   Журнал заданий и панель навыков достигли третьего и максимального ранга. Журнал открывал маркеры над обладателями скрытых и особых заданий, панель навыков - "расширенную информацию о навыках" и подсказку по статам. Рубашка и два кольца, как обычно, хиты и ману, а ещё бандана, которую в отличие от маски можно было носить всё время, подняла на единичку Проворство. Ну и "Чувство опасности, пассивный навык, ранг 1. Позволяет ощущать угрозу без определения её источника. Максимальный ранг: Интуиция/4".
   В целом, бой оказался опасным, тяжёлым, и напряжённым, но вознаградившим за усилия. Жаль только, Сосуд Эссенции оказался переполнен...
   Ах, да - этот навык я тоже поднял. На втором ранге вместимость чаши удвоилась, но, к сожалению, это произошло уже после битвы, как и со всеми навыками.
   Переодевшись, я перекусил - аппетита не было, но хиты нужно было восстанавливать, так что пришлось себя заставить - и изучил биту. Во время боя ей порядком досталось; один из волков вцепился в неё, едва не вырвав у меня из рук, да и удары сказались на ней не лучшим образом.
   "Проверенная в бою дубинка. Эта деревянная бита не лучшего качества, но верно послужила своему владельцу в сфере, не предназначенной для неё разработчиком, но подразумевававшейся покупателем, сокрушая кости. Хотя она и не является настоящим оружием, но остаётся хорошим аргументом и памяткой о победах. Изношенность: 12/20, Насыщение 74/75, бонус: Сила +1".
   Смотри-ка... Я только что открыл новую фичу. Предметы могут меняться?..
   Хотя, логично. Шорты же тоже изменились после того, как я добавил вышивку. Но почему насыщение только 74?.. После изменения пошло с нуля?..
  
   Передохнув, восстановив хиты, и сварганив новые кольца из проволоки, я, прежде чем отправляться дальше, вырезал себе запасную дубинку. Будет очень скверно, если бита сломается и я останусь без оружия - места здесь опасные... Да и кусок дерева для резьбы прихватил - лес может исчезнуть так же внезапно, как появился. Тем более, хотелось бы из него выбраться побыстрее...
   Однако рассчитывать в этом я мог только на шаманский амулет - если он вообще работает - и свежеприобретённое чувство опасности. Кажется, оно пару раз срабатывало, когда я вдруг ощущал, что мне чем-то не нравится направление, в котором иду. Компас на Изнанке, разумеется, не работал... Навык он, к слову, давал "Чувство севера".
   В общем, я просто брёл куда глаза глядят, а ноги выводят.
  
   И вывела меня путь-дорожка дальняя... Тьфу ты. В общем, по мере движения я обратил внимание, что среди травы начинают попадаться подозрительные чёрные цветки с пятью лепестками; деревьев вроде бы становилось меньше, но в то же время они были более... живыми, что ли.
   А затем они расступились - фигурально выражаясь - и передо мной оказалось озеро. Хотя понять это было не так-то просто - совершенно неподвижное, оно выглядело скорее обширной чёрной дырой. Собственно, я только потому и понял, что это такое на самом деле, что плывущие фигуры вызвали рябь на поверхности, и осветили её четырьмя десятками тусклых жёлтых фонариков... мамочки.
   "Всё-таки нужно было прокачивать Удачу - понял я, безнадёжно драпая. Ну, почти безнадёжно - оставался шанс, что с увеличением Проворства удастся убежать. Запахов на Изнанке вроде нет, может, и не смогут отследить...
   Однако несммотря на мои повышенное проворство и навык бега, четырёхногие твари нагоняли. Даже если удастся найти подходящее дерево, и даже с получеными бонусами, повторить прошлую победу не получится - волков вдвое больше, и они, кажется, крупнее, чем предыдущие...
   Что-то вытянутое мелькнуло мимо меня; сзади послышался взвизг, а затем бумкнуло, и меня окутали золотые искры. Не знаю, что это было, но проверить можно будет, когда буду уверен, что уже безопасно... В прошлый раз волков пришлось перебить всех, чтобы остановить стаю.
   Мимо меня, проносясь некомфортно близко, пролетели ещё несколько снарядов; бумканье и искры повторились, и звук бега волков начал удаляться.
   Возможно, я и после этого не стал бы останавливаться, но мне помог определиться убедительный аргумент в виде трёх выстроившихся с копьями в руках... Существ.
   Смуглые, с курчавым чёрным волосом на груди и руках, они были ростом с взрослого человека; из одежды я заметил на них лишь некие... юбки? Килты? Через плечо каждого был перекинут ремень, поддерживающий большой "колчан" с запасом метательных копий. Но главная деталь - головы... На плечах двоих справа находились головы овчарок. У левого - добермана. Псоглавцы...
   Сложно судить о выражениях на собачьих мордах, но, кажется, они смотрели на меня подозрительно. Я расставил руки - сперва хотел поднять, но с учётом того, что моё атакующее заклинание направлялось ладонью, возможно, и у других так, так что могут счесть угрожающим жестом.
   Продолжая направлять на меня копья, псоглавцы перекинулись несколькими короткими фразами. Несмотря на порыкивание в голосе, это определённо были членораздельные фразы - но ничего мне не говорящие. Возможно, кто-то на Земле этот язык и понимает, но не я.
   - Эм, здравствуйте - чувствуя себя довольно глупо, произнёс я.
   - Шагарр - послышалось сзади. Обернувшись, я обнаружил четвёртого псоглавца, породу головы которого определить затруднился.
   - Шагарр! - повторил он, взмахнув свободной рукой и делая шаг вперёд. Видимо, хочет, чтобы я двигался...
  
   Один псоглавец держался впереди, указывая мне путь, другой держался позади, видимо, контролируя меня. Оба не расставались с копьями и явно были настроены подозрительно, но в целом их поведение оставляло надежду на то, что всё будет хорошо - если бы они хотели напасть, то могли бы сделать это, когда их было четверо, вместо того, чтобы разделяться и вести меня куда-то... надеюсь, к кому-то, кто говорит по русски. Я даже согласен на английский...
   Впереди показался частокол; на плотно стоящих высоких брёвнах мерцали синим, зелёным и призрачно-серым загадочные символы. Входа заметно не было.
   Мы подошли к самой стене; проводник начертил копьём в воздухе какую-то фиговину, и несколько символов на стене перед ним изменили цвет, после чего псоглавец преспокойно вошёл в стену. Второй, оставшийся со мной, сел на "землю", кивком предложив мне сделать то же. Оружие он из рук не выпустил, и продолжал следить за мной, но всё же я почти полностью уверился, что мне ничего не угрожает... если только не сделаю какую-нибудь глупость.
  
   Какое-то время мы молча сидели и ждали. Возникшую было мысль убить время чтением чего-нибудь на смартфоне я отбросил - мало ли, ещё решит этот, с копьём, что я колдую... Оставалось только ждать и скучать. Я даже не рискнул использовать активное изучение...
   Моего соседа, к слову, звали Гарин, титул - Охотник.
  
   Прождать пришлось около часа. Первым среагировал Гарин; его уши зашевелились, и он подскочил на ноги. Хотя от меня он этого не требовал, я последовал его примеру.
   Секунд через десять из стены появился наш проводник, Ваид; а следом за ним - носилки.
   Не больничные, а такие, на которых носят важных особ. Их тащили двое псоглавцев, выглядящих помоложе, и с титулами "Первый ученик" и "Второй ученик"; а на носилках возлежал старик, чья морда так заросла длинными прядями седой шерсти, что даже глаза было сложно различить... Хотя сквозь шерсть пробивалось зелёное свечение.
   "Шагор, Большой Колдун" - прочитал я про себя имя и титул. Подумав секунду, поклонился второму старому магу, попавшемуся на моём пути.
   - Здравствуйте.
   Шагор прокашлялся, а затем хрипло произнёс.
   - И тебе привет. Что привело сюда человека?
   - Я просто заблудился - честно признался я. - А когда убегал от стаи волков, наткнулся на ваших, эм, охотников. Кстати, благодарю их за помощь.
  
   Во время беседы с колдуном выяснилась скверная новость: выбраться из этого леса я не смогу. Не то, чтобы это было совсем невозможно, однако простые способы тут не работали, а сложных я не знал. На вопрос, может ли он мне помочь, колдун сообщил, что подумает, что взять с меня за помощь, а пока что разрешил находиться под стенами, завив, что это безопасно - мелочь сюда не подходит. А если появится кто-то крупный, то рог даст знать, и я смогу попытаться сбежать... Не слишком оптимистично, но лучше, чем ничего, полагаю. Не зря я палатку с собой взял...
  
   Ну что же, план такой. Пока шаман решает, что с меня содрать - он честно предупредил, что думать будет долго, поскольку не уверен, что можно с меня взять - я занимаюсь тем, для чего Изнанка отлично подходит: прокачкой. У меня есть материалы в виде дерева и разных мелочей из запасов, и есть волки в округе, от которых, если что, можно драпать в сторону посёлка псоглавцев. Вполне перспективный план, на мой взгляд...
  
   Итак, моя прокачка начинается с крафтинга. И, между прочим, у меня есть трофеи с волков...
   К сожалению, материалов было слишком мало: из одной шкуры можно сшить разве что рукавицы или шапку, а из клыков можно было бы сделать ожерелье, но двух для этого явно мало. Пришлось отложить их и переключиться на резьбу по дереву - что-то вроде доспеха попробую сварганить, если наберётся достаточно материала.
  
   Вообще-то, конечно, лучше всего было бы действовать вместе с охотниками, но помимо того, что они относятся ко мне подозрительно, есть более серьёзная проблема - мы не понимаем друг друга, так что не можем договориться. А просто болтаться поблизости... ну, я бы точно воспринял это как подозрительные действия, а вызывать ещё больше подозрений мне совершенно ни к чему. А попросить через колдуна... Ну, чтобы отвлечь его от дел, мне определённо нужна более значимая причина.
   Ещё меня беспокоили сроки. Хотя я и запасся довольно прилично, но количество продуктов у меня ограниченно, а насколько всё это может затянуться?.. К тому же пища мне нужна, чтобы быстро восстанавливаться. Проблемка... Не уверен, что в этом мире можно найти что-то съедобное... хотя трофеем может выпасть. Если повезёт... н-да.
   В любом случае, я не могу просто ждать и ничего не делать; мне необходимо прокачать что-то, что поможет уцелеть при столкновении с той машиной, и в процессе прокачки максимально экономить хиты и ману. Хмм... Можно прокачать навык владения дубинками, он не требует ману и должен помочь в бою; что же до защиты... Возможно, тут мне снова удастся договориться с колдуном.
   Я обратил внимание, что в его шерсть, и у его учеников, были вплетены различные амулеты, хотя какие именно я не Изучал. Возможно, это и вовсе просто немагические украшение, но это сомнительно... Как бы там ни было, есть шанс, что удастся выменять что-нибудь простенькое для них, но полезное для меня. В конце концов, различных полезных вещей у меня в инвентаре прилично, есть даже возможно-магические пистолет и нож киллера...
  
   Резьбарезьбарезьба... Из десяти фигурок и орнаментальных дощечек более-менее прилично вышло три. Фигурка зайца - "Наблюдательность", змеи - "Сопротивляемость яду", и маленькая дощечка с изображением рыбы - "Задержка дыхания". Всё не то, что надо, хотя и небесполезно. Я надеялся, что по крайней мере заяц даст что-то вроде прыжка или уклонения...
   Собственно, сперва я вырезал маленький декоративный деревянный щит, но он вообще ничего не давал. Потом попытался кабана - слышал, что они живучие, может, будет бонус к хитам - но это оказалось неожиданно сложно, и после двух запоротых заготовок переключился на более простое. Если бы навык резьбы был выше...
   Когда кисти рук устали, и я начал совершать очевидные ошибки, крафтинг отложил и приступил к прокачке навыка дубинок.
   Поскольку ритмичное избиение дерева требовало лишь усилий мышц, голова оставалась свободной, чтобы думать. Вместо того, чтобы отчаиваться тем, что ситуация стала ещё сложнее, я старался думать не о проблеме, а о том, как её решать, используя то, что мне по силам. К примеру, какие фигурки можно попробовать вырезать?
   Ещё одна сложность - как организовать охоту? Дело не только в том, чтобы найти одиночного волка, с которым смогу справиться; мне нужно будет забрести в чащу, чтобы найти его, а потом найти путь обратно к поселению псоглавцев. А умений следопыта или даже просто ориентации в лесу у меня нет... И умных идей - тоже.
   Хмм. А почему бы, собственно, и не попробовать?
  
   "Простая фигурка спутника. Хотя у обитателей Изнанки этот предмет вызовет лишь недоумение, любой человек немедленно опознает один из символов покорения космоса, отвечающих за связь и навигацию. Искра магии, содержащейся в материале, превращает его в нечто большее, чем простая деревянная фигурка. Изношенность 0/3, насыщение 1/15, открывает способность: автокарта.
   Йесс! Попытки сделать имитацию карты или изображение радара провалились, как и ещё пара вариантов, но в конце концов успех... Это не только первый шаг к охоте, но и вообще пригодится, особенно на Изнанке. Хотя я ещё не видел, как оно работает... Ну, сейчас и выясню.
   - Проверка статуса.
   Я извлёк чашу и осторожно капнул искрящейся золотом "жидкостью" на фигурку, сунутую в нагрудный карман. "Достигнута точка насыщения", угу...
   "Автокарта, активная/пассивная возможность, ранг 1. Автоматически составляет грубую карту местности в зоне видимости пользователя и позволяет изучать её в любой момент. Для активации произнесите "Показать автокарту"".
  
   Я немного побродил в округе, проверяя работу автокарты. Оставляет желать лучшего - объекты не показаны, только местность, и даже обозначающий меня маркер без направления, но для моих целей достаточно. К тому же направление будет показывать на втором ранге. Удостоверившись, что всё нормально, я вернулся к прокачке Владения дубинками, но когда поднял его до 4 ранга, порядком устал, и решил, что на охоту отправлюсь, когда посплю. Мне ещё палатку устанавливать...
  
   Лёгкое опасение оказалось безосновательным - за ночь ничего не произошло. Ну, "за ночь" условно - времени суток на Изнанке, похоже, не было.
   В любом случае, я решил вместо завтрака сразу отправиться на охоту. Поем, когда хитов мало будет...
   Надев бесполезную по прямому назначению, но повышающую ранг Тьмы матерчатую шляпу, и сунув в нагрудный карман фигурку зайца, я собрал палатку и направился в лес.
  
   Похоже, у меня наступила светлая полоса... Два одиночных волка, причём я даже не тратил ману, и с одного из них дропнулась шкура. Хорошее начало, надеюсь, и дальше так пойдёт...
   Я двигался по лесу в поисках экспы, для которой не стану обедом, когда чувство опасности вдруг взвыло.
   - Персональный барьер! - немедленно произнёс я, и в следующий момент в меня что-то врезалось. Я отлетел, ударившись о дерево и выронив биту, и едва успел ухватить ринувшуюся к моему горлу морду за уши, удержав на безопасном расстоянии. Белая шерсть, налитые кровью глаза, пара здоровенных острых клыков... Эм, не клыков.
   Здоровенный, около метра, белый заяц дёрнулся, подпрыгнул, и ударил меня задними лапами. Остаток барьера вместе с частью хитов снесло; меня снова отбросило.
   - Персональныйбарьертьма! - протараторил я ещё на лету; и едва успел перекатиться в сторону, когда зверь снова живым тараном прыгнул в мою сторону. Видимо, уши у него не просто так, и моя хватка им не повредила.
   Я перехватил биту, предусмотрительно привязанную к запястью, и с размаху врезал противнику по голове... попытался. Он резко опустил голову, так что я лишь слегка зацепил уши. А сам зверь опять... уйй!
   Я вновь оказался отправлен в воздух таранным ударом. Эта тварь даже в слепую прекрасно ориентируется... А если так?
   - Бум!
   Бабахнуло прямо перед его мордой. Не теряя ни мгновенья, я рванулся вперёд - стараясь всё же держаться вне направления нового прыжка - и врезал ему промеж ушей.
   Бита затрещала. Зверь - Белый Зверь, судя по тексту над ним - слегка осел и опрокинулся на спину, отмахиваясь задними лапами; я повторил эффективную магию.
   - Бум!
   Череп слишком прочный, спина на земле... что насчёт боков и живота?
  
   Несмотря на то, что оглушение на него неплохо действовало, провозиться с ним пришлось почти столько же, сколько со стаей волков. К слову, когда Тьма выдохлась и я смог снова на него взглянуть, выяснилось, что на зайца он похож только в общих чертах; передние лапы были когтистыми, череп шишковатым, очертания тела и морды несколько другие...
   В любом случае, я победил, и даже мана ещё оставалась.
   Когда искры Эссенции впитались в моё снаряжение, на месте псевдозайца остались аж два предмета. Шмат довольно аппетитно выглядящего мяса на крупном листе, напоминающем лопух, и передняя лапа.
   - Изучение предмета.
   "?заячье? мясо. Плоть Белого Зверя. Вероятно, съедобная".
   "Счастливая лапка. Эта правая лапа приносила Белому Зверю удачу. До встречи с более удачливым охотником, вероятно".
  
   Моя бита определённо находилась на последнем издыхании, так что я без сожаления пустил её на бонус к силе. Лапка - скорее, лапища, она была размером почти с мою руку - к слову, действительно повышала удачу, но снаряжать её было бы слишком неудобно. Впрочем, бонус всё равно полезный, так что я "заправил" её Эссенцией из Сосуда. Сперва хотел в два приёма, чтобы всё время был запас Эссенции, но потом решил, что чем быстрее исправлю свою невезучесть, тем лучше.
   Экспы за этого псевдозайца дали достаточно, чтобы фигурка достигла точки насыщения, и я решил временно отступить к посёлку - нужно смастерить ещё что-то, и желательно защитное - или хотя бы полезное в бою. Кстати, описание полученного навыка гласило:
   "Наблюдательность, пассивный навык, ранг 1. Позволяет замечать различные детали окружения, которые иначе прошли бы мимо внимания. Максимальный ранг: (Разум+Интуиция+Удача)/6". Может пригодиться, особенно в сочетании с чувством опасности... хотя ту машину я всё равно уже заметил. Но для охоты - пригодится.
   В любом случае, сейчас мне нужно отступать к посёлку, и сделать новое запасное оружие. Возможно даже, не дубинку, а копьё...
  
   Я сидел на раскладном стуле, пытаясь вырезать что-нибудь, ассоциирующееся с защитой, когда символы на стене замерцали, и появилась процессия псоглавцев.
   На этот раз "Большой Колдун" не возлежал на носилках, а вполне бодро шёл на своих ногах - впрочем, всё так же в сопровождении своих учеников и ещё пары воинов. Я вежливо кивнул им.
   Старый псоглавец - Шагор - бросил косой взгляд на деревяшку в моих руках, насколько можно судить сквозь прикрывающую его морду шерсть.
   - Ты убил Белого Зверя - сообщил он. Обратив внимание, что охотники не сжимают копья, я кивнул.
   - И ты собираешь Эссенцию.
   Я слегка приподнял бровь, но снова кивнул.
   - Хорошо. Поговорим...
  
   Переговоры оказались, на мой взгляд, очень успешными. Определённо, старому колдуну была нужна Эссенция, и мы договорились, что его люди... в смысле, охотники, помогут мне её собирать, и в обмен на заполнение сей ценной для магов субстанцией предоставленного сосуда он сможет открыть мне путь из Запертого Леса. Возможно даже, удастся наладить дорогу сюда и обратно - такое сотрудничество может пригодиться и в будущем...
   Вдобавок он обещал, что один из учеников принесёт амулеты, которые они могут выделить на продажу. Продают всё за ту же Эссенцию. Наверняка попытаются ободрать, но пока что меня условия устраивают...
   А ещё по результатам переговоров...
   "Вы получили титул! "Охотник". Для псоглавцев одиночная схватка с Белым Зверем является ритуалом взросления; любой, сумевший это совершить, получает от них заслуженное уважение. Репутация у псоглавцев +2, репутация у прочих племён, живущих охотой, +1". Хмм, интересно, титул может быть только один?.. В любом случае, какой-никакой, а бонус.
  
   Колдун и его спутники скрылись за стеной, - ученик должен вскоре вернуться, прежде чем снова отправляться на охоту, я хотел приобрести пару полезных амулетов, и, возможно, оружие поприличнее, чем палка - и я вернулся к работе, разместив небольшой горшок, который вручил мне колдун, в инвентаре. "Ритуальный сосуд: этот изготовленный умелым колдуном сосуд предназначен для хранения Эссенции и проведения ритуалов с её использованием. Изношенность 1/5, заполненность 0/50, насыщение 0/170, повышает ранг способности "Сосуд Эссенции"". У меня было опасение, что вместо заполнения сосуда я буду его насыщать, но определённо вне своего слота этого не происходит. В любом случае, при торговле мне нужно будет быть осторожнее, чтобы колдун не решил, что продешевил - а то ведь может и увеличить запросы в разы. Для меня пятьдесят единиц не так много, но ему об этом лучше не знать...
   Хмм, интересно, а что насчёт торговли Эссенцией в нормальном мире?..
  
   Наконец, появился ученик колдуна, с небольшим свёртком в руках. Внутри, как и ожидалось, обнаружился ещё один ритуальный сосуд, поменьше, и набор амулетов из костей и дерева. Н-да, похоже,"Изучение предмета" - это именно изучение, а не идентификация; большинство амулетов значились просто как "Странный амулет". Или у меня просто ранга недостаточно?.. Вполне возможно. В конце концов, некоторые всё же были опознаны - например, "Заговорённый гребешок от блох". Открываемые способности, впрочем, были видны, хотя большая часть была бесполезна. Можно было бы взять "Следопыт", но если я буду охотиться в компании настоящих охотников, то лучше потратить Эссенцию на что-то более нужное. Бонус к Проворству, бонус к Удаче... Ещё один бонус к Удаче...
  
   В конечном итоге я остановился на амулетах с бонусами к Удаче, Проворству и навыком Перегрузка. "Перегрузка, активный навык, метамагия. Этот навык позволяет увеличивать эффективность магии путём наполнения её избытком энергии; несмотря на то, что потери энергии при этом высоки и есть риск полного провала магии, в некоторых случаях это может быть полезно. Ранг 1, расход маны усиленного заклинания +100%, эффективность +50%, шанс провала 15%. Максимальный ранг - Разум+Воля/4". С этим я смогу усилить персональный барьер... Тридцать единиц, плюс мои хиты - этого уже должно бы хватить. Хотя для надёжности постараюсь сперва поднять Перегрузку до второго ранга...
  
   В общем, теперь я охотился в компании с псоглавцами. Хотя мы не понимали языка друг друга, основные детали заранее обговорили через колдуна, так что проблем это не вызывало; о нескольких жестах условились, а большего и не требовалось. Обычно я изображал приманку, разгуливая в указанных моими спутниками местах, и когда кто-то атаковал, отступал под прикрытие швыряющих взрывающиеся копья охотников; когда запас снарядов у них близился к истощению, мы возвращались к посёлку за пополнением.
   К слову, одно из их копий я заполучил; вместо "Владения копьями" или "Метательного оружия" они давали "Взрывбросок" за сорок единиц. Хотя в отличие от схваток со мной, волки, столкнувшиеся с оружием псоглавцев, предпочитали отступать, вскоре мне удалось заполучить этот навык.
   "Взрывбросок, активный магический навык, ранг один, расход маны - зависит от используемого предмета. Модификация навыка, используемого племенем псоглавцев, обитающих в Запертом Лесу. В отличие от псоглавцев, использующих эту странную магию исключительно с метательными копьями, Снаряжемант способен использовать его с любым метательным оружием, хотя и с разнящейся эффективностью. Заряженый магической энергией предмет превращается в примитивную гранату. Максимальный ранг - Воля+Дух/4". Не файрбол, но тоже неплохо...
  
   "Ритуальный сосуд" я понемногу заполнял после каждой охоты; по сути, я мог бы заполнить его целиком уже после первой, но не видел в этом смысла - благо, я никого не обманываю.
   Через пару дней - я экономил продовольствие, и его оставалось ещё много - ученик колдуна притащил ещё одну партию амулетов, и на этот раз их было больше. Защитного амулета всё так же не было, но я приобрёл ещё один с Перегрузкой.
   А ещё среди них я заметил один... Странный.
   "Странный амулет из дерева и кости. Хотя назначение этого амулета неясно, он кажется странно комфортным для любого пользователя магии. Изношенность: 1/3, насыщение: 0/45, открывает: неизвестная классовая способность".
   Классовая способность?... Хмм. Это может быть интересно... нет, это определённо интересно.
   В любом случае, пока что важнее прокачивать другое, но, это я тоже приобрёл.
  
   На следующий день старый псоглавец-колдун снова удостоил меня аудиенции. На этот раз речь пошла о дропах со зверей; во время охоты выпали ещё пара шкур, несколько клыков, и один волчий хвост. Я планировал выбить ещё одну шкуру и попытаться что-нибудь сшить, но колдун предложил более выгодное дело: поменять их на более качественные амулеты, работы его самого, а не учеников. Вот чую, что дурит, но всё же согласился - по крайней мере, взглянуть-то стоит. А отдавать не обязательно всё... Вернусь домой, попытаюсь узнать реальную ценность всего этого.
   В любом случае, я выменял большую часть трофеев и немного Эссенции на... Па-рам! Амулеты защиты и маскировки. Первый действительно поднимал Персональный Барьер, второй давал ещё один "странный магический навык псоглавцев", "М-маскировка".
   Да, и ещё я приобрёл несколько штук копий на прокачку.
  
   Зверей становилось всё меньше, и нам с охотниками приходилось заходить всё глубже в чащу. Всё же, я поднял ранг Тьмы, увеличив её длительность наполовину, и получил ещё две единицы маны и единицу хитов. Увы, большая часть слотов простаивали впустую, так что у меня сердце кровью обливалось от досады, однако заменить одежду было нечем. Я бы даже купил у псоглавцев, однако они определённо не носили ни шапок, ни плащей, ни рубашек... Н-да, в следующий раз буду предусмотрительнее. Тем более, я почти насытил пакет с продуктами, и скоро смогу получить ещё одну ячейку инвентаря...
  
   В любом случае, из-за "простаивающих" ячеек я решил не задерживаться здесь слишком долго. По рангу Барьера и Перегрузки, и хватит... Тем более, волки тоже заканчивались, похоже. Или мы их просто слишком запугали... Потом вернусь с запасом предметов.
   Увы, колдун меня обломал. Он может вернуть меня в нормальный мир, но как оттуда добраться сюда - не имеет понятия... Видимо, всё же стоит ещё немного задержаться.
  
   Понятия не имею, что из себя на самом деле представляют здешние звери, и как размножаются, но их становилось всё меньше. Правда, удалось наткнуться на ещё одного Белого Зверя - без дропа, к сожалению - и одного медведя, но после этого звери практически перестали попадаться. С медведя, к слову, выпал мёд... В горшке. Извини, Винни, так получилось...
   Впрочем, шутки в сторону. Ранги Барьера и Перегрузки я поднял, так что, в общем, свою цель выполнил; вдобавок и другими вещичками разжился... Кстати, я и символы на частоколе псоглавцев на всякий случай заснял на смартфон.
  
   Колдун явно предпочёл бы, чтобы я задержался ещё, - в конце концов, он получал Эссенцию практически на халяву, его охотники били лесных зверей просто для защиты города; похоже, мой метод сбора Эссенции если и не уникальная способность, то редкость - но спорить не стал. Тем более, что охота становилась всё менее эффективной.
   В любом случае, с его стороны всё было готово. Ученики сноровисто начертили на "земле" чем-то красным - похоже, кровью - три концентрических круга, в которые сам колдун вписал сложный узор; я активировал Персональный Барьер - с Перегрузкой, разумеется - и колдун произнёс что-то на своём языке.
   Я ощутил, что падаю. Затем последовало странное, не болезненное, но довольно неприятное ощущение протягивания сквозь крошечное отверстие, и я покатился по горячей земле...
   ...а где машина?
   Машины не было. Равно как не было и дороги, и вообще знакомого пейзажа.
   Зато поодаль, за сотней-другой метров обожжённой солнцем земли с редкими травами, у озера было видно стадо слонов.
   Или стая?.. Неважно. Главное - слонов...
  
   - А говорили "изучишь магию", а говорили "увидишь мир"... - пробормотал я. Не то я качал, нужно было Удачу...
   Судя по карте - не моей способности, а спутниковой карте в смартфоне - меня занесло в Африку. Национальный парк Серенгети, если точно... Грёбаная Танзания. Далековато для пешего путешествия до дома, знаете ли.
   Я потёр виски, ощущая головную боль. Это, конечно, знатное приключение, но НАФИГ ЕГО, БЛ*!
  
   Так, ладно. Немного успокоившись и собравшись - что было не так-то просто под пекущим солнцем, хотя солнечный свет и был приятен после вечного сумрака Изнанки - я решил, что могло быть и намного хуже. В конце концов, я мог оказаться посреди океана, или в Антарктиде, к примеру. Возможности магии бесконечны... бл*. Надо сдерживаться, конечно, но эмоции прут...
   В любом случае, ситуация могла быть намного хуже. К примеру - у меня в смартфоне каким-то загадочным образом работает интернет...
   ...погодите, это же означает...
   Я поспешно принялся вбивать запомненый адрес. Доска объявлений... Доступно. Регион "Танзания", "Срочные запросы"...
  
   Проводник появился через какие-то полчаса. Не местный, азиат, и даже понимал русский... Хотя, как выяснилось, это заслуга амулета - при его работе штука полезная.
   Сперва он хотел содрать с меня пятьдесят тысяч - блин, мне за спасение всего сто тысяч заплатили! - но в итоге удалось сторговаться на пять тысяч и немного Эссенции. Я заранее просмотрел объявления; спрос на неё был, а вот с предложением - не очень. Предлагали, к слову, примерно от пяти до тридцати тысяч рублей за единицу - в смысле, кубический сантиметр. У меня это соответствовало единице.
   Пришлось ещё немного подождать, пока он сгоняет за сосудом под Эссенцию... вернулся с негром, предложившим продать всю Эссенцию, что у меня есть. Цену предложил, к слову, вполне приличную, по двадцать пять тысяч в рублях.
   Учитывая, что перед возвращением с Изнанки я слил большую часть содержимого Сосуда в копья - расхаживать с ними дома будет неразумно - я решил согласиться. Всё равно осталось немного, так что это не должно быть подозрительно или вызывать соблазна, а деньги всегда пригодятся... Заодно взял у негра контактную информацию на тот случай, если появится ещё Эссенция на продажу, эта идея явно была воспринята с энтузиазмом. В общем, хотя я сохранял насторожённость, обошлось без проблем... всё-таки немного я Удачу поднял.
  
   Проводник доставил меня не до моего города, а до райцентра, но добраться оттуда было уже не проблемой. Хотя за продуктами я, конечно, сходил оригинально... Нужно будет добавить в инвентарь зимнюю одежду и надувную лодку.
   Заодно я купил себе на вокзале новую биту.
  
   Я с блаженством растянулся на родной кровати. Ка-айф... Мягкая постель, нормальное освещение, никаких монстров под боком... Хорошо-то как. Приключения - тем более, выгодные - это неплохо иногда, но между ними нужен комфорт...
   Хмм. Комфорт нуждается в деньгах... Я задумался. Вне Изнанки я получаю единицу Эссенции за одно "задание", длящееся примерно от пяти минут до получаса; если заниматься этим восемь часов в день, минимально - если задания не закончились - получается шестнадцать единиц. Допустим, двадцать рабочих дней в месяц, тристо двадцать единиц. Самая низкая цена - по пять тысяч... 1 600 000 рублей в месяц получается.
   Я присвистнул. С таким доходом я могу с чистой совестью забить на школу, институт и на поиски работы; всё равно вряд ли удастся найти что-то сравнимое. Однако...
   Впрочем, не буду спешить. Слишком много подводных камней остаётся, и о многих я наверняка вообще не знаю. Но даже в том, что знаю, есть сложности... К примеру, мне необходимо научиться конролировать эти проваливания на Изнанку, и научиться самому нормально из неё выходить. Информация нужна... И множество разнообразных предметов. Подозреваю, что за Эссенцию можно будет купить что-то более ценное, чем за деньги... Но не хотелось бы привлекать к себе излишнее внимание. Я уже отмечал, что спрос на неё превышает предложение, так что если вдруг появится поставщик с заметными, и главное постоянными, объёмами, это не может остаться незамеченным; и я понятия не имею, какова может быть реакция... И даже посоветоваться не с кем.
   Я извлёк из нагрудного кармана смартфон и задумчиво взглянул на него. Внук шамана для этого точно не подходит...
   Хмм, новое сообщение?.. Снова от Емельяновой.
   Кхм. Из-за её последнего письма меня едва не сбила машина... с другой стороны, сам виноват, нужно было внимательнее. И в итоге благодаря этому я неплохо прокачался и заработал... И даже вернуться домой, в общем-то, тоже помогла эта покупка... Возможно, меня даже с оплатой не кинули, если учесть амулет и трофеи. Ладно, гляну, что там на этот раз...
   "Привет. Надеюсь, ты успешно развиваешь свои способности? Советую не забывать, что свободный Одарённый - соблазнительная мишень для многих. Впрочем, пишу я не просто поболтать. У нас есть информация, что тобой уже заинтересовались те же люди, что наняли Хамелеона. Предлагаю сотрудничество, хотя сразу предупреждаю, что в этом есть как плюсы, так и минусы. Если наши конкуренты узнают, что Емельяновы заключили союз с ещё одним магом, то усилят натиск, и скорее всего начнут с тебя; но они в любом случае что-то предпримут, а вместе безопаснее. В общем, решай, но лучше побыстрее...
   P.S. И ещё всё ещё остаётся работа, на которую мы хотели тебя нанять, но сорвалось из-за этого дурацкого покушения".
   Ну вот же... Ни одно доброе дело не останется безнаказанным. Хотя есть шанс, что она меня просто запугивает...
   Но это вряд ли. Я вздохнул. Ладно, мне в любом случае нужны союзники... Главное, соблюдать меру сотрудничества. Но во всяком случае опыт старого мага мне точно должен пригодиться, да и вообще Емельяновы в этом тайном мире разбираются лучше меня.
   "Ладно, уболтала. Где, когда и как встречаемся?"
   Похоже, руководит моей вербовкой сама Светлана, но с её способностями в этом нет ничего удивительного. Чрезвычайно высокая интуиция и способность принимать верные решения - самое то для руководителя любого дела...
  
   Меня снова забрали на машине уже через полчаса; похоже, за мной послали заранее. Оперативно... Хотя из-за моего пребывания на Изнанке казалось, что прошло порядочно времени, на практике происшествие с машиной было всего несколько часов назад... погодите, а происшествием ли это было?.. Возможно, я впадаю в паранойю, но это могло быть и не случайностью...
  
   - Скорее всего, это была проверка - сообщила Светлана. Кроме нас и Щуки в комнате присутствовал ещё мой давешний знакомый Пехов. - Проверить, на что ты способен, как прореагируешь... Если удастся сбить - можно похитить.
   - Обычное дело с новичками - согласился старый маг. - Водителя не помнишь?
   - Я машину в последний момент заметил - признался я, бросив взгляд на девочку. - На смартфон отвлёкся. Водителя вообще не помню...
   - Скорее всего, его и не было - заметил Щука. - В таких делах обычно используют одержимые автомобили.
   - Одержимые автомобили?.. - переспросил я. Маг кивнул.
   - Контроль духов, одно из направлений магии. На нём мало кто специализируется, но тех, кто освоили пару-тройку специализированых действий вроде этого, достаточно.
   - Понятно... - пробормотал я. - А что насчёт использования духов для убийства напрямую?
   - Призвать и контролировать духов, способных на такое, могут единицы во всём мире - отозвался Щука. - Среди наших оппонентов таковых нет, и нанять они не смогут - слишком накладно.
   - Между прочим, раз уж я в это встрял, могу я узнать, из-за чего сыр-бор? В общих чертах, хотя бы.
   - Никаких секретов, и ничего интересного - ответила Светлана. - Моя семья давно занимается, помимо прочего, торговлей компонентами для алхимии и зелий с амулетами. Отца и деда смогли вытеснить с рынка, особенно в девяностые, ну а я смогла вернуть позиции, и это не нравится конкурентам. Их три группы... ну, сейчас уже две. По сути, нам достаточно удержаться полгода, чтобы они окончательно потеряли позиции, а им необходимо избавиться от меня, на что они и бросили все ресурсы. Могу назвать имена, но они тебе ничего не скажут.
   - Всё-таки скинь на всякий случай.
   Она кивнула.
   - В любом случае, сейчас они в отчаяньи, и если раньше действовали независимо, сейчас, скорее всего, объединят силы. Я для них главная и прямая угроза, но я хорошо защищена, и они уже потеряли профессионала, так что будет очень сложно нанять кого-то ещё сравнимого уровня, но сложно сказать, что могут выкинуть. Расслабляться было бы глупо.
   Даже я со своим слабым пониманием ситуации кивнул. Не следует расслабляться, пока враг не повержен, простой принцип... Тем более, если враг доведён до отчаянья. И, скорее всего, оскорблён тем, что проигрывает несовершеннолетней девочке...
   - Ладно. Чего от меня-то хотите?
   - Для начала - просто присутствия. Есть шанс, что сам факт наличия у нас ещё одного мага наклонит весы достаточно, чтобы они сдались...
   На столе перед Светланой заиграла мелодия в сотовом; она подняла руку в просьбе немного подождать, и подняла телефон.
   - Да. Условия? Очевидно. Я согласна. Да.
   Она положила телефон обратно на стол.
   - А вот, похоже, и перелом ситуации... Даже быстрее, чем я ожидала. Коркин с его людьми хочет пойти под нас и назначает личную встречу.
   - Это очевидная ловушка - заметил Щука.
   - Очевидно - усмехнувшись, повторила Светлана. Я встряхнул головой; сейчас она выглядела странно взрослой. - Но проигнорировать я не могу - Солейник присутствует.
   - Это посредник между российскими поставщиками и несколькими крупными кланами - пояснила она в ответ на мой непонимающий взгляд. - Я давно пыталась с ним договориться, но он работал с конкурентами. Если это не обман, то рискнуть придётся. Артём Егорович, вы можете проверить?
   Щука кивнул и встал.
   - Можешь на меня рассчитывать, Светлина - сообщил он и исчез, стукнув тростью по полу.
   - Не знаю, что они подготовили... - задумчиво произнесла девочка. - Но они не могли учесть того, о чём не знают. Поможешь девочке, вынужденной тянуть всё хозяйство на своих хрупких плечах, эльринэ?
   - А моя выгода в чём? - хмыкнул я. - И что это за ругательство?
   Естественно, я не считал, что это было ругательство; Светлана определённо тоже понимала, что я не считаю.
   - Это значит примерно "молодой талант, чья сила неведома врагам" - пояснила она. - А попросту - джокер. Я немного учила язык на тот случай если встречусь с родичами матери... А что до выгоды - что насчёт той доли бизнеса, которая сейчас принадлежит конкурентам?
   - Интересное предложение... - пробормотал я. Похоже, она это серьёзно... - Думаю, это неплохой зачин для углубления отношений.
   Она кивнула.
   - Было бы неплохо, если бы ты рассказал, что умеешь, чтобы сделать операцию надёжнее, но и того, что я уже знаю, достаточно, чтобы составить план...
   Я прикинул свой список навыков и решил, что среди них нет ничего, о чём стоило бы сообщать. Разве что Персональный Барьер... Но и то, наверное, лучше умолчать на всякий пожарный. Мало ли как дальше отношения сложатся, да и вообще...
  
   План был довольно простой. Пехов замаскируется под Емельянову - естественно сомнение, что взрослый мужчина сможет убедительно прикинуться девочкой так, чтобы этого не заметили при близком контакте, быстро рассеялось; мастер маскировки использовал не только актёрские способности, но и какой-то амулет - и проведёт переговоры вместо Светланы под её непосредственным руководством через устройство связи. Сама она будет присутствовать неподалёку; было подозрение, что встречу предложили как раз для того, чтобы она осталась без основной охраны, отправив её на место встречи, и этим можно было воспользоваться для штурма. В любом случае, она будет находиться чуть в стороне со мной и Щукой, а дальше... Ну, в зависимости от развития ситуации.
   Кстати, в процессе обсуждения планов выяснилось, что более-менее приличные амулеты действительно стоят немалых денег: один из них вручили Пехову, чтобы уменьшить его риск, но его мощность была невелика. Пистолетную пулю, мелкую дробь удержит, но вот уже винтовочную пулю - вряд ли. Всё же, это было лучше, чем ничего, особенно в сочетании с бронежилетом.
  
   Встреча напоминала стрелку из фильмов про бандитов в девяностые. Ночь, пустошь, пара чёрных джипов... Машины остановились на порядочном расстоянии друг от друга, освещая местность фарами; из нашего вышел изображающий Светлану Пехов, навстречу ему - какой-то мужчина лет сорока. Я проморгался, вглядываясь.
   - Ты вроде говорила "Коркин"? - негромко осведомился я. - Это не он.
   "План А"? - хотел спросить я, но в этот момент что-то хлопнуло, и двойник девочки упал, брызнув кровью. Панель инвентаря уже была открыта; в моей руке появился здоровенный стеклянный сосуд. Щука подхватил его и с неожиданной силой швырнул, а затем... Изнанка.
   Способность старого мага эвакуироваться со спутниками на Изнанку была серьёзным козырем, даже несмотря на низкую "грузоподъёмность", однако противникам было о ней известно. Светлана ожидала, что они либо попытаются убить её до того, как Щука сможет её выдернуть, либо сделают что-то с Изнанкой в этом месте, когда начнётся встреча.
   Они воспользовались обоими вариантами.
   Как только нас окутал сумрак Изнанки, старик бросился к раненому; Щука наклонился над всё ещё сохраняющим маскировку Пеховым, его ладони сияли белым светом. Я едва успел подумать "Исцеление?.. Блин. Хочу это заклинание...", как в следующий миг...
   ...маг и его пациент скрылись в пламени, источаемом огромной четырёхрукой фигурой, окутанной огнём...
   ...я потянулся ко второй ячейке инвентаря, выкрикивая "Персональный Барьер!"...
   ...изрыгнутое "Огненным Демоном" пламя продолжало гореть, а сам он повернулся к нам со Светланой...
   ...пулемёт встал на станке, и я нажал гашетку...
   ...девочка бросила что-то навстречу ударившего в нас потоку пламени...
   ...взрыв разорвал огненную атаку, моё заклинание окутало огненную фигуру тьмой...
   ...демон, ужаленный зелёной молнией из руки Светланы, повернулся в сторону убегающей девочки...
   ...я скорректировал огонь, и полоска здоровья врага побежала влево...
   ...пламя угасло, и сквозь него стало заметно дымчато-серый купол, прикрывающий лежащего над раненым Пеховым Щуку...
   ...в четырёх поднятых руках демона стала разгораться ослепительно-яркая сфера пламени; пулемёт вырывался из моих рук, и большая часть пуль уходили мимо...
   ...Старик приподнялся, сделал бросающий жест рукой, и огонь в руках демона осыпался снегом, покрыв чёрную фигуру белыми пятнами...
   ...я справился со стволом, и хиты демона резко скакнули влево, достигнув края.
   Огромная четырёхметровая фигура покрылась трещинами и принялась рассыпаться на части; а затем они принялись таять, превращаясь в золотые искры. Сто пятьдесят единиц...
   Я не спешил отпускать дымящийся пулемёт... Эм. "Доступен навык "Шквальный огонь", желаете изучить?".
  
   Демон всё же оказался единственной ловушкой. Пока девочка и маг беспокоились о мастере маскировки, оказавшемся в тяжёлом состоянии - его маскировку изначально прикидывали так, чтобы выстрел в видимость головы оказался нефатальным, но рана была серьёзной, а Щука не был профессиональным целителем - я постарался украдкой взглянуть на место гибели "демона". Или даже без кавычек...
   На "земле" лежал окутанный огнём камень размером с кулак. Изучение предмета.
   "Огненное сердце. Неизвестно, какую на самом деле роль играл этот чёрный камень в теле огненного духа изнанки, но окутывающий его огонь не угасает - и в то же время не обжигает. Возможно, какой-нибудь маг заинтересуется?.. Тип: мистический материал".
   Хмм... Я осторожно поднёс к нему руку; действительно, не обжигает.
   - Что это у тебя? - послышался голос из-за моей спины. Я обернулся, сжимая тёплый камень в руке.
   - Трофей - ответил я Светлане. Судя по её лицу, Пехов вне опасности. - От демона остался.
   - Это не демон, просто огненный дух - отозвалась она, с интересом изучая камень. - Хотя и довольно сильный. Хмм. И что ты собираешься с ним делать?
   - Не знаю - пожал я плечами. - Продам?
   - Предметы с Изнанки в реальном мире не существуют - сообщила она. Я поднял бровь.
   - Хмм? В таком случае, возможно, у меня есть предложение по расширению нашего бизнеса...
  
   Сосуд, который я держал в другой ячейке, а Щука перед эвакуацией швырнул в другую сторону встречи, содержал некий магический - алхимический? - газ, моментально накрывающий территорию и нокаутирующий всех в зоне действия. Как бы там ни было, на встрече присутствовал как минимум один человек, который в любом раскладе был необходим живым. Щука вывел нас с Изнанки неподалёку от места встречи, после чего Светлана вызвала своих людей, забравших раненого и пленных... знать не хочу, что с ними будет. И не жалко, если что - сами подстроили ловушку, в которую и попались... Нам и самим пришлось бы тяжко без тяжёлого оружия.
   За рулём джипа, везущего нас обратно... эм, никого не было.
   - Это и есть та самая "одержимость автомобиля"? - осведомился я, глядя, как сам собой поворачивается руль; на нём лишь были видны светящиеся зелёным пятна, словно от лежащих на руле рук. Маг молча кивнул, сосредоточившись на изучении горящего камня.
   - Ничего не могу сказать - наконец, признался он. - От воплощённых в материальном мире духов иногда остаются фрагменты, но это просто материя нашего мира, немного изменённая магией. А это... Не представляю. Но я могу заплатить вам десять тысяч... хотелось бы изучить подробно.
   - Рублей? - осведомился я.
   - Евро, разумеется - ответил он. - У меня, к сожалению, больше наличных с собой нет, так что остальную сумму могу отдать амулетом... из тех, что пережили бой.
   Я задумался и решил.
   - Давайте сделаем немного иначе. Пока что держите, изучайте на здоровье, а о цене сможем договориться позже.
   - Великодушно, юноша - кивнул он, бросив на меня взгляд. Я пожал плечами.
   - Полагаю, вам придётся изучать и другие материалы, да и в целом, скорее всего, ещё придётся поработать вместе...
  
   Хотя встречу, несмотря на всё, можно было назвать успешной, это ещё не означало победы. Просто ещё один удар по оппоненту... В любом случае, остаток ночи я провёл в доме Емельяновых - здесь всё же безопаснее. Старый маг, впрочем, с явным энтузиазмом умчался к себе - ему определённо не терпелось побыстрее изучить странный камень. Светлана легла спать сразу по возвращении домой... А я, прежде чем ложиться, изучил свежеприобретённую "классовую способность".
   "Аура Снаряжеманта. Классовый магический пассивный навык, ранг 1. Уникальная аура Снаряжеманта усиливает некоторые его классовые способности и эффективность снаряжения, как его самого, так и его союзников. Радиус действия: 10 метров, эффективность снаряжения: +25% все положительные характеристики, снижение точки насыщения на 10%".
   Опаньки. Пока сложно сказать, насколько полезны остальные эффекты, но вот снижение точки насыщения - определённо очень ценно. Б-лин, знал бы, скупил бы у колдуна побольше таких амулетов...
   Я досадливо цыкнул. Ладно, возможно, у Щуки найдётся ещё что-то с этим навыком...
  
   Я немного поворочался в удобной, но непривычной постели, но в конечном итоге уснул. Последней мыслью было, кажется, "жаль, что пулемёт пришлось вернуть...".
  
   - Что ты делаешь? - осведомилась Светлана. Хмм, я думал, она занята работой с документами на ноуте...
   Мы успели позавтракать - скорее, пообедать, поскольку после наполненной событиями ночи проснулись поздно - выяснить, что с раненым всё в порядке, и сейчас занимались своими делами; я вырезал фигурку спутника - из обычного дерева.
   - Проверяю кое-что - отстранённо ответил я, не отрываясь от работы.
   - Не очень красиво получается - заметила она.
   - Знаю, навык поднять нужно... - рассеянно отозвался я. Ой... Хотя, в данном случае не страшно, просто немного странно звучит. Ну так поколение геймеров... Хмм. Как я и думал, из обычного дерева не работает. Значит, с моим запасом дерева Изнанки нужно будет обращаться осторожно... хотя по этому поводу у меня есть идея. В любом случае...
   - Как долго мне здесь торчать? - осведомился я, протягивая девочке свою поделку. Она повертела её в руках, хмыкнула, и положила на стол.
   - Ты нас не стесняешь, партнёр - совершенно серьёзно заметила она. Звучит-то как... Непривычно.
   И одну из причин назвала верно.
   - И то хорошо... Но всё же.
   - Ну, после последних событий, скорее всего, через неделю уже всё будет кончено... Эти идиоты хотели подставить нас, убив Солейника. Ва-банк... А теперь они не только потеряли его связи, но и стали врагами.
   - Хорошие новости... Что насчёт меня?
   - Как договаривались - слегка пожала она плечами. - Мне и так было выгодно партнёрство, а с возможностью сбора уникального сырья на Изнанке - и вовсе... Хотя, конечно, с этим направлением ещё придётся много работать.
   Я кивнул.
   - Но в любом случае - продолжила Светлана - тебе следует продолжать развиваться. Думаю, Артём Егорович согласится тебе помочь, всё-таки его очень заинтересовала твоя способность... Не буду давить, но не забывай - мне выгодно, чтобы с тобой всё было в порядке. И моя способность вполне может помочь, если что... Я хорошо даю советы.
   - Да уж - хмыкнул я. - Последний дал... Серьёзные результаты.
   В принципе, наверное, это не самая плохая идея... Хмм.
   Ладно, рискну. Всё-таки вместе сражались...
   - У вас здесь ещё одного ножа для резьбы не найдётся?
  
   - Хмм, какая странная способность... - пробормотала Светлана. - Значит, ты так получаешь и магию, и просто умения?..
   Я кивнул.
   - Не с любых предметов, но со многих. Способности разные, но пока что ничего особо крутого... Только что Эссенцию могу собирать.
   - Пространственная магия - тоже круто - заметила она. - В любом случае, давай-ка проверим кое-что...
   Она вышла из комнаты и вскоре вернулась с несколькими предметами, которые разложила на столе.
   - Какие в них способности и сколько стоят?
   - Так, изучить предмет. Нож - девять единиц, ножевой бой, пистолет... н-да, пять единиц, стрельба из пистолета. Солонка - ничего, кисточка - рисование, пять единиц, ключ... Хмм. Лишнего ключа не найдётся? Тринадцать единиц, "Вход и выход". Позволяет входить на Изнанку и выходить с неё - пояснил я в ответ на вопросительный взгляд.
   - Можешь этот себе оставить. И вот сто двадцать пять тысяч, я хочу купить пять единиц Эссенции.
   Она положила на стол деньги, отсчитав сумму из сумочки, и взяла в руки кисточку для рисования. Понятно... Действительно, об этом я не думал. Хотя у меня и не с кем было проверить...
   Я извлёк сосуд и принялся капать золотые искры на кисть.
   "Достигнута точка насыщения! Ваш союзник может изучить навык "Рисование". Хотите обучить?"
   Блин, работает...
   - Ничего не чувствую - сообщила девочка, когда кисть исчезла. - Сработало или нет?
   Я пожал плечами.
   - Пишет, что сработало.
   Она извлекла из сумочки карандаш и лист бумаги - что у неё там напихано, вообще?.. - и быстро нарисовала собаку.
   - Похоже на собаку... - задумчиво произнесла она.
   - А что должно было быть?..
   - Собака. Ты просто не видел, что у меня раньше получалось...
  
   Определённо, эксперимент был успешным... По словам Емельяновой, раньше она рисовать не могла совершенно.
   Однако дальнейшие эксперименты показали, что "системные" способности, вроде "Проверки статуса", она изучить не может: эссенция просто стекала с часов. "Жизнь в числах" тоже не работала, а вот кольца давали бонус к мане, но только золотые и серебряные. У союзников система работает иначе, но я всё же могу наделять их способностями...
   Перспективы открывались... Интересные. Однако я не был уверен, хорошо ли это... Согласно тому, что я успел узнать, магическое сообщество не больно-то уважает законы, так что как бы возможность усиливать других не вышла мне боком... Мне необходимо быть способным защитить себя, если что.
   Серьёзно, меня слишком выгодно получается заставлять работать на себя... Как бы кто-то не попытался. И, боюсь, это не паранойя...
   Мои непосредственно боевые способности оставляют желать лучшего; даже если я найду несколько хороших боевых заклинаний, и даже подниму их на пару рангов... Не знаю насчёт перспектив, но в ближайшее время пулемёт будет эффективнее. С другой стороны... Хмм...
   Я достал смартфон и зашёл на "доску объявлений". Угу, ещё висит... Сто двадцать тысяч. Понятия не имею, дорого это или дёшево; в любом случае нужно посоветоваться. Со Щукой, полагаю.
   К слову, Светлана кое-что прояснила. Оказывается, за её спасение мне вообще не заплатили... Деньги были именно за нейтрализацию киллера; вроде и одно и то же, но для неё определённо была разница. Какая именно, она, впрочем, объяснять не стала... Только сообщила, что рассчитается так или иначе. Хотелось бы надеяться, но, честно говоря, несмотря на то, что открыл свои способности, я сомневался, можно ли ей доверять. Пока что сотрудничество нам всем выгодно, но это пока... Кто знает, как дальше повернётся.
  
   Старый маг появился только вечером. Я связался с дядей, сообщив, что в ближайшие несколько дней, скорее всего, буду недоступен, и, возможно, брошу работу - с трудом удалось отделаться от расспросов - а дальше... Немного поэкспериментировали со Светланой, но она вскоре занялась работой и учёбой, и я остался на собственном усмотрении.
   Блин, настоящее поместье, со слугами и даже своим хозяйством... Я тоже хочу. Я, к слову, поспрашивал, могу ли чем-то помочь, надеясь на задания - маркер-вопросик на одним слугой-охранником висел - но обломался. Народ держался вежливо, но отстранённо... По крайней мере, кормили без проблем. Вкусно...
  
   В конечном итоге моё времяпровождение свелось к прокачке навыка дубинок и резьбе по дереву. Словно на Изнанку вернулся... Я хотел испытать свежеприобретённую способность входа на Изнанку, "Вход и Выход", но вспомнил о псах-духах, стерегущих дом с "той стороны", и отказался от этого.
   К слову, я случайно заметил новое полезное "заклинание починки", но решил не тратить на него запасы - не к спеху. Так прокачаю... Блин, невозможно проверять все предметы, наверняка много интересного пропустил... В любом случае, я сидел во дворе и вырезал из ветки дерева Изнанки... Эм, жезл?..
   Я хотел сделать что-то магическое, вроде трости Щуки с её "Контролем маны". Вообще-то разумом понимаю, что мне лучше развивать какие-то свои уникальные навыки, но... Блин, магия же! Тем более, от своих планов обзавестись Файрболом, Телепортом и Невидимостью я не отказался... ну, нечто вроде последнего уже есть, но это не то.
   В общем я вырезал... ну, пусть будет жезл, когда дверь открылась, и во двор вошёл Щука. Интересно, он не может выйти во двор с Изнанки, или это просто вежливость?
   Почти одновременно из-за дома вышла хозяйка. Вот тоже вопрос - кто больше хозяин бизнеса, её отец или она?
   В руку Светланы... хмм, у неё тоже жезл. Изучить предмет...
   "Жезл девочки-волшебницы. Тренировочный жезл ученицы мага. Эссенция: 0/200, открывает способность: хеншин". Нехило... Что это за способность такая?..
   Однако прежде чем я успел ткнуть в иконку способности, чтобы получить дальнейшую информацию, девочка сунула жезл в сумочку.
   - Здравствуйте, Артём Егорович. Как успехи?
   - И вы здравствуйте, Светлана Олеговна, Артём Никанорович - ответно поздоровался старик. На мой взгляд, он выглядел чрезвычайно довольным... - Работы ещё много, но успехи уже есть. Вот.
   Он извлёк - из-за пазухи? - деревянную висюльку-амулет, в центре которой висел внутри стеклянного пузырька окутанный огнём чёрный камушек.
   - "Амулет восполнения" - прочитал я вслух. - "Медленно восполняет физические и магические силы обладателя". Лечебный, что ли?
   - Пока нет - улыбнулся старик - но, думаю, всё впереди. Если вы сможете добывать подобные материалы...
   Щука мечтательно улыбнулся. Учёный от магии?.. Или просто бизнес-перспективы? В любом случае, он обращался ко мне с уважением.
   - Подобные - не так-то просто - заметил я. - Вы же помните, этот материал нас всех едва не прикончил. Но вот попроще - могу. Кстати, вам этот амулет нужен?
   Старик без слов отдал его мне. Эта штука за тридцать единиц открывает "Малую регенерацию"... Всё, что напрямую увеличивает личные способности, однозначно полезно. Хотя навык не особенно впечатляющий - восстанавливает 1 HP и 1 Маны каждые десять минут, еда эффективнее, но всё же. Из капель складывается море...
   К слову... По хорошему, мне, наверное, надо бы определиться с направлением прокачки. Не тот вопрос, к которому можно отнестись "а, и так сойдёт"...
   - Эм... Артём Егорович, я у вас спросить хотел кое-что.
   - Да и вообще поговорить нужно - кивнул старик. Пройдём в дом?
   Он вопросительно взглянул на Светлану, она кивнула.
  
   - Големы, говоришь?.. - хмыкнул маг, поглаживая бороду. - Ну, это вообще-то очень широкая тема. Это как машины, к примеру. Они очень разные бывают...
   Я вздохнул. Видимо, придётся раскрывать свою задумку хотя бы частично, если не хочу потратить кучу времени на изучение темы.
   - Ну, я хочу позаботиться о собственной безопасности. Желательно - за умеренную сумму. Мои способности сами по себе не особо эффективны в бою, так что хороший, надёжный телохранитель был бы удобен... Вот я и вспомнил, что видел объявление о продаже голема-охранника, так что решил прояснить вопрос.
   - Разумно - кивнул старик. - Но качественные големы и по цене как качественные машины, а купить типового и самостоятельно улучшать...
   Он вопросительно посмотрел на меня.
   - Самого - вряд ли, но смогу усилить доспехи и оружие - ответил я.
   - Если ты сможешь держать его в своём пространственном кармане, это будет неплохим сюрпризом для нападающих. Разумно.
   - У меня ограничение по объёму - признался я и добавил в ответ на вопросительный взгляд мага:
   - Кубометр.
   - Этого достаточно - улыбнулся Щука. - Я могу подобрать хорошие варианты. У меня есть знакомые, работающие с големами. Возможно, удастся взять в обмен на новые материалы...
   - Буду признателен за помощь - кивнул я. Похоже, нужно сосредоточиться на прокачке ещё хотя бы одной ячейки инвентаря...
  
   Дальше мы обсуждали работу с новыми материалами; сошлись на том, что для начала прогуляемся со Щукой на Изнанку и попытаемся собрать образцов. Ну что ж, надеюсь, заодно и экспы набью...
   И я совсем забыл спросить у Светланы про её жезл.
  
   По плану мы со Щукой собирались пройтись по нескольким выбранным старым магом местам и взять образцы сырья. Если повезёт, удастся столкнуться с местными обитателями и получить пару трофеев... Н-да, и не подумал бы, что буду считать такое удачей. Но мне нужна Эссенция, а так она добывается намного быстрее, да и трофеи... Кстати, нужно будет купить ещё несколько масок.
   Между прочим, я поднял Шитьё до второго ранга, и в описании следующего ранга обнаружил: "Дополнительная способность: Управление нитями". Интересно, значит, прокачка навыков может давать дополнительные навыки... Чую, сюрпризов меня ждёт ещё немало.
  
   - Артём Егорович, вы можете объяснить, что за ерунда такая со временем на Изнанке? - спросил я. Мы со стариком двигались в пустоте к первой точке, и я решил задать несколько вопросов. - Вообще непонятно, как оно связано с временем в мире...
   - Именно - согласился Щука. - Настолько непонятно, что практически все перестали даже пытаться разобраться. Даже для исследователей-теоретиков оказалось слишком сложной задачей, а практикам и вовсе без разницы, как правило. Тем более, что оно бывает ещё и индивидуально... Многие считают, что времени на Изнанке вообще нет.
   Я попытался представить, как это может быть, но быстро сдался. Н-да, помнится, дух шамана тоже говорил не заморачиваться непонятностями Изнанки...
   - Но я тоже хочу кое-что спросить... хотя сперва - вы определились, как именно хотите использовать голема?
   Смотри-ка, уже на вы...
   - Те, которые стоят умеренно, тупые, и способны на ограниченный набор действий - пояснил мой спутник. - Так что лучше заранее продумать хотя бы примерно, что именно вам нужно. Хотя я составлю список, чтобы можно было взглянуть, какие есть типовые предложения, но продуманный индивидуальный подбор всегда лучше.
   Н-да, даже и не знаю... Будь это игра, логично было бы обзавестись "танком", который сможет сдерживать противника, но это реал... Хмм. Большого я всё равно не смогу запихнуть в инвентарь, и сам из-за его спины тоже не слишком смогу атаковать, зато смогу выдержать пару атак под Персональным Барьером и использовать Тьму... Ещё раз хмм. Получается, мне лучше всего использовать маленького и вёрткого дэмейж дилера, а лучше нескольких... но у меня столько денег нет.
   Я изложил свои соображения старику; он кивнул.
   - Один из возможных разумных вариантов. Не слишком подходит на роль телохранителя, но для защиты, если необходимо уничтожить врага... или для охоты на Изнанке, вполне неплохо. Если с материалами сложится удачно, можно будет сделать спецзаказ. Думаю, этот вопрос пока что можно считать решённым...
   Я согласно кивнул, и он продолжил.
   - В таком случае, вот вопрос. Значит, ваши способности можно использовать, чтобы наделять других способностями? А что насчёт усиления?
   - Если вы про это, есть несколько характеристик, которые можно усиливать, хотя это довольно дорого. И я не совсем уверен, каков будет реальный эффект от повышения Разума, к примеру - признался я. - Да и дороговато это выходит... Но в целом - да, можно.
   - Было бы интересно поэкспериментировать с этим... - пробормотал маг. - Негативные эффекты, побочные эффекты, устойчивость... Вы согласитесь поучаствовать?
   Я слегка поморщился; и отказывать не хотелось, в том числе и потому, что самому интересно и полезно узнать, но и Эссенции жалко.
   - Я оплачу расходы - сообщил старик. - Хотя, как я понимаю, удобнее будет помочь со сбором... ну, это обговорим позже. Мы почти пришли.
   Мы пересекли невидимую границу зоны, и впереди что-то белёсо замерцало.
   Хмм. Это было озеро, наполненное отражающей лунный свет белой жидкостью; и да, на небе была луна. Очень похожая на круглый кусок сыра.
   - Молочное озеро - сообщил старик. - Его даже можно пить. Пользы никакой, но на вкус - нормальное молоко. Здесь также находится один из маяков кланов, но место свободно для посещения. Начнём с пробы жидкости...
   Я кивнул и достал наполненную бутылочками для образцов сумку.
  
   Тут и там, образцы растений, жидкостей и минералов... На Изнанке действительно существуют различные места. По словам Щуки, кое-где здесь даже живут люди; в основном, это посты магических кланов, следящие за искусственными маяками. Старый маг старался выбирать маршруты так, чтобы это было достаточно короткие и безопасные пути, но всё же несколько раз мы натыкались на различных монстриков; с гигантской крысы выпал кусок сыра.
   А заодно я насытил сумку, с которой охотился ещё в Запертом лесу, и иголку, получив, наконец, третий ранг Шитья. Ну, что там мне подкинули?..
   "Управление нитями, активная магическая способность, ранг 1/00%. Внимание: это тренируемый навык! Этот навык позволяет свободно контролировать нити и верёвки в руках пользователя. На более высоких рангах возможно изменение свойств нитей с использованием маны. Максимальный ранг: Воля/3+Дух/5".
   Это уже что-то новенькое... Тренируемый магический навык, не расходующий ману. Я вытянул нитку из рубашки... блин, клёво. Работает...
   Нитка извивалась у меня в руках, как я этого желал. А что насчёт чего-то побольше?..
   Пока мы двигались дальше, в моих руках сама собой завязывалась и развязывалась туристическая верёвка.
  
   - Почти всё - сообщил Щука, поглядывающий на мои... нет, это не забавы, это серьёзное упражнение! - Ещё одна-две точки, и пока хватит. Образцов уже надолго хватит изучать... если что-то из них сохранится.
   Мы бродили уже несколько часов, так что я с облегчением кивнул... О.
   "Повышен ранг способности "Управление нитями". Получены дополнительные возможности в применении способности".
   Обожаю бонусы... Посмотрим, чем меня порадуют.
   "Управление нитями, активная магическая способность, ранг 2/00%. Внимание: это тренируемый навык! Этот навык позволяет свободно контролировать нити и верёвки в руках пользователя. Дополнительно позволяет манипулировать длиной и толщиной нитей, применяя ману; каждые дополнительные 100% длины либо толщины - 1 маны в минуту, максимум усиления - 100% за ранг навыка. На более высоких рангах возможно изменение свойств нитей с использованием маны. Максимальный ранг: Воля/3+Дух/5".
   Интересно девки пляшут... Похоже, я могу неплохо использовать в качестве оружия обычную верёвку.
  
   - Пожалуй, здесь и закончим - сообщил Щука, указывая на светящийся подсолнух высотой с многоэтажный дом. - Один из самых мощных естественных маяков, даже получил собственное имя.
   - Подсолнух, видимо? - осведомился я.
   - Верно - улыбнулся старик. - Или Санфлауэ. Здесь время от времени можно кого-то встретить... похоже, это как раз наш случай.
   Возле зелёного стебля стояли четыре фигуры; разобрать детали было, как обычно на Изнанке, сложно, но они были одеты во что-то странное.
   А ещё меня что-то беспокоило... Однако Щука спокойно шёл вперёд, и я решил отбросить беспокойство.
   Незнакомцы были облачены в некие доспехи, закрывающие их целиком; странные имена, и титул у всех "Изгой"... Я нахмурился и хотел было сообщить об этом Щуке, но тут чувство опасности взвыло, и я не задумывась...
   ...толкнул старого мага.
   В "землю", едва пройдя мимо нас и порвав край одежды старика, вонзилось короткое серое копьё.
   - Персональныйбарьертьматьматьматьма! - выпалил я на одном дыхании; врагов облепила плёнка тьмы... и стекла с них густой жижей, похожей на нефть. Че..?
   На этот раз уже Щука выручил меня. С глухим "бомм!" от возникшего перед нами здоровенного щита отскочили ещё два копья. Старик пробормотал, кажется, "я уже не мальчик, да и не воитель...", и щит взорвался; осколки ударили в "изгоев".
   Однако они молниеносно среагировали, разбежавшись в стороны; судя по звукам ударов металла о металл, кого-то всё же зацепило, но этого явно было недостаточно. Блин, сейчас бы пулемёт...
   Что-то разбросало нас со Щукой в стороны; видимо, снова его магия. Один из "изгоев" снова появился с чем-то вроде небольшого пулемёта в руках; затрещало, и в возникший вокруг мага защитный купол ударили снаряды. Кажется, в это время ещё один подбирался к Щуке со стороны...
   Раз отступать не можем, нужно нападать. Я бросился к стрелку; мне в плечо ударило ещё одно копьё, снеся изрядную часть барьера, а ещё один "изгой" появился из-за подсолнуха, бросившись мне наперерез, но я оказался на нужном расстоянии, прежде чем они успели что-то сделать.
   Всё ещё остававшаяся у меня в руке верёвка змеёй ринулась вперёд, мгновенно удвоив длину. Её конец обернулся вокруг ноги стрелка и дёрнул; "изгой" опрокинулся на спину, а в следующий момент врезался в своего соратника, пытавшегося перехватить меня. Ухх... Тяжело, похоже, тяжесть груза напрямую передаётся мне.
   От удара стрелок выронил оружие, а второй отлетел, сбитый с ног; ещё один удар от души... Кажется, хватило обоим.
   Чёрт! Остаток барьера и часть хитов снесло выстрелом в руку, пришедшим откуда-то из темноты.
   - Персональный барьер!
   Я подтянул обмякшего "изгоя", захваченого за ногу, к себе, прикрываясь им, как щитом. Их было как минимум четверо... Где ещё двое?
   Что-то бумкнуло, и я вдруг обнаружил третьего "изгоя", упавшего на "землю" в нескольких метрах от меня; его голова в шлеме упала рядом. Маскировка пятнами расползалась на доспехе, а кровь выглядела ещё одним пятном...
   И рассеиваться Эссенцией труп явно не собирался, хотя облачко искр из него и поднялось.
  
   Последнего нападавшего всё ещё не было видно, но я почему-то чувствовал облегчение. Бросил взгляд в сторону Щуки; старый маг убрал свой барьер и спокойно приближался ко мне.
  
   Определённо, убедившись в безнадёжности ситуации, последний нападающий сбежал. Похоже, мы круты...
   - Что это было, вообще? - осведомился я у Щуки, наклонившегося над одним из нейтрализованных мной "изгоев".
   - Неудачное стечение обстоятельств, скорее всего - отозвался он, втыкая в зазор в доспехе иголку; за первой жертвой последовала вторая. - Охотники на магов, работорговцы. Есть пара миров, в которых этим промышляют...
   - Погодите, миров?.. - переспросил я.
   - О. Вы же не в курсе... Сейчас, минуточку.
   Старик воткнул иголку во второго и поднялся.
  
   Рассказ Щука совместил с процессом разоблачения и разоружения пленников. Хотя со снятием доспехов и пришлось повозиться - это были не просто металлические доспехи, а настоящие цельные скафандры на всё тело... ну, почти цельные, герметичными они всё же не были. Под скафандрами обнаружились тощие синевато-серые гуманоиды, похоже, млекопитающие; с автоматом - женщина, с метательными копьями и ножом - тот, что пытался меня перехватить - мужчина. Изучение существа показало, что раса - "визитёр, альтив".
   Однако, к рассказу Щуки...
   - На изнанке есть места, которые называют "сопряжениями" - сообщил он, ощупывая скафандр; я как раз подбирал оружие нападавших. - В них наша Изнанка соединяется с изнанками других миров, что в итоге позволяет перемещаться из мира в мир, хотя тут есть свои сложности. Законы миров и свойства их изнанок различаются, временами очень сильно, так что в некоторых мы вообще не можем существовать, а в других просто сложности с переходом из мира на изнанку, и наоборот. Но всё же есть несколько миров, общение с которыми более-менее налажено, да и новые время от времени открывают... Есть даже способы перемещения напрямую, минуя Изнанку, но их в основном используют призыватели. Из-за разницы в законах разных миров возникают любопытные эффекты вроде того, что существо, бывшее в своём мире безобидной зверушкой, у нас оказывается неуязвимым монстром... И наоборот. Призыватели разработали специальные процедуры, которые обеспечивают безопасность иномирян для мира и мира для иномирян, и тех, кто их прошёл, называют "гости".
   - А тех, кто не прошёл - "визитёры"?
   Щука кивнул.
   - Эти, похоже, альтивы. Слышал о них, технологический мир без своих магов, но с одарёнными, способными проходить на Изнанку. Стараются отлавливать магов для исследований... Вон, какую-никакую защиту делать уже научились.
   Старик вздохнул.
   - Понятно - произнёс я, добавляя мысленную пометку к списку опасностей Изнанки. - Они вроде живые, что с ними делать будем?
   - Примерно то же, что они собирались делать с нами - неожиданно жёстко сообщил маг. - Продадим. Только живыми...
   Он извлёк из кармана... смартфон, почти такой же, как у меня, и принялся набирать сообщение.
   - Здесь работает связь?.. - удивлённо осведомился я.
   - Частично - отозвался Щука, продемонстрировав мне заднюю часть смартфона: на ней была закреплена деревяшка, покрытая тускло светящимися символами. Амулет... - Я дал знать на аванпост, скоро прибудет представитель клана. Лучше не светитесь перед ним; я сам переговорю.
   Подумав, я кивнул. Светиться без нужды, пожалуй, действительно не стоит лишний раз...
  
   Снаряжение пленников, естественно, я постарался запихнуть в инвентарь, благо, у меня добавилась ещё одна ячейка, однако с трупом ни я, ни Щука связываться не стали. В итоге прибывший маг, пожилой усатый дядька, забрал двух обнажённых пришельцев и один облачённый в доспехи труп, выдав расписку изложившему короткую версию - "шли с учеником, на нас напали, сумели отбиться" - происшедшего Щуке.
   Понятное дело, задерживаться на Изнанке мы не стали.
  
   Как только мы вернулись в нормальный мир, старик вручил расписку мне, сообщив, что он не претендует на долю, и забрав образцы, скрылся в подвале - в доме Емельяновых для него, как оказалось, разместили ещё одну небольшую лабораторию. Заполучив все эти бутылочки, содержимое которых явно не собиралось исчезать, старый алхимик, похоже, моментально забыл о недавнем неприятном опыте; на его лице было то самое выражение, о котором говорят "как сметаны наелся". Кому что нужно для счастья...
   Впрочем, я и сам был доволен, и не только тем, что удачно избежал опасности. Схватка позволила мне заполучить новые необычные вещи - из другого мира! - и прокачать накидку, которой я наконец-то заполнил соответствующий слот. Декоративный плащик давал способность "Реакция", улучшающую скорость реакции на 10%. Однако это приятно, но не главное; "Управление нитями", вот что меня радовало. Эта штука будет посильнее файрбола... Кто бы мог подумать, к чему приведёт прокачка шитья.
   Интересно, а что насчёт других крафтерских навыков?..
  
   - Новая способность? - осведомилась Светлана, увидев, как я передвигаю предметы двумя верёвками. Эффективно действовать больше, чем двумя, у меня не получалось; надеюсь, это пока... Простые манипуляции после второго ранга уже практически не прокачивали навык, но тягание грузов и манипуляции размерами помогали.
   - Она самая - отозвался я.
   - Читер ты всё-таки... - задумчиво заметила она, наблюдая за моими упражнениями. - Нормальные маги долго учатся, чтобы изучить что-то новое, а ты - влёт, одно за другим...
   - Я крут - согласился я. - Правда, к сожалению, скорее потенциально... Но вообще-то интересно было бы взглянуть, на что способны другие маги, да и полезно... Кстати, что ты тогда сделала, с тем огненным духом?
   - Бросила амулет, а потом отвлекла на себя зелёной молнией - отозвалась девочка. Хотя какая она девочка - пожалуй, взрослее меня будет... - Не была уверена, что ты сможешь защитить пулемёт, а без него наши шансы были невелики, так что решила отвлечь.
   - Рискованно - заметил я.
   - Самое разумное было в той ситуации... Я хотела у тебя спросить - какие у тебя планы на будущее?
   - Хороший вопрос... - пробормотал я. - Вообще-то хотел бы тихо и мирно заниматься торговлей компонентами и Эссенцией. Но что-то мне подсказывает, что "тихо и мирно" ну никак не получится... Хотя бы потому, что охотиться нужно.
   - Ну... Да, жизнь в сферах, близких к магическому социуму довольно беспокойная - признала Светлана. - То какому-нибудь Одарённому сила в голову ударит, то кланы между собой перегрызутся, то с иномирянами или нашей нелюдью проблемы... Штормит то и дело, хотя обычно в пределах терпимого.
   Она поморщилась, приоткрыла рот. Вздохнула.
   - Что-то хочешь сказать? - осведомился я.
   - Не очень. Но придётся... Мой отец узнал о происходящем... Слишком рано и слишком много. Он хочет, чтобы ты работал на нас, и боюсь, может сделать какую-нибудь глупость... так и не научился на ошибках.
   - Мне это не нравится - сообщил я.
   - Мне тоже - буркнула Светлана. - Гораздо выгоднее сотрудничать по-хорошему, тем более с магами, неужто это так трудно понять?.. Извини, наболело. В любом случае, я постараюсь его образумить и вообще сделать всё, что в моих силах, но технически командует он. Постарайся подстраховаться и родственников предупредить.
   Я взглянул на неё, подняв бровь; она тяжело вздохнула.
   - Ладно, об этом пока всё, а теперь более приятная новость: вот документы на фирму Коркина. Счета, реквизиты... Посмотри, спрашивай, что непонятно. Сейчас тебе лучше быстрее вернуться домой, но я хочу как минимум выполнить своё обещание, пока отец всё не испортил.
   - Ценю, что ты рассказала - произнёс я, принимая папку с документами. Она снова скривилась; я не удержался и похлопал её по плечу.
   - Думаю, ты искренне переживаешь, так что положусь на тебя. Я тоже ссориться не хочу.
  
   Н-да, а вот и попытка кинуть... Старое и новое поколение со своими методами ведения бизнеса. Вот и верь после этого людям... Хотя, с другой стороны, я доверился самой Светлане, а не её отцу, и она пытается оправдать доверие, как может. Но победы генералов бывают загублены главнокомандующими... Ладно, ещё есть шанс, что всё обойдётся, да и я постараюсь что-то сделать... Знать бы ещё, что. Хорошо хоть родители не в стране, строят что-то в Иране...
   Прежде чем отправляться домой, я посетил ещё и Щуку. Старик неохотно оторвался от изучения проб, чтобы доделать незавершённые дела со мной; Светлана настояла. Оплата за материалы и выбор голема... Чтобы побыстрее вернуться к своей работе, старик просто выгреб все деньги и все амулеты, которые были у него с собой, и заказал экспресс-доставку голема за свой счёт. Даже согласился на платную замену, если меня не устроит, опять же за его счёт... Увлёкся человек.
  
   Итак, этот... предприниматель, так и не осознавший, что лучше доверить дела дочери, у которой они получаются лучше, хочет вместо честного партнёрства навязать мне кабальный контракт, не брезгуя грязными средствами. Н-да... Во всяком случае, магов у него нет, хотя Светлана предупредила, что он может снабдить пару доверенных людей амулетами. Если она не сможет всё урегулировать, велик шанс, что дядю или его жену попытаются похитить... Хотя если я буду рядом, скорее всего, нападать не рискнут - да и вероятность отбиться очень неплохая, им же нужно живыми брать - но я не могу их охранять круглые сутки, даже если напроситься ночевать. Охохонюшки... Определённо нужно было сосредоточиться на прокачке удачи. Ну, ещё не поздно...
   Я как раз заканчивал вырезать фигурку "манящего кота" - японский талисман на удачу, магазинные точно работали - когда в дверь позвонили.
   - Кто там? - осведомился я, создав Персональный Барьер.
   - Экспресс-доставка.
  
   В ящике, доставленном курьером, обнаружилась кукла из непонятного материала; вернее, не кукла, а голем. Она напоминала серую марионетку; длинные конечности на шарнирах свободно гнулись, позволяя компактно складывать его. Стоя он должен бы быть чуть выше, чем мне по плечо, и оказался довольно увесистым; видимо, изготовлен из какого-то металла. Тело и голова выглядели цельными.
   В инструкции было написано, что для активации - и настройки на хозяина - необходимо добавить каплю своей крови в прилагающуюся бутылочку с краской, а затем написать ей на опять же прилагающейся бумаге имя голема и вложить бумажку под потайную панель на лбу голема. Однако перед активацией настоятельно рекомендовалось внимательно прочитать мануал, и я решил последовать рекомендации.
   Там довольно подробно объяснялись ограничения и возможности голема; он чётко выполняет приказы, но слишком тупой, чтобы выполнять что-то комплексное, кроме нескольких "прошитых" в нём задач - в основном, ведения боя холодным оружием. К примеру, если приказать ему "выйди из комнаты", он может попытаться выйти сквозь закрытую дверь, в том духе; нужно стараться чётко ставить задачи, разжёвывая по пунктам. Впрочем, создатель уверял, что в бою подобных сложностей быть не должно, и хвастался тем, что его голем способен запоминать и чётко различать союзников и врагов. Н-да, если это продвинутая функция, представляю, насколько големы неудобны в целом...
   В процессе чтения я не прекращал резьбу; поскольку навык был уже на втором ранге, сейчас мне давались более сложные фигурки, и я этим воспользовался. А неплохой ворон получился...
   И с бонусом. Разум поднимает, за 99 Эссенции.
  
   Фигурку и мануал я закончил примерно одновременно. Вроде всё понятно, пора стартовать...
  
   Внешне голем напоминал деревянных солдат из старого мультика про Изумрудный Город, так что назвать я его решил Урфином. Защёлкиваю панельку...
   Кукла поднялась с пола и выпрямилась, глядя на меня стекляшками глаз.
   - Урфин, подними свою правую руку - произнёс я. Голем последовал приказу. Ну, вроде работает...
   Короткое тестирование проблем не показало; действительно, работает. Хмм, интересно, а что скажет моя способность?..
   - Изучение существа.
   "Имя: Урфин.
   Класс: Голем-солдат
   Раса: Голем
   HP: 80
   MP: 3
  
   Сила: 20
   Ловкость: 17
   Проворство: 30
   Конституция: 5
  
   Воля: 1
   Разум: 1
   Интуиция: 1
   Дух: 1
  
   Удача: 10"
   Ну, несмотря на маленькие размеры, он довольно силён и живуч. И мана есть... Видимо, имеется в виду магия, которая его оживляет. Но вот "ментальные" статы, как и ожидалось, караул... Видимо, ниже единицы просто не бывает.
   Хмм, а если...
   Я обвязал фигурку ворона шнурком и повесил на шею голема. Оп-паньки... "Эссенция: 0/9, бонус: разум +1"
  
   Это работало. Пусть я и не специалист по големам, но я мог усиливать своего голема, повышая его характеристики. Думаю, и навыки можно будет давать... Слишком умным его делать, наверное, не стоит, тем более что и Эссенции нужно много, но его способность выполнять команды определённо увеличилась. Да, я крут...
   Однако мне следует хорошенько подумать, как быть дальше. Не только в плане ситуации с Емельяновым; вообще. Светлана задала правильный вопрос... Даже если ей удастся уладить, не думаю, что стану с ними тесно сотрудничать - по крайней мере, пока полуфея не встанет у руля уже официально. Хотя продавать материалы и можно, и желательно через Светлану лично - полагаю, ей это тоже поможет. Ну, признаю, я ей симпатизирую...
   Но даже в идеальной ситуации мне нужно прощупывать и другие рынки сбыта. Лоханулся я, пожалуй - нужно было встретиться с тем посредником, как там его, Солейник вроде. Ну да ничего, кого-то можно найти и через доску объявлений... Правда, там велик шанс нарваться на кидалово, или что-то в этом роде.
   Хмм. А нет ли там чего-нибудь для решения моей текущей проблемы?.. Нанять нормальную охрану мне может быть сложно, но, возможно, удастся нанять кого-то, кто сможет присмотреть за моими родственниками несколько дней?.. Правда, ещё доставить в город понадобится... Ну, стоит посмотреть, есть ли там что-то хотя бы по одному пункту, прежде чем отправлять свой запрос.
  
   Пару персон, - не буду говорить "человек" - которых можно было бы нанять для присмотра, я нашёл; не телохранители, но готовые на различную работу. С одним немного пообщался в игре, но он мне не подходил, к сожалению.
   Объявлений по компонентам, как, в общем-то, и ожидалось, на доске не было - судя по тому, что я слышал от Светланы, это сложившийся бизнес с устоявшимися связями. Ладно, у меня есть документы на фирму, которая ими приторговывает, так что можно будет разузнать о возможностях поставок новых материалов через этот канал... Осталось проверить одну из моих новых способностей, и можно ложиться спать. Заодно ещё потренирую управление нитями...
   "Вход и Выход, активная способность, ранг 1. Управляемая версия способности Одарённых. Позволяет по желанию входить в незаблокированые зоны Изнанки и возвращаться из них в точку входа. Командные фразы: Вход на Изнанку, Выход. Максимальный ранг: (Воля+Дух)/6". Интересно, если я наделю кого-то этой способностью, они будут считаться магами?.. Как-нибудь потом разберусь. Только осторожно, мало ли - сама идея может кому-то не понравиться...
   - Вход на Изнанку.
   Ну что же, работает... И, пожалуй, мне стоит испытать голема в деле.
   Если время в реале всё равно не идёт, то даже ещё одна задержка вроде остановки в Запертом Лесу будет только на пользу. Запас продуктов я пополнил... А поднять удачу, прежде чем заниматься какими-то делами, было бы очень уместно.
  
   Даже очень уместно. За несколько часов мне не попалось ни одного монстра... Невезуха, блин. Хоть добывай способность привлечения монстров... Только выключаемую по желанию.
   Всё же в конце концов, когда я уже собирался сдаться и отправиться спать - дома, устраивать лагерь на Изнанке слишком опасно - один монстрик попался. Жалкие пять единиц Эссенции, но по крайней мере голем смог себя проявить. В его комплект входила пара ножей, которыми он разделал гигантскую многоножку, кажется, ещё до того, как отзвучала команда атаковать...
   К сожалению, голему эссенции не досталось. Значит, прокачивать его можно только вручную...
  
   С утра ответов от магов, дававших объявления, ещё не было. Я решил затариться некоторыми предметами для важных навыков - Добычу, к примеру, стоит прокачать, да и Изучение существа и Обаяние, пожалуй, тоже... Да и ещё что-нибудь могу найти. Нужно всё Изучать...
  
   Последняя оставшаяся в продаже подвеска, четыре маски, коробка бенгальских огней, несколько ключей... Изучить то, изучить это...
   Хмм. GPS-навигатор давал способность с любопытным названием "Путь к цели"; что даёт?
   "Путь к цели, пассивная/активная способность, ранг 1(Сейчас - 0). Позволяет ощущать направление к объекту или существу, которое пользователь хорошо представляет. Действует на Изнанке. Дальность - до 100 км. Максимальный ранг - Интуиция/2+Дух/4". Полезно, но дороговато...
   Но полезно. Возьму, пожалуй. Как бы ещё на всё это полезное Эссенции набрать...
  
   Собственно, об этом я и размышлял, направляясь к пекарне. Работа эта мне уже и не нужна вроде, но вот присматривать надо... И как-то предупредить быть осторожнее. Хорошо по крайней мере, что близких друзей у меня как-то не появилось с этими разъездами с родителями - сейчас бы и за них беспокоиться пришлось...
   На краю зрения мелькнуло что-то, привлёкшее внимание; я дёрнул головой, выискивая его взглядом, что бы это ни было. К слову, за последние дни я уже совершенно привык к парящим над головами людей именам и полоскам хитов, и практически не обращал на них внимания.
   Но не в этот раз. "Гастон Рыков"... Имечко необычное, и, что важнее, хорошо запомнившееся.
   Впрочем, хотя времени прошло и немного, но сейчас моя ситуация была совсем другой. Я мог за себя постоять... Да и выяснил кое-что про оборотней. Их можно описать одним словом: нейтралы. Живут сами по себе, обычно своими посёлками, временами наёмничают... но Рыков "Вожак Стаи", так что его в этом плане опасаться не стоит.
   Хмм... А что, если...
   Я снова пробежался взглядом по окрестностям и уверенно направился в сторону оборотня.
  
   - Простите за беспокойство, Гастон Вячеславович, но у меня есть к вам небольшая беседа.
   Полный, выглядящий неповоротливым мужичок развернулся практически мгновенно. Странное выражение на его лице, затрудняюсь сказать, что оно означает...
   - Я просто хочу мирно поговорить - сообщил я. Было немного напряжно, но лишь самую малость; нападать при людях ему было бы глупо в любом случае. Да и Барьер я на всякий случай создал заранее...
   - От кого вы? - осведомился он.
   - Независимый маг.
   Он вроде бы расслабился; кивнул и указал в сторону парка через улицу.
  
   Оказавшись поодаль от людей - не вне поля зрения, но на достаточном расстоянии, чтобы негромкую беседу не было слышно - мы уселись на скамью.
   - Итак? - осведомился оборотень. - Что за дело?
   Я кивнул.
   - Я слышал, что ваше племя подрабатывает наёмниками. Мне как раз нужны пара человек для охранной работы.
   - Как вы на меня вышли?
   - Случайно. У меня есть способность получения некоторой информации о существах поблизости, так что когда я вас сейчас увидел, решил спросить - полагаю, вы обладаете неким авторитетом среди своих сородичей и должны знать, если кто-то может и хочет подзаработать.
   - Хмм... - протянул внимательно изучающий меня мужик. Похоже, он почти полностью успокоился... - Да, это возможно. Только что именно требуется?
   - Нужно незаметно присматривать за парой человек и охранять их от возможных проблем - их могут попытаться похитить, или взять в заложники. Полагаю, это на несколько дней, не больше.
   Оборотень кивнул.
   - Это можно устроить. Мои парни присмотрят.
   - Прекрасно - с облегчением вздохнул я. Хотя, ещё рано радоваться... - Во что мне это обойдётся?
   - Услуга за услугу? - предложил Рыков. - Мы поможем вам, вы - нам, когда понадобится...
   Я поморщился.
   - Не поймите неправильно, но, полагаю, будет удобнее деньгами. Мне не очень хочется залезать в долги... Хотя это не значит, что отказываю в ответных услугах, просто не хочу обещать неизвестного. Лучше договариваться по конкретике, когда понадобится...
   - Ну, хорошо. 5000 в день каждому, ещё 5000 в день сверх, если будут происшествия. Устраивает?
   Я вздохнул; на секунду появилось желание согласиться на услугу, но я его переборол.
   - По рукам. Но начинать нужно уже сегодня...
  
   Вожак не сходя с места отзвонился своим людям... в смысле, парням. С йотафона с серпом и молотом...
  
   C изрядной частью денег можно попрощаться, но оборотень заверил, что его ребята гарантировано смогут если не обезвредить возможных нападающих, то как минимум помешать им. Если что - вызвать меня, хотя Рыков считал, что они справятся и сами... Я честно предупредил, что у нападающих могут быть амулеты, но ни его, ни его парней это, похоже, особо не беспокоило; Рыков только осведомился насчёт возможного участия магов. Ну, им лучше знать свои возможности... А денег определённо ещё заработаю.
   В общем, буду надеяться, что всё будет хорошо... И постараюсь всё-таки поднять Удачу.
  
   Если я хочу более-менее спокойной жизни, мне нужны деньги, способность защищать себя и родственников, а так же репутация. Я влез во все эти дела магические слишком глубоко, чтобы соскочить... Да и не больно-то хочется, на самом деле.
   В общем, сейчас мне нужно прокачиваться, развивать способности и изучать новые... Найти бы ещё хорошие охотничьи угодья вроде того леса.
  
   Кроссовки с "Бегом", шорты с ним же; умение убежать от опасности всегда пригодится. Ещё одна накидка с Реакцией, хорошая реакция вообще очень полезна. Фигурка кота для удачи, рубашка для хитов, маска для Добычи, перчатки для Сосуда Эссенции, ну и стандартные кольца - маны много не бывает. А в руках - верёвки и ключ...
   На навигатор я потратил Эссенцию из запаса в чаше; надеюсь, окупится. Я уже проверил, как оно работает; достаточно представить желаемое, даже не обязательно особенно чётко, и появляется ощущение направления... сложно описать подробнее. На Изнанке тоже проверил, воспользовавшись големом в качестве ориентира... Хмм. Я только что осознал одну вещь: было бы неплохо создать нечто вроде крепости на Изнанке - лагерь, где можно отдыхать, не тратя время в нормальном мире. Ну, задача на будущее...
  
   Найти направление на волков мне не удалось, но перебрав в уме всех существ, встреченных на Изнанке, всё же получилось уловить отклик. Надеюсь, оно ближе сотни километров...
  
   Охота шла более-менее успешно. Хотя в пустых зонах, составляющих большую часть Изнанки, монстров и намного меньше, чем было в лесу, они попадались. Да и "Путь к цели" помогает их искать... Я постепенно накапливал Эссенцию, и навык управления нитями тоже потихоньку рос. Голема пока не доставал - если вдруг снова будет внезапное нападение, лучше устроить врагам сюрприз.
  
   Так я и провёл день. Дважды возвращался домой отсыпаться... Результаты были скромнее, чем хотелось бы, но я всё же поднял Бег на два ранга, плюс Реакцию, Добычу и "Вход и выход" на один. Плюс управление нитями, в результате чего появилась возможность управлять цепями и увеличивать прочность нитей... Сейчас я мог, прикрепив к верёвке лезвие, превращать её в копьё или дубинку, чтобы не только обездвиживать, но и атаковать. В принципе, можно и просто сжимать, но это довольно тяжело и не очень эффективно.
   Однако самым интересным было изменение, появившееся на втором ранге "Вход и выход": теперь я при желании мог выходить с Изнанки не в той же точке, с которой вошёл, а в точке нормального мира, соответствующей текущей точке Изнанки. Правда, только в пределах той зоны Изнанки, в которую входил, но всё же это получается телепортация на малое расстояние... правда, с подводными камнями. Понятия не имею, что будет, если попытаться выйти там, где что-то есть... Хочется надеяться, что ничего страшного - в конце концов, воздух - это тоже "что-то", а он определённо не мешает - но проверять не хочу. Так что возможность применения ограничена пустыми пространствами или чётко рассчитанными перемещениями, но всё же может пригодиться... Особенно если ещё поднять навык. Какая-никакая, а практически телепортация, блин! Клёво же.
   Хотя отсыпался я вынужденно дома - держа рядом с кроватью смартфон с симкой, номер которой был у оборотней - остальное время я охотился на Изнанке. Ну, технически времени между отсыпаниями не проходило... блин, русский язык не предусматривал подобных извращений со временем.
   В общем, я охотился.
  
   Охота потихоньку шла. Ещё немного, и я наконец подниму Удачу до десятки... Похоже, это нормальное среднее значение, и неприятных неожиданностей должно бы стать поменьше. Надеюсь.
   О! Впереди что-то показалось. Одна из не пустых зон... Я уже натыкался на парочку таких; заброшеный дом и какие-то окопы. В обеих было несколько монстров, так что и сейчас можно надеяться...
   О, и звуки какие-то слышны...
   Хотя, погодите. Это непохоже на звуки шагов; скорее, впечатление такое, что там сражаются. Хмм... Сложный выбор, взглянуть или нет. Кого бы ни убивали, если я рядом, Эссенция достаётся мне; но и лезть в неприятности не хочется. Впрочем... У меня завалялся полученный ещё у псоглавцев навык маскировки. "М-маскировка, активный магический навык, ранг 1. Этот необычный навык, практикуемый псоглавцами Запертого леса, позволяет скрывать присутствие, затрудняя обнаружение пользователя любыми органами чувств, как нормальными, так и магическими. Расход маны - 1 за 10 минут, максимальный ранг - (Проворство+Дух)/6". Ну... Попробую осторожно. С маскировкой и барьером...
  
   Среди руин каких-то расставленных по линиям "улиц" зданий - носивших на себе в том числе и следы идущего сражения - сражались ниндзя. Во всяком случае, они были одеты в ассоциирующиеся с этими ребятами балахоны и маски...
   У одной стороны на груди имелся какой-то... герб, что ли; одежда других была лишена распознавательных знаков. У тех, что с гербами, был общий титул "Стража дворца Камыша", безгербовые были и без титулов. По силам обе группы были вроде примерно равны, хотя стили сражения были разные. "Стража" использовала средней длины изогнутые мечи, небольшие щиты и временами магические разряды из амулетов и мечей; их противники - короткие прямые мечи и пистолеты. Пару раз они тоже применяли какие-то амулеты, но у меня не было возможности изучать внимательно - я в первую очередь старался оставаться незамеченным, держась в стороне от сражения за одним из разрушенных домов.
   Вскоре я пришёл к выводу, что ошибся с первоначальной оценкой: силы сторон были неравны. "Стражи" сражались слаженней и эффективней; хотя они несли потери, но меньше, чем их противники. И, как я и подозревал с первого момента, трупы не исчезали - сражались люди. Впрочем, Изучение существа говорило о том же.
   Похоже, победа была уже в руках у "Стражей"; их противников оставалось всего двое... Но тут ситуация изменилась. В первый момент показалось, что пара оставшихся неизвестных бросились в бегство, но затем один из них достал из-под одежды нож и вонзил в сердце товарища. Нож вспыхнул огнём, мгновенно перекинувшимся на человека; огненная фигура начала расти... Один из "Стражей" попытался атаковать горящего, но огонь побежал по его мечу и перекинулся на новую жертву. Впрочем, "Страж" просто завопил от боли и упал, в то время как первый горящий продолжил расти, и изменяться, превращаясь...
   ...дерьмо. Ещё один такой же четырёхрукий огненный дух, как в тот раз. Пора драпать...
  
   Я успел заметить, как "Стражи" дали по духу дружный магический залп, но что было дальше, уже не видел - я бросился наутёк. Блин, в этих руинах слишком просто запутаться, но можно определить направление к духу, и двигаться в противоположную сторону...
   ...Э?
   Из-за довольно неплохо сохранившегося здания на меня выскочил пацанёнок-азиат лет десяти, в зелёной шёлковой одежде, - халате и штанах - с массивным золотым медальоном на груди и вроде как жезлом в руках. И босой.
   Я попытался избежать столкновения, но тут он вскинул руку... Вспышка.
   В следующий миг я ощутил, что часть Барьера снесло. Вспышка ослепила меня, но я всё равно продолжал видеть его шкалы хитов с маной и имя...
   - Тьма!
   В следующий момент обмотанная вокруг моего запястья верёвка метнулась туда, где должно бы находиться его тело. Могу понять, что он принял меня за врага, но атаковать себя не позволю. Надеюсь, под Тьмой и поднятый в воздух он будет менее опасен... лёгкий совсем, кстати... но вот как мне теперь сбежать вслепую?
   - Выход.
   "В данной зоне возможность заблокирована" - услужливо сообщила видимая, как и другие детали интерфейса, табличка. Ладно, я вроде помню, где были здания... Только Удачу сперва подниму - панелька выскочила.
  
   Учитывая, что я не врезался в стену, повышение удачи, видимо, помогло. В глазах тоже стало постепенно проясняться, так что, видимо, это была просто вспышка, а не какая-то магия с постоянным эффектом... брр, даже думать не хочется.
   - Выход!
   Заблокировано.
   - Выход!
   Заблокировано.
   - Выход!
   Перед глазами стало светлее. Наконец-то... Я облегчённо вздохнул, поворачиваясь, и только сейчас обнаружил, что...
   "Лю Хань Цзы
   Титул: Наследник клана Камыша".
   Бл*.
   В последнее время я стал слишком много материться, но это действительн бл*.
   Если и есть положительная сторона, так это то, что пацанёнок был без сознания; судя по шишке на голове - на удивление быстро рассасывающейся - на бегу я ненароком приложил его о стену. Не было бы счастья, да несчастье помогло... хотя в данной ситуации я даже не возьмусь определять, что можно считать удачей, а что - неудачей.
   Как бы то ни было, у меня появилась небольшая отсрочка, но что делать - ума не приложу. Наследник какого-то, похоже, китайского магического клана, и я его, технически, похитил... Бл*. Можно попытаться объясниться с ним - но знает ли он хотя бы английский? Я-то китайского точно не знаю...
   Я вспомнил про проводника, которого нанял в Африке; вернее, про его амулет. Их никто на доске объявлений не продаёт?.. Кстати, и потенциальным телохранителям нужно отписаться, что уже не надо...
  
   Объявлений о продаже амулетов была парочка, в одном даже был переводящий с нескольких языков, включая китайский, но срочной доставки из Испании не предусматривалось - нужно было самому забирать. Ещё раз проводника нанять?.. Эта зараза опять обдерёт меня как липку за срочность... А что делать?
   Блин, но даже если я опять потрачусь на это - а ещё же сам амулет недешёвый, хотя имеющихся у меня денег, плюс эссенция и амулеты Щуки должно хватить - будут проблемы, если китаёнок очнётся, пока я этим занимаюсь. Даже если путешествие по Изнанке времени не отнимает, с продавцом нужно встретиться и договориться в нормальном мире... Грр, сплошные проблемы из неожиданных мест.
   Его бы в инвентарь запихнуть... В нём время вроде как не идёт. К сожалению, живые существа туда не засовываются - по крайней мере, с бабочкой, с которой я экспериментировал, это не сработало. Ещё раз попробовать, что ли?..
   Учитывая, что мои способности во многом используют игровую логику, я попытался вспомнить подобные моменты с играми. Кое-где можно было так трупы таскать... но это не вариант.
   Мысленно перебрав варианты, я завернул китаёнка в одеяло и перевязал верёвкой. Ну, попробую...
   Йесс! Теперь у меня в инвентаре есть китайский принц.
   Абсурд...
  
   Инвентарь решил часть проблемы, но мне всё равно нужен метод перевода... вернее, разговора. К сожалению, предметов, дающих такую способность, мне не попадалось, а переводчика нанимать - плохой вариант, да и нет их у нас в городе, скорее всего. Всё равно придётся покупать амулет...
   Или нет. Щука снял с себя почти все амулеты, когда рассчитывался за образцы; вполне возможно, что среди них есть и нужный. Может, ещё поднять удачу, прежде чем проверять?.. Или считается только на тот момент, когда он отдавал?..
   Шутки шутками, а вопрос действительно актуальный. Как работает Удача, совершенно непонятно... но понятно, что работает. Несколько секунд я серьёзно обдумывал вариант сперва поднять её ещё хотя бы на единицу, но потом решил не искушать судьбу лишний раз. Ещё вляпаюсь в процессе прокачки в ещё одну проблему... Лучше разгребать по мере поступления. И вообще, отец всегда рекомендовал чётко ставить задачи и разбирать по пунктам, не откладывая и не давая проблемам накапливаться, а инженеру в этом можно доверять.
   В общем, я принялся разбирать амулеты. Старик так спешил вернуться к изучению образцов, что толком ничего не объяснил... Возможно, всё же придётся "Изучение предмета" поднимать.
   Обошёлся без этого. Хотя свойства большинства амулетов Изучение не показывало, открываемые ими способности были видны, и уже второй оказался тем, что нужен. Хмм... "Полиглот, позволяет понимать и говорить на наиболее распространённых в мире языках". В мире? Каком именно? Но китайский вроде относится к наиболее распространённым, китайцев тупо много...
   Хотя, это я увлёкся. Мне нет нужды изучать эту способность, самого амулета достаточно.
   Короче, зря я его в инвентарь совал...
  
   Шишка на голове китаёнка рассосалась буквально за несколько минут; определённо, у него есть некая форма регенерации. У меня, впрочем, тоже есть амулет, так что завидовать не буду.
   Очнулся он вскоре после этого и первым делом потянулся к ножнам на поясе; обнаружив, что они пустые - не я забрал, скорее всего, потерял во время бегства - схватился за свой золотой амулет. Я решил, что снимать его может быть рискованнее, чем оставить.
   - Я тебе не враг - сообщил я. - Просто случайно так получилось...
   - Где я? - осведомился он, не расслабляясь, и продолжая сжимать амулет, сидя на моей кровати. Смотри-ка, какой тон... Принц, да уж.
   - Не у себя во дворце, это точно - хмыкнул я. - В России. У меня дома. Я тебя случайно прихватил во время бегства... Если знаешь, как тебя быстро вернуть домой, я слушаю.
   - Ты знаешь, кто я?
   - Понятия не имею - ответил я, решив, что нет смысла выдавать слишком много информации. - Но судя по тому, что был с охраной и за тебя сражались, не говоря уж про наряд, сын какой-то шишки. А судя по тому, что дело было на Изнанке - из магов.
   - Я - наследник клана Бамбука - сообщил он, определённо ожидая от меня какой-то реакции. Реакция последовала.
   - И?
   Пацанёнок нахмурился, что выглядело, на мой взгляд, довольно комично.
   - Одна из Семи Опор? - уточнил китайчёнок. Я продолжил вопросительно смотреть на него.
   - Западные варвары... - тихо пробормотал он. - Я принц одного из древних магических родов, опор великой Поднебесной Империи, да распространится она от восхода до заката!
   Пафосность фразы заставила меня поднять бровь.
   - Пацан, это Россия - повторил я. - У нас здесь свои взгляды на мир и миропорядок. Ладно, к делу - ты знаешь, как тебя быстренько вернуть обратно? И желательно, с вознаграждением за спасение.
   - Не знаю - неохотно признал пацан. - Но меня ищут. Хотя...
   Он нахмурился.
   - Нападающие могут попытаться сблефовать... Если клан не знает, что со мной, они могут сделать вид, что я в их руках...
   Пацан снова взглянул на пустые ножны и нахмурился ещё сильнее.
   - Я должен дать знать о себе!
   - Согласен - кивнул я. - Я хочу как можно быстрее вернуть тебя домой.
   И избавиться от лишней проблемы...
   - Потому и спрашиваю - как именно? И кто бы на тебя не нападал, я предпочёл бы, чтобы они не узнали, что ты сейчас у меня.
   - Сие есть разумное замечание - вздохнул принц. - Тебе не справиться с теми, кто погубили отряд дворцовой стражи.
   - Я и не намерен справляться - уточнил я. - Так что думайте, ваше высочество, думайте...
  
   Я приготовил пару кружек кофе и яичницу; когда я вернулся с ними, пацанёнок всё ещё напряжённо думал, теребя амулет. Впрочем, стоило мне войти, как он снова принял строгую позу.
   - Непринцем быть проще - заметил я. - Ну что, ваше высочество, как прогресс?
   - Можно связаться с посольством... - неохотно предложил он. - В крайнем случае.
   Я поставил кофе на столик перед ним и поднял бровь.
   - Почему в крайнем?
   - Это политика - сухо сообщил он. Н-да, слишком много слишком взрослых подростков...
   - Непринцем точно быть проще... - кивнул я. - Ладно, тогда какие альтернативные варианты? Должен же ты что-то знать, как наследник?
   Китайчёнок пару раз подёргивал щекой - видимо, от фамильярности - но держался. Возможно мне стоило бы держаться вежливее, всё-таки принц, но как-то это... противоестественно, что ли. Ну не могу я... Театральщиной какой-то отдаёт.
   - Подобные события считались невозможными - признался китаёнок. - Тем более, с вмешательством третьей стороны...
   - То есть других вариантов у тебя нет - констатировал я. - И никаких телефонов не знаешь.
   - Я могу попробовать подать сигнал через Изнанку... - ещё более неохотно сообщил принц. - Но его могут обнаружить и враги.
   - Очень плохой вариант - согласился я. - Надеюсь, хотя бы в посольстве ты знаешь, к кому обращаться? Если я попытаюсь обратиться с заявлением "у меня тут бамбуковый принц, приезжайте, заберите", не возьмусь предсказывать их реакцию.
   Похоже, это оказалось последней соломинкой.
   - Не бамбуковый принц, а принц клана Камыша! - вспылил он. - То есть Бамбука...
   - Один хрен, болотная трава - пожал я плечами. Усмехнулся. - Хотя вам, ваше высочество, хорошо бы определиться.
   - На дворец моего рода напали... - устало пробормотал китаец. - Барьеры разбиты, род опозорен, стражники доблестно пожертвовали жизнями в борьбе, я в чужой стране, не знаю, как связаться с родичами... И в довершение, надо мной издевается западный варвар.
   Он удручённо покачал головой.
   - Как низко пал великий род!..
   - Ну, я вообще-то не издеваюсь - несколько смущённо сообщил я. Действительно, ему тоже нелегко, а со стороны я, должно быть, кажусь слишком легкомысленным. - Просто у меня самого в последнее время проблема за проблемой, там что пытаюсь поддерживать в себе боевой дух. И я тебя хочу вернуть домой не меньше, чем ты сам - мне это попросту выгодно. Особенно если твои родственники не будут жлобиться. Но вот варварами обзываться не надо...
  
   В конце концов мы вроде бы сумели достичь некоего взаимопонимания. Лю Хань - в конечном итоге он назвал своё имя, не то, чтобы я его не знал - даже поблагодарил за еду, хотя удовольствия от неё заметно, что не испытывал.
   - Я тут подумал - сообщил я, выискивая в интернете телефоны и адреса сотрудников китайского посольства. - Если ты наследник серьёзного магического клана, то у ваших должен быть способ отслеживать, где ты. Свои проводники через Изнанку у вас есть?
   Пацан подозрительно глянул на меня, но потом, видимо, пришёл к выводу, что эта информация не секретная, и кивнул.
   - Значит, вполне возможно, если только нападающие не заблокировали как-то обнаружение, твои кланеры уже знают, где ты, и сами выйдут... надеюсь, к врагам это не относится.
   Я нахмурился; мысль была некомфортная.
   - Сие возможно - задумчиво сообщил Лю Хань. - Да, полагаю, это может быть причиной моего прискорбного остутствия нужных знаний. Чародеи клана должны быть способны отследить если не меня, то сигилы и регалию рода... Но не думаю, что помощь явится ранее чем через несколько часов. Во дворце творился хаос, так что потребуется время, чтобы собраться и отыскать меня... Да и путь даже через изнанку требует времени.
   Я согласно кивнул, поскольку уже испытывал это на себе. Проводник вёл меня из Африки по сложному маршруту, рассчитываемому какой-то программой на ноутбуке; мы двигались по Изнанке к нужному маяку, затем в реальном мире переходили в следующий сектор, соответствующий на Изнанке району поблизости от следующего маяка, и так далее. Навигация в потоках гиперпространства, блин... Изнанку можно назвать Мозаикой из-за перетасовывающихся фрагментов.
   В любом случае, хотя я сохранил контакты посольства, будет надёжнее сперва подождать. Пацан раскололся, почему не хочет связываться с посольством: информация может утечь к другим родам, и если ему поможет кто-то из них, это будет в лучшем случае потерей лица, покажет, что не смогли справиться самостоятельно. Вообще-то они уже не справились самостоятельно, но всё же я понимал логику. Хмм, а от меня избавиться не попытаются, чтобы замять?..
   Не, не думаю. Слишком опасно для такой маленькой отдачи. Я не китаец, способности мои неизвестны, а информация об их инциденте, скорее всего, всё равно просочится, но если принц будет в безопасности, это уже не будет иметь большого значения.
   Впрочем, переговоры всё равно буду вести с ПБ, то бишь Персональным Барьером. И с открытым окном инвентаря...
  
   - Ваше высочество - обратился я к принцу, который смотрел новости по телевизору. Кажется, я вообще зря волновался - у него есть свой амулет-переводчик. - А чем, вообще, ваши кланы занимаются? Это же не секретная информация?
   - Разным - коротко отозвался он. Когда через пару секунд я решил, что этим и ограничится, Лю Хань выключил телевизор и продолжил.
   - Семь опор - тайные столпы, поддерживающие трон. Семь древних кланов, обеспечивающих могущество Поднебесной Империи, да распространится она от восхода до заката.
   "Много самомнения, мало информации" - хмыкнул я. Мысленно, впрочем.
   - Маги на государственной службе, что ли? - уточнил я.
   - Сие определение приемлемо близко - согласился он. Сказал бы по человечески, раз уж это не секретная информация...
  
   Пацан, кажется, задремал на диване, а я вернулся к упражнениям с верёвками. Как уже упоминалось, управляться больше чем с двумя у меня не получалось; не то, чтобы навык не позволял, просто попробуйте сделать даже два дела одновременно, а тем более ещё больше... Я вообще где-то читал, что человеческое сознание неспособно обрабатывать одновременно больше четырёх задач.
   Впрочем, две верёвки - уже весьма неплохо, особенно если их "модернизировать". Если закрепить на них ножи, к примеру... Хотя я не хочу даже думать о возможности использования такого против людей, против монстров Изнанки наверняка пригодится.
   Определённо, навык растёт быстрее при применении на монстрах, но конкретно сейчас я и не старался его прокачивать, просто проверял крепление. Разобравшись с этим, я вернулся к вырезанию фигурок... Только что именно вырезать? Попробовать какого-нибудь мифического - хотя спорно, спорно... - монстра, вроде дракона? Идея интересная, но я прикинул свои возможности, и решил, что второго ранга навыка будет маловато. Пока ограничусь чем-то попроще. Пока что - ещё один спутник. Возможно, при достаточной прокачке Автокарты и путешествовать через Изнанку научусь... На втором ранге она будет показывать север и позволит ставить пометки.
  
   Далеко не сразу я заметил, что принц наблюдает за процессом.
   - Это самый странный амулет, что мне доводилось видеть - сообщил он. - А я видел их немало.
   - Россия всегда шла своим, особым путём - заметил я, сохраняя ровное выражение лица. Хе.
   Хмм, но он решил, что это амулет, а не просто фигурка... Просто потому, что я как бы маг, или чувствует магию в материале?
   - Да уж - фыркнул пацан. - Сперва заряжать заготовку чи, а потом уже вырезать - это действительно особый подход... Западные варвары.
   Впрочем, последние слова он пробурчал совсем тихо. Похоже, он знает, о чём говорит... Его клан создаёт амулеты? Интересно.
  
   Китаёнок хмурил брови и шевелил губами, но вслух больше ничего не говорил, только продолжал наблюдать за моей работой. "Варвары"-не "варвары", но он определённо пытался понять, в чём секрет изготавливаемого "амулета"; он даже стянул стружку, когда я отлучился на кухню за новой порцией кофе. Хмм, попытаться закинуть удочку насчёт новых материалов?..
   Внезапно заиграл вызов на смартфоне. "Волки"?..
   - Где? - резко спросил я, на ходу к двери принимая вызов.
   - Всё нормально, маг, новости хорошие - отозвался оборотень, один из тех двоих, что присматривали за дядей и его женой. - Мы тут... пообщались с визитёрами, но разошлись... мирно. За это даже допоплату брать стыдно. Просто хо...
   Его фраза оборвалась на полуслове, зато из соседней комнаты, где остался принц, послышалось:
   - За мной пришли! Верные вассалы отыскали своего повелителя!
   - Персональный барьер, инвентарь - пробормотал я, открывая дверь. - Уверены, что это свои, ваше высочество?
   Он кивнул.
   - Я чувствую родственную кровь. И кто-то могучий... Гондзимон?
   В следующий момент стена с грохотом развалилась, бросая в меня фрагменты бетона, кирпича, и пыль, и в комнату ворвался Берсеркер из аниме Fate/Stay Night.
   Только жёлтый.
   - Тьма! - рефлекторно выкрикнул я... и улетел в соседнюю комнату. Верёвки на моих руках стремительно размотались, метнувшись к чёрной длинноволосой фигуре, нависшей надо мной; я потянулся к ячейке с големом...
   - Остановитесь! - прозвучал властный приказ. Я даже не узнал в первый миг голос принца. - Гондзимон, этот достойный маг - мой спаситель!
   О как, уже "достойный маг", а не западный варвар...
  
   При ближайшем рассмотрении, когда Тьма отошла, новый китаец действительно очень походил на Берсеркера. Мускулистый, здоровенный, с обнажённым торсом, длинными жёсткими волосами и диким выражением лица... Правда, у Берсеркера не было покрывающих большую часть тела разноцветных татуировок, зато был каменный топоромеч; Гондзимон был безоружен, хотя в сумке на поясе и могло что-то скрываться. Но меня он атаковал голыми руками...
   - Это достойнейший слуга клана Камыша, легендарный воин Гондзимон - сообщил принц. - А это мой спаситель, достойный свободный маг Артём Щеглов.
   Он "достойнейший", а я просто "достойный"? Ну-ну. В любом случае, за наследником действительно прибыли, и это снимает проблему, но...
   Я указал на дыру в стене и выбитую - мной, между прочим! - дверь.
   - Я действительно вытащил принца из неприятной ситуации, и вот такова благодарность?
   Лю Хань посмотрел на меня... удивлённо, что ли.
   - Это же просто...
   В следующий момент на осколки разлетелось окно. Гондзимон мгновенно - я даже не заметил движения - оказался между ним и принцем, и...
   ...я ошарашенно осознал, что от его кожи летят искры, и отскакивают пули. О-хре-неть...
   - Твой легендарный воин притащил хвост - хмуро сообщил я, вместе с принцем укрываясь от пуль на полу у стены.
   - Не допускай страха в сердце - гордо улыбнулся пацан. - Гондзимон сокрушит врагов.
   Китайская копия Берсеркера, продолжая прикрывать собой от пуль принца, достал из своей сумки пару металлических шариков; щелчок пальцев... И обстрел прекратился. Лю Хань бросил на меня многозначительный взгляд.
   "Легендарный воин" выглянул в разрушенное окно; осмотрелся, выискивая врагов...
   ...и из его груди хлынул фонтанчик крови. Он медленно завалился на спину и замер.
   Кажется, всё-таки придётся выкручиваться самому...
   - Подтяни его ко мне - вздохнул принц. Я вопросительно взглянул на него... ну, кажется, он знает, что говорит. Моя верёвка ухватила поверженного воина за ногу и подтащила его к нам.
   Лю Хань положил одну руку на рану, другую на свой амулет; обе руки и амулет засияли белым свечением, которое, казалось, текло в рану. Опять исцеление, полагаю...
   Глаза Гондзимона открылись.
   - Будь осторожнее - произнёс принц. - Враги хорошо подготовились.
   Воин что-то буркнул - амулет не сработал, или я просто не расслышал - и поднялся.
   - Почему соседи не реагируют? - осведомился я.
   - Мы внутри барьера Пространства Грёз - отозвался пацан, но если он и хотел объяснить, что это такое, ему не дали. Внезапно стены с двух сторон от нас взорвались и в помещение повалила толпа... Гоблинов? Серокожие длинноносые карлики, в разнообразных доспехах и с не менее разнообразным оружием.
   Я ухватил одного верёвкой и врезал им по остальным; хорошо показавший себя с альтивами приём прекрасно сработал и в этот раз. Хотя они и не повалились, как кегли, но как минимум держать оборону можно было неплохо.
   Впрочем, с Гондзимоном мне было не сравниться. Этот амбал врезался в ряды гоблинов, буквально за несколько секунд выкосив всех; кровь и кишки во все стороны...
   Меня затошнило, и моя порция гоблинов воспользовалась заминкой... попыталась воспользоваться. Гондзимон мгновенно переключился на новую порцию врагов; я вдруг ощутил, что тошнота утихает.
   - Благодарю - сообщил я Лю Ханю; он кивнул, опуская руку, и... Упал. В его спине торчала длинная чёрная игла, судя по положению, прилетевшая прямо из стены.
   Я выдернул эту штуку - верёвкой, рукой прикасаться не рискнул - и проверил пульс и дыхание. Живой, полоска хитов тоже почти полная, но в статусе "Парализован" и "Без сознания". Целителя вырубили, остались танк и поддержка...
   Вторая группа гоблинов закончилась так же быстро, как и первая; кровь залила весь пол, но магия Лю Ханя продолжала действовать, так что меня не тошнило. Гондзимон угрожающе навис надо мной и бессознательным принцем.
   - Он живой - поспешил сообщить я. - Подстрелили вон той штукой - я указал на торчащую в полу иглу.
   Здоровяк кивнул; внезапно он насторожился и повернулся к пролому, из которого появились гоблины, а затем метнулся вперёд, в коридор...
   ...с протяжным "бомм" его кулак столкнулся со щитом, которым прикрылся бурокожий гигант, почти задевавший макушкой в шлеме-полусфере потолок. В металлическом щите осталась ясно видимая вмятина от кулака, но и он, и его обладатель уцелели, а в следующий момент из-за спины щитоносца Гондзимона ужалило копьё.
   Воин отбил его в сторону свободной рукой, но щитоносец тоже ударил, тускло светящимся кривым мечом, и контратаковать китаец не смог; больше того, оказался вынужден отступить в сторону, когда к первой паре великанов присоединился третий, вооружённый шипастой дубиной. Кажется, мне лучше драпать...
   Под натиском оппонентов, несмотря на размер оказавшимися очень проворными и явно опытными бойцами, Гондзимон продолжал отступать, удаляясь от нас с принцем. Не нравится мне это... В любом случае, мне нужно драпать, но вопрос в том, тащить с собой пацана или нет.
   Несколько секунд я мучительно размышлял, не в состоянии определиться; за это время Гондзимон успел отойти ещё на пару шагов дальше, хотя я слышал и звуки ударов его кулаков.
   Внезапное чувство опасности заставило меня резко повернуться - и обнаружить перед собой огромную змею.
   Вернее, голову огромной змеи, проникшую через пролом в стене.
   Рептилия распахнула пасть - я с некоторым облегчением отметил, что клыков не видно - нацеливаясь на беспомощного принца, но тут я опомнился. В куче трупов гоблинов валялось и их оружие; мои верёвки моментально подхватили копьё и прямой меч и сунули их в пасть змее.
   Вернее, попытались. Огромная голова отпрянула, прежде чем я сумел провернуть традиционный в книгах и фильмах приём, а затем пасть захлопнулась, голова отодвинулась назад ещё немного...
   ...ну уж нет, зайцу не дался, и тебе не дамся.
   Как я и ожидал, в следующее мгновенье последовал бросок - вернее, таранный удар головой. Однако меня уже не было на прежнем месте.
   - Тьма.
   Как я и опасался, слепота не помешала рептилии; змеи ориентируются не только зрением. Неуклюжий удар трофейным оружием даже не повлиял на её полоску хитов; прочная чешуя. Хреново... И бежать некуда - с одной стороны великаны, с другой - ещё более гигантская змея... Разве что в окно прыгать.
   Или...
   Я прыгнул, избегая нового удара и хватая принца.
   - Вход на Изнанку!
   Облом. Читать текст на выскочившей табличке я не стал - не до того - но переход на Изнанку заблокирован... Ладно.
   - Взрывбросок!
   Естественно, в глаз я не попал, но эффект был. Бабахнуло, змея отдёрнулась, и на её шее появилась дымящаяся рана; полоска хитов немного сократилась. Я незамедлительно ткнул в рану мечом, зажатым в верёвке, что отняло у змеи ещё немного здоровья, однако меч застрял.
   В следующий момент змея, громко зашипев, замолотила головой по комнате, разнося в щепки уцелевшую мебель. У меня сердце кровью обливалось... но главное - выжить.
   Подхватив принца, я всё-таки выпрыгнул в окно, едва избежав буйствующей змеи. Я живу на втором этаже, не слишком высоко, но всё же... Впрочем, воспользовавшись верёвками, удалось совершить мягкий спуск. Я не человек-паук, но я круче...
   Остатки окна вылетели наружу вместе с кирпичами, трупами гоблинов и ещё каким-то хламом; а затем текучим движением последовала змея. Она не собиралась позволить нам сбежать...
   Я положил принца на землю и подобрал пару кирпичей.
   - Взрывбросок! Взрывбросок!
   Мимо, только второй слегка задел змею взрывом. Однако в следующий момент я заметил в оставшейся от окна дыре человеческий силуэт.
   Бам! Хрусь! Звук удара был прекрасно слышен; змея содрогнулась, однако сзади послышались новые звуки. Из окна соседнего дома выпрыгнули ещё двое великанов. Наши с Гондзимоном противники поменялись местами...
   Баран. Тупой баран... У меня же ещё есть козырь.
   - Инвентарь. Урфин, убей этих великанов.
   Голем стремительно бросился навстречу врагам... а в пустой ячейке инвентаря неожиданно появился предмет. "Магическая пуля"... Инвентарём словил, м-мать...
   Я поспешно вытащил пулю и сунул её в карман, оставив панель инвентаря висеть; обзору немного мешает, но так оно безопасней.
   Голем тем временем доказывал, что был куплен не зря. Его небольшой размер и высокое Проворство позволяли с лёгкостью уклоняться от атак, и хотя великаны пока что тоже не пострадали... опять туплю.
   - Тьма, тьма.
   Когда атакуют меня, это заклинание применяю практически автоматически, но когда просто кто-то сражается рядом - не сразу соображаю... Ну, думаю, это простительно - у меня нет большого опыта сражений, тем более с чьей-то помощью. В любом случае, что делать со стрелком?..
   Стоило подумать об этом, как в голема ударила пуля, отняв часть хитов и помешав нанести фатальный удар. Откуда - непонятно...
   Со стрелком определённо нужно что-то делать. И у меня есть идея...
   Я достал из слота, выделенного для "быстрого восстановления", пакет с бутербродами и напитками; о, и маски туда же сунул... Нацепив кошачью, я отхлебнул сока и сунул бутылку в карман. Будет зельем маны в быстром доступе... Пакет обратно, и сосредоточиться на пуле. Если у стрелка такая не последняя, то можно будет его найти...
   Есть. Я ощутил несколько... откликов, что ли. Часть из них явно была от уже выпущенных пуль, но несколько ощущались в одном месте, на третьем этаже дома, из которого выбрались великаны...
   ...и продолжали выбираться. Ещё трое...
   - Тьматьматьма!
   - Урфин, убей этих троих! - выкрикнул я, поскольку голем, покончивший с предыдущим заданием, замер на месте. И, кажется, потерял ещё немного хитов - видимо, опять стреляли...
   Я могу попытаться прорваться к стрелку самостоятельно, пока голем валит охрану, но наверняка в здании будет ещё охрана, да и сам стрелок может оказаться проблемой... упс, в инвентаре появилась ещё одна пуля. Нет, лучше постепенно, вместе с големом... Тем более, что и за принцем нужно присмотреть.
   Блин, Урфин потерял ещё немного хитов, и его движения стали более дёргаными. Хотя с поддержкой Тьмы...
   Проклятье. Стоило мне об этом подумать, как что-то сверкнуло, и окутывающая великанов тьма рассеялась... ну, одного Урфин всё-таки успел завалить.
   В следующий момент из окон первого этажа повалила толпа гоблинов. Чёрт... Урфин потерял свободу маневра; мелкие твари заполнили пространство вокруг него, и он едва не угодил под удар дубины великана.
   - Тьма! - повторил я, но моё заклинание вновь оказалось развеяно. То ли колдун, то ли амулет у кого-то... В любом случае, голема нужно поддержать.
   Сноп искр, верёвки... Глоток сока. Несколько гоблинов попытались прошмыгнуть мимо меня к принцу, но обломались... проклятье, хитов у голема всё меньше. И я не могу его толком поддержать, когда принца защищать нужно...
   Мой взгляд упал на одеяло, выпавшее из окна вместе с мусором. Ну...
   Быстро перемотаный принц снова оказался в инвентаре, что несколько развязало мне руки; я перешёл в наступление. Я справлюсь с гоблинами, а голем - с великаном, он всего один остался...
   Я успел прикончить нескольких - всего их было, кажется, десятка три - когда вдруг вся эта толпа бросилась наутёк. Что за?..
   Мертвецы поднимались. Великаны, гоблины - все, кого мы с големом успели прикончить, вновь поднимались на ноги. Теперь ещё и нежить, бл*... У них тут и некромант имеется...
   Мертвецы, не обращая внимания на раны, дружно набросились на голема, сковывая его движения. Великан замахнулся дубиной...
   ...и я в последний момент успел выдернуть Урфина из-под удара верёвкой, вместе с вцепившеся в него нежитью. Тяжелёхонько...
   Нескольких удалось стряхнуть рывком, остальных голем отдирал от себя сам; я отпустил его и швырнул в лицо великана безголовое тело нежити. В отличие от фильмов, отсутствие головы им не мешало... как их убивать, вообще?.. Огненной магии у меня нет...
   Со стороны моего дома тоже полезли ходячие мертвецы; по крайней мере, змеи-нежити не было. Она Гондзимона не сожрала, часом?..
   Полагаю, заклинание Лю Ханя не только избавило меня от тошноты, но и наделило собранностью и чёткостью мысли несмотря на ситуацию; только этим могу объяснить своё спокойствие. Урфин наконец прикончил великана, но двое из четверых предыдущих поднялись как нежить, и хотя они действительно были тупей и медлительней, чем при жизни, убить их снова затруднительно... Нужно прорываться в здание и валить некроманта.
   Хотя... Нет, их полоски хитов действительно сокращаются, особенно когда я снова приложил искрами. Магические атаки эффективнее?.. Ну, в таком случае...
   - Взрывбросок!
   Работает...
   Однако в этот момент нежить снова повторила маневр "куча мала"... я не успел. Мощный удар великана-нежити с шипастой булавой разметал кучу (не)мёртвых гоблинов, навалившихся на Урфина, и отбросил голема в сторону, помяв и погнув его; почти обнулившаяся полоска хитов тревожно замигала красным. Голем упал на землю и задёргался, кажется, пытаясь подняться. А вот это уже совсем бл*...
   Сзади послышался рёв; бросив в сторону нежити ещё пару заряженных Взрывброском кусков кирпича, я побежал в сторону голема, на ходу обернувшись.
   Ревел Гондзимон. Китаец рвал нежить на части, буквально; на попытки мёртвых гоблинов его атаковать он не обращал внимания. Похоже, обычное оружие его попросту не берёт...
   - Принц цел, некромант там! - выкрикнул я, указывая в сторону здания. Не уверен, услышал ли он меня, но направился более-менее в указанном направлении. Как минимум, это должно бы дать немного времени, которым я намерен воспользоваться...
   Я подбежал к голему - и словил инвентарём ещё одну пулю, видимо, стрелок хотел его добить - и вытащил из инвентаря тюк с вещами. Блин, пока развяжу и достану... Но если не пользоваться контейнерами, в одну ячейку помещается только один предмет - ну, одинаковых можно и несколько, но этого недостаточно.
   В любом случае... Я смог найти нужный предмет довольно быстро. Тюбик суперклея... А теперь - чаша.
   "Получена способность "Восстановление предмета. Активный навык, ранг 1"... Забить на описание.
   - Восстановление предмета - произнёс я, положив руку на голема. - Восстановление предмета.
   Мана ощутимо просела - это заклинание отъедало целых три единицы за раз - но погнутые конечности голема выпрямились, а вмятины и царапины на нём на глазах исчезали.
   - Восстановление предмета.
   Одно применение уменьшает на четверть изношенность и повреждения, так что ещё раз...
   - Восстановление предмета. Урфин, убей нежить и некроманта, тот здоровяк - союзник.
   Я присел, прикрывшись от стрелка инвентарём, и принялся опустошать бутылку с соком - мана ушла вся. Ну, если у противника не припрятано ещё каких-то козырей, шансы выглядят в нашу пользу...
   В следующий момент голова Гондзимона взорвалась.
   Да б... От раздражения я запнулся на первой букве. Угу, именно от раздражения и досады... Опять этого амбала пристрелили!.. Попробовать сдаться, что ли?.. Хотя тоже рискованно...
   Ладно. Этот безбашенный берсерк успел порвать большую часть нежити, и мой голем неплохо разделывает остальных; у противника, похоже, остались только те гоблины, что отступили перед поднятием нежити и стрелок с некромантом - возможно, одна персона. Блин, и ведь автомат трофейный завалялся, но я не успел разобраться, как им пользоваться...
   В любом случае, у меня всё ещё сохраняется хороший шанс на победу... если только некромант не поднимет труп Гондзимона.
   И стоило мне об этом подумать, как тело вздрогнуло. Бл*аа... Я поспешно подхватил обломки гоблинского оружия.
   - Взрывбро...
   Я остановился. То, что происходило с Гондзимоном, было непохоже на поднятие нежити. Линии татуировок с его тела стекались к шее, формируя некий каркас - почти как здания на Изнанке.
   - Взрывбросок!
   Я швырнул обломок меча в гоблинскую нежить; повернулся к китайцу. По каркасу головы от шеи прошла волна свечения, и голова Гондзимона вернулась в прежний вид... снова взрыв.
   На этот раз в клочья разлетелась его правая рука, однако это не остановило воина; он стремительно рванулся вперёд, разбросав оказавшихся на его пути гоблинов, и запрыгнул в окно.
   - Взрывбросок.
   Я швырнул в нежить-великана второй обломок меча; взрыв сбил его с ног, и голем незамедлительно принялся шинковать ходячего мертвеца на куски.
   Из окна вылетел гоблин; затем из следующего - ещё двое. В третьем застрял великан... определённо, некромант всё же оставлял при себе охрану.
   Внутри здания что-то, кажется, взорвалось; посыпались осколки уцелевших стёкол. Мы с големом быстро сокращали численность нежити - хотя физические атаки были не слишком эффективны, искры и взрывброски работали вполне неплохо, да и расчленение тоже быстро обнуляло их хиты. Эссенция продолжала поступать, и поскольку голем неплохо справлялся с оставшейся нежитью, у меня даже была возможность активировать бонусы в кольцах и рубашке и надеть новые из инвентаря.
   В здании ещё раз бабахнуло, и кто-то вылетел из окна с другой стороны, а затем всё утихло. Надеюсь, Гондзимона не убили... опять.
   - Урфин, двигайся со мной, защищай от врагов.
   После повышения Разума голем уже был способен воспринимать и такие, достаточно сложные, команды; я направился туда, где ощущал магические пули. Кажется, их осталось всего одна или две...
   Тихо, только звуки шагов, мои и голема; я осторожно двигался за ним, продолжая прикрываться инвентарём. Кругом разгром, явно по большей части работа Гондзимона; он двигался в буквальном смысле сквозь стены. Как-то даже более жутко, чем во время боя... успокоительное заклинание отходит, что ли?
   Выбитые двери квартир, впрочем, были делом не его рук - или плеча; тут, похоже, поработали великаны, поскольку притолоки были разломаны под их рост. Возле одного из дверных проёмов, к слову, я заметил труп одного, в окружении трупов гоблинов; этот был одет в более лёгкий доспех-безрукавку, и не носил шлема, но главное - оставшийся над трупом титул гласил "некромант". Заглянув внутрь квартиры, я заметил там начерченные кровью узоры и ещё пару гоблинских трупов, причём эти гоблины и вовсе были раздеты. Эге...
   На шее некроманта висел металлический кулон с изображением... осьминога, что ли? Неподалёку валялся короткий изогнутый клинок. Изучение предмета опознало их как "Амулет некроманта" и "Жертвенный нож". Неплохо, добыча...
   Помедлив, я снова залез в инвентарь. Где там мои солнечные очки?..
   Третий ранг "Изучения предмета", как сообщала подсказка у второго ранга, показывал информацию о магии в предмете. Ну, посмотрим...
   "Амулет Унго Многорукого. Этот кулон - символ служителя Унго Многорукого; заключённая в кулоне магия позволяет посвящённому использовать часть сил духа-покровителя. Хотя непосвящённые неспособны полноценно использовать его, он всё же остаётся магическим предметом. Возможно, удастся использовать как-то иначе?.. Изношенность: 1/5, насыщение: 3/27, открывает способность "Магический Щит"".
   "Жертвенный нож. Ритуальный инструмент огра-некроманта; вложенное в него более умелым магом волшебство позволяет использовать низкоуровневую некромантию. Требует жертв, однако умелый или специализированый маг способен использовать его и иначе. Изношенность 5/15, насыщение 0/68, открывает способность "Низшая некромантия". Альтернативно: позволяет применение способности "Низшая некромантия". Особое: поглощает Эссенцию убитых им". Пригодится, особенно амулет... А кинжал и продать можно.
  
   Когда я добрался до комнаты, на которую указывал "Путь к цели", в живых в ней был только Гондзимон, сидящий на лежащем на полу огре, связанном... занавесками, что ли?.. И вокруг рук великана была обёрнута металлическая труба... гм. Последний патрон, к которому я и шёл, валялся в углу.
   - Принц - рыкнул воитель, бросив на меня взгляд. Я кивнул и вытащил Лю Ханя из инвентаря... нефиг мне слоты забивать.
   Культя китайца выглядела запёкшейся и не кровоточила, но не отросла; очень странная у него регенерация... Возможно, срабатывает только после смерти?..
   Я положил принца на пол; Гондзимон кивнул, извлёк из своей сумки глиняную бутылочку, и попытался её открыть. Однако сделать это одной рукой оказалось затруднительно; он нахмурился. Повертев её так и сяк, в конце концов он... Откусил горлышко. Довольно ровно, кстати...
   В любом случае, он бережно вылил жидкость в рот принца. Лю Хань вздрогнул, кашлянул, и открыл глаза, а у меня выскочило сообщение.
   "Получено достижение"...
  
   Потерянную конечность принц отрастил слуге клана за пару минут. Похоже, их клан - целители и амулетчики...
   Выяснилось, что упомянутый пацаном "барьер Пространства Грёз" - это один из методов подраться, не привлекая внимания обычных людей; этакое виртуальное пространство. Невероятное облегчение... Всё, что было разгромлено - не настоящее. Барьер создавался амулетом, выданным Гондзимону - пославшие его ожидали драки, но считали, что она будет с похитителем. А настоящие похитители как-то отследили и напали подготовленными...
   В любом случае, эта парочка созвонилась с клановым магом-проводником и вскоре отбыла; они предлагали отправиться вместе с ними, но я отказался. Нафиг-нафиг, кто их знает...
   Принц пообещал, что я буду вознаграждён, и взял мой адрес электронной почты. Да я даже согласен обойтись без награды, лишь бы не оказаться снова в побоище...
   Хотя, с другой стороны, я разжился Эссенцией и трофеями... И двумя достижениями, "Крепок духом" - +1 к Духу - и "Полная чаша" - +1 ранг "Сосуда Эссенции".
  
   Не знаю, что произошло с трупами гоблинов и огров, но когда Пространство Грёз прекратило действовать, я обнаружил в своей квартире здоровенную змеиную шкуру.
  
   Прежде чем разбираться с трофеями и последствиями, я перезвонил оборотням. Они первым делом поинтересовались, не нужна ли помощь, но я сообщил, что уже всё нормально, и расспросил, что там у них произошло. Оказывается, подъезжали люди Емельянова, но один из охранников переговорил с их старшим; они вроде как были знакомы. Тот, узнав, что объекты находятся под охраной оборотней, немедленно сдал, и заявил, что больше никаких телодвижений в этом направлении не будет. Мои наёмники были уверены, что Емельянов действительно больше не рискнёт, но я решил всё же подержать охрану ещё несколько дней - по крайней мере, пока не получу подтверждение от Светланы. И то не факт, что после этого сниму...
   В любом случае... Уфф. Какое облегчение...
  
   Я разложил перед собой трофеи. Ну-с, что тут у нас? Два альтивских доспеха, и их же нож, копьё и автомат. Нож и амулет огра. Змеиная шкура и четыре магических пули... хмм, а ружья-то я и не видел.
   К кучке свежих трофеев я положил и первые - нож и пистолет Хамелеона. Дерево можно не доставать... Но незавершённый жезл из дерева Изнанки лёг рядом. Итак, какие во всём этом бонусы, и что из этого может мне пригодиться?..
   Доспехи. Хмм... А очень даже неплохо! За сорок единиц Эссенции они давали пассивно-активную способность "Магическая броня". +1 к физической защите, +1 магической защите пассивно, и ещё по +5 при активном использовании. 3 маны за сорок минут. С одной стороны вроде и досадно, что раньше не использовал, а с другой - Персональный Барьер на самом деле всё равно лучше, он блокирует урон полностью... Хотя пассивка - это однозначно хорошо, тем более, что можно до второго ранга поднять. Эх, надо было и третий доспех с трупа снять... Побрезговали.
   В любом случае, это я продавать или менять не буду, сам прокачаю. Собственно даже, прямо сейчас...
   Впрочем, пока что я ограничился одним доспехом; лучше держать запас Эссенции на всякий случай, тем более, что я как раз разбираю, что прокачивать.
   Хмм... Это напомнило мне, что я получил бонус к "Сосуду Эссенции" за собранную тысячу единиц оной. Жаль, нельзя посмотреть список ачивок, знал бы, к чему стремиться... Так что там у нас на третьем ранге?
   Сосуд Эссенции, пассивный навык, ранг 3: позволяет запасать и хранить Эссенцию для будущего использования. Запас Эссенции: 160/300, 1 Сосуд, собирает "лишнюю" Эссенцию (пустые слоты, слоты, достигшие точки насыщения). Максимальный ранг: (Воля+Дух)/6. Оч-чень неплохо... Теперь можно не беспокоиться о пустых слотах.
   Альтивские нож и копьё каких-то особых свойств не имели, но, может статься, удастся их кому-то продать - всё же инопланетные артефакты. Трофеи с огра... ну, вот тут стоит подумать. Кинжал для меня сейчас определённо бесполезен; возможно, на более высоких рангах какой-то смысл и есть, но на первом он поднимает два трупа в виде неуправляемых мертвецов, атакующих всех подряд. Бесполезно и даже вредно... Хотя... Хмм. В качестве заклинания это может работать, по описанию, и на Эссенции, и на мане; так что если поднимать трупы за ману, а потом уничтожать, может быть, удастся собирать Эссенцию... но мне это однозначно не нравится. Пусть полежит в инвентаре, может, поменяю на что-то более полезное, или просто продам.
   Вот амулет - это интереснее. Согласно описанию, под "магическим щитом" имелся в виду, буквально, щит из магии. Даже упоминалось, что к нему применим бонус от навыка "Владение щитом"... В принципе, может пригодиться, но пока не к спеху - можно будет изучить, если не удастся найти возможность для обмена. К примеру, ещё один защитный амулет был бы вариантом получше, "Персональный Барьер" мне очень и очень помогает.
   Ладно, дальше. Пули... Оказались неожиданно хороши. Пассивка "Везунчик", +1 к Удаче и пятипроцентный шанс избежать дистанционной атаки... интересно, как оно действует. В любом случае, за сорок пять единиц Эссенции - беру не задумываясь, вот на вторую ещё буду копить - второй ранг Удачу уже не поднимал.
   Альтивский автомат... Я повертел его в руках. Ни курка - пардон, спускового крючка - ни какой-нибудь кнопки, ни щелей или зазоров - оружие выглядело сплошным, только в стволе было небольшое отверстие. Описание тоже не помогло - "Загадочное стрелковое оружие альтивов, основанное на неизвестных принципах. Изношенность 7/32, насыщение 3/50, открывает неизвестную способность (внимание: возможны негативные последствия изучения. Рекомендуется повысить ранг навыка "Изучение предмета")". Понятное дело, с таким предупредением изучать его не хочется...
   Остаётся оружие Хамелеона... Нож сам по себе попадал в уязвимые точки цели, и его способность давала то же. Тоже полезно, хотя мой текущий стиль ведения боя вообще-то не подразумевал ударов по уязвимым точкам; я просто хватал и бил. Тем не менее, метод "верёвка плюс нож" я тоже уже испытал, а с ним должно неплохо работать... Хмм, пожалуй, в бою и прокачаю.
   Наконец, пистолет. Однако описание его абилки звучало расплывчато - "уменьшает эффективность барьеров против атак пользователя", к тому же я пока и не встречал противников, использующих барьеры. Патронов-дротиков к нему нет, так что тоже отложу на хранение, пока не определюсь, как с ним быть.
   Остались только мои изделия. Трость... закончу после этого разбора трофеев, пожалуй.
   А с вырезанными фигурками, кота и спутника, получилось любопытно. Перед заварушкой я положил их в карманы, и они обе засчитались занимающими слот аксесуара; во время сражения, похоже, активный предмет менялся, и в результате обе фигурки получили по порции Эссенции. Чудно, подкачаю остаток на Изнанке...
  
   В доведении трости-жезла до ума я воспользовался и новым трофеем. Тридцать дюймов, дерево Изнанки и кожа гигантского змея... Ничем не хуже, чем у британского мастера, на мой взгляд.
   И определённо не менее волшебно. Та же способность, что была в трости Щуки, "Контроль маны"... Критический успех крафта, я бы сказал. То бишь особо удачно изготовленный предмет... Набалдашник я вырезал в виде головы гоблина; прямо как живой получился, даже жалко её пускать в расход.
   Впрочем, способность тоже отличная. "Контроль маны" усиливал всю мана-основанную магию на процент, равный произведению ранга навыка на значение Воли. В моём случае всего десять процентов, но всё же... Тем более, ещё подниму.
   Подумав, я насытил жезл сразу же. Мало ли что, а Персональный Барьер усилит...
  
   Ну вот, вроде всё. Из текущих дел первой необходимости осталось разве что разобраться с документами, выданными Светланой... н-да, разобраться бы с ним. Однако бегло пробежав их, я сдался, и понял, что этим нужно заниматься на свежую голову, а не под вечер после сражения. Всё, спа-ать...
  
   Я проснулся от ощущения щекотки... ?
   Надо мной, тыкаясь в лицо, висели несколько маленьких тусклых огоньков. Спросонья встряхнув головой - огоньки разлетелись, но тут же вернулись на место, напоминая надоедливых мошек - я вгляделся... н-да.
   - Изучение существа - зевнул я.
   Вместо окошка со статами и прочим выскочило окно описания предмета. "Низшие духи, или "Светляки", являются аналогом планктона магического мира и постоянными спутниками достаточно сильных магов". Н-да, вот я уже и "достаточно сильный маг"...
   Но каким-нибудь репеллентом нужно будет обзавестись.
  
   Официально доставшаяся мне контора занималась производством и продажей дизайнерской мебели. Вспоминаются байки про то, как за границей покупали советскую алюминиевую посуду... Прибыль с неё была небольшой, но главное - налаженные каналы поставок. Которым, возможно, удастся впарить что-то новое... Хотя по этому поводу желательно сперва побеседовать со Щукой; как бы не повернулось с Емельяновыми, старый маг непременно попытается со мной связаться. Простая логика - если он так заинтересовался первой порцией образцов, наверняка ему будут интересны и другие. А мне нужно будет, наверное, созвониться с предприятием и съездить туда... но это может и подождать день-другой. Реального времени. Пока что есть другие дела, более важные...
   И для начала я провёл небольшой эксперимент с использованием молотка, огня и иглы. Ну что же... "Магическая броня" не совсем пассивная способность; скорее, активная неограниченного действия. Я могу "включать" её и "выключать", и это очень полезно: мало ли, например, операцию нужно будет делать... С активной бронёй требовалось ощутимое усилие, чтобы проколоть кожу. От огня она тоже защищала; судя по всему, эта защита вообще распространяется если и не на все, то на большинство форм вредоносных воздействий. Клёво... Причём она учитывалась до Персонального Барьера, а не после него, что вообще отлично.
   Разобравшись с этим, я включил компьютер. Нужно кое-что посмотреть в интернете...
  
   Гугл и иже с ним результатов не дали. Попробую спросить в другом месте...
  
   "Что из себя представляют китайские "Семь Опор"?" - спросил я у координатора.
   "Специализированные магические кланы, когда-то их император создал, сейчас сотрудничают с правительством, но в целом самостоятельны".
   Хмм, как я и думал.
   "И насколько они надёжны?"
   "Человеку со стороны с традиционалистами вообще лучше не связываться. У них же, типа, традиции... Тебе и в голову не придёт, что их чем-то задел, а они припомнят".
   Хмм...
   "А что по конкретно клану Камыша?"
   "В основном целители, и амулетчики. Вроде у них как раз что-то произошло... Погоди, ты что, с этим связан как-то?"
   "Без комментариев" - ответил я и тут же решил, что зря, нужно было просто сразу отключиться. Ладно, можно и сейчас...
   Н-да. Идея попробовать поторговать с ними теперь выглядит ещё более рискованной. И с принцем я, наверное, зря так фамильярно... Хотя я был на своей территории, да и этикета их всё равно не знаю.
   Ладно. Если они попытаются со мной связаться, тогда и подумаю, какой линии поведения придерживаться, а пока что удовлетворюсь трофеями и Эссенцией. И, наверное, стоит опять сгонять на Изнанку...
  
   Рейд прошёл довольно успешно; я добил ещё ранг Сосуда Эссенции - следующий будет последним, пока не прокачаю статы, базовый ранг я выше четвёрки поднять пока не могу - и Обаяния. С этими рейдами и отсыпаниями ритм жизни сбивается, и со стороны впечатление, что сплю круглые сутки, но что поделать? Как показала жизнь, прокачка жизненно необходима... Каламбур, блин. Причём сильнее всего прокачиваюсь как раз в тех ситуациях, для которых и необходима прокачка, н-да.
  
   Ещё один рейд, и я стал обладателем добычи в виде набора муравьиных лапок (четыре штуки), опознававшихся как компоненты для алхимии, зельеварения и крафта, а так же рваной и истрёпаной накидки фантома. Настоящие лохмотья, но по описанию дают небольшую защиту от магии - и аналогичную способность. Я пока не сталкивался с магическими атаками, но это безусловно будет полезно... Спешить не буду, впрочем.
  
   Вопреки моим опасениям, поездка к "мебельной" конторе прошла гладко и без инцидентов. Управляющий уже знал, что владелец поменялся, и хотя немного удивился моей молодости, но проблем это не вызвало. Он оказался очень слабым магом, способным только на простейшие действия вроде проверки качества компонентов; его основной способностью было чувство магии, и мага во мне он опознал сразу. Определённо, развитые магические способности демаскируют...
   В любом случае, перспективы тут были неважные. Контора работала неплохо и без моего вмешательства, получая небольшую, но постоянную прибыль, однако с возможностями расширения было туговато. Управляющий сообщил, что поисками новых контактов занимался как раз бывший владелец, а сам он может разве что поискать новые варианты по производству и продаже мебели... Самое забавное, что возможности для этого действительно были, особенно если вложиться в расширение. Хмм... Возможно, мне следует встретиться со сложившимися клиентами? С другой стороны, это может и их отпугнуть... Сложно всё.
   В любом случае, домой я вернулся обогащённый новым знанием по части бизнеса... И парой писем на электронном ящике.
  
   Письма были... Я не уверен, что о них сказать. Рекомендательными? Нет, рекомендующими.
   Первое было от Светланы; она советовала развивать связи, но быть осторожным и сдержанным; помимо этого она извинялась, что не смогла предотвратить "глупость отца". Могу представить, как ей неприятно...
   Второе письмо было от Лю Ханя, и состояло из двух частей, личной и официальной. На китайском и хорошем русском... Официальная часть благодарила за помощь в инциденте и приглашала в одну из их резиденций для вручения награды велеречивым официальным языком; личная же... По большей части её можно было считать переводом с официального языка на понятный. Принц не рекомендовал отказываться от приглашения, поскольку это будет оскорбительно, и объяснял, как следует себя вести. Довольно подробно, причём чем дальше я читал, тем больше хотелось этого избежать...
   Завершал он рекомендацией из предложенных наград взять наименее ценную. Определённо, за спасение наследника - и, фактически, двойное - клан просто обязан предложить что-то очень ценное, но терять ценности никому не хочется, и их обычаям совершенно не противоречит впоследствии выкрасть награду обратно, возможно - прикончив нового владельца. И он ещё меня варваром называл...
   По крайней мере, ему хватило совести предупредить обо всём этом и поблагодарить.
   Нравится - не нравится, а отказ тоже приведёт к проблемам... Однако прежде чем соглашаться - в письме писалось, что после моего согласия за мной пришлют проводника - нужно попытаться разузнать что-то и вообще подготовиться. Удача и Обаяние, возможно?..
  
   К сожалению, лучшим источником информации оставалась написанная принцем часть письма. Светлана написала совершенно правильно, мне нужны связи... Хотя пока что я не слишком представляю, как их развивать. У магов бывают какие-то общественные мероприятия?..
   Видимо, придётся просто использовать случайные встречи и знакомства вроде того, что получилось с принцем... хотя как раз этот контакт довольно сомнителен. В любом случае, сейчас надо бы ещё поднять Удачу, там немного осталось, и если получится - Обаяние и Изучение предмета. И накидку трофейную, пожалуй, тоже надену - всё-таки отправляюсь в логово магов, мало ли что они втихаря попытаются... Лучше обеспечить себе какую-никакую защиту - судя по тому, что я видел во время схватки с альтивами, это должно защищать не только от прямого вреда, но и от эффектов. Тьма же моя стекла...
   Между прочим... Как обстоят у магов дела с менталистикой? Очень важный вопрос, на самом деле... Судя по той лекции Щуки, она должна бы относиться к экзотическим дисциплинам, но подробностей я никаких не знаю. Ну, попробую обратиться к тому источнику инфы, что у меня есть...
  
   По словам координатора - вот уж спасибо человеку, вернее даже всем, кто это организовал - менталистика действительно относилась к экзотике, причём была исключительно прерогативой Одарённых, обучиться можно максимум слабой эмпатии, то бишь способности ощущать чужие эмоции. Менталистов мало, и их, что неудивительно, никто не любит - но и с защитой от них тоже не очень: тех, кто способен их делать, ещё меньше, чем менталистов. Вообще, как сообщил координатор, про менталистов намного больше баек-страшилок, чем более-менее проверенной информации... Причём магов, работающие с духом, заметно больше, чем работающих с разумом, и отношение к ним проще - правда, в основном за счёт того, что большинство из них мало на что способны, или специализируются на духах Изнанки. Да и с защитой, опять же, ситуация лучше... В общем, никакой уверенности.
   Я попытался изготовить шапочку из фольги, но она оказалась пустышкой.
  
   Добить Удачу (и Автокарту заодно) я постепенно сумел; Обаяние тоже удалось дотянуть до третьего ранга, а вот Изучение предмета прокачивать ещё долго. Затягивать с ответом тоже не стоит, так что обойдусь без него пока что... В конце концов, текущий ранг уже даёт информацию о магии. Надеюсь, этого хватит - тем более, с Удачей.
   В общем, я отписался по приглашению и назначил проводнику место встречи.
  
   Проводник походил скорее на европейца, чем на азиата; возможно, наёмник, а не клановый? Ну, если это и означает что-то, я решительно не разбираюсь в их этикете и языке намёков.
   Озеро, роща, дворец... Довольно красиво, но я, признаться, слишком нервничал, чтобы изучать красоты пейзажа. Чувство опасности разыгралось... Прямой угрозы не ощущалось, но было напряжно.
   Я старался следовать рекомендациям принца, и пока что вроде бы всё шло неплохо. Сперва меня провели в гостевую комнату и предложили чай и закуски; я Изучил предложенное, и, поблагодарив, попробовал понемногу чая, фруктов и конфет. Видимо, присутствие русских конфет тоже было своеобразным знаком вежливости, или даже уважения... И зачем вообще всё так усложнять?..
  
   Эта мысль продолжала оставаться доминирующей на протяжении следующих двух часов. Сразу устраивать важную встречу им "не пристало", видите ли, но и для того, чтобы просто держать в ожидании, мой статус "спасителя принца" не подходил, поэтому мне дали послушать игру на музыкальных инструментах и провели по галерее картин и статуй, читая плохо замаскированное под исторические выдержки расхваливание древности и значимости клана Камыша. Я старательно делал вид, что это мне интереснее, чем есть на самом деле.
   В конечном итоге меня всё же отвели в некое подобие тронного зала; у дальнего конца длинной комнаты, окружённый охраной - с неплохими статами, между прочим - сидел Лю Хань, прикрываясь веером. Помимо охраны тут присутствовали трое сановников, советник, и патриарх - ну, это было написано в их титулах. Патриарх, старый дед с приличным запасом маны - хотя и поменьше, чем у Щуки - так зарос седой бородой и усами, что напомнил мне колдуна псоглавцев; он сидел на подушках рядом с невысоким "троном" принца и курил кальян. Остальные кланеры представляли из себя разношёрствую компанию разных возрастов, телосложения и даже в одежде разных цветов; именно они и вели церемонию, шишки клана просто молча наблюдали за происходящим.
   Впрочем, я и сам молчал и только кивал время от времени. Нудные и бессмысленные церемонии... Лучше бы всю эту энергию на что-то полезное направили. На ту же охрану наследника, к примеру...
   Наконец-то! В помещение внесли резные лакированые ларцы.
   - ...поэтому достойному магу даровано право самому выбрать одно из этих сокровищ.
   Шкатулки разместили на трёх отдельных столиках; советник откинул крышку первой шкатулки, зелёной, с изображением яблони. Внутри находилась стеклянная бутыль с салатового цвета светящейся жидкостью.
   - Сие есть Нектар Супао, известный на Западе как эликсир молодости - сообщил советник. - Возможно, сейчас он не слишком притягателен для достойного мага, но внутри этой шкатулки он может храниться десятилетиями. Содержимое этой бутыли способно продлить жизнь на век.
   Изучение подтверждало его слова; прямого подвоха с эликсиром не было. Я кивнул, указывая, что понял, и советник перешёл ко второй шкатулке - алой, с изображением феникса. Под крышкой на чёрном бархате лежал металлический диск с отверстиями сверху и снизу, покрытый мешаниной разноцветных линий; в центре находился какой-то драгоценный камень.
   - Сие есть Амулет Феникса, тайное сокровище клана - сообщил советник. - Его сила способна единожды возвратить жизнь своему обладателю и исцелить его раны.
   "Опаньки, та самая магия, что воскресила Гондзимона, видимо..." - подумал я. Изучение сообщило, что передо мной "Амулет воскрешения" с собственным именем "Амулет Феникса"; описание снова подтверждало слова китайца, и вдобавок за какие-то двести семьдесят единиц Эссенции он открывал способность "Самовоскрешение". Однако, "тайное сокровище клана"... Я попросту не успею им воспользоваться, скорее всего. Я печально взглянул на амулет и кивнул; кланер подошёл к третьей шкатулке, синей, с изображённой на крышке девушкой, играющей на каком-то музыкальном инструменте.
   Внутри лежал кусок какого-то, видимо, ценного камня, вроде малахита или яшмы, изрезанный странными иероглифами; на китайскую письменность не похоже.
   - Сие есть контрактный камень Дивы Асии - произнёс советник. - Явись, Асия.
   Упс... Надеюсь, я выглядел не слишком по идиотски.
   Рядом с китайцем возникла невысокая длинноволосая девушка в тонкой шёлковой одежде, подчёркивающей достоинства фигуры. Блин... Я мог бы попытаться её описать, но лучше просто прямо выразить то, что я чувствовал, взглянув на неё. Аццки эротическая и соблазнительная красавица... Кхем, даже если мне удалось как-то удержать выражение лица, штаны меня всё равно выдали.
   Однако, я в очень сложной позиции... И речь даже не о, кхем, физиологической реакции, которую я поспешно попытался прикрыть. Что выбрать? Это же жуть как сложно... особенно с учётом того, что рациональность пасует перед желаниями. Конкретно, одним желанием... Не, ну а что, я здоровый молодой парень!
   Раса: Дух, Дива. Класс: Куртизанка. Соцстатус: контрактный дух. Титул: Многоопытная (подсказка по титулу сообщала, что она обладает опытом во множестве навыков и умений). Ээхх... Я тяжело вздохнул. Ни за что не поверю, что в клане нет никого, кто не хочет оставить её себе. За женщин войны начинали, блин... Хотя, конечно, она может быть и яблоком раздора, от которого хотят избавиться.
   На секунду у меня даже возникло желание забить на здравый смысл и взять, несмотря ни на какие возможные проблемы - оно того стоит.
   Я закрыл глаза и несколько раз глубоко вздохнул. Похоже, что ни выбери, всё равно буду сожалеть... И, боюсь, если сейчас открою глаза, то забью на это и выберу камень.
   Успокоиться, собраться... Хотя бы частично. Нужно было прокачать навык "Самоконтроль", но кто же знал? В любом случае, ни один вариант не выглядит безопасным - я понятия не имею, насколько эти предметы ценны для клана. А из ситуации нужно выбираться...
   Вообще-то у меня была одна задумка, но против неё играет не только моя неуверенность, но и нежелание... вернее, желание. Не хотел бы я оказаться на моём месте, будь я кем-то другим. Как же тяжко бороться с собой...
   - Благодарю почтенных хозяев за столь щедрое предложение - произнёс я. - Однако я не уверен, что достоен принять что-то из этих сокровищ. Хочу попросить сохранить их до той поры, когда сочту возможным сделать выбор; возможно ли это?
   Китайцы переглянулись.
   - Это... Подход, заслуживающий уважения - отозвался советник. - Однако же мы не можем отправить героя домой без награды.
   Я кивнул.
   - В таком случае, взгляните на это.
   Я достал из инвентаря подготовленный заранее мешочек; положил его на один из столиков.
   - Я владею небольшой фирмой, занимающейся поставками материалов, и в моём распоряжении есть некоторые довольно необычные материалы. Для меня будет наградой и честью заключить торговую связь с достойнейшим кланом Камыша...
   Один из стражников взял мешочек и изучил его содержимое; внутри были кусок дерева Изнанки и кое-что из недавнего дропа, включая птичье перо и горсть песка. Осмотрев предметы и поводив над ними какими-то амулетами, стражник передал их молодому сановнику; тот тоже изучил и передал следующему. Так, по цепочке, мои образцы добрались до патриарха.
   Оторвавшись от кальяна, старик тщательно изучил каждый предмет - хоть песок не стал по песчинке перебирать... - и вроде бы даже обнюхал, снова напомнив псоглавцев. Хмм, кто их знает, может, и есть в предках...
   В конечном итоге он кивнул и вернулся к курению.
   - Клан Камыша милостиво принимает просьбу - сообщил советник.
  
   Уфф... Вышел из ситуации целым, и вроде бы даже в плюсе. Однако отделаться от чувства сожаления и тоски по упущенной возможности не получалось...
  
   Вернувшись домой, я первым делом созвонился с управляющим и порекомендовал расширять производство и готовиться начинать работу с новыми покупателями; заодно скинул ему список того, что интересовало китайцев из обычных материалов. Самому мне тоже придётся пособирать...
   Самое приятное, что они согласились не только покупать сырьё, но и продавать готовые изделия, амулеты и эликсиры. Пока - для личного пользования, но там, глядишь, и продавать смогу... Посмотрим, не стоит забегать слишком далеко.
  
   Я старался отвлечься планированием и прочими делами, включая охоту на Изнанке, но упущенная возможность не шла из головы. Я даже стал всерьёз подумывать о том, чтобы снять проститутку... н-да. С другой стороны, бледное подобие китайской дивы всё равно не катит...
   Хмм. А что она, вообще, такое? Вернее даже - откуда она у них?
   И, что важнее, нельзя ли самому обзавестись?
  
   Благодаренье координатору... Серьёзно, нужно будет его как-то отблагодарить. Он выдал довольно много полезной информации по интересующему меня вопросу. Прежде всего, "дивы". Это, оказывает, редкая, но не уникальная разновидность духов, известная в сказках всего мира - "волшебная жена". Обычно является формой исполнения желания или даром герою от более сильных духов; можно даже просто купить. А-тлично... Буду знать, к чему стремиться. По сути, скорее всего, я уже сейчас могу попробовать найти подходящего духа...
   И это подводит ко второй части интересной информации: контрактная магия.
   Рабство в магических кругах не распространено. Бывают, конечно, всякие извращенцы, как и среди немагов, но широкого распространения нет ввиду отсутствия эффективных методов контроля, тем более, что способности Одарённых бывают весьма разнообразны. Вернее, они есть, но стоят слишком дорого, а когда ошейник стоит дороже раба - какой смысл?
   Однако нельзя сказать и что его совсем нет. Хотя полноценное рабство очень редко, существет нечто другое: магические контракты.
   Родоначальниками этой разновидности магии, как и контактов с иными мирами, являются опять же призыватели, и по большей части контракты применяются к духам, обговаривая и закрепляя права и обязанности сторон. Однако в отличие от обычных немагических договоров, Контракты являются вполне функциональными магическими артефактами; по сути, некоторые магические предметы и основаны на силе контрактов. Вроде как самые умелые специалисты этого направления могут заключать контракты и без материального якоря; причём в отличие от немагических договоров, такие контракты являются самыми крепкими, поскольку не обнуляются уничтожением якоря.
   В любом случае, контракты можно использовать и между людьми; контрактные маги пользуются заметным спросом, и в продаже даже есть амулеты и амулетные бланки для самостоятельного заключения контрактов. Правда, их сила ограниченна, особенно при попытке навязать неравные условия; само свойство этой магии делает её в таком случае неустойчивой. Очень, очень интересно...
   И, просмотрев доску объявлений, я заказал парочку контрактных амулетов.
   Большинство таких заказов доставляется обычной курьерской службой, без помощи магии, так что мгновенной доставки ожидать не приходится, но мне и не к спеху - просто на всякий случай покупаю. Когда-нибудь непременно пригодится, но вряд ли в ближайшие дни... Что же до будущего - есть очень неплохой шанс, что в дальнейшем я смогу забирать покупки на месте. Главное, прокачать Автокарту - очень сильно подозреваю, что на более высоком ранге с ней можно будет прокладывать маршруты через Изнанку... Собственно, на третьем ранге подсказка уже обещала открыть связь секторов Изнанки и нормального мира, плюс должны автоматически отмечаться важные объекты - те же маяки - и увеличиться "радиус обзора", на котором вокруг меня составляется карта. И детализация ещё... Тоже, к слову, способность как минимум двойного назначения: на карту заносится не только то, что я вижу, но вообще всё вокруг на фиксированом расстоянии, так что при увеличении детализации будет видна, к примеру, внутренняя планировка зданий сквозь стены. Возможно, пригодится когда-нибудь.
   Управляющему я помимо сообщения о новых торговых связях выдал денег на расширение производства - мебели, в основном. И предупредил, что лучше не воровать... Никаких угроз, просто он знает, что я маг, но не знает моих способностей... Зато знает, что я причастен к нейтрализации прежнего хозяина предприятия. Да и скорость налаживания контакта с китайцами, в общем-то, тоже неплохая рекомендация... Репутацию себе создаю, однако.
  
   Однако, гринд-прокачка, бизнес-дипломатия, а отдыхать тоже нужно... Достала эта Изнанка с выискиванием монстров в пустоте, душа требует чего-нибудь... Хорошего. Раз уж с дивой не срослось... Я, к слову, кинул объявление с запросом информации, где можно себе такую приобрести, но когда ещё ответ будет... А пока что расслаблюсь, как получится.
   Культурный отдых... Я неожиданно осознал, что у меня есть деньги, но нет представления, как их лучше потратить - в смысле, как на них достойно отдохнуть и развлечься. Впрочем, я и не собирался устраивать загул, просто отдохну дома от всей суматохи и напряжёнки последних дней...
  
   Книга - лучший друг мага, желающего отдохнуть. Читая про главгероя на светском приёме я вспомнил китайцев с их церемониями... И вдруг понял, что хочу быть достаточно сильным и уважаемым, чтобы иметь возможность называть глупость глупостью и не следовать идиотским правилам, которые понапридумывали исключительно для того, чтобы выставлять себя выше других. Безумно раздражает всё это - церемонии, этикет, двусмысленности с намёками... Достаточно обычной вежливости без переусложнений.
   Я вздохнул и отложил книгу. Боюсь, пока что мне придётся как раз-таки изучать различные формы этикета, поскольку связи необходимо продолжать развивать. Одна надежда, что немногие являются традиционалистами из "древних знатных родов"...
  
   "Поздравляю с успехом. Продолжай в том же духе, но не забывай об осторожности" - гласило новое письмо Светланы. - "С азиатами - в особенности. В любом случае, отец хочет встретиться с тобой; до него наконец дошло, что с наскоку тут не взять. Это удобная возможность установить позиции, но решать тебе; если согласишься, место и время можешь назначить сам. Полагаю, ты вполне в состоянии произвести нужное впечатление, несмотря на возраст".
   Хмм... Она права, оставлять это в подвешенном состоянии не стоит - хотя бы потому, что я продолжаю платить оборотням за каждые сутки. Ладно... Продолжу испытывать себя на поприще переговоров. Благо, Обаяние уже третьего ранга...
  
   Первой мыслью было назначить встречу на городской площади, посреди людей, чтобы лишить оппонента возможности что-то выкинуть... но потом я осознал, что это невыгодно в первую очередь для меня. Я слишком молод, чтобы произвести серьёзное впечатление без применения магии, а её среди толпы я и сам не смогу использовать... Но и совсем в глушь удаляться тоже не слишком хорошо. Пожалуй, лучше всего подойдёт какой-нибудь закуток парка - не слишком на виду, и не слишком далеко от людей, а если кто-то заметит, всегда можно сказаться фокусником. И, пожалуй, оборотней стоит взять с собой... Похоже, эти ребята умеют производить впечатление, а это именно то, что мне сейчас нужно.
  
   Анатолий Емельянов оказался решительно не таким, как я ожидал. Во-первых, он был моложе, чем я предполагал, не старше тридцати лет; во-вторых, выглядел не самоуверенным, а скорее усталым и депрессивным. И вдобавок черноволосый, в отличие от блондинистой Светланы...
   Как и со мной, с ним была пара охранников, хотя и мои, и его находились в стороне, чтобы не привлекать внимания скоплением народа. А ещё с ним был Щука. Старый маг выглядел недовольным - несомненно, тем, что его оторвали от исследований - но всё же согласился играть роль... ну, не посредника, скорее - наблюдателя и миротворца. Поскольку отношения Щуки с Емельяновыми были основаны в первую очередь на его интересах, а я могу поставлять уникальные материалы, я согласился на его присутствие - ему выгоднее договориться по хорошему.
   И да, я был намерен договариваться. Несмотря на, мягко говоря, некрасивое поведение Емельянова-старшего, оставлять за спиной врага с неизвестными планами я себе позволить не могу; другое дело, что условия договора будут совсем не теми, которые предполагались изначально.
   - Я согласился на эту встречу из симпатии к вашей дочери - сообщил я, глядя в лицо Емельянову. Хмм, он и его охранники пришли в костюмах, я и оборотни - в обычной одежде... - Она показала себя намного лучше вас и как бизнесмен... бизнесвумен, и как человек.
   Даже несмотря на то, что человеком является лишь частично... Хотя произносить этого я не стал.
   - Возможно, вы уже знаете, что я нашёл торговых партнёров, которым поставляю уникальные компоненты с Изнанки.
   Лицо Емельянова стало ещё более кислым; он кивнул.
   - О своей безопасности я способен позаботиться как опосредованно - я кивнул в сторону оборотней - так и лично, Артём Егорович может подтвердить.
   Теперь кивнул Щука. Хмм, сейчас, в полумраке парка можно было разобрать, что вокруг него собрался целый рой тусклых светляков...
   - Между прочим, Артём Егорович, средства от низших духов не подскажете? Спать мешают...
   - Было среди амулетов, что я вам отдал - отозвался он. - Надо бы новый смастерить, кстати...
   Он достал из кармана записную книжку и сделал себе пометку. Видимо, из-за этого амулета я их раньше и не замечал вокруг него...
   А ещё... Хмм. Прежде чем начинать беседу, я Изучил всех пришедших - к слову, у Емельянова неожиданно оказались Воля 13 и Разум 14, зато Интуиция всего 7, а Дух и вовсе 6. Определённо дочка в маму пошла... В любом случае, меня заинтересовала старая кепка, которую носил Щука. На его панели снаряжения она была показана как "Шляпа Волшебника" и открывала способность "Маг". Хмм...
   - Прошу прощения, отвлёкся - снова обратился я к партнёру по переговорам. - В любом случае, изначально я хотел хотел работать с вашей... фирмой, но вы показали себя как очень сомнительного партнёра. Впрочем, если вам есть что сказать, готов выслушать.
   Очень надеюсь, что есть... В конце концов, в надёжности китайцев я тоже не уверен, а класть все яйца в одну корзину не стоит. Но просто так "ладно, я вас прощаю" - не вариант... Остаётся надеяться, что он как-то выкрутится... наверняка Светлана помогла как-то.
   - Я готов выплатить виру - неохотно произнёс Емельянов, поправляя галстук так, словно он его душил. - И заключить контрактный договор...
  
   Да... Я это сделал. По итогам переговоров мы подписали один из тех контрактных бланков, которые мне ещё не доставили. Поскольку это магия, а не юриспруденция, текст был довольно простым: Емельянов обязуется выплатить виру в размере ста тысяч рублей (можно подумать, что у них это типовая сумма...), а я отказываюсь от каких-либо претензий по поводу его попытки "наезда". Помимо этого, он обязуется не предпринимать никаких агрессивных действий по отношению ко мне, моим родственникам и знакомым; я, соответственно, обещал продавать им материалы с Изнанки по мере возможности. Может статься, в чём-то меня и надурили, но договор был достаточно простым, чтобы очевидных подвохов не было, и в целом меня всё устраивало. Виру можно было взять деньгами, товаром или услугами, и не обязательно спешить; в принципе, сумма могла бы быть и больше, однако благодаря оборотням конфликт закончился, не начавшись. Ну да это всё равно к лучшему...
   Бланк-свиток контракта остался у меня - я был наиболее заинтересованной в его сохранности стороной. Была мысль взять за счёт виры тот пулемёт... ну, посмотрим. Пока что я выменял у Щуки его кепку на кусок дерева Изнанки...
  
   - Ну, благодарю за помощь - произнёс я, обращаясь к своей охране. - Если что, тоже обращайтесь. Если смогу - помогу, хотя бесплатно и не обещаю...
   В моём текущем положении я вполне могу говорить такое, не испытывая неловкости; я действительно обладаю некоторыми возможностями, достаточными, чтобы помочь... По крайней мере, в некоторых случаях. Тем более, маги ощутимой силы - а низшие духи её подтверждают - вообще обладают авторитетом сами по себе, и это вполне может им пригодиться. Оборотни кивнули, и мы пожали друг другу руки. Хорошо бы и с ними контракт заключить, о взаимном ненападении, к примеру... Поговорю об этом с вожаком, когда мой заказ пришлют.
  
   Стоит ли рассказывать родственникам, вот вопрос... Наверное, стоит. Но вот спешить не стоит - подожду, пока родители приедут домой. В конце концов, до того времени может произойти что угодно, в корне изменив ситуацию... Последние две недели это показали с уверенностью. Самое странное, что я уже воспринимаю всё как норму... Быстро приспособился.
  
   Хотя со смартфона вполне можно выходить в интернет, мыло - в смысле, электронный почтовый ящик - я по привычке проверял с домашнего компа. И...
   "Здравствуйте. Я Алексей Мерзин, представитель российского клана "Волхвы". Я хотел бы побеседовать с вами..."
   "Приветствие от клана "Смарагд"! Приглашаем присоединиться, поможем вам достичь полного потенциала. Контактная информация:..."
   И ещё пара подобных писем. Блин, откуда они обо мне узнали?..
   И что с этим делать?..
   Кое-что о кланах я уже знал. Их существует два основных типа: семейные и организованные. Пример первых - тот самый китайский клан Камыша; старый род, издавна практикующий магию и передающий секреты от поколения к поколению. Естественно, в основном там Ведающие, но Одарённые в старых магических родах рождаются значительно чаще, к тому же они практикуют поиски одарённых детей и их усыновление... ну, или удочерение. Традиционалисты, консерваторы, обычно уверенно "держат" территории где-нибудь в провинции.
   С организованными, или соборными, ситуация обстоит несколько иначе. Хотя среди них тоже есть долгожители - собственно, это в основном они и занимаются содержанием и обслуживанием маяков на Изнанке - в большинстве своём они быстро возникают и быстро распадаются; в отличие от семей, это скорее гильдии... даже фирмы, пожалуй. Они интенсивно стараются наращивать влияние и силы, собирая одарённых и конкурируя друг с другом, в том числе и переманивая перспективных магов; базироваться стараются в крупных городах, предпочтительно в столицах.
   Кланы - не официальные организации; просто группы магов, по тем или иным причинам предпочитающих держаться вместе; собственно, даже не все в них - маги. По сути, даже я могу создать клан, состоящий из одного меня; весь вопрос в желании и способности поддерживать известность клана. Попросту говоря - клан - это имя...
   И, в общем-то, идея создать собственный клан имеет смысл. Подчинённые у меня есть, даже один технически маг, свой бизнес тоже - вполне себе миниатюрный клан... и, блин, у меня есть уникальная возможность его наращивать. По идее. Если я смогу наделять людей магическими способностями...
   Правда, не уверен, как на это могут прореагировать, если узнают, но информация уже известна не только мне - Светлана в курсе. Нужно у неё выяснить, знает ли её отец... В любом случае, это тоже возможность, которую следует учитывать. Даже если нельзя сделать магом человека, совсем не имеющего способностей, что вполне может быть, полезны не только маги - а давать и усиливать немагические способности я точно могу.
   В дверь позвонили, и я вынужденно оторвался от размышлений.
  
   Курьер, принёс мой заказ. Как раз в тему... Я вполне в состоянии предложить усиление в обмен на службу, а контракты можно использовать для закрепления. Правда... Эссенции потребуется довольно много, плюс контрактные свитки тоже недешёвые. Если кого-то так и набирать, то только достаточно ценных персон... Хотя заслужившему слабому магу можно и поднять статы...
   Блин, что-то я замечтался. Тоже мне, доморощенный Тёмный Властелин, одаряющий слуг могуществом... Хотя с другой стороны, а почему и нет? Возможность-то есть...
   Я усмехнулся. Ладно, посмотрим... И поищем.
  
   В любом случае, путь к могуществу лежит через Изнанку, тем более что и времени подумать на ней больше. Собирать Эссенцию охотой всё-таки проще, чем микрозаданиями во дворе, плюс дроп с монстров...
  
   И всё-таки, как кланы на меня вышли?.. Просто через объявление? Вполне возможно. С другой стороны, и информация о смене владельца "мебельной" фирмы тоже могла разойтись. В любом случае, два Питерских клана, один Московский и ещё один из Самары, хмм... У двух из них даже свои сайты есть. К слову, один из них был замаскирован под форум игрового клана... Видимо, популярная маскировка.
   Ну, раз уж я, так сказать, вышел из сумрака, стоит попытаться пообщаться с этими кланами - это связи, знакомства, и информация. Хотя вступать никуда не хочу - лучше буду сам себе хозяином. Но для этого опять же нужно быть способным отстаивать свою позицию, в том числе и силой... А значит - время гриндинга.
  
   Насколько часто Изнанка "перетасовывается", я не знал, но время от времени проверял, не удастся ли уловить направление к псоглавцам. Даже если зверья в лесу осталось мало, купить у колдуна ещё пару амулетов было бы неплохо... Аура Снаряжеманта на втором ранге должна удвоить эффективность - ещё плюс десять процентов к скорости прокачки, и ещё двадцать пять к эффективности снаряжения, плюс дальность действия, хотя это мне пока не особо нужно. Или на голема действует?.. Ну, в любом случае, я бы хотел ещё несколько таких амулетов. Хотя и без них широкий выбор, что прокачивать - даже слишком широкий - но этот амулет я прокачал бы в первую очередь - ускорение прокачки других способностей, всё-таки...
   Что же до остальных... Я решил рискнуть. Прокачка Шитья дала мне чрезвычайно полезную, и к тому же тренируемую способность; что насчёт другого крафтерского навыка?.. Подсказка по третьему рангу Резьбы ничего такого не сообщала, но, возможно, четвёртый?.. Стоит попробовать.
  
   Выпавшие в качестве трофеев материалы только подкрепляли моё намерение: доска и пара крупных костей. В описании третьего ранга Резьбы было о том, что он будет работать уже не только с деревом, но и с костью, так что как раз в тему... Есть. Заливаю Эссенцию...
   "Достигнута точка насыщения. Навык "Резьба по дереву" преобразуется в навык "Фигурная резьба"". Ну, описание этого ранга уже читал, хотя преобразование названия и интересно, а вот что будет на следующем?..
   Есть! "Доступна дополнительная возможность". Эм, "Беседа с предметом"?.. Это ещё что такое?
   Я озадаченно уставился на панель с текстом, однако кроме названия пояснений не было. Вернулся к тому, с чего начинал... Думайте сами, решайте сами, уметь или не уметь...
   Четвёртый ранг Резьбы, к слову, позволял работать с камнем. Он на Изнанке попадается чаще, чем дерево или тем более кость, так что это не так плохо... Но Эссенции на четвёртый ранг нужно уже порядочно.
   Я задумчиво почесал подбородок. Хмм... Ладно, сделаю паузу. Скушаю... что-нибудь, и попробую смастерить что-то из кости.
   Между прочим... Тот амулет был из кости, если подумать. Что если изготовить реплику?..
   Я напряг память, вспоминая точный внешний вид... неа, не помню. Ну и ладно, всё равно одной имитации формы не хватит...
  
   Работать с костью оказалось сложнее, чем с деревом; можно сказать, что с моим третьим рангом навыка эффективность работы с костью была примерно такой же, как с деревом на первом. Кость гораздо проще крошится и расщепляется... В итоге я запорол заготовку, и чтобы материал не пропал напрасно, переделал её на нечто совсем простенькое - маленький костяной "нож", скорее похожий на игрушку.
   "Игрушечный костяной нож. Примитивное творение неопытного резчика по кости, этот предмет не годится в качестве оружия, и хранящаяся в материале природная магия делает сомнительным его использование в качестве игрушки; однако эта же магия несёт в себе возможность... Изношенность: 0/3, Насыщение: 1/18. Открывает способность: Касание смерти".
   Ну-ка, ну-ка...
   "Касание смерти, активный магический навык, ранг 0. Позволяет направлять к цели через оружие в руках пользователя негативную энергию, ослабляющую и разрушительно влияющую на энергетические системы живого и неживого. Расход маны: 1 за 5 секунд". Маны отъедает порядочно, но насколько эффективно? И работает ли через верёвки? Но "живого и неживого", хмм... Интересно. Я открыл записную книжку и вписал описание способности и открывающий её предмет; всё это пригодится, чтобы определяться, что прокачивать дальше.
   Магической Изнаночной кости у меня маловато, чтобы переводить её, как сейчас вышло с большей частью материала, да и хороших идей, что из неё вырезать, не было; я убрал остаток в инвентарь, достав из неё толстую ветку, фактически брёвнышко. Может, и лучше бы использовать обычное дерево, но... Стыдно признаваться даже себе, но, кажется, меня подталкивает надежда.
   На третьем ранге с деревом я мог работать уже весьма неплохо, с хорошей детализацией; и, кажется, хотя это не влияло на ранг навыка, непосредственно мастерство с практикой возрастало. В любом случае, даже одного только навыка обеспечиваемого этой "системой", чем бы она ни была на самом деле, достаточно, чтобы вырезать вполне неплохие фигурки... Что я и делал.
   Деревяшка быстро принимала желаемые очертания. По мере увеличения детализации, впрочем, процесс замедлялся; над лицом я и вовсе работал медленно и аккуратно, перебирая воспоминания.
   - А похоже... - пробормотал я, изучая почти законченную фигурку дивы. Ещё пара штрихов...
   Внезапно рядом... совсем рядом зазвучал стук копыт, и в следующий момент я оказался окружён всадниками. Несколько десятков мужчин и женщин верхом на лошадях, со старинными ружьями и зонтиками в руках и у сёдел, они были облачены в наряды из фильмов про девятнадцатый, а то и восемнадцатый, век... И просвечивали.
   Я напрягся, но большая часть призраков неспешно проскакали мимо, не обращая на меня внимания... хотя нет. Некоторые бросали на меня короткие взгляды, а один... джентльмен лет двадцати отделился от кавалькады, подъехав ко мне.
   Несколько секунд его лошадь стояла рядом; всадник изучал моё творение.
   - Я куплю эту фигурку - произнёс он. Голос звучал совершенно нормально, несмотря на то, что говоривший был таким же прозрачным, как и остальные. - Держи.
   Он бросил мне что-то небольшое и блестящее; ловить я не рискнул, и монетка упала на "землю". В следующий момент всадник, не дожидаясь моего ответа, подхватил статуэтку, и его лошадь поскакала следом за остальными. Асия снова меня покинула...
   Всадники быстро исчезли во тьме Изнанки; я вздохнул. По крайней мере, что мне досталось взамен?..
   Золотая - видимо - монета. С одной стороны женский профиль, с другой - четырёхконечная фиговина вроде расплющенного цветка, на лепестках которого... гербы, что ли?.. "Емелисавет самод всерос", пара букв затёрты и не разобрать. Золотой рубль...
   "Золотой рубль времём императрицы Елизаветы, полученный от духа Изнанки" - подтвердило Изучение предмета. - "Возможно, помимо нумизматической ценности, обладает какими-то скрытыми свойствами?..".
   Однако никаких способностей он не открывал. Сдаётся мне, размен был неудачный... Я вздохнул и положил монету в инвентарь.
   По крайней мере, судя по приросту Эссенции, это засчиталось как задание...
   И буду учитывать, что враги могут появиться внезапно.
  
   Возможно, это было связано с кавалькадой призрачных охотников, но "дичи" мне попалось больше, чем обычно. Я прокачал кепку Щуки и костяной нож; "Касание смерти" действительно работало через верёвку и быстро обездвиживало и убивало местных монстриков, но и сама верёвка получала повреждения, старея и истираясь на глазах. Впрочем, Восстановление предмета помогало. Что же до второй способности...
   "Маг, пассивная способность, ранг 1. Набор способностей настоящего мага. Увеличивает резерв Маны, позволяя использовать избыточную энергию собственной души; увеличивает контроль и магическую силу. Воля +1, дополнительная Мана в размере 20% от значения Духа. Максимальный ранг: (Дух+Воля)/5". Вот такие вот пирожки, ещё один навык с бонусом к характеристикам... Побольше бы таких. Может, у Щуки ещё шапки на продажу есть?..
   Как бы там ни было, я определённо становлюсь сильнее... но насколько я сейчас силён по меркам магов? Сложно сказать. Я более-менее видел, на что способен Щука, но он исследователь и мастеровой, а не боевик, да и его позицию в среде магов я не знаю. Ещё видел принца, на он вообще целитель, к тому же малолетний... Блин, мне нужно знать, на что ориентироваться.
   Хотя в любом случае снайпер, стрелок с автоматом, граната... Вряд ли мои защиты от этого спасут. Хотя я уже далеко не беспомощен, оснований быть слишком самоуверенным у меня нет, и нельзя об этом забывать. Я уже неоднократно убедился, что силовые методы маги очень даже уважают... Всё-таки пулемёт очень даже не повредил бы.
  
   Охоту я в этот раз закончил раньше, чем обычно. У меня ещё есть дела в нормальном мире, так что не стоит заваливаться спать сразу по возвращении, что являлось неизбежным завершением обычной программы... хмм, надеюсь, соседи не сильно удивляются. С ними тоже что-то надо будет делать... блин, да свою квартиру нужно покупать. А лучше - дом. Сразу и запишу в ближайшие цели.
   Итак, мне нужно пообщаться с представителями кланов - лучше лично - но сперва кое-что ещё. Я пролистал "телефонную книжку" в смартфоне - кстати, ещё нужно у Щуки спросить про амулет на смартфон... - и выбрал нужный номер.
   - Гастон Вячеславович, здравствуйте. Ещё раз благодарю за помощь, и нам стоит поговорить о дальнейших отношениях...
  
   В принципе, можно было бы поговорить и так, но оборотень настоял на личной встрече, и я не стал возражать. В принципе, не удивлюсь и прослушиванию... хотя ни о чём секретном говорить всё равно не собираюсь.
  
   - Ну, вообще-то мы стараемся придерживаться нейтралитета - сообщил Рыков. Мы встретились в том же самом месте, где я общался с Емельяновым, но сейчас - без сопровождения. - Нам в мелкие дрязги резона нет лезть...
   - А в крупные? - хмыкнул я.
   - Смотря какие - серьёзно ответил вожак. - Моё дело - чтоб никто без толку не погибал. А наших всегда под удар подставляют... Не то, чтобы это было неоправданно, но есть смысл, когда есть толк.
   - Понятно - кивнул я. Возможно, всей картины я и не осознаю, но в целом его и его стаи позиция понятна - не "нейтралитет любой ценой", а "нафиг нам ненужные проблемы?". Это... и хорошо, и плохо, пожалуй. - А что насчёт заявок на город? Как я понимаю, из... хм, околомагических кругов здесь сейчас только вы и я.
   Оборотень кивнул.
   - Так и есть. Но тут наша позиция та же - пока нас не трогают, и мы не связываемся. У нас кое-какой бизнес имеется, но сами его защищаем, и разборок за него не устраиваем. Живём спокойно.
   - Хорошо - снова кивнул я. - Значит, друг другу мешать не будем. Не знаю, как повернётся, но пока что я планирую здесь разворачиваться... Могу рассчитывать на новый найм, если что?
   - Завсегда пожалуйста - хмыкнул Рыков. - Если лишней суеты создавать не будете. Не любим мы её.
   Угрозой это не было - он просто констатировал факт.
   - Вопрос в том, что ей считать - заметил я. - Я сам её не люблю, но представления-то разные... Впрочем, мой телефон у вас есть. Возможно, как раз для восстановления спокойствия вас нанимать и придётся...
   Мой собеседник согласно кивнул.
   - В любом случае, какую услугу вы от меня хотели? Я сейчас более-менее освободился, и могу по крайней мере обдумать.
   - Нуу... - протянул оборотень. - Для начала вам стоит с Дедом переговорить. Проще будет, чем через посредника...
  
   "Дед" оказался колдуном.
   Вообще у оборотней - спасибо за информацию справке на форуме "игры" - Одарённых не бывает, но свои Ведающие, то бишь ведьмы и колдуны, есть. Обычно совсем слабенькие, впрочем...
   У старика, сидевшего передо мной - что-то вообще мне волшебники попадаются либо подростки, либо старики - было всего пять единиц маны, как у Светланы, и вообще статы невысокие; конституция так и вовсе троечка... Видимо, старость сказалась. И, возможно, какая-то болезнь; колдун, в отличие от вожака носивший вполне русское имя Василий, выглядел неважно. Иссохший какой-то, и явно уставший... Но, к слову, несмотря на старость, всё ещё сохранил чёрные пряди в волосах.
   Интересно, как сказалось бы на нём повышение Конституции?.. Но проверять это дороговато, как минимум двести тысяч.
   Рыков после того, как привёл меня в дом колдуна и представил - не меня, хозяина - удалился. Темноволосый парень на лицо чуть моложе меня, но несколько крупнее телом, поставил на стол кофе, молоко и свежеприготовленные шашлыки; колдун молча изучал меня.
   Я заметил несколько кружащих вокруг духов, более высокого ранга, чем низшая мелочь; эти уже обладали формой, а не просто были сгустком сияния. На бабочек разноцветных похожи... Но не фейки сказочные, а именно светящиеся бабочки. Похоже, этот колдун вместо личной силы развивал отношения с духами... Да и титул "Говорящий с духами" это подтверждает.
   Хмм... Если он специалист по духам, то...
   Однако прежде чем я успел додумать мысль, старик наконец заговорил.
   - Я не знаю, кто вы...
   Эм... Маразм подкрался незаметно?..
   - Странная магия, ничего подобного не встречал.
   А, вот он о чём.
   - Ну, Одарённые бывают разные - заметил я. - В любом случае, что вы от меня хотели? Я не хочу быть должным, но не против, если вы мне будете должны. Если смогу помочь, конечно...
   Оборотень поманил одного из своих духов; тот опустился ему на руку, мигнул, исчезнув на миг, и снова появился.
   - Я не знаю - повторил колдун. Блин. - Грядёт буря, и потребуются все силы, а я стар и могу не дожить... И мой ученик слишком молод и неопытен.
   - Договор о взаимопомощи?.. - задумчиво произнёс я. - В принципе, я уже договорился о чём-то подобном. Но что за "буря"? Я же так понимаю, вы фигурально?
   Дед кивнул.
   - Время на Изнанке течёт странно, и это временами позволяет получать вести из будущего - сообщил он. - Видения, слова духов... Их сложно понимать, и не поручусь за точность, но они помогают.
   - Значит, вы предвидите какие-то крупные проблемы... И, судя по всему, я буду с ними как-то связан, раз Рыков изначально хотел развести меня на услугу. Так?
   Старик снова кивнул.
   Хмм... И ведь поднимал же Удачу... Хотя, возможно, потому и узнал сейчас заранее.
   Я обратился к колдуну.
   - Я уже сказал, что договорился на что-то вроде договора о взаимопомощи, так что можно подробнее? Нужно же знать, к чему готовиться. И, кстати, у меня есть связи в одном клане целителей, так что, возможно, и лично вам можно будет помочь... Хотя они наверняка постараются содрать три шкуры... эм, пардон, не хотел обидеть.
   Старик слабо улыбнулся.
   - Это не обидно. Но то, что могло бы мне помочь, клан Камыша продавать не станет.
   - Ну, есть ещё один вариант... - хмыкнул я. - Но он тоже недешёвый, даже если брать чисто материал без учёта оплаты работы. Да и без гарантий, что поможет...
   - Какая сумма? - осведомился оборотень. Не то, чтобы вдруг заинтересовался - скорее, просто хотел узнать, если судить по голосу. Хотя с его возрастом может и уметь сдерживать эмоции...
   - Нужно минимум сорок единиц Эссенции - ответил я. - Цена, думаю знаете, переменная.
   - Ну, она у меня есть - сообщил старик. Я поднял бровь.
   - Даже так? Ну, тем проще. В таком случае, вам осталось решить, хотите ли рискнуть потратить её. Я знаю небольшой ритуал, не лечебный, но укрепляющий тело. Вам он должен бы улучшить самочувствие процентов на тридцать, если я правильно оцениваю... У вас самочувствие резко ухудшилось, или просто возрастное?
   - Старость - коротко ответил дед. Я кивнул.
   - Значит, эффект будет устойчивым. В общем, решайте... И я бы всё же хотел узнать о вашем предвиденьи подробнее, если можно.
  
   Хмм... По словам говорящего с духами, он собрал множество образов и труднопонимаемых рассказов духов, которые истолковал как крупномасштабную магическую войну. Ну, как крупномасштабную... По его впечатлению, она должна затронуть большую часть магического и околомагического сообщества, но в круги обычных людей всё же не прорываться; однако клан - вернее, стаю - оборотней должно зацепить изрядно, а несмотря на их силу, против магов они не очень хороши. В принципе, против настоящего боевого мага вообще все не очень хороши, по идее... И сам колдун, даже если доживёт, в боевом плане мало на что способен - его магия заточена под сбор информации. Он у оборотней не боевая поддержка, а разведывательно-информационная, даёт советы, что, где, как... И кого. Сейчас вот, пообщавшись со своими призрачными друзьями, порекомендовал вожаку присмотреться к новому магу, появившемуся в городе. Выходит, когда я на него в первый раз наткнулся, он как раз меня и искал... Только не узнал тогда. Это сейчас, когда на меня и низшие духи реагируют, оборотни способны распознать во мне мага; Дед сообщил, что это из-за усиления чародейской силы, в основном. То бишь когда маны стало достаточно много... Н-ды, не помешало бы научиться экранировать... или тот амулет от низших духов это и делает?
  
   Я успел выпить две кружки кофе и съесть пару шампуров отличного шашлыка, когда задумавшийся колдун наконец решился.
   - Я согласен на твой ритуал... И на долг, если сработает. Духи присмотрят, чтобы всё было честно.
   Хе, двусмысленная фраза... Но дурить его я всё равно не собираюсь. Я кивнул.
   - Вот и хорошо. Для начала, нам понадобится скакалка.
  
   Я попытался сделать процесс более похожим на ритуал... не знаю, насколько вышло убедительно, но главный результат определённо был достигнут. Даже без Изучения, показавшего увеличение Конституции до 4, старик определённо стал выглядеть лучше. Всё равно скверно, но лучше.
   - Вообще, эффект не временный, но самочувствие у вас естественным образом ухудшается, и на него это тоже распространяется - сообщил я. - Я просто сделал вас немного здоровее, но не омолодил и не исцелил. Тем не менее, своё обещание я выполнил... или есть какие-то претензии?
   Дед отрицательно мотнул головой.
   - Чудно. В таком случае, вот ещё что: как у вас с амулетами?..
  
   Старик делал кое-какие амулеты, и они меня даже интересовали, но главное - я, блин, наконец выяснил, как пользоваться кофейным амулетом. Это было так просто, что мне даже стыдно стало... Просто надеть его и захотеть найти старика. Я, собственно, почти сделал это, но на полпути наткнулся на Запертый лес... ну, оно и к лучшему вышло.
   В любом случае, с колдуном оборотней мы разошлись, довольные друг другом.
   Вернее, почти разошлись. Когда я собирался уходить, в доме появился Рыков.
   Вожак появился с идеей, которую мы все сочли достаточно интересной: устроить спарринг. Для меня это неплохая возможность улучшить свои навыки против настоящего противника - и я имею в виду собственные навыки и тактику, а не системные ранги - а для оборотней - возможность испытать себя в схватке с магом. Заодно они смогут прикинуть мои способности... это и плюс, и минус, смотря как себя покажу, но я всё же решил, что оно того стоит. Хотя предупредил, что в полную силу сражаться не смогу - многие мои способности слишком летальные, и даже если противник будет очень живучим, не поручусь, что не убью случайно. Правда, в общем-то - то же "касание смерти" может оказаться фатальным. Я же не испытывал его на нормальных живых существах... Да и Взрывбросок...
  
   Большая часть наших городских оборотней были скорее пригородными; они компактно проживали в собственном посёлке рядом с городом. С собственной спортплощадкой... Вполне интенсивно использовавшейся, когда мы подошли. Кто-то с мячом играл, кто-то боролся, группа детей совершали пробежку вокруг... Ну, что я могу сказать - молодцы. Когда стану Тёмным Властелином, издам приказ о развитии молодёжного спорта...
   Я усмехнулся.
  
   Мелочь с площадки разогнали, но только с площадки; прогонять их никто не стал, так что подростки собрались вокруг, рассчитывая на интересное зрелище. Думаю, они будут правы...
   Первый противник был, в общем-то, тоже подростком, но как и ученик колдуна, был заметно крупнее и подтянутей, чем я; статы это хорошо отображали. Сила-Ловкость-Проворство 15-14-15 против моих 12-11-12, причём у меня с бонусами...
   Оппонент встал напротив меня, взявший на себя роль судьи Рыков подал сигнал, парень бросился вперёд... В следующий момент оборотень оказался на земле. Он двигался очень быстро, да, но расстояния было достаточно, чтобы перехватить его верёвкой, прежде чем он приблизился.
   - Финиш! - произнёс вожак. Я отпустил пацана; он встал, недовольно посмотрел на меня, и отошёл в сторону; его место занял другой. Хмм, 14-15-16... Вдобавок он уже знает про верёвки. Ну да проверю, смогу ли я обойтись без использования тузов из рукава...
   Этот парень сумел избежать "змеиного броска" моей верёвки, и почти сблизился на расстояние удара... но я перехватил его второй верёвкой. К его чести, он успел ухватить её, защищаясь, но я просто удлинил её и обмотал вокруг руки, а дальше рывок, и он тоже оказался прижат к земле.
   - Финиш! - снова послышался голос Рыкова. Парень встал, и в отличие от первого без раздражения кивнул мне; я ответил тем же.
   Следующий. 16-15-14, и Конституция 16... Разум, правда, 8. Фигура соответствующая - здоровяк, мощный и широкоплечий.
   Он сходу ухватил атакующую верёвку, дёрнул за неё, видимо пытаясь сбить меня с ног - почти получилось - и незамедлительно разорвал. Вторая верёвка с утроением толщины ударила в него тараном; оборотень увернулся, но я удлинил первую, упавшую на землю после разрывания, сказавшегося на мне лёгким шоком, и ухватил его за ногу, рывком подняв в воздух.
   - Финиш!
   Прежде чем своё место занял четвёртый оппонент, я подобрал оторванную часть верёвки и воспользовался восстановлением предмета. Ну и сока отпил, восстанавливая ману.
   Четвёртый... 14-15-15, но в отличие от предыдущих, у которых эта характеристика была невысокой, у этого был Разум 12. Блин, у меня самого 11... Довольно высокий, жилистый, с оценивающе-задумчивым взглядом. Хмм...
   Стоило Рыкову подать сигнал о начале, как парень пнул землю, подняв закрывшее видимость и немедленно полезшее в глаза и рот облако пыли. В следующий момент я ощутил удар и потерю части заранее наложенного Персонального Барьера; что?.. Ещё один удар...
   - Магическая Броня - пробормотал я, активируя активную форму этой защиты. Следующий удар урона не нанёс, оказавшись полностью блокирован ею, однако я сделал вид, что мне снова досталось.
   Начавшее было оседать пылевое облако снова сгустилось; оборотень добавил пыли. Он, ориентируясь на примерные очертания, кидает в меня камни... Хмм, если бы не защита, могло бы даже сработать. Дистанция броска у него больше, чем длина моих верёвок, и летят камни быстрее... А на близкой дистанции у него будет преимущество, полагаю. Скорее всего, его силы хватит, чтобы наносить урон даже через барьер, тем более что ему достаточно наметить успешную атаку, чтобы победить - в реальном-то бою он был бы вооружён, хотя бы ножом. Ну, это просто означает, что мне нужно сблизиться до средней дистанции...
   Однако противник тоже это осознавал, и моё притворство, когда я делал вид что его атаки камнями эффективны, его не обмануло. Рывок вперёд оказался безрезультатным - он сорвался с места в тот же момент, что и я, поддерживая дистанцию. Хотя пространство на площадке было ограниченно, он оказался достаточно быстр, чтобы перемещаться вокруг меня, не давая себя поймать и время от времени швыряя камни; он их даже подбирать на ходу ухитрялся. Вроде бы паритет, однако активная форма Магической Брони постепенно расходовала ману... Возможно, на это он и рассчитывает.
   Ладно... Хотя предпочёл бы без этого, но остаются и другие козыри.
   - Тьма, м-маскировка.
   На всякий случай - сразу две способности; вдруг оборотни, как тот заяц-переросток, могут и без зрения обходиться?
   Похоже, действительно могут. Однако этого оказалось недостаточно; я сумел перехватить его за пояс и за руку. Хмм, всё эффективнее получается орудовать верёвками...
   Эм, а почему схватка ещё не остановлена?.. Я бросил взгляд на Рыкова, и в этот момент вновь ощутил передаваемый верёвкой шок.
   Это могло бы быть прекрасной возможностью для контратаки, однако Тьма всё ещё окутывала парня, лишая его зрения, так что, перекусив - ! - верёвки он наоборот, постарался разорвать дистанцию... покидая площадку.
   - Финиш! Молодец, Костя. В этой ситуации отступить правильнее, чем продолжать сражаться - сообщил Рыков. - Хотя подробно со всеми потом разберём...
  
   Ну что же... Мне есть куда расти. Очень сильно есть куда, но всё же могло быть и намного хуже. Пару козырей я всё же сохранил, и выяснил свои слабые места... В первую очередь - не хватает дистанционной атаки. А ещё, наверное, стоит поменять верёвки на более прочные...
   Продумав все схватки, я решил, что ошибок не допустил, и показал себя вполне достойно. Единственно, с последним... В принципе, на нужную позицию я мог выйти через Изнанку. И хотя на самом деле правильно сделал, что не попытался - дом Светланы со стороны Изнанки защищали сторожевые псы-духи, и здесь тоже возможно что-то подобное - но вот тот факт, что я об этом даже не подумал, моё серьёзное упущение.
   В целом, само согласие на поединки несло риск. Не в том плане, что оборотни нападут по настоящему; такая возможность тоже всегда сохраняется, поскольку все их мотивы мне неизвестны, но маловероятна. Актуальнее было другая опасность - показать себя слабаком и испортить репутацию. Однако тут на меня играло предупреждение, что в полную силу сражаться не смогу, да и, трезво оценивая свои способности, я был уверен, что не опозорюсь - как и вышло. И в любом случае, мне необходима практика с кем-то, против кого можно использовать магию. Оборотни прекрасно подходят... Подтянуть слабые места с ними, а там можно будет и мага для спарринга поискать.
   Хмм... Что, если попытаться договориться со Светланой? И даже не в спарринге главное; охота на Изнанке, вот что самое интересное. Если у меня будет спутник, можно будет ночёвки там же устраивать, с охраной... Теоретически можно Разум голему поднять, с ним менять вахту не понадобится, поскольку он не спит, но это дороговато выйдет. Да и кто его знает, как он начнёт себя вести, если станет слишком умным... Только восстания машин ещё мне и не хватало.
   В любом случае, с Емельяновой нужно будет пообщаться, благо с её отцом вроде как замирились. Хмм... а чего тянуть-то, собственно?
   Я достал смартфон.
  
   "Идея интересная, можно попробовать" - сообщила полуфея почти незамедлительно. - "Насколько хорошо ты ориентируешься в Изнанке?"
   "Пока что почти никак" - признался я. - "Но прогрессирую".
   Моя автокарта работает, а с повышением ранга возможности должны расшириться... Тоже приоритетное направление прокачки. Все они у меня, блин, приоритетные... Надо бы как-то ускорять. Собственно, вербовка напарника - напарницы - как раз шаг в этом направлении...
   Кстати, надо бы ещё один навигатор купить.
  
   Я задумчиво смотрел на поварёшку в руке. Сложный выбор...
   Хотя проблема незанятых слотов снаряжения с повышением ранга "Сосуда Эссенции" оказалась решена, оставался один слот, который простаивал: ноги. К сожалению, его у меня занимали "обычные ботинки", которые ничего не давали после того как "Журнал заданий" достиг третьего ранга. Разумеется, я искал обувь с полезными бонусами - и при этом моего размера и за вменяемые деньги - но... Облом. Лучшее, что удалось найти, это кроссовки, которые давали отнюдь не Бег, как можно было бы подумать, а "Тихий шаг". Резиновые сапоги, к примеру, обеспечивали "Сухие ноги"...
   Однако если гора не идёт к Магомету, Магомет строит гору у себя во дворе. Раз модификация сработала с шортами, чем хуже ботинки?
   Правда, делать на них вышивку было бы как-то глупо, так что я присобачил неиспользованную фигурку - вернее, деревянную плашку с изображением рыбы. Оказалось, правда, что их нужно две штуки... Причём приклеенные не катят, описание ботинок изменилось только когда я их пришил. Нужно использовать крафтерские навыки, видимо... Всё больше убеждаюсь, что моё развитие изрядно завязано на них. "Снаряжемант", блин...
   В любом случае, это снова подвело к мысли о необходимости прокачки крафтерских навыков, что и привело меня к размышлениям над поварёшкой. Навык "Повар", хмм... Шитьё дало Управление нитями, Резьба - пока ещё потенциальный "Беседа с предметом", подозреваю, что и с Повара что-то обломится. В принципе, Эссенции нужно немного, но всё же...
   А, ладно. В конце концов, смогу вкуснее готовить... Хотя бы пару рангов можно и взять, первый ранг всего 5 единиц.
  
   "Экспериментальная яичница-глазунья второго ранга..." Кхем. Несмотря на название, показанное Изучением предмета, это была обыкновенная яичница...
   Или нет. Вку-усно... Блин, если уже на втором ранге такая разница, что будет на более высоких?
   Возможно, если бы у меня завалялись лишняя поварёшка или поварской колпак, я бы сразу проверил.
  
   По описанию, третий ранг "Повара" дополнительных способностей не давал, однако не только позволял готовить сложные блюда, но и обеспечивал приготовляемую пищу баффами. Н-да, всё-таки очень странная у меня магия... Но она мне нравится.
  
   Три из четырёх кланов согласились на встречу на моей территории почти сразу; четвёртый пока молчал. Дату встреч я назначил через несколько дней; скорее всего, это не понадобится, но всё же не повредит прокачать ещё что-нибудь, чтобы провести их эффективнее. Обаяние, возможно?..
   В любом случае, сперва - встреча со Светланой...
  
   На этот раз уже я принимал гостью. Емельянова приехала в город на джипе, с парой человек сопровождения, но оставила одного присматривать за машиной и напросилась на домашний визит ко мне.
   - Ну... Я бы не против, но что соседи скажут? - хмыкнул я. В простом коричневом платье она не привлекала особого внимания, но всё же незнакомая девочка... - И я так понимаю, с текущей угрозой покончено?
   - Да, со всеми разобрались - отозвалась она. - И не беспокойся, я умею отводить глаза. Это у меня в крови.
   - Понятно. Ну, ладно тогда... И ты что, покрасилась?
   В прошлый раз, если мою память не искажает какой-нибудь магический феномен, она была белокурой блондинкой со слегка вьющимися волосами; сейчас волосы всё ещё вились, но они были карими.
   - Вроде того - усмехнулась она. - Веди меня, мой герой.
   Я скептически посмотрел на неё, подняв бровь.
   - Страшно подумать, что будет, когда ты вырастешь... Ладно, идём.
  
   - Скромненько - сообщила девочка, осматриваясь; её второй сопровождающий остался на улице. Я пожал плечами.
   - Ты же не ожидала дворец? Может, со временем его и организую, но я в этом бизнесе недавно... Хмм, дворец - звучит неплохо.
   - Дерзай - кивнула Светлана. - Построить дворец, вырастить мировое древо, что-то в этом роде...
   - Действительно, чего мелочиться? - кивнул я. - Кстати, ты не знаешь, какие ещё сказки основаны на реальных событиях?
   - Ну, не все - улыбнулась она, заглядывая в следующую комнату. - Как-то у тебя пусто...
   - Не знаю, о чём ты - недоумевающе отозвался я. - Квартира как квартира... Хотя, конечно, с твоим домом не сравнить. Между прочим, как там Пехов?
   - Выздоравливает... Магия творит настоящие чудеса.
   - И ведь не поспоришь - хмыкнул я. - Ладно, давай всё-таки к делу. Мне нужен напарник для охоты на Изнанке, и, честно говоря, я предпочёл бы Щуку... без обид.
   - Да я бы на твоём месте тоже его предпочла - заметила девочка. - Я имею в виду, для охоты.
   - ...Угу. В общем, нужен напарник, который сможет присматривать за окрестностями, пока я сплю. Долю трофеев обещаю... Насколько опасно - сложно сказать, Изнанка - место непредсказуемое. Питание за мой счёт - подумав, добавил я.
   - Не вижу причин отказываться - сообщила Светлана. - Не стоит отдавать кому-то эту возможность. Да и Артём Егорович говорит, что мне нужна практика... И дополнительная мана.
   Она намекающе глянула на меня.
   - Посмотрим - отозвался я. - Сможешь постоять за себя, если что?
   - И даже поддержать - хмыкнула Светлана. - Я запаслась амулетами. Да и своих сил хватит... На раз-другой.
   Она снова намекающе посмотрела на меня.
   - Кольца за твой счёт, Эссенцию вычту из доли - отозвался я, и девочка обиженно надулась... явно притворно, впрочем. - Ну, если всё обговорили, то погнали...
  
   Во вместительной сумке, которую прихватила с собой Емельянова, имелся не только запас боевых амулетов, как одноразовых так и многоразовых, но и несколько зелий, аптечка, пистолет, косметичка, и смартфон с амулетом наподобие Щукиного, плюс сменная одежда. Сам смартфон, к слову, такой же как и мой. Я предлагал ей засунуть сумку в мой инвентарь, но она отказалась... Ну, вольному - воля, как устанет, предложу снова.
   Всё-таки в компании намного веселей... В промежутках между короткими стычками с существами Изнанки мы со Светланой болтали о разном, от бизнес-перспектив до мультиков. Вдобавок она с удовольствием делилась полученными от Щуки знаниями.
   - Боги? Ну, многие из них ещё существуют, хотя состояние сохраняют разное. В основном они деградировали до разного уровня духов. Некоторые сохранили своих поклонников, некоторые перебиваются разовыми контрактами... Кое-кто вообще под людей маскируются. Но помимо них есть и другие, которые в мифы не попали... Да они, в общем-то, от магов и не отличаются, по большому счёту. Можно сказать, следующий уровень - обычные люди, маги, и могущественные духи с богами...
   - Легендарные артефакты? Ну да, есть такие по всему миру. Угу, в наших сказках некоторые упоминаются. С самых популярных даже пошли линии копирования и развития идей, некоторые до сих пор делают. Нет, самобранка тебе бесполезна, она еду не создаёт, просто хранит в пространственном кармане вроде твоего инвентаря. Ну да, это мошенничество было, как и с Рогом Изобилия...
   - Оружие? Ну... Артём Егорович говорил, что большинство из них устарели, но есть некоторые хорошие. Хотя лучшие артефакты - наполовину мошенничество, они в полную силу работают только у сильных магов...
   В общем, охотиться с ней было и удобно, и познавательно, хотя непосредственно в истреблении монстриков девочка не участвовала. Правда, был и минус - у меня в голове принялась настойчиво зудеть идея обзавестись артефактным снаряжением. С усилением от Ауры Снаряжеманта это было бы круто... Полагаю. В конце концов, если у меня есть пассивка, на четверть усиливающая снаряжение, логично обзавестись лучшим...
   Хотя это просто размышления того же рода, что и о дворце.
   Пока что.
  
   - Думаю, пока достаточно - сообщил я. - Устроим привал.
   - Хорошая мысль - зевнув, согласилась Светлана. - Что на ужин, бутерброды? Или консервы?
   - Каша - сообщил я. - Гречневая, с мясом.
   Каюсь, я увлёкся... Взяв третий ранг Повара, я несколько не рассчитал свои силы, и у меня осталось ещё полкастрюли вкуснейшей каши. Впрочем, в инвентаре она всё равно не портится и даже не остывает...
   К слову, третий ранг помимо возможности готовить еду с бонусами ещё и позволял съесть больше - так сказать, резерв сытости увеличивал - а на четвёртом, как я и подозревал, появлялась дополнительная способность. В любом случае...
   - Если я растолстею, ты будешь виноват - обвиняюще сообщила Светлана, опустошая кастрюлю. Заглянула внутрь, оценивая количество, и мрачно добавила: - Когда растолстею.
  
   Всю кастрюлю она не осилила, но когда разбудила меня на смену вахты, каши уже не осталось.
  
   Впереди показалась знакомая хижина. Всё-таки на этот раз я добрался до цели...
   Пабло Суаго всё так же сидел на стуле перед своим домом, спокойно ожидая нашего приближения. В прошлый раз он говорил, что чувствует, когда кто-то или что-то появляется на его территории...
   - Здравствуйте, Пабло - поздоровался я. Он кивнул в ответ и взглянул на мою спутницу.
   - И вы здравствуйте. Что за прекрасная леди с тобой, Артём?
   - Светлана Емельянова - представилась девочка. - Ученица Артёма Егоровича Щуки.
   - Русский род алхимиков и амулетчиков, знаю - кивнул дух. - Ну, пройдём в дом, что ли?..
  
   - Непохоже, чтобы у тебя прошло много времени, но ты стал намного сильнее - задумчиво произнёс старик. - Поразительно быстрый рост.
   - Особенность способности - пожал я плечами. - Становлюсь сильнее, истребляя здешних тварюшек. Собственно, вы не подскажете, где можно их найти побольше? А если знаете, как пройти в Запертый лес, вообще было бы отлично.
   - Хмм... Собиратель осколков?..
   - Вообще-то снаряжемант, если вы про мою способность.
   - Я говорю не о названии, а о сути. Если ты становишься сильнее, разрушая тени, скорее всего, сердце твоей способности - собиратель осколков.
   Старик умолк; я вопросительно посмотрел на него.
   - Эссенция - пояснил он. - Осколки душ. Дикие духи Изнанки, тени, состоят из Эссенции, и разбивая их, ты собираешь составляющую их Эссенцию, а затем подсознательно используешь её на усиливающие тебя чудеса.
   - Звучит... Логично - пробормотал я. Хмм... В таком случае, что с "заданиями"? И за живых я её тоже получал, те гоблины и огры явно были живыми существами. Да и альтивы... Осколки душ, значит?.. Как-то неуютно стало. Хотя, помнится, Щука говорил про "отшелушивание частиц"...
   - Магия, изначально направленная на саморазвитие... - задумчиво произнёс старик. - Она может многое дать, но тебе следует быть осторожным. С большой силой идёт большая ответственность и большая опасность - знаю, звучит банально, и молодёжи сложно это понять, но это правда. Душа мира предпримет ответные меры, если ты вызовешь слишком большое волнение. Хотя это и маловероятно, честно говоря...
   - Душа мира?.. - осведомился я. - Она разумна?
   - Не думаю - отрицательно мотнул головой дух. - Гею можно назвать живым существом, но вряд ли разумным. Однако она ощущает, если что-то пошло не так, и принимает меры. Правда, в её масштабах это должно быть что-то крупное и произошедшее быстро, к плавным изменениям она в целом терпима.
   - Интересно...
   Старик кивнул.
   - Возвращаясь к твоему вопросу... Думаю, я смогу помочь тебе найти охотничьи угодья. Расчистка Изнанки от мусора - благое дело, лучше вернуть его в круговорот, чем оставлять бродить. Да и силы вам понадобятся...
   Я вопросительно поднял бровь.
   - Вас ждут какие-то сложности - сообщил дух. - Я не могу определить, какие именно, но в будущем что-то произойдёт.
   У него, значит, тоже предчувствие... Это совпадает с предсказанием Деда.
   - Буду благодарен за помощь - кивнул я. Старик кивнул в ответ и повернулся к молчавшей, слушая нашу беседу, Светлане.
   - А что насчёт тебя, маленькая красавица? Чем я могу помочь тебе?
   Хмм, не "могу ли чем-то помочь", а "чем могу помочь"...
   - Вы можете помочь мне попасть в Блюштадт? - спросила Светлана. Хмм? Какой-то немецкий город? Но почему спрашивает у духа?..
   - Я могу только помочь найти путь к нему - отрицательно покачал головой Суаго. - Но что-то мне подсказывает, что с остальным вы способны справиться сами.
   Я поднял руку.
   - Простите, но что за Блюмштадт?
   - Поселение на Изнанке - отозвался старик. - По большей мере. Маленькая страна фей.
   - Понятно - пробормотал я.
  
   В конечном итоге дух смастерил нам ещё пару путеводных амулетов, ведущих к нашим со Светланой целям, и мы с ним распрощались. Амулеты, к слову, давали тот же самый призыв малого духа.
   - Никаких вопросов? - поинтересовалась Емельянова.
   - Неа - отозвался я. - Суть, полагаю, и так понятна, а детали не интересуют. Твои дела, по крайней мере пока что.
   - Вот и хорошо - кивнула она. - Хотя, скорее всего, ещё обращусь за помощью.
   - Тогда и поговорим - пожал я плечами.
  
   Способностью, открывающейся на четвёртом ранге Повара, было "Зельеварение (домашний стиль)", и я был намерен её получить. В конце концов, всем известно, что продавать готовый продукт выгоднее, чем сырьё... Хотя и неизвестно, что это будет за навык и как именно работать, но судя по предыдущим - будет полезно. Тем более, я проконсультировался с Светланой, и она подтвердила, что спрос на зелья и эликсиры всегда есть. Заодно узнал разницу между этими понятиями - попросту "эликсир" это особенно крутое зелье, как артефактами привыкли называть особо мощные магические предметы. А вот между амулетами и талисманами разница более существенная - талисманы это магические предметы, предназначенные для использования немагами, обычно работающие пассивно. Защитные, к примеру, или показывающие, жив ли кто-то, на кого талисман настроен... Хотя магическое оружие даже с пассивными свойствами талисманами обычно не считается. Свои культурные тонкости, однако. В любом случае, зелья бывают полезны, что заметно уже по тому факту, что моя спутница захватила их с собой. И по её словам, они бывают не только лечебные и стимулирующие, но и самые разнообразные, включая даже такую экзотику, как зелья призыва, к примеру - обычно модели "элементаль в бутылке". Или, например, зелье, увеличивающее точность и убойность огнестрела... Или делающее оружие эффективным против бесплотных духов.
   Возвращаясь к теме духов и богов... Я поинтересовался старославянскими богами, но оказалось, что о них мало что известно, кроме одного - Волоса-Велеса. Он сохранил поклонников среди оборотней; вроде бы даже современные Российские оборотни обязаны полным сохранением рассудка при обороте покровительству этого бога. Так я не понял, они оборотни или вервольфы, это же разное?.. Или речь и идёт о разных группах? Светлана подробностей не знала - с оборотнями ни её семья, ни Щука особо не контактировали. В отличие от меня... Ну, можно - и нужно - будет расспросить. Тем более, что со стариком "говорящим с духами" ещё нужно будет побеседовать - он обещал постараться разузнать насчёт дивы. Хе-хе-хе...
   - У тебя улыбка... Странная - сообщила Светлана.
   - Не обращай внимания, я просто строю Коварные Планы.
   - Не рекомендую заморачиваться с мировым господством, маеты больше, чем толку - серьёзно посоветовала она. Я рассмеялся.
   - Учту. Но если что, возьмёшь на себя часть работы?
   - В зависимости от условий - сохраняя серьёзное лицо, ответила девочка. - Я требую ежемесячный оплачиваемый отпуск, спальню, обтянутую чёрным шёлком, личного дракона, и - она на секунду задумалась - ручного гламурного вампира. Можно наоборот, ручного дракона и личного вампира.
   - Оборотень вместо вампира подойдёт? Его мне достать проще, и дрессировке лучше поддаются... Да и не такие субтильные...
   Она сделала задумчивый вид... И тоже рассмеялась, не выдержав.
  
   "Охотничьи угодья", к которым вывел амулет Суаго, оказались, к моей нескрываемой радости, лесным районом Изнанки. Вынесенный из Запертого леса запас дерева постепенно сокращался, так что это была очень удобная возможность его пополнить. Да и монстриков здесь действительно водилось побольше, хоть и не волков, как там, а всё тех же разнообразных порождений людских страхов и фантазий, как объяснил дух. Пусть стаями, как в Запертом лесу, они здесь и не встречались, но всё же охота и набор Эссенции шли заметно быстрее. В процессе я добил Управление нитями до четвёртого ранга, получив возможность увеличивать не только длину с толщиной, но и прочность нитей. Хотя всё равно в процентах, так что зависит от основы...
   И - да, Повара я тоже добил до четвёрки.
   "Зельеварение (домашний стиль), ранг 1. Активный магический навык, расход маны переменный. Позволяет создавать простые зелья, используя базовые свойства реагентов. Открывает базовые свойства реагентов. Внимание: это тренируемый навык. Максимальный ранг: Разум/2+Дух/3".
   Я принялся перебирать и рассматривать имеющиеся вещи; в описаниях некоторых вещей появились дополнительные характеристики. Многие продукты оказались "реагентами", обычно со свойством "Восстановление сил". Это у меня что, TES? The Elder Scrolls, в смысле, там алхимия позволяла из еды делать зелья восстановления сил...
   У некоторых "реагентов", впрочем было и другое, а также попадалось "Обладает скрытыми свойствами"; в первую очередь я это заметил у листьев со здешних деревьев. Плотные, серо-зелёные, они росли довольно редко, но я отломал ветку с листьями. Базовым свойством у них стояло "духовное зрение", к слову.
   В любом случае... Попробуем. Я достал спиртовку и металлическую кружку, сыпанул туда щепоть риса, муки, добавил молока, перемешал пальцем... Хмм, палец слегка покалывает, а рис и мука начали растворяться. Прикольно...
   Минут через пять зелье было готово.
   - И как на вкус? - осведомилась наблюдающая за моими манипуляциями Светлана, когда я попробовал.
   - Вкус... Специфический - отозвался я. - На минералку похоже.
   Я протянул кружку ей; девочка отпила чуть-чуть и передёрнула плечами.
   - Терпимо - сообщила она. Помедлила немного, прислушиваясь к ощущениям, и добавила. - И достаточно эффективно. Какие ещё зелья можешь готовить?
   - Из того, что есть - увеличение силы, зоркости, и от перхоти. Дома, скорее всего, ещё что-нибудь найдётся, если перебрать продукты... И не только. Растения всякие... Чую, ждёт меня период алхимических открытий.
   - Зельеварных - поправила меня Светлана.
   - Угу. Скинешь потом список, что в спросе и по каким ценам?
   Она кивнула.
  
   Охота шла достаточно неплохо, чтобы я выделил своей спутнице порцию Эссенции на повышение маны, и заодно объяснил, что чем дальше, тем это дороже. Себе, к слову, тоже поднял - она мне пока не так уж и нужна, но пригодится на будущее, тем более, можно будет Перегрузку применять... Да и просто колец с другими способностями пока не попадалось. Хотя, конечно, можно их вообще снять, чтобы Эссенция с этих слотов шла в Сосуд и на другие предметы... Хмм, тоже вариант. Пусть капает, в кольца залить всегда успеется...
   - Послушай, а как ты определил, как именно это зелье делать? - поинтересовалась Светлана. - И что именно туда кидать.
   Простой вопрос неожиданно поставил меня в тупик.
   - Эм... Это как-то очевидно было - наконец, ответил я. - Хотел изготовить самое простое, зелье восстановления сил. Можно было и из двух компонентов, но тогда слабей эффект был бы...
   Я снова задумался.
   - И было понятно, что нужно смешать их в нейтральной среде и добавить немного маны, чтобы всё диффузировало... Блин, совершенно очевидным ощущается, как будто всегда знал.
   Покачал головой.
   - Прикольно...
   - Интересно... - пробормотала Светлана. - Значит, есть и внедрение знания, а не только опосредованная работа через интерфейс.
   - Видимо - согласился я. - Но вообще-то это, походу, со всеми моими умениями, просто остальные не такие комплексные, чтобы бросалось в глаза.
   - Это означает, что твоя способность - не просто саморазвитие... Скорее всего, тебя поддерживает Душа Мира - сообщила девочка. - Она хотя сама и не разумна, но хранит все знания человечества... И не только.
   - Прямо Хроники Акаши - хмыкнул я. - Информация обо всём сущем в прошлом и будущем.
   - Нет, тут только обо всём на Земле в прошлом и настоящем. Хотя как знать...
   Я пожал плечами.
   - Поскольку до трона Тёмного Властелина мне ещё пахать и пахать, подобные тонкости значения не имеют, лишь бы всё работало. Зелье рабочее? Продавать можно?
   Она кивнула.
   - Ну вот и чудно, о деталях пока заморачиваться смысла нет. Или я не прав?
   - ...Прав, пожалуй - как-то неуверенно согласилась девочка. - Просто очень уж интересная у тебя способность.
   - Мне и самому нравится - согласился я. - Есть будешь?
   Немедленно выражение её лица изменилось; она энергично кивнула. А ещё говорят, что это путь к сердцу мужчины лежит через его желудок!
  
   В процессе охоты я прокачал ещё одну рубашку и модифицированные ботинки, давшие "Задержку дыхания"; не знаю насчёт подводного плавания, но может пригодиться, если столкнусь с газовой атакой. Ещё и ранг Наблюдательности поднял, помогало выискивать добычу и хорошую древесину... Удалось даже горсть семян найти.
   Потихоньку запасы пищи заканчивались. Я решил возвращаться за пополнением, когда ещё останется несколько порций, на всякий случай - мало ли, вдруг выкинет с Изнанки опять хрен знает где... Однако живность закончилась раньше, чем еда; похоже, я зачистил весь лесной сектор. Не знаю, как быстро здесь появляются новые "тени", но вряд ли есть смысл сидеть и ждать. Хмм, вообще с вывертами времени Изнанки непонятно, как с ним быть... Наверное, лучше всего снова спросить Суаго.
   - Ладно, Свет, этот рейд можно считать успешно завершённым - сообщил я. - Возвращаемся в нормальный мир и посмотрим, какие зелья я смогу сделать...
   - А как же рейд-босс? - осведомилась она.
   - Не накаркай - хмуро отозвался я.
  
   Не накаркала. Ни рейдбосса - тьфу-тьфу - ни каких-либо проблем с возвращением не встретилось. Светлана немедленно завалилась на диван, расслабляясь после ночёвок в спальном мешке на Изнанке, а я отправился в магазин за пополнением продуктового запаса.
   Вернулся ещё и с гербарием. Практически все попадавшиеся мне растения имели некие алхимические, то есть зельеварные, свойства, и зачастую даже по несколько - к примеру, листья одно, стебель другое, корни третье. По описанию было понятно, что свойства ещё и от состояния и времени сбора зависят... Сложное это дело - зельеварение, как я погляжу. Зато - запастись бутылками, и будет чем заняться во время вахты в следующем рейде...
  
   - Готова ко второму заходу? - осведомился я у Емельяновой.
   - Сейчас - отозвалась она - фильм докачаю...
   Свои вахты она коротала за просмотром видео и книг на смартфоне. Интернета на Изнанке, понятное дело, нет, но сама по себе электроника работает нормально. Я, в общем-то, делал то же, но теперь будет и новое занятие...
  
   Второй "рейд", однако, я начал с вырезания очередной фигурки.
   - Если ты так пытаешься выполнить мои требования, я не уверена, что это подойдёт - сообщила Светлана, изучая формирующегося дракона.
   - Жаль, я так на это рассчитывал... - отстранённо отозвался я, вырезая чешуйки. - А если серьёзно - файрбол хочу. Настоящий маг должен уметь кидать файрболы, летать, телепортироваться, и становиться невидимым. Вот я над этим и работаю... Между прочим, ты в курсе, что у тебя на Изнанке статы увеличиваются?
   - Было такое ощущение - отозвалась она. - Значит, не показалось.
   - Ну, у всех свои бонусы - констатировал я. - Готово. Тэкс, и что этот зверь даёт?..
   Увы, облом. Дракон давал "Ауру страха". Оно бы может и ничего, но судя по "Ауре снаряжеманта" они, ауры, неотключаемые, так что мне такая проблема совершенно ни к чему - вреда куда больше, чем пользы.
   - Как думаешь, в кого можно его переделать? - поинтересовался я у своей компаньонки.
   - Не надо его переделывать, хорошо же получился. Лучше отдай мне.
   - Значит, такой дракон тебе всё-таки подойдёт? - усмехнулся я. - Ладно, держи, если нравится. Но всё-таки, что бы такое вырезать, чтобы получить дистанционную атаку?.. Ну, советница, аванс ты получила, выдавай идеи.
   - Пушку? - незамедлительно предложила она.
   - ...Можно попробовать.
  
   Странно всё-таки, как даже самое необычное становится обыденным. Ко всему привыкает человек, да уж... Даже магия и походы на Изнанку уже воспринимаются привычно и как норма. Хотя вроде и времени прошло всего ничего... Главное, не привыкнуть к лёгким победам. А то ведь сложности в сражении за принца и с тем огненным духом забываются, а к лёгкой охоте привыкаю... Ну, что поделать, победителем себя чувствовать намного приятнее. Однако это опасно, опять могут попасться сильные противники, и тогда самоуверенность сыграет дурную шутку, лучше ей не поддаваться. Спарринги с оборотнями определённо пригодятся, наверняка они ещё смогут устроить сюрприз-другой. Мне и самому нужно ими запасаться... В идеале пригодились бы пара отрезвляюще-профилактических поражений, однако проигрывать мне некому. Перед оборотнями нужно поддерживать репутацию, перед врагами... Убьют же.
   Я передёрнул плечами. В сумраке Изнанки эта мысль воспринималась неприятно реальной, и комфорта доставить никак не могла. Тем более, что это вполне реальный поворот событий, если что-то пойдёт не так, а мне не хватит сил для самозащиты. Брр! Осторожность, дипломатичность, сила - всё это необходимо, но, по моему опыту, есть ещё случайности, с которыми сложно что-то поделать... другим. Я - могу поднимать удачу... однако эта возможность тоже ограниченна, Эссенции нужно всё больше, так что выгоднее получается прокачивать методы самозащиты. На разные случаи жизни, сколько хватит воображения - и снаряжения...
  
   Идея Светланы сработала... частично, я бы сказал. Ну, насколько удовлетворены требования, настолько и работает, хе... В любом случае, вырезанная мной фигурка пушки - старинной, века эдак девятнадцатого, если не восемнадцатого - давала заклинание "выстрел", за единицу маны. Если точно, "Выстрел, заклинание, ранг 1, 1 маны. Ограниченная форма телекинеза, "выстреливающая" небольшой предмет из руки пользователя в указанном направлении (прицеливание частично мысленное, частично указывается рукой; перед выстрелом снаряд приподнимается в воздух, чтобы избежать травм пользователя). Максимальный ранг - (Воля+Разум+Ловкость)/6". Н-да, у меня большинство способностей не только прокачиваются, но и используются с помощью предметов... Снаряжемант, действительно. Впрочем, всё равно неплохо, хотя практиковаться понадобится - при первой же пробе выяснилось, что промазать проще простого, прицеливание действительно сильно зависело и от направления руки - ладони, в основном - и от сосредоточенности на цели, причём на точном месте, в которое пытаешься попасть. В общем, довольно сложно... По убойности можно сравнить с пистолетом, но это на первом ранге и без Перегрузки. В общем, заклинание достаточно перспективное... Я даже незамедлительно вырезал ещё одну пушку - в описании второго ранга стояло "несколько увеличены точность и мощность".
  
   Поскольку за время прошлого рейда районы Изнанки успели перетасоваться, сейчас все три путеводных амулета указывали примерно в одном направлении. Я так и не понял, что, но что-то по этому поводу Светлана определённо испытывала; расспрашивать я, впрочем, снова не стал, не хочу лезть в семейные дела. А то, что семейные - несомненно... Видимо, мать найти хочет. Что же насчёт моего отношения... Не знаю. Вроде и интересно было бы взглянуть на город фей, но как-то страшновато, блин. Магическая раса, о которой я нифига не знаю - мало ли, чего от них можно ожидать? Традиции, опять же... В общем, я не против девочке помочь, но сперва прокачаться и изучить вопрос - в смысле, фей. Для этого можно бы её саму расспросить, но... Не хочу лезть в семейные дела, как уже говорилось. Ну, в нормальном мире воспользуюсь другими источниками...
   Хмм, поймал себя на том, что всё-таки хочу ей помочь. У меня-то с родителями всё нормально, хотя они и в разъездах, а вот у неё с отцом не заладилось, а мать и вовсе... Фея. Ни родителей, ни детства, блин... Прямо история, выжимающая слезу, хотя по самой Светлане и не скажешь. Можно было бы предположить, что её всё устраивает, но зачем-то же хочет мать найти?..
   Хотя, конечно, её мотивов я не знаю, но логично предположить самое очевидное...
   Ладно, в любом случае город фей - это интересно, и что-то интересное, возможно, удастся купить, так что этим вопросом тоже займусь. А пока что - прокачка и алхимия... тьфу ты, зельеварение. Вот уж привязался игровой взгляд...
  
   Похоже, амулеты Суаго не просто указывают путь, ещё и сокращают его как-то. Иначе сложно объяснить, что с размером Изнанки и перетасовкой секторов мы ухитряемся быстро попадать в нужные места... Хотя в этот раз это оказалось и не то место.
   Ну, амулеты-то честно отработали, приведя к цели, просто не к той, что была нужна мне. Во всяком случае, сейчас.
   Хотя...
   Лужайка, покрытая зелёной травой и мерцающими разноцветными цветами выглядела странно и притягательно. И особенно притягательно, если Изучить цветы...
   "Лунноцвет. Реагент: Универсальный антидот, Целебное зелье, зелье Духовного зрения".
   "Серенграсс. Реагент: Обезболивающее, зелье ясности ума, зелье светлых снов, мазь для снятия ожогов и опухолей".
   "След феи. Реагент: Чародейское зелье, Целебное зелье, зелье Духовного зрения".
   И так далее, и тому подобное... Как минимум шесть разновидностей ценных растений, особенно интересуют те, что входят в лечебные зелья. Однако как бы хозяева не рассердились, если сорвать... А кто тут хозяева - вполне очевидно.
   - Не думаю, что есть смысл здесь задерживаться - вздохнул я. - Све-ет, очнись!
   Девочка вздохнула.
   - Ты прав... Пока что нет смысла.
   - Изучим вопрос, тогда и вернёмся - сообщил я. Помедлив, Светлана кивнула.
   Неожиданно она напряглась, а в следующий момент внезапно с силой толкнула меня.
   - На землю, прячемся!
   Я едва успел залечь... гм, в пустоте, и произнести "м-маскировка", когда пространство над центром лужайки замерцало, искривляясь, и над цветами начало проявляться нечто, быстро превратившееся в молодого, не старше тридцати лет, ярко-рыжего мужчину в строгом чёрном костюме, без головного убора и в очках с золотыми дужками. Ничего себе... Две сотни маны! И титул "Огненный змей" - дракон он, что ли?
   Он стоял боком к нам, и лицо было разобрать сложно, но я заметил ожог на правой скуле.
   Мужчина сделал шаг, сходя с травы, и... принялся раздеваться. Я бы сказал, ожесточённо...
   Содрав с себя костюм и галстук, он побросал всё на "землю" и взмахнул рукой; одежда вспыхнула, стремительно превращаясь в пепел. Мужчина удовлетворённо вздохнул, затем хмыкнул, и языки пламени окутали его, превратившись в оранжево-красные шорты и рубашку. Осмотрев себя, довольно кивнул, и зашагал прочь.
   Мы встали только тогда, когда убедились, что неизвестный... ну, как неизвестный, имя его я видел, маг, исчез. Светлана подошла к оставшейся от сброшенной одежде кучке пепла; присела рядом, достала из сумочки платок, и завернула в него немного пепла. Хмм?..
   "Пепел со следами могучего колдовского огня. Реагент: магические чернила. Скрытые свойства". Ну, запас карман не тянет...
   - Я понятия не имею, кто это был - предупредила Света мой вопрос, который я, впрочем, всё равно не собирался задавать. - Но это был очень сильный маг...
   - Это да, две сотни маны - согласился я. - Знаешь, давай-ка всё-таки поднажмём отсюда, а то мало ли что...
  
   Я смог добить "Добыча!" и Автокарта, подняв их ещё на ранг, но в целом охота не клеилась, и не выпало ни одного трофея. Да и Светка выглядела как-то рассеянно и устало...
   - Ладно, завязываем - сообщил я, наконец. - Если ещё захочешь, можно будет потом повторить, как отдохнёшь.
   - Я могу продолжать.
   - Наверное. Но всё равно охота не идёт, сама видишь.
   - ...Хорошо. Я тогда свяжусь через пару дней, когда освобожусь.
   Я кивнул.
  
   Емельянова уехала домой, и я снова остался дома один. Ну, не совсем, с Урфином... Сейчас он стоял посреди комнаты, замерев на одном месте, как странная модерновая статуя.
   Сосуд Эссенции был практически полон, и я склонялся к мнению, что голема стоит ещё немного усовершенствовать - эффективная штуковина, и полезная. Только как именно его улучшить, вот в чём вопрос?
   Может, вообще сперва себе Разум поднять, чтобы проще было решать все эти вопросы? Хмм...
   Нет, пожалуй не стоит. Дороговато... Разве что в тупик зайду, а пока что и так справляюсь.
   Понятно, что активные способности отпадают - голем попросту не умеет ими пользоваться, и чтобы смог научиться, понадобится снова повышать ему разум. Оно, в принципе, тоже пригодится, но как-нибудь потом. А пока что нужна какая-нибудь пассивка, которая увеличит его боевую эффективность... Что там у меня было интересного?..
   "Аура страха" вспоминается. Но она, зараза, непонятная... Да и есть шанс, что враги, испугавшись его, переключатся на меня. А мне нужно наоборот... или нет? С защитой у меня не так плохо, а он сможет бить в спины...
   В итоге я дал ему "Реакцию". Ещё больше скорости голему скорости, кровь богу кро... эм, лучше без шуток про богов, на всякий случай.
  
   Себя я тоже не обделил - слил порядочную порцию Эссенции на повышение до второго ранга Магической Брони и Выстрела. Поразмыслив, поднял и "Бум!" - недорого и один раз уже пригодилось, а так же Тьму до троечки - на этом ранге она не только ослепляла, но и приглушала остальные чувства. Однозначно полезно, самое используемое заклинание у меня. Обаяние уже на троечке, должно хватить, тем более переговоры, которые у меня через два дня, должны бы быть несложными. Так, присмотреться друг к другу... Вступать ни в какие кланы я всё равно не собираюсь, лучше свой создам.
  
   Даже после всех этих трат Эссенции в сосуде оставалось ещё порядочно, но я, как обычно, предпочёл приберечь. И предмет может попасться хороший, и возможность для тороговли удачная выпасть... Штука-то многоцелевая и многофункциональная. Этакий золотой запас...
  
   Привычка заглядывать в магазины и осматривать товары привела к довольно мрачному чёрноюморному курьёзу: паяльник давал навык "Форсированный допрос". Кхм.
   Автоаптечка давала немагический навык "Первая помощь"... Где бы лечебную магию достать, вот вопрос?
  
   Хотя к решению этого вопроса я пока не приблизился, в следующий визит к оборотням - созвонившись сперва, ессно - я уже шёл с неплохим заменителем. Ну, как неплохим... Обшарив лужайки и различные заросли, я набрал-таки довольно редких компонентов на несколько целебных зелий. Колдуну не помогут, но мало ли что может быть на спарринге...
  
   Старый колдун выглядел всё так же скверно, но умирать в ближайшее время не собирался. Вот интересно, насколько можно продлевать жизнь повышениями Конституции? Скорее всего, ненамного, но пару лет выиграть можно. Впрочем, подозреваю, купить у китайцев эликсир будет выгоднее...
   В любом случае, начнём с животрепещущего.
   - Ну, раз вы убедились, что я вас не надул, продолжим общение и сотрудничество. Вы смогли узнать что-нибудь по интересующим меня вопросам?
   - Кое-что...
   Дед только едва двинул подбородком, а его ученик уже шлёпнул на стол тетрадь.
   - Вот, всё здесь записано. И про кланы, которые вы упоминали, и про див...
   - Благодарю - кивнул я. - Вот ещё вопрос... Вы не знаете мага по прозвищу "Огненный Змей"?
   Рой духов немедленно отдёрнулся от меня, метнувшись к старику, и спрятались за ним. Он, нахмурившись, проследил за этим, затем отрицательно покачал головой.
   - Нет, не знаю. Разве что могу сказать, что это определённо сильный маг.
   - Это я и сам понял... - пробормотал я.
   - Дело в прозвище - счёл нужным пояснить старик. - Подобное прозвище не получить просто так. Это сложно объяснить, но прозвища - они как гербы, символы имеют значение.
   - Это точно... - снова пробормотал я. Моя магия, как я понимаю, изрядно завязана на символизм... Так что уж я-то понимаю, что символы имеют значение.
  
   В тетради описывались имена, повадки, и зона обитания нескольких духов, которые могут снабдить дивой. Цель становится всё ближе и реальнее...
   Правда... Остаётся один вопрос. Даже не один... Что соседи подумают, если удастся раздобыть? И с родителями объясняться... Хотя с ними в любом случае придётся.
   Я потряс головой. Не к спеху, не к спеху... Девушки - потом, сперва самолёты.
   Итак, встреча у меня с кланами "Смарагд", "Волхвы" и "Искра". Питер, Москва и Самара соответственно. Что тут про них сказано?
   "Смарагд", совсем молодой клан, не больше нескольких лет существует. Активно собирают одарённых новичков по всей стране и за рубежом, чёткой специализации нет, но в основном практикуют разнообразную алхимию. Подрабатывают для других кланов, когда тем нужны ассистенты или просто рабочая магическая сила, есть и собственные предприятия. В общем, считаются кланом молодым и особого веса не имеющим, но подающим надежды и перспективным; в отличие от большинства магов, довольно публичны.
   "Волхвы" - примерно то же, но из Москвы; из-за увеличенной в столице конкуренции этот клан поменьше, но постарше лет на десять, и в нём есть маги посильнее. И у них, хотя тоже основа - алхимики, есть неплохие специалисты по духам.
   Самарская "Искра" по размеру примерно соответствует "Волхвам", но в своём городе более влиятельны, хотя в публичную жизнь особо не лезут; там есть пара неплохих целителей, одна Говорящяя с духами и одарённый-пирокинетик; собственно, эта парочка женаты, и являются лидерами клана. Хмм, тоже огненный... По возрасту, к слову, тоже совпадает. Хмм... Правда, имя не то. И они, в отличие от двух предыдущих, не рвутся собирать персонал, клан по большей части семейный... Странно, а значит, к их представителю нужно будет присмотреться особо.
   В целом, обе части информации можно считать достаточно полезными...
  
   В спарринг против меня на этот раз вышли оборотни постарше; вдобавок я расспросил Рыкова и выяснил, что от простых, без магии, ранений они оправляются буквально за несколько часов, и вообще очень живучи и выносливы, так что можно особо не сдерживаться. Плюс ещё мои зелья...
   В общем, первого противника я вынес даже быстрее, чем подростка. Вот со вторым пришлось немного повозиться: этот здоровенный толстый дядька пёр напролом, игнорируя мои атаки, и оказался слишком тяжёлым, чтобы я смог его поднять. Залп Искр принял на пузо и едва не придушил меня... помогло парализующее зелье, которое я разбил ему о голову. Меня самого, к слову, брызгами парализовало минут на пять, а он уже через полминуты отошёл, но я даже парализованый мог управлять верёвками, так что на грани фола, но победил. Остаётся, впрочем, факт, что нужно увеличивать мощности...
   Толстяк, оказывается, владел какой-то магией-не магией, позволяющей укреплять тело. Увеличение защиты и силы, в общем; танк... Нужны увеличение мощности и диспил, определённо. Уметь рассеивать вражескую магию будет очень полезно... А как добыть - ну, придумаю что-нибудь. А пока что нужно не забывать о подборе снаряжения - подготовил бы нож, было бы проще...
   Хмм, нож... И пистолет, которые продолжают у меня лежать. Хоть и не диспил, но нечто подходящее там есть
   "Пробивание барьеров, пассивный/активный магический навык, ранг 1. Модифицированая Снаряжемантом для личного использования особенность магического оружия; позволяет уменьшать эффективность и полностью игнорировать различные защитные, и, в меньшей степени, ограждающие барьеры. Пассивно: позволяет игнорировать защитные барьеры первого ранга; уменьшает эффективность защитных барьеров более высокого ранга на 60%-10%*ранг барьера-1. Уменьшает эффективность ограждающих барьеров на 70%-10%*ранг барьера. Активно: снижает ранг барьера для преодоления; защитные -1 ранг за каждые 5 вложенной маны, ограждающие -1 ранг за каждые 10 вложенной маны (некоторые виды барьеров имеют особые свойства). Максимальный ранг (Сила+Дух+Воля)/9".
   Не только защитные, но и ограждающие... Тоже может пригодиться, хотя расход маны, н-да... У меня её сейчас ровно двадцатник. Как раз на два уровня ограждающего барьера... Интересно, если там какая-нибудь сигнализация, она меня заметит?..
  
   В общем, спарринг оказался поучительным и полезным для саморазвития. Рыков предложил мне в дальнейшем сражаться... эм, то есть упражняться, против нескольких противников. Тоже правильно, голем не всегда сможет всех на себя отвлечь... Но это позже, а пока что толстяк попросил ещё одну схватку.
   ...которую я даже с новой способностью едва не продул. Похоже, у него защита в районе пятого ранга; я потратил немного маны на манипуляции длиной и прочностью, в результате не хватило. Или это тот самый случай "особых свойств"... В любом случае, продул бы, если бы не подготовил в этот раз нож, тоже трофей киллера. Он защиту оборотня худо-бедно проколол...
   Возможно, я мог бы победить и проще, воспользовавшись "Касанием смерти", но это было слишком рискованно. В любом случае, в схватке один против двух перспектива выглядит уже не радужно...
  
   Я подозрительно смотрел на кошку. Кошка насторожённо смотрела на меня.
   Я прогуливался по городу, совмещая отдых с поисками предметов для прокачки - просто отдыхать времени нет, блин... - когда дорожку передо мной перебежала чёрная кошка. Всё бы ничего, я не суеверный, - в магию уже верю, но вот во всякие глупости - нет - но над ней висело "Злой Дух". Ну-ка, ну-ка...
   Я принялся осторожно подкрадываться к зверю, воспользовавшись м-маскировкой. Всё-таки первого ранга мало; когда я приблизился, кошка заметила и шмыгнула в переулок. Я последовал за ней и успел перекрыть путь к отступлению верёвками, зажав в угол. На вид вроде кошка как кошка...
   - Злыдень, ты где? - послышался недовольный женский голос.
   - Мяу! - с облегчением сообщила кошка (хотя скорее кот, судя по прозвищу), и запрыгнула на ограду, поспешно ретировавшись в сторону хозяйки. Видимо. Ну, имя, конечно, странное, но могу понять, что кто-то так обозвал чёрного котёнка...
  
   Помимо этого небольшого инцидента, ещё одним результатом прогулки стало приобретение мотка лески и мотка металлического тросика. Хотя носить его на руке тяжеловато, хмм... Ладно, что-нибудь придумаю, а пока что - на пояс. Быстро атаковать так не получится, но можно защищаться...
   Ещё я нашёл шипованные ботинки с навыком "Устойчивость" и тоже на всякий случай купил. "Позволяет удержаться на ногах на скользкой поверхности или при попытке сбить с ног" - оборотню едва не удалось последнее...
  
   Часть дерева и кое-что из трофеев ушло в мою фирму на продажу; заодно я скинул туда же некоторые зелья, менеджер обещал пристроить их. Светлана, как и обещала, скинула мне список зелий, на которые есть спрос, и примерные цены, так что я представлял, какие стоит делать, а какие нет смысла, разве что для личного пользования; оставшиеся до встречи сутки я посвятил охоте на ингридиенты и прокачку зельеварения. Поднималось оно довольно медленно в сравнении с другими тренируемыми навыками, но, блин, интересно... Я и в тех же Morrowind с Oblivion, играх, в смысле, любил зелья готовить, а в реале ещё интереснее, хоть и утомительнее. К слову, некоторые зелья, особенно целебные, не только требовали основательно постараться, чтобы найти нужные компоненты-ингредиенты, но и маны в приготовлении отъедали ощутимо. Однако это не только полезные вложения времени и сил, но и реально интересно...
   Второй ранг я всё-таки прокачал. И с ним, помимо распознания новых ингредиентов и дополнительных свойств старых реагентов, получил способность опознавать их - реагенты - с одного взгляда, без необходимости Изучать каждый. Впрочем, чтобы узнавать конкретные свойства Изучать всё равно нужно, но теперь было достаточно просто оглядеться, чтобы понять, что из растений стоит рвать, чтобы потом уже разобраться, что с ними делать. Впрочем, если полезные свойства и дальше продолжат открываться, вскоре можно будет рвать всё без разбору - хоть для чего-то да пригодится...
   Ну, на самом деле я запомнил наиболее ценные растения и на них концентрировался. В конце концов, большой запас зелий от зубной боли, запора или от ржавчины мне ни к чему...
   Вернее, не только растения. Продукты, бытовая химия, даже опилки - компонентом какого-либо зелья могло оказаться что угодно. Неудивительно, что большинство зельеваров знают небольшой набор рецептов, стараясь улучшать качество и количество, а не ассортимент - нельзя объять необъятное, по крайней мере, одному человеку. Тут система нужна... А если бы ещё автоматизировать можно было... Увы, но без "магического реактора"-мага возможно изготавливать считаное по пальцам количество зелий, причём немагические аналоги получатся дешевле и как бы не эффективней. Хотя, может, и есть какие-то способы... Но я не теоретик, все мои способности полностью практические. Даже вложенные знания по зельеварению ограничены методами приготовления конкретных зелий, стоящей за этим теории я не знаю... Ну да ладно. Может, когда-нибудь в будущем...
   В любом случае, мое зельеварение, как и вся моя магия в целом, было не очень мощным, но чрезвычайно разнообразным. И хотя большая часть зелий, которые я мог готовить, сугубо бытовые, но есть несколько весьма... интересных. Помимо успешно, хотя и с побочным эффектом, применённого паралитика - часть компонентов для которого найти даже сложнее, чем для лечилки - я мог изготовить взрывчатку, два вида растворителя (для органики и неорганики, правда, работают медленно), несколько ядов, дымовую завесу, зелье отвода глаз (увы, действует только на людей и только на небольшом расстоянии), и зажигательное с замораживающим. Всё это вполне может пригодиться, хотя эффективность их не очень высока и я бы предпочёл обойтись без применения хотя бы ядов. Во всяком случае, против людей...
   Добравшись до второго ранга, я удовлетворённо вздохнул, сунул ящик с зельями в инвентарь, и лёг спать. Завтра встреча с гильдийцами...
  
   Переговоры с представителями "Смарагда" и "Волхвов" прошли похоже. Ну, их подходы немного различались - первый давил на то, что в одиночку опасно и сложно чего-то добиться, а второй зашёл к тому же самому с другой стороны, предлагая всяческую помощь и обучение - но суть одна. Они даже выглядели похоже, парни лет двадцати пяти в серых костюмах... И маны у обоих почти одинаково, у одного шесть, у другого пять. Сла-ба-ки... Ну правильно, сильные маги занимаются магией, а переговорами - кто остался. Впрочем, возможно, я к ним несправедлив, и просто у них к этому талант... Во всяком случае, они оба были довольно убедительны, и если бы я не был твёрдо намерен сохранять независимость, успев уже несколько укрепить свои позиции, мог бы и поддаться. К слову, пара оборотней присутствовали, и это определённо укрепляло мою позицию в глазах переговорщиков.
   В итоге с обоими я договорился о "дружеском нейтралитете". Попросту говоря обменялись контактными данными, если что - можно будет обращаться... У них есть рабочая сила и разные мелочи на продажу, у меня - кое-какое сырьё, зелья, и личная сила - это не моя фраза, их. Ну, и связи с оборотнями...
   Вежливо распрощавшись со вторым и убедившись, что он ушёл, я повернулся к женщине в широкополой шляпе, сидевшей за дальним столиком полупустой уличной кафешки, где проходила встреча, уже не меньше часа болтавшей о чём-то то с сидящей за тем же столиком подругой, то с кем-то по сотовому.
   - Ваша встреча назначена немного позже, но предлагаю не тянуть, если вы не против.
   Женщина, лет сорока, но вполне миловидная, приветливо улыбнулась, вставая и пересаживаясь ко мне. "Подруга" последовала за ней.
   - Разумеется, я ничуть не возражаю...
   - Тем более, что время кланлидера дорого... - кивнул я.
   - На самом деле, не так уж дорого... - отозвалась она. - Административной работой и координацией занимается мой муж, но и её немного - у нас маленький клан... Полагаю, это ваша способность видеть имена?
   Я кивнул.
   - Но даже если вы не загружены работой, приехать лично и заранее, чтобы собрать информацию... Чем моя персона вызвала такой интерес?
   - Позвольте сперва вопрос, Артём Никанорович. Что вам говорят слова "Огненный Змей"?
   Я хмыкнул. Интересненько...
   - Встречался с ним на Изнанке. Ну, не то, чтобы встречался - видел... Но и вы ответьте, кто он такой и почему вас интересует?
   - Ну... - протянула дама. - Вы же знаете мою специализацию?
   Я кивнул.
   - Тогда вы должны знать и о том, что общение с духами временами позволяет узнать будущее...
   - То есть он связан с грядущими проблемами? - хмыкнул я. - У меня есть знакомый Говорящий с духами. Но я-то тут причём?
   - Вот и я хотела бы это знать... - задумчиво произнесла дама.
  
   Как и оборотень, эта ведьма... в хорошем смысле, чёткой информацией не обладала - просто набор разрозненных видений и клочков информации. Да уж, предвиденье - не точная наука. Она была уверена, что к грядущим событиям как-то причастны этот "Огненный Змей" и я, но как именно - неизвестно. Может, мы оба просто опишем всё в мемуарах... Однако что какая-то связь есть, ведьма была уверена. И ведь даже не убедить, что я и сам не знаю... Во всяком случае, я на её месте точно сохранил бы сомнения. Тем более, на фоне моего быстрого подъёма от человека совершенно чуждого всем этим магическим делам до... ну, скажем так, мага, производящего некоторое впечатление - а эту информацию она разузнала. Кадровая разведчица клана, блин... Не сомневаюсь, что в отличие от старого оборотня она способна применять свою магию и для самозащиты. Да и фамильяр её, прикидывающийся то котом, то человеком, вызывает подозрение... Статы у него неплохие. Не стану предсказывать, кто кого, если он схлестнётся с моим Урфином...
   В любом случае, хоть и сохраняя подозрительность по отношению друг к другу, но мы неплохо побеседовали. Я сообщил ей имя Огненного и то, что рассмотрел из внешности; с её информацией внешность совпадала. Она, в свою очередь, рассказала и даже продемонстрировала кое-что из своих видений; я толком ничего не понял, кроме одного - с Огненным лучше не ссориться, или как минимум не сражаться. Если духи не искажали картину, то это человек-огнемёт повышенной мощности, и даже с моими защитными заклинаниями... в общем, не стоит. Ну, по крайней мере, моего боя с ним ведьма и не видела... Видения с моим участием вообще оказались сумбурными и непонятными - например, то, как я ем горящую розу... Бред какой-то, в общем. Если, конечно, не воспринимать его буквально, как некую извращённую форму издевательства... Я поёжился.
   Но, во всяком случае, лицо было явно моё, и несколько видов города тоже имелись.
   Я уже решил, что больше ничего полезного из демонстрируемых видений не извлеку, как неспециалист - впрочем, я записывал их на смартфон, это были не иллюзии, а более-менее реальное изображение в зеркале - когда...
   - Можете остановить кадр? - обратился я к женщине.
   - Нет, но могу повторить кусок.
   - Хоть что-то... Сукунд на... десять, пожалуй, назад, если не сложно.
   Она кивнула, и беззвучная сцена боя кого-то с кем-то снова принялась воспроизводиться в зеркале. Угу, оно... Н-да. Ну, не то, чтобы это было удивительно, полностью укладывается в картину, на самом деле... Хотя не стоит спешить с выводами. Да и вообще, надеюсь, это так и останется не моим делом...
   - Что вы увидели? - осведомилась ведьма, поскольку пауза затягивалась.
   - Не уверен, что мне стоит рассказывать... - пробормотал я. - Если я правильно понимаю, эти ребята очень опасны, и я бы не хотел, чтобы они сочли меня врагом. У меня тут тихий, спокойный город... обычно. И предпочёл бы, чтобы он таким остался.
   - Ваше беспокойство понятно, но оно несколько запоздало - сообщила женщина. - "Смарагд" сотрудничает с этой группировкой, так что вы уже привлекли их внимание.
   Я мог бы сказать, что они пока не имеют причин рассматривать меня как врага, но... В том фрагменте, который привлёк моё внимание, маги сражались со знакомыми четырёхрукими огненными фигурами. Я уже дважды сталкивался с такими, срывая планы их хозяев... И третий раз определённо тоже связан с тем же, битва за принца. Вполне возможно, они и сейчас наблюдают...
   Я покачал головой.
   - Раз они прислали представителя для переговоров, значит, пока не рассматривают, как врага. Я пока не обладаю достаточной силой, чтобы справиться самостоятельно, и не хочу вступать в какой-то клан для защиты, предпочитаю сохранять нейтралитет. С другой стороны, информация всё равно на уровне предположений и вряд ли вам что-то даст.
   - У вас есть ошибка - отрицательно покачала головой ведьма. - Даже две. Простите, но вы явно не разбираетесь ни в политике, ни в ведении крупного бизнеса... Прежде всего, мимо вас они не пройдут в любом случае; вы слишком заметны. А во-вторых, если только вы не обладаете некоей действительно жизненно важной информацией, сперва всё равно попытаются давить мягко, принуждая присоединиться или пойти под защиту.
   - Девяностые прямо - хмыкнул я. - Из фильмов.
   - В нашем мире нет единой регулирующей законы силы государства - чуть пожала плечами ведьма. - Так что законы силы остаются эффективными. С оговорками, но эффективными... Структура кланов возникла не просто так.
   - Самозащита и сохранение секретов? - хмыкнул я.
   - Самозащита и сохранение секретов - кивнула она. - Вы неплохо начали - она бросила взгляд в сторону оборотней - но, как верно заметили, этого недостаточно, а времени на накопление сил вам никто не даст. Если хотите сохранить нейтралитет, единственный способ это сделать - объединить усилия с теми, кто тоже к этому стремится...
   - Ладно - вздохнул я. - Уговорили... Вы обратили внимание на огненного духа в видении?
   Она кивнула.
   - Я не знаю эту разновидность, но в этом нет ничего удивительного, тем более что многие духи способны менять форму по желанию.
   - Я уже дважды сталкивался с такими. В первый раз это была ловушка во время встречи торговцев материалами для амулетов...
  
   Во время моего рассказа женщина заметно мрачнела.
   - Скверно - пробормотала она. - Очень скверно. Могло бы даже быть лучше присоединиться, но работать с теми, кто практикует человеческие жертвоприношения - увольте... Достаточно наглости, чтобы попытаться похитить принца старого клана, и достаточно сил, чтобы почти суметь это проделать, если бы не случайность... Неудивительно, что я видела ваше лицо - вы уже замешаны в эту кашу. Я не уверена, что они согласятся, но нужно предложить сотрудничество и клану Камыша. Старые кланы традиционалистов спесивы, но они обязаны что-то предпринять... Всё куда хуже, чем я думала.
   Можно было бы подумать "что нам в России до мелкой заварушки где-то в Китае?", но для магов мир тесен... А десяток погибших магов - это значительные потери. Так что я был склонен согласиться с женщиной - тем более, она глава клана, и действительно обладает большим опытом в политике, клановых взаимоотношениях и борьбе за власть, чем я.
   По идее.
   - Нужно больше союзников, полагаю - вздохнул я. - Альянс свободных кланов... блин.
  
   Несмотря на то, что "Искра" не слишком активный клан, особо не лезущий в политику, моя собеседница, Ирина Олеговна Кошкина, следила за событиями в мире и делами других кланов, так что у неё были идеи, к кому обратиться. Со своей стороны, у меня были зацепки с китайцами, оборотнями и Емельяновыми... Но этого мало.
   Идеей было собрать своеобразный "альянс взаимопомощи", напоказ продемонстрировав, что мы не рвёмся устраивать конфликт, но готовы вступаться друг за друга, в случае чего. В идеале - чтобы взять с нас было нечего, а огрызнуться могли болезненно, но тут уж как получится. Главное - собрать побольше народа, готового объединиться перед лицом угрозы... и убедить, что эта угроза существует. Насколько я знаю историю мировой политики, задача сложная, и хорошо, что не мне её решать... Ну, большую часть не мне. С оборотнями и Емельяновыми (плюс Щука) побеседовать придётся.
  
   Кошкина была Ведающей, не Одарённой, и путешествовать через Изнанку не умела; у её клана не было и своего проводника, так что домой она добиралась обычно, на машине. Причём за рулём сидел фамильяр... Многофункциональный кошак. Ну, ничего, раздобуду себе диву...
   В любом случае, посоветовав ведьме быть настороже и не забывать о безопасности, я проводил её и занялся делами.
  
   Вообще, встреча прошла небезрезультатно. Я не только о политических планах; "Говорящая с духами" сообщила мне адрес сайта, на котором некий маг выкладывал результаты исследований различных магических существ - повадки, происхождение, культура, обычаи... И тому подобное. Понятное дело, со стороны это выглядело неким литературным проектом, но ведьма уверяла, что маг настоящий, и информация подлинная. Ну, по крайней мере её было довольно много... Ещё один общественный сервис для магов.
   Информации, как я уже отметил было довольно много, но... К сожалению, о феях было написано очень мало.
   "Редкая магическая раса, обладающая свойствами как духов, так и биологических существ; внешне чрезвычайно схожи с людьми, обладают существенными врождёнными магическими способностями. Способны к скрещиванию с людьми. Компактно проживают в скрытом на Изнанке поселении "Блюмштадт", в Мире появляются эпизодически. Изучение в процессе, дополнительная информация на форуме".
   Однако форум был закрытым, причём регистрация - только по приглашениям. Всё-таки не совсем публичный сервис...
   Всё же я нашёл возможность. Автор собирал сведения о магических существах, так что я написал ему письмо с фотографиями, сделанными в Закрытом лесу, описанием того, что увидел - о псоглавцах - и просьбой открыть доступ. В общем, с этим придётся подождать, а пока - к оборотням...
  
   - Значит, альянс за право сохранения нейтралитета? - хмыкнул Рыков. Похоже, он был настроен скептически.
   Я кивнул.
   - Не самая глупая идея, мне кажется. Тем более, вы же изначально этого хотели, разве нет?
   - Не совсем - ответил вместо него Дед. - Нам нужно было магическое прикрытие. Но в целом, это тоже потенциально удобный вариант... В зависимости от того, удастся ли его реализовать. Я переговорю с Кошкиной. Гастон?
   - Мне главное, чтобы стая уцелела - отозвался вожак. - В принципе, может сработать, но пока рано решать.
   Мы с колдуном одновременно кивнули.
   - Идея логичная, но всё зависит от реализации - согласился я. - Да и... Ещё неизвестно, как всё повернётся в ближайшее время. Но одно точно могу сказать: враг сильный. Не знаю, насколько сильна вся ваша... гм, стая, но даже один этот Огненный Змей может устроить много проблем. Чисто по мане он в десять раз сильнее меня... хотя это поправимо. Ваши духи могут помочь найти хорошее место для охоты?..
  
   - Понятно... - задумчиво произнесла Светлана. - Сложная ситуация. И собрать единый фронт будет сложно.
   - Ну, "фронт" тут не то слово - заметил я. - Просто объединение для защиты независимости и предотвращения конфликта. Как ёжик, выставить иголки, и, глядишь, пронесёт... Хе, "Альянс Великих Ежей"?..
   - А почему "великих"? - удивилась полуфея.
   - Потому что любой маг хочет считать себя великим - усмехнулся я. - Разве нет? Ну и потому, что натыкался как-то на такое словосочетание...
   Светлана тоже усмехнулась, потом вздохнула.
   - Сложная ситуация... - вздохнула она. - Тут нужно посмотреть и хорошенько подумать...
   - И почему я не удивлён? - хмыкнул я.
   - Но ещё на один рейд я готова - добавила девочка. - В любое время.
   - Тогда не будем тянуть. Заодно и время подумать тебе будет...
  
   На этот раз она прибыла не на машине, а с Щукой. Тем лучше...
  
   Старый маг, кажется, не очень верил в какую-то там угрозу и в агрессивно набирающего влияние сильного мага, однако экспедиция на Изнанку его интересовала. Ну, интерес его объяснился ровно так, как я и ожидал - его интересовали еще несколько мест, где можно взять образцы. Его участие, впрочем, в любом случае было полезно - хоть и не специализируясь на этом, Щука всё же был проводником, и мог помочь найти больше мест для охоты. Да и материалы собирать мне самому нужно, плюс дополнительная магическая мощь на всякий пожарный... Хмм, можно будет попробовать и на спарринг развести, или хотя бы лекцию о магическом бое.
  
   - Зелья, конечно, низкокачественные, но для новичка - очень недурно - сообщил Щука, оценив мои творения. - Но вам не кажется, что вы слишком распыляетесь в разных направлениях?
   - Специфика моих способностей - пожал я плечами.
   Одно из удобных свойств Изнанки - шагая по ней, вполне можно заниматься другими делами, как вот сейчас. "Пол" в пустых зонах совершенно ровный, так что споткнуться не грозит... Удобно. Хотя осматривать и ослушивать окрестности всё равно нужно, и инвентарь я держал открытым. Как выяснилось, это не только ускоряет доступ к вещам, но и защищает...
   К слову, амулет для смартфона Щука обещал мне сделать; правда, "когда будет время", но хоть что-то. Хмм, интересно, а навык изготовления амулетов я получить могу? Скорее всего, да... Вопрос только, что на него надо. Я бы подумал, что он от Резьбы "ответвится", но нет, там другое... Интересный вопрос, но перебирать ради него крафтерские навыки наугад было бы глупо.
   Неожиданно Светлана остановилась; я не задумываясь, последовал за ней. Я всё ещё не уверен, можно ли ей полностью доверять, но полагаться на неё точно можно.
   Щука последовал с небольшой задержкой, сделав ещё пару шагов.
   - Что такое? - осведомился я у Светы. Она покачала головой.
   - Не знаю. Но лучше пока не идти дальше.
   - Подождать, отступить, пойти другим путём? - осведомился я. Девочка покачала головой.
   - Не знаю... Но продолжать идти туда не следует.
   - ...Ладно, тогда подождите здесь, я проверю. У меня есть маскировочное заклинание, с расстояния должно прикрыть.
   - Позвольте свой амулет сокрытия - попросил Щука. Я вопросительно взглянул на него, и он пояснил:
   - Тот, что от низших духов. И не снимайте...
   Кивнув, вытащил деревянную висюльку из-под одежды и передал его магу, подойдя к нему ближе; тот потрогал амулет и вернул его.
   - Временно увеличил эффективность - пояснил старик. - Кстати, Света, ты тоже.
   - Ладно, скоро вернусь - сообщил я. - М-маскировка, блин...
  
   Вообще-то в пустых зонах Изнанки проще простого заблудиться и разойтись, потеряв друг друга из вида, но в моём случае эта проблема не стояла, благодаря Автокарте. Вообще, те мои способности, что копируют игровые, не только удобны, но и, похоже, уникальны... или по крайней мере очень редкие. Идентификация, карта, что там ещё у меня было... эм, да в общем-то и всё. Если не считать саму способность получать новые способности... А, ещё сбор "экспы". Но судя по словам Суаго, как раз это моя реальная способность, а остальное - странные выверты...
   Размышляя так, я шагал вперёд, вскоре потеряв своих спутников из виду. С другой стороны...
   ...А вот с другой стороны что-то показалось. Я замедлил шаг, всматриваясь; способности дальновидения у меня нет, но я же "Снаряжемант", так что мне не зазорно использовать инструменты. Благо, снаряжение у меня на четверть эффективнее...
   Порывшись в инвентаре, вернее, в рюкзаке, извлечённом из инвентаря, я достал бинокль. Ну, что там у нас?..
   ...Впереди простирался походный лагерь. Довольно крупный; я насчитал два десятка тёмно-зелёных палаток. Объектом, который изначально привлёк моё внимание, оказалась некая конструкция возле центра лагеря, подножие которой время от времени мерцало красным светом. Бойлер напоминает...
   А ещё я заметил парочку обитателей этого лагеря. Думаю, можно возвращаться, и побыстрее, пока не заметили...
  
   - Альтивы - сообщил я. - Похоже на походный лагерь.
   - Вот же упорные - хмыкнул Щука. - Видимо, миссия с господдержкой.
   - Похоже на то - согласился я. - И вряд ли они будут дружелюбны, по крайней мере я бы на это не рассчитывал.
   Маг кивнул.
   - Попробуем обойти. Дайте-ка прикинуть... хмм, стоит немного вернуться.
   - Вам виднее, но лучше поспешить - мало ли, вдруг они меня всё-таки засекли...
   Я бы, честно сказать, очень хотел ещё парочку их доспехов - блин, они защиту даже пассивно поднимают! - но не убивать же кого-то за это... Да и банально не потянуть, нас всего трое, а их должно быть несколько десятков - вряд ли палатки одноместные. В общем, драпать - лучше, хоть и не особо героично.
   - Интересно, что они тут делают, вообще?.. - пробормотал я.
   - Исследуют, скорее всего - сообщил Щука. - Вообще-то стоит об этом сообщить, но сперва действительно отойдём...
   Конечно, можно было бы выйти с Изнанки, чтобы уж наверняка, но Щука был не настолько хорошим проводником, чтобы не сбиться при этом с пути, да и неизвестно, какому месту на Земле соответствует эта зона... В общем, ножками, ножками. И побыстрее...
  
   Отойдя - отбежав - на расстояние, которое мы - в основном Светлана - сочли достаточным, Щука, как и собирался, позвонил кому-то, сообщив местонахождение лагеря альтивов (примерное, относительно маяков), и мы продолжили свой путь.
  
   Кружной путь, что неудивительно, оказался намного длиннее, так что пришлось делать привал; мы все порядком устали. Странная, вообше, штука, путешествие через Изнанку - кратчайший путь между двумя точками зачастую оказывается не то что прямой, а загогулиной, идущей зачастую в противоположных направлениях, пересекая саму себя. Искажённое пространство, блин...
   Пока Светлана разливала чай, я привычно принялся вырезать из дерева... Что-то. Резьба стала уже достаточно привычным делом, чтобы я мог набрасывать грубые контуры, даже особо не задумываясь о том, что делаю... Хотя ранг навыка и не растёт, само умение всё же улучшается, и привычка вырабатывается.
   Я заметил, что Щука смотрит на мою работу как-то... неодобрительно, что ли? Я вопросительно взглянул на него.
   - Что-то не так?
   - Вам не кажется несколько... расточительным так вот переводить ценный ресурс? - осведомился он. Я непонимающе взглянул на него... тьфу ты, да он же не знает, как действует моя способность! Светлана не рассказала, похоже... - Даже если вы можете собирать древесину Изнанки, здесь не так много деревьев.
   - Ну, я могу их использовать, а из обычного дерева не годятся - отозвался я, открыв достаточно информации, чтобы это ни о чём не говорило. - Мои способности вообще, оказывается, хорошо сочетаются с крафтингом... в смысле, изготовлением вещей.
   - Ваше право, и вам виднее - произнёс старик, сохранив, впрочем, нотку неодобрения. Ну, могу его понять... Думаю. Наверное, можно сравнить, как если бы какой-то мальчишка изобрёл новый сплав с уникальными свойствами, и первым делом изготовил из него солдатика...
   Кстати, а ведь солдатик у меня и получается...
   Правда, не совсем обычный: я машинально вырезал альтива в броне. Ну, не буду раздражать дедушку, потом доделаю...
  
   - И хрюкотали зелюки как мюмзики в мове... - пробормотал я строчку из "Бармаглота" Кэрролла.
   Перед нами простиралась обширная зелёная лужайка, занимающая, похоже, весь сектор. Мягкая зелёная травка по колено, без примеси каких-либо других растений среди неё, то и дело шевелилась под воздействием непрерывного движения здешних обитателей.
   Пушистые зеленоватые шары диаметром пятнадцать-двадцать сантиметров непрерывно и безостановочно двигались в траве, перекатываясь и подпрыгивая; один из них ткнулся мне в ногу, отскочил, и покатился дальше, сделав петлю вокруг. И при этом... Эм, хрюкотали.
   Пока мы со Светланой изучали лужайку и её обитателей, Щука преспокойно ухватил одного из них и сунул мне в руки; я отдёрнулся.
   - Они совершенно безобидны - заметил маг и повертел мохнатый шар в руках, вороша его шерсть и демонстрируя, что у него даже нет рта. Как, собственно, и вообще каких-либо внешних органов...
   - Что это такое, вообще? - осведомился я, не спеша брать неведому зверушку.
   - В том и вопрос - усмехнулся Щука. - Никто толком не пытался разобраться. Выяснили, что они безвредны, и всё... То ли духи, то ли что-то другое. Пожалуй, единственное интересное свойство - они неуязвимы.
   - Совсем? - скептически осведомился я.
   - По крайней мере, никому не удалось их поранить - пожал плечами старик. - Равно как и вынести за пределы сектора... Не говоря уж о том, чтобы с Изнанки.
   Я хмыкнул и осторожно взял мохнатый шар, ощутимо ёрзающий в руке, но не вырывающийся; скорее, впечатление было такое, что он пытается устроиться поудобней. Я пощекотал его пальцем, он хрюкотнул в ответ. Прикольная, гм, зверушка...
   Я сделал шаг, выходя за границу сектора... и странное существо прошло сквозь мою руку, "протянутое" невидимой границей. Хмм. А если так?..
   Я вернулся, подбирая прыгающего по кругу мохнатика. Достаю из инвентаря пакет, кладу его туда...
   Снова облом - "зверушка" материализовалась, вместе с контейнером вывалившись из инвентаря, когда я пересёк границу. Ну, раз уж экспериментируем...
   - Вы сможете вывести нас в нормальный мир и вернуть обратно? - осведомился я у Щуки. Он кивнул. - Тогда попробуем...
   - Света? - обратился маг к девочке; она кивнула.
   - Отвод глаз сделаю, если ненадолго - никто не заметит.
   - Чудно - пробормотал я, снова засовывая пакет со "зверушкой" в инвентарь. - Давайте...
  
   Хе, сработало-таки... Что бы не удерживало мохнатых на их лужайке, его удалось перехитрить. Остаётся надеяться, что мы не выпустили джинна из бутылки...
   Убедившись, что "зверушку" действительно удалось вынести, мы немедленно вернулись обратно, и я выпустил пленника обратно на траву; он - она, оно, выбирайте по вкусу - немедленно принялся прыгать вокруг меня.
   - Пусть лучше останется здесь - заметил я. - Мало ли...
   - Возможно, в другой раз - кивнул Щука. - Всё равно было по пути...
   "Лужайка зелюков" была одним из естественных маяков, поэтому мы там и оказались. Щука всё-таки алхимик и амулетчик, а не ксенозоолог или специалист по духам...
   В общем, мы пересекли зону и направились дальше.
  
   Только через полчаса я заметил, что нас преследуют.
   Ну, как преследуют... Следом за нами, сохраняя расстояние около метра, беззвучно катился знакомец с полянки.
   Мы остановились, изучая преследователя; он тоже остановился.
   - Похоже, после первого раза оно может покидать сектор... - сообщил Щука. Спасибо, Капитан Очевидность...
   - Как бы не было проблем... - пробормотал я.
   - Не думаю - отозвался старик и присел, поманив шар рукой. Тот незамедлительно подкатился ближе, прокатился по руке мага и поднялся ему на плечо. Затем перепрыгнул на другое, с него - на плечо Светланы, затем ко мне... Я немедленно смахнул наседника, и он снова перескочил на плечо Щуки. Старик потрепал шерсть своего нового питомца.
   - Вы уверены, что стоит так рисковать? - подозрительно осведомился я. - Сами же говорили, что о них ничего неизвестно...
   - Я сказал и что они безобидны - улыбаясь, сообщил маг. Не, ну прямо ребёнку щенка подарили... - Это вывод одного очень уважаемого мага со способностью познания.
   Хмм, а что скажет моя способность познания?..
   "Неизвестно: недостаточный ранг навыка". О как... Что же ты такое, загадочная зверушка?..
  
   Шарик - да уж, подходящая кличка - неоднократно подкатывался ко мне, но я держался настороже. В конце концов, лучше выглядеть параноиком, чем огрести кучу проблем... Света, правда, никак не реагировала, но её способность работает не постоянно; если сработала - можно положиться, но если она ничего не говорит, это ничего и не значит.
  
   После того, как я помог Щуке собрать ещё одну коллекцию образцов - и кое-что для себя - старик вывел нас к месту охоты; к сожалению, она вышла недолгой, поскольку он явно спешил вернуться в свою лабораторию, а без него вернуться в город будет затруднительно - или, по крайней мере, дорого. Однако на прощание он помог кое-чем ещё...
   - Вот, возьмите - протянул мне старик какую-то карточку... визитку. Хмм, "Прун П.О., ювелир/нумизмат". Я вопросительно посмотрел на него.
   - Один мой коллега и старый знакомый - пояснил маг. - Не слишком близкий, правда, но я его неплохо знаю. Модами для телефонов он занимается... возможно, и ещё что-то приглядите. Скажите, что от меня... И, думаю, вашими материалами он тоже заинтересуется.
   Я кивнул.
   - Благодарю.
  
   На визитке были указаны телефон и адрес, но маг/ювелир/нумизмат (а так же амулетчик, и не удивлюсь, если у него найдутся и другие таланты) проживал в другом городе, в сотне километров от нас. Ну, не сказать, чтобы сильно далеко, но добираться придётся обычным способом...
   Сперва я, понятное дело, созвонился, по рекомендации Щуки осведомившись насчёт "персональных аксесуаров по рекомендации Щуки". Довольно молодой голос предложил приехать и посмотреть на месте; ну что же... Не буду затягивать. Пока ты спишь, враг качается...
  
   Автобус, пара часов времени - и я на месте. Городок ещё меньше моего - ну, у нас всё-таки райцентр... - так что и нужный адрес найти труда не составило. Это вам не Москва, вполне можно и пешком дойти... хотя, говорят, в столице тоже временами проще пешком дойти.
   В любом случае, заведение мага-ювелира я отыскал легко и довольно быстро. Обычная, ничем не примечательная конторка в полуподвале жилого дома... Во всякой голливудщине в подобных заведениях обычно везде расставлены разнообразные загадочные и интригующие экзотические предметы, но здесь я увидел из загадочных артефактов разве что полуразобранный телевизор, полуувядший кактус на подоконнике приоткрытого окна и полупогасшую сигарету в пепельнице рядом с ним. Впрочем, ещё были какие-то банального вида инструменты...
   Ну и два человека, мужчина и женщина. "Павел Прун" и "Леонесса Рази", как я прочитал над их головами; мана присутствует у обоих. Ну, неудивительно...
   Ювелир выглядел лет на двадцать пять, в джинсах, клетчатой сине-белой рубахе, и с короткой бородкой, рыжеватой в противовес тёмным волосам. Похоже, я наконец-то встретил мага среднего возраста... Скромного телосложения, на фоне посетительницы он смотрелся и вовсе жалко; женщина была весьма атлетична. Не здоровенная, но весьма спортивная и заметно мускулистая; не сказать, чтобы отталкивающая, но на любителя. Тем более, и лицо не очень - непримечательное... Ну, по крайней мере волосы красивые, золотисто-пышные, и глаза... Ух-ты, светятся, похоже.
   - Здравствуйте - произнёс я после секундной паузы на изучение помещения и присутствующих в нём. - Я вам звонил.
   Женщина взглянула на меня с неким задумчивым интересом, я бы сказал; мужчина просто кивнул.
   - Да, помню... Проходите, пожалуйста, я сейчас позову отца. - Он повернулся к женщине. - До свидания, обращайтесь, если что.
   Она кивнула, не отрывая взгляда от меня, поправила висящий за плечом длинный чёрный тубус, и направилась к двери. Телефон попросить, что ли?.. Но как-то неловко, хотя чем больше будет знакомых магов, тем лучше...
   Пока я мялся, неспособный решиться, женщина вышла. Я вздохнул. Ну, что поделать...
   - Подождите немного - произнёс мужчина и тоже вышел, в боковую дверь. Определённо, тут имелось ещё одно помещение, а может, и не одно...
  
   Минуты пройти не успело; Прун вернулся в сопровождении совершенно седого, но вполне крепкого, даже посолиднее его, старика; "Пётр Прун"... Похоже, это он хозяин. Всё-таки всё время мне маги-старики попадаются...
   - Здравствуйте - произнёс я. - Артём Егорович Щука порекомендовал мне вас...
   Дверь снова открылась, прервав меня; вошла давешняя женщина.
   - Извините, я перчатки забыла - произнесла она. Голос... не знаю, довольно приятный.
   Я открыл было рот, чтобы всё же спросить телефон, но она уже вновь скрылась за дверью. Н-да, видимо, всё-таки не судьба...
   - Эм, как я хотел сказать, Артём Егорович Щука порекомендовал мне обратиться к вам по поводу мода для смартфона. Ну, и других амулетов.
   - Снимите скрывающий амулет - сухо произнёс старик. Я поднял бровь; хочет оценить мою магическую силу, видимо? Ну, мне не трудно...
   Я вытащил из-под одежды амулет и снял его с шеи.
   - Щукина работа - согласился старик. - Это вы, значит, юное дарование?
   - Смотря кого вы имеете в виду - хмыкнул я, возвращая амулет на место. - Сам Щука так называет свою ученицу. Так амулет продадите?
   - Это зависит - сообщил старик. Подойдя к окну, он щелчком отправил потухшую сигарету в полёт, неодобрительно взглянув на сына - хотя скорее даже внука. Если не правнука.
   Я молча извлёк из кармана плашку из дерева Изнанки и положил её на подоконник; глаза амулетчика расширились.
   - Можно взглянуть? - осведомился он. Я кивнул, и он немедленно принялся изучать... да уж, одного поля ягоды со Щукой. Китайцы посдержанней были...
   Потрогал, рассмотрел под лупой, отколол - с разрешения - щепку и побросал её частички в бутылки с какими-то жидкостями... Лабораторное экспресс-обследование, блин. Я терпеливо ждал, опять же следуя рекомендации Щуки. По Щучьему велению, вопреки моему хотению...
   Наконец, старик отложил деревяшку, и, отобрав у внука пачку сигарет, закурил одну; впрочем, сделав одну затяжку, погасил её и выбросил всю пачку. Хе, зацепило, зацепило...
   - Обмен? - предложил он. Я кивнул.
   - Только остальные свои творения тоже покажите...
  
   Сперва амулетчик достал всего несколько амулетов, но когда я "задумчиво" помахал ещё одной деревяшкой и камнем, крякнул, и со словами "тащи всё" отправил всё-таки внука на склад. Тот вскоре вернулся с небольшим чемоданчиком и ящиком побольше; аккуратно поставил их на стол и снова ушёл, вернувшись на этот раз вообще с какой-то коробкой.
   - Ну уж это-то мог бы и не нести - заметил старик. Молодой пожал плечами.
   - Ну, ты же сказал всё - значит, всё...
   - Я всё посмотрю - сообщил я. - Как минимум, чтобы знать. Никогда не знаешь, что и где пригодится...
   - Да там просто его поделки - сообщил мастер. - Учится пацан...
   Для "пацана" Павел Прун был явно слишком взрослым, но - ваши семейные дела, мне без разницы...
  
   Маленький чемоданчик сам по себе оказался амулетом - внутри он был значительно больше, чем снаружи. Похоже, старик ожидал от меня реакции, когда это выяснилось, но меня оно совсем не впечатлило - у самого инвентарь есть... Хотя, конечно, штука полезная, тем более что и открыть посторонний не сможет. Вернее, открыть-то сможет, но внутри ничего не будет.
   В любом случае, содержимое чемоданчика заинтересовало меня куда больше: там была собрана коллекция амулетов защиты и атаки. В основном - атаки, и по большей части это были различные вариации одних и тех же заклинаний, но всё же выбор был неплохой. Амулеты с собственным резервом, запитываемые магом, сочетающие то и то - последних больше всего - в плане открываемой способности были одинаковыми. "Стихийные" атаки, иллюзии, некротические - целый арсенал вооружения, по сути... С защитными, как я уже отметил, было похуже, и большинство из них были или "активными", поднимающими временный барьер вроде моего Персонального, или вытягивали ману на поддержание защиты из носящего; вдобавок они были по большей части специализированными. От пуль, от зверей, от стали, от огня... Универсальные были, но и эффективность ниже, и дороже. Но всё же и среди защитных были хорошие вещи - хотя бы пара амулетов ментальной защиты, один из которых я сразу отложил, в пару к моду для смартфона - тоже недешёвому, между прочим.
   Вообще, мне всё это напоминало салон сотовых с разными моделями и дизайнами - вот розовенький, вот в противоударном корпусе, вот с хэндс-фри и увеличенной батареей... Реально, похоже. И подход у меня примерно тот же - "если нет разницы, зачем платить больше?" Учитывая, что способности открываются всё равно те же...
   По этой причине больше меня заинтересовала вторая группа амулетов, из ящика. Уценённые, так сказать, с ограниченной функциональностью... Хотя тут были не только "что похуже", но и просто не пользующиеся особым спросом - парные амулеты связи, к примеру. В наше время с распространением сотовых потребность в них резко упала...
   Из этого набора я отобрал несколько самых дешёвых, на прокачку, и, отметив в записной книжке что ещё интересного здесь было, переключился на ученические поделки в коробке. Часть из них были испорчены или незакончены, и ничего не давали, но парочка вполне годилась на прокачку, хотя описание утверждало, что как амулеты они мало чего стоят. Но раз рабочие всё-таки есть, стоит просмотреть все...
   ...
   ...
   !
   "Открывает/повышает способность: классовая способность" - стояло в описании очередного амулета. Хотя сам он был не слишком похож на творение псоглавца, да и текст отличался, но всё же... Однозначно брать.
   - А это ещё что такое? - осведомился я, указывая на амулет. Вместо мастера ответил ученик.
   - Да это я так, один старый рецепт решил попробовать, "Амулет раскрытия скрытых сил"... Он вроде как помогает раскрывать скрытые таланты, хотя как именно - неизвестно.
   - Это ещё, почитай, с каменного века рецепт - заметил мастер. - Когда в магии наугад тыкались. Ну-ка...
   Он вытащил амулет из кучки остальных и принялся вертеть в руках.
   - Рабочий, сделан приемлемо. Хотя и всё равно бесполезный - слишком непредсказуемая штука, и по срабатыванию, и по результату. Хотя и вреда никакого, кроме тяги к переменам, если что...
   - Его тоже возьму - кивнул я. - И изготовьте ещё штук пять. На подарки пойдёт...
  
   Перебрав все и расплатившись - пришлось порядком поторговаться, но итог устроил всех; кажется, и торговаться-то старику нравился сам процесс - я осведомился:
   - А чего-нибудь исцеляющего у вас нет?
   - Была парочка, но купили... Их делать сложно, долго, и материалов вечно не хватает.
   - Что именно нужно? - осведомился я. - Я занимаюсь поставками материалов. И, как вы уже видели, кое-какие редкости у меня тоже бывают...
   Подумав, старик кивнул и принялся писать на какой-то бумажке.
   - Да, вот ещё... - добавил я. - Тут есть информация, что один маг воду мутит, пытается подгрести под себя всех, до кого дотянется. Мы тут с людьми думаем, как с этим быть, так что если что - учтите.
   Старик подозрительно посмотрел на меня, я пожал плечами.
   - Я всех независимых предупреждаю. Сам в такой ситуации...
  
   Возможно, это было слишком слабым предупреждением, но слишком давить было нельзя; старик и так отнёсся подозрительно. Ну, во всяком случае мой телефон у него есть, да и ещё встретиться всё равно придётся... Я же заказ сделал.
  
   Уже смеркалось, и я поспешил на вокзал - не хотелось бы пропустить автобус и ждать следующий несколько часов. Сумрачные пустые улицы, шелест деревьев... Я поёжился. Даже жутковато немного, и такое чувство, словно кто-то крадётся следом... Н-да, вроде мог бы уже и похрабрее быть, после всего произошедшего, а вот погляди ты ж. Воли мало, что ли?..
  
   Добравшись до дома, в первую очередь я достал "Амулет раскрытия скрытых сил". Ну, мой хороший, порадуй меня...
   Да! Дадада! Я чуть ли не приплясывал от радости.
   "Аура Снаряжеманта. Классовый магический пассивный навык, ранг 2. Уникальная аура Снаряжеманта усиливает некоторые его классовые способности и эффективность снаряжения, как его самого, так и его союзников. Радиус действия: 15 метров, эффективность снаряжения: +50% все положительные характеристики, снижение точки насыщения на 20%". Увеличились все характеристики, что уже круто, но главное - ещё десять процентов к скорости прокачки и экономии Эссенции... Правда, "Максимальный ранг - (Дух+Воля)/8", так что пока что могу поднять только до третьего, но это решаемо. В любом случае - круто... Хотя и сама эта способность недешёвая.
   На волне энтузиазма я даже отложил визит в объятия Морфея, который планировал до того; вместо этого, следуя инструкциям, присобачил мод к смартфону и принялся изучать эффект, оказываемый улучшенной аурой на вещи. Ну, ножи резали заметно лучше, факт... И кухонная зажигалка, вроде бы уже выдохшаяся, вновь стала показывать признаки жизни. Хе, даже рябь в телевизоре пропала... если его держать.
   В общем, клёво. Но теперь прежде чем насыщать ещё что-то, нужно взять третий ранг Ауры, и статы для четвёртого поднять... Ладно, разберусь. И спать всё-таки уже пора...
  
   С утра в моём почтовом ящике обнаружилось целых три письма. Первое было от хозяина того сайта про мифических существ; он прислал приглашение в закрытую часть сайта. Второе - от Кошкиной, а вот третье... Некая Кэтти Багерс. Я бы подумал, что это спам, но этот ящик мало где засвечен, в основном на доске объявлений, так что есть шанс, что это оттуда. А знакомства с магами и околомагическими кругами пригодятся.
   Ну, во всяком случае это был не спам. Женщина утверждала, что является независимым магом; хочет встретиться лично и обсудить альянс, о котором получила информацию, а так же, возможно, совместную работу. Вроде как она занимается в том числе и добычей редких материалов... Хмм.
   Письмо Кошкиной, в общем, подтверждало эту историю; ведьма писала, что распространила информацию, и хотя энтузиазма, как и ожидалось, никто не выказал, многие по крайней мере задумались. Она рекомендовала пока что постараться собрать хотя бы кого-то, путь даже одиночек; чем больше сил будет собрано, тем охотнее станут присоединяться другие. В общем-то, я и сам так думал, так что - попробую встретиться с этой "кисой сумкиной". Я написал ей, что готов встретиться, и переключился на изучение фей.
  
   Ну, что же... Не сказать, чтобы на закрытом форуме было изобилие информации по интересующему меня вопросу, но её было, безусловно, больше. И главно - она была как раз та, что мне нужна: там поднимались вопросы устройства общества фей и того, как с ними держаться.
   Текущую королеву фей, занимающую этот пост около четырёхсот лет, зовут Тамара; в отличие от её предшественницы Титании, бывшей замужем за королём Обероном, она одинока, обладая скверной привычкой превращать тех, кто ей не приглянулся, в камень... временами и тех, кто приглянулся. Вроде бы с того и пошло - во всяком случае, там приводилась легенда, что подобная привычка у феи появилась после того, как некий паренёк бросил её ради обычной человеческой девушки. Впрочем, была и альтернативная версия, что это просто её слабоконтролируемая врождённая способность даёт о себе знать... возможно, и то, и то.
   В любом случае, феи высокомерны, самоуверенны, и относятся к людям высокомерно-снисходительно, однако уважают тех, что чего-то добился и обладает властью, особенно талантливых людей искусства и правителей.
   Официальных контактов с кланами, да и с людьми в целом, они не придерживаются, но зачастую формируют личные; вдобавок, как там было написано, "временами феи, когда им становится отчаянно скучно в их маленьком мирке, отправляются в загул в человеческом мире и живут короткую и яркую человеческую жизнь". Судя по всему, это как раз случай матери Светланы...
   Собственно, дальше приводился небольшой список, которые в реальности являлись феями, в котором значилась и Оксана Емельянова (Вьюжная). Не, подобные мелочи меня уже ничуть не удивляют...
   Что важнее, тут упоминалось, что период "загула" - ровно пять лет - у фей считается... Не то, что бы неприличным вопросом - скорее, они делают вид, что ничего такого не было, зачастую даже стирая у себя эти воспоминания. Хотя одновременно они определённо являются методом сбора информации - нейтральность нейтральностью, а в курсе событий стоит оставаться... Вроде бы эти периоды называются среди них "отброшенные годы".
   Что же насчёт детей... На самом деле это не редкость, но с ними со всеми одна и та же история... почти одна и та же. Почти всегда дети фей Одарённые, почти всегда - девочки; в нескольких случаях, когда дар был слишком сильным, матери забирали их с собой, но обычно фей просто исчезали, когда заканчивался их пятилетний срок. Однако все такие дети имеют право на аудиенцию с королевой - и шанс на преображение, превращение в полноценную фею... С проживанием на территории Блюмштадта. Обязательным, по крайней мере на сотню лет. Н-да... Что Светлану-то интересует, это или мать?.. Не хотелось бы потерять полезную союзницу, честно говоря. Звучит, конечно, эгоистично, зато честно. К тому же мне как-то сомнительно, что оно того стоит...
   Хотя, думаю, она сделает правильный выбор. В конце концов, это её спецспособность...
  
   В общем, я поизучал тему и отметил себе провести со Светланой беседу по этому вопросу - как минимум, чтобы знать, на что рассчитывать, и могу ли вообще рассчитывать на неё в будущем. Ещё немного полистал статьи о других существах - тоже интересно - но когда добрался до альтивов, там оказалось много текста и картинок, так что решил просмотреть попозже, а пока что снова проверил почту... есть ответ. Багерс готова встретиться уже сегодня...
   Я, честно говоря, предпочёл бы встретиться сразу же, но... Сейчас важен каждый союзник, так что стоит подготовиться. Понятное дело, нужно пригласить на встречу оборотней, но речь даже не об этом; мне нужно произвести благоприятное впечатление. А для этого, как бы лично мне это не претило, стоит поменять одежду - и вообще, нужен костюм для встреч. Я не на том уровне, чтобы встречаться с кем захочу в чём захочу, к сожалению... Надеюсь, это временно, но одежда нужна.
   Встаёт, правда, ещё и вопрос выбора - опыта подбора таких костюмов у меня нет... Хмм.
   - Свет, привет. У меня тут встал вопрос, и решительно не представляю, к кому обратиться, кроме тебя...
  
   Хотя появляться ради этого лично Емельянова не стала, она, как я и надеялся, дала несколько советов; я всё записал. В том числе - совершенно разумный совет, что костюм нужно подбирать в соответствии с тем, с кем планируется встреча и какое именно впечатление нужно произвести; учитывая, что это просто независимая волшебница, особо изощряться нет нужды. К тому же если прийти на встречу в свежекупленной одежде, она может это заметить, и это даст понять, что я придаю встрече большое значение... в общем, много тонкостей. К счастью (в данном случае), выяснилось, что Светлана в прошлый визит успела изучить, что у меня есть, и дала рекомендации, что из этого надеть.
   Впрочем, на будущее костюм купить всё равно нужно.
   Беседовать сейчас о феях я не стал - это явно нужно при личной встрече - так что, поблагодарив за советы, закончил вызов и назначил встречу Багерс.
  
   Я сразу узнал её; наличие полоски маны бросалось в глаза даже раньше, чем прочитал имя. Очень привлекательная девушка с длинными тёмными волосами, стянутыми в косу, одетая в футболку и шорты; я бы дал ей лет двадцать. Рядом с ней, прислонённый к стулу, стоял футляр какого-то музыкального инструмента, неширокий, но довольно длинный.
   - Здравствуйте, я Артём Щеглов - произнёс я, подходя и присаживась. - Простите, что не спрашиваю разрешения, но мы уже договорились о встрече...
   - Да, конечно - кивнула она, с интересом изучая меня. - Простите, но сколько вам лет?
   - Через месяц будет шестнадцать - пожал я плечами. - Сражаться это мне не мешает, как могут подтвердить мои друзья.
   Я кивнул в сторону одного из молчаливо присутствующих неподалёку оборотней и добавил:
   - И побеждать тоже.
   Вообще, следует учитывать вероятность, что она на самом деле представительница оппонентов, которая хочет меня прощупать или заранее втереться в доверие. Но даже если так - сейчас необходимы все, чтобы продемонстрировать сомневающимся количество... А проверку и чистку можно будет попытаться провести потом, если это понадобится. Так что сойдут даже вражеские агенты - всё равно создаём не военный альянс...
   Я пришёл на встречу со снятым скрывающим амулетом, и сейчас Багерс, кажется, изучала мою ауру, или что там такое - магическую силу, в общем. Я тоже изучал её, всё больше убеждаясь, что она хороша. Не настолько, как дива, но - весьма... Фигура, грудь, лицо - всё без нареканий.
   - Простите за вопрос, но вы же Одарённый, верно? - неожиданно осведомилась девушка. Я кивнул.
   - Да. А вы?
   - Я тоже - кивнула она.
   - Это хорошо, что не ведьма - улыбнулся я. К слову, она хорошо владела русским, но акцент присутствовал, и несмотря на имя с фамилией, он был непохож на английский. - Вы для этого слишком привлекательны. В любом случае, если вы желаете сотрудничать, я только за. Чем больше народа, тем лучше. Хотя если вас смущает мой возраст...
   - Нен-нет, не смущает - поспешила заявить она. - Совсем не смущает...
   Я поднял бровь. Она произнесла это... Интересно. Очень, очень интересно... Особенно для парня моего возраста.
   - Но, возможно, сперва нам стоит ближе ознакомиться... с возможностями друг друга? - забросил я.
   - Это хорошее предложение - кивнула она. Соблазнительно, да уж... Но совсем не хочется ознакомиться с чем-то вроде приворота, если не того хуже. Ну, прежде чем решать, насколько стоит рисковать...
   - Изучение существа - почти беззвучно произнёс я.
  
   Имя: Кэтти Багерс.
   Класс: Наёмница, Охотница за головами
   Социальный статус: Раб
   Раса: Человек , Одержимый
  
   Я сумел сдержаться. Похоже, она заметила мои сжавшиеся кулаки, но списала их на возбуждение тинейджера... Ну что же.
   - Позвольте предложить прогуляться в более удобное место; произнёс я; она кивнула.
   "Охотница за головами"... Похоже, дело хуже, чем я ожидал. Признаться, я не уверен, как быть... Хотя один вариант напрашивается. Даже два... Можно попробовать задействовать оборотней, чтобы захватить и допросить её - или проделать то же самое самому...
   Пока мы шли, в моей голове вертелось множество вариантов; что выбрать, что выбрать... Оборотни могут и не захотеть участвовать - они приглашены просто присутствовать для моральной поддержки. К тому же личный захват определённо скажется на моей репутации, но это же опасно... Да и остаётся шанс, что она прибыла с честными намерениями - или, по крайней мере, не за моей головой... Её магические статы и Сила невысоки, но Ловкость и Проворство неплохи...
   Я решился.
   - Тьма.
   Верёвки "выстрелили", опутывая ослеплённую девушку; в тот же момент футляр у неё за спиной раскрылся, и из него вылетел недлинный прямой меч, рассекая верёвки...
   ...но солнечный свет уже сменился сумраком Изнанки.
   - Интересные у вас предварительные игры - задумчиво произнесла девушка. Меч не только освободил её от верёвок, но и как-то снял Тьму. - Хотя я рассчитывала на более комфортную обстановку...
   Я вернул обрубки верёвок на руки; меч, покачиваясь, завис перед девушкой, и она взяла его правой рукой. Я, в свою очередь, размотал обмотанный вокруг пояса металлический тросик; посмотрим, что ты скажешь на это...
   - Мне действительно интересно проверить силы, но убивать друг друга совсем ни к чему - сообщила она. - Я не по вашу голову... во всяком случае, не хочу снимать её с плеч.
   - А подробнее? - осведомился я. В конце концов, если она сама готова что-то сообщить, тем лучше... Этот её меч кажется опасным.
   - Нуу... - протянула она, и внезапно...
   Стремительное движение, звон; я отдёрнулся, прикрываясь тросиком, однако клинок замер в нескольких сантиметрах от моей шеи и тросика, плашмя, а на "пол" упал чёрный шип длиной с ладонь.
   - ...полагаю, стоит сперва избавиться от помехи - сообщила Багерс и метнула меч в напоминающее дикобраза существо, возникшее из пустоты в нескольких метрах от нас. "Зверушка" немедленно рассеялась золотистыми искрами, а меч остался лежать на "полу"; Багерс шагнула назад и продемонстрировала пустые руки.
   - Меня действительно интересуют дружеские отношения - сообщила она.
   - Кого именно - "меня"? - осведомился я.
   - Ну... Хорошо. Позвольте представиться.
   Меч поднялся с "пола" и медленно поплыл к девушке, снова зависнув перед ней; затем он качнулся, словно в поклоне, и послышался голос.
   - Моё имя Куаллона, и я являюсь одушевлённым мечом и Одарённой. Эта девушка - моя собственность, общаться с гуманоидами намного проще через им подобного.
   - Вот как... - пробормотал я. Н-да, я уж думал, что меня будет очень сложно удивить...
   - Я зарегистрирована как Гость в нескольких кланах этого мира, и могу предъявить документы, если желаете - продолжила меч... эм, погодите.
   - Позже. Простите, но почему в женском роде?..
   - В этом мире тоже есть традиция давать мечам женские имена и относиться соответственно - заметил(а) меч. - В любом случае... Полагаю, ваша способность дала вам некую информацию, и вы сочли меня агентом ваших противников, верно?
   Я кивнул.
   - И это всё ещё наиболее вероятно. Я не вижу, почему бы вам заинтересоваться сотрудничеством со мной.
   - О, но у меня есть очень убедительная причина - ответил меч. То есть ответила... Всё-таки меч в женском роде - это странно. Да, понимаю, что на фоне остального странно, что кажется странным именно это, но тем не менее... - В зоне действия вашей способности я становлюсь значительно сильнее, и, поверьте, это очень приятно. Во всяком случае, становилась, пока вы не атаковали...
   Аура снаряжеманта. Действительно... Это звучит убедительно.
   Я частично убрал тросик; отключать активную Магическую Броню, впрочем, не стал.
   - Ладно, допустим, я вам верю, хотя извиняться за нападение спешить не буду.
   - Понимаю - согласилась меч, заняв место в руках девушки. Рабыня разумного меча, н-да... И сейчас, когда меч общался со мной от себя, Кэтти выглядела почти как манекен. Какова степень контроля?.. Трогать этот меч точно не стоит. - С вашей позиции я выглядела подозрительно, так что я не держу обиды. Полагаю, вы находитесь в опасном положении...
   "Я выглядела подозрительно"... Она отнеслась к Кэтти как к себе. Н-да...
   - Простите, но насколько вы контролируете Кэтти Багерс? - прямо спросил я.
   - Да, до этого вопроса должно было дойти... Боюсь, вам это не понравится, но я бы не хотела, чтобы это всплыло позднее, испортив отношения.
   - Всё так плохо?..
   - Это вам решать, но по моему опыту людям это не нравится... Я контролирую её полностью. По сути, это моё второе тело.
   - ...Даже так... - пробормотал я. - Действительно, не могу сказать, что мне это нравится, но лезть в чужой монастырь со своим уставом не буду. Давайте будем считать это предварительными переговорами... Я за сотрудничество, но пока не уверен, насколько вам можно доверять, так что постараюсь посоветоваться и собрать информацию. В каких кланах, говорите, вы зарегистрированы?..
  
   Вот уж послали... кто-то, союзничка! Вернее, союзницу. Потенциальную. Во всяком случае, её слова подтверждались; два из трёх упомянутых ей кланов имели собственные сайты, на которых можно было убедиться, что они действительно обеспечили наёмнице "Куаллона" и двум её рабыням, "Леонесса Рази" и "Кэтти Багерс" статус "Гостя". Там же упоминалось, что нарушений контрактов и клановых правил за ней не замечено, и об отсутствии официального рабства на Земле она поставлена в известность. Хмм... Вопросов остаётся порядочно, но всё же ситуация проясняется - она заметила меня, точнее, мою ауру, в мастерской амулетчика и отправилась следом. Видимо, тогда не показалось, что кто-то меня преследует...
   Вот уж... поклонница таланта. Причём она действительно может быть очень неплохим подспорьем, всё-таки магический меч, и неслабый, с усилением в полтора раза - и это на втором ранге Ауры. И её две рабыни... н-да. Полный контроль, значит...
   Перед расставанием я её ещё кое-о чём расспросил. "Куаллона" утверждала, что неспособна контролировать Одарённых, они для неё слишком сильны; якобы мана у её рабынь принадлежит ей самой. Как ни крути, мне нужна консультация...
  
   Мне повезло; Щука был не занят. И, кажется, даже заинтересовался.
   - Магический разумный меч? Это редкость. А если, как вы говорите, ещё и способный к самостоятельным действиям и речи, то он должен упоминаться в книгах...
   - Она - поправил я. - Меч зовут "Куаллона", и она относится к себе в женском роде. Если упоминается в книгах, вы можете посмотреть, что о ней известно?
   - Конечно. Я вам перезвоню.
   - Буду признателен...
  
   Информация, полученная от Щуки, совпадала со словами меча и тем, что я уже знал: прямой контроль Одарённых существенно сложнее простых людей, и на него мало кто способен, а способных на такое артефактов и вовсе известны единицы за всю описанную историю - и то обычно маги со временем вырывались из-под контроля. О конкретно "Куаллоне" же имелись обрывочные сведения; это определённо могущественный меч, но она определённо способна контролировать только существ без магических способностей, зато одновременно до трёх. Однако её рабыни - во всех записях упоминались женщины - спасению не подлежат, их души и личности в процессе одержимости утрачиваются... Как она и сказала, "Это моё второе тело".
   Чувства по отношению к этому я испытывал... двойственные. Да, нравиться такое никак не может, но, как я понимаю, меч действовала вполне сообразно законам и традициям своего мира, купив рабынь для своих нужд. Столкновение различных моралей, блин...
   Ладно. Возможно, кто-то другой на моём месте реагировал бы иначе, но меня это беспокоило не настолько, чтобы отказываться от полезных союзников. Она, вроде бы, сильнее меня в схватке, а с бонусом и с использованием второй рабыни... блин, всё-таки напрягает это слово, корёжит. Слово напрягает больше, чем сам факт, н-да... Я даже знаю, почему. Приобрела она их там, где это норма и не противоречит морали, так что всё нормально, честный бизнес... ну, насколько работорговля вообще может быть честным бизнесом. В любом случае, нас приучили, что "бизнес - это бизнес, ничего личного"; а вот само слово "рабство" и его производные несут яркий негативный окрас, за века устоялось.
   Хотя, конечно, всё это... Мрачно. С душами тоже...
   Я вздохнул. Моральные проблемы - такая хрень, что их можно пытаться безуспешно распутать вплоть до визита Огненного Змея.Так что пока нет вариантов получше, буду ориентироваться на законы... И, возможно, в дальнейшем - на клановый устав. Пока не нарушает - буду относиться как к союзнику...
   Дзинь! Передо мной выскочила очередная табличка достижения. "Поздравляем! Получено достижение "Моральный выбор: нейтральность". При любом выборе найдутся несогласные с ним, и необходимо обладать мудростью и решительностью, чтобы принять его. Эффект: изменение репутации клана среди различных фракций, Разум +1".
   Хмм, вроде и халява, но это "изменение репутации"... Впрочем, изменение - это не уменьшение, так что у кого-то и повысится. Не совсем понятно, как это действует, но подозреваю, что в неплохо складывающихся отношениях с оборотнями не обошлось без моего титула, который поднимает репутацию.
   И, кстати, в ачивке было не про персональную репутацию, а про репутацию клана... Я что, его уже как бы создал?.. Ячейку общества, хе. Магического...
   В любом случае, я отписался Кошкиной, а затем - Куаллоне. Даже если ведьме такая союзница не понравится, это моя союзница, и я с ней уже определился...
   Ну вот, начало положено.
  
   Закрыв вопрос - ну, вообще-то ещё сама Куаллона может отказаться, но это маловероятно - я вздохнул с облегчением и вернулся к сайту с описаниями магических и просто иномирных существ; в прошлый раз я не успел прочитать про альтивов. Эти ребята что-то стали попадаться на Изнанке, и они опасны, так что лучше узнать о них побольше - может пригодиться. Ну-с, посмотрим...
   Гуманоиды, млекопитающие, приматы. Выходцы из мира с крайне слабой магией, но несколько более развитого технически, чем Земля; насколько именно - неизвестно, но есть свидетельства, что у них существует ручное энергетическое оружие. Также удалось установить, что в их мире идёт противоборство двух блоков супердержав, религиозного и светского; разведчиков на Изнанку засылает в основном первая. Судя по всему, они рассчитывают заполучить новые ресурсы, которые помогут получить преимущество у себя... Всё как у нас было, практически. И действительно с ними в последнее время сталкиваются всё чаще...
   Хмм?.. "Недавно был обнаружен их лагерь на Изнанке"; судя по времени - это как раз тот, что я нашёл, но главное - когда бригада клана, получившего сообщение об этом, собралась и прибыла на место, лагерь был разгромлен. Там прошло сражение, применялись магический огонь и различные виды стрелкового вооружения. Однако! Кто это так успел?..
   С другой стороны, это вопрос из того же разряда, что и о времени Изнанки. Завалили - и ладно, меньше проблем... После нападения на нас со Щукой симпатии к ним я не испытываю. Тем более, если это религиозные экстремисты... У нас на Земле со своими проблемы, ещё и иномирных нам не надо.
   В любом случае, я продолжил изучать потенциального врага.
  
   - Значит, так вам комфортнее?.. - пробормотал я. Куаллона - Кэтти - кивнула.
   - Подозреваю, что я изначально была человеком. Ничего об этом не помню, но когда меня создавали, использование человеческих жертв было обычной практикой, к тому же это проще.
   - Понятно... - пробормотал я. Мы снова встретились, на этот раз в парке, чтобы всё окончательно обговорить и утрясти, так что я решил расспросить её, что и как, чтобы не мучаться сомнениями, тем более бесполезными, что решение всё равно уже принято.
   - Можно сказать, что это моё парное оружие - заметила Куаллона. - Леонесса - длинный меч для открытой схватки, Кэтти - для ближнего боя и скрытных ударов...
   - Понятно, для чего подобрали привлекательную внешность - хмыкнул я.
   - Не только, мне самой так приятнее. Это всё-таки моё тело, а я всё-таки женщина...
   Н-да... Ну, я не могу сказать, что хоть сколько-то разбираюсь в психологии разумных мечей.
   Девушка тем временем пододвинулась ко мне. Однако, несмотря на привлекательное тело, как-то оно... Отталкивать не отталкивало, но уж всяко не возбуждало. Я вздохнул и остановил её, подняв руку. Я не Широ из Фэйта, мечи не люблю...
   - Что скажете насчёт короткого рейда на Изнанку? - осведомился я. Несмотря на подписание контракта, устанавливающего отутствие враждебных действий относительно друг друга, ночевать рядом с ней я не рискну, но взглянуть, на что она способна, пусть и не в полную силу, стоит.
   - Это свидание? - осведомилась она.
   - ...Если вы так хотите - вздохнул я.
  
   Куаллона сама признала, что моя аура не только усиливает её, но и действует как выпивка или лёгкий наркотик; определённо, используя человеческое тело, она воспринимала все его свойства. Правда, существенно усиливала, увеличивая защиту и физические характеристики, причём могла усиливать ещё больше, затрачивая ману. Кстати, на неё действовали и "Изучение предмета", и "Изучение существа"; больше того, в её описании как предмета, коротком из-за низкого ранга навыка, значилось "Открывает способность (заблокировано): Поглощение артефакта".
  
   Пожалуй, предложение совместной охоты оказалось с моей стороны просчётом: Куаллона узнала о моих способностях больше, чем я - о её. Ей просто не было нужды использовать что-то кроме простых атак... гм, собой, в то время как с моей стороны были заметны поглощение фрагментов Изнаночных монстриков, и выпадание трофеев. Разумется, пропустить столь примечательный момент она не могла.
   - Вот как, значит, вы добываете уникальные материалы... - заметила она. - У вас очень необычные способности.
   - Пожалуй - согласился я. - Хотя Изнанка и всё, что с ней связано, вообще необычны. Тут много всего непредсказуемого...
   - Безусловно - кивнула девушка, потягиваясь. Сложно сказать, насколько это было намеренно, но внимание привлекает... И вообще по мере прибывания рядом я к ней привыкаю, и снова начинаю... Реагировать. - В любом случае, каковы ваши дальнейшие планы?
   - Всё те же - пожал я плечами. - Зарабатывать, развиваться, привлекать новых союзников. Как всегда и у всех...
   - Непохоже, чтобы с набором союзников дело шло особо хорошо - заметила она. Я снова пожал плечами.
   - Делаем, что можем...
   - Этот... зачаток альянса недостаточно известен - заметила она. - Вернее будет сказать, нам не хватает репутации.
   Хмм, "нам"...
   - Хотите что-то предложить?
   Она кивнула.
   - Нужна некая акция, которая сможет привлечь внимание, но не будет восприниматься оппонентами как агрессивная. И тут мои личные интересы совпадают с интересами альянса... У меня на примете давненько есть одно местечко, в котором можно взять богатую добычу, в том числе старинные реликвии. Это и деньги, и внимание, и ценные артефакты... В одиночку слишком рискованно, но с вами и с десятком оборотней - справимся.
   - ...
   Задала она мне задачку... Понятное дело, серьёзно рисковать я не имею ни малейшего желания. Но это действительно может быть хорошей возможностью...
   Да и, честно говоря, тяга к приключениям присутствует, куда без неё.
   - Можно поподробнее? - спросил я. Сперва выслушаю, там, глядишь, и решить проще будет...
  
   В общем, она знала местонахождение личного дворца какого-то давнего принца у себя на родине, и была уверена, что там заначено порядочно ценностей, но во дворце и вокруг него угнездились зверушки из лаборатории придворного мага-химеролога. Вроде как их изначально создавали для армии этого самого принца, но что-то не срослось... Частично замок разграбили, несмотря на, но Куаллона утверждала, что всё самое ценное было хорошо спрятано, и всё ещё остаётся на месте. Вроде как она когда-то была в личной охране этого принца - собственно, она сама и оказалась среди тех трофеев, которые оттуда увезли. В общем, с неё - дорога и боевая сила, с меня - поддержка и дополнительные силы, вывозим, сколько сможем, потом делим и хвастаемся. Следующий ранг "Вход и выход" позволяет брать с собой на Изнанку не-Одарённых, так что действительно можно прихватить с собой оборотней, они же поддержат и если Куаллона что-то задумала... И путешествие в настоящий фэнтезийный мир... Но опасно же!..
   Блин.
   - Я подумаю - сообщил я. - Возможно, ещё какого-нибудь мага удастся завербовать на рейд. Тут лучше зря не рисковать и собрать силу посерьёзнее.
   - Конечно - кивнула Куаллона.
  
   Кто не рискует, тот не пьёт шампанского, но разумный человек риск сводит к минимуму. А для минимизации риска нужны информация и сила... Информацию по данному вопросу найти не получится, а вот с дополнительными силами ситуация лучше.
   И я не про прокачку... не только про неё.
  
   На этот раз с Кошкиной я разговаривал по телефону, а не просто обменивался сообщениями на ящик. У неё для меня тоже было сообщение - ей почти удалось уговорить какого-то алхимика, производителя големов, но он хотел взглянуть, на что текущие силы формирующегося альянса способны против его творений. Как я понял, он хотел одновременно проверить наш уровень сил, и испытать свою продукцию... Ну, почему нет. Меня и самого это интересует...
   За стенкой опять стукнуло. Какой-то шум и стук слышались уже с полчаса; что там такое?..
   - Призыв малого духа.
   Хм... Соседи суетились, бегали, и упаковывали вещи. Я бы подумал, что решили съездить отдохнуть, но они и мебель собирали...
   Тем временем во двор подъехал грузовик; соседка выглянула в окно, и они с мужем потащили вещи на улицу. Подошли грузчики и тоже потащили мебель; соседи явно съезжали. Неожиданно, с чего бы вдруг? Всё неожиданное - подозрительно... Я убрал духа и выглянул в окно.
   Во двор въехала ещё одна машина, легковая иномарка; из неё вышла женщина в широкополой шляпе с сумкой через плечо и вошла в наш подъезд.
   Шаги по лестнице; она поднялась на этаж и вошла в оставленную жильцами квартиру, открыв дверь. Я снова запустил туда духа...
   - Привет! - с улыбкой помахала мне Кэтти. - Мы теперь соседи.
  
   Квартиру она честно купила, предложив моим бывшим соседям хорошие деньги, и теперь могла свободно нежиться в зоне действия моей ауры. Н-да, кажется, мне от неё не отделаться...
  
   ...Хотя это и не так плохо, пожалуй. Может, ну её, эту диву?..
   Кровать соседи не забрали, и это пришлось очень в тему, когда я зашёл к новой соседке... н-да. Как-то... Само получилось.
   Стыдно, блин... Хотя всякие там Иваны-царевичи вообще с лягушками спали.
   Ладно, проехали.
   - ...К алхимику поедете? - осведомился я.
   - Можно на ты - с ясно слышимой усмешкой отозвалась меч с подставки. Кэтти ещё спала. - Я вообще предпочту держаться поближе к вам, так что - да.
   Если "можно на ты", тогда почему сама на вы?.. Оставляет инициативу за мной, или что?.. Я мысленно вздохнул. Как всё сложно...
   - Тогда завтрак, и собираемся. Не стоит тянуть, пока мы спим, враг качается...
  
   В поведении Куаллоны ничего не изменилось, и я решил, что для меня это тоже будет лучшей стратегией... по крайней мере, постараюсь.
  
   Хотя у клана Кошкиной не было своего проводника, и она сама приезжала ко мне на машине, но сейчас она наняла такового - видимо, ожидая, что придётся много мотаться по стране (и, скорее всего, за её пределами). Без этого и к алхимику переться было бы напряжно - он проживал на другом конце нашей немаленькой страны, на Дальнем Востоке.
  
   Официально Мастер Фёдор Кунлай был фермером, хозяином земель рядом с маленькой деревушкой. На практике землю возделывали его големы и несколько учеников, и всеми связанными делами тоже занимались ученики. Впрочем, на продажу с полей шло немного; большая часть уходила на самообеспечение и снабжение немногочисленных местных жителей, являвшихся чем-то вроде небольшого личного клана мага, и заодно - подопытными: он экспериментировал с протезами. Смесь человека с роботом - это киборг, а с големом?..
   В любом случае, нам с Куаллоной предстояло иметь дело с творениями опытного мастера-экспериментатора и его учеников. Кажется, он решил заодно ещё и экзамен для учеников устроить.
   Вдобавок присутствовали ещё и клиенты, текущие и потенциальные, старого хитреца. Вот уж он ухитрился одним махом сделать сразу несколько дел... Ну, если он так умён, то и союзником может быть хорошим. Тем более, ещё и организовал всё так быстро...
   Вообще, скорость, похоже, была его коньком: с момента нашего прибытия всё завертелось молниеносно. Кошкина успела объяснить ситуацию, переброситься несколькими словами с моей спутницей - поскольку предстоял бой, пусть и демонстрационный, Куаллона вместо Кэтти захватила Леонессу - и вот уже мы стоим перед ареной, переустроеной из пустыря в хозяйстве мастера големов.
   Ещё заранее мы с Куаллоной обговорили, что она будет выступать первой; у неё больше боевого опыта, так что она сможет лучше себя показать без подготовки, а я в это время смогу изучить, на что способны здешние големы, и подготовиться.
  
   ...Она разметала их за считанные секунды. Около десятка различных големов, вооружённых столь же различным оружием, как холодным, так и дистанционным; был даже один, вооружённый огнемётом (это же опасно, блин!), и некоторые были усилены амулетами. Однако все они оказались одержимой и магическому мечу на один зуб... Куаллона даже не использовала никаких трюков - просто подавляющее превосходство в скорости, мастерстве и качестве вооружения. Хотя по скорости парочка образцов и могли с ней сравниться...
   И это при том, что она находилась вне моей ауры. Н-да...
  
   То ли у организатора была заготовлена куча големов, которых не жалко, то ли здесь у кого-то была способность вроде моего Восстановления предмета, но десятком раздолбанных големов они не ограничились: мне всё-таки тоже пришлось выйти на арену.
   Я сжульничал. Ну... Не то, чтобы действительно сжульничал, но перед отправлением на место я навестил Пруна и забрал у него часть заказа; они с внуком успели изготовить только один амулет, и напирали, что он ещё не завершён, но он уже был способен поднять ранг Ауры, а большего мне и не надо... В общем, суть, та, что:
   "Аура Снаряжеманта. Классовый магический пассивный навык, ранг 3. Уникальная аура Снаряжеманта усиливает некоторые его классовые способности и эффективность снаряжения, как его самого, так и его союзников, а также ослабляет снаряжение врагов. Радиус действия: 20 метров, эффективность снаряжения: +50% все положительные характеристики, -25% все положительные характеристики снаряжения врагов, снижение точки насыщения на 30%". Вместо дальнейшего усиления союзников, третий ранг ослаблял противников, и это сейчас было более полезно...
   Честно говоря, эти конструкты с их вооружением - всё-таки, похоже, их действительно восстанавливали, поскольку в целом набор оказался тем же - выглядели более угрожающе, чем монстры Изнанки, да и были значительно опаснее; однако я сражался уже неоднократно, в том числе и практиковался с оборотнями, которые тоже являются вполне серьёзными противниками, так что нервничал не так сильно. Хотя сказать, что был спокоен, тоже было бы неправдой... "Упоение схваткой" - это точно не для меня и не обо мне.
   ...Я их вынес. Почти удивительно, но это оказалось не особенно сложно; полагаю, окупились тренировки. И аура, разумеется.
   - Надеюсь, этого достаточно? - осведомился я у устроившегося в десятке метров от "арены" хозяина, разорвав последнего голема. Ослабление аурой сказывалось не только на их статах, но и на прочности материала, так что суставы не выдерживали. - Мне кажется, мы уже удовлетворили ваш интерес к нашим способностям.
   - Не совсем - отозвался Мастер Кунлай. Он тоже оказался стариком... разумеется. - Я не увидел ни ваших реальных способностей, ни главного для альянса. Демонстрационные поединки - ерунда... На что вы будете способны в реальном бою?
   На "арену" вышла Куаллона; я бросил на неё короткий взгляд и повернулся обратно к мастеру големов.
   - Вы хотите увидеть групповую схватку? Ну, почему нет.
   Старик кивнул и хлопнул в ладоши.
   Его ученики вынесли из сарайчика ещё четырёх големов; причём эти в предыдущих схватках не участвовали. Они были крупнее, и выглядели... Более завершёнными, что ли. Ну, нам в любом случае нужно довести дело до конца, раз уж начали... Ману я между схватками восстанавливал, и Персональный барьер подновлял, так что всё нормально. Да и Куаллона сейчас будет сражаться с поддержкой ауры...
   Новые противники были бронированными; это должно бы снижать их мобильность, но серьёзно усложняло для меня задачу их... демонтажа. Перед Куаллоной, однако, такая задача не стояла; не сказать, чтобы она их "резала, как масло", но в первые же секунды один из големов потерял конечность-"руку" и получил повреждение брони; они оказались прочнее и проворнее, чем ожидалось, только поэтому их число и не сократилось сразу же.
   Впрочем, меч немедленно атаковала снова; пара непострадавших големов, напоминавших закруглённой сверху цилиндрической формой уменьшенные копии R2D2 из "Звёздных Войн", попытались прикрыть товарища, давая ему возможность восстановиться, но Куаллона на миг исчезла из вида, "материализовавшись" возле повреждённого; я сомневался, что это телепортация, но выглядело похоже. В земле со стрёкотом взметнулись фонтанчики пыли... они стреляют?..
   Прежде чем успел это осознать, однако, я автоматически ухватил один из боевых цилиндров верёвкой. Тяжёлый, но на пятом ранге Управления нитями добавилась возможность увеличения силы при работе с ними, так что это не пробле...
   ...верёвку разрезала маленькая циркулярная пила. Однако я незамедлительно продолжил атаку металлическим тросиком, прижимая им конечность с циркуляркой так, чтобы голем не мог ей вос...
   ...несколько пуль простучали по моей невидимой защите, пробивая активную Магическую Броню и снося порядочную часть выполненного с Перегрузкой Персонального Барьера; я автоматически бросился в сторону, одновременно швыряя в стрелка подхваченного голема. Куаллона чиркнула по брошенному мной "снаряду", вскрывая его броню и одновременно корректируя; големы врезались друг в дружку, и Леонесса атаковала следующего... внезапно она отпрыгнула. Из земли что-то вылетело, штук восемь вокруг нас; засвистели выстреливаемые снаряды...
   - Персональный барьер, перегрузка-взрывбросок-выстрел!
   Бабах! Двоих скрывавшихся под землёй лёгких големов разнесло на части... а, нет, но они всё равно выбыли. Ещё раз, и двигаться, двигаться... И мана ещё... И за Барьером следить...
   Ещё залп! Не попасть самому под взрывную волну, и не зацепить Леонессу... Ещё одного верёвкой; им можно прикрыться от стрелков... И не забывать следить за окрестностями, возможны новые неожиданности...
   Леонессу пару раз зацепили, но она игнорировала ранения; не знаю, насколько Куаллона способна укреплять тело, но на всякий случай перед боем женщина приняла одно из моих целебных зелий. Они ослабляют боль и значительно ускоряют регенерацию, так что мелкие царапины исчезают за пару секунд.
   ...Я знал, что просто не будет. Корпусы двух вроде бы раздолбанных "тяжёлых" цилиндрических големов развалились, и из них в воздух взмыли две сферы, вроде бы деревянные.
   - Жгучие искры!
   Сфера дёрнулась, но всё же угодила под удар; искры прожгли древесину... И сфера взорвалась, отбросив меня.
   Вторую сферу тоже отбросило в сторону; Леонесса швырнула в неё что-то, и последовал второй взрыв. Я прокатился по земле, перехватывая тросиком рубящий удар одного из нескольких уцелевших големов; да этот старый пер... колдун совсем ох... озверел!
   Леонесса возникла рядом, разрубая надвое подкравшегося ко мне сзади голема и тем же движением обезвреживая того, которого я схватил тросиком. Я с Взрывброском швырнул обломки в последнего, и это его добило.
   На площадке наступила тишина, хотя у меня ещё звенело в ушах.
   - Если вам понадобится ещё одна демонстрация, - сквозь зубы сообщил я, вставая - то она может стать слишком убедительной. Но, боюсь, в этом случае мы потеряем союзника...
   Я слишком зол, чтобы быть дипломатичным... Да, мы договаривались на бой, приближённый к реальности, но это было слишком!
   Хотя... Блин. Я же не получил ни одной царапины, только запылился... Правда, Леонесса пару царапин получила. А я чувствую себя за, гм, тела Куаллоны в ответе... Всё-таки это я её сюда притащил. Но в любом случае это не заслуга организатора, эти хреновы големы реально старались нас прикончить!
   Эм... Мы что же, настолько круты, получается?.. Не знаю, что за пули были, но они не смогли пробить два барьера...
   Я встряхнулся. Бой разберу позже, сперва нужно... побеседовать с организатором.
   Кивнув Леонессе, я направился к нему. "Арена" оказалась окружена неким барьером - от пуль, видимо - но я напоказ пошёл "напролом".
   - Пробивание барьера.
   Короткое гудение и размытие, как при потоках горячего воздуха, и преграда рассеялась. Хмм, я думал, просто смогу пройти...
   ...А, понятно. Это Куаллона вскрыла барьер.
   Я хмуро и решительно направился к старику; в отличие от его соседа, мужчины средних лет, явно вздрогнувшему, сам хозяин продолжал невозмутимо смотреть на меня. Однако когда я приблизился, он встал - и поклонился.
   - Приношу свои извинения, Мастер Артём. И в качестве извинения я со всем хозяйством готов войти в ваш уважаемый клан... Примете ли?
   Я бы нахмурился, если бы уже не делал это. Приоткрыл рот... Но промолчал. Мой клан?.. Он же существует только в проекте, договор был о другом?..
   Я огляделся, найдя среди присутствующих Кошкину, а затем взглянул на Леонессу и Куаллону. Перевёл взгляд обратно на Мастера големов.
   - Клан Осколки принимает и приветствует Мастера Фёдора Кунлай и его хозяйство. Закрепим договор...
   Кажется, Кошкина нахмурилась.
  
   Не уверен, какие подковёрные интриги тут идут, но что без них не обошлось - зуб даю. Даже два. И определённо предложение старика оказалось для многих неожиданностью...
   - Что насчёт... тебя, Куаллона? - осведомился я. Сейчас мы отдыхали после устроенного хозяином обеда; я предпочёл держаться вместе с ней, поскольку даже с договором ей я доверял больше, чем местным.
   - Это предложение? - осведомилась она.
   - Именно. Пойдёшь в клан?
   - А, ты в этом смысле... - она сделала вид, что неправильно поняла. - Разумеется. Я уже говорила, что предпочту держаться поближе. Это приятно...
   - Я ауру ещё усилю - пообещал я. - Ну... Поздравляю с вступлением.
   Я достал смартфон и сделал пометку; Леонесса вопросительно взглянула на меня.
   - Записываю даты вступления - пояснил я. - Чтобы потом к юбилеям памятные подарки делать... Ну и название своего клана, чтобы не забыть.
  
   Возможно, это и не всё, что стояло за событиями - да даже наверняка - но то, что я сумел узнать, изрядно проясняло происходящее. Оказывается, до старика домогались...
   В смысле, пара кланов пытались заставить его работать на них. Ну он и выкрутился, блин... Пригласил их наблюдателей, заявив "вон, эти тоже меня хотят", а потом "ну вот, я всё сделал, но уж больно сильные оказались, вынужден идти к ним". А если бы мы продули - "Видели, что мои големы могут? Так и вам может достаться..." Теперь, что бы там ни было, остальным придётся сперва разбираться со мной... И с Искрой, если Кошкина не пойдёт на попятную.
   По крайней мере, договор со старым магом я заключил не от своего имени, а от имени своего клана, так что, если что, смогу объявить его распущенным. По репутации ударит, правда, но - мало ли какие могут быть обстоятельства, может и это понадобиться...
   Быстренько отзвонившись своему управляющему, я наказал ему искать возможности сбыта ещё и големов, на будущее.
  
   С Кошкиной удалось переговорить лично чуть позже. Ну, по крайней мере она не отказалась от идеи альянса, хоть и была явно недовольна... Но не жаловалась. Попробовала бы, блин! Это же она меня так подставила.
   Что же до големщика... Вообще, лучшей линией поведения с ним будет попросту взять всё под контроль. Опять же зуб даю, что он ещё попытается манипулировать... Всё-таки опыта у меня нет.
   Зато есть сила, особенно если учитывать Куаллону. А ещё, я выяснил, сырьё нужно и для големов; пересечений с тем, что я точно могу поставлять, немного - да и в целом объёмы у меня ограниченны, хотя с этим можно что-то сделать - но кое-что могу обеспечить и я. Возможно, и мои "экзотические" материалы тоже для чего-то сгодятся...
   А потенциально можно и ещё одного голема для личного пользования заказать. Правда, сперва нужно будет поднять ранг Инвентаря...
   Кстати. Для следующего ранга Ауры мне ещё нужно статы поднимать, аж на пять единиц. Но это не только дороговато - хотя благодаря той же Ауре будет уже значительно дешевле - но и я попросту не знаю, чем их поднимать, ни Волю, ни Дух... Н-да.
   Я извлёк из инвентаря рюкзак... о, чуть не забыл, я же фигурку альтива не закончил.
  
   - Мне не нравится ситуация, но я постараюсь выжать из неё всё, что можно - сообщил я. - Если что-то пойдёт не так... ну, все должны отвечать за свои действия.
   Кунлай нахмурился; я продолжил.
   - Но чтобы было меньше шансов на проблемы, давайте-ка побеседуем. Для начала, почему вдруг на вас стали так сильно давить?
   - В последнее время заметно увеличился спрос на големов - ответил мастер. - Особенно на охранные и боевые модели. Я даже продал лучших, которых хотел оставить здесь...
   Это он так намекает, что может выставить и посильнее тех, кого мы с Куаллоной пошинковали? Ну-ну. Мы тоже можем кое-что выставить...
   - Понятно - кивнул я. - Видимо, ясновидящие во многих кланах поработали, вот и укрепляются, как могут...
   Маг согласно кивнул. Вообще, боевиков среди магов очень мало; невыгодная профессия. Зачем рисковать, когда можно освоить какое-нибудь безопасное и выгодное ремесло вроде производства амулетов? В конце концов, использовать магию для афер или мошенничества, это куда безопаснее... Понятное дело, что-то для самозащиты осваивали почти все, но ограничивались в основном одним-двумя заклинаниями, зачастую модифицироваными из бытовых или рабочих, и даже в серьёзных кланах зачастую не было профессиональных боевиков. И обучить их быстро не представляется возможным, так что в преддверии неприятностей остаётся запасаться оружием - а големы это вполне себе неплохое оружие. Как и амулеты, полагаю, на них тоже спрос вырос... Хмм, даже Куаллона со мной встретилась как раз у мастера-амулетчика.
   - И что вам нужно для наращивания производства?
   - По большому счёту, ничего - признался старик. Не знаю, насколько ему против шерсти находиться в подчинённом положении, но пока что он возмущения не выказывал... впрочем, я и не давлю особо, да и веду вроде бы в том направлении, которое и ему выгодно. - Повышение спроса долго не продержится, а на это время у меня и материалы есть, и рабочая сила.
   - А что с новыми разработками? Боюсь, нам может понадобиться вся сила, что можно выжать. Честно говоря, по моему личному опыту то, что есть, как-то не впечатляет...
   - Работаем - пожал плечами мастер. - Но я, честно сказать, боевыми моделями никогда не увлекался, мне интереснее помощники. Я, признаться, хотел бы создать универсального голема, способного на самостоятельные действия...
   У каждого направления алхимии - свой философский камень... У големостроения - как раз это, более-менее полноценно разумный голем. Самое забавное, что я, скорее всего, могу это обеспечить... Правда, это будет чит - продублировать голема с улучшенным Разумом алхимики всё равно не смогут, по идее.
   Впрочем...
   - Хмм... Но в любом случае, у вас своя школа големостроения, верно? И неплохая?
   Маг с достоинством кивнул. Ну... Можно попробовать, оно того стоит.
   - Сможете как-то доработать и улучшить моего голема?
   Я вытащил из инвентаря Урфина.
  
   Впрочем, прежде чем оставить своего верного голема на тюнинг и апгрейд, я обсудил и ещё кое-что. На мою заготовительную фирму нужно будет отправить одного из учеников мастера, чтобы тот смог помочь расшириться; если будут перспективы, старик обещал вложиться из личных средств. Ему тоже выгодно иметь прямой канал поставки...
   Обработать Урфина Кунлай обещал уже завтра к утру, так что я решил задержаться в его хозяйстве - гонять проводника туда-сюда недёшево. А я вместе с Леонессой вернулся в выделенную комнату и приступил к резьбе...
   И арена, и даже переговоры засчитались заданиями, и эссенции с этого капнуло поболе единицы, так что начинать прокачку Воли можно уже сейчас... только нужно сперва сообразить, что для этого вырезать. Кстати, фигурка альтива, которую я добил-таки, открывала довольно полезную, хоть и неожиданную способность чтения эмоций - тоже можно будет потом взять. Однако всё же, что может поднимать Волю?..
   Может, пыточные орудия попробовать?..
  
   По части экспедиции за сокровищами заброшеного дворца я тоже имел беседу. Даже две - с Кошкиной и Рыковым... н-да, осталось найти какого-нибудь Мышкина и Курочкину. Однако, возвращаясь к теме: и ведьма, и оборотень выказали желание участвовать. Говорящая с духами обещала выделить мага или двух, вожак - "десяток опытных ребят". Как всё лучше организовать, я расспрашивал у предложившей эту затею, но переговоры вёл сам - назвался кланлидером, привыкай...
   Дзынь! "Достижение: "Реальный кланлидер". Вы приняли на себя ответственность за свой клан и начинаете действовать как реальный лидер... Эффект: репутация среди членов клана +1, Воля +1". Интересно, это улучшение репутации сверх "естественного", или мне просто таким образом сообщено о свершившемся факте?.. В любом случае, я явно двигаюсь в верном направлении. Тем более верном, что и стат нужный поднялся... Ещё на четыре поднять, и можно будет сделать девушке приятно.
  
   Я немного опасался инцидентов, но всё прошло тихо. Самого здешнего хозяина пока ситуация устраивала, а претендовавшим на него кланам понадобится время, чтобы определиться, как быть дальше.
   Урфина немного доработали. Ключевое слово "немного", но хитов, брони и маны стало чуть больше; какое-никакое, а улучшение. Даже небольшой бонус может здорово выручить.
   Забрав своего голема, я вместе с Куаллоной отправился домой... нам практически в одно место.
  
   Подготовка, подготовка... В основном она заключалась в изучении реалий на месте из рассказов Куаллоны - магократическое средневековье с правящими самодурами лордами-магами. Если не нарываться на конфликт с местными шишками, мне, как магу, грозить ничего особо не должно бы, но всё же знать, что и как, нужно, и не только чтобы определиться, что брать с собой - хотя это тоже отдельная история. Взять хотя бы те же деньги - рубли или евро там явно не примут...
   Вообще-то, по словам меча, разновидностей наличности там много, - от золота и кредитных расписок до магических колец и накопителей - и кое-что у неё припасено, но всё же она порекомендовала запастись самым удобным для меня платёжным средством: зельями. Пусть мои творения стоят и немногого, но Куаллона уверяла, что для бартера с местным населением они подходят чуть ли не идеально, заодно обеспечивая прикрытие... Стеклянная тара, к слову, тоже стоит порядочно.
   Тонкостей, которых следует изучить, было достаточно, вдобавок я старался прокачать Волю и это самое Зельеварение. По поводу Воли снова пришлось обращаться за советом к Светлане, с четвёртой попытки удалось подобрать подходящую фигурку - деревянную копию Звезды Героя СССР. Орден Мужества, к слову, поднимал Дух...
   Оборотни, отобранные Рыковым, тоже присутствовали на лекциях меча; вернее, это она вместе со мной приходила в их посёлок. Кстати, и спарринги с ними тоже проводила, используя Леонессу; всё же на месте придётся иметь дело с холодным оружием. Скорее потенциально, правда - "охрана" дворца оружием как таковым вообще не пользуется - но всё же всякое возможно... Огнестрел там должен работать, и оборотни намеревались его захватить с собой, но если возникнет конфликт с аборигенами, лучше использовать холодное оружие, и в идеале нелетально - хозяевам крепостных может не понравиться, если кто-то попортит их собственность. Отмазаться можно, но лучше просто не связываться...
   В общем, нам всем было чему поучиться.
  
   Впрочем, много времени подготовка не заняла. Уже через три дня Куаллона сочла, что мы готовы в достаточной мере, и попросила моего одобрения брать "визу".
   Ах да - я чуть не забыл про последнего члена нашей бригады, мага "Искры". Условно-союзный клан выдал всего одного мага, зато им оказался Семён Михайлович Кошкин, муж Говорящей с духами и со-лидер клана. Этот хмурый рыжий парень выглядел моложе супруги, и, кажется, ему не нравилась эта затея, но толком поговорить с ним не удавалось; ну, по крайней мере лекции Куаллоны он слушал внимательно... Похоже, он с нами только "волею пославшей меня жены", которая тоже хочет урвать от экспедиции кусочек прибыли и славы для клана.
   Во всяком случае, несмотря на личное отношение, Кошкин относился к делу ответственно и магом оказался неплохим, хотя и узкоспециализированым; прирождённый боевик, так сказать. Его пирокинез сложно использовать в мирных целях...
  
   Сопряжение выглядело как небольшое округлое озеро с небесно-голубой водой. Хотя контролировавший его клан брал деньги за пропуск, их представитель определённо считал это не бизнесом, а неприятной общественной обязанностью; что туда, что обратно путешествовали редко, а охранять приходилось постоянно. Тем более, что процедура придания "гостевого" статуса требовала работы серьёзного мага, абы кто с этим не справится...
   Сам переход оказался довольно странным ощущением. Вхожу в "воду", внезапно осознавая, что двигаюсь не параллельно, а перпендикулярно поверхности; странное чувство двойственности, как во сне, и понимаю, что снова выхожу на тот же берег, хотя и не менял направления; даже голова закружилась.
   А на берегу встречает тот же маг, ему ещё завершать процедуру...
   Дзинь!
   "Получено достижение "В мире ином". Иной мир, и иные законы; это относится не только к правилам общества, но и к правилам самого Мира. Будьте осторожны! Эффекты: изменение свойств некоторых заклинаний и способностей, Расовый статус изменён на "Гость, Человек"".
  
   Мы вышли в нормальный мир в болотистой местности, окутанной густым туманом. Оборотни принюхивались и фыркали, а Куаллона просто выдала подготовленную заранее верёвку и повела нас по каким-то ориентирам. Обувь мы все тоже подготовили заранее.
   Топать пришлось часа полтора. К тому времени, как болото сменила твёрдая земля, туман тоже рассеялся, и я обнаружил, что нас окружает редкий лесок с пожухшими листьями на незнакомых, но не сказать чтобы необычно выглядящих деревьях. Похоже, здесь стояло начало осени, которая к нам на Земле ещё только приближалась.
   Оборотни выглядели насторожённо, но, кажется, им здесь нравилось; огневик, неожиданно, тоже собрался, хотя выглядел несколько слишком опасливо, на мой взгляд. С другой стороны, у него с защитой заметно хуже, чем у меня... Клан обеспечил его снаряжением, в том числе несколькими защитными амулетами, но они далеко не панацея, и работают похуже, чем моя пара защит. Хотя вроде бы Аура Снаряжеманта и их усиливает...
   Да, я при первой же возможности проверил свои способности. Пожалуй, самым неприятным открытием стало то, что "тренируемые навыки" перестали быть таковыми, и исчезли статус-бары с именами над головами; зато, неожиданно, подрос максимум маны. Были ещё некоторые изменения, но ничего критически важного; просто нужно учесть, пока мы здесь. Придерживаясь логики, я ожидал, что "Изучения" перестанут работать, однако вместо этого они просто стали потреблять ману при применении. "Плата за роуминг", видимо... В своём мире я мог получать информацию напрямую, а здесь с этим сложнее. Ну, хоть работает, вообще...
  
   Выйдя на твёрдую землю, мы сделали небольшую передышку; в основном для меня и Кошкина, остальные участники и участницы экспедиции были в значительно лучшей физической форме. Классическое различие между бойцами и магами, хе... Хотя Куаллона успешно сочетает.
  
   Топать пришлось ещё порядочно, успело даже стемнеть, так что часть пути мы двигались с магическим освещением... Которое, опять же, было нужно только мне и пирокинетику. Куаллона, к слову, тоже умела освещать, собой, а у нас с Кошкиным были собственные версии освещающей магии. У него поярче, зато мой "Светлячок" оказался халявным даже здесь... И светил ярче, чем на Земле. А его россыпь огненных шариков медленно, но отнимала ману, я проверял время от времени.
  
   Добрались! Наконец-то...
   По сути, мы ещё даже не начали путь к цели, но когда впереди показались тусклые огни, освещающие частокол - что изрядно напомнило мне поселение псоглавцев - меня разобрало изрядное облегчение. Мой коллега-маг, похоже, был со мной в этом солидарен.
   Ворота, однако, были закрыты на ночь, и это не радовало... хотя я подозревал, что Куаллона сможет что-то сделать с ситуацией.
   Так оно и вышло. Несколько ударов в ворота, с матюками, от которых не только у меня стали увядать уши, и угрозами спалить всё к... кхем, воздержусь от цитирования, дали желаемый эффект. Хотя я опасался, что такой подход вызовет скорее стрелы из-за ограды - или что там у них в качестве оружия - но, определённо, аборигенам - аборигеново... Куаллона лучше знает местные нравы.
  
   Средневековье, блин... Наш отряд вызывал у местных опаску и угодливость, было довольно неприятно за этим наблюдать. По крайней мере, в данной ситуации от меня не требовалось решительно ничего; больше того, моё вмешательство было бы совершенно излишним - "не барское дело". Мне достаточно было молча изображать мага-предводителя... Эм, в принципе, как оно и есть - Кошкин на лидерство не претендует, а меч хоть и является менеджером экспедиции, но признаёт меня кланлидером и слушается... хотя я этим не злоупотребляю.
   Задерживаться в посёлке мы не стали. Куаллона купила телегу с впряжённым в неё то ли бычком, то ли рогатой свиньёй, и дальше мы двинулись... Нет, не с комфортом. С другой формой дискомфорта... Понятное дело, ни рессор, ни ровной дороги здесь было не найти, так что транспорт оказался облегчением скорее для оборотней, избавившихся от увесистых рюкзаков, чем для нас, несчастных магов, присоединившихся к остальному грузу.
   По крайней мере, мы с Семёном Кошкиным испытали сближающее чувство товарищества. По несчастью...
  
   ...Оказывается, человек ко всему привыкает. Если уж мне удалось уснуть на этой костотряске, я точно верю в безграничные возможности человеческого организма... Или это из-за моей магии?
   - Как прогресс? - зевнув, осведомился я у шагающей рядом Кэтти; Леонесса шагала с другой стороны.
   - Скоро подойдём к небольшому городку, там купим нормальный транспорт и передохнём - сообщила девушка. Ну... Комфортней мне её так называть... - Если повезёт, удастся нанять хорошего плотовщика, тогда сможем сэкономить время.
   - Мне тут, как официальному лидеру, полагается сделать какое-нибудь глубокомысленное замечание или предложение, - заметил я - но не буду выделываться. Всё идёт нормально - вот и чудно... Как думаешь, смартфон тут за амулет сойдёт?
   - Вполне - усмехнулась она, и я, ещё раз зевнув, переключился на запасённый фильм.
  
   - ...Кэтти, это же был эльф? - осведомился я. Меч просила не пользоваться её именем, которое может привлечь ненужное внимание, так что мы все использовали имя того её тела, к которому обращались.
   - Верно, калидар, из тёмных эльфов - отозвалась она.
   - Калидар?
   - Национальность - пояснила одержимая. - Они по всей Конфедерации шастают, охмуряют богатых дамочек.
   - Тёмный эльф-жигало... - пробормотал я, провожая взглядом смуглого ушастика, идущего под руку с дородной матроной определённо человеческих кровей. - Даже не знаю, как к этому относиться... Пожалуй, забью.
   Понятное дело, имеющиеся в этом мире основные виды разумных она перечисляла, но подобных подробностей о предпочитаемых занятий не было... Впрочем, действительно, забью.
   Попались нам и парочка гномов, и один змеелюд... или змеелюдка, внешне не различить. Наша процессия неспешно двигалась по городу, когда вдруг наши дамы, если их можно называть во множественном числе, дружно нахмурились и завернули повозку в какой-то закуток-переулок. Я вопросительно посмотрел на Кэтти.
   - Жрецы впереди - пояснила она. - Лучше с ними не сталкиваться, если почуют демонов, будет много вою и придётся давать взятку. Да и потом сложности будут... Подождём, пока пройдут.
   "Демонов?.." - хотел было спросить я, но тут же сообразил - практически вся наша бригада, кроме рабынь меча, с точки зрения аборигенов является самыми натуральными демонами.
  
   Всё-таки обошлось. Кэтти без конфликтов с церковниками обменяла нашу телегу на существенно более комфортный фургон и наняла плот, на котором предстоит спускаться по реке как минимум ближайшие пару дней.
  
   Плотовщик оказался магом. Очень странно, учитывая магократическое устройство здешнего общества, но факт... Неопределяемого возраста бородатый мужичок был членом династии слабых, но вполне себе магов - гидромантом, немного работающим и с речными духами, и этим очень гордился. Видимо, тут по принципу "чтобы я авиацию бросил?.."
   "Изучение", к слову, показало, что он состоит в родстве с русалками.
   Как бы там ни было, его магия гарантировала только безопасный сплав и сохранность имущества, никак не защищая от остального, так что я опасался морской болезни, однако ж - пронесло... Хотя пирокинетику и паре оборотней повезло меньше. Могу понять оказавшегося в чуждой стихии огненного мага, но от оборотней не ожидал...
  
   В любом случае, расстались с плотовщиком мы с благодарностью, - его магия действительно помогла сэкономить порядочно времени - но и с облегчением. Никому не нравится болтанка, даже тем, у кого нет морской болезни...
  
   Постепенно местность становилась... Не то, чтобы ненаселённой - скорее, необжитой. Просёлочная дорога, однако, пусть временами прерываясь и становясь слабозаметной, но всё же тянулась дальше и дальше, и время от времени попадались небольшие посёлки, окружённые полями и огородами.
   В пути я смог убедиться, что мои спутники - действительно оборотни; кстати, заодно прояснился и непонятный момент с их точной идентификацией. Их предки были вервольфами, но благословением Волоса - всё-таки это правильное имя божества, а не Велес - проклятье оборотничества было преобразовано в способность обращаться по воле. Правда, в этом мире "достучаться" до своего бога им удалось не сразу, но после совместной молитвы пара оборотней сумели-таки нормально перекинуться, после чего продолжили сопровождать отряд и вести разведку уже в виде крупных, даже здоровенных, волков. Сохранение массы работает...
   Именно они и принесли сообщение о грабителях впереди по дороге. По словам разведчиков, - говорить в волчьем обличье они не могли, но у них была своя система передачи информации знаками и рычанием, плюс выцарапывание на земле - они спугнули пару бандитов, грабивших повозку. "Один труп, один вроде ещё живой"...
   - Ну, давайте посмотрим... - вздохнул я.
  
   - Батя, батя, ты чо?!..
   Пацанёнок-гном держал отца за плечи и тряс его, однако тот не отвечал. Со спины была хорошо видна рана в районе сердца...
   - Стрелу забрали... - пробормотала Кэтти и направилась к гномёнку, чьё лицо было залито слезами.
  
   Удивительно, но девушке удалось успокоить пацана - в смысле, достаточно, чтобы он смог объяснить, что к чему. Его отец был бродячим торговцем и мастером на все руки - чинил инструменты, посуду, печи, немного разбирался в травах... В общем, в округе все его знали и уважали, да и больших денег у этой гномьей семьи никогда не водилось, так что они чувствовали себя в безпасности. Однако попались какие-то отморозки...
   - Мамка-то ещё в позапрошлом годе померла... - шмыгая носом, сообщил пацанёнок. Кстати, жидка бородка у него уже росла, но лицо оставалось детским. - Выходит, совсем сиротой остался... Что ж так-то, батя...
   Самому ему повезло - разбойники приняли за мёртвого. Хотя, "повезло" - спорное утверждение... Убийцы забрали всё мало-мальски ценное, даже повозку не укатили только потому, что не успели, но и за ней, скорее всего, ещё вернутся. В принципе, он пожет попытаться попроситься в одну из деревень - знакомого, да ещё и учившегося у отца, скорее всего примут, но тоже не факт. Да и в любом случае будет чужим...
   - Печально... - пробормотал я. Кэтти кивнула, ласково поглаживая гномёнка по голове.
   - Можно быстренько догнать татей и вернуть украденное - предложил один из оборотней, Александр, кажется. Как я понимаю, вряд ли это серьёзная банда; скорее, пара пришлых бандюков... Я кивнул.
   - Если вы не против. Правда, смысла мало, всё равно же отберут...
   - Возьмём его с собой - неожиданно сообщиила Кэтти. Я удивлённо посмотрел на неё.
   - Ты как-то странно себя ведёшь...
   - Что тут странного? - кажется, она даже немного обиделась. - Присмотрим за ребёнком, нам несложно, а пристроить в попутную деревню сможем по пути.
   Она ведёт себя как... эм, женщина. И притворяться не вижу смысла - разве что...
   - Изучение существа.
   Хмм. У гномёнка, которого звали Терр Олдстоун, было две примечательных черты: удача в двадцать единиц и титул "Любимец богов". Ну, жив остался, имущество предложили вернуть, да ещё и Кэтти участие проявила - это определённо удача... А вот что за "Любимец богов" - непонятно, но явно ничего плохого.
   - Ладно, пусть будет - решил я. Может, и нам пригодится его удача... Хотя его отцу не помогла, увы.
  
   Пара оборотней, отправившихся за разбойниками, действительно быстро вернулись с вещами и ещё одним свинобыком. Ещё пара мужиков вместе с Леонессой тем временем вырыли могилу неподалёку от дороги, и пацан с запинками произнёс местную заупокойную. И, похоже, боги действительно услышали, если окутавшее труп сияние не было типовым явлением или сторонним феноменом... Даже оборотни стали поглядывать на Терра с уважением. Ну, оно и понятно, они-то тоже имеют дело с реальным божеством...
  
   - Всё-таки не ожидал от тебя такого - негромко заметил я.
   - Ну, просто своих детей вспомнила - пожала плечами Кэтти. - В прошлом теле.
   Н-да... Даже не знаю, что сказать.
  
   Пацанёнок всячески старался помочь - в основном, оборотням и женщинам. Нас с Кошкиным он опасливо сторонился, кланяясь каждый раз, когда замечал, что мы на него смотрим. Сословное общество, однако... И у гномов здешних в этом плане всё так же, как и у людей.
   И у этого обнаружился неожиданный минус: в его присутствии я не мог готовить. В смысле, негоже магу и предводителю готовить для своей свиты... и вообще. Не то, чтобы я любил этим заниматься, просто у остальных получалось далеко не так вкусно...
   Определённо, остальных это тоже огорчало, но зла на гномёнка они не держали.
   К слову, в карты он оборотней обыграл в пух и прах.
  
   В первой попавшейся нам деревушке взять гномёнка отказались, и я не уверен, разочаровало это моих спутников или обрадовало. В любом случае, мы просто продолжили путь.
  
   Честно говоря, следующий посёлок мы хотели проскочить, поскольку там имелся свой, заметный издалека, храм, и конфликтовать со жрецом ни у кого желания не было. Однако, как это и бывает слишком часто для комфорта, жизнь внесла свои коррективы.
   Вернее, не совсем "жизнь"...
   - Стойте! Стойте, почтенные! - выкрикнул выскочивший на дорогу мужчина средних лет, с аккуратно подстриженой бородой и в расшитом... халате, что ли?
   - Ряса жреца Носхата - ответила Кэтти на мой высказанный вслух вопрос. - Здешний настоятель, видимо.
   - Носхат-кормилец повелел мне встретиться с вашим предводителем - сообщил жрец, подтверждая слова девушки.
   - И что он велел передать? - с небольшой, скорее рефлекторной, долей скепсиса, осведомился я. Жрец приблизился; оборотни рассупились, но Кэтти остановила его в нескольких метрах от меня.
   - Мой владыка рекомендует вам взять Терра Олдстоун с собой, дабы сие дитя могло представлять представлять великого бога у вас на родине, и обещает поддержку и покровительство.
   - Хмм... - пробормотал я. Поддержка религии использовалась почти всеми успешными лидерами, но тут-то реальный бог... И проблемы с ним могут быть реальные. Сложный вопрос...
   - Подумаю - кивнул я.
  
   Напоследок жрец благословил нас, всех скопом, и выдал гномёнку небольшой сундучок с ритуальными принадлежностями и книгой, описывающей... да в общем-то, всё, что может пригодиться - самоучитель молодого жреца. "Изучение" сообщало, что всё это несёт заметный след божественной силы, а ритуальные серп и молот (бог труда, урожая и земли, всё-таки...) и вовсе "малые божественные реликвии". Да уж, местное божество определённо приложило руку, и делает ставку на распространение в новые территории... С одной стороны, у нас и свои-то завяли, а с другой - небольшую секту создать вполне возможно.
   Что интересно, он - Носхат - успел и с Волосом договориться. Оборотни сообщили, что он не возражает против попытки набирать паству через гномёнка, и отзывается на молитвы проще - тоже Носхат подсобил, авансом. Ну... Наверное, можно будет попробовать, аккуратно.
  
   Больше инцидентов не было. Разведчики сообщили, что одно место по дороге было подготовлено для засады, но у разбойников тоже были разведчики, и они, оценив наш отряд, дали сигнал на отбой. Вот и хорошо для всех...
   Гномёнок, к слову, усердно изучал выданную книгу. Осознание Доверенной Миссии вообще изрядно на него повлияло, хотя плохого не скажу - просто подтянулся и слёзы лить перестал.
   У него и класс сменился на "Начинающий жрец Носхата"...
  
   - Через пару часов начнётся опасная территория - сообщила Кэтти. Дорога здесь была уже другая, под грязью проглядывали остатки каменного тракта, так что то, что мы приближаемся к цели, я определил уже и сам, но "приближаемся" - понятие расплывчатое. - Я не знаю, в каком состоянии сейчас территория, но если дорога сохранилась, ещё часа через два будем на месте. Если ничего не случится...
   Я кивнул и ответил:
   - А если что-то случится, то случимся мы с Кошкиным, да и парни вооружены...
   - С такой концентрацией сил опасности быть не должно - согласилась девушка. - Но бдительность нужно сохранять всем.
   С этим было не поспорить, так что я просто снова кивнул.
  
   - На нас всё ещё никто не напал, и меня это беспокоит - сообщила Кэтти. - Звери должны были следовать программе поведения и хотя бы раз напасть на посторонних, чтобы проверить силы.
   - Ну мало ли что тут произошло за девяносто лет - заметил я.
   - Программа должна продержаться дольше... Другое дело, что их могли перебить, но тогда и сокровищницу, скорее всего, уже обчистили.
   - Это было бы плохо - согласился я.
   - Это ещё не самый плохой вариант - хмуро сообщила одержимая. - Кто-то мог и переподчинить зверей. В самом худшем варианте - какой-то потомок принца, мало ли кто из бастардов мог получить информацию...
   - Ладно, раз уж мы добрались сюда, проверим на месте - заметил я. Вздохнув, девушка кивнула.
  
   Сухой и светлый сосновый лес с редкорастущими деревьями когда-то, видимо, был ухоженным, но это было очень давно - во всяком случае, с точки зрения человека. Сейчас он был... Обычным лесом. Не знаю, как остальным, а лично мне было напряжно, так что отсутствие укрытий для зверей несколько успокаивало - во всяком случае, из чащи вдруг никто не выскочит...
   ...по крайней мере, я так думал.
   Нападение, несмотря ни на что, оказалось внезапным, и я, к стыду своему, на скунду просто растерялся, не зная, что делать с таким врагом, когда одно из деревьев вдруг ожило и замахнулось массивной веткой на наш с Кошкиным фургон. К счастью, пирокинетик и Леонесса среагировали оперативно: первый обдал дерево, или что это было, пламенем, а вторая, подпрыгнув, отсекла горящую ветку.
   Однако это было лишь началом атаки. Практически в тот же момент, как дерево вспыхнуло, непонятно откуда на нас бросилась стая ящеров... нет, скорее чешуйчатых волков. Загрохотали выстрелы; оборотни запаслись не просто пистолетами или ружьями - у каждого было по автомату. Признаться, я было уже подумал, что моё вмешательство не понадобится, настолько быстро и эффективно пули выкашивали стаю, когда на сцене появился местный стелс-танк; с исчезающим эффектом прозрачности, как у того же Хищника, перед нами появился пузатый двухголовый слон, покрытый, как и ящероволки, пластинами брони.
   Кошкин немедленно вскинул руку в направлении новой угрозы, и в "слона" понёсся сгусток белого пламени - файрбол, который я тоже изучил-таки с амулета.
   Однако зверь моментально поднял вздувшиеся хоботы, и в летящий к нему файрбол удара тугая струя... жидкости. С громким шипением во все стороны принялся распространяться рыжеватый пар...
   - Не вдыхайте! - выкрикнула Леонесса. - Это яд!
   Второй хобот изверг новую гидротоксическую атаку. Моя очередь...
   Я прыгнул вперёд.
   - Магический Щит!
   Куаллона знала о наличии в местном бестиарии этой твари, так что мы подготовились. Хотя эффекта ядовитого тумана и не ожидали, но помимо файрбола, который был "чисто для себя", я приобрёл отложенные раньше "Магический Щит" и "Сопротивляемость яду". Рыжий соплеснаряд "слона" чувствительно ударился о прозрачный диск щита; часть брызг разлетелись в стороны, но основная масса шлёпнулась на землю. Несколько капель попали на одежду и принялись её разъедать, но до тела они не добрались.
   Оборотни ещё добивали ящероволков; один из них полоснул очередью по "слону", но тот немедленно "высморкался" в ответ, а затем ещё раз. Токсичные снаряды прошли слишком далеко, чтобы я мог их перехватить, но я и сам кое-что могу...
   Сзади обдало жаром; пирокинетик тоже с кем-то сражался, и я сунул руку в карман.
   - Выстрелперегрузкавзрывбросок!
   Металлический четырёхгранник врезался в пузо "слона" и взорвался; за ним последовал второй, и только на третьем прочная шкура не выдержала. Кровь и рыжий яд потекли из раны; зверь, несмотря ни на что, продолжал попытки выстрелить снова, так что я добавил ещё один снаряд.
  
   К счастью, "танк" здесь был только один, но даже так двое оборотней серёзно пострадали от яда, ещё трое получили мелкие ранения, и больше половины вдохнули небольшое количество пара. У меня были припасены несколько склянок чего-то вроде универсального антидота, гномёнок тоже что-то делал, но отравленные, схлопотавшие прямые попадания, не приходили в себя.
  
   - Ими кто-то управлял или они изначально способны на командную работу? - спросил я Кэтти. По сути, в стычке пострадали все, но меньше всего досталось нам с ней и гномёнку.
   - Определённо управляли - хмуро сообщила она. - Следует предполагать, что может последовать новая атака, нам лучше контратаковать, пока он не собрал новые силы.
   Я кивнул.
   - Вопрос в том, как быть с ранеными...
   Да уж, вопрос серьёзный. Тянуть их с собой в новый бой рискованно, ждать, пока более-менее оправятся - тоже рискованно... К сожалению, исцеляющей магией никто из нас не владел, самое близкое - молитвы гномёнка, а мои зелья уже сделали всё, что могли.
   Хмм, разве что...
   - Заверните-ка их в большое одеяло...
  
   К сожалению, засунуть обоих раненых в одну ячейку не удалось, так что мне пришлось выгрузить часть своих запасов в фургон. Ну что же... Наша группа немного уменьшилась, но по крайней мере сейчас раненые были в безопасности.
   По крайней мере, пока со мной всё в порядке.
  
   Скорее всего, управляющий зверями колдун устроился во дворце, но если нет - это может быть и к лучшему. Мы прибыли сюда не сражаться, а забрать заначку принца, так что будет прекрасно, если удастся обойтись без боя... Надеюсь, он решит, что связываться с нами не стоит. Я бы решил, если нет каких-то особых мотивов...
   Поскольку после выбывания двоих оборотней освободилась пара автоматов, их вручили Кэтти и Леонессе. Женщины, как оказалась, владели и этим оружием, и хотя Куаллона была в чём-то более эффективным оружием, но в ближний бой можно пойти, когда противник приблизится...
  
   Честно говоря, я ожидал, что увижу руины, однако на деле всё оказалось совсем не так плохо. Дворец действительно был порядком повреждён, но скорее именно "порядком повреждён", чем "кое-что осталось"; почти полностью разрушена была только окружавшая его стена, а сильно разрушеные здания располагались за её пределами.
   Кэтти вызвалась проверить территорию; я одобрил и выдал пару зелий из своих запасов. Забрав у Леонессы... гм, себя, она отправилась на разведку, буквально растворившись на местности. Похоже на какую-то маскировочную магию...
  
   ...Всё-таки на нас снова напали. Однако в этот раз зверушек было поменьше, и "слона" наученные горьким опытом оборотни изрешетили, стоило ему появиться, пока Кошкин сдерживал остальную живность стеной огня: агрессивных деревьев в этот раз не было, так что его руки были развязаны. Я успел сделать всего пару залпов, по "слону", не давая ему выстрелить - эффективнее влепить Взрывброском по хоботам, чем использовать Тьму, которая может и не помочь - и по стае "волков", а затем вдруг оставшиеся в живых звери бросились наутёк.
  
   Пока я с отвращением ковырялся в трупах - один из оборотней разделывал, а я выискивал ценные алхим... то есть зельеварные, никак не отвыкну, компоненты, вернулась Кэтти.
   - Я так понимаю, колдун был, но больше не будет? - хмыкнул я. Она кивнула. Ассасинка, однако... Надеюсь, врагами мы не будем.
  
   Всё же, несмотря на устранение "мозгового центра", нападения отдельных зверей оставались возможными, так что бдительности мы не ослабляли. Часть оборотней и гномёнок устроили опорную точку с тяжёлым орудием в виде Кошкина, а я с дамами и лидером оборотней направился в логово колдуна на предмет чего бы там реквизировать. Дамы - для охраны, оборотень - вроде как для неё же, но похоже, что не обошлось без любопытства...
  
   Фу... Подванивало в обиталище повелителя зверей изрядно, тухлятиной, в основном. Так каморка оказалась очень спартанской, и сам колдун - очередной старик, блин... - запасом ценностей не обладал, однако...
   "Перчатки мага. Повышают способность "Маг"".
   "Костяной жезл мага. Повышает способность "Контроль маны"".
   Очень даже полезно... Да ещё Кэтти нашла "Амулет зверомастера", - "Открывает заклинание "Контроль Зверя"" - который я под балахоном не заметил. Обшаривать труп я изначально не стал...
   - Я что-то слышу - неожиданно сообщил оборотень.
   - Угу - согласилась Кэтти. - Ну-ка...
   Она принялась ковырять кинжалом стену; один из кирпичей выскочил, и за ним обнаружился металлический стержень. Девушка ухватила его и с усилием потянула; стержень подался, и часть пола в углу с негромким скрипом открылась.
   - Один из секретных ходов - хмыкнула Кэтти. - Потому он здесь и устроился... Этот, если не путаю, ведёт в темницу.
  
   Не путала. И темница, вдобавок, служила по своему назначению...
   Хотя мои уши не столь чувствительны, как у оборотня и одержимой, но когда я следом за ними спустился по каменной лестнице, и я услышал то, что привлекло их внимание к этому секрету: кто-то пел. Кажется, женщина, что-то протяжное и довольно печально звучащее, хотя слышно было плохо.
   - Ну, по крайней мере не блюз... - пробормотал я себе под нос.
  
   Лежащая на охапке шкур внутри девушка в зелёном платье, завидев нас, прекратила петь, встала, и вежливо поклонилась. Раскосая, с маленьким носом, ярко-зелёными глазами... И с длиннющими заострёнными к кончикам ушами. Эльфийка?.. Азиатского типа...
   Она находилась внутри одной из камер; дверь была заперта, но моё внимание привлёкли странные символы и круг, начерченные вокруг камеры и на стенах. Это определённо неспроста.
   - Я приветствую вас и надеюсь, что это станет концом моего заточения - произнесла она.
   - Изучение существа - пробормотал я вместо ответа. Кто её знает, кто она на самом деле...
   "Раса: эльф
   Класс: Волшебница
   Социальный статус: Наследница".
   Всё-таки эльфийка настоящая... Больше того, похоже, поразительно банальное сочетание пленённой девы и эльфийской принцессы. Невозможно шаблонная ситуация...
   - Как её зовут? - негромко осведомилась Кэтти.
   - Иллара Гриншайн - сообщил я.
   - Значит, Гриншайн... - хмыкнула одержимая. - Понятно, наложница. Скорее всего, дочь принца... Или внучка. Думаю лучше будет её пока освободить?..
   Она вопросительно посмотрела на меня; я пожал плечами.
   - Если считаешь, что она не опасна...
   Леонесса шагнула вперёд; взмах меча, и с гудением и звуком лопнувшего шарика барьер, окружающий камеру, рассеялся; ещё взмах, и замок упал с двери. Вообще, как я заметил, моя аура вызывает у неё желание покрасоваться...
   Эльфийка величественно выплыла из своего узилища - груди у неё почти не заметно, но изящна, этого не отнять - и направилась прямо к оборотню.
   - Благодарю за избавление, мой спаситель - произнесла она, вновь слегка поклонившись. - Как я могу тебя отблагодарить?
   - Да уж можешь, пожалуй... - негромко пробормотал я: кажется, на оборотня она произвела эффект... Хотя и несколько обидно, что "спасителем" назвали его, но я решил пока ничего не говорить.
   Всё равно у неё грудь маленькая.
  
   Эльфийку мы доставили в лагерь. Леонесса отправилась проверить заначку, а я решил переговорить с Кэтти... Гуманоидный интерфейс, однако.
   - Значит, говоришь, дочь или внучка? - осведомился я. Она кивнула. - Какие могут быть с ней проблемы?
   - Ну, теоретически она может попытаться соблазнить мужчин и захватить контроль над группой, но у нас не та ситуация - хмыкнула девушка. - А вот вариант, как воспользоваться возможностью, есть у нас...
   Я поднял бровь.
   - Только не говори мне, что ты хочешь заняться политикой.
   - А почему нет? - удивилась девушка. - У нас есть наследница, есть возможность собрать охранный отряд из боевых зверей, и если всё нормально, будут средства. Почему не расширить горизонты, раз всё так удачно складывается?
   - Оставив в стороне, насколько это вообще имеет смысл, кто присматривать-то будет? - скептически заметил я. - Я не вижу смысла откусывать больше, чем смогу проглотить. Хотя если ты сама хочешь вернуться на родину... это будет неудобно, но останавливать не стану.
   - Нет уж, я лучше буду держаться рядом с тобой - отказалась она. - Но это решаемо. А что до выгоды - это резерв... Если хорошо всё устроить, с долей удачи это будет вложением, которое принесёт хорошие дивиденды.
   - Как минимум, дополнительые средства и дополнительных магов - вздохнув, согласился я. - Но чует моё сердце, что геморрою с этим будет больше, чем толку. Вдобавок это вложение долговременное, и есть риск, что в итоге получим только враждебность местных. Да и в конце концов, неизвестно, как сама эта девица отнесётся...
   - Ну уж это волновать не должно - хмыкнула Кэтти. Я скептически посмотрел на неё.
   - Нет, прямой контроль - плохой вариант - отрицательно покачала она головой. - С твоим усилением это возможно даже из твоего мира, но одержимость быстро выяснится, и возникнет куча проблем. Но к ней можно приставить служанку... У меня есть опыт.
   Да опыта ей вообще не занимать, я погляжу...
   - Ладно - сдался я - под твою ответственность. В конце концов, вряд ли удастся напортачить настолько, чтобы к нам прислали киллеров, а если выгорит, может действительно быть полезно. И в конце концов, вряд ли я ещё буду сюда заезжать...
   - Позвольте приступить, в таком случае? - улыбнулась Кэтти. Я кивнул.
   - Давай уже...
  
   Во дворце мы задержались на несколько дней, и основной причиной этого стала психологическая обработка, которую вела Куаллона. Эльфийка, к слову, тоже пыталась, действительно; в основном она сосредоточилась на предводителе наших оборотней, но прощупывала почву и среди остальных. Кошкин мне даже признался, что если бы не жена... Жены, однако, он боялся - и вдобавок любил.
   К слову, погибщий зверомастер, как выяснилось, имел примерно те же планы: неизвестно, как он нашёл эльфийку, но использовал её для того, чтобы перехватить завязанный на кровь контроль над местными зверями, а в дальнейшем собирался от её имени заявить претензию на власть, когда соберёт достаточно сил. Впрочем, начал недавно, так что многого достичь не успел, к счастью. В качестве плюса и одновременно минуса - итогом этого стало то, что у ушастой и самой возникли амбиции, плюс она тоже начала осваивать управление зверями. Волшебницей она оказалась, впрочем, и слабой, и необученной.
   Ещё одной причиной задержки, помимо "сложностей с тайниками", и вполне серьёзной на этот раз, стал уход за ранеными. Этим занимался в основном гномёнок, но руку приложили и мы с эльфийкой; её магия в основном была целительской, и она немного умела бороться с ядами. Впрочем, если бы она действительно умела только это, её класс был бы "Целительница", а не "Волшебница", так что было очевидно, что часть своих способностей женщина скрывает. Абсолютно естественное поведение...
   В общем, двоим оборотням капали на раны, ещё одному - на мозги, но с двух сторон, а Куаллона потихоньку очищала сокровищницу. Пока что всё шло неплохо...
  
   Большая часть сокровищ оказалась зачароваными драгоценностями. Оно и логично, максимальный коэффициент ценность/вес, главное, когда приходится срочно драпать... И спрятать проще. Но делить всё это, похоже, будет сложно. У нас было три экземпляра расширяющейся по мере добычи новых предметов описи - у меня, Кошкина и у оборотня - но непосредственно делёжка всё равно будет проблемой. Определение ценности, выбор, что кому... Хотя один перстень я без особых споров всё же забрал себе почти сразу: он давал способность "Сопротивляемость огню". Хорошо бы, чтобы не пригодилось, но лучше прокачать как можно раньше... Благо, Эссенции за перебитую живность дали достаточно, чтобы заполнить Сосуд.
   Что ещё интересно, среди ценностей были алхимкомпоненты - тут уж точно не только зельварные, но и алхимические - и среди них обнаружилась бутылочка светящейся голубой жидкости, которая оказалась "Божественным Ихором" - по описанию, входящим в состав зелий и бальзамов воскрешения... Готовить таковое я пока не могу, но сам факт его существования... Однако.
   Хотя у китайцев же есть своя автовоскрешалка.
   Честно говоря, у меня тлел шанс, что там, в сокровищнице, найдётся аналог контрактного камня дивы, однако Куаллона меня разочаровала: насколько ей было известно, такового у принца не было. Было несколько контрактных объектов, но они почти все были на боевых и охранных духов, и оказались уничтожены в битве за дворец. Досадно, но и так добыча неплохая...
   Местные зверушки нас больше не беспокоили. Один раз вроде подходила одна, но эльфийка сумела её увести. И правильно, ей практика, к тому же не стоит уничтожать то, что в будущем должно стать ресурсом...
   К слову. Она, ушастая, быстро осознала свою ошибку в плане определения лидера группы, и извинилась передо мной, но окучивать всё равно продолжала оборотня. Похоже, я её не устраиваю так же, как она - меня...
   Или просто из-за Кэтти и Леонессы определила неперспективной целью.
  
   Оборотня дожали. Он заявил, что доведёт нас назад до сопряжения, а потом вернётся сюда с эльфийкой и поможет ей вернуть себе земли и титул; естественно, я сообщил, что намерен поддержать их, выделив часть средств и присматривая в дальнейшем. У эльфийки хватило ума не возмущаться по поводу того, что ценности, якобы, и так все принадлежат ей; она горячо поблагодарила. Умная девочка...
   Возможно, дальше у нас и будет конфликт интересов, - вряд ли не будет, к сожалению - но пока что интересы наши вполне совпадают.
  
   Отравленных всё же удалось откачать самостоятельно, без обращений к профессиональным целителям или медикам. Нельзя сказать, чтобы они полностью оправились, но по крайней мере уже могли самостоятельно передвигаться и даже, если что, отстреливаться с места. Виктор - предводитель - решил, что они уже в состоянии путешествовать, так что и Куаллона быстренько дозачистила дворцовые заначки.
   Вообще, сокровищ оказалось не так много; всё же это была на самом деле не сокровищница, а именно несколько заначек на крайний случай, которыми хозяин дворца воспользоваться не успел, а атакующие не нашли. Однако именно здесь было самое ценное, так что жаловаться скудность добычи не приходится...
  
   Возвращались мы несколько другим маршрутом. Основной причиной было то, что Куаллона хотела посетить город, чтобы приобести некоторые необходимые вещи - необходимые для эльфийки и её... Консорта, наверное?
   И первым пунктом среди этих "вещей" значилась личная служанка. Куаллона планировала выбрать исключительно по "экстерьеру" - поскольку управлять телом она планировала самостоятельно, никаких особых знаний и умений не требовалось, так что меч собиралась просто купить на рынке рабов девушку, которая ей приглянется. Блин, напрягает всё это... Но разрешение я уже дал, а оставаться в этом мире и бороться с рабством не собираюсь. Хоть и неприятно.
   К слову, я всё-таки поднял в разговоре с Куаллоной тему её тел - вернее, их душ. По её словам, она не теоретик, а практик, и понятия не имеет, что сн ими происходит потом, но она их просто выпихивает из тела - хотя в случае служанки для эльфийки планировала использовать другой подход. Постоянно контролировать аж три тела, да ещё и прислуживать весь день, ей некомфортно, так что она собиралась в этот раз оставить работать хозяйскую душу, просто каждый день подключаясь и проверяя "сводку событий"; если что, можно будет и взять прямой контроль, но только если это понадобится. Например, защитить подопечную... Или указать ей её место.
   А если эльфийка попытается избавиться от присмотра, об этом она тоже узнает. И можно будет принять меры...
   В городе мы не задержались. По-моему, всем хотелось побыстрее вернуться домой... Экзотика - экзотикой, но этот мир недружелюбен к чужакам, и хотя, по утверждению Куаллоны, комфортнее, чем можно подумать по средневековому виду - правда, только если у вас есть деньги - но всё же дома на Земле лучше. Так что мы посетили город лишь ровно настолько, чтобы Леонесса смогла приобрести необходимое, и поспешили дальше.
   Девушку, кстати, она действительно купила довольно симпатичную.
  
   Гномёнка мы всё-таки тоже в конечном итоге решили забрать с собой. Всё та же Куаллона - блин, она становится просто незаменимой... - обещала сделать ему документы; ну, неудивительно, что у неё есть такие связи, как-то же она легализовывала свои тела... Однако мне не следует слишком на неё полагаться. Не то, чтобы ей нельзя было доверять - пожауй, свою долю доверия она уже заслужила, пусть и не безоговорочного; я о том, что не стоит передавать кому-то слишком много... Полномочий? Я должен и сам уметь справляться, если что.
   Или хотя бы обзавестись разными помощниками.
   Хотя бы для того, чтобы не класть все яйца в одну корзину...
  
   И всё-таки вернуться домой нормально, без происшествий, нам не удалось. Уже неподалёку от сопряжения - вернее, соотносящегося с ним места в нормальном мире - перед нами встало препятствие. На тропе, перекрыв проезд, стоял мужчина, одетый в потрёпаный чёрный балахон и запылённый плащ; в руках он сжимал жезл с пляшущим на его вершине языком пламени, сохраняющим в целом форму крупного самоцвета.
   - Стойте! - довольно звучно произнёс он. - Я, странствующий чародей Орхио Пламя Бездны, вызываю проезжающих на бой!
   Н-да... Про рыцарей, которые этим занимались, читал, а тут маг... Хотя если тут магоаристократия, маги-рыцари со своими кодексами и заморочками тоже возможны, полагаю. Суть-то всё равно одна.
   Я вопросительно взглянул на Кэтти. Её мир, ей лучше знать... Просто проигнорировать его явно не получится - ещё ударит вслед чем-нибудь.
   - Насколько он силён? - тихо спросила она. "Изучение" я уже применил, и, честно говоря, статы у него были так себе. И звали его на самом деле Мит Ривербанк, и титул, судя по его отстутствию в окне, он сам придумал, возможно - только что... Впрочем, класс стоял действительно "Странствующий маг огня".
   - В таком случае, у меня есть предложение...
  
   Хотя в предложении одержимой были шероховатости, в целом оно вполне соответствовало моим интересам. Я потянулся, разминаясь, и встал, активируя барьеры. "Сопротивляемость огню" я взял сразу, хотя для этого пришлось посетить здешнюю Изнанку.
   - Бой так бой - хмыкнул я, спрыгивая с повозки. Бесспорно, у него может быть какой-то козырь в рукаве, но у меня их больше - одна "Сопротивляемость огню" уже даёт неслабое преимущество. - Отойдём немного, чтобы не задеть людей...
  
   Мит слегка поклонился, я последовал его примеру. В следующий момент, едва я успел завершить поклон, меня атаковала россыпь огненных шариков, практически идентичных осветительным Кошкина...
   ...и такой же мощности - они даже не пробивали Магическую Броню. По крайней мере, по одиночке - кучке, ударившей в одно место, в спину, удалось снять один хит.
   - Тьма - одновременно произнёс я. Даже если у него есть какие-то амулеты или сенсорная магия, в расе стоит "человек", так что привык полагаться на зрение. А моя Тьма уже и остальные чувства приглушает...
   Маг вспыхнул пламенем; тьма, окутывавшая его, расползлась лоскутами. Пламенное навершие его жезла вытянулось, превратившись в огненный клинок...
   - Тьма - повторил я. Металлический тросик метнулся вперёд, обернувшись вокруг жезла; рывок - и он отлетел в сторону, угаснув. В следующий момент тросик обмотался вокруг шеи огневика.
   - Сдаюсь - произнёс он. Всё-таки я довольно силён...
   - Будешь служить мне? - осведомился я, отпуская его шею.
   - Почту за честь - кивнул он, снова кланяясь - на этот раз ниже - и потирая шею. Незаметно, чтобы он был расстроен поражением, скорее уж рад, наоборот...
   - Паспорт и обучение жизни тоже на тебе - сообщил я Леонессе, стоявшей поблизости; если что, она должна была вмешаться в схватку.
   - Жильё потом тоже подыщу, но оплата за него, пока сам не освоится, с тебя - кивнула женщина.
   - Угу - согласился я. - Двигаем, осталось немного... А ты, рекрут, пока расскажи о себе. Только привирать не надо, Мит Ривербанк...
  
   Ну, вот и новый рекрут для клана... Гномёнка, наверное, тоже нужно будет принять, но с этим определимся попозже.
   Мит, как я и подумал, оказался самоучкой, ушедшим в своё время - около восьми лет назад - учиться магии. Нормального учителя найти так и не удалось, так что выхватывал крохи знаний то тут, то там... Если не врёт, что свой жезл и заклинания по большей части разработал сам, то может оказаться неплохим приобретением. В принципе, Разум у него 13... Удача, правда, как у меня была, 8.
   По сути, его "засада" на дороге была, в общем-то отчаянной мерой: серьёзного прогресса в магии нет, денег тоже почти нет, так что он решил пойти ва-банк. Он знал, что по этой дороге ходят маги средней силы, и решил рискнуть - если не победить, то хотя бы показать себя и напроситься в услужение или ученичество, как выгорит. В общем, интересы наши совпали...
  
   Дом, милый дом... Хорошо-то как. Как же прекрасна после расставания встреча с любимой... Кроватью, я имею в виду.
   Леонесса, у которой была отдельная квартира, увела мага; прежде чем его можно будет использовать для чего-то полезного, нужно научить вести себя и оценить способности. Да и переодеть не помешает.
   Гномёнка забрали оборотни. Леонесса предлагала пока разместить у себя, но суровые мужики заверили, что "позаботятся о пацане как следует"; они ему определённо симпатизировали, и начинающий жрец отвечал тем же.
   Кошкин тоже отбыл к себе. Его, в конце концов, жена ждёт... Которой ещё нужно предъявить отчёт и опись.
   Впереди - разбирательство и делёжка трофеев, но это - впереди. А пока - спа-ать... И пока что - в одиночку, несмотря на намёки Кэтти.
  
   Время на Земле шло примерно вдвое медленнее, так что у нас здесь прошло всего пять дней, однако именно в это время звонили родители. Блин... С ними ещё нужно объясняться, а по телефону это не катит. Не застав меня, они перезвонили дяде, ему-то я отмазался, но с ним встретиться можно лично... К тому же родителям я врать не хотел - лучше рассказать как есть. Но по телефону или даже по скайпу доказательства не предъявить... По крайней мере, убедительно. А без них разговор не имеет смысла.
   Однако с этим нужно что-то предпринять...
  
   Раздел трофеев прошёл не без трений и напряжёнки, но в целом вполне гладко; я опасался худшего. Пришлось, правда, уступить немного Искре в обмен на учебники для нового рекрута - да и мне могут пригодиться, наверное - и услуги нанятого ими проводника в ближайшем будущем.
   Пока мы занимались дележом и распространением слухов о нашем успехе, - для чего пришлось продать часть трофеев; впрочем, мы не продешевили - пришла новая мрачная новость. В Англии оказался полностью уничтожен небольшой, но довольно старый и известный, хотя и не особо сильный, клан. В домах его членов, как и оборотни, проживавших в отдельном посёлке, охранная магия была грубо разрушена, присутствуют следы пуль. Тел найдено не было, но остались следы крови. Те ребята, что пытались похитить китайца, тоже использовали огнестрел... Блин, пока мы работаем, они тоже не сидят спустя руки. "Пока ты спишь, враг качается"...
   Одно хорошо - эта новость может заставить другие кланы взглянуть на идею альянса благосклоннее.
   Впрочем, у меня на ближайшее время была другая забота...
  
   - Долгой жизни и здоровья лидеру клана Осколки - поклонилась наблюдающая за маяком в нужном мне районе пожилая женщина.
   - И вам того же... Я уже настолько известен? - искренне удивился я.
   - Слухами земля полнится, и ветер носит - вежливо улыбнулась смотрительница. Хмм... А над ней маркер квеста висит, между прочим.
   - Знаете, уважаемая... - задумчиво произнёс я. - Мне кажется, вас что-то беспокоит. Возможно, мой клан сможет чем-то помочь?.. Мы ещё формируемся, и нам пригодятся репутация и доброе отношение.
   - ...Возможно - кивнула она. - Однако, молодой глава, негоже нашим делам отвлекать от ваших. Возможно, вам стоит завершить то, для чего вы прибыли в нашу страну... А после этого вы сможете найти чашку чая и беседу в чайхане моего брата.
   Она быстро написала что-то на бумажке и протянула мне; адрес, на английском языке. Я кивнул.
   - С удовольствием посещу. Много слышал о восточных чаях и мудрецах...
   Я даже не соврал.
  
   - Привет - произнёс я.
   - ...
   - Это ещё не самое удивительное... Но давайте всё-таки внутри поговорим.
   - Как ты здесь оказался? - ошеломлённо спросила мама.
   - Вот, собственно, об этом я и хочу поговрить - сообщил я. - Для того и прибыл...
   Квартирка у родителей была довольно скромная, но у стены стоял весьма уютно выглядящий диванчик, на который я и сел.
   - Не уверен, с чего лучше начать, так что сразу ответ на все вопросы... - сообщил я. - Магия. И вот примеры... Магический щит.
   Прежде чем родители начали задавать вопросы, я помахал в воздухе диском Щита, извлёк из инвентаря мешок с вещами и сунул его обратно, а так же подвигал верёвкой по комнате стул.
   - ...Вот как-то так - завершил я.
   - Я тоже не знаю, с чего начать... - пробормотал отец. - Но... откуда у тебя эти способности?
   - Да похоже, врождённые были - пожал я плечами. - Но выяснилось в июне.
  
   Честно говоря, приняли родаки всё это очень спокойно. Правда, я не рассказывал о самых напряжных моментах вроде боестолкновений или этого "огненного змея", но всё же... Мать заинтересовала телепортация; пришлось разочаровать, что реальной телепортации я не видел, а моё путешествие из России скорее сродни гиперпереходу, и с ним куча своих сложностей. Отца больше заинтересовала алхимия, вернее, изменение свойств материалов; пришлось пообещать достать книг по этой теме. Настоящий инженер, да...
   - Даже не знаю, переживать за тебя или гордиться... - вздохнула мама.
   - Можно сочетать - хмыкнул отец. Я кивнул и добавил:
   - Хотя переживать всё-таки не стоит. Пока что всё идёт неплохо... Ну ладно, буду держать вас в курсе, если что. Но путешествие такое - дорогое удовольствие, так что в следующий раз - по телефону или по скайпу...
   Отец кивнул, мать чмокнула в щёку. Ну... Вроде с этим всё нормально.
   А теперь можно и по выданному адресу заскочить...
  
   Кэтти настаивала, чтобы я взял её с собой, но поскольку знакомить с родителями, хм, была не та ситуация, она ждала меня на улице вместе с проводником. В общем-то не думаю, что мне пока что особенно нужна охрана, но в итоге я её всё-таки захватил с собой; и статусней, и надёжней, и, главное, вне моей ауры Куаллоне значительно тяжелее контролировать служанку эльфийки даже с неполным контролем.
  
   "Внимание: обнаружен фильтрующий барьер. Хотите попытаться войти?" - осведомилась выскочившая передо мной панелька. Ну, ничуть не удивлён, что у заведения местного клана есть некие меры безопасности... В любом случае, "Да".
   Я прикоснулся к кнопке, и текст на панели изменился.
   "У вас есть доступ". Ну а не было бы доступа - есть "Пробивание барьеров"...
  
   Несмотря на наличие барьера, в заведении были посетители, и отнюдь не все они были магами. Впрочем, как знать, может, этот барьер как раз магов и отсеивает...
   Впрочем, я успел только бегло окинуть взглядом сумрачное помещение, освещаемое лампами, над которыми висело "Низший дух огня", когда передо мной возник пацанёнок лет десяти.
   - Прошу, господин, вас ждут - с поклоном сообщил он, указывая куда-то вперёд. Я кивнул.
   - Показывай.
   Через зал, за занавес; панелька сообщила ещё об одном барьере. Неплохо обосновались... Я тоже хочу научиться ставить барьеры. Или даже, наверное, лучше завербовать специалиста...
   ...И даже ещё один барьер. Последний, третий, защищал небольшое пространство, отгороженное от остальной части второго зала "чайханы" ширмами и занавесами - не считая самого барьера, конечно. На круглом столике стояла очередная элементалевая лампа - оригинальный всё же способ экономить на электричестве... Или это элемент имиджа такой? - и пара чаш, со свежими и сушёными фруктами. Ну и сидения у стола... Этакие круглые банкеточки без спинок.
   "Изучив" одну, я уселся - и только тут заметил, что по пути мы потеряли проводника. В принципе, понятно, если ожидается серьёзный разговор, но всё же напрягает отсутствие средства эвакуации...
   По крайней мере, Кэтти осталась рядом, и это внушало уверенность. Вдвоём - прорвёмся, если что.
   Снова появился пацан с подносом, на котором стояли чайник и чашки. Ну, чай вижу, а где мудрец? Впрочем, видимо, традиции... Хреновы.
  
   Переговорщик появился к третьей чашке. Впрочем, чашки были небольшие, а чай действительно вкусный, так что я был настроен благодушно. Скорее всего, на это и был рассчёт...
   И... Слава Аллаху, Одину и Ктулху! Это был не старик. Не то, чтобы я имел что-то против пожилых людей - и нелюдей, если уж на то пошло - но слишком уж много стариков-магов мне попадается...
   В любом случае, к нашему столику подошёл мужчина лет тридцати. Темные волосы стянуты в хвост, на ногах туфли, напоминающие домашние тапочки, одет в пёстрый шёлковый халат. Маг, но довольно слабый; без титула. Класс - "Укротитель духов". Не "Говорящий", а именно "Укротитель"... Ну, их лампы сами по себе кое-о чём говорят.
   - Здравствуйте - произнёс я. - Чай у вас действительно хороший... Будем традиционно пить его и водить вокруг да около, или сразу перейдём к делу?
   - Пока мы спим, враг качается - неожиданно вставила Кэтти. Я удивлённо взглянул на неё, но кивнул.
   - Девушка правильно говорит...
  
   Хотя, кажется, заявление Кэтти зацепило переговорщика, сразу к делу перейти он всё же не смог. Честно, раздражает... Не человек для традиций, традиции для человека! Времена-то меняются, основы их возникновения исчезают, а ими всё равно пользуются в том же виде... "Наши деды так делали, и мы будем".
   Ладно, не буду об этом...
   В любом случае, в конце концов всё же удалось добраться до сути. Вкратце: этот клан специализировался на ритуальной магии, барьерах и подчинении духов; когда-то давно они были своеобразными "Охотниками за привидениями". Часть вредоносных духов уничтожали, часть ставили себе на службу, но с некоторыми не удавалось сделать ни того ни другого, так что из запечатывали в различные объекты. Да-да, речь идёт именно о том, хотя Соломон принадлежал к другому клану, более крупному.
   Этот клан оказался весьма рационален: даже если какого-то духа не удавалось "перевербовать" или как-то приспособить к делу сразу, они повторяли попытки спустя десятилетия, пока это не удавалось. Тем не менее, у них в заначках оставалось ещё много древних духов, на которых приёма пока не нашлось.
   И ключ, открывающий печать одного из таких особо опасных, недавно пропал.
   Собственно, укротители духов хотели, чтобы кто-то проверил, в каком состоянии сейчас "материальный якорь" печати - на месте ли ещё дух, или его освободили... Дело усложнялось тем, что дух имел большой зуб на весь их род, так что если он почует кого-то из них, непременно нападёт; переговорщик подозревал, что для того всё и было затеяно. Ну, с таким подходом понятно, почему они обратились ко мне: им попросту всё равно, кто сходит на разведку, лишь бы не из их клана и маг.
   Однако... Слишком уж мутная ситуация. То, что это ловушка на меня - крайне маловероятно, но вообще... Даже если нет осознанного подвоха, вполне возможна стычка с древним духом неизвестной, но явно немалой силы. И это вам не третьесортный маг, которого можно придушить верёвкой... "Касание смерти" прокатит, скорее всего, но проверять не хочу.
   - Знаете, то, что вы видите перед собой, явно не совпадает с тем, что я вижу в зеркале - произнёс я. - Кэтти, я показывал себя малолетним глупцом?
   Девушка задумалась - или сделала вид - и ответила:
   - Не припоминаю. Пока что - перспективный кланлидер... Молодой, конечно, но это быстро проходит. Да и бывали моложе, и вполне успешные при этом.
   Я кивнул.
   - Вот так. Я не против принципиально, но это задание явно опаснее, чем вы пытаетесь выставить, так что я хотел бы честности и адекватного вознагражения. "Присоединиться к альянсу" - это несерьёзно, вполне возможно, что вскоре мы будем давать желающим испытательные задания...
   Ну, не факт, конечно, такую репутацию ещё нужно зарабатывать, но нужно же набивать себе цену... Вроде бы делаю это в меру. Он первый меня недооценил...
   - Я предпочитаю если уж устанавливать отношения, то честно и надолго. По крайней мере, пока мой клан существует...
   Понятное дело, я не ожидал, что он воспримет меня всерьёз, но хотел чётко и понятно высказать позицию. Даже если поначалу будут воспринимать как идеализм подростка, если продолжать придерживаться этой позиции, в конце концов дойдёт, что я серьёзно... Реально, чем придумывать для каждого свою линию поведения, а потом запоминать, с кем как, банально проще вести со всеми дела одинаково честно.
   Однако, похоже, сработало с первого раза. "Проверка Обаяния: успех", видимо...
   - Позиция, достойная уважения - серьёзно кивнул переговорщик. - Великий Соломон ибн Дауд основал свой клан, когда ему было девять лет, и род - в тринадцать.
   Эм... Неудивительно, что он известен гаремом. Прочь, прочь мысли о повторении достижений...
   - Каковы ваши условия?
   Эмм... Подловил. Я понятия не имею, что запросить...
   - Сложно сказать, поскольку я всё ещё не знаю, с каким именно духом придётся иметь дело при неблагоприятном раскладе - задумчиво произнёс я. - Начнём с этого, пожалуй.
  
   Уфф... Я вытер пот. Прошёл по грани! Вроде бы удалось произвести неплохое впечатление, но его можно было полностью запороть, если бы переговорщик понял, что я совершенно не представляю, какую цену назначить. Брр... Реально выглядел бы дураком, полагаю.
   Итог получился несколько расплывчатым, но по крайней мере я не облажался... Вроде бы. Оплатить, в конечном итоге, решили по результатам - в смысле, будет ли стычка с их ифритом, или нет; вдобавок они могут присоединиться к альянсу.
   А ещё обязались присмотреть за моими родителями, и это я выбил сразу, в виде магического контракта от имени всего их клана; для этого пришлось вызвать более крупную шишку, обладающую нужными полномочиями. Всё же родители у меня - слабое звено... На них запросто могут попытаться давить, Емельянов же уже пытался на дядю, и нет никаких причин полагать, что никто не попробует снова. Скверно, на самом деле... Ладно ещё у меня в городе, там можно что-то предпринять, а вот здесь уже значительно сложнее. У меня даже нет своего проводника... Потенциально могу сам освоить путешествия через Изнанку, но если сам буду охранять родителей, кто будет заниматься делами клана? В общем, этот вариант выглядел вполне прилично.
   Запечатанный ифрит оказался более-менее соответствующим представлениям. Слабо материален, но более-менее уязвим для стали, особенно зачарованной; разумен, силён, из магии предпочитает огненную и изменение облика, но в целом - неплохой маг-алхимик. На переговоры, скорее всего не пойдёт, во всяком слуае, на положительный результат лучше не рассчитывать - спесив и людей не уважает. Что может предпринять в случае освобождения - сложно сказать, но ответственность в любом случае будет на клане. Они не то, чтобы сотрудничают с властями, по крайней мере официально, но считаются в ответе за защиту населения от злых духов. В общем, для них это действительно важно, так что к месту я отправлюсь не один: кланеры будут присутсвовать, но на расстоянии, на котором ифрит, если что, не сможет их почуять. Попросту, если удастся провести разведку и не спровоцировать - хорошо, но если всё-таки завяжется драка - они будут вынуждены поддержать меня, им крайне невыгодно, чтобы дух вырвался на свободу.
   Правда, оставался ещё самый скверный вариант: если материальный якорь тоже уже украли. Это действительно будет скверно для укротителей духов... Впрочем, в этом случае им просто нужно будет нанять спеца по поиску; если они не тупят, то уже проработали такой вариант.
  
   В качестве жеста доброй воли нас с Кэтти даже снабдили амулетами защиты от огня. Да, мы отправлялись на место сразу по окончанию переговоров - возможно, именно из-за спешки они оказались незатянутыми. Хотя у меня есть пассивка на защиту от огня, дополнительная защита никогда не повредит... Особенно моей спутнице. Я к слову, предлагал заменить её Леонессой, но она заметила, что та будет лучше, если мы точно рассчитываем на бой; если нужно аккуратно подойти и проверить, это тело подойдёт больше. Ей лучше знать...
  
   Нашего проводника мы оставили в чайхане; естественно, кланеры не хотели показывать путь к своему тайному месту посторонним. Я заранее наложил на себя и свою спутницу М-маскировку; ну, вперёд!
   Мы вышли с Изнанки в лишённой ориентиров, не считая торчащего где-то впереди камня, пустыне. GPS... Не работает, и сеть смартфон не ловит. Немного напрягает, но контракт подписан, так что подставы быть не должно.
   Проводник поклонился нам, молча указал на каменный клык впереди, и остался стоять.
   Ну а мы с Кэтти зашагали к цели.
  
   Песок хрустел и осыпался под ногами, но его слой был не слишком толстым, так что идти было не так сложно. Правда, торчащий камень, у подножия которого находился вход в запечатанное подземелье, оказался дальше, чем казалось, да и солнце жарило преизрядно. Раскалённый песок тоже ощутимо обжигал... Возможно, на будущее мне стоит поискать способность вроде "Климат-контроль". Персональный, естественно, на реальный контроль климата я не замахиваюсь... Слишком жирно было бы.
   В общем, обливаясь потом, но мы дотопали до места. К моему удивлению, Кэтти выглядела ненамного лучше меня; видимо, обеспечиваемое Куаллоной усиление на устойчивость к жаре не распространяется.
   Мы остановились в отбрасываемой камнем тени. Вблизи он походил не на клык, а скорее на торчащий из песка толстый палец; впрочем, главное, что здесь было немного прохладнее.
   Я достал из инвентаря воду. Отпил немного передал Кэтти.
   - Я поищу вход - без энтузиазма сообщила она.
  
   Вход оказался под слоем песка и неплохо замаскирован; даже зная примерное место, пришлось поискать. На автокарте, к слову, маркер появился сразу...
   Первой под землю спустилась Кэтти. Зажигать свет мы не стали; ей позволяла видеть в темноте Куаллона, мне - один из амулетов Щуки.
   Короткий коридор и маленькая, грубо вырубленная в камне, пещерка; в стенах - пустые ниши. Хотя, пустые не все... В одной из них лежал простой медный браслет без украшений. Интересно, а что он даёт?
   - Изучение предмета.
   "Фальшивый браслет ифрита. Изношенность 1/4, насыщение 3/20, открывает заклинание "Призыв диких духов""... Фальшивый, значит?
   - Мы опоздали - сообщил я. - Возвращаемся.
   - Что насчёт браслета? - спросила Кэтти.
   - Лучше его не трогать - отозвался я, направляясь к выходу... чёрт!
   Передо мной из камня полыхнуло пламя; я рефлекторно отскочил. Что-то ярко вспыхнуло, на миг ослепив меня, а в следующий момент...
   - Это была ловушка - спокойно сообщила Кэтти.
   - Спасибо, Капитан Очевидность - пробормотал я, окидывая взглядом окружение. - Мы на Изнанке, что ли?..
   Мы стояли на каменном пятачке, окружённом реками и ручьями лавы, чьё тусклое красное сияние разгоняло окружающий мрак. Вообще-то на Изнанке даже без наблюдаемого источника освещения обычно как-то... Не то, чтобы светлее, но видимость лучше. Чувствовался исходящий от лавы жар, но он был гораздо слабее, чем должен бы быть, рационально рассуждая; было даже менее жарко, чем в песках. Ладно, попробую...
   - Выход!
   "Возможность заблокирована" - сообщила выскочившая панелька. Ну, как и ожидалось... Но мы действительно на Изнанке. И хорошо, если не в заблокированой зоне вроде Запертого Леса...
   Шаг вперёд; стоило пересечь некую черту, как по коже ударил обжигающий жар. Я отдёрнулся; это уже ближе к тому, что должно бы быть в окружении всей этой лавы... Глянув под ноги, я убедился, что граница жара совпадает с границей более светлого каменного круга. То ли это здесь создана относительно безопасная зона, то ли мы перенеслись сюда вместе с частью нормального мира... В любом случае, есть ли смысл ждать здесь, или попытаться выбраться из этой зоны?..
   Хотя, глупый вопрос. Выбираемся... Где там амулет Суаго?..
  
   Я собирался выбраться из этой зоны и найти место, где сработает выход, или хотя бы просто комфортнее находиться, продумывая, как быть дальше.
   Этот план сорвался на первых же шагах.
   Шаг за границу светлого камня, и раскалённый воздух обжёг кожу и горло; чувство сродни удару в лицо. Я подавился вдохом; жар всё ещё в пределах выносимого, но переход температуры достаточно резкий, чтобы ошарашить.
   Я едва успел оправиться и начать новый шаг, как лава забурлила и выплеснулась на берега; раскалённый камень стёк обратно, но оставил... Змей?
   Чёрные тела около полуметра длиной, горящие тусклым светом лавы бусинки глаз... "Малые вулканические духи" поползли к нам.
   Пока я изучал их, Куаллона уже рванулась вперёд. Рассечённые змеиные тела рассыпались пеплом и шлаком, из которого поднимались золотистые искры... блин, не отвлекаться нужно, а поддержать соратницу!
   Попытка атаковать змей верёвками и ножом на верёвке показала, что они твёрдые как камень и горячие как огонь. Как ни странно, "Жгучие искры" работали, хотя эффективность и была явно сниженной; "Касание смерти" вообще работало на ура, но тросик ржавел, и приходилось восстанавливать его. Мана утекала слишком быстро, так что в итоге самым эффективным получалось сосредоточиться на защите, предоставив Куаллоне истреблять змей, и поддерживая её просто аурой. Стоять и предоставить девушке сражаться... грр, как неприятно и бьёт по чувству достоинства!
   Змеи почти закончились, когда лава снова забурлила. Снова волна, на этот раз побольше, хлынула на берега, оставляя - на этот раз пауков.
   Пауков было меньше, чем змей, но их уровень явно был выше; вдобавок они были прыгучими, и сейчас мне действительно пришлось сосредоточиться на защите.
   - Нужно отсюда выбираться! - произнёс я, отбрасывая очередного паука. - Неизвестно, сколько ещё будет появляться... Может, они бесконечные, вообще.
   - Согласна - коротко отозвалась Кэтти, разрубая паука в прыжке. - Веди, я прикрываю.
   - Путь к цели.
   Я сосредоточился на образе безопасного места без лавы и монстров. Есть... Чувствую направление. Надеюсь, оно не в ста километрах...
  
   В третьей волне были огнедышащие чёрные псы. Не знаю, сколько мы смогли бы продержаться, если бы это продолжалось, но мы оказались у безопасного места раньше, чем нахлынула четвёртая волна.
   Ещё одна округлая площадка; три стойки-факела; в центре - какая-то статуя. Я бы подозревал опасность, но "Путь к цели" определённо указывал на это место. Преследовавшие нас "Лавовые псы" остановились, не пересекая некую черту, но это тоже может означать как определённую чем-то безопасную зону, так и их страх перед чем-то более опасным...
   Однако в нашей ситуации лучше довериться моей способности, чем рисковать продолжать бой или движение.
  
   Кэтти тяжело выдохнула, оседая на камень; здесь было и намного прохладнее. Я протянул ей воду из инвентаря.
   - Спасибо - произнёс я. - Не уверен, что смог бы выжить без твоей поддержки.
   - Без меня ты бы и работу эту не взял - заметила она. - Уфф... Хорошо иметь запасливого лидера с пространственным карманом.
   - Равно как и боевую соратницу с большими... Талантами - хмыкнул я. Ситуация была не слишком радужной, но и не настолько мрачной, чтобы нельзя было шутить. Наоборот, лучше поддерживать мораль, у соратников и у себя... Раз уж взял на себя роль кланлидера. - Но раз уж взял и втянул в это нас обоих, я и вытащу...
   - А я прикрою - кивнула Кэтти.
  
   Я не сомневался, что стоит нам выйти из безопасной зоны, как последует новое нападение, так что какое-то время мы просто сидели на месте, потягивая сохраняющую в инвентаре прохладу воду и восстанавливали силы. Изучать поближе факелы и статую я тоже не спешил, пока не восстановимся - мало ли...
   Даже в "безопасной зоне" было жарковато, так что мы стянули с себя верхнюю одежду; я остался в одних штанах (плюс обувь, конечно), а Кэтти - в трусах и бюстгалтере. Ну, по крайней мере неплохой вид... Возможно, когда выберемся отсюда...
   Я потряс головой. Не о том думаю...
   Девушка почти не пострадала в бою - обошлось несколькими лёгкими ожогами, на которые она даже не захотела переводить целебные зелья. Блин, я её уже нормально воспринимаю как девушку... В чём-то это даже и хорошо, но всё-таки не стоит забываться - как бы там ни было, я имею дело не с человеком.
   - Я в порядке - сообщила Кэтти. - И готова действовать.
   - В таком случае, посмотрим, что у нас здесь такое... - пробормотал я. - Изучение объекта.
   "Сакральная статуя Кагуцути" - сообщило выскочившее окошко.
   - Слышала что-нибудь о Кагуцути? - осведомился я у своей спутницы. Она отрицательно помотала головой. - Хмм...
   Статуя изображала невысокого азиата с длинной бородой и затянутыми на затылке в пучок волосами; халат, штаны, на поясе - прямой меч, за спиной - лук.
   - Какое-то божество, что ли?.. - пробормотал я вслух.
   Внезапно глаза статуи вспыхнули; всё тем же тусклым красным сиянием лавы, что и у монстров.
   - Я - Кагуцути, великий бог огненных гор! Смертные, вы находитесь в моих владениях! - произнёс грохочущий мужской голос.
   - Здавствуйте, ваша божественность - ответил я. - Мы совершенно не желаем вам докучать, и попали сюда не по своей воле. Так что если вы подскажете, где выход, мы тут же уйдём...
   - Зачем же так спешить? - тон божества, если не врёт, конечно, изменился на... высокомерно-предвкушающий, что ли? - Я не возражаю против гостей. Оказываю им жаркий приём... Хе-хе-хе...
   Какой смех... Гаденький.
   - Пройдите испытание, развлеките меня - и я провожу вас с дарами...
   - А если откажемся? - осведомился я.
   - Я великодушен и не стану наказывать за отказ. Можете гостить в моих владениях сколько вздумается, ку-хе-хе...
   Всё-таки отвратительный у него смех, кашляющий какой-то.
   - Что это за испытание?
   - Собрать и принести сюда четыре талисмана, охраняемых моими четырьмя слугами и их воинами.
   - Можно подумать?
   - Думайте сколько угодно... Спешить мне некуда. И вам тоже...
   Глаза статуи угасли.
   - В предложении наверняка подвох - произнёс я. Кэтти согласно кивнула. - Но хозяин уверен, что выбраться самостоятельно мы не сможем. Однако, с другой стороны...
   Я хотел сказать, что, как я понимаю, в наше время могущество богов очень невысоко, - а об этом я даже и не слышал никогда, так что вряд ли он даже на расцвете был особо силён - но решил промолчать. Наверняка хозяин услышит, и мало ли как среагирует... В любом случае, есть два варианта: либо рискнуть поискать выход, который наверняка заблокирован каким-нибудь барьером, а по пути придётся сражаться, либо согласиться на подозрительно "испытание", в котором тоже придётся сражаться, и вдобавок вполне вероятен подвох.
   С другой стороны...
   Я ощутил, как на моё лицо против воли наползает улыбка.
   - Время гриндинга, однако...
  
   Вулканических духов оказалось всего четыре типа. Помимо змей, пауков и псов здесь были безлицые лавовые человечки, швыряющиеся каменными копьями и шарами лавы. Они были самыми опасными, действуя разумно и прикрываясь остальными монстрами, но их было не так много, и я старался расправляться с ними, как только они появлялись - длины тросика хватало.
   И со всех капала Эссенция...
   Мы с Кэтти сделали несколько рейдов, возвращаясь после них к статуе; это место оставалось безопасным. Я ещё немного поднял себе ману и Проворство своей спутнице; дорого, поскольку у неё эта характеристика и так была высокой, но я не хочу, чтобы с ней что-то случилось. Ману ей я тоже поднял, благо, это было многократно дешевле, а пригодится тоже - для усиления, и, как выяснилось, самолечения. Это моё вложение на будущее... Я бы усилил и саму Куаллону, но, к сожалению, с ней это не работало - у меча не было "слотов снаряжения".
  
   Не знаю, убиваем ли мы духов, или они восстанавливаются; а может новые генерируются, или их просто бесконечный запас - но в любом случае заметно меньше их не становилось. Вроде бы и хорошо, прокачка же, но запас пищи и главное питья у меня, несмотря на всю предусмотрительность, был ограничен. Но всё же, если смотреть на плюсы... Я поднял себе Волю и получил неплохой боевой опыт.
  
   - Что-то есть - сообщил я. Волны нападений, когда мы исследовали местность, не прекращались, но между ними были паузы, временами довольно длинные. Вот и сейчас я воспользовался паузой, чтобы проверить Автокарту - и обнаружил на ней отметку важного объекта или зоны. "Ограждающий барьер домена"... - Стоит взглянуть поближе.
  
   В отмеченном на автокарте месте не было ничего особенного, и точно так же текли вдаль реки лавы... Однако когда мы с Кэтти прошли невидимую черту, автокарта показала, что мы очутились у противоположной стороны зоны. Закольцованное пространство, что-то вроде того...
   - Изучение объекта?.. - попробовал я, вглядываясь в "землю"... и к собственному удивлению оказался вознаграждён возникшей панелькой.
   Впрочем, очень короткой.
   "Ограждающий барьер, 8 ранг".
   Я поспешил открыть панель навыков, перечитывая описание своего "Пробивания барьеров".
   "Уменьшает эффективность ограждающих барьеров на 70%-10%*ранг барьера. Активно: снижает ранг барьера для преодоления; защитные -1 ранг за каждые 5 вложенной маны, ограждающие -1 ранг за каждые 10 вложенной маны".
   ...
   ...Дерьмо. Даже если я вложу всю ману, что у меня есть, этого недостаточно. Снижение эффективности на десять процентов...
   Кэтти взмахнула мечом. Лезвие Куллоны словно застряло в чём-то; на миг по пустоте прошла волна...
   ...в следующий момент меч отскочил, а по местности пронёсся знакомый противный смех.
   Но всё же...
   - Что насчёт соединить усилия, Куаллона? - произнёс я, доставая из кармана пару колец.
   Сосуд Эссенции был практически полон, так что хватило и добить уже надетые кольца, и насытить новую пару. Отхлебнуть лимонада...
   Я протянул руку, и Кэтти вложила мне в руку рукоять меча. Ну...
   - Пробивание барьеров.
   Удар в пустоту; я ощутил сопротивление. Мана потекла в меч, ослабляя барьер и складываясь с собственной пробивающей барьеры магией Куаллоны; барьер держится... Продолжая давить физически и пагически, я принялся поспешно глотать лимонад из бутылки. Ещё немного, ещё...
   Рука Кэтти легла на мою, помогая; барьер...
   ...поддался...
   ...прогнулся, растягиваясь...
   ...спружинил обратно, едва не выбив Куаллону у меня из руки...
   ...И с гулким хлопком лопнул, обнажив тьму пустой зоны Изнанки.
   Я бросился вперёд. За спиной послышался грохочущий вопль ярости; определённо, богу вулканов не понравилось, что "гости" уходят без его разрешения. Кэтти выхватила у меня, эм, себя, и отбила в сторону ударивший нам в спины огненный шар... частично отбила. Я не понял, что именно произошло, но на обдало пламенем...
   - ...Выход!..
   Вспышка света; нет, это просто солнце. Что-то негромко бумкнуло рядом... Кэтти у меня за спиной упала на землю.
   Девушка была сильно обожжена; только тут я заметил, что последняя атака хренова бога снесла мне весь Персональный Барьер и больше половины хитов...
   Я поспешил достать лечилки.
   Кэтти успела спрятаться мне за спину, так что избежала основного удара, но выглядела скверно. Без сознания, и всё тело - сплошной ожог... Я истратил все зелья и повесил ей на шею амулет восстановления - тот, что Щука сделал из "сердца" огненного духа; она так и не пришла в себя, но жизнь должна быть вне опасности. Вообще-то её "жизнь" это всё равно Куаллона, но... блин, да плевать на эти заморочки! Просто вылечу девушку...
   Устроив её на лежанке из моих запасов, я решил, что можно уже перейти к остальному. Куда это наз забросило? Какой-то хвойный лес... Не Иран, походу. Сеть есть?..
   Сети нет... Н-да. Путь к цели, ближайшее место, где будет связь...
  
   Метод переноса раненых у меня уже отработан, еда ещё есть - и вдобавок сейчас её не нужно делить - так что дойду. Даже если тут водятся хищники, Персональный барьер поможет... В общем, всё не так плохо.
   Но напрягает - безусловно...
  
   Лес какой-то странный... Временами появляется ощущение, что меня вообще не на Землю выбросило. Наверно, и такое возможно, но Путь к цели сработал, так что можно этого не бояться... наверное...
   Звери какие-то вроде есть, но меня сторонятся, на вид не попадаются. Звуки слышу, кучку как-то замечал, а самих зверей - нет. С птицами - та же фигня, ну а насекомых один из Щукиных амулетов отпугивает, нацепил, прежде чем двигать. Иду уже сутки, охрану на ночь доверил Куаллоне и Урфину... Перед сном ещё пару зелий сварил - компоненты по пути сами попадаются, воду, чтобы запасы не тратить, нашёл всё тем же "Поиском пути". Пробовал им съедобные ягоды искать, но эта способность указывает место, а не конкретный объект, и в результате нашёл несколько ягодных кустов - не факт, что все ягоды съедобны, так что решил не трогать.
   Сигнала на смартфоне всё ещё нет.
  
   Третий день. Не то, чтобы я двигался быстро, но сотня километров уже должна быть! Что за фигня? Если зона покрытия ретрансляторов дальше, то "Поиск пути" не должен сработать; если ближе, я уже должен был прийти. Ничего не понимаю...
   Снова достал вечером Кэтти из инвентаря, применил свежеизготовленные лечилки. Ожоги существенно уменьшились, но в себя она так и не приходит. Может, какое-то проклятье?..
   Хмм... Я открыл панель персонажа.
   ...
   - Эффект: кривая тропка. Под воздействием этого эффекта невозможно найти верный путь - прочитал я вслух. - Бллиинн!..
   - Какой-то лесной дух - произнесла по большей части молчавшая последние три дня Куаллона. Она говорила, что разрушение божественного барьера и поддержание жизни Кэтти отняло у неё много сил, но сейчас, похоже, оправилась - по крайней мере, частично, как и сама девушка. - Они любят так развлекаться.
   - И что делать? - осведомился я. - Можешь что-то предложить? Хотя... Вход на Изнанку.
   "Способность в данной зоне заблокирована" - незамедлительно сообщила выскочившая панелька. Я ощутил, что у меня дёргается щека. Сбежать от бога вулканов, чтобы в итоге оказаться запертым в трёх соснах каким-то лесным духом?.. Хреновы сверхъестественные существа!..
   - Пожар ему устроить, что ли?.. - сквозь зубы прошипел я.
   - На надо - немедленно возразила Куаллона. - Сильные лесные духи вроде этого на своей территории могут быть опаснее того божка. У него гораздо больше инструментов для атаки, а твои защиты не слишком эффективны против ядовитых насекомых, к примеру. Или провалов под ногами.
   - То есть сражаться не можем, и сбежать не можем... - устало произнёс я. - В таком случае остаётся одно.
   Я набрал в грудь воздуха.
   - Эй, хозяин! Может, хватит уже игры играть, договоримся и разойдёмся?
  
   - Не хозяин, а хозяйка - тут же поправил меня женский голос. Я встряхнулся; такое впечатление, что эта женщина всё время стояла рядом...
   Среднего роста, с хорошей фигурой, она стояла на траве босыми ногами; её тело укрывала некая зелёная туника, что ли, а на тёмных волосах лежал цветочный венок. Обычная женщина, но - над её головой висело "Шайи, дух леса".
   - Мои поздравления, у вас отличная магия - кисло произнёс я. Она спокойно кивнула, принимая мои слова как должное. - Чего вы хотите?
   - У вас есть кое-что, что мне нужно - снова кивнула она; к слову, говорила по английски. Вот и добрались до вымогательства... Я неприязненно скривился. Не переношу вымогателей... Если будет наглеть, потом обязательно вернусь сюда и выровняю счета. Возможности для этого есть...
   - Что именно?
   - Тело. Вы несёте с собой тело женщины. Отдайте его мне. В нём всё равно уже нет души...
   Я нахмурился; Куаллона молчала, и это "жжж", вернее его отсутствие, явно было неспроста. В конце концов, это её тело, и раз она не высказывается об этом, значит, не хочет, чтобы другая сторона знала. Хмм...
   - Изучение существа.
   Весьма неплохие магические статы - Разум 15, Дух и Воля 22 и 19... Маны 40, но ещё плюс висит эффект "Восполнения", по 5 единиц в минуту. Н-да...
   Но самое примечательное - раса и класс. Первое - "Дух, Человек", второе - "Лесная ведьма". То есть всё-таки не дух леса, а дух ведьмы, устроившийся в лесу... Жаль, элайнмент, то бишь склонность характера, не виден. Но Куаллона явно что-то подозревает, а у неё опыта побольше...
   И всё же - что ответить?..
   - ...Давайте так. Я закончу её лечение, и если она не придёт в себя, тогда и продолжим разговор. Устраивает так?
   Женщина кивнула и исчезла, а я осмотрелся, выбирая место поудобнее; похоже, как раз там, где стояла дух.
   - Инвентарь.
   Уложив Кэтти на постель, я принялся готовить очередную порцию лечилки.
  
   Разумеется, сама она очнуться не могла, но расчёт у меня был простой - если Куллона не хочет отдавать своё тело, она это проявит, как-то проманипулировав им; однако она продолжала молча и неподвижно висеть у меня на поясе. Ну что же... Ожоги практически сошли, только волосы остаются опалёнными, да местами розовые пятна на теле.
   - Хозяйка, мисс Шайи? - позвал я. Женщина снова мгновенно материализовалась рядом. - Похоже, вы правы. В таком случае я не возражаю... Я отдаю вам Кэтти... её тело, вернее, а вы выводите меня из этого леса.
   - Договорились - кивнула ведьма и сделала шаг вперёд.
   Она положила руку на лоб Кэтти и... осыпалась? Её фигура внезапно осыпалась то ли мелкой пылью, то ли каплями жидкости, падающими на бессознательное тело Кэтти, рассеиваясь на лету.
   Оставшиеся ожоги на глазах исчезли; обгоревшие волосы выросли. Кажется, цвет кожи стал более бледным... Такое ощущение, что с Кэтти происходили ещё какие-то мелкие изменения, но я не мог их выделить.
   Имя не изменилось; определённо, в базовой информации показано только имя тела. Зато Изучение показало изменение характеристик - в том числе и физических, увеличились Конституция и Сила - и характера одержимости.
   - О, да... - с явным удовольствием произнесла новая обладательница тела, поднимаясь и потягиваясь. - Я снова жива, и в прекрасном теле...
   - Теперь ваша очередь выполнять договор - заметил я.
   - Действительно так - лениво кивнула она, окидывая меня кошачьим взглядом. - Но сперва почему бы не получить немного удовольствия?
   Не могу сказать, чтобы предложение было особо заманчивым, но отказывать - тоже не лучшая идея... Полагаю.
  
   ...Она определённо отрывалась за долгое время. В конечном итоге я оказался снизу, заполучив, к слову, прекрасный вид колышущихся упругих грудей прекрасной формы...
   ...из-под левой груди вышло остриё меча.
   Кровь смешивалась с золотистыми искрами; прежде чем я успел даже толком понять, что происходит, лезвие втянулось обратно, оставив кровоточащую и эссенциеточащую рану...
   ...которая немедленно принялась затягиваться...
   ...и клинок вновь пронзил тело.
   Кэтти завалилась на меня; я успел увидеть, как от тела отделился дух, а затем меня осыпало золотом Эссенции и окончательно закрыла обзор выскочившая панелька. "Достижение! "Очень необычный опыт""...
  
   - Ну всё хорошо, что хорошо кончается - заметила Кэтти. - С тобой же всё в порядке?
   - Более чем - проворчал я. - Хотя вообще-то так и импотентом можно стать...
   - Главное, жив остался - пожала плечами Кэтти. Вернее, вернувшая своё тело Куаллона. - Другого момента для атаки не было, только когда она отвлеклась...
   Я вздохнул, жадно глотая еду. Эта сволочная ведьма, оказывается, вытянула из меня не только ману, но и кучу сил... Но заметил это только по завершению. Выполнять свою часть договора она явно не собиралась, но Куаллона это подозревала, так что не стала засвечивать свои возможности, особенно к самостоятельному передвижению и атаке. Выждала момент и нанесла удар, решив пожертвовать своим телом, "которое несколько лет тренировала и приводила в нужную форму". Ведьмин дух, впрочем, оказалась и сама крепкой, и тело усовершенствовала... но тут сыграла уже моя способность. Скорее всего, если бы я не поглотил потерянную ей из-за ранения Эссенцию, ведьма смогла бы оправиться, а так - шок, потеря сил, и попытка к бегству... Неудачная.
   А мы с Куаллоной получили свои бонусы - модификации тела Кэтти оказались постоянными, а моя ачивка добавила по единице к Воле и Духу. А так же, кхем, "уменьшение шанса импотенции"...
  
   Связь вернулась сразу после гибели ведьмы; оказывается, я находился в Канаде. "Ведьмин лес", что логично...
   И первым делом я связался со "своим" проводником.
   Пока я разговаривал сперва с ним, затем с Кошкиной, Куаллона отошла, проверить состояние тела и возможные сюрпризы. Повторю ещё раз - хренова ведьма, но бонусы от неё достались неплохие... Однако возможны и какие-то гадости напоследок. Статусы наши с Кэтти я проверил, никаких проклятий не видно, но всё может быть, в том числе не так прямо... Про реальных ведьм я мало что знаю, но фольклорные известны в первую очередь хитрыми проклятьями, и Куаллона это подтверждала по опыту своего мира. Жаль, что у меня в клане нет специалиста, у которого можно было бы провериться по возвращении: наш лучший маг - я сам. Разве что гномёнка спросить...
   В любом случае, арабам я позвонил только после беседы с Кошкиной. Она мне тоже понадобится...
  
   Куаллона успела вернуться раньше, чем появился проводник, и сообщила, что ничего не нашла, но с телом всё в порядке, и даже больше того.
   - Надеялась найти ведьмину заначку, но, увы - ничего - сообщила она.
   - Лес большой - отозвался я, записывая имена бога и ведьмы - на всякий случай и для клановой хроники. Пожалуй, вообще стоит всё подробно записывать... - Знаешь, какой главный урок из этой истории? Не стоит выходить из дома без парочки контрактных амулетов...
   Девушка кивнула и села на траву рядом.
  
   - Значит, бог Кагуцути? - переспросил араб. Я кивнул.
   После того, как я исчез в пещерке, они послали туда своего разведчика; тот тоже исчез. Естественно, когда я всё-таки вернулся, их очень заинтересовало, что именно там произошло. Похоже, они считали, что спасти кланера не выйдет... Я не разбираюсь в тонкостях спасения кого-то с Изнанки - чего стоит одна проблема с синхронизацией времени - но даже без этого очевидно, что второму "гостю" уйти от вулканического бога будет сложнее.
   По крайней мере, мой рассказ чем-то им определённо помог; кажется, в первую очередь упоминанием фальшивого браслета.
   В этот раз при разговоре присутствовала и Кошкина. Я пригласил её как ключевую участницу альянса, однако была у меня и другая цель, более важная: кто-то же должен определить цену... В конце концов, если не можешь чего-то сам, доверь тем, кто могут.
  
   - Альянс растёт, но с кланом тоже нужно что-то делать... - задумчиво произнёс я, лёжа на кровати у себя дома. Предстояло ещё разобрать трофеи с вулканических духов, но пока что я объективно заслужил отдых... - Как там наш рекрут, к слову?
   - Ривербанк учится - отозвалась Кэтти. Она вызвалась прибраться у меня в квартире, и заодно мы обсуждали текущее состояние дел. - В основном, смотрит телевизор. По себе знаю - это самый быстрый способ погружения в культуры этого мира.
   - И как прогресс? - зевнул я. - Когда ему можно будет что-то поручить? Или хотя бы выпустить в люди.
   - Поручить что-то на дому можно уже сейчас - сообщила девушка, присаживаясь на пол у кровати. - Я немного проверила его умения. Он умеет делать простые амулеты и зелья; в основном с того и жил, так что это естественно. Возможно, ему стоит поассистировать тебе в зельеварении.
   - Хорошая идея - кивнул я. - А я попробую изготовить амулет нормальным способом, без абилки. Вообще хороший вопрос, могу ли я изучать магию, как нормальные маги... Но всё заавтра...
  
   С этого и начался мой следующий день. Ну, не совсем, конечно - сперва были завтрак и составление описи трофеев, среди которых оказалось несколько шкур, набор когтей и клыков, вперемешку, змеиных, паучьих и собачьих, и один наконечник копья. Целого, к сожалению, не выпало.
  
   Первое: худо-бедно, но Ривербанк оказался способен копировать мои зелья. Второе: я оказался неспособен повторить ни одно его магическое действие, кроме наипростейших, и то мне пришлось задействовать приобретённый навык, "контроль маны". Н-да, не то, чтобы особо хотелось, но это следует учесть... Обычные методы обучения магии ко мне неприменимы - по крайней мере, смысла в них нет. Впрочем, пока есть Эссенция, мои методы эффективней - и я даже выполнил пару заданий в процессе этого эксперимента...
   К слову, молодой маг, который выглядел сейчас заметно лучше, чем при первой встрече - помытый, накормленый, и в нормальной одежде - был в приподнятом настроении. "Есть где жить, есть что есть, и, главное, можно учиться дальше - чего ещё желать, чтобы богов не сердить?", цитирую... Я даже зависть ощутил, и на миг подумал о том, чтобы забить на всё и вступить в какой-нибудь крупный клан. Впрочем, быстро прошло.
  
   С помощью Кошкиной за оказанную укротителям духов услугу удалось взять с них ответной услугой, как раз той, которая мне давно была нужна: организовать безопасную зону на Изнанке. Пока - просто охранный барьер, не пропускающий "тени" Изнанки и посторонних; не персональная цитадель, но уже что-то. Собственную Чёрную/Белую/Серую Цитадель или Башню Мага тоже когда-нибудь отгрохаю, а пока что - хотя бы так... Специалист обещал прибыть завтра или послезавтра.
   Неожиданно зазвонил смартфон.
   - Здравствуйте, Артём Егорович - произнёс я, принимая вызов. - Чему обязан?
  
   Щука хотел попросить меня о небольшой услуге; причин оказываться у меня не было, а вот согласиться - полно, так что ответ очевиден.
  
   - Я думал, вы и так должны это знать - заметил я.
   - Ну, тут как с эволюцией человека - ответил старый маг. - Вроде уже всем очевидно, что Дарвин был прав, но время от времени всплывают любопытные гипотезы... Даже если понимаешь, что глупость, бывает интересно почитать и проверить.
   Я хмыкнул.
   - Знаете, у меня иногда такое чувство, что вы моложе меня - сообщил я. - В хорошем смысле. Вы, как бы так объяснить... Интересуетесь вон всем, и вообще живо себя ведёте.
   - Благодарю за комплимент - усмехнулся старик. - Но просто жизнь вообще интересная штука, и как можно не интересоваться всем, что интересно?
   - Завидую - честно произнёс я.
   Старого... эм, как-то неуместно это звучит. В общем, алхимика интересовала моя способность Изучения предмета; вернее, он хотел, чтобы я воспользовался ей на предмете, который его интересовал. Учитывая, что для этого он сперва помог мне поднять ранг Изучения, это скорее он мне услугу оказал, чем наоборот...
   В любом случае, мы вошли в церковь, дабы изучить "мощи святого".
   Тут, пожалуй, стоит пересказать то, что рассказал мне Щука. Маги никогда не были многочисленны, особо не лезли во власть - единичные случаи на протяжении известной истории, обычно им хватало грызни за власть в своих кругах - и особо не конфликтовали со жрецами; только на личном уровне, идеологического противостояния никогда не было. По сути, сила-то у богов и магов одна и та же, только мощности разные... Богов у сверхъестественных существ можно сравнить с архимагами у людей - самые сильные или талантливые, добившиеся значительных успехов в своём деле. Да пожалуй даже что не "можно сравнить", а именно то же самое... Боги вообще очень близки к людям - во всяком случае, те, что с людьми взаимодействовали. Оно и понятно, учились друг у друга, а те духи, что имеют принципиальные отличия в устройстве разума, просто не выбились на эту роль - или им люди не нужны, или они людям. Я, правда, не совсем понял, что именно нужно духам от людей, что они так давно и по всему миру сотрудничают, но что-то нужно, видимо, раз это до сих пор есть; и даже ослабление богов связано в том числе и с потерей верующих. Определённо, ритуалы и жертвоприношения как-то помогали богам собирать силы...
   В любом случае, эта относительная идиллия взаимовыгодного сотрудничества продолжалась до тех пор, пока старые храмы не оказались повержены новой силой - христианством. Жрецы новой веры не могли творить чудес, но они были более едины, организованы, и целеустремлённы, чем жречество старых политеистических религий, враждовавшее зачастую меж собой... в точности как маги. Христианство во всех его основных версиях и ответвлениях не признаёт существования чудес; ну, вернее, признаёт право на них только за своим богом, но от него чудес никто не видел, так что...
   В итоге если кто-то чудеса всё-таки смеет творить, силы Церкви быстро устраняют противоречие между своей доктриной и реальностью, выравнивая реальность под свои взгляды, методом устранения чудотворца. Своих чудотворцев, как уже упоминалось, у них нет, но развитие оружия и численное превосходство выравнивают шансы в их пользу... Благо у них достаточно фанатиков, готовых с радостью стать "мучениками".
   Ну и после этого вступления - к сути, собственно. Официально засвидетельствовать творимые христианами (или мусульманами, хотя у них отношение к магии всё же помягче) чудеса не удавалось, но существуют гипотезы, что что-то они всё-таки могут. Вот Щука и захотел одну из них проверить...
   Впрочем, несмотря на вышеупомянутое, никакой опасности визит в церковь не нёс; даже если бы мы принялись творить чары на виду у всех, немедленной реакцией был бы разве что переполох среди прихожан. Церковный спецназ присылают из мест базирования, после получения информации с мест... не то, чтобы это часто случалось. Маги и сами к публичности не тянутся - им удобнее действовать в тени. Вернее, не "им", а "нам"...
   "Мощи" находились в закрытом ларце-ковчеге, так что пока Щука придумывал, как до них добраться, я Изучал иконы и убранство. Ничего интересного, по большей части ритуальные принадлежности открывали сомнительной полезности навык "Вера" - "Поднимает на 10% силу магии, снижает на 10% устойчивость к магии". Немного странно, логичнее было бы наоборот...
   К слову, в процессе я нашёл одну поддельную икону.
  
   Вернулся Щука.
   - Я договорился - сообщил он. - Заплатил сторожу, ночью пропустит, "взглянуть на святыню".
   Я хмыкнул. Воистину, деньги - самая могущественная магия...
  
   Вообще-то ларец был заперт, и ключа у сторожа не было, но с этим Щука справился уже при помощи магии. Хмм... Я сделал себе очередную пометку - подобное заклинание тоже пригодится.
   Внутри "ковчега" обнаружился кусок желтоватой ткани, а уже в нём искомые кости. Ну что же, посмотрим...
   - Изучение предмета.
   "Мощи Святого. Смесь человеческих и собачьих останков, выдаваемых за кости святого подвижника. Накладывает эффект "Благословение веры". Изношенность: индивидуально по фрагментам, насыщение: 27/27, открывает способность "Чудесное исцеление"".
   Я зачитал первую половину описания вслух для Щуки. Блин, исцеление... Одно из заклинаний, которые мне нужны. А что насчёт отдельных фрагментов?..
   - Натуральная амулетизация путём накопления Эссенции - кивнул Щука. - Такое бывает.
   - Вы не можете как-то сделать копию косточки, чтобы не заметили? - осведомился я. Описание отдельных косточек было почти тем же, главное, они так же открывали исцеление.
   - Интересная идея... Минуточку.
   Старик извлёк из кармана пиджака кость... а, нет, деревяшку. Что-то пробормотал, и дерево начало изменяться - форма, цвет, фактура, всё имитировало одну из небольших косточек. Чудно...
   Заменив косточку имитацией, мы снова завернули "мощи" в ткань и заперли ларец, после чего покинули церковь.
  
   - Можно поинтересоваться, для чего вам эта кость? - осведомился Щука.
   - Для исцеляющей магии - отозвался я. - У меня, как вы понимаете, свои методы, и это оказалось удобной возможностью - с исцеляющими чарами у меня пока не очень, только зелья. А в клане должны быть не только боевики, но и целители и проводники...
   - Комплексный подход - заметил алхимик.
   - Стараюсь, раз уж взвалил на себя кланостроительство... - пожал я плечами. - В любом случае, если будет что-то ещё - всегда рад помочь хорошему человеку. Тем более, в этот раз оказалось и для меня интересно...
   Щука кивнул, и мы, пожав друг другу руки, разошлись.
  
   "Чудесное исцеление, заклинание, ранг 1. Примитивная форма потенциально сильнейшего из известных исцеляющих заклинаний, в текущей форме оно малополезно из-за слишком малой эффективности и соответственно чрезмерно высокого расхода энергии, однако при её избытке подходит для лечения практически любых ран и недугов. Внимание: это заклинание принадлежит к направлению Чудотворства и питается Эссенцией! Расход Эссенции: 300%, зависит от объекта исцеления. Возможна замена маной 20% необходимой Эссенции (1 к 20). Максимальный ранг - (Дух+Удача)/9+ранг Веры".
   ...
   - Отстой - разочарованно подытожил я вслух. В крайнем случае, если нужно будет спасти кому-то жизнь, а Сосуд будет полон, можно будет и этим воспользоваться, но для применения в других ситуациях совершенно не подходит.
   Правда, с повышением ранга расход Эссенции уменьшался, а возможность замены маной увеличивалась... Если будет возможность, можно будет поднять.
   Хотя лучше поискать нормальную лечилку.
  
   На этой волне я попытался вырезать что-то для исцеления, запорол слишком сложную фигурку змеи и чаши - потом попробую переделать в что-нибудь... - но нужного результата так и не добился. Заказал пару контрактных амулетов; серьёзно, их нужно всегда держать в инвентаре, и я имею в виду именно амулеты, а не контрактные свитки - они помощнее.
   Навестил оборотней и гномёнка. Последнего, кажется, даже усыновить планируют... И когда я появился, его гоняли по спортплощадке; пацан пыхтел, но не сдавался. Хе, это у нас растёт не просто церковник, а настоящий боевой жрец... Или как минимум боевитый.
   Между прочим, во время визита выяснилось, что кто-то из оборотней записал видео нашего боя с химерами; я скопировал запись себе, для клановой хроники. Ну и провели групповой бой, мы с Кэтти против пары десятков оборотней... С гордостью могу сообщить, что мы победили, но с прискорбием признаю, что только проделанным с Кэтти улучшениям, и то... Урфина вынесли почти сразу, когда я его вытащил - я даже не успел отдать приказ, что делать; на меня, посчитав самым опасным, навалились всеми силами, и сумели-таки условно нейтрализовать, но Кэтти расправилась с теми, кто остался на её долю, и ударила в спины. В общем, технически победа наша, но не слишком убедительная... Хотя в реальности, возможно, меня и удалось бы спасти. В любом случае, пару ценных уроков из тренировочного боя я извлёк - к примеру, необходимо промежуточные приказы Урфину давать заранее. И модернизацией его не пренебрегать, если уж на то пошло... Ну и разное по мелочи.
   Съездить к амулетчику и забрать остаток своего заказа, позвонить управляющему и проверить, как ситуация у него... Дел много. Свободного времени между ними, впрочем, тоже достаточно.
   Кэтти везде сопровождала меня; к сожалению, это действительно необходимо, - никогда не знаешь, какая опасная ситуация может возникнуть, так что она взяла на себя роль моей телохранительницы - но нам обоим ситуация была вполне комфортной. Куаллоне было по кайфу находиться в моей ауре, а мне оказалось весьма познавательно с ней беседовать. Куаллона долго живёт, - или существует? - так что ей не занимать не только опыта, но и интересных историй... А так же просто всяческой информации различной степени полезности. К примеру, она изучает тонкости этикета различных слоёв общества, с которыми может понадобиться вести дело, или вот местные рестораны... Последнее скорее - личный интерес, но тоже может быть полезно при ведении переговоров, хотя это относится к крупным городам.
   Она, к слову, озвучила резонную мысль, что мне не повредило бы приобрести влияние во властных кругах города, но я пока слишком мелкий для этого по возрасту, да и финансовый поток, тот, что более-менее стабильный, по поставкам компонентов, недостаточно широк. На личные цели хватает, даже несмотря на дороговизну магических услуг, но на расширение влияния пока недостаточно. Ученик мастера големов, к слову, уже прибыл и занимался делом потихоньку, но это всё на будущее и не факт, что выгорит... Как и зачаток иномировой колонии во главе с эльфийкой и оборотнем.
   - Между прочим... - задумчиво произнёс я. - Что насчёт торговли с твоим миром?
   - Рискованно - отозвалась Кэтти. - Если привезти большой ценный груз, велик риск, что захотят забрать бесплатно. Или просто силой, там много магов значительно сильнее тебя, иои привлекут церковь, объявят демонами... Ну, ты и сам понимаешь. А если таскать по мелочам - получится, что времени уходит много, а выгоды мало. И опять же привлекается внимание, вряд ли приведёт к чему-то хорошему.
   - Печально... - пробормотал я. - Но понятно, почему это направление не развито.
   Девушка кивнула.
   - Временами кто-то пытается, но серьёзной торговли нет. У нас вообще не любят чужаков и перемен...
   - Да у нас тоже как-то не особо... - пробормотал я. - Ладно, будем думать, какие ещё есть варианты...
   Она снова кивнула.
   - На чём, вообще, маги зарабатывают? - принялся рассуждать я вслух. - В первую очередь, на уникальных услугах. Исцеление неизлечимых болезней, омоложение, амулеты, эликсиры; устранение конкурентов без зацепок для полиции; продажа информации; охрана от этого... Я пока ни в чём не ошибся?
   Кэтти отрицательно помотала головой.
   - Скорее всего, есть и контроль над какими-то предприятиями, но этим я заниматься не стану, слишком большой риск во что-то вляпаться - задумчиво продолжил я. - Производственные мощности у меня невелики, и то, что я могу изготавливать, большой прибыли не даст. Можно прокачать навык зельеварения - и не только можно, но и нужно - но всё равно, тут куча сложностей. И сырьё, и опять же мощности, и покупателей найти... Конкуренция, опять же. Отказываться не стану, но какие ещё есть варианты?.. Погоди-ка. Проверка статуса...
   Я перечитал описания своих способностей, включая следующие ранги. Всё не то...
   Хотя... Есть кое-что, чьи перспективы пока непонятны. Довольно странная способность... Но, пожалуй, взять стоит.
   Тем более, что змею с чашей я запорол.
  
   Итак, Резьба - четвёртый ранг, открыта дополнительная способность "Беседа с предметом". Я ожидал, что это будет некая форма считывания информации с предмета, психометрии... Я ошибался.
   В описании навыка значилось:
   "Беседа с предметом, активный магический/чудотворный навык, ранг 1/00%. Расход маны/Эссенции: зависит от предмета. Этот экзотический навык позволяет ненадолго придать небольшому предмету подобие жизни и получать от него ответы о том, что происходило поблизости от предмета в процессе его существования. Внимание: это тренируемый навык! Внимание: этот навык принадлежит к направлению Чудотворства и питается Эссенцией! Внимание: псевдожизнь создаёт нагрузку на предмет и может его уничтожить! Максимальный ранг: Воля/6+Дух/5". На первый взгляд похоже на технологию големов... Тем более, что в описании второго ранга значилось, что оживлённые предметы способны к передвижению.
  
   На пробу я использовал эту способность на носок без пары. Блин...
   ...это круто. Он реально помнит всё, что происходит рядом! Чувством времени, правда не обладает, так что сложно выспрашивать о конкретном эпизоде, но, по сути, любой предмет превращается в записывающее устройство! Это определённо можно использовать...
   Однако прежде чем даже пытаться что-то предпринимать в данном направлении, совершенно необходимо узнать, какие возможности сбора информации есть у современных земных магов. Если эта моя фишка слишком выделяется... Это может быть опасно. Серьёзно, слишком уж легко с помощью этой магии заполучить какой-то компромат или просто секретную информацию... Пусть даже в качестве доказательства вряд ли удастся предъявить - как и было написано в описании, всего через несколько минут расспрашивания носок истлел и превратился в набор дыр на ниточках, а затем и вовсе рассыпался пылью - но сам факт того, что кто-то может узнать их секреты, определённо никому не понравится. Причём и метод защиты только один - не позволять никаким присутствовавшим при разговоре предметам попасть в мои руки, а ведь это и камни под ногами, и одежда, и... Да вообще всё.
   Хотя, возможно, есть и для этого какие-то магические средства защиты... В общем, нужно выяснять. И практиковаться тоже нужно, выяснять ограничения и возможности и повышать ранг... Понемногу. Других дел достаточно...
   В общем-то, другими делами я сперва и занялся. В последнем инциденте я истратил все лечилки и даже сырьё для их производства, так что нужно восполнять запасы, равно как и запасы продуктов. Тем более, Зельеварение у меня тоже навык тренируемый...
  
   Собирал я компоненты сам, а вот варить готовый продукт собирался вместе с рекрутом - так эффективней. К сожалению, нужные травы поблизости от дома я давно все обобрал, но когда знаешь, что именно нужно искать, найти проще... Между прочим, надо бы заготавливать, пока есть, на зиму. Хотя, зимой можно будет куда-нибудь на летнюю сторону планеты и поискать аналоги там...
   Немного порасспрашивал координатора с сайта о методах магического сбора информации и защиты от них. Самое известное - истинное ясновидение, каковое встречается ещё реже, чем ментальные способности, и шпионаж через духов, плюс закладки подслушивающих/подглядывающих амулетов, тех же "жучков", но магических. Ну и слухи об артефактах, с которыми можно шпионить на расстоянии... Те же "секретные шпионские разработки спецслужб", ход мысли у людей одинаковый. И в обоих случаях слухи могут быть на чём-то основаны...
   Методы защиты тоже пересекаются с технологическими аналогами. Ограждающие амулеты и барьеры от духов, поиск и уничтожение "жучков", и даже на ясновидящих есть управа, хотя достаточно дорогая и сложная, так что ввиду редкости ясновидящих её тоже используют редко. Всё-таки моя способность, похоже, уникальна... Или близко к тому. Однако - если использовать осторожно, её вполне можно выдать за использование обычных "жучков", которых просто не сумели вовремя выявить. Учту. И для начала нужно будет не упускать возможности наложить руки на различный мусор, который может хранить полезную информацию...
  
   Я как раз собирал травы, когда позвонила Кошкина.
   - Здравствуйте, Артём. Что вы скажете о возможности небольшой работы охранником?
   Ведьма тоже не теряла времени впустую, и старалась использовать все возможности заполучить внимание и по возможности благодарность кланов и свободных магов. Хотя самую тяжёлую и опасную работу приходится выполнять мне... Ну да я не жалуюсь - просто запоминаю и учитываю. В конце концов, благодарны будут тоже мне, а не ей...
  
   Работа, которую подогнала мне Кошкина, заключалась в зачистке и охране локации на Изнанке, и возможно, в нормальном мире, для некоего мага-археолога. "Скорее всего, проблем не будет, но на всякий случай он решил нанять хорошего боевика - всякое бывает". И если насчёт меня одного ещё можно спорить, то с поддержкой Куаллоны я определённо являюсь вполне весомой силой - самой мощной боевой силой создающегося альянса, по сути.
   К слову, у оборотней я тренировался и обращаться с автоматом; магия магией, а современное оружие тоже штука хорошая, к тому же у меня всё ещё не очень с дальнобойными атаками, так что очень даже может пригодиться. Автомат достать мне оборотни могут без проблем, и снабжать патронами обещали. У обоих тел Куаллоны тоже есть огнестрел, но обычно она им не пользуется, в немалой степени потому, что носить с собой автомат неудобно, а пистолет в большинстве случаев значительно менее эффективен, чем магический меч. Но поскольку я могу носить в инвентаре хоть ПЗРК... Кстати, можно поинтересоваться и контрабандой. Оружием и наркотиками занимать - нафиг-нафиг, но вот просто обходить налоги - ничего не имею против... Однако всё же к теме.
   В общем, некий археолог, как я понял, не клановый, а как Щука, из старой уважаемой семьи, хочет пробраться в останки сооружённого когда-то на Изнанке строения - как раз то, что я хочу себе. Охранной магии не замечено, но Теней вокруг и внутри порядочно, так что маг решил нанять боевика. Тем более, что бывают и ограбления, а там может найтись и что-то ценное. В общем, вроде бы всё понятно, честно, и выгодно, особенно мне. Тени - это Эссенция, а Эссенция - это прокачка... Да и трофеи выпадают. А опасность невелика...
   Конечно, всегда вохможно неожиданное развитие - уж я-то это знаю... - но это просто означает, что нужно лучше подготовиться.
  
   Несмотря на проделанный "апгрейд" тела Кэтти, на задание со мной в этот раз шла Леонесса. По словам Куаллоны, она всё-таки остаётся сильнее, особенно если ей тоже обеспечить бонус-другой. Резонно, это всё ресурсы клана... Как минимум пару единиц маны ей сделать можно, тем более что серебряные кольца она обеспечивала сама. Мана тела складывается с маной самой Куаллоны, а поскольку меч способна усиливать свои тела, используя её, это весьма неплохое вложение Эссенции. Вообще нужно будет дать им несколько недорогих способностей, вроде улучшения реакции...
  
   Археолог, что меня не удивило, оказался пожилым. Впрочем, темноволосым без признаков седины, чисто выбритым, и вообще выглядел лет на сорок вместо своих пятидесяти.
   - Меня предупреждали, что вы молоды, но я всё же ожидал, что вы будете постарше - заметил археолог. Я пожал плечами.
   - Если хотите, можете обратиться через пару лет, тогда я точно буду постарше.
   Археолог, Хулио Джозеф Иллагрия с титулом "Непоседа", усмехнулся.
   - Не стоит столько ждать. Доверюсь вашему текущему опыту, отзывы о вас хорошие.
   Я поднял бровь.
   - Отзывы?
   Итальянец кивнул, и, пробежавшись пальцами по собственному смартфону, продемонстрировал его мне.
   На экране было досье на клан "Осколки". "Лидер: Артём Никанорович Щеглов. Одарённый-экзот, точные способности неизвестны (боевик, зельевар)".
   И так далее, довольно подробная информация с перечислением текущего состава клана и достижений... Я нахмурился. Определённо нужно будет выяснить, откуда эта информация в сети... Пока я ещё только думаю, как быть с добычей и распространением информации, кто-то уже неплохо этим занимается. И, между прочим, это всё тот же сайт "игры"...
   Хотя информация всё же была неполной - к примеру, Куаллона не упоминалась. Так что, если взглянуть трезво, пользы больше, чем вреда... Нам же нужна известность.
  
   Археолог был проводником, хотя пользовался для путешествия каким-то амулетом. Вернее, даже двумя, вдобавок к смартфону. Я, пожалуй, тоже с этой добычи подниму Автокарту - это путь к самостоятельным путешествиям, что очень ценно. И вдобавок метод заработка...
  
   Обнесённый стеной каменный дом - именно из камней, не кирпичный - возник посреди тьмы Изнанки внезапно, причём даже не со сменой зоны - просто вдруг раз, и он практически перед носом. Автокарта сообщила: "Маскировочный барьер".
   Сам дом выглядел нежилым, но в полной сохранности; это точно не руины...
   - Пока не вижу Теней - заметил я.
   - Внутри есть - отозвался наниматель. - Не уверен, как много, и какие именно, но что-то точно есть. Как будем действовать? Вы специалист, вам решать.
   Хмм. Можно либо идти всем вместе и рассчитывать, что сможем защитить клиента; вполне разумный подход, но если там там есть что-то опасное, можем и не успеть. Альтернативно можно оставить мага снаружи, но если оставить его без охраны, опять же есть риск, что что-то вылезет наружу, или появятся грабители, а если оставить охрану, то это распыление сил... Возможно, всё-таки стоило взять с собой и Кэтти.
   На секунду я подумал о том, чтобы оставить на его охрану Урфина, но тут же отказался. Не слишком эффективно и вдобавок открытие карты в рукаве раньше времени.
   Ладно... Пока просто взгляну, если что - отступлю и продолжим уже вместе с Леонессой.
  
   Вход обнаружился немного дальше; двустворчатые ворота из гладкого серебристого металла. В принципе, я мог бы просто перебраться через стену при помощи верёвок - а Леонесса, скорее всего, просто перепрыгнуть - но ворота всё равно были не заперты. Археолог открыл их в прошлый свой визит, тогда же выяснил и наличие внутри Теней.
   В общем, клиент с Леонессой остались снаружи, - в том маловероятном случае, если это подстава, она и его сможет проконтролировать - а я шагнул внутрь.
   ...Иии что ещё за?..
   Дом, стоявший в каких-то паре десятков метров от ограды, внезапно оказался в нескольких сотнях метров от меня, за зарослями, когда-то, видимо, бывшими садом. Опять искривление пространства, что ли?..
   В любом случае, сперва следует разобраться с троицей Теней, которые ко мне приближаются...
  
   Не то, чтобы это заняло много времени. Как и большинство встреченных мной Теней, они легко развеялись, стоило ткнуть их закреплённым перед походом на верёвке обоюдоострым клинком. У оборотней и свой кузнец обнаружился, он мне и изготовил... Хотя в перспективе нужно будет магической версией обзавестись. И "Критический удар" взять, возможно...
   В любом случае, Тени распались на Эссенцию, и я взглянул на автокарту. По ней я нахожусь на отдельной локации "дом на Изнанке"... Ладно, пройдусь, зачищу.
  
   Блин, побольше бы таких заданий... За двадцать минут я прибил не меньше десятка Теней, быстро заполняя Сосуд. Пришлось даже рубашку поменять - старую поглотил.
  
   Вроде, всё... На всякий случай я ещё раз обошёл вокруг дома, но больше никто не нападал. Пока что Теней, которые не пытались бы нападать, мне не встречалось, так что, видимо, действительно закончились... Ещё внутри дома нужно посмотреть, но сперва - левел-ап. Сосуд практически полон, и нужно потратить часть его содержимого...
  
   Да. Это именно то, что было мне нужно... Четвёртый ранг Автокарты давал сразу несколько возможностей: возможность оставления и поиска меток, масштабирование, просмотр карты мира и переключение режимов Изнанка/нормальный мир, обозначенные Земля (Изнанка) и Земля (Мундус). Глядишь, на достаточно высоком ранге и "быстрое путешествие" появится, но и того, что уже есть, достаточно для самостоятельного путешествия. Хотя ещё придётся поучиться пользоваться, но с этими возможностями я уже могу самостоятельно путешествовать на Изнанку... А так же могу найти любое место, в котором когда-либо был - с момента получения Автокарты, во всяком случае.
   Потешив себя самодовольством, я направился в дом.
   Кто бы здесь ни жил когда-то, съехал он - или она - полностью и основательно. Дом был совершено пуст; ни охранной магии, ни трофеев - если не считать выпадающих с Теней - ни даже мебели. Пусто и голо, только вышеупомянутые Тени по углам... Ну, мне и они сойдут.
   Тщательно обыскав дом и убедившись, что экспа закончилась, я на всякий случай ещё раз прошёлся по саду (травки - тоже трофеи...), но больше никого так и не попалось. Похоже, можно вести клиента...
  
   У Леонессы, вернее, Куаллоны, было явно скверное настроение; она была какой-то дёрганой и раздражительной, и даже археолог посматривал на неё с опаской. Впрочем, оказавшись рядом со мной, она быстро успокоилась... хмм. Похоже, она основательно подсела на Ауру... Для меня это к лучшему, наверное, но как-то неприятно... Словно случайно ударил кого-то. Наверное, стоит с ней об этом поговорить...
   - Дом чист - сообщил я нанимателю. - И пуст. Разве что вы найдёте какой-то тайник... А так - ничего нет, Теней я вычистил, а вещей никаких не было.
   - Сам дом тоже представляет интерес - улыбнулся маг. - Да и про тайники вы верно заметили. По моему опыту, они есть всегда... Хотя обычно пустые, когда хозяин покидает столь обустроенное место, то старается забирать самое ценное. И судя по тому, что можно видеть, - он обвёл окрестности рукой - этот дом покидали не в спешке...
   - Разрушений не заметно - согласился я. - Хотя всякое возможно.
  
   Хотя я вроде бы всё зачистил, но продолжал следить за окружением. Никто не говорил, что не могут появиться новые Тени... Скорее, наоборот - наверняка появятся.
   Клиент тем временем внимательно изучал всё вокруг. Совершенно непонятно, что там можно было увидеть, но я же не специалист... Да и, возможно, он использует какую-то магию.
   Как бы там ни было, первый результат его усилия принесли довольно быстро. Небольшой тайничок в полу - пустой, впрочем. Хотя... Не совсем. Там остался обрывок бумаги с печатным текстом; английский язык. Маг удовлетворённо хмыкнул, и пинцетом извлёк трофей, положив его в извлечённую из рюкзака небольшую плоскую банку. Вот действительно настоящий маг, охотник за артефактами... В изначальном значении этого слова.
  
   Таким образом мы прошлись по всему дому. Мой клиент обнаружил ещё три тайника, все пустые, хотя в одном обнаружилась красная нитка. Как и бумажка, этот трофей оказался бережно перенесён в отдельный сосуд.
   - И зачем вы этим занимаетесь? - осведомился я. - Не подумайте, что я считаю глупостью, просто для меня смысл не очевиден, так что любопытно.
   - То, что я нашёл - реальные объекты, так что можно будет выяснить время их изготовления, а там, глядишь, удастся и узнать, кому принадлежал этот дом - отозвался маг. - Я работаю над тем, чтобы в истории не оставалось белых пятен. По большей части мои исследования не имеют практической выгоды, но я убеждён, что самой сильной стороной магического сообщества Земли является наша открытость в обмене информацией... Относительная, конечно, но в сравнении с другими мирами несомненная. И я тоже вношу в это небольшой вклад, восстанавливая утраченное. Да и мне это просто интересно.
   Он улыбнулся.
   - Повидать мир и выудить на свет его тайны - хмыкнул я.
   - В точку! - взмахнул рукой археолог, наставив на меня указательный палец. - Хотя на девяносто процентов моя работа состоит из тщательного анализа трофеев и рытья в справочниках и архивах, это всё равно интересно. А поскольку жизнь у магов, историей которых я занимаюсь, бывает довольно насыщенная, временами натыкаюсь на действительно интересные вещи.
   - Магический детектив-археолог доктор Джозеф Иллагрия - усмехнулся я.
   - Всё верно за исключением "доктора" - отозвался он, снова улыбнувшись. - А теперь посмотрим за домом...
  
   - Пока у меня очень мало указаний на то, кому принадлежал этот дом, но сам факт наличия столь основательного жилища на Изнанке говорит о том, что это был сильный и влиятельный маг - рассказывал Иллагрия, пока мы спускались. - А значит, и информация о нём может быть значимой.
   - А что насчёт, не знаю, наследников? - осведомился я. - В смысле, кому формально этот дом принадлежит сейчас?
   - Никому - пожал плечами маг. - Он брошен, так что в принципе любой желающий может забрать себе. Владельца нет не один десяток лет, это можно сказать с уверенностью, так что вряд ли появится кто-то с претензиями. Понравился?
   Я кивнул.
   - Если бы ещё он находился в одной из зон моего города...
   - Ну, это решаемо - заметил археолог. - Если хотите, после того, как я полностью изучу дом, могу дать контактные данные специалиста. Заодно разберёмся, что притягивает Теней.
   "Получено задание: тайна пустого дома"... Н-да.
   - ...Разумеется - кивнул я.
  
   Пока мой клиент изучал дом, в сад действительно подтянулись новые Тени. Ну, я-то только за...
   С этих добычи не было, но Эссенция сама по себе достаточная добыча. Археолог лишь бросил короткий взгляд на то, как я расправляюсь с тварями - метровая клякса с плывущим в ней звёздным небом, ползучая отрубленная рука и соломенное чучело - и принялся ковыряться в густой траве за домом. Довольно хмыкнул; определённо что-то нашёл.
   Нашёл он люк, ведущий в погреб. Впрочем, погреб тоже оказался пуст - там остались лишь начерченый на полу магический круг и одиноко свисающая с железки, протянутой меж стен, колбаса. Маг сфотографировал всё на смартфон, но колбасу трогать не стал.
   - Ещё немного, и пока что закончим - сообщил он. - Но нам ещё нужно будет вернуться, когда я проверю первые результаты.
   Я кивнул. За это время тут наверняка появятся новые Тени, так что я не возражаю.
  
   Новые Тени успели появиться уже к тому времени, как мы выбрались из погреба. Эти выглядели просто как здоровенные змеи, только зубастые - в смысле, полная пасть зубов. Одна ещё и хвостом трещала постоянно... Ну, издохли так же легко, как и предыдущие тварюшки.
   Но более выгодно: гремучка оставила дроп. Опа... Книга? Предметы не из разряда материалов выпадают очень редко...
   Я сделал шаг, чтобы подобрать трофей, но меня опередил наниматель.
   - Инспользование Теней для хранения предметов?.. - пробормотал он, осторожно раскрывая книгу. - Интересный подход, но объясняет их присутствие... Так-так...
   - Эм, я не думаю, что книга настоящая - заметил я. - Скорее всего, это сработала моя способность.
   - На первый взгляд дневник вполне настоящий - отозвался маг. - Поверьте, я сталкивался и с более экзотическими методами оставить памятку о себе, чем столь остроумное применение чудотворства для рематериализации предмета. Даты тоже совпадают с найденной газетой...
   Н-да...
   - Ну, если вы так говорите... - неуверенно пожал плечами я.
  
   Я так и не понял, был ли дневник настоящим, запрятанным владельцем дома, случайным трофеем, сгенерированным "Добычей", или моя странная магия и вовсе создала предмет, способный завершить полученное задание. Не возьмусь утверждать, что это невозможно...
   В любом случае, клиент был доволен, и, как и обещал, снабдил меня контактной информацией специалиста по этой самой рематериализации.
   Коей я незамедлительно и воспользовался, выйдя с Изнанки.
  
   - Значит, перетащить дом из одной зоны Изнаки в другую? - осведомился собеседник.
   - Совершенно верно. Мне сказали, что вы специалист по подобным делам - согласился я, чувствуя себя довольно глупо. Специалист по перетаскиванию домов...
   - Хулио Иллагрия со мной уже связался... Ладно, триста фунтов за осмотр, цену самого переноса назначу по итогам. Ну и место лучше заранее подготовьте...
   Я печально вздохнул. Деньги утекают сквозь пальцы... Дерут маги немилосердно.
   Впрочем, на зачистке дома я тоже неплохо разжился, часть Эссенции можно и продать, если что.
   - Хорошо, мистер Джонс. Обсудим детали...
  
   Деталей было порядочно - от встречи и доставки на место до взаимодействия с арабом-барьерщиком на моём конце, но всё это вполне решаемо, как и вопрос оплаты. Главное, мои фантазии реально начинают обретать плоть... Блин, действительно - кто действует, тот добивается. Хотя главное всё-таки - наличие способностей... Не было бы у меня магии, всё ещё развозил бы выпечку по городу.
   Блин, у нас на Земле и двух месяцев не прошло, а уже совсем другая жизнь... И привык уже вроде, но всё равно стоит об этом задуматься - удивляюсь.
  
   Когда мы с археологом и рематериализатором снова посетили дом, там была всего одна Тень, что вроде бы подкрепляло предположение Иллагрии, но я всё же сохранил сомнения. В любом случае, британец согласился взяться за работу, и даже сделал скидку в обмен на работу по зачистке с моей стороны. Блин, работа боевика оценивается намного ниже... Хорошо, что у меня есть и мирные навыки.
   В любом случае, прогресс был, и прогресс хороший. С барьерщиком тоже каких-то проблем не было, оба мага делали свою работу, так что мне оставалось только дождаться её завершения. А пока...
   Пожалуй, устрою себе выходной.
  
   Впрочем, сперва я всё-таки побеседовал с Куаллоной. В итоге она неохотно согласилась, что ей следует провести какое-то время вне моей ауры, и вообще стараться контролировать себя, так что отбыла с Леонессой. Хотя всё равно придётся встречаться, ей же необходимо контролировать служанку...
  
   Пусть Куаллона и разбила моё предложение торговли с её миром, но сама идея межмировой торговли оставалась: есть же и другие миры. Да хотя бы те же альтивы - хоть те, которых я встречал, и были враждебны, наверняка что-то можно и им продать, и у них купить... Те же доспехи, для личного пользования. Учитывая, что они предназначены для защиты от магии, а не от их оружия, вполне могут и продать... Так что я попытался разузнать, - для начала на всё том же "игровом" сайте - какие миры известны, и какие есть с ними перспективы.
   Хм. Единственный клан, имевший контакты с альтивами, недавно был уничтожен - тот самый, британский. Неудачно получилось... Ну, есть и другие, а доспехи можно и трофеем взять.
  
   Так... Как и следовало ожидать, перспективные каналы торговли уже кто-то контролирует. Впрочем, всё же есть интересные варианты...
   Да, стоит отметить, что я всё же пообщался с администрацией по поводу выложенной информации о моём клане. Всё мирно и интеллигентно, никакой ругани... В итоге я дал разрешение, а мне дали более высокий доступ к форуму, что и позволило найти интересное: одному из "держащих" торговлю кланов требовался охранник для работы "с той стороны". Если взяться, это позволит изучить ситуацию, спрос и предложение, а с держателями можно договориться - не покрывают же они в одиночку весь спрос... В общем, вполне себе вариант, хотя я и не уверен, стоит ли за него браться. Выгодно ли, или пустая трата сил и времени, которые можно потратить эффективнее? Вопрос... Мне бы хороших помощников, но пока что есть только Куаллона. Хотя, безусловно, она хороша и обладает изрядным опытом, но этого мало...
   Впрочем... Есть ещё кое-кто.
  
   - Привет, Свет. Как там у тебя всё?
  
   К сожалению, в этот раз Светлана не смогла дать совета, но всё же поговорить было приятно. Возможно, стоит поговорить с давшими объявление... Пожалуй, так и сделаю. Потом...
  
   Вопреки писателям и режиссёрам, утверждающим, что после реальных приключений виртуальные неинтересны, лично мне играть на компьютере было вполне интересно. Разнообразие же... И сохраняться можно, не то что в реале.
   Большая часть гетов была уже уничтожена, когда заиграла музыка на смартфоне; я вздохнул. Кажется, мой выходной закончился...
  
   Кошкина, отвлёкшая меня от спасения Галактики, подогнала мне два контракта. Скорее чтобы завести знакомства, чем ради заработка, но и платили за них тоже. Первое - изготовление небольшой партии различных низкоуровневых зелий, по списку; второе - охранная работа. Присмотреть за дочкой какого-то вольного мага недельку... Ну, почему бы и нет.
  
   Эмм... "Раса: Финблат (полуфея)". Ещё одна...
   Натаниэль Дорью оказалась изящной черноволосой девушкой на год старше меня. Такой Интуиции, как у Светланы, у неё не было, зато Удача, Разум и Дух по 15; тоже неплохо. Но вот как она держалась, мне не понравилось; в духе "моё высочество снисходит к вам"... Пожалуй, стоит поменьше с ней контактировать, благо Кэтти взяла охрану и проживание на себя. Но, блин, уже вторая полуфея... Тесен магический мир.
   Ситуация с ней была похожа на то, что было со Светланой - её пытались захватить или ликвидировать, поскольку отец с её помощью смог заметно подняться, но при этом отказывался от настойчивых приглашений некоторых организаций. Не магических, просто преступных...
   Похоже, у него были какие-то планы, как разобраться с угрозой, а пока работает над этим, оставил дочку под охраной. Естественно, с контрактом, причём не пожалел довольно мощного амулета... Свою специализацию наниматель не назвал, а вот дочурка его обладала даром благословлять, и изучала зельеварение.
  
   Йесс! О, да, детка...
   Кэтти развлекала клиентку, а я наслаждался зрелищем. "Открывает заклинание: рассеивание магии"... А-тлично. Как ни крути, это заклинание очень полезно иметь в репертуаре, хотя, скорее всего, на первых рангах оно будет слабовато, и хочется надеяться, что не понадобится. Уметь рассеивать вражеские чары - значит обладать весомым преимуществом над враждебными магами, что особенно весомо, если всё же буду торговать с магическим миром.
   Фигурка, правда, сложная, и получилась столь удачно, что даже жалко её поглощать. Пожалуй, не буду спешить, сперва сделаю ещё парочку...
   - Что это за гадость?
   - Вот не надо, отличный бихолдер получился - возмутился я и обернулся. - Ты что здесь делаешь?
   - Мы не родственники и не пили на брудершафт... не то, чтобы вам это позволял возраст - холодно сообщила Дорью. Я тяжело вздохнул. - Я решила проверить, насколько вы способны реагировать на внезапную угрозу, однако вы даже не заметили моего приближения, будучи слишком сосредоточены на этой... дряни.
   Я снова тяжело вздохнул. Да уж, это не Светлана... Хотя, возможно, ей тоже сперва нужно жизнь спасти.
   Впрочем, следует признать, что истина в её словах присутствует.
   - Ну, кое-в чём вы правы - неохотно согласился я. - На меня уже было внезапное нападение... Но в данном случае речь о моей безопасности, вы-то с Кэтти должны были быть не здесь. А по части именно охраны она специалист лучше, чем я.
   Девушка подняла бровь так, что невысказанное "вы действительно в чём-то специалист?" было очевидно. Я снова вздохнул.
   - Если вам что-то не нравится, высказывайте сразу и конкретно, мы нанимались не гадать по намёкам, а охранять - сообщил я. - И раз ваш отец решил обратиться к нам, значит, счёл этот вариант оптимальным. Вам с ним нужно было спорить, а не с нами. Кстати, Кэтти, не стой в коридоре - не поверю, что ты выпустила клиентку из-под присмотра...
   - Вы относитесь к делу несерьёзно - обвинила меня Дорью. Н-да, я сегодня завздыхаюсь...
   - Вас охраняет хороший специалист - я ткнул пальцем в появившуюся из коридора Кэтти. - Я тоже рядом, если что-то случится. Вы хотите, чтобы я за вами в туалет ходил?
   Девушка гневно набрала в грудь воздуха, но затем развернулась и молча вышла. Н-да, похоже, я на неё тоже произвёл не лучшее впечатление... Ну да не больно-то и хотелось.
   Тем более, она моего бихолдера обозвала...
  
   В следующий раз она появилась на следующий день, когда я выполнял заказ по зельям. Н-да, чего у неё не отнимешь, так это способности ясно и без слов выражать свои эмоции - "Хм!" звучало очень скептически-высокомерно. Терпеть, она клиент, и прямых оскорблений не было... Да и, честно говоря...
   - Я и сам знаю, что не очень - сообщил я. - Но я всего неделю как осваиваю зельеварение. Никто не начинает с шедевров.
   - Нужно хотя бы использовать нормальную горелку и термометр - сухо сообщила девушка. - Магия ни в коей мере не отменяет достижений цивилизации.
   - Это само собой - согласился я. - Но на моём текущем уровне особой разницы всё равно не будет. Когда прокачаюсь чуток, тогда и куплю...
   - Изначально не следует допускать "и так сойдёт" - ещё более сухо сообщила она, и, осмотревшись, подняла лист бумаги и ручку и что-то написала; протянула мне. - Вот, отличное оборудование по приемлемым ценам.
   - Благодарю - кивнул я, принимая бумажку. - Самому пришлось бы искать...
  
   Я никак не мог понять - то ли она всячески старается продемонстрировать своё превосходство, то ли просто действительно пытается наводить порядок, как его понимает, но Дорью всюду совала свой нос, выдавая ЦУ разной степени полезности. Кэтти - вернее, Куаллоне - это определённо было не в новинку, а я старательно терпел; клиентке тоже не в радость торчать в четырёх стенах, а выводить её наружу, как она сама сказала, слишком рискованно, так что нужно же чем-то заняться... Вообще-то мне было сомнительно, что обычные бандиты могут кого-то послать за ней аж в Россию, но вполне возможно, что её отец чего-то недоговаривал. Впрочем, это было учтено в стоимости контракта.
  
   Определённо недоговаривал. Это стало очевидным, когда две стены моей комнаты разлетелись на куски, и внутрь ворвались гоблины. "Битва за принца, часть вторая - битва за фею"...
   Однако на этот раз у меня было куда больше опыта и трюков за пазухой; верёвки с закреплёнными на них небольшими лезвиями метнулись во врагов, добавляя в их тела непредусмотренные природой отверстия. Следом бросился я сам - скорее всего, клиентка и Кэтти тоже в этом "барьере грёз" или его аналоге, и нам лучше сразу действовать вместе. Голем... нет, вытащу позже, чтобы стал неожиданностью. Предварительные приказы я ему уже дал.
  
   Ситуация действительно повторялась, хотя состав участников с обеих сторон и отличался. В этот раз у нападающих не было гигантской змеи и снайперов, зато у нас не было Гондзимона или принца-целителя; даже магический меч в этот раз, как назло, отсутствовала. По крайней мере, она всё ещё была способна управлять своим телом; если бы изолирующий барьер разорвал связь, было бы хреново...
   В плюсе то, что, как уже упоминалось, я успел набраться опыта; вдобавок, к моему одобрению, полуфея весьма неплохо отстреливалась от гоблинов из запасённого Кэтти огнестрела, пока мы с одержимой и Урфином разбирались с ограми.
   - В прошлый раз у них был некромант, который поднял толпу нежити - сообщил я своей соратнице, когда возникла пауза; вообще, эта группа бурокожих действовала осторожнее и такой толпой не пёрла. И доспехи у них были получше даже у гоблинов...
   - Это другое племя - сообщила Кэтти. - Я сталкивалась с обоими, у этих другой покровитель, и некромантов у них нет. Зато кузнецы получше... И просят за найм меньше.
   Она со вздохом взглянула на свой зазубренный клинок.
   - Восстановление предмета - произнёс я. - Так это наёмники?
   Женщина кивнула.
   - Наёмное мясо, всегда готовы подраться, особенно когда нанимают из развитых миров. Хотя и среди них бывает элита...
   - ...И, кажется, как раз на неё мы и напоролись - добавила она, указывая на соседнее здание.
   Из которого, проламывая стену, неспешно выбрался огромный, на добрый метр выше других, огр, полностью закованный в какие-то особые доспехи и с двумя мечами; человеку они сошли бы за двуручники. Кэтти негромко выругалась на неизвестном языке; переводить амулет отказался.
   - Святой воин бога войны - сообщила она. - А я не с вами... Шахрин джалир.
   Последние слова, видимо, тоже были ругательством.
  
   Огр-паладин тем временем вышел на свободное пространство между домами и остановился; все остальные гоблины и огры отступили. Я вопросительно взглянул на Кэтти.
   - Вызывает на схватку - хмуро сообщила она. - После того, как мы разобрались с этими - она кивнула в сторону наваленных грудой трупов - счёл нас достойными соперниками...
   Пока мы переговаривались, Дорью сменила пистолет на винтовку; выстрел...
   - Видишь? - мрачно произнесла Кэтти. Я кивнул: винтовочная пуля высекла искру из доспеха, но и только. Огр даже не сдвинулся с места, лишь воздел мечи к небу и завопил.
   - Выходите на бой, воины! Крангнор, Бог Войны, приветствует вас!
   - Что можешь сказать полезного? - осведомился я у Кэтти; она пожала плечами.
   - Немного. Доспехи у них без барьеров, просто очень качественный металл, и, возможно, божественное благословение на прочность. Сами святые воины - настоящие монстры, на какие-то слабости вроде неповоротливости рассчитывать не приходится. У некоторых ещё и личные благословения бывают, вроде пары магических способностей, или регенерации.
   - ...Жопа - пробормотал я.
   - Я о том же - хмуро кивнула женщина. - Тут меньше чем гранатомётом не обойтись.
   ...
   - ...Погоди-ка. Говоришь, зачарованые доспехи они не используют, просто сам доспех такой хороший?
   Кэтти снова кивнула.
   - Святые воины не используют обычную магию, только дары своих богов.
   - Угу... - пробормотал я. - В таком случае, шанс у нас есть...
   - Я не думаю, что твоей ауры будет достаточно - отрицательно покачала головой она.
   - Я не о ней, у меня есть другая идея...
  
   "Изучение" подтвердило - доспех не магический, но благословлён на прочность и лёгкость. Должно сработать... хотя это даже близко не гарантирует победы, только даёт шанс. Во всяком случае, посовещавшись с Куаллоной, мы решили, что это наш лучший шанс на победу.
  
   - Подросток и женщина? - фыркнул паладин. - То ли моя паства низко пала, то ли ваше новое поколение растёт на славу... Но Крангнор признаёт вас истинными воинами и приветствует как таковых... хоть ты и маг, человек.
   - Не любишь магов? - осведомился я.
   - Не люблю - согласился огр. - Так что с удовольствием избавлю миры от ещё одного... Развлеките меня и моего владыку.
   И без дальнейшего затягивания он нанёс удар.
   Мой магический щит - усиленный Перегрузкой, между прочим - немедленно покрылся трещинами, оказавшись задет клинком. Реально, монстр...
   - Беседа с предметом! Замри!
   Я отскочил, выхватывая Сосуд Эссенции и выплёскивая его в огра, и снова отскочил, избегая его мечей.
   ...Есть. Движения "святого воина" резко замедлились; оживлённый вторым рангом способности доспех противился движениям носителя, хотя и был слишком слаб, чтобы остановить его. Всё же мы с Кэтти не спешили атаковать, сосредоточившись на защите; пока рано...
   - Ненавижу магов! - рыкнул огр. Его доспех принялся трескаться; противоборство с носителем ускорило процесс разрушения.
   - Беседа с предметом! - попытался я повторить успех с мечами паладина, однако в этот раз не только ничего не вышло, но и меч врезался в меня не хуже грузовика, вдребезги разнося щит, который я успел подставить, и отшвырнув меня к стене здания. Сосуд выпал из моей руки и рассеялся, вернувшись на своё место.
   "В стенку прямо как в аниме..." - мелькнула в голове мысль, но тут же исчезла, сметённая более важным. Хиты восстановить не успею, но хотя бы персональный барьер и щит...
   Стряхнув с себя осколки стекла и восстановив защиты, я сунул руку в карман, где были припасены металлические снаряды... проклятье. Вылетели... Я подобрал куски кирпича и дерева.
   - Выстрел, взрывбросок!
   Перегрузку использовать рискованно, у неё есть шанс провала, да и зона поражения увеличивается - можно зацепить Кэтти... Осколок кирпича понёсся в пузо бросившегося ко мне, чтобы добить мага, огру. Твою мать... Он ушёл перекатом в сторону. От его доспеха начали отваливаться куски; я немедленно направил в цель вторую руку.
   - Тьма! Выстрел, взрывбросок!
   Бабах! Взрывной волной накрыло меня самого, отшвырнув в сторону, но даже так и даже с Тьмой клинок огра чиркнул по мне, снеся ещё добрую треть Барьера.
   В плёнке Тьмы сложно судить, но похоже, что доспех всё-таки спас своего обладателя; даже не было заметно крови, лишь осколки металла разлетелись в стороны.
   Новый удар меча... Я едва успел выдернуть себя верёвкой.
   - Жгучие искры!
   Проклятье, промазал... На лету даже широким конусом сложно попасть. Едва не зацепил Кэтти, пытающуюся отвлечь паладина на себя... Ещё и руку, кажись, вывихнул рывком...
   - Взрывбросок! - послышалось сзади. Огр мгновенно среагировал новым перекатом, во время которого Тьма стекла с него и рассеялась, однако Кэтти, разумеется, блефовала. Загремели выстрелы из пистолета, посылающего пули в прореху брони на животе паладина; брызнула кровь, но калибр явно маловат.
   Один из мечей вонзился в землю там, где только что стояла Кэтти; в следующий миг удар вновь сбил меня с ног, приближая резерв Барьера к нулю. Если бы и в меня он швырнул меч, на этом бы я и кончился, но мне достался просто камень...
   - Персональный барьер, Тьма! - выкрикнул я, вытаскивая Урфина. Новый выстрел; похоже, это присоединилась полуфея с винтовкой.
   Половинки голема разлетелись в стороны; брошенный меч вернулся в руку хозяина, подтянутый за тросик вроде моего. Однако я успел подобрать ещё пару камней...
   - Выстрел, взрывбросок, выстрел, взрывбросок!
   Прямого попадания не было, но оба взрыва накрыли цель взрывной волной и осколками. Большая часть доспеха осыпалась с огра; поддоспешник тоже был порван...
   ...Но раны великана закрывались на глазах. Благословение регенерации...
   Вдобавок шлем, прикрывающий самую уязвимую часть тела, остался цел - оживление его не затронуло. Дерьмо.
   Взрывбросок на что-то большое? Оживить шлем? Использовать яд? Мысли метались в моей голове. Попытаться вырваться из барьера? Без Куаллоны я вряд ли осилю, а задержка у барьера будет фатальной. Касание смерти? Сразу такого здоровяка не убьёт, а пока я буду пытаться его убить, он меня размажет... Эпичное дерь...
   Тра-та-та! Звуки автоматического оружия и фонтанчики крови из тела огра, снова сбросившего Тьму.
   - Разрыв! - выкрикнула Кэтти, что означало "разрывай дистанцию"; огр припал на одну ногу, вторую прошили пули.
   На миг звуки выстрелов прекратились, но затем... Взрыв. И фонтан крови с ошмётками плоти.
   - Я же говорила, что тут гранатомёт нужен - заметила Кэтти, с натугой вытаскивая из стены застрявший в ней меч огра. На другом конце тросика болталась окровавленая кисть. Левой руки, кажется.
   - И меня даже не тошнит... - задумчиво произнёс я.
   Выскочила новая панелька; "Поздравляем, вы получаете новый титул! Воин. Повышает храбрость и боевой дух; повышает репутацию среди воинов. Внимание: вы обладаете больше чем одним титулом! ..."
   Я отодвинул панельку в сторону. Прочитать нужно будет, но потом; тут ещё враги остались. Кстати, что-то они не спешат нападать...
   - Что это было, вообще? - осведомился я у приблизившейся Кэтти.
   - Я же говорю, гранатомёт - ответила она. Эм, так она это серьёзно?.. - Кстати, за него придётся заплатить, он был не мой. И ещё - больше я тебя оставлять одного не буду, в следующий раз могу не успеть...
  
   Мои опасения оказались беспочвенными - после гибели предводителя наёмники потеряли энтузиазм. После коротких переговоров с их представителем - которому отдали останки паладина, его шлем и один из мечей - они смылись, не рискнув дальше связываться с теми, кто сумели завалить их главную боевую единицу, предводителя, и духовного лидера.
   Секрет его гибели открылся просто: Леонесса с гранатомётом. Как только на нас напали, Куаллона принялась действовать; она со всей возможной скоростью метнулась к оборотням, выцыганила у них гранатомёт - автомат был свой - а затем бросилась к нам. Внутрь барьера пробраться проще, чем из него наружу, что она и сделала, а там воспользовалась моментом и разнесла босса в клочья... Всё-таки современное оружие значительно круче магии и божественных даров, да.
   Но это было близко... Слишком близко не только для комфорта, но и для продолжения дел таким же образом. Хотя Куаллона считала, что нам просто не повезло напороться на такого монстра, но всё же...
   - Вам не кажется, что стоит раскрыть имеющуюся информацию? - осведомился я у Дорью. - Ситуация слишком опасна, чтобы продолжать втёмную. Нам нужно по крайней мере знать, с кем и с чем мы имеем дело и к чему готовиться, если хотим уцелеть и защитить вас.
   - Но я действительно знаю не больше того, что сказал отец - ответила девушка. Вообще, она вела себя на удивление спокойно; нет, немного нервничала, но совсем не так, как можно было ожидать в такой ситуации. И отстреливалась неплохо...
   - У вас уже был опыт боя? - осведомился я. Она кивнула.
   - Отец учил меня постоять за себя. К сожалению, это бывало необходимо.
   - Однако в этот раз он решил, что ситуация достаточно серьёзная, чтобы нанять охрану, своих сил не хватало - заметил я. - Ладно, допустим, он не хотел слишком беспокоить вас. Не уверен, что это правда, но пока пусть так - это будет на вашей совести. Вы можете связаться с ним и расспросить? Нам действительно нужно знать, чего ожидать в следующий раз; мы неплохо сражаемся, но есть пределы того, чему можно противостоять без целевой подготовки.
   - Я не могу связаться с отцом - отрицательно помотала головой Дорью. - Всё, что он мне сказал напоследок, это ждать его возвращения. Скорее всего, он опасался, что его выследят.
   - Что ещё раз подтверждает тот факт, что он знал, что в этот раз будет опаснее - подытожил я. Коряво получилось, слишком много "что"... А, какая разница. - Но если подумать, это может быть к лучшему.
   - Почему вы так думаете? - осведомилась девушка. Не знаю, бой ей продемонстрировал мою состоятельность, или это просто во время обсуждения переключилась на деловой подход, но сейчас она не демонстрировала высокомерия.
   - В этом случае велик шанс, что противник осознанно вложился в дорогостоящего профессионального наёмника - пояснил я. - И не рассчитывали на его поражение, так что новую группу нанять не успеют. Это же стоит немалых денег, да и в следующий раз понадобится кто-то более высокого уровня... Кэтти, сколько времени займёт поиск профи? И согласятся ли другие после такого провала, вообще?
   - Согласиться - согласятся, у огров желающие наняться никогда не переводятся - обломала мою робкую надежду одержимая. - Но это минимум сутки, а скорее - дня три-четыре, и то если они будут торопиться. Им же сперва нужно будет переоценить наши силы, решить, стоит ли игра свеч и есть ли смысл снова тратиться... А к тому времени клиент, если говорил правду по срокам, должен бы уже если не справиться, то по крайней мере что-то предпринять.
   - В общем, есть шанс, что обойдётся, но тяжёлое оружие запасаем - подытожил я. - Леонесса, это твоя задача, с деньгами разберёмся. А я пока Урфина починю...
  
   Хотя против босса голем и оказался совершенно неэффективен, обычных гоблинов и даже огров он сдерживал вполне неплохо. Но вот паладин... Н-да. Я всё ещё слишком слаб... Если защита моя ещё худо-бедно, но справлялась, то вот огневой мощи не хватает категорически, и с этим нужно что-то делать. Автомат определённо нужно завести, но этого мало... Вот если бы на автоматные пули можно было накладывать Взрыбросок... Но увы - это не работает. Я проверял, эта магия работает только с руки, хотя Аура Снаряжеманта увеличивает мощность стрелкового оружия.
   В любом случае, мне нужно что-то более мощное. Совершенно очевидно, что Управление нитями - штука эффективная, и с достаточно высокой прокачкой его будет хватать для большинства, если не для любых, противников, но где она, та прокачка... С каждым следующим рангом прокачать дальше становится всё сложнее, а вдобавок ещё и ограничение по рангу от статов есть. Сейчас у меня пятый ранг, ограничен пока восьмым... Понятное дело, это я буду использовать и развивать, но, боюсь, могу и не успеть. Кстати, пока размышляю, тоже нужно что-то делать, пусть навык растёт.
   Итак, с Нитями всё понятно. Оставшиеся три кита моего боевого стиля - Тьма, Выстрел и Взрывбросок. К счастью, у всего этого ещё есть потенциал роста, и его необходимо использовать. Зельеварение и всё остальное придётся немного отложить... Фокусируюсь на боевой прокачке.
  
   С титулами, между прочим, оказалось довольно интересно: их можно менять, но они действуют по принципу первого впечатления. То есть в полную силу влияет тот, который стоит у меня при первой встрече, остальные вполсилы. Похоже, это некая странная форма ментального воздействия... Заклинание Первого Впечатления.
   В любом случае, сейчас мне было необходимо гриндить.
  
   Рематериализатор ещё вел подготовительные работы в реале, но барьерщик уже установил барьер на Изнанке. "Ограждающий барьер, 2 ранг", как значилось на автокарте. Не особо сильный, но от Теней более чем достаточно... ещё бы что-нибудь, что их приманивает.
   Увы, такого у меня не было, так что пришлось охотиться обычным способом, прочёсывая окрестности.
  
   - Смотри, у тебя уже сейчас настроение меняется, а что будет хотя бы через годик? А я же ещё и поднимать ранг Ауры хочу.
   - Не выхожу из зоны действия - нет проблемы. Ты против персональной телохранительницы?
   - Да просто ты меня по любому переживёшь, а что потом?
   Мы с Куаллоной обсуждали больной вопрос. В конце концов, охота состоит из коротких стычек, между которыми много ходьбы, и это время нужно чем-то занять... Меч твёрдо вознамерилась больше от меня не отходить, и меня это беспокоило. Она же не видела проблемы, и кое-какие её доводы были логичны - омолаживающее зелье и прочие виды продлевающей жизнь магии существует, так что я вполне смогу протянуть и дольше неё, а для нас обоих это будет стимулом. Да и если что, без-аурная ломка будет уже её проблемой - "в конце концов, отлежусь где-нибудь пару лет, пока не оправлюсь". В конечном итоге переубедить друг друга нам не удалось, но мы согласились пока не затрагивать эту тему.
   Кажется, побочным результатом этих разговоров стало то, что она решила ответно делать приятно мне - как может. Вернее, как может Кэтти...
  
   Прочесав все окрестности, мы смогли набрать Эсенции только на один ранг Взрывброска. Я даже стал жалеть, что не задержался "в гостях" у вулканического бога - впрочем, то импульсивное решение всё же было правильным, неизвестно, что мог устроить хозяин в любой момент. Но второго ранга Взрывброска явно недостаточно... Я не уверен, что будет при максимальной возможной сейчас прокачке - возможно, просто не смогу применять из-за слишком высокой мощности - но мне нужен хотя бы третий ранг, и Выстрел хотя бы четвёртого. Тьма, опять же... Куча всего нужна.
   Куаллона выдала и ещё одну неплохую мысль: обзавестись броником. Хотя мои магические защиты работают удовлетворительно, всегда следует стремиться к большему, особенно если это экономит Эссенцию. Однако обычные бронежилеты тяжеловаты, не слишком удобны, не слишком эффективны и слишком заметны, так что лучше воспользоваться другим подходом. У меня в трофеях имеются шкуры, так что стоит проконсультироваться со специалистами, можно ли сделать из них какую-нибудь магическую броню... Вон, Щука смог быстро разобраться с материалами. Собственно, с ним и следует проконсультироваться; возможно даже, он сам и возьмётся за работу, за долю трофеев. Гранатами, опять же, можно попытаться запастись... Интересно, что, если на гранату использовать Взрывбросок?
  
   Всё-таки Взрывбросок удалось догнать до четвёртого ранга, хотя для этого пришлось раздеться, оставив одни штаны. Меньше слотов занято, больше Эссенции идёт в Сосуд... Однако в конце концов Куаллона предложила вернуться в нормальный мир и продолжить через сутки, когда сектора Изнанки перетасуются и появится новая дичь. В нормальном мире тоже есть чем заняться...
  
   Моя идея со шкурами Щуку заинтересовала; хотя сам он всё же браться за изготовление броников не хотел, пояснив, что такое дело лучше доверить специалисту, но прояснить характеристики материала, чтобы мастер знал, с чем работать, согласился. Я встретился с ним и передал шкуры, плюс ещё часть остальных трофеев - в качестве оплаты работы, в первую очередь мастера по доспехам.
  
   С оборотнями пришлось рассчитаться за гранатомёт, вернее, за истраченную гранату к нему - продавать само оружие они не хотели, но обещали постараться достать для меня - и за автомат с запасом патронов, который всё же продали. В идеале было бы хорошо два, чтобы второй пустить на навык, но это дороговато. И по деньгам, и Эссенцию тоже тратить... Нужно, но можно и потом, пока обойдусь обычным умением.
   Пару обычных ручных гранат они тоже продали; ещё одна нашлась в запасах Куаллоны. И гномёнок всё наше оружие благословил, что сказалось в окошке Изучения строчкой "Благословение Носхата: немного повышает надёжность и эффективность".
   В общем, мы вооружались, укреплялись, и готовились к новому нападению.
  
   - Не следует оставлять тарелки в таком виде - укоризненно заметила Дорью. - Они засохнут, и отмывать будет сложнее.
   - Мы ожидаем нападения, а вы заботитесь о тарелках? - удивился я.
   - Это несвязанные вещи. А порядок начинается с мелочей.
   И снова - раздражает, но она права... Она права, но ведь раздражает же! Но - клиентка, так что приходится терпеть... Одно утешает - уже скоро это должно закончиться.
   Я молча принялся отмывать тарелку.
  
   Выстрел путём ещё одной длительной охоты тоже удалось поднять на два ранга, что привело не только к увеличению мощности, но и превращению "пистолета" в "дробовик" - теперь Выстрел оказался способен швырять в цель сразу несколько снарядов. Правда, при этом удваивался расход маны, но всё равно полезно.
   Нового нападения так и не последовало, и подходил седьмой день, но я не собирался расслабляться до самого последнего момента. Автомат я разместил в отдельную ячейку инвентаря, чтобы можно было быстро достать при необходимости, карман с запасом снарядов для Взрывброска держал постоянно застёгнутым, чтобы не вылетели снова... В том духе. Как верно заметила Натаниэль, - это она умеет, да... - "постоянно быть в напряжении не следует, просто нужно держать всё наготове". Вообще, складывалось впечатление, что это не я тут боевик, а она... В любом случае, она держалась спокойно, и мы с Куаллоной сходились в мнении, что это следует ценить - было бы намного хуже, если бы пришлось охранять всего боящуюся девчонку, неспособную даже выполнить простую команду, от которой зависит её жизнь. Мечу доводилось сталкиваться...
   Назначеный нанимателем срок пришёл - и прошёл без его появления. Впрочем, он изначально говорил, что может задержаться на несколько дней. При составлении контракта предусматривалась возможность того, что он задержится дольше, чем на неделю; в этом случае контракт автоматически продлевался с обязательством пропорциональной доплаты.
   В этот день я решил, что можно устроить небольшой съезд зельеваров по обмену опытом: я, Ривербанк, и Дорью. Как я и ожидал, девушка практиковала зельеварение того же типа, что и большинство - рецептов немного, но глубоко прорабатывается их эффективность, так что нам было чему поучиться; с другой стороны, я тоже мог бы при желании научить, другим рецептам. Сам Ривербанк, в общем-то, тоже знал несколько трюков, в основном связанных с зельеварением "в поле" и экономией ценных ингридиентов. У всех своя специфика, так что мы все могли чему-то научиться друг у друга... Тем более, что некоторые методы повышения эффективности, используемые девушкой, были универсальны.
   В общем, мы обменялись опытом и разошлись. Ну, как разошлись... Ривербанк ушёл с Леонессой. После сражения мы вообще решили, что надёжнее не расходиться по разным квартирам и ночевать вместе, с охраной в виде Куаллоны, которая не нуждалась во сне и была способна разбудить, если что; ночевали то в моей квартире, то у Кэтти, и сейчас были у меня, так что девушки никуда не уходили.
   Я вымыл зельеварную посуду, слив остатки в канализацию - проблем от этого быть не должно, не того уровня зелья - и тоже направился в спальню.
   Хмм?.. Дорью как-то странно замерла у стола со смартфоном в руке.
   - Что-то случилось? - осведомился я. Она не ответила; я нахмурился. Вообще-то некрасиво так делать, но это было достаточно нехарактерным поведением для девушки, чтобы я решил заглянуть в её смартфон.
   "В результате экспертизы покойный опознан как Коннор Дорью..."
   ...*ля. Всю статью я прочитать не мог, на экране был виден только этот кусок текста и часть фотографии, но прочитанного было достаточно. Что бы не затевал клиент, у него не вышло...
  
   С утра я решил, что Натаниэль держится спокойно, но быстро осознал, что скорее подморожено. Её реакция была замедлена, голос более сух и безэмоционален, чем обычно, и даже отвечала на вопросы с задержкой...
   Смерть клиента не разрывала контракт; его наследовала дочь, как выяснилось при ближайшем рассмотрении. Саму смерть контракт тоже подтверждал.
   - Я всё понимаю... по крайней мере, пытаюсь, но вы должны принять решение - сообщил я. - Контракт продолжает действовать, но его будет необходимо оплачивать, включая дополнительный срок. Ваш отец внёс аванс только за пять дней, а прошло уже восемь.
   - Я всё равно не смогу оплатить больше десяти дней - отстранённо сообщила девушка. - От отца мне что-то осталось, но пока будет идти процесс оформления... Я могу рассчитывать на кредит и сопровождение во время процесса вступления в права?
   - Можете - вздохнул я. - Но я могу предложить и другой вариант...
   Хотя, честно говоря, и не уверен, что стоит связываться. Но... Может, это и глупо, искать себе лишние проблемы, но зато правильно.
   - Вы можете вступить в мой клан. В таком случае мы будем защищать вас как одну из нас. Думайте и решайте...
   - Я согласна - столь же ровно и холодно ответила она. Даже не задумываясь...
  
   Глупо было бы ожидать веселья в такой ситуации, но, блин, она меня даже пугает немного... Ровно, холодно и безэмоционально выполняет свои дела, в основном оформлением наследства занимается, но веет чем-то таким... Наверно, всё-таки не стоило предлагать вступление в клан, но теперь уж глупо идти на попятный. Придётся её приспосабливать к делу.
   Скорее всего, организую пару зельеваров. Ниша в общем-то занятая, но место на рынке для пары мелких поставщиков должно найтись. Другое дело, что не очень хочется ютиться в тёмном углу рынка, фигурально выражаясь...
   Да и пока что опасаюсь подходить к Дорью с указаниями по работе.
   Кстати, принятие Натаниэль в клан напомнило мне кое-о чём. Если перенос "клан-холла" в процессе и уже совсем скоро будет завершён, то с другой существенной для нормальной работы клана деталью дело обстоит хуже. Пока что без этого можно обойтись, но если я намерен развивать свой клан, - а я намерен - то понадобится нечто посерьёзнее контрактных бумажек. В серьёзных кланах договора с новыми принимаемыми членами заверяют на "камне основания", большом многоразовом контрактном амулете, являющемся одним из самых значимых атрибутов и показателем силы клана. Вернее, не столько символическим показателем, сколько вполне реальным средством обеспечения верности кланеров... С уничтожением такого камушка клан не обязательно распадётся - есть же и личная верность, в конце концов - но многие могут и разбежаться. Можно сравнить с потерей знамени, только тут эффект не только морально-психологический...
   В общем, об этом тоже нужно будет подумать, штука нужная. Но дорогая, зараза... Как и все магические предметы. По крайней мере, искать их было не нужно - и мой любимый сайт, и Кошкина, и Щука дружно указывали на один германский клан, который уже не первую сотню лет поставлял эту продукцию всем желающим магам, и аналогичный из Венгрии. К слову, свой контрактный амулет я как раз у немцев и заказывал...
   Но как же, всё-таки, всё дорого! Суммы, с которыми работает моя фирма, намного меньше, и это даже с моими экзотическими материалами. В магическом мире всё так же, как и в обычном - готовая продукция куда прибыльнее, чем сырьё, но влезть в эту нишу сложно. У меня нет ни специалистов, ни сил, чтобы бодаться с теми, кто уже заняли выгодные места... В итоге ни продать, ни купить толком не могу. Хотя если что-то действительно заинтересует, можно попытаться договориться на бартер, как моим сырьём, так и услугами... Единственное, что можно действительно легко и как-бы-выгодно продавать, это Эссенцию. Но она мне и самому нужна...
   - Тяжела жизнь кланлидера маленького клана... - пробормотал я вслух.
   - Большого - не легче - сообщила Кэтти. - Если что, всегда сможем сбежать в мой мир.
   - Если успеем - хмыкнул я. - Да и я не хочу сбегать. Я побеждать хочу...
   - Пока что нам это удаётся - заметила она.
   - Благодарю за моральную поддержку...
   Женщина кивнула. На неё я могу положиться, но Куаллона, при всём её опыте, специалистка в ограниченной области... Она может давать советы и по поводу того, что не связано с боем, но этого недостаточно.
   Ладно. Мне нужны: деньги, личная сила, влияние, и специалисты, причём всё это взаимосвязано. С личной силой проще всего, пожалуй... Но просто день за днём гриндить на Изнанке, наугад выискивая Теней, недостаточно эффективно, да ещё и несёт ощутимый риск снова напороться на кого-то. Мне нужны наводки на относительно безопасные бои, и желательно, чтобы за это ещё и платили... Снова всё сводится к тому, что нужно наниматься к кому-то боевиком или охранником. Тем более, это и деньги, и знакомства... Пошарю по форуму, какие есть варианты.
  
   Из нескольких имеющихся на доске объявлений вариантов почти все по тем или иным причинам не подходили. Длительный срок контракта, неподходящие мне условия работы, то-сё... В итоге остался один вариант, который вроде бы всем удовлетворял - разовый недолгий контракт на охрану торгово-исследовательской экспедиции одного из серьёзных кланов. Платят неплохо, с пометкой, что возможны надбавки в зависимости от проявленных способностей и ситуации, нанимают по итогам собеседования и испытания... Сам клан производит много всего, в том числе кое-что из магического вооружения. В общем, вариант, близкий к идеалу... По крайней мере, никаких очевидных подвохов точно не видно; Куаллона сошлась со мной в этом мнении.
   Однако одна проблема всё же присутствовала. Если я возьмусь за эту работу, то какое-то время буду отсутствовать, причём вместе с Куаллоной. А Дорью всё ещё нельзя оставлять без защиты... Ей сейчас необходимо будет побывать в Британии по делам оформления наследства и вступления в права, и есть подозрение, что этим могут воспользоваться, чтобы организовать новое нападение. Хотя, возможно, успеем разобраться с этим до отправления экспедиции... Побеседовать с ними, по крайней мере, стоит - выяснить сроки, и, возможно, пройти это их испытание.
   Записав контактные данные, я ещё немного полистал объявления и новости магического мира. Хмм?
   Ещё один маленький клан оказался уничтожен, на этот раз в Индии. Снова следы пуль, снова отсутствие тел... Вынесено всё более-менее ценное, кроме мебели, громоздких вещей и скота. Ну, деньги всем нужны, но многие вещи брать не было смысла ввиду либо малоценности - зачем могла понадобиться дешёвая столовая посуда? - либо настроенности на конкретных пользователей-магов, вроде личных инструментов. Причём никаких страшных тайн в них нет, просто индивидуальная "заточка", благодаря которой владелец может пользоваться эффективнее, а остальным такой инструмент малополезен. Всё это описывалось в комментариях, спасибо читателям... Я уже говорил, магический мир слабо отличается от обычного, на самом деле.
   В любом случае, мрачно и непонятно...
  
   Хотя я связался с представителем клана, и он назначил мне встречу, - блин, оказалось, что и он уже обо мне знает... Неплохо Кошкина и сайт меня пропиарили - но всё же сперва понадобилось сопроводить Дорью на встречу с юристом.
   Во время последних охот я заодно и пытался осторожно осваивать навыки проводника; в общем-то с моей Автокартой это несложно. По сути, помимо набора доступных всем маяков, которые у меня на карте тоже отмечались, для меня маяками служили все места, в которых я бывал. У других проводников тоже есть персональные маяки, но у них они точечные, не то что у меня... В общем, чем больше я буду путешествовать, тем проще это будет.
   В любом случае, для этого путешествия мне было достаточно официальных маяков, коих на территории Европы - и Британии - было наторкано множество. Лет эдак двести назад иметь собственный маяк было для клана вопросом не только престижа, но и безопасности; затем остался только престиж, а сейчас и вовсе традиции и удобство, но всё же маяков на территории старушки Европы было много, что существенно упрощало путешествия через Изнанку. Хотя Британия себя частью Европы и не считает, но у них было то же самое - больше того, британские маги, одно время считавшиеся сильнейшими, в попытках выпендриться насоздавали долговечных маяков, не нуждающихся в особом присмотре, так что у них и сохранилось больше, чем в Европе.
   В общем, путешествие заняло несколько часов субъективного времени - большая часть до нужного маяка, а затем общественным транспортом до места - но прошла успешно и без инцидентов, даже Тень встретилась по пути всего одна. Дорью представила нас с Кэтти как своих сопровождающих, и больше юрист нами не интересовался; мы просто молча сидели и ожидали, пока переговаривающиеся стороны закончат. Хмм, похоже, Натаниэль в этой кухне тоже разбирается... Можно будет поручить ей юридические и финансовые дела клана.
  
   Как и ожидалось, за один раз всего завершить не вышло, придётся наведаться снова, но я ожидал, что эта волокита затянется надолго - а по словам Дорью больше половины уже сделано. Вроде, её отец и к такому исходу подготовился... Предусмотрительность - качество, достойное уважения.
   От офиса юриста я направлялся на собеседование-испытание, но ближе выходило входить на Изнанку не прямо оттуда, а сперва добраться до нужной зоны в нормальном мире. Сложности навигации... По хорошему, мне тоже нужна прога для расчёта пути, но пока что справляюсь сам.
   Мы шли пешком; улицы, понятное дело, незнакомые, но с Автокартой заблудится не грозило даже с проблемами ориентирования, коими никто из нас не страдал. Идём, никого не трогаем...
   И всё-таки они воспользовались возможностью. Враги Дорью, я имею в виду... Одну из узких улочек перегородили пять человек... а, нет, даже шесть. На фоне пятерых здоровяков шестой, скромного телосложения, терялся, и даже его статус-бар и именем и хитами терялся за остальными. Он настолько отличался от своих спутников, что можно было не сомневаться, кто здесь главный - иначе просто не вижу смысла его присутствия. За их спинами стоял автомобиль с приоткрытой дверью.
   - Мисс Дорью, мне поручили передать вам приглашение в гости - произнёс один из амбалов.
   - ***************************************** со своим приглашением - всё так же ровно и холодно сообщила девушка; часть её заковыристой матерной тирады амулет даже отказался переводить. Громилы как-то сдвинулись, и я понял: будут бить. Ну, попытаются...
   - Кэтти, без магии - тихо произнёс я. - Нат, ко мне.
   Если что, уйдём Изнанкой, но очень не хотелось бы - слишком много зевак вокруг, из окружающих домов определённо кто-то смотрит. Если мы вдруг исчезнем на виду у всех... ну, не хочу я раздражать Инквизицию без серьёзной нужды. Проблема только в том, что мне сложно что-то сделать без заметной обычным людям магии... Вот где Страх пригодился бы.
   Хотя...
   - Магическая броня.
   Персональный барьер я стараюсь поддерживать постоянно, особенно вне своей территории, так что его активировать не понадобилось.
   Впрочем, он даже не понадобился. Один из громил сумел проскочить мимо Кэтти и попытался врезать мне в живот кулаком; Реакции второго ранга хватило, чтобы перехватить удар, приняв его на обмотанную вокруг предплечья верёвку - но я вообще не почувствовал удара. Активной Магической Брони оказалось достаточно, чтобы полностью погасить его. Моя ответная попытка пнуть противника оказалась неуклюжей и не достигла цели, однако этих нескольких секунд хватило Кэтти, чтобы нокаутировать своих противников и позаботиться о моём. Я продемонстрировал ей большой палец. Знал, что она крута, но всё же впечатляет...
   Однако нельзя терять времени. Наверняка кто-то уже звонит в полицию, по крайней мере, следует так считать, чтобы не стало неожиданностью. Так...
   - Кэтти, хватай мелкого - скомандовал я. Женщина послушно подняла лежащего на земле чуть в стороне бандита и сунула его ко мне в машину. Чудно, здесь никто не увидит...
   Отработанный трюк, замотать, и запихнуть в инвентарь. Нам всё-таки нужно знать, с кем мы - уже мы, после принятия Дорью в клан... - имеем дело, и чего можно от них ожидать, так что язык пригодится...
  
   Оптимально, конечно, было бы побеседовать на Изнанке, но я не был уверен, смогу ли вообще протащить туда человека без магических способностей - и не наделять же ими ради этого - так что просто выбрал безлюдное место, куда наугад попал через пару секторов Изнанки. Австралия, вроде...
   Допрос вызвалась вести Кэтти, сообщив, что у неё есть опыт. Не удивлён.
  
   Язык раскололся легко и быстро, но основной причиной оказалось то, что он попросту не знал ничего важного. Хотя его действительно послали присмотреть за "мускулами", никаких подробностей ему не раскрывали, хотя по крайней мере он смог назвать, на кого работает... А также рассказать кое-что о Дорью.
   Покойный маг, как оказалось, работал в серой зоне - немного контрабанды, немного слежки для тех, кого интересует результат, а не законность... ну, в том духе. Выкрасть что-то на заказ тоже брался, если хорошо платили, или подложить... Ходили слухи, что и киллером работал, но это только на уровне слухов.
   С бандитами, которых представлял наш язык, отношения у него всегда были натянутыми, но... В общем, судя по услышанному, за нападением огров стояли не они. Сейчас их просто кто-то использовал, чтобы наложить руки на девушку... Или хотя бы прощупать её охрану.
   - Хорошо бы выяснить, кто их на это подрядил... - задумчиво произнёс я. Кэтти кивнула.
   - Я этим займусь.
   Она протянула мне Куаллону; язык громко сглотнул. ?..
   А... Понял.
   - Не ссы, не будем мы тебя резать - хмыкнул я. - Наверное...
  
   Резать его действительно не пришлось; даже Натаниэль после выяснения, что он к смерти её отца определённо никаким боком не причастен, перестала сверлить его ледяным взглядом - и это не метафора, между прочим - и просто игнорировала. Я вернул его обратно в Англию вместе с Кэтти; назначив место и время встречи, мы снова разошлись. Куаллона осталась висеть у меня на поясе.
   - Мы их найдём - сообщила Дорью. Я приподняв бровь, взглянул на неё; в её голосе наконец прозвучала эмоция, или мне послышалось?
   - Сделаем что сможем - сообщил я. - Но, надеюсь, тебе не нужно объяснять, что в первую очередь - клан, а потом уже личные дела вроде мести?
   Она коротко кивнула и легко прикоснулась губами к моей щеке. Холодные...
  
   Значит, новый рекрут твёрдо намерена мстить... Не имею понятия, насколько это правильно, но помочь - помогу. Хотя бы потому, что это поможет избавиться от угрозы с этой стороны в будущем; репутация, опять же. "Не связывайтесь с нами, огребёте"... Сперва ты работаешь на репутацию, потом она работает на тебя.
   Есть, правда, один момент... Чтобы всё это шло как надо, я должен быть достаточно силён. Любая политика опирается прежде всего на возможность её проведения...
   Вобще-то я уже над этим работаю, но "достаточно силён" - это не обязательно боевая сила, и даже не обязательно моя. Клан для того и создаётся, чтобы действовать вместе, защищая друг друга, как физически, так и различные интересы кланеров. Хотя пока что всю работу делаем мы с Куаллоной... Ну, не всё сразу. Я их всех заставлю пользу приносить... Причинять пользу и наносить добро, хе.
   Кстати, мои шутки про Тёмновластелинство подкрепляются делом - одного святого воина уже завалили...
  
   Оставлять Натаниэль без присмотра не следовало, так что я захватил её с собой на собеседование. Нужный мне офис располагался в трёхэтажном кирпичном здании с вывеской "Торговая компания New Roads"; мне нужно было на второй этаж, причём первый оказался жилым. Хмм, никакой охраны...
   Хотя, нет. Я успел заметить очертания высунувшегося из стены и вновь скрывшегося в ней духа; видимо, это и есть здешняя система наблюдения и охраны.
   По пути к нужному кабинету попался низкоранговый барьер, свободно пропустивший нас с Дорью; похоже, отделяет магов от немагов. Эта контора занимается не только магическим бизнесом.
  
   Я против воли ощутил, как на лицо наползает улыбка. Менеджер, с которым у меня было назначено собеседование, оказался мужчиной лет тридцати. Магом, разумеется. Ну наконец-то не старик...
   - Простите, кто ваша спутница? - осведомился он.
   - Член моего клана, сопровождал по личным делам - сообщил я. - А поскольку нанимать проводника для её возвращения не вижу смысла, взял с собой. С этим есть какие-то проблемы?
   - Нет, просто я хотел знать, вы хотите наняться в одиночку или вдвоём.
   - Вообще-то вдвоём, но не с ней. Моя напарница сейчас выполняет поручение, если меня и вас всё устроит, с ней сможете побеседовать позже.
   Маг кивнул.
   - Итак... Кое-что из вашего послужного списка мы уже знаем. Честно говоря, я удивлён - у вас очень неплохие достижения, тем более для столь юного возраста.
   Он вопросительно глянул на меня, не оскорбит ли упоминание возраста; я поднял руку, демонстрируя, что всё нормально.
   - К слову, если не секрет, что заставило вас выбрать путь боевика?
   - Стечение обстоятельств, плюс специфика моей магии - отозвался я. - У нас поговорка есть, хочешь жить - умей вертеться. Но я вообще-то и мирные направления развиваю.
   - Хорошо... Ну, как вы уже знаете, нам нужна охрана торговой экспедиции. У нашего клана немного своих боевиков, и мы традиционно нанимаем для этих целей фрилансеров; по сути, если вы хотите наняться вместе с членом своего клана, это к лучшему, меньше трений. В настоящий момент у нас три свободных вакансии, и мы планируем отправляться, когда все они будут заполнены. Срок экспедиции - одна неделя с возможным расширением до двух; коэффициент времени у них и у нас - два к одному.
   Как и в мире Куаллоны. Я кивнул.
   Неожиданно Натаниэль подняла руку.
   - Ты что-то хочешь сказать? - осведомился я. Кэтти заметила, что после её вступления в клан обращение на "вы" звучит как-то неправильно, и Дорью согласилась, так что я перешёл на это обращение. В отличие от неё самой.
   - Да. Я думаю, мне следует присоединиться. Это позволит занять все вакансии, так что не понадобится искать ещё кого-то.
   А так же позволит ей начать работать на благо клана, хмм.
   - Я неплохо владею огнестрельным оружием, а если его использование невозможно, могу воспользоваться криокинезом.
   Вообще-то это действительно неплохая идея. Кто бы ни был её преследователем, следом за нам в мир иной вряд ли кого-то отправят, а в это время, глядишь, что-то и прояснится - Леонесса же останется. Или, наверное, не она, а Кэтти, всё-таки миссия потенциально боевая, так что лучше будет взять с собой Леонессу... Хотя после апгрейда в лесу я уже не уверен, кто из них сильнее.
   Что же до самой Дорью... Я успел убедиться, что она действительно способна за себя постоять, а тут ещё и внезапно прорезавшиеся - я подозревал именно это, а не то, что она их скрывала - способности к криокинезу. Впрочем...
   - Возможно, сперва стоит проверить, удовлетворят ли наши способности потенциальных клиентов - заметил я. - И, кстати, вы не сообщили, каков уровень потенциальной опасности.
   - Невысокий, но вполне реальный - сообщил менеджер. - В основном, угроза от магических мутантов, это стандартная проблема всех миров с высоким уровнем магии. Шансы попытки ограбления также присутствуют, но очень невелики - на нашей торговой территории с этим строго.
   Я кивнул.
   - В таком случае, давайте перейдём к испытанию...
  
   Пустая комната, и ящик в центре. Последний изображал защищаемый груз, а роль нападающих играли дрессированые духи. Неплохой тренажёр-симулятор...
   Честно говоря, у меня была мысль засунуть ящик в инвентарь и не беспокоиться о нём, но - если умеешь считать до пяти, остановись на двух. Скорее всего, наличие у меня пространственного кармана в конце концов всё равно всплывёт, но постараюсь по мере возможности скрывать максимум своих способностей...
  
   Формы, которые использовали атакующие духи, были разнообразны и причудливы, но после экспедиции в мир Куаллоны чем-то удивить меня им не удалось. В общем-то, для защиты ящика мне хватило верёвок; духи были достаточно материальны, чтобы они действовали. Впрочем, по достижении пятого ранга я всё равно уже мог воздействовать ими и на нематериальных духов.
   Заодно немного продвинулся к следующему рангу, к слову.
  
   Дорью тоже прекрасно справилась, как и я, использовав минимум умений. Снежки, промораживающие цель при попадании - а бросалась она метко - и ледяной клинок по типу катаров, выглядяший как продолжение руки и частично её защищающий.
   В общем, мы с ней прошли, так что осталось только притащить сюда Кэтти... Или Леонессу.
  
   - Я прошу прощения - опустила голову Дорью. - Мне следовало раньше сообщить о своих изменившихся способностях, но они были нестабильны. А сейчас не следовало упускать возможность - последнюю вакансию мог кто-то занять.
   - Действительно следовало - сухо сообщил я - но я и сам виноват.
   Действительно, если бы я раньше воспользовался Изучением, то смог бы обнаружить, что её класс изменился на "Ледяная волшебница".
   - Однако сейчас тебе ничего не мешает, так что нам следует воспользоваться возможностью и побеседовать...
  
   - Прежде всего, я потеряла способность к благословениям - сообщила девушка, когда мы устроились для беседы в какой-то открытой закусочной. Других посетителей здесь не было, но если бы и были - определённо подумали бы что речь идёт об играх... - Я не знаю, насовсем или временно, но пока что могу использовать только криокинез.
   Я кивнул. Пока сложно решить, плюс это или минус, тем более, что способности могут и вернуться, так что просто учту. Её навыки зельевара всё равно важнее...
   - Результат стресса, я так понимаю... - пробормотал я.
   - Скорее всего - кивнула Натаниэль. - Я не слишком хорошо понимаю свои способности... собственно, поэтому и стала изучать зельеварение. Оно чётко и понятно... Много тонкостей, но всё же это нормальная научная дисциплина с фиксироваными законами. Пусть ещё не все из их известны, но всё же зельеварение следует понятным правилам... правила вообще важны.
   - Финблат финблату рознь... - пробормотал я, вспоминая Светлану. Они совершенно непохожи... ?
   Дорью вопросительно смотрела на меня.
   - У меня ещё одна знакомая финблат есть - пояснил я. - Вот и сравниваю, что вы совершенно непохожи...
   Взгляд девушки не изменился. Эм...
   - Ты что, не в курсе? - удивился я. - Полукровки, дети фей, называются финблат. Эээ... Ты и этого не знала?..
   - Это кое-что объясняет... - медленно произнесла девушка. - Хотя я не представляю, каким образом отец сумел соблазнить фею. С его внешностью и манерами...
   - Чего только на свете не бывает - пожал я плечами. Дорью согласно кивнула.
   - В любом случае, это неважно - сообщила она; я поднял бровь.
   - Разве тебе не хочется разузнать о матери?
   Она отрицательно покачала головой.
   - Моя семья - мой отец. Он был не слишком хорошим человеком, но хорошим отцом, и этого достаточно. Я...
   Она сглотнула и на пару секунд прикрыла глаза.
   - ...Я хочу узнать, почему он умер и кто в этом виноват. И не только потому, что это правильно... Я хочу сделать для него хотя бы что-то.
   Вздохнув, я порылся в карманах и извлёк носовой платок. Протянул его девушке.
   - Благодарю, но это не понадобится - сухо сообщила она. - Я не маленькая девочка.
   - "Тот, кто любит, слёз не прячет, ведь не напрасно душа болит" - процитировал я песню. Девушка снова на пару секунд прикрыла глаза, но всё же отрицательно мотнула головой.
   - Я предпочту не плакать, а действовать.
   - Одно другому не мешает... - негромко пробормотал я, но платок спрятал. - Ладно. Что ещё важного можешь рассказать?
  
   Увы, но эта Снегурочка знала немного. Похоже, несмотря на вооружённое участие в неприятных ситуациях, отец старался держать её подальше от тёмных сторон своего бизнеса. Всё же девушка назвала несколько имён, которые можно будет проверить; Куаллона у меня на поясе слышала, так что Кэтти добавилась работа.
   Свои новые способности она, оказывается, успела в какой-то момент отработать на Изнанке, так что её предложение участвовать в экспедиции было вполне продуманным и основанным на знании своих сил. Между прочим, нужно будет на том сайте с информацией про магических существ спросить про смену дара у полуфей при стрессе... Может, хозяин сайта что-то знает.
   Обсудили мы и подготовку к экспедиции. Огнестрел, к слову, применять допускалось, у местных и свой есть, но рекомендовалось использовать магию - некоторые тамошние магические мутанты слабоуязвимы к пулям малого калибра. Или из стандартных материалов, свинец-медь...
   Других наёмников, кроме нас троих, не было; на первый взгляд маловато для серьёзного предприятия, но остальные участники хоть и являются торговцами, дипломатами и исследователями, но всё же в первую очередь маги, так что как-то постоять за себя способны - во всяком случае, в большинстве своём. Ну, раз они так уже не первый год успешно работают, видимо, это разумно... В общем-то, для угрозы заявленного уровня вполне должно хватить нас с Куаллоной. Вряд ли мутанты будут на уровне святого воина с несколькими божественными дарами...
  
   Раз уж наша Снегурочка будет участвовать вместе с нами, я счёл совсем не лишним сходить с ней на охоту. В принципе, мы уже действовали совместно во время боя с ограми, но сейчас-то способности девушки изменились... Да и разнообразие Теней ближе подходит к тому, с чем придётся столкнуться... возможно.
   Как я и подозревал, во время испытания она продемонстрировала не все свои возможности. Её магию нельзя было назвать заклинаниями; скорее, тут подходило слово "техники". Не жёстко заданное заклинанием действие, а гибкое применение естественной способности... Это была манипуляция не льдом, а именно холодом; самые мощные атаки Дорью вообще были невидимы. Однако "кольцо мороза" и "конус мороза", бьющие по площади, очень изматывали девушку; после двух "конусов" или одного "кольца" ей требовалось несколько часов отдыха. Сильное напряжение отнимало у неё не только ману, но и физические силы, и даже немного хитов, хотя к холоду у Натаниэль, похоже, появилась невосприимчивость. Натурально Снегурочка...
  
   - Ну, по крайней мере если холодильник сломается, с тобой проблем не будет - заметил я. Девушка согласно кивнула.
   - Впрочем, с вашим инвентарём в холоде нет нужды сообщила она. Блин, ни тени улыбки... Определённо, эмоции у неё тоже изрядно подморозило. Надеюсь, это пройдёт...
   Впрочем, даже если нет - я привык к Куаллоне, и к ней привыкну.
  
   Не стану врать, из чисто личных соображений я предпочёл бы взять с собой Кэтти, но дело важнее, а наверстать можно будет и по возвращении, так что собеседование проходила Леонесса. Естественно, прошла без проблем; впрочем, в этом не сомневался, кажется, даже менеджер.
   Несмотря на его слова, сразу по заполнении вакансий отправляться мы не стали; отправление должно было быть завтра или послезавтра, что меня вполне устраивало: после завершения собеседования я забрал рематериализатора - его приготовления в нормальном мире оказались завершены.
  
   - Дом, милый дом... - удовлетворённо заметил я, глядя на перетянутое в мой сектор Изнанки здание. Вместе с частью сада, кстати... Учитывая, что растительность Изнанки для меня - ценный материал, это вообще было отлично. - Итак, кланхолл у нас уже есть. Хорошо движемся, в правильном направлении... И у меня есть идея по части дворецкого.
  
   Найти Суэго в этот раз удалось просто; во всяком случае, проблем по пути не было. В этот раз я отправлялся один; одной из причин было то, что старик вполне может отказать, а провал переговоров не лучшим образом скажется на моём авторитете. В общем, лучше приватно...
  
   - И снова здравствуйте - произнёс я. - В этот раз я пришёл к вам с предложением, от которого вы, надеюсь, не откажетесь... Хочу предложить переселиться.
   Старик вопросительно посмотрел на меня, и я пояснил:
   - Я обзавёлся зданием на Изнанке, и решил, что это удобная возможность. Вам ближе к людям, и мне, если что, не нужно будет за советом через полмира бегать... Всем сплошные плюсы. Единственно, не знаю, как вам с родственниками...
   - Предлагаете вступить в клан? - осведомился дух. Я пожал плечами.
   - Исключительно по желанию. Можно ассоциированым членом, можно просто поселиться поближе для удобства... Я действительно считаю, что так будет удобнее нам обоим, но, возможно, чего-то не знаю.
   Суэго задумался. Он ещё не успел ответить, когда я мысленно вздохнул: над его головой возник маркер задания.
   - Три условия - он поднял руку, демонстрируя три пальца. - Я, пожалуй, соглашусь на ассоциацию и в дальнейшем полное вхождение, но. Во-первых, мне самому очень тяжело переместиться в другую зону, так что вам понадобится забрать мои кости и перевезти к себе.
   Я кивнул.
   - Они у ваших родственников хранятся, я так понимаю? Силу можно применять?
   - Ограниченно - хмыкнул старик. - Без серьёзного ущерба.
   - Ясно. Какие остальные требования?
   - Подъёмные и содержание - усмехнулся он.
  
   Ну что же, ещё одна задача для Кэтти, пока ударные силы клана будут работать в охране. Хотя скорее всего ей будет не до этого - она и так уже занимается делами Дорью - но мало ли, вдруг сможет хоть что-то выяснить. В любом случае, дело не спешное, можно будет заняться и самому, когда вернусь... Главное, старик в принципе согласен.
   И, между прочим, он полезен не только как советник, но и как амулетчик, и как учитель для новобранцев.
  
   В любом случае, в этом направлении я пока что сделал, что мог, а времени на большее маловато. Нет, ещё есть день, можно попытаться, но... Лучше нормально отдохнуть перед отправлением - мало ли что там будет. Всё равно дело не спешное.
   Лично повидать Кэтти я тоже успел.
  
   Перед отправлением, однако, нас ожидало ещё кое-что: знакомство с остальными участниками, а так же небольшая лекция об аборигенах и культуре мира. Важные знания, бесспорно, даже несмотря на то, что давались в минимально необходимом объёме.
   В упомянутом мире обитали две разумные расы, живущие в своеобразном симбиозе. Первая, Сарги - гуманоиды, самым значительным внешним отличием которых от людей было наличие четырёх пальцев вместо пяти; млекопитающие, происходят вроде бы тоже от местных приматов, - хотя официально у них наиболее популярна теория креационизма - двуполые. Однако есть и существенное отличие: у них практически всегда рождаются двойняшки, мальчик и девочка, причём они все обладают... как бы это точнее по русски... "Стихийным сродством"? Да, пожалуй, так. Практически у всех девочек сродство с Тьмой, у мальчиков - со Светом... Это влияет и на магические способности, присутствующие примерно у каждого сотого, но в первую очередь - на характер. "Свет" придаёт любопытство, непоседливость, тягу к исследованию нового, открытость, и любовь к переменам; тьма - консерватизм, усидчивость, тягу к защите и сохранению и подозрительность. В тех редких случаях когда присутствует половая инверсия по стихиям, это означает незаурядные магические способности, так что любопытная женщина или подозрительный мужчина, скорее всего, маги. Основных религий две, монотеизм и поклонение двум богам, брату и сестре, что неудивительно. Есть ещё вера в Неведомое, но её исповедует в основом вторая раса, и даже спорно, можно ли называть её религией.
   Представители второй расы аборигенов, Куа, походили на своеобразную смесь гоблинов, гремлинов и гномов. Около метра ростом, с большими ушами и носами, они были талантливыми механиками и изобретателями, но похвастаться магическими способностями не могли; большинство их были атеистами либо исповедовали религии саргов, но часть верила в упомянутое Неведомое, некую высшую силу, по воле и некоему Плану которой работает мир; постижение мира и этой Цели считается для них священным.
   Когда-то Куа были фактически рабами саргов, - впрочем, последние защищали карликов от различных угроз и кормили - мастерившими для них оружие и присматривающими по дому, но сейчас в этом мире идёт процесс либерализации общества и увеличения прав, тем более, что куа, по сути, контролируют мануфактуры и фабрики. Впрочем, в том регионе, с которым и шла торговля, придерживались в основном старых взглядов, так что карлики сохраняли однозначно подчинённое положение или даже считались имуществом.
   Я внимательно выслушал лекцию, и даже записал её на смартфон; в дороге порасспрашиваю о деталях, если буду торговать сам - понадобится. По Леонессе и Натаниэль было сложно определить, насколько серьёзно они слушают, но Дорью слишком ответственна, чтобы пропускать важную информацию мимо ушей, а Куаллона слишком хорошо понимает её важность, так что в дамах я не сомневался.
   Изображения аборигенов нам, к слову, тоже показали.
  
   - Не в обиду, но вы больше похожи на мать с детьми, чем на охрану - заметила глава экспедиции, некрасивая женщина лет сорока. - Не сомневаюсь в ваших способностях, раз прошли собеседование, но было бы лучше, если бы могли отпугнуть противников без боя...
   - Так это всё равно только на разумных нападающих действует, а их, обещали, не будет - пожал я плечами. - Зверям-то особой разницы нет.
   - Всё же как-то... - с сомнением произнесла она, оглядывая нас. Я вздохнул.
   - Может, мне продемонстрировать способности?
   - ...Нет, что вы - после небольшой, но заметной паузы ответила женщина.
   - Вот и хорошо - вздохнул я. - В таком случае, пока мы добираемся до сопряжения, возможно, вы, как уже работавший там специалист, можете рассказать нам что-то важное?
  
   С главой экспедиции, Кэтрин Зои, несмотря на её явные сомнения в нашей профпригодности, - могу её понять, впрочем - удалось вполне конструктивно побеседовать. В первую очередь меня интересовали перспективы самостоятельной торговли в дальнейшем, и, соответственно, отношение к такой перспективе её гильдии; в итоге она сообщила, что выскажет своё мнение по завершении экспедиции, но то, что не было чёткого отказа, уже хороший знак. Помимо этого, она поделилась полезными мелочами, не вошедшими в основную лекцию, вроде конкретных обычаев аборигенов или местной еды.
  
   Жаль, конечно, что броник мой ещё не готов, но обойдусь тем, что есть. Благо мои боевые возможности и так немного расширились благодаря автомату и гранатам... кстати, инвентарь тоже нужно будет расширить, хотя бы на один слот. Лучше на несколько, но это дороговато...
   И, насчёт "дороговато"... Остаток своего заказа у Пруна я давно забрал (жаль, с исцеляющими всё ещё не получается), и, в принципе, есть возможность поднять Ауру до максимального для меня сейчас ранга, но... Напрягает меня Куаллона. Если воздействие Ауры на неё станет ещё сильнее, я уже и не знаю, что из этого выйдет...
   К тому же эти амулеты открывали "Классовую способность" не только мне, но и другим, я проверял, надевая их на Кэтти и Натаниэль. Возможно, есть смысл потратить часть Эссенции на их прокачку, эти "классовые способности" определённо будут весьма полезны... блин, ещё знать бы, что именно они дают. Даже название неизвестно...
   В общем, из-за всего этого я никак не мог определиться, на что всё-таки лучше потратиться, и только перед самым отправлением улучил момент, чтобы всё же поднять Ауру, хотя ощущение было неприятное - совесть давила.
   "Радиус действия: 25 метров, эффективность снаряжения: +75% все положительные характеристики, -50% все положительные характеристики снаряжения врагов, снижение точки насыщения на 35%"... Возросло всё, но вот скорость прокачки поднялась уже всего на пять процентов, а не на десять. И Эссенция ушла практически вся... Остаётся надеяться, что это было правильным решением.
   Потому что если нет, выправлять возникшие проблемы придётся опять же мне.
  
   Ассортимент товаров, которые кланеры везли на продажу, оказался на удивление широк: от украшений и тканей до семенного материала и бытовой химии. Всё это кланеры тащили в рюкзаках на своих спинах; интересно, транспортные средства, вообще, можно загонять на Изнанку? Мой велосипед не пролезал...
   А то это было бы решением проблемы парковки.
   Я усмехнулся своим мыслям.
   По словам Зои, на той стороне у них имеется база, и с транспортом проблем не будет. Хмм, интересно, почему они не устроили торговую точку прямо на месте, а вместо этого возят куда-то?
  
   Сопряжение в этот раз представляло собой не озеро, а просто яму, но процесс перехода ничуть не отличался. Вошли, вышли; вроде ничего не изменилось, но мы уже там. "Регистрацию" для нормального пребывания в новом мире осуществлял их же клановый специалист, так что платить не пришлось.
  
   - Что-то изменилось - сообщила Дорью. Я кивнул; она явно имела в виду "изменение расы"; как и в прошлом мире, я получил сообщение об изменении работы некоторых способностей.
   - Привыкай - сообщила Леонесса. - Я так живу.
   Во время этого короткого обмена словами мы осматривались; местность вокруг, пусть обзор и ограничивали небольшие желтоватые домики и такая же стена вокруг поселения, разительно отличалась и от места входа в нашем мире, и от болота, где находилось сопряжение в мире Куаллоны. Твёрдая и пыльная обожжёная солнцем почва, ослепительное солнце в безоблачном небе... Пустыня, похоже.
   - Пустыня - озвучила мои мысли Леонесса.
   Надеюсь, наша Снегурочка не растает...
  
   Наши спутники и наниматели, пока они сдавали груз и готовили повозки к поездке, предоставили нас себе, так что мы могли беспрепятственно обойти опорный пункт и даже выйти за его пределы. О последнем незамедлительно пожалели - ворота были открыты, и выходу никто не препятствовал, но снаружи было ЖАРКО. По-моему, во владениях вулканического бога было комфортнее; там было жарко и душно, но не было здешней обжигающей сухости, и пыли, немедленно принявшейся забиваться во все отверстия. В первый миг я решил, что мне показалось, но нет - она действительно ползла по одежде даже без ветра. стряхнуть удалось лишь ретировавшись обратно за ворота.
   - Кажется, нас забыли предупредить о чём-то важном... - пробормотал я. - Пойдём-ка побеседуем с Зои.
  
   Путь к цели работал, даже без затрат маны, так что долго искать начальницу не пришлось; она обнаружилась в ближайшем домике, беседующей с пожилой худощавой дамой. "Администратор опорного пункта", как показало Изучение в графе соцстатуса.
   - Прошу прощения, что перебиваю, но у нас тут проблема, которую лучше решить сразу - сообщил я.
   - Пыль? - осведомилась дама. Я кивнул - Мы, собственно, как раз об этом говорили. Вот, возьмите.
   Она подняла со стола, за которым женщины сидели, набор пластинок на верёвочках, напоминающих солдатские жетоны, но сделанных то ли из кости, то ли из какого-то старого желтоватого дерева. Изучение... понятно.
   "Пустынный амулет. Разработанный исследователями клана ВсеПути, этот амулет предназначен для того, чтобы сделать путешествие по пустыне относительно комфортным. Он защищает от солнечной слепоты, ослабляет воздействие жара, а так же защищает от пыли и пыльных духов, однако потребляет ману пользователя (3 ед./сутки, возможно увеличение в сложных условиях). Изношенность: 0/1, Насыщение: 0/26, открывает способность Выживальщик".
   - Благодарю - кивнул я. - С пыльными духами сталкиваться ещё не доводилось, даже не знаю, что делать бы с местными условиями без этого... Полагаю, первым исследователям пришлось тяжело.
   Администратор кивнула, глядя на меня с явным интересом.
   - Ну вот, а ты говорила - заметила она, обращаясь явно к своей собеседнице.
   - Я ни на что не претендовала - пожала плечами Зои. Хм. Похоже, нам устроили небольшую дополнительную проверку.
  
   Несмотря на амулеты - которые я порекомендовал своим соратницам надеть только перед выходом за ворота, чтобы не тратить ману - выехали мы только после заката; меньше нагрузка на амулеты, и в целом комфортнее. Дорью, к слову, действительно переносила жару тяжелее нас, но с амулетом справлялась.
  
   Два десятка кланеров, три наёмных охранника, пять фургонов; несмотря на груз, места оставалось достаточно для комфорта. Если что-то в это местности и было хорошего, так это её в целом ровность и твёрдость, так что даже без дорог ехать можно было легко - если знать направление, конечно. Однако у нас тут собрались профессионалы, так что рассчитывать на то, что у них с этим проблемы, не приходится.
   Тягловой силой нашего транспорта служили четырёхногие земляные големы, напоминающие скорее массивные столы на толстых ножках, чем живые существа; но какова бы ни была внешность, они исправно выполняли свою работу, не капризничали, и не требовали воды или питья, так что придраться было не к чему. Хмм, нужно будет поинтересоваться о возможностях небоевого применения големов - в конце концов, у меня есть свой мастер...
   От ночного холода амулеты не защищали - по крайней мере, заметно не было - но все запаслись тёплой одеждой, так что проблемы это не создало. Тем более, внутри фургонов было тепло...
   К сожалению, нам, как охране, торчать всё время внутри было не положено; к счастью, Дорью вызвалась взять на себя большую часть вахты. Поскольку на ночном холоде ей было комфортнее, чем на дневной жаре, это выходило скорее её удобством, чем эксплуатацией, так что совесть меня не мучала.
   Натаниэль - с Куаллоной, для компании - устроилась на носу каравана (фургоны двигались не цепочкой, а крестом, так что меч оставалась в зоне действия Ауры), а мы с Леонессой - внутри заднего фургона, прислушиваясь к посторонним звукам. Впрочем, "живое" наблюдение было скорее формальностью, тем более, что пыль закрывала видимость; на каждом фургоне было навешано по несколько сенсорных и сигнальных амулетов, да и среди членов экспедиции тоже было несколько сенсоров, которые использовали свою магию для контроля окрестностей. Задачей охраны, то есть нас, в итоге было непосредственно устранение угрозы, а не её выявление; мы должны, если что, мгновенно среагировать и принять удар на себя. Собственно, последнее как раз моя задача - с защитной магией лучше всего у меня...
  
   Не знаю, возможно, в этой пустыне что-то и живёт, и может быть даже что-то опасное, но мне на глаза даже растений почти не попадалось. Едем себе и едем, не останавливаясь - големы в отдыхе не нуждаются, а людям в любом случае комфортнее внутри защищённых магией фургонов. Единственно, с рассветом я поменялся местами с нашей Снегурочкой, отправив её отсыпаться. Куаллона осталась при мне. Может, в этот раз удастся обойтись без драк?.. Хотя я даже не уверен, что это к лучшему...
  
   Всё-таки не удалось. С другой стороны, стычка оказалась незначительной - какой-то наглый пыльный дух вывел нам навстречу смерч пыли. Без статус-баров я, честно говоря, и не понял, что это не просто природное явление, но Куаллона засекла присутствие духа, так что я немного притормозил караван и вышел вперёд. Тьма для определения местонахождения, верёвка, Касание смерти, минус дух, минус смерч. Пара минут времени, и то в основном на прогулку к смерчу и обратно... Ну, и попал в него верёвкой не сразу, сдувало.
  
   Вскоре после полудня однообразная до того местность принялась меняться. Кое-где стала появляться растительность, и один раз я даже заметил нечто похожее на куст. Даже пыли вроде бы становилось меньше.
  
   Ещё пара часов, и местность вокруг уже сложно было назвать пустыней. Растения перестали быть редкостью, разнообразящей пейзаж, на небе появились отдельные прозрачные облачка, цвет почвы изменился... Солнце, впрочем, пекло почти так же, и облака пыли продолжали окутывать фургоны, но и это уже казалось не таким неприятным. Хотя, возможно, я просто привык.
  
   К закату пустыня осталась далеко позади; мы ехали по довольно пустынной, но уже степи. И тут уже жизнь была: я замечал как птиц, так и змей. Насекомых и ящериц вообще было довольно много. По утверждению Зои, с которой я перекинулся несколькими фразами, такими темпами мы доберёмся до первого поселения к рассвету.
  
   Сдав вахту Дорью, я вернулся в свой фургон. Батарейка в смартфоне почти села... Я извлёк её.
   - Перезарядка.
   - Вы умеете перезаряжать батарейки? - с явным интересом осведомился мужской голос; я обернулся.
   Естественно, в фургоне ехали не только мы с Леонессой; нас "подселили" к участникам экспедиции, но мы с ними даже не разговаривали толком - сперва я спал, потом нёс вахту, а Леонесса то ли отсыпалась впрок, то ли просто Куаллона, которой и так приходится следить за телами в двух разных мирах, решила уменьшить себе нагрузку, временно перестав контролировать третье тело.
   Вместе с нами в фургоне было трое мужчин, одна женщина, и сейчас, кажется, всех их заинтересовала моя магия.
   - Ну да - отозвался я. - Нужное умение в дороге.
   - Это точно - согласился парень лет двадцати пяти. - Можно попросить?..
   Моментально над всеми кланерами возникли маркеры задания. Смотри-ка, а это работает...
  
   Помимо вполне выгодного размена нескольких единиц маны на полтора десятка Эссенции, я получил ещё и повышение личной репутации. А так же рекомендации по настройке амулета для смартфона; я полагал, что он только для связи на Изнанке, но тут оказалось интереснее - штука многофункциональная, но для дополнительных возможностей нужен... Дополнительный софт. Небольшая настройка амулета, специальная программа на смартфон - и он работает как магорадар... Однако.
   Меня даже заверили, что существуют проги, с которыми можно призывать духов... То-то я смотрю, амулет такой дорогой. Но, блин, это уже настоящие продвинутые маготехнологии... Реально интересно. Щука мог бы и сообщить... хотя он, возможно, и сам не знал, или просто забыл, отвлёкшись на свои дела.
   В любом случае, народ мне помог, скинув проги, которые у них были, и объяснив, что к чему. Очень даже полезно - единственная моя сенсорная способность это статус-бары, а в других мирах они не видны... Да и остальное может пригодиться.
   Вполне искренне поблагодарив компанию, я лёг спать.
  
   - Прибыли! - разбудила меня Леонесса. - Ты же хотел сам всё посмотреть.
   Зевнув, я поднялся и кивнул.
   - Угу... Благодарю.
  
   Довольно крупный посёлок у реки жил скотоводством, рыбной ловлей, но в первую очередь - добываемыми неподалёку, на дне озера, самоцветами. Глава посёлка являлась заодно и хозяйкой мануфактуры, где драгоценное сырьё обрабатывали... ну, я полагаю, что первично как раз производство, из него и пост главы вытекает.
   В любом случае, ВсеПути сотрудничали как раз с ней. Я саму её не видел, в усадьбу Зои отправилась без охраны, но кланеры объяснили, как оно работает: в посёлке их ткани, духи и некоторые другие вещи обменивались на обработанные самоцветы, которые на Земле пойдут в дальнейшую переработку как компоненты сложных амулетов. Помимо этого дальше наш караван пойдёт уже вместе с отправляемым отсюда, который повезёт продукцию посёлка покупателям в город; всё это было частью давнего договора, который у клана был с местными властями. А нам всё это охранять...
   Ну, судя по тому, что местные дети - одни мальчишки - с любопытством и без страха бегали вокруг каравана, отношения у клана с местными действительно давние и доверительные.
   А судя по тому, что именно они привезли на обмен, аборигены действительно очень похожи на людей... Учту.
  
   Присоединившихся к нам повозок аборигенов было две. Одна была полностью загружена мешками с шерстью, и кроме кучера-куа на ней никого не было; на второй тоже лежали мешки, но помимо них я заметил металлический сундучок, и там были пассажиры: две пары саргов-охранников. Двое мужчин, две женщины, даже в деле парами... Интересно, женятся они тоже сразу парами?..
  
   Оказалось, да. Не всегда, даже не в половине случаев, но такое весьма распространено. Ну, логично...
   Поведение аборигенов вполне соответствовало описанию. Все они охраняли груз, но мужчины то и дело переговаривались между собой и с кланерами, в то время как женщины хранили молчание, лишь подозрительно поглядывали по сторонам и на нас.
   Так и ехали. Скорость движения с добавлением местных упала; их вполне земного вида лошади вообще двигались медленнее големов, вдобавок нуждались в отдыхе и пище, так что вечером мы встали на привал. Местные организовали свой костёр - вернее, два, поскольку карлики устроились отдельно, обустроив сперва стоянку хозяевам - а кланеры и я воспользовались переносными плитками. У меня была газовая, у них, похоже, магические. Разнообразие, однако...
   Кстати, во время ночёвки впервые попробовал местную еду - аборигены поделились.
  
   От места привала до города оказалось всего часа два пути. Похоже, когда-то рядом, или даже вокруг, рос лес, но он оказался практически полностью вырублен; похоже, даже одиночные скалы оказались стёсаны на строительный материал, если судить по попавшимся пару раз остаткам. И по окружающей город каменной стене.
   Как уже упоминалось, огнестрельное оружие в этом мире уже знали, и существовала в том числе артиллерия, однако мы находились на провинциальных задворках мира, где подобное вооружение, может, и встречается, но в основном в байках. Маги сравнимой силы попадаются и здесь, но стены всё равно остаются достаточно надёжным оборонительным сооружением.
   Впрочем, я незамедлительно узнал, что данная стена - скорее символ богатства столицы независимого государства, чем реальная мера защиты: невзирая на вялотекущие войны в регионе, данное государство соблюдает нейтралитет, предпочитая торговать со всеми и не воевать ни с кем. Собственно, поэтому кланеры с ним и имеют дело.
  
   В городе у кланеров имелась ещё одна опорная точка; на этот раз совместная с ювелиром. Понятное дело, демонам, коими мы здесь объективно являемся, чем открыть свою лавку, проще подписать договор с местными... хе. Хотя понятно-то оно понятно, но я вот осознал, только столкнувшись с этим... Действительно, как ни обдумывай вопрос, всё равно нужен реальный опыт. И лучше учиться на чужих ошибках...
  
   Электричество в городе кое-где было, но играло роль "диковинки ради понтов". По крайней мере, с водопроводом всё было нормально... Сантехниками, естественно, были всё те же карлики-куа. Они вообще оказались на первый взгляд незаметны, но если присмотреться - практически везде. Такое впечатление, что их раза в два больше, чем саргов...
  
   После того, как мы прибыли на место, груз отнесли на склады, а кланеры расползлись по выделенным им помещениям, намереваясь полежать на нормальных кроватях, нам выдали немного местных денег - вычли из платы, естественно - и порекомендовали прогуляться. Хмм, так запросто? Видимо, уверены, что проблем не будет...
  
   Несмотря на моё предложение сопровождать её - уж я-то с автокартой точно не заблужусь - Натаниэль вежливо отказалась, сообщив, что хочет прогуляться самостоятельно. Меня это беспокоило, но настаивать тоже было бы как-то неправильно, тем более что она выглядела совершенно уверенной, так что я сдался.
   Куаллона, похоже, тоже беспокоилась, так что меня сопровождала Леонесса. Хотя мы с ней смотрелись то ли как мать с сыном, то ли как старшая сестра с младшим братом, меня это не беспокоило; а вот поддержку может обеспечить, бесспорно. Мало ли что...
  
   Н-да... Культурный город, хоть и столица. Ну, как я понимаю, вся эта чистота и благолепие держится на эксплуатации куа, но пока эта сторона города не видна - хорошо... В том числе хорошо и лично для меня: заметив на автокарте пометку, я наткнулся на распродажу. амулеты здесь вообще намного дешевле, чем на Земле, а тут ещё и со скидкой... Даже если это какая-то халтура, для меня это не имеет значение, а дешевле всё равно не будет. Амулет полёта, правда, купили практически у меня из-под носа, но зато я - па-рам! - разжился исцеляющим. Я бы и несколько взял, но в продаже оставался только один...
   В общем, возвращался я в приподнятом настроении. Тем более, заодно составил прикидки, что здесь продаётся дорого, и что дёшево, тоже полезно. Эссенции маловато, но будет во что её вкладывать - лечилка, усиление Щита, и даже охотничий амулет, который должен бы помочь выслеживать добычу. Всё это очень полезно...
   Когда я вернулся, Натаниэль уже была на месте; она беседовала о чём-то с, не уверен в её точной должности, менеджером, что ли. Женщиной-саргом, присматривающей за здешним хозяйством, в общем.
   - Вы как раз вовремя - сообщила Дорью. - Я должна вам кое-что сообщить... У меня в городе был небольшой инцидент.
   - Я слушаю... - мрачно вздохнул я. Знал же, что не следует отпускать её одну...
  
   Это оказалось совсем не то, чего я опасался: оказывается, Снегурочка... Купила невольника. Дурное влияние Куаллоны?..
   А, нет. Во всяком случае, не совсем... Она выплатила долг какого-то куа; вернее, долг плюс штраф за воровство. В итоге сейчас он всё это, да ещё и почему-то с процентами, должен ей. И просто прощать долг девушка совершенно не планировала...
   - Он работал старшим техником, но затем на мануфактуре случился большой пожар, который её практически полностью уничтожил. Он рассчитывал устроиться на другую фабрику, но его избили и ограбили, отобрали значок профессии, а без него брали только на самые нижние должности - пояснила историю Дорью. - Как-то так. Я проверила, он не врёт, и действительно хороший мастер, механик и специалист по заготовкам для амулетов, хотя среди куа таких довольно много.
   - И? - осведомился я. - Считаешь, он может быть полезен?
   Она кивнула.
   - Если наш клан собирается что-то производить, нам понадобятся и рабочие руки. Хорошие инструменты требуют обслуживания. К тому же хотя он и не маг, его умения определённо пригодятся для производства амулетов.
   - То есть ты хочешь тащить его к нам - вздохнул я. - Что насчёт наших нанимателей? И его самого?
   - Они не возражают.
   - Ладно, глядишь, и будет полезен... Но ответственность на тебе. Считай, открываем новое направление, с тобой во главе... Потянешь?
   Она снова кивнула.
   - Хотя ваше содействие всё равно потребуется.
   - Куда уж без главы в маленьком клане... - проворчал я.
  
   Наша Снегурочка предложила своему невольнику не отработку долга за зарплату, а процент от того, что он потенциально сможет заработать с её помощью. Плюс кормёжку, пока ничего не организовано. Кажется, то, что работать придётся в мире "демонов", его скорее заинтересовало, чем напугало.
  
   В городе пришлось задержаться на несколько дней. Какие-то сложности, торговые и политические - очередная напряжёнка с соседями, которые давно хотят откусить лакомый кусочек от здешних богатств, да силёнок не хватает... В любом случае, контракт это предусматривал, да я и так был не против: тут столько всего вкусного... В прямом и переносном смыслах. Пара моих напарниц тоже проводила время с пользой: Леонесса даже немного подзаработала на каких-то боях, и заполучила пару кавалеров, которые не отстали от неё даже после того, как она сообщила, что демон. По-моему даже, как и куа, это их заинтересовало ещё больше...
   Снегурочкиного куа я Изучил. Высокий Разум, низкая Удача, да и всё остальное, в общем-то. Кроме Ловкости, она тоже неплоха... А сам карлик - такой же как остальные из его племени, мелкий, носатый, и с рыжей вьющейся шевелюрой, хотя у этого ещё были довольно длинные усы. Левый ус длиннее правого... Он утверждал, что правый обгорел при пожаре.
   Дорью, к слову, детально вела бухгалтерскую книгу, куда записывала долги своего приобретения; учитывая, что она вписала туда одежду и питание, девушка твёрдо намерена не делать поблажек и выжать из карлика всё возможное. Впрочем, он уже в первый день начал зарабатывать - сперва заточкой ножей, затем починкой каких-то механизмов по дому, вроде кухонного лифта... Похоже, наша полуфея всё-таки потратила деньги разумно.
   А вот Леонесса, кажется, вообще не тратилась - она шла в плюсе. Про бои я уже упоминал, вдобавок её кавалеры водили её по ресторанам и развлекали... Подозреваю, если бы с нами была не она, а Кэтти, было бы ещё веселей.
   Я, признаться, тоже был бы рад подзаработать, но мне с этим было туговато. В бои магов не допускали, а других навыков для быстрого заработка у меня нет... Ну, есть зелья, но тут полно своих зельеваров, значительно превосходящих меня, да и кто станет покупать с рук у неизвестного продавца? Оставалось просить часть своего жалования местными деньгами и одалживать у Леонессы, благо ей они были не особо нужны. Я даже подумывал о том, чтобы поискать покупателя на Эссенцию, но пока решил воздержаться.
  
   Так прошло два дня. Я рыскал по городу, изучая возможности и выискивая хорошие покупки, Леонесса зарабатывала и развлекалась, Снегурочка проворачивала какие-то свои тёмные делишки. Честно говоря, я бы предпочёл, чтобы Куаллона за ней присматривала, но меч категорически отказывалась покидать мою ауру без действительно серьёзной причины.
   По городу ходили слухи, что соседи стягивают к границам - поблизости от города, всё же государства здесь совсем небольшие - войска, однако особого значения этому никто не придавал. Не в первый раз, попугают и снова разойдутся. Даже если попытаются пойти на штурм, им ничего не светит - город хорошо укреплён, и здесь сейчас несколько сильных магов...
   Кажется, к последним относили и нас с кланерами ВсехПутей.
  
   - Артём!
   Я резко проснулся, встряхнувшись, и обнаружил перед собой Снегурочку. В ночной сорочке.
   - Ночь на дворе - вздохнул я, одним глазом выглянув в окно. - В чём дело?
   Кажется, у неё ещё и ничего нет под сорочкой... Хотя грудь всё равно присутствует скорее символически.
   - У меня важная информация - сообщила девушка. Я снова встряхнулся, избавляясь от посторонних мыслей; спасибо Кэтти, это оказалось несложно.
   - Слушаю.
  
   Проклятье... Информация действительно важная; я бы даже сказал, авральная.
   Кригг, куа Натаниэль, чуть раньше разбудил её, сообщив, что узнал от своих родственников: городские куа планируют восстание. Представители того самого соседского государства убедили их, что если карлики помогут захватить город, то после смены власти им добавят прав; вполне возможно, что и не врут, поскольку на их территории у куа прав действительно больше, но для нас важно, что уже через пару часов городские карлики собираются саботировать оборонительные сооружения, открыть ворота и убить тех, кто может помешать вторжению - градоуправителей, офицеров и магов. Вот же дерьмо...
   - Ты уже сообщила Зои? - осведомился я, спешно собираясь; из соседней двери появилась уже собранная Леонесса.
   - Нет, я сразу направилась к вам.
   - Ладно. Значит, одевайся, хватай своего куа, и сообщим нанимателям. Всё-таки это тоже наша работа, хоть на такое мы и не подписывались...
  
   По крайней мере, глава экспедиции восприняла сообщение всерьёз... хотя, сдаётся мне, была в спальне не одна.
   - Мы возвращаемся - через минуту решила она. - Забираем груз и уходим из города. Наши партнёры попытаются предупредить власти, но насколько я знаю здешнюю систему, шансов на то, что из этого что-то выйдет, мало. Печально, если город захватят, но у нас есть и другие варианты, да и с новой властью постараемся наладить отношения... Но всё это потом, сейчас не стоит рисковать.
   Говоря это, она рассылала СМС-ки и духов вестников; кажется, к концу короткой речи весь дом уже был на ногах.
   - Займите места в фургонах и будьте готовы ко всему - закончила женщина, и я согласно кивнул.
  
   Несмотря на спешку, на то, чтобы погрузиться и выехать из стойла, потребовалось время, особенно партнёрам кланеров-аборигенам. Да ещё большая часть работников торгового представительства тоже увязалась с нами... Блин, еле тянемся.
  
   До городских ворот мы добирались не меньше часа. Ну, в принципе, запас времени ещё есть, но всё же... Спешить нужно, а тут плетёмся, как улитки.
  
   ...Ворота оказались закрыты. Кучер стоящего перед ними экипажа - похоже, какая-то важная шишка, или просто кто-то богатый - без искры переругивался с символическим охранником ворот, объяснявшим, что открывающий механизм сломался, как раз чинят... Мы с дамами - Зои была с нами - переглянулись, и я спрыгнул с повозки.
   - Уважаемые, нам тоже нужно срочно покинуть город, и у меня есть решение - произнёс я, зажигая на ладони светлячок. - Я маг, и владею ремонтным заклинанием; возможно, так будет быстрее и удобнее за всех... Я даже готов не брать с вас платы.
   Помедлив, стражник бросил взгляд на меня, на экипаж, на караван за моей спиной, и вздохнул.
   - Ладно, мастер маг, попробуем...
   Он направился к зданию, примыкающему к городской стене; я последовал за ним.
   Внутри оказалось темно, и помещение освещал только мой Светлячок, продолжающий гореть; впрочем, освещение было так себе, и оставляло большую часть помещения во власти теней. Какие-то механизмы...
   - Проклятые карлики - проворчал стражник. - Куда они подевались?.. Ну и к бесу их. Вот, мастер маг, взгля...
   Оборвав слово, стражник захрипел и принялся заваливаться; в его горле торчала короткая стрела... и ещё одна отскочила от моего Персонального Барьера.
   - Атака! - выкрикнул я, предупреждая оставшихся снаружи. - Магическая броня...
   Не знаю, простые это были стрелы, или зачарованные - подозреваю первое - но урон Барьеру они нанесли небольшой, даже несмотря то, что в меня тут же ударила ещё одна... БАБАХ!
   Когда мир перестал вращаться, я сперва восстановил Барьер, от которого мало что осталось, и только после этого поднял взгляд, пытаясь встать. Где-то вдали в городе послышалось ещё несколько взрывов, и, кажется, более мощных...
   Я поднялся на одной руке, и обнаружил перед собой экипаж; перед его открытой дверью на земле лежал истекающий кровью кучер, а чуть дальше в дверной проём из каких-то странных арбалетов целились пара куа...
   Верёвка рванулась с моей руки вперёд, прежде чем я успел осознать происходящее, но стрелы оказались быстрее. Вокруг экипажа внезапно возникла чёрная сфера; карлики делют ещё один залп - без перезарядки?.. - верёвка хватает одного из куа... Сфера лопнула.
   Отбросив схваченного стрелка в сторону, я попытался ухватить и второго, одновременно бросаясь к экипажу. Куа ещё раз выстрелил в экипаж, словно это пистолет, а не арбалет, и попытался увернуться, но верёвка спеленала его в прыжке.
   Взрыв разорвал верёвку вместе с пленником. Самоубийство или случайное срабатывание? Неважно.
   - Восстановление предмета - пробормотал я, заглядывая внутрь экипажа.
   Проклятье... В экипаже было три человека... то есть сарга.
   То есть два. В углу стояла пожилая женщина в сером платье с кровоточащей правой рукой, закрывая собой светловолосого подростка; ещё один подросток, темноволосый паренёк по виду на пару лет моложе меня, лежал на полу, опрокинувшись на спину, пронзённый двумя стрелами.
   - Изучение существа.
   Мёртв. Проклятье... Я опоздал на секунду, даже меньше.
   - Инвентарь - произнёс я, оглядевшись, и убедившись, что других врагов поблизости нет, Леонесса со Снегурочкой контролируют окрестности, а кланеры изучают ворота; спешащих к месту происшествия аборигенов заметно тоже не было.
   Вытащив ящик с зельями - удобно, каждый тип в своём отделении - я выбрал целебное и, откупорив его, протянул женщине - видимо, гувернантке, или что-то в этом роде. Я уже знал, что мои зелья для местных годятся, по крайней мере, целебные.
   - Целебное зелье - сообщил я. Второй подросток выглянул из-за спины женщины... отрубилась. Это девочка оказалась... не важно.
   - Благодарю вас за помощь, мастер маг - отозвалась женщина, принимая зелье. - Если бы не вы, мы все были бы мертвы...
   Я кивнул и вернул ящик обратно в инвентарь. Повернулся к своим.
   - Что там с воротами?
   - Заблокированы намертво - сообщил кто-то из кланеров, осматривающих ворота при свете горящего здания и каких-то чар. - Там не только механизм сломан, сами ворота тоже заварены. Они не хотели, чтобы кто-то мог сбежать...
   - Какие есть альтернативы? - осведомился я. - Подозреваю, что у других ворот, кроме тех, что напротив армии, то же самое. И в ближайшее время, скорее всего, сюда ломанутся горожане, желающие сбежать из города...
   - Можно попробовать путь контрабандистов - неохотно сообщил один из наших спутников-саргов. - Но нас слишком много, и все эти повозки...
   - Что насчёт Изнанки? - осведомился я. - Или, может, кто-то сможет выбить эти ворота?
   - Ворота так просто не выбить, а Изнанка... Здесь нет маяков - покачала головой Зои.
   - Маяки у меня есть - сообщил я. - Что насчёт защиты города? Сможем ли вообще войти и выйти?
   - ...Думаю, стоит попытаться - сообщила Зои.
  
   В итоге мы разделились на две части. Кланеры, снова погрузив на себя свои грузы, должны были выбраться из города через Изнанку; аборигены же со своим имуществом собирались воспользоваться подземным ходом контрабандистов.
   Гувернантка с остающейся без сознания девочкой увязалась с нами.
  
   Всё-таки защита со стороны Изнанки у города была, и, что интересно, практически такая же, что и у дома Емельяновых: огромная стая серых туманных псов, набросившихся на нас, стоило нам войти на Изнанку. Однако сражаться мы и не собирались; нам было достаточно сдержать их и пройти несколько метров, чтобы, выйдя в нормальный мир, оказаться за городской стеной. Нет, там был некий барьер, но здешняя защита явно не была рассчитана на массовый исход магов наружу - похоже, её создавали для того, чтобы не впустить одного-двух магов внутрь.
   - Все целы? - осведомился я, когда мы вновь оказались в нормальном мире; послышался хор утвердительных ответов. Хм, а почему, вообще, я тут командую, а они слушаются? Это же работа Зои. Хотя, с другой стороны, ситуация по профилю охраны... - В таком случае, живо двигаем отсюда. Вернёмся на Изнанку, когда перейдём в другую зону...
  
   - Так... - сообщил я, изучая Автокарту. - Все мои маяки далеко отсюда, но довольно близко находится зона, которая в нормальном мире находится неподалёку от одного из маяков. Проблема в том, что я понятия не имею, что там находится. Вряд ли что-то, что может быть опасно при выходе, но стоит ли рисковать с этим, или лучше пройтись в нормальном мире?
   - Я не думаю, что идти по дороге будет безопасно - сообщила Леонесса. - На месте напавших я бы разослала диверсионные отряды вокруг города. Нам лучше отойти подальше.
   - Доверюсь твоему опыту... - пробормотал я. - Н-да, везёт мне на приключения... И ведь дополнительная плата в контракте прописана только за продление сроков. В следующий контракт нужно будет вписывать форс-мажоры...
   Послышался плач. Похоже, девочка очнулась...
   - Ещё и с этими нужно что-то делать... - вздохнул я. - Они рассказали, кто такие и откуда?
   - Аристократы с юго-запада - сообщила женщина. - Дети должны были учиться магии, но родственники, у которых они жили, разбудили их посреди ночи и отослали домой. Видимо, что-то знали.
   - Доведём их до Самоцветного, а там пусть дальше сами добираются - решил я, имея в виду посёлок партнёров клана. - Пожалуй, стоит сразу объясниться...
   Я направился к этой парочке. На полпути сообразил, что необязательно самому этим заниматься, можно просто передать, но раз уж начал...
   - Ваа-а-алгус!.. - ревела девочка. Гувернантка с перевязанной рукой - всё-таки слабоваты мои зелья... - с беспомощно-печальным выражением лица стояла рядом с ней, опустив здоровую руку на плечо подопечной. Н-да, как-то я даже не уверен, что удастся поговорить...
   Несмотря на рёв, женщина как-то услышала меня, или, возможно, почувствовала - вполне возможно, что есть какие-то сенсорные способности. Я проверял, слабенькие магические способности у неё есть, - к слову, класс так и оказался "гувернантка" - хотя на Изнанку можно-таки попасть и без них, как показала Снегурочка, утащившая с собой своего куа. Сейчас они, впрочем, держались в стороне от пострадавшей от коротышек пары аборигенов.
   - Вы хотели о чём-то спросить, мастер маг? - поклонившись, спросила женщина. Девочка продолжала самозабвенно рыдать, но сейчас перешла в фазу всхлипываний, так что разговаривать было можно.
   - Скорее, сообщить. Мы идём к посёлку Самоцветному, там вас оставим. Или вам есть что сказать?
   - Только снова поблагодарить и пригласить во владение...
   Внезапно девочка резко развернулась; гувернантка от неожиданности не закончила фразу. Девочка всхлипнула ещё раз и как-то растерянно шагнула вперёд.
   - Ваалгус... - ещё раз повторила она, шмыгнув носом, а затем неожиданно бросилась ко мне. Охватила руками, вжавшись лицом куда-то в район груди, насколько позволял Барьер, и снова заревела. Эм... Я растерянно посмотрел на гувернантку, указывая большим пальцем на девочку. На лице женщины появилось странное выражение; помедлив секунду, она положила на голову девочки здоровую руку, и та обмякла. Спит, кажется.
   - Простите, но я не могу её нести... - произнесла гувернантка, указывая на раненую руку и осторожно придерживая здоровой подопечную.
   - Что-нибудь придумаем - отозвался я. - Чего это она?..
   - Могу предположить, что это сбой узнавания - немного помолчав, сообщила женщина. - Это случается в подобных ситуациях, особенно с подростками. Потеряв свою половинку, принимают за неё кого-то, кто был рядом...
   Ясно, некая свойственная местным форма психического расстройства. Ну, пока подержим спящей, а там пусть сами разбираются...
  
   В обратную сторону кланеры тащили меньше груза, так что доброволец для переноски девочки нашёлся.
   К сожалению, мой план продержать её спящей, а потом оставить в посёлке и предоставить местным самим разбираться, не сработал: сонные чары выдохлись ещё до того, как мы вышли с Изнанки. У гувернантки не только маны мало, но и навыки посредственные... И как только девочка очнулась, она тут же потребовала позвать брата.
   Изображать которого пришлось, естественно, мне. Гувернантка честно делала, что могла, чтобы объяснить подопечной, что её "брат" сейчас занят, но та не желала слушать, и в буквальном смысле вцепилась в меня обеими руками. Вот только психов мне и не хватало для полного счастья... Хоть бы пальцы пересчитала.
   Её кое-как удалось убедить отпустить меня, но отходить, выпуская меня из вида, девочка, которую звали Ринна, отказалась категорически. Кажется, она в буквальном смысле боялась, что я исчезну... Видимо, чтобы сбежать, придётся её вырубать, или оттаскивать силой.
  
   С Изнанки мы вышли в редком леске; ничего опасного там, как и ожидалось, не обнаружилось, но недавно определённо прошёл дождик, и было грязно. Да и переться без дороги через сырой лес, пусть густых зарослей здесь и не было, тоже удовольствие весьма сомнительное. Ну, по крайней мере, мы вышли к открытому на Автокарте участку дороги, изрядно срезав путь... Отсюда была всего пара часов пути до посёлка.
  
   Когда мы вышли к Самоцветному, ночь давно закончилась. Сонные, усталые и недовольные маги предвкушали отдых в посёлке и путь домой, но судьба снова вбила большой клин в шестерёнки наших планов.
   Посёлок был захвачен. Куаллона, через меня настоявшая на соблюдении осторожности и ведении разведки, оказалась права... В посёлке хозяйничали чьи-то, и явно не местные, войска; к счастью, нам удалось заметить их прежде, чем они заметили нас. Н-да... И что теперь?..
   - Валгус, давай вернёмся домой?.. - тихо предложила девочка, потянув меня за рубашку.
   - ...Возможно, молодая госпожа Ринна права - неожиданно произнесла гувернантка. Всё же моё зелье действовало, и она уже могла осторожно пользоваться раненой рукой. - Отсидеться, или поискать другой путь - госпожа Корлей сможет вам помочь.
   И сдать девчонку родителям можно будет... Я вздохнул.
   - ...Попробуем. У вас есть карта?
  
   Карта у неё была. И я даже сумел соотнести её с моей Автокартой, разобравшись с масштабом. Если я ничего не путаю, переход через Изнанку позволит срезать больше половины пути... И - да, владение родителей "сестрёнки" находилось на ненамного большем отдалении от опорного пункта клана, чем посёлок, только с другой стороны. Ладно... Всё равно вариантов получше не вижу, а хотя бы транспортом там можно будет разжиться.
   Хочется надеяться.
  
   Понятное дело, радости информация о новом переходе ни у кого не вызвала, но возмущаться никто не стал, что меня даже несколько удивило - я ожидал, что хоть кто-нибудь что-нибудь да выскажет. Возможно, помогло моё - наше, моего клана - участие в короткой стычке с охранными духами при выходе из города, и то, как мы расправлялись с Тенями по дороге через Изнанку. Тут их, к слову, заметно больше, и они сильнее, чем на Земле... А вот Эссенции капает как бы не меньше.
  
   Ещё один переход, и снова нам пришлось поработать, истребляя Теней. Блин, как всё это закончится, можно будет устроить сафари...
  
   - Как-то они очень уж быстро захватили посёлок - хмуро сообщил я.
   - Скорее всего, это было спланировано заранее - отозвалась Леонесса. - Даже если не удастся захватить столицу, в суматохе можно будет пограбить богатые места.
   Я согласно кивнул. Пусть в военном деле я и не разбираюсь, но это выглядело логично.
   - Ещё и другие соседи могут подтянуться... - пробормотал я. - Урвать и себе кусок. Меня беспокоит, нет ли и там, куда мы движемся, захватчиков.
   - Это маловероятно. Поместье не особенно богато и расположено в отдалённом месте - возразила... Ринна?
   Я - кажется, и Леонесса тоже - удивлённо уставился на девочку; та вопросительно взглянула на меня в ответ.
   - Мы же вместе это изучали - недоумевающе сообщила она. Н-да, определённо мозги у неё сбоят только в одном...
  
   Несмотря на то, что переход через Изнанку срезал изрядную часть пути, топать всё нужно было немало; до ночи мы не успевали, так что пришлось вставать лагерем. Пару своих палаток и часть прочих принадлежностей кланеры не захватили, но кое-как устроиться удалось.
   Моя палатка была двухместной, и легко догадаться, кто немедленно оккупировал её половину.
   - А я не знала, что ты освоил пространственный карман - заметила девочка. - Можешь меня научить?
   - Не думаю - отозвался я. Нет смысла раздражаться, проще принять ситуацию, как есть, и дотерпеть. Не так много осталось... Если ничего не случится. - Это не магия, а особая способность. Я сам не знаю, как она работает.
   - Жа-алко... - задумчиво протянула она. - Полезная способность, особенно для девушки.
   - Почему особенно для девушки? - удивился я. Ринна взглянула на меня с лёгким чувством превосходства, затем вздохнула.
   - Косметические наборы довольно-таки тяжёлые - призналась она. - А ещё крайне полезно носить с собой смену одежду и обуви, чтобы не уронить достоинства в любой ситуации. Ну и что-нибудь для самозащиты... И всякие мелочи.
   - Ту часть, что для самозащиты, можно заменить магией - заметил я. Зевнул. - Ладно, я - спать...
  
   Местность вокруг была значительно более лесистая, чем по пути к столице. Вообще, по рассказу гувернантки и тому, что я извлекал из разговоров с Ринной, их род давно занимался добычей леса и разведением какой-то деликатесной птицы, но при этом проявлял необычную для эпохи зарождающегося капитализма бережливость и практиковал не только вырубки, но и лесопосадки. А так же магическое ускорение роста, по возможности. Как уже было сказано, не особо богатый, но старый аристократический род с родственниками по всей стране и у соседей... это может объяснить, откуда их родственники в столице узнали о готовящейся акции.
  
   Определённо, никто из кланеров не был привычен к пешим переходам. Несмотря на отдых ночью, когда нам навстречу вышел отряд... стражи, наверное, из всех нас не выглядела основательно задолбавшейся разве что Леонесса. Даже те маги, которые владели теми или иными помогающими в пути чарами, были усталыми и недовольными - к счастью, направляя своё раздражение на объективные причины в виде вторженцев и отсутствия транспорта.
   В любом случае, стражники. Девочка и гувернантка мгновенно опознала знамя рода Колгар, развевающееся над разношёрстным отрядом, определённо собранным из того, что было, когда местные передали новость о приближающейся подозрительной группе. Как я убедился, применив на нескольких из них Изучение, это были несколько егерей и пара десятков охотников и лесорубов.
   Пока я их Изучал, гувернантка - с моего разрешения - вышла вперёд. Переговоры ограничились парой фраз, после чего основной состав этого ополчения рассосался, и лишь пара егерей вызвались проводить нас; третья егерь отправилась вперёд, сообщить хозяевам ситуацию.
  
   Увы, но топать пришлось ещё больше часа. Логично, что нас постарались перехватить пораньше...
   Второй раз нас встретили уже совсем иначе. Группу уставших и проголодавшихся магов встретили накрытые столы и подготовленные для ночлега несколько домиков; хозяйская усадьба оказалась недостаточно велика, чтобы вместить больше двух десятков гостей, но кланеры не были спесивы - не из того мира - и ничуть не возражали против простых, но вполне удобных постелей в домиках, которыми пользовались сезонные рабочие.
   Некоторым, однако, достались и места в усадьбе.
   В моём случае это было безальтернативно. Разумеется, родители не могли оставить дочь вне дома, а она всё так же отказывалась выпускать меня из поля зрения... Гувернантка ввела хозяев в курс дел.
  
   Убедившись, что девочка спит, я встал и вышел из спальни, направившись в гостиную. Хозяева ждали меня; собственно, это они и назначили встречу. Буду надеяться на лучшее...
  
   - Прежде всего, позвольте вас поблагодарить - произнёс Персиваль Колгар, глава семейства, немолодой, но крепкий блондин аристократического вида. Он встал и поклонился. - Вы не только спасли нашу дочь, но и помогли ей добраться до дома. И вынуждены терпеть некий дискомфорт...
   Я кивнул. Мне есть, что сказать, но не думаю, что в этом есть смысл. Хотя...
   - Возможно, мне стоит извиниться - произнёс я. - Если бы я действовал немного быстрее, возможно, удалось бы спасти и сына... Мне не хватило буквально несколько секунд.
   Не знаю, как амулет переводит меры, но меня поняли.
   - Вам не за что извиняться, вы и так сделали больше, чем многие на вашем месте... - отозвался хозяин. - Тем более, что вы даже не из нашего мира.
   - Жизнь есть жизнь... У меня на родине она считается высшей ценностью. Ну, плюс честь - добавил я. Хозяин согласно кивнул; его жена, выглядящая заметно моложе темноволосая женщина, сидела позади, укрытая колеблющимися тенями от стоящей на столе лампы. Кажется, она была заплаканной... Неудивительно. Я удивился бы, будь иначе, странно, что отец так ровно держится.
   - Так или иначе, но вы помогли, и мы вам обязаны. Можете рассчитывать на нашу помощь, если она в чём-то понадобится.
   Я снова кивнул. Очень вероятно, что я ей воспользуюсь. Если здесь всё устаканится и я займусь-таки торговлей, местные партнёры очень пригодятся... Я действительно не думал об этом, когда останавливал карликов, но раз уж так вышло - глупо не воспользоваться возможностью. Связи у них, похоже, есть...
   - Однако сейчас перед нами стоит вопрос - что дальше... - произнёс Колгар. Его титул, тем более в переводе, я понять и не пытался; сейчас нет смысла, а в дальнейшем... ну, надеюсь, и в дальнейшем не понадобится. Не люблю я всю эту аристократическую тягомотину, не люблю... - Позвольте спросить. Вы действительно наёмники?
   - Мой клан зарабатывает в том числе и наймом - отозвался я. - А клан ВсеПути, который я нанялся охранять в этот визит в вашу столицу, занимаются торговлей и исследованиями.
   Хозяин задумчиво изучил меня. Ну не внушительно я выгляжу, сам знаю, и нечего меня так рассматривать... Посоветоваться со Светланой насчёт одежды, чтобы выглядеть посерьёзней, что ли?..
   - "Мой клан"? - переспросил он.
   - Я глава, если вы это имеете в виду - спокойно ответил я. - И достаточно сильный маг.
   - Последнее я успел оценить - кивнул Колгар. Хмм, когда?.. Возможно, какая-то незамеченная мной магия или амулет, оценивающий силы?
   Или просто оценка по рассказу гувернантки.
   - Я не уверен в традициях вашей родины, но если вы глава клана, полагаю, вас можно считать аристократом... или, по крайней мере, приравнять к таковому? - продолжил мужчина.
   - Сложный вопрос... - задумчиво произнёс я. Хмм, если китайчёнок считался принцем, будучи наследником клана... - Но, пожалуй, да.
   Хозяин кивнул, и - поменял тему. Вернее, не тему, а скорее направление беседы.
   - Итак, перед нами стоит две проблемы - произнёс он. - Война и ошибка узнавания нашей дочери. Я полагаю, для нас важнее вторая, но они косвенно связаны.
   Я поднял бровь.
   - Что вы имеете в виду?
   - Я приведу всю цепочку рассуждений - сообщил Колгар. - Сейчас в нашем имении размещено два с лишним десятка магов, и одного из них наша дочь принимает за своего брата - я заметил, как руки мужчины вздрогнули. Всё-таки он не так спокоен, как старается выглядеть... - Поместье не является приоритетной целью для вражеских солдат, даже если они одержат полную победу, но какие-то их отряды могут добраться сюда. Логично будет попытаться убедить гостей задержаться у нас, небольшие отряды не рискнут связываться с таким количеством магов, особенно учитывая, что они - демоны, и их силы неизвестны. Заодно, возможно, пройдёт ошибка узнавания...
   - Возможно? - нахмурился я. - Гувернантка вашей дочери утверждала, что это быстро проходит... Обычно.
   - Обычно - согласился мужчина. - Чуть больше чем в половине случаев. Но иногда не проходит вовсе. Но ваши наниматели не намерены задерживаться, а состояние Ринны... Вы сами видите.
   Я вздохнул. Блин, это не мои проблемы, но сказать это язык не поворачивался.
   Хозяин меж тем продолжал.
   - Уступить ваш контракт мастер Зои тоже отказалась... Она слишком ценит вашу защиту. По сути, остаётся только один вариант, который учитывает всё... насколько это возможно.
   Я вопросительно уставился на него. К чему он ведёт?
   - Вы и так много для нас сделали, но... Мы хотим предложить вам побочный найм. Охрана, проживание, и возможно, какая-то помощь...
   - Погодите - поднял я руку. Перебивать невежливо, но это уж слишком... Деньги деньгами, но на это подписываться... - Вы хотите, чтобы я забрал вашу дочь с собой?
   У Персиваля Колгар, кажется, дёрнулась щека, но он кивнул.
   - У нас началась война, мастер Щеглов. Даже в нашей глуши может быть небезопасно, а вы показали себя очень хорошо. И вдобавок разлучать сейчас Ринну с вами попросту нельзя.
   Я непроизвольным жестом схватился за лицо. Глубоко вздохнул.
   - Так, попробую перечислить проблемы, которые поднимает ваше предложение - наконец, произнёс я. - Во-первых, вам необходимо разрешение от клана ВсеПути, они контролируют перемещения между нашими мирами.
   Колгар кивнул.
   - Мы уже обсудили это с госпожой Зои во время нашей беседы. Она не возражает.
   - Дальше - стараясь держаться спокойно, сообщил я. - Необходимы деньги на проживание и легализацию, и я затрудняюсь определить сумму.
   - Изыщем - коротко ответил хозяин. Я продолжил сопротивление, болезненно осознавая его безнадёжность.
   - Наконец, если Ринна всё время будет рядом, я попросту не смогу нормально работать.
   - Мы готовы компенсировать потери. Всё равно планировали оплатить обучение детей, так что это можно рассматривать как смену формы обучения. К тому же и рассчитываем успокоить Ринну...
   Как я и думал, припёрли к стенке... Хотя, погодите.
   - "Мы"?
   - Совершенно верно. Я планирую отправиться вместе с вами и сударыней Клар.
   - А мама?.. - послышалось откуда-то из-за двери. - Ой!..
   Мы с хозяином синхронно взглянули на дверь.
   - Ринна - вздохнул он. - Входи и объясни, почему ты не спишь.
   - Я почувствовала, что Валгус пропал, и испугалась - тоже вздохнув, ответила девочка. Мы с хозяином переглянулись, вновь синхронно. До того сенсорных способностей у неё не замечал, но всё возможно; однако и для отца это определённо оказалось неожиданностью. Жаль, Изучение не показывает способности, только статы... В классе у неё, к слову, стояло "Аристократка, Одарённая Светом".
   - Ты чувствуешь Валгуса?.. - недоверчиво переспросил её отец.
   - Слабее, чем раньше - отозвалась Ринна и приблизилась ко мне. На этот раз синхронность проявили супруги; они странно взглянули на меня. Я нахмурился... эм, может, его дух ко мне прицепился?.. Были бы статус-бары видны... На автокарте существа не отображаются... о, можно же смартфоном воспользоваться, духов должно бы засекать.
   Я извлёк смартфон из кармана, и пока хозяева дома рассматривали меня, словно в первый раз увидели, запустил приложение. Хм, девочка показана довольно ярким пятном, её родители - тускло мерцающими точками; в ближайшем окружении, насколько хватало чувствительности амулета - и софта, возможно, или даже самого смартфона - имелось ещё несколько магических объектов, самым мощным из которых был я сам, но духов нет... Кажется. Ну, мог и просто не засечь...
   Хотя... Кто-то из кланеров наверняка засёк бы, будь рядом со мной какой-то подозрительный дух. С другой стороны, они могли решить, что это моя магия...
   Я вернул смартфон на место. Определённо нужно будет переговорить с нанимателями.
   - Прошу простить, мне было необходимо кое-что проверить - сообщил я.
   - Валгус, я тоже хочу такой амулет - немного обиженно заявила Ринна.
   - Возможно, родители купят - вздохнул я. - Он определённо пригодится...
   - Брат, где твои манеры? - нахмурившись, ткнула меня кулаком в бок девочка. Не больно, но ощутимо; похоже, мои защиты не воспринимали это как атаку. В любом случае, мне просто неприятно, а вот её родителям видеть такое поведение...
   - Всё нормально, Ринна - через силу улыбнувшись, произнёс её отец. - Как ты слышала, у нас серьёзный разговор... в семейном кругу, так что нет нужды в этикете.
   - Зачем тогда было его учить... - едва слышно буркнула девочка и встала у меня за спиной, положив подбородок мне на плечо. Блин, бедные люди... то есть, сарги.
   - Возвращаясь к твоему вопросу, Ринна, когда вступила в беседу - продолжил хозяин - Лоя с нами не поедет. Твоя мать останется управлять имением и хозяйством.
   Девочка кивнула не отрываясь от меня.
   - Я так и знала - вздохнула она. - Мама не любит путешествия...
   - И это тоже - согласился её отец. Н-да, женщина за всё время не произнесла ни слова...
  
   В итоге я вынужденно согласился на предложение Колгаров. Они платят, а я сопровождаю их на Землю, помогаю устроиться, и обеспечиваю защиту и обучение для Ринны. С последним, пожалуй, было сложнее всего, но тоже вполне решаемо.
   Контракт составили на следующий день. Заодно я выяснил, что одним из товаров, которыми торговали ВсеПути, были контрактные бланки; местные их производить не умели, но спросом они пользовались большим, что совершенно неудивительно. Зои от имени своего клана также взяла на себя обязательство разбирать возможные спорные моменты, а так же помочь с легализацией и обменом денег. Даже кредит обещала, если понадобится... Ну, они имеют дела с этим миром, так что если с имением ничего не случится, всегда смогут содрать свои деньги.
   В целом контракт был вполне честный, насколько я могу судить, но опыта у меня маловато. Войну вон я в предыдущем контракте не предусмотрел...
   По крайней мере, в этот раз вписал в контракт возможность оспорить или расширить его в случае форс-мажора.
  
   Ринна играла во что-то на смартфоне - она всё-таки выпросила его у меня, и я решил, что если это позволит её занять, то можно и рискнуть имуществом - а я беседовал с Куаллоной, через Леонессу. Выдавать природу одержимой не хотелось, а девочка, несмотря на её увлечённость игрой, могла и услышать.
   - Новости неважные - тихо сообщила женщина. - По всему миру идёт охота на финблат, похоже, Дорью попали под удар из-за этого. Изначальный источник информации, как и достоверность, выяснить пока не удалось, но ходит информация, что одна из финблат является дочерью королевы фей, и это можно использовать, вплоть до давления на правительницу.
   - О как... - хмыкнул я. - И есть какой-то метод выяснить, насколько это правдиво?
   - Разве что посетить Блюмштадт - ответила Леонесса. - Но в охоте участвуют и те, кто не верят - чтобы продать тем, кто верят. Купить готовы многие, даже если слухи врут или попросту попадётся не та, их можно использовать.
   Я нахмурился.
   - Ты испытываешь слабость к девочкам? - осведомилась женщина.
   - Жалость, а не слабость. К тому же это вообще мерзко... Да и это означает, что проблемы Дорью не окончены, и что в смерти отца виновата она... Наверное, лучше ей пока не сообщать всего. Непосредственных убийц найти не удалось?
   - Двигаюсь в этом направлении.
   Я кивнул.
   - Не уверен, что смогу помочь, даже когда вернусь, но рой дальше. Только осторожно... хотя, думаю, не мне тебя учить.
   Одержимая кивнула, слегка улыбаясь. Хмм... Феи, значит. И финблат. Надеюсь, со Светланой всё в порядке, нужно будет её предупредить, даже если она уже в курсе... Вполне возможно, что и в нападении на неё без этой линии не обошлось.
  
   Подходящих повозок у Колгар не нашлось, зато были хорошие плотники, споро взявшиеся за их изготовление, в то время как клановые алхимики и спиритисты принялись за изготовление новых тяговых големов на замену потерянных. Не сказать, чтобы это меня так уж интересовало, но я был вынужден следить за процессом, поскольку он очень интересовал Ринну, и она потащила меня с собой. Кланеры, к слову, не таились; один из них объяснил, что процесс не секретный ни разу, просто требует умения и опыта, плюс порядком сил. В отличие от классических алхимических големов, оживляемых при помощи толики Эссенции, эти являли собой одержимые духами сосуды, и, в общем-то, големами не являлись. Другое устройство, другой метод контроля... Ну, для чуждого биологии человека дельфин - тоже рыба.
   Духа рядом со мной кланеры не заметили. Непонятно... Моё присутствие на небольшом расстоянии девочка действительно ощущала, я проверил. Скорее всего, просто пробудились сенсорные способности после стресса, хотя Куаллона высказала гипотезу, что она ощущает Эссенцию брата - почти наверняка я собрал частицы, когда его убили. "Сбор осколков" работает автоматически и не различая, кто кого убивает... Позволяя мне творить небольшие чудеса, изменяющие мир и меня...
   Н-да, что-то на философию потянуло. В любом случае, транспорт строился, но мои перспективы оставались туманными.
   Дорью я сообщил, что дома нужно будет соблюдать осторожность - кто-то объявил охоту на полуфей. Девушка спокойно кивнула, и осведомилась, как идёт сбор информации об убийцах её отца. Порадовать, к сожалению, было нечем.
   Блин, у меня дома ещё и квест по добыче костей Суэго... А там, глядишь, и Кошкина чего-то подбросит. Если так подумать, нужно пользоваться возможностью отдохнуть и расслабиться...
   Если бы не Ринна, я бы, безусловно, так и сделал. К счастью, мне удалось найти для неё отвлечение, помимо смартфона: занятия с Дорью. Хотя их магические способности разнились, как небо и земля - ну, как свет и холод, если точно - но некие основы были общими. Кланеры девчонкам тоже помогали, советуя или подсказывая что-то.
   Один раз сходили на охоту на местной Изнанке. Здешние Тени действительно уже представляют некоторую угрозу, в отличие от безвредных обитателей Изнанки Земли, большинство из которых способны разве что испугать неподготовленного человека. Эссенция с них капала исправно, а вот лута, к сожалению, не выпало: подозреваю, эта моя способность - одна из тех, что в других мирах не работают.
   Если не считать эту охоту, я проводил свободное время по большей части лёжа на месте и глядя видео. Ещё иногда наблюдал за кланерами - эти ребята и девчата тоже использовали внезапный отпуск как могли, за вычетом тех, кто создавали големов. Парочка успешно соблазняли местных служанок, кто-то тренировался, кто-то, как я, смотрели видео на смартфонах - после чего обращались ко мне с просьбой подзарядить...
   Один раз подошла хозяйка, Лоя Колгар, и некоторое время о чём-то тихо разговаривала с дочкой; несмотря на довольно небольшое расстояние, я не разобрал ни слова. Определённо не обошлось без магии... Ну, в любом случае подслушивать было бы невежливо.
   В общем, то-сё, и вот уже всё собрано и пора выезжать. Кланеры постарались поработать и над самими повозками - собственно даже, они прихватили с собой часть амулетов со своих старых транспорных средств - но, как и големы, это было не то. Эти фургоны оказались менее комфортными и менее защищёнными от непогоды... Но - что поделать. По крайней мере, не приходится идти пешком.
  
   Двигались мы заметно медленнее, вдобавок текущей версии големов требовались постоянные присмотр и контроль со стороны создателей, что их утомляло и в итоге приводило к остановкам на отдых. Тем не менее, скорость по местным меркам оставалась весьма неплохой.
   Никаких врагов, если не считать настырных насекомых, не попадалось, и примерно через два дня мы оказались в пустыне. Ещё немного - и вот уже перед нами опорный пункт клана... По счастью, у Зои были запасные пустынные амулеты на всякий случай.
   А ещё у неё явно было достаточно полномочий: сложностей из-за захваченных с собой аборигенов не возникло. Вход на Изнанку, сопряжение, снова выход...
   - Добро пожаловать на Землю - сообщила Зои.
  
   Пока я закрывал свой договор с кланом и получал оплату, моим новым клиентам изготовили документы. Им даже имена не пришлось менять, просто оформили как граждан Великобритании... А на тему недостающих пальцев порекомендовали отмазываться неким генетическим отклонением, "синдромом кого-то-там"... Вроде бы такое даже реально существует.
   В связи с этим, к слову, гувернантку оформили как их родственницу, двоюродную сестру Персиваля.
  
   Мой запрос по поводу возможной организации собственного торгового предприятия кланеры, в общем, тоже одобрили, хотя это ещё нужно будет обсуждать. В любом случае, уже есть очень хороший задел... Я немного побеседовал с Персивалем Колгар, и он тоже отнёсся к идее участвовать в сём предприятии положительно. Персонала вот только пока не хватает...
  
   Денег у моих клиентов было с собой вполне достаточно; хотя у себя дома они считались небогатыми, но всё же оставались успешными владельцами немаленького куска земли, вдобавок имели запасы на всякий случай, и обменяли их монеты и драгоценности по вполне достойной цене. Часть денег тут же поместили на банковский счёт, но и наличных у моих клиентов оставалось достаточно, чтобы они действительно нуждались в охране.
   Жильём для них занялась уже Леонесса; видимо, что-то у неё на присмотре уже было - возможно, Кэтти подготовила фундамент - поскольку когда я закончил с кланерами, она сообщила, что есть несколько вариантов и съёмных квартир, и на продажу. Как и ожидалось, клиент предпочёл съёмную, но всё нужно будет сперва посмотреть...
  
   Добравшись до города, я отправил клиента под присмотром Леонессы выбирать квартиру, а сам занялся первоочередными делами. Одержимой тоже нужно ещё проверить свою квартиру и оставленного в ней Ривербанка, а мне - прозвониться... Емельянова, Кошкина, родители...
   Светлана про охоту на финблат не знала; она поблагодарила за информацию, и сообщила, что тоже попытается что-нибудь разузнать и поделиться информацией - её это затрагивает напрямую.
   Кошкина сообщила, что есть прогресс, но пока что моя помощь не нужна. С другой стороны, сообщила об ограблении хранилища небольшого клана амулетчиков; странно в первую очередь то, что амулеты там были не особо ценные, и устраивать такое из-за них как-то глупо. Продать их всё равно не получится, а тем, кто оказались способны такое провернуть, нужды в стандартных поделках в лучшем случае среднего качества нет. Ну, там вроде бы было и несколько хороших, но унесли всё, что было в хранилище. Странно, в общем... И снова - следы пуль, плюс расплавленный металл.
   Родители... Ну, я просто сказал, что у меня всё хорошо и я удачно завершил работу. Как-то напрягает по телефону рассказывать... да и вообще, не стоит рассказывать подробностей.
   Дома тоже всё нормально; ну вот, вроде всё. А теперь можно взяться и за вербовку Суэго...
   Или сперва навестить Кэтти.
  
   Старик оставил мне адреса своих потомков, и я бы сразу взялся за это, чтобы не затягивать, но как быть с Ринной? Её отцу с трудом удалось забрать её с собой на смотр квартир, но только под клятвенное заверение, что сразу после этого меня ей вернут. В общем-то, даже это уже прогресс, но побегать по Кубе так не выйдет... Попытаться что-то придумать или просто подождать? Вариант "дождаться, пока уснёт" не работает...
   Хмм. В принципе, можно и с собой взять... Я же не собираюсь сражаться.
  
   В общем, в итоге я вынужденно решил взять с собой девочку и её гувернантку, пока Леонесса помогает клиенту обустраиваться. Однако прежде чем отправляться, я вспомнил ещё кое-что.
   Как уже упоминалось, одна из проблем моего клана - это нехватка персонала. Я потихоньку вербую народ то тут, то там, но этого мало, тем более, что тот же Ривербанк пока мало на что способен - ему учиться и учиться. В принципе, как раз его можно попробовать присматривать за торговлей, но всё равно - народа мало... Мне нужны дополнительные рекруты. Немного, но несколько человек определённо понадобятся... И у меня возникла идейка, которую стоит испробовать - вреда точно быть не должно.
   Я зашёл на доску объявлений. Угу, как висело, так и висит... Надеюсь, этот чувак, который искал учителя, ещё жив и проверяет указанный почтовый ящик.
  
   Дом, с которого дух рекомендовал начать, я нашёл быстро; автокарта, к слову, показывала маркер-восклицательный знак, подписанный "Квестовая локация". Однако, как представиться и вести разговор?..
   Хотя... Мои способности тут должны помочь.
   - Подождите немного, думаю, я быстро - сообщил я своим спутницам. Куаллону, к слову, пришлось прятать на спине; конечно, оттуда её быстро не выхватить, но я всё равно ей сражаться и не буду, даже если возникнет драка.
   Гувернантка, которую звали Лилин Клар, кивнула; Ринна нахмурилась.
   - Я ненадолго - повторил я. Девочка тоже неохотно, с явным усилием, но кивнула.
  
   Дверь открыла явно старая, но на удивление сохраняющая чёрные пряди в волосах, женщина.
   - Даниэлла Джарро? - осведомился я, прочитав имя над её головой. - Вы знаете имя Пабло Суэго?
   Несколько секунд старушка растерянно смотрела на меня, хлопая глазами, но затем кивнула.
   - Разумеется, это дедушка моего покойного мужа.
   - Вы в курсе, что он был, попросту говоря, магом? - снова осведомился я. Сама она определённо не волшебница - шкалы маны нет. Женщина снова помедлила, а затем отступила и указала мне войти.
   - Кажется, нам стоит побеседовать внутри - сообщила она. - Ни к чему беспокоить соседей...
  
   Хотя беседа прошла, в общем, гладко, новости меня не порадовали. Оказывается, в нескольких семьях потомков старого мага сейчас просходили некие пертурбации, связанные с переделом влияния - и этими самыми костями.
   Останки Суэго служили не только якорями, привязывающими его к соответствующим зонам Изнанки, но и медиумами, позволяющими потомкам, неспособным входить на Изнанку лично, связываться с предком и обращаться за советом. Разделившиеся за четыре поколения на несколько родов потомки разделили между собой и кости Суэго, и в какой-то момент эти самые кости стали и символом власти и влияния...
   Старушка, с которой я беседовал, находилась в сложном состоянии. Она сама магию не практиковала - прямым потомком был её покойный муж, на котором эта ветка и прервалась - но была в курсе семейных отношений, и сейчас, когда несколько других семей давили на неё, чтобы она отдала им свою часть многострадального скелета, не знала, как быть. Кому ни отдай, остальные затаят обиду...
   В общем-то мой визит оказался для неё выходом, хотя отдавать просто так ушлая бабка всё же не хотела. Пришлось заплатить... Впрочем, аппетиты у неё были вполне умеренными, к тому же она поделилась ценной информацией о текущем раскладе. Н-да, но ситуация усложняется... Сильно подозреваю, что хитрый дух не удовлетворится одной частью и потребует собрать весь скелет. Загребает жар чужими руками, гася нарождающийся конфликт...
   Ладно, посмотрим по ситуации.
   Поместив первый трофей, завёрнутый в вышитую ткань, напоминающую скатерть, в инвентарь, я вышел из дома. Сперва проверю ещё пару точек, а потом уже попробую наведать духа...
  
   Ну, что же... Как я и предполагал, защита со стороны Изнанки у них оказалась посредственной. Собственно даже, у двоих семейств из пяти её вообще не было, у третьего были всего пара охранных духов, с которыми я могу легко разделаться, и только у двух сильнейших имелись приличные стаи, с которыми я бы предпочёл не связываться - в одиночку, по крайней мере. Всё-таки у одарённых есть серьёзное преимущество перед ведающими... Изнанка - очень полезная штука, чем бы она ни была на самом деле.
  
   Какое-то время я погулял со спутницами по туристическим местам Кубы, пока не стало смеркаться.
   Увы, несмотря на тлеющую надежду, убедить Ринну вернуться к отцу не удалось даже с помощью гувернантки. Скверно, в одиночку мне было бы проще... Ну да ладно.
  
   Одно из преимуществ, предоставляемых Автокартой - я могу точно определять границы секторов. Очень удобно, чтобы не оказаться прямо посреди стаи охранных духов - они держатся вокруг охраняемого объекта, но тяготеют к центру зоны, по моим наблюдениям. Вдобавок на автокарте и план дома виден...
   А смартфон и маркер задания помогают определить, где именно заныкан квестовый предмет.
  
   М-маскировка с Перегрузкой сильно приглушала мои шаги, и на первых двух точках проблем не было никаких. Даже сейф с кодовым замком проблемы не составил: я просто оживил его, спросил код, а потом починил Восстановлением Предмета. Крутая всё-таки абилка "Беседа с предметом"...
   А вот на третьей точке возникла проблема. Я без особых сложностей придавил сторожевых псов-духов, но, похоже, они были связаны с некоей сигнализацией в доме; когда я вышел с Изнанки, меня уже ждали. Полный усатый мужик в трусах, майке, и с охотничьим ружьём в руках... Которое не раздумывая разрядил в меня.
   Дробь нанесла больше урона мебели, чем моему Барьеру, укреплённому Бронёй. Тьма, и я обезоружил его верёвкой, но тут послышались ещё чьи-то шаги, и я предпочёл ретироваться. Увы, но я не уверен, что смогу нейтрализовать всех без вреда; у меня нет нефатальных заклинаний вроде усыпления, так что могу только придушить или оглушить верёвкой, но опыта нет, и могу не рассчитать сил... Есть, правда, зелье паралича, но его на всех не хватит - судя по топоту, народу сбегалось довольно много. Да, сглупил, нужно было подготовиться лучше...
   Впрочем, свою ошибку я исправил: поспешив вернуться к дамам и увести их обратно, я обратил внимание, что маркер задания на автокарте движется. Видимо, хозяева сообразили, что к чему, и решили его перепрятать... Однако это только упростило мне задачу. При помощи Автокарты удалось переместиться прямо на машину, увозившую кости, а там уже дело техники...
   Но вот с оставшимися двумя так просто не выйдет.
  
   В любом случае, штурмовать жильё оставшихся двух семейств сейчас не было смысла, так что я вернулся домой. Возвращаться к отцу без меня Ринна отказывалась, и гувернантка попыталась унести её, когда девочка уснула, но стоило им выйти за пределы квартиры, как Ринна тревожно заворочалась и начала просыпаться. В итоге пришлось оставить обеих у себя... Блин, нужно искать хорошего целителя, или психиатра, на худой конец.
   Ну... Возможно, моё "Чудесное исцеление" подействует, только сколько Эссенции стоить будет...
   ?..
   Чудесное исцеление. Блин... Возможно, оно смогло бы и брата девочки, как там его, Валгуса, спасти, если он был ещё не совсем мёртв... Однако на тот момент я попросту напрочь забыл о наличии у меня такого заклинания. Н-да... Сам плохо помню, что могу.
   Впрочем, скорее всего, я и не смог бы его спасти: у меня тогда было слишком мало Эссенции. Ладно, проскочили... А вот с поиском целителя для Ринны и с прокачкой "Ч.И." нужно будет что-то делать. Думаю, купить или самому спереть ещё несколько косточек будет несложно... По целителю, наверное, даже можно дать объявление, а вот по косточкам не уверен, стоит ли. Всё-таки компромат перед Церковью...
   Я размышлял об этом, даже уже лёжа в постели, и так и уснул.
  
   На следующий день - дела. Сперва попытался вернуть пару саргов... или саргиек? нанимателю, но снова безрезультатно; заодно помог разобраться с продуктами и накормил нас всех завтраком. Гувернантку я там и оставил; ВсеПути продали им амулеты перевода всем троим, так что пусть адаптируются к местным условиям.
   Затем - сгонять до своего предприятия, сдать партию добытых за последнее время материалов, и получить на руки часть прибыли наличными: торговля шла смешанно, использовались и наличный, и безналичный расчёт. Безнал нужно будет перевести на счёт Кэтти, она попросила денег на расследование...
   Спросил у координатора про целителей; тот подкинул пару контактов. К слову, когда я спросил его, чем могу отблагодарить за всю оказываемую помощь, он ответил, что это его работа, но будет неплохо, если поставлю "лайк" и "отслеживаю" на пару его страничек. Хе...
   Немного пособирав в окрестностях мебельной фабрики трав на зелья - Ринна расспрашивала, что для чего, и внимательно слушала - я направился дальше. На этот раз - к оборотням, не стоит пропускать тренировки... К тому же, может, шаман что-то подскажет.
   Мои спарринг-партнёры не преминули отпустить шуточек про то, что я всё время являюсь с женщинами, и всё время с новыми, на что ответил, что зависть - плохое чувство. От шуточной перепалки перешли к спаррингу; один на один я ещё победил, но трое на одного, увы, слился. Оборотни вполне умеют учиться, так что приспосабливаются к моему стилю боя... Мне тоже нужно подтягиваться. Не стоять на месте, развиваться и расти... Ну, и прокачивать статы.
   Говорящий с духами, кажется, заинтересовался девочкой, но ничем не помог, только пообещал подумать. К слову, разговаривать с кем-то, чтобы Ринна не услышала, довольно сложно - она любопытна, и слух хороший... Неувязки она игнорирует, но не знаю, какова будет реакция, если она прямо услышит, что её брат на самом деле умер.
   Закончив с этим, я вернулся домой, обедать. Вообще-то надо бы побеседовать с куа, но когда рядом Ринна - не вариант, а она всё время таскается рядом... Приходится предоставлять разбираться с ним самой Снегурочке.
  
   Эм. К обеду в моей квартире собрался весь доступный состав клана; даже на бесстрастном лице Снегурочки что-то проглядывало, когда она смотрела на сковороду. Н-да... Думаю, если прокачать готовку на десяток-другой рангов, я смогу захватить власть над миром.
   - Валгус, тебе нельзя готовить - неожиданно сообщила Ринна, печально глядя в тарелку. Эм?.. Даже Дорью согласно кивнула...
   - Это ещё почему? - ошарашенно осведомился я. Никак не ожидал такого предательства...
   - Вызывает привыкание - вздохнула девочка. Остальные дамы снова поддержали её согласными кивками.
  
   У меня была мысль захватить Ринну с собой и на Изнанку, но в итоге решил немного отдохнуть от неё. Всё равно вряд ли дух сможет её вылечить... А если скажет, что может, можно будет ещё раз сбегать. Тем более, если переселю Суэго к себе... Леонессу и Дорью, однако, захватил - попрактикуемся.
  
   - Здравствуйте снова - поприветствовал я духа.
   - И вам здоровья - отозвался он, с интересом рассматривая моих спутниц. - Вижу, вы весьма активный юноша...
   - Стараюсь - отозвался я. - Вашу просьбу тоже выполняю...
   Старик кивнул.
   - Я это заметил. Хотя вам стоит довести дело до конца... Но всё же сперва представьте своих спутниц.
   - Леонесса Рази, Натаниель Дорью, члены моего клана - сообщил я. Одержимая кивнула, Снегурочка слегка поклонилась.
   - Гость из другого мира и финблат - хмыкнул Суэго. - Вы подбираете интересных товарищей. Пройдём в дом?
  
   - Что вы имели в виду, когда сказали, что мне стоит довести дело до конца? - осведомился я, когда мы оказались в его хижине.
   - Обе семьи уже выяснили, что другая сторона не имеет отношения к похищению, и вышли на ваш след - спокойно ответил старик. - Они смогут доставить вам немало неприятностей, если вы не предпримете каких-то действий.
   - Каких? - вздохнул я.
   - Вам решать. Уверен, вы справитесь...
   Он произнёс это спокойно и без тени издёвки.
   - Справлюсь, что мне остаётся... - снова вздохнул я. - Новое место для охоты не подскажете?..
  
   Когда мы выбрались из хижины, рядом находился мой особняк на Изнанке.
  
   Учитывая "переезд" старика, его путеводный амулет я пустил на повышение ранга призыва духа - пригодится, тем более, недорого. На первом ранге дух почти бесполезен, но даже так можно было подглядывать сквозь стены, а с повышением определённо станет полезнее...
   Вообще-то у меня было несколько вариантов действий, но после беседы с Суэго я решил остановиться на самом простом - во всяком случае, начать с него. Но сперва - Эссенция...
  
   Теней на Изнанке Земли мало, зато Эссенции с них капает порядочно, и они слабые. И дроп, к тому же...
   - Каждый раз удивляюсь, когда это вижу - заметила Леонесса, когда я подобрал оставшуюся после очередной Тени крупную кость. Хмм, может, сразу и изготовить что-то?.. Да, пожалуй, Касание Смерти усилю.
   - Самому странно, но попривык уже - отозвался я. - Моя магия вообще какая-то до странности игровая... И, между прочим, насчёт "игрового".
   Я отложил кость и достал из инвентаря нож для резьбы и "амулет скрытых сил". Прикинул Эссенцию и достал второй.
   - Ну, дамы, думаю, пора вас немного прокачать.
  
   Поскольку неизвестно, что именно они получат, я открыл окно Изучения. Если будет бонус к статам, по крайней мере это будет сразу видно. Сперва Леонесса...
   "Ваш союзник может изучить способность "Непреклонное Преследование"! Даровать? Да/Нет"
   "Непреклонное Преследование"? Ну, у неё класс "Охотница за головами"... Ладно. "Да".
   Леонесса нахмурилась и слегка наклонила голову; её статы не изменились, однако... В окне статов появилась новая кнопка. "Дарованые способности"... Вот это уже хорошо.
   Я прикоснулся к ней, переключая окно. В списке способностей была всего одна; итак, что она даёт?..
   "Непреклонное Преследование, пассивная классовая способность, ранг: недоступно. Охотник за головами сосредотачивается на текущей цели, получая следующие бонусы: 1. Игнорирование тяжёлых ран, если цель в поле зрения. 2. Шанс проигнорировать фатальную рану, если цель в поле зрения. 3. Определение местонахождения цели (точность уменьшается с расстоянием). 4. Уменьшение эффективности любых преград/мер сдерживания, если цель поблизости. 5. Увеличение характеристик Охотника за головами против цели. При завершении охоты действие бонусов прекращается до получения новой цели".
   Я зачитал описание вслух; Леонесса хмыкнула.
   - Это такое благословение, что ли?
   - Не, пассивная способность - отозвался я. - Как моя Аура, к примеру. Тэкс, Натаниэль, теперь посмотрим, что тебе от дедушки Мороза достанется...
  
   Ей досталась пассивка "Ледяная Решимость", позволяющая при выполнении задания игнорировать психологические эффекты и преобразовывать эмоции в магическую силу, а так же усиливающая магию холода. Хмм, тоже "при выполнении задания", и тоже "ранг: недоступно". Видимо, у союзников классовые абилки не прокачиваются... В любом случае, бонусы весьма неплохие. Ещё Реакцию обеим поднять... Бег, ману... Н-да. Обойдусь пока одной Реакцией.
  
   Честно, я как-то даже не подумал, но на то и есть умные подчинённые. Снегурочка предложила попробовать использовать новую способность Леонессы для поиска Теней, и это сработало. Похоже, в отличие от моего Пути к цели, эта абилка не требует чётко представлять цель... Я просто выдал задание, и одержимая повела. Наконец-то я получил возможность нормально набивать Эссенцию!
   Не люблю ролевухи с ограниченным количеством монстров...
  
   Новая способность не только быстро окупилась, но и позволила мне насытить два купленных в последнем мире - к слову, все три, в которых я бывал, аборигены называют "Земля" - амулета.
   "Малое Исцеление, заклинание, ранг: 1, расход маны: 2. Простое, но полезное заклинание, заживляющее небольшие раны и ослабляющее отравления. Максимальный ранг: Воля/9+Разум/9+Дух/9".
   "Магический Щит, заклинание, ранг 2, расход маны: активация 2, 100% прочности 2. Небольшой мобильный барьер, управляемый движением руки (на высоких рангах - волей) и блокирующий движущиеся объекты и магию. Обладает определённым запасом прочности и может быть разбит, но медленно восстанавливается, поглощая ману пользователя. Прочность - 60 HP, Время полного восстановления - 25 минут. Диаметр - 55 сантиметров. Ослаблена обратная связь. Максимальный ранг - (Конституция+Воля+Дух)/6. Не считается предметом снаряжения".
   Недурно, в общем... Тем более, Касание Смерти я тоже поднял-таки на ранг. Пытался сварганить что-нибудь нелетальное, но - увы, тут ничего не вышло. Наверное, стоит всё же просто купить шокер...
   В общем, охота прошла на отлично. Я не только подпрокачал себя и своих спутниц, но и почти полностью заполнил Сосуд. Хмм... Может, попробовать вылечить Ринну? Я в хорошем настроении...
  
   ...Которое стремительно испарилось, когда мы вернулись в нормальный мир.
   Во-первых, часы на стене показывали, что здесь прошло пятнадцать минут. Да, Суэго предупреждал, что с Изнанкой возможно всякое, но я привык рассчитывать, что время не шло, и если что, подобный выверт может преподнести очень неприятный сюрприз... Потерялась определённость. Блин... Возможно, Суэго что-то подскажет?..
   И второй удар я получил, выйдя в соседнюю комнату. Ринна с чем-то играла; с каким-то - мячиком, что ли?..
   Погодите...
   "Мячик" довольно захрюкотал.
   Это же та непонятная пушистая хрень, которую мы со Щукой утащили с Изнанки!..
  
   Как незамедлительно выяснилось, питомец алхимика - конечно, если это действительно он, но всё говорило именно об этом - появился в комнате почти сразу после моего ухода на Изнанку. Девочка, что, в принципе, логично, отнеслась к нему без подозрительности, ну и вот... Блин. Отвлёкшись на "Шарика", как Щука назвал странное существо, Ринна даже не испугалась моего исчезновения, и, о чудо, не пыталась висеть хвостом за мной... Однако это хоть и вроде бы хорошо, но ещё более подозрительно. Не верю, что подобный эффект вызван простой пушистостью...
  
   - Здравствуйте, Артём Егорович. Не стал бы вас беспокоить, но вы в курсе, что ваш питомец сейчас находится в моей квартире?..
  
   Естественно, маг в курсе не был. Клетка, в которой он держал "Шарика", оказалась открыта, но каким образом это существо оказалось в моей квартире - непонятно... С другой стороны, а что вообще с ним понятно-то?..
   Забрать своего питомца сейчас маг не мог - был занят, так что попросил подержать пока у себя. Мне это не нравилось, но услуга Щуке, пусть и небольшая, дело хорошее - вклад в отношения. Окупается...
  
   Шарик вёл себя совершенно невинно, как плюшевая игрушка, но от непонятного магического существа можно ожидать решительно чего угодно. Может, это вообще замаскировавшийся лангольер... Или какое-то биологическое оружие. Я бы и рад отбросить эти предположения, как ерунду, но они были заперты за мощным барьером, и вряд ли это случайность...
   Однако сейчас я мог лишь наблюдать, надеясь вовремя заметить, если что-то пойдёт не так. Бояться на пустом месте тоже глупо, так что отбирать пушистика у девочки я не стал, но на душе было тревожно.
  
   Ринна в итоге наигралась и уснула, причём крепко и спокойно. Я проверил, вышел из комнаты и вернулся - она продолжала спать. Ну что же, этим стоит воспользоваться... От этого шарика даже есть польза.
  
   Куа Дорью не досталось паспорта, но амулет-переводчик она ему где-то нашла, и карлик пользовался им, поглощая книги. Класс у него, к слову, стоял "Инженер".
   В целом куа производил благоприятное впечатление, но я не был уверен, стоит ли брать его в клан или лучше пока подождать. В принципе, текущая ситуация и так устраивает... А когда ситуация с финблат устаканится, Дорью сможет переехать в свой дом и заниматься работой с карликом там - она считала, что сможет найти ему работу, пока мы ещё не производим амулеты. В общем, ладно, пока сойдёт и так...
   Хотя мне любопытно, какая у него будет классовая способность. Хмм, у родителей тот же класс, можно будет и им подкинуть, если что-то полезное...
   Попробую после того, как закончу с костями, пожалуй. И дополнительных амулетов тоже нужно будет заказать, но пока что - более актуальное.
   Я вернулся в спальню с чашей Эссенции в руках.
   - Чудесное исцеление.
   "Требуется: 15 единиц Эссенции, 6 единиц маны. Применить заклинание? Да/Нет" - сообщила возникшая табличка. Эссенции жалко, но оно того стоит...
   Девочка вздрогнула и резко открыла глаза, глядя куда-то сквозь меня, а затем из её глаз потекли слёзы. Помедлив секунду, я тихо вышел из комнаты.
  
   Оставив на столе записку, я попросил Снегурочку присмотреть за клиенткой, а сам отправился на Кубу.
   Сделав сперва небольшой крюк за шокером.
  
   Адреса и фамилии у меня были; найти телефоны тоже оказалось несложно. Пожалуй, найти подходящее место было сложнее... В любом случае, подготовка была завершена, возможные варианты я перебрал... надеюсь, всё получится как надо.
   Ровно в назначенное время послышались звуки приближающихся автомобилей, и на пустырь с двух сторон въехало шесть машин. Я, признаться, ожидал больше, не знаю... штук десять? Ну, видимо, они не так сильны, как у меня сложилось впечатление.
   Или остальные подходят незаметно...
   - Всем привет - не вставая со стула, громко произнёс я, когда из машин выбрались вооружённые мужики. - Рад, что все вы вовремя и не спешите стрелять. У нас с вами есть дело, которое нужно довести до конца. Третья сторона наняла меня, чтобы я любым способом добыл кости Пабло Суэго и передал их единственному настоящему хоязину, предотвращая конфликт между семьями.
   - Кто? - осведомился пожилой мужчина в белом костюме, с резным костяным жезлом и какой-то бутылкой в руках; на поясе у него, впрочем, была кобура.
   - Кто наниматель? - осведомился я. - Это не секрет, но об этом чуть позже. Сперва - главное: я готов передать кости кому-то из вас - я указал указательными пальцами на две враждебно глядящие друг на друга и на меня группы.
   - На каких условиях? - осведомился, видимо, лидер второй группы, крупный, но мускулистый, хоть и с пузиком, мужик с какими-то амулетами на шее и руках. Я кивнул.
   - Всё довольно просто. Схватка... Каждая сторона выставляет... ну, скажем, трёх человек и свои кости. Ваши бойцы сражаются со мной, если они побеждают - все кости достаются этой стороне, если проигрывают - я сражаюсь с троицей от другой стороны. Обещаю стараться не убивать.
   - А если проиграют обе стороны? - осведомился жезлоносец.
   - В этом случае все собранные кости уходят моему нанимателю, а он уже решит, что с ними делать - сообщил я. - А обе семьи присоединяются к альянсу кланов. Понятное дело, перед началом всё оформляем контрактом... А чтобы вам было проще решить, я сейчас представлю своего нанимателя.
   Я извлёк из кармана и панели два предмета. Положил один на колени, плеснул Эссенции.
   Скорее всего, с расстояния золотистый туман, который начала источать кость, был незаметен; однако он стремительно сгущался, и какие-то несколько секунд спустя...
   - Пабло Суэго - сообщил я. - Если кого-то и можно назвать настоящим хозяином этих костей, так это его.
   Над пустырём повисла тишина; Суэго окинул собравшихся укоризненным взглядом.
   - Негоже моим потомкам убивать друг друга - произнёс он. - Так или иначе, но решите разногласия как родственники, миром.
   - ...Я согласен - сообщил здоровяк. - Фидель, привези кости.
  
   Честно, меня бы устроил любой исход - пару косточек для якоря Суэго я по-любому приберёг. Но победить в любом случае будет лучше, тем более что послужит и средством раскрутки, и аргументом на будущее, если что... Так что я собирался постараться, но с момента заключения контракта на амулете - я уже выиграл.
   Благо, я немного сжульничал - по договору схватка должна была проходить без огнестрела.
  
   Первым своих людей выставил здоровяк; сам он, к слову, тоже участвовал. Хмм?.. "Изучение" объяснило, почему он выглядит таким самоуверенным. Он не только спрятал где-то в одежде пару амулетов, но и его "люди" - оборотни. Хе...
  
   Возможно, они и были опытными, но у них не было опыта сражений со мной, в то время как я с оборотнями спаррингуюсь уже какое-то время. Не думаю, что у них были шансы, даже несмотря на амулеты... Да и, по совести, они были слабее моих спарринг-партнёров - те были действительно бойцами, а эти так... У одного класс "Бандит", у другого "Телохранитель".
   Бой не занял и минуты. Хватаю оборотней, электрошок, - с шокера получил, специально для этих схваток - и с двух сторон приложил ими босса. Двойного удара с добавкой электричества его амулеты не выдержали... блин, я мог бы и со стула не вставать.
   - Следующие? - осведомился я.
   Жезлоносец помедлил; похоже, он не был уверен, что хуже - проиграть у всех на глазах или сдаться без боя. Наконец, он кивнул.
   Раз уж одна сторона пользовалась амулетами, лучше и второй разрешить, а то потом будут спорить, что "мы проиграли из-за того, что сражались честно, не то что вы"... Мне же их помирить нужно, хотя бы постараться. Тем более, не похоже, что у них найдётся что-то мощное...
  
   И всё же жезлоносец доставил-таки неприятный момент. У него в бутылке были заныканы несколько десятков духов, которыми он управлял при помощи жезла; вся эта стая набросились на меня чем-то вроде тумана, и принялась медленно, но верно грызть Персональный Барьер. Пришлось выбивать вёртких зараз верёвками, по одному... когда осталась половина, хозяин поспешил сдаться. Видимо, не хотел потерять секретное оружие.
   - Ну, надеюсь, претензий нет, исход всех удовлетворяет? - осведомился я. По лицам было видно, что все недовольны, но высказать вслух не решаются - мои победы были слишком... Убедительны. Блин, приятно быть крутым... Главное, чтобы не заносило - есть и круче.
   - Представители альянса с вами свяжутся - сообщил я, подходя к коробке, в которую сложили кости всех участников... Эм. Ну, понятно...
   Оказывается, человеческий скелет занимает не так много места, если его аккуратно сложить. В основном череп да грудная клетка, и то если она целая... Занимательная анатомия для молодых магов, блин.
   В любом случае, я протянул руку к коробке...
   ...что-то ударило меня в висок. Словно мохнатой варежкой с размаху хлопнули...
   Я пошатнулся и выработанным в спаррингах рефлексом прикрылся Магическим Щитом. В следующее мгновение от моей головы отскочил здоровенный пушистый помпон... Шарик?!
   Сплющенное ударом существо приняло прежнюю сферическую форму, позволившую его опознать, и из его шерсти выпал кусочек металла, который я подобрал, присев и прикрывая Щитом и инвентарём всё тело. Пуля... И, кажется, знакомая пуля...
   - Путь к цели.
   С Шариком будем разбираться потом, сейчас - стрелок. Куаллона со мной, так что Леонесса уже должна бы действовать - она прикрывала меня как раз на случай непредвиденных осложнений... Магическая Броня активна, Барьер я восстановил, Щит тоже активен, но я понятия не имею, на что способны эти пули. Защиту Гондзимона такой пробили... И тем, что Шарик уцелел, утешаться не стоит. Зигзагами, зигзагами, прикрываясь щитом... И надеюсь, тут нет нескольких стрелков с разных сторон...
  
   - Ушёл - сообщила Леонесса, стоя возле позиции, с которой стрелок вёл огонь. Я кивнул; судя по Пути к цели, он стремительно удалялся - видимо на машине. Увы, но в отличие от вчерашнего эпизода с костями, маркера на карте не было, и выследить его я не мог. Можно поручить Леонессе, активировав её свежеприобретённую способность - но сейчас я не видел смысла.
   - Это человек Огненного Змея - сообщил я. - Если, конечно, человек...
   В прошлый раз я решил, что стрелком был один из огров, но это определённо не так. Ну, он, может, и огр, но не из тех, что были убиты в битве за принца.
   - Похоже, он решил взяться за тебя всерьёз... - задумчиво произнесла Леонесса. - Кстати, за охотой на финблат, кажется, тоже он стоит.
   Я потёр виски. Хреново, блин...
  
   Итак... Если этот серьёзный дядя действительно решил от меня избавиться, необходимо действовать быстро - или сбежать подальше и пересидеть проблемы, в каком-нибудь мире с замедленным временем. Однако родители... Их прикрытие не особо надёжно. Альтернативно можно попытаться ликвидировать угрозу... Тем или иным образом. Наш альянс ещё недостаточно силён, так что задействовать его рискованно, может просто развалиться... Блин, возможно, он на это и рассчитывал.
   - Дерьмово... - пробормотал я вслух. Может, и родителей с собой забрать?.. Тогда и дядю придётся... Почему жизнь не может оставаться простой, хотя бы относительно?
   Вынести Змея... Проблемно. Он не только очень сильный маг, если судить по его статам и видениям Кошкиной, но и я попросту не знаю, где его искать. Ну, последнее ещё можно решить с помощью способности Леонессы, но вряд ли он будет обретаться в обычном доме без защиты. Да и, честно говоря, я не знаю, как у него всё устроено - возможно, отданный приказ продолжит исполняться и без него. Ну вот же отстой, а?..
   - Так, домой попозже - решил я. - Сперва навещу Кэтти.
   Мало ли как оно обернётся...
  
   Впрочем, я не удержался от того, чтобы по пути заодно поохотиться, так что этот визит получился не совсем "сперва". Зато ещё немного прокачал свою спутницу.
  
   - Кажется, я что-то забыл - пробормотал я, выходя с Изнанки. Заглянул в инвентарь - нет, ящик с костями на месте... Но что-то...
   - Шарик!..
   ?
   Я перевёл взгляд туда, куда указывала Леонесса - мне на плечо.
   ...
   - Как долго он там сидит? - осведомился я у одержимой.
   - С самого начала - сообщила она. - Когда ты отправился на встречу с родственниками своего духа.
   ...
   Не знаю, что это за существо, и оно мне очень подозрительно, но, кажется, пока что будет лучше придержать его при себе, поблизости...
  
   Понятное дело, по пути я не переставал думать. Почему, вообще, я решил, что стрелок работает на Змея? Даже если сам стрелок тот же самый, что действительно весьма вероятно, это может быть просто вольный наёмник. Его могли и потомки Суэго нанять... хотя, это вряд ли. Слишком мало времени прошло, когда я им звонил, я задал жёсткие временные рамки, как раз для этого. Сообщил им, что если не прибудут или опоздают, отдам кости другой стороне... Однако теоретически его мог нанять и кто-то неизвестный. Конечно, вероятнее всего, что Змей, но всё же - не стоит утверждать наверняка, пока не знаю точно.
   Впрочем, для меня это мало что меняет. Отравить или взорвать меня непросто из-за Сопротивления яду и Персонального барьера, а вот магические пули... Может статься, что мои защиты против них вообще неэффективны. Остаётся поднимать хиты...
   Да, придётся. И, возможно, удастся заполучить абилку, защищающую конкретно от пуль - любых, даже магических. Хмм, что-то вроде D&D-шного "Смещения"... Или ещё что-нибудь. С Емельяновой нужно будет посоветоваться...
   Как я и подозревал, окружающие Шарика, устроившегося у меня на плече, не замечали. Если уж даже я его ухитрился не заметить у себя под носом...
  
   Девять рубашек, и я упёрся в свой текущий лимит хитов. Оказывается, их бонус, дополнительное к стартовому количество, не может превышать удвоенное значение Конституции... Вот же блин. И я понятия не имею, сколько мне нужно, чтобы выдержать попадание пули в голову, даже обычной...
  
   Повидавшись с Кэтти, - подробности приятно вспоминать, но не стоит описывать - я направился обратно в Россию, домой. Работа одержимой по сбору информации ещё продолжалась, и моё присутствие ей только мешало бы...
   По пути, разумеется, мы с Леонессой истребляли находящихся поблизости Теней. Мне ещё Конституцию поднимать, в конце концов.
   А ещё мне с Ринной общаться... Хотя, возможно, Снегурочка отвезла её к отцу. Хочется надеяться...
  
   Облом. Видимо, моя Удача истощилась на спасении от пули. Ну, я не жалуюсь, но всегда хочется большего...
   Завидев меня, девочка покраснела до ушей, и мгновенно скрылась на кухне. Могу понять, мне на её месте точно было бы стыдно. А психология саргов не заметно, чтобы серьёзно отличалась от человеческой.
   - Вообще-то я как раз на кухню собирался - громко сообщил я. - Пообедаем, и верну тебя отцу...
   Ответа не последовало; вздохнув, я вошёл на кухню.
   Где и застал любопытную картину: Снегурочка с выражением полной сосредоточенности на лице намазывала на булку масло. Кажется, она пыталась добиться идеальной формы, по крайней мере, выравнивала поверхность и выступающие за края участки очень старательно, не отвлекаясь на моё появление. Рядом лежал кусок ветчины, которой я в своём холодильнике не помнил, да и масло, кажется, не моё...
   Ринна старалась спрятаться за Дорью, но поскольку она была не сказать, чтобы намного меньше Снегурочки, получалось это неважно.
   - Хмм?.. - произнёс я.
   - Минуточку - отозвалась Натаниэль, последним жестом, напоминающим движение руки дирижёра, завершая свою работу. - Всё, я закончила.
   - Я вообще-то нормальный обед готовить собирался...
   Девушка с облегчением - точно, я его видел! - кивнула. Забавно... Даже на душе легче стало.
   Бутерброд достался Ринне - это её Снегурочка пыталась накормить - но, обнаружив, что за готовку взялся я, девочка, продолжавшая прятаться за спиной Дорью, есть его не спешила. В конце концов его забрала Леонесса и тут же съела - для такой большой женщины маленький перекус погоды не сделает.
  
   Обедали мы молча, но Ринна набралась решимости сесть за общий стол. Или просто не устояла перед соблазном... В любом случае, лечение сработало, и она даже уже не плачет.
   Она так ничего и не сказала, лишь поклонилась, закончив обед, и я отправил её к отцу в сопровождении Леонессы.
   Натаниэль осталась со мной. На нас обоих идёт охота, так что безопаснее держаться вместе.
  
   Я перебирал содержимое инвентаря - и крафтить понадобится, и запасы нужно пополнять - и наткнулся на какой-то мешочек. Хмм, не помню. Внутри какой-то серый порошок... а, вспомнил. Остатки Костюма Змея... Вон и пара пуговиц остались даже, сгрёб тогда всё по примеру Светланы...
   Погоди-ка.
   Пуговицы.
   Я же могу их оживить!
  
   Впрочем, сперва следует подготовиться. Для начала, Восстановление... Хотя Змей не заморачивался полным уничтожением одежды - скорее, просто пыхнул огнём по одежде, которая ему не нравится - но пуговицам изрядно досталось.
   Восстановив одну до максимума, я перешёл к следующему шагу подготовки: начал составлять список вопросов, от главного к второстепенному. Возможно, если во время допроса пользоваться Восстановлением, удастся задать все, но лучше на это не рассчитывать.
   Поставить рядом бутылку лимонада, для восстановления маны... Включить запись звука на диктофоне... Поехали.
   - Беседа с предметом.
   "Внимание! Предмет подвергался неоднократному магическому воздействию. Возможны побочные эффекты. Затраты Эссенции: 1. Хотите оживить? Да/Нет".
   Хмм?.. Эта способность конфликтует даже с косвенной магией? Плохо, но в любом случае попробую. "Да".
   - Где живёт твой хозяин, Гарсия Пабло Мендоза "Огненный змей"? - первым делом спросил я.
   - Я не знаю, он не брал меня домой - ровным, почти механическим голосом ответила пуговица. Хмм. Костюм был куплен непосредственно для визита к феям, выходит.
   - Зачем он посещал Блюмштадт, поселение фей?
   - Он вёл переговоры - после небольшой паузы ответила пуговица, и я заметил, что на её поверхности появилась пока ещё совсем тонкая трещина.
   - Озвучь их, с момента окончания приветствий.
   - Думаю, вы знаехшрсхссшшоол...
  
   "Побочный эффект" проявился в "модемном шуме" вместо отдельных кусков фраз, а когда я попытался Восстановить трескающуюся пуговицу, это стало ещё сильнее, и даже несмотря на это в конечном итоге пуговица рассыпалась в пыль. Однако после пары прослушиваний записи мне вроде бы удалось понять, о чём шла речь, хотя монотонная речь пуговицы без разделения на говорящих задачу никак не упрощала. Змей хотел, чтобы феи присоединились к нему, считая, что это заставит присоединиться к нему и сомневающиеся кланы, а королева фей, с которой он разговаривал, настаивала на сохранении нейтралитета. Змей вроде бы угрожал ей, "вы знаете положение" и "не пожалейте об этом". Н-да, всё это ничего мне не говорит, на самом деле...
   Хотя, нет, кое-что всё-таки говорит: со Змеем можно вести переговоры, а так же - он достаточно силён, чтобы позволить себе такое поведение и не пострадать. Впрочем, последнее я и так знал, так что это просто ещё одно подтверждение.
   Так... Есть нехилый шанс, что за охотой на финблат стоит всё тот же Змей - хочет так надавить на фей. Куда ни ткни, везде змеиный хвост торчит... Прямо какой-то злой гений мирового масштаба.
   Хотя, на самом деле просто тесен магический мир. Во всяком случае, на Земле.
   Ладно. У меня есть ещё одна пуговица, но её толком не о чем спросить, если костюм был куплен только для визита к феям. Пусть пока полежит, может, и надумаю, о чём спросить...
   И, пожалуй, стоит навестить Суэго.
  
   Старик, прищурившись, смотрел на меня - вернее, мне на плечо.
   - Что это у вас? - осведомился он.
   - Это я у вас спросить хотел - заметил я. - Это существо меня спасло, но я понятия не имею, что оно такое.
   - Странно... - пробормотал Суэго. - Воспринимается как сильный и слабый дух одновременно. И это сияние...
   - Сияние? - удивился я. - Я его не вижу.
   - У бытия духом есть свои преимущества - отозвался старик. - В любом случае - я не представляю, что или кто это.
   - Жаль... - вздохнул я. - Но, возможно, вы дадите совет по другому поводу? Похоже, на меня объявили охоту...
   Суэго внимательно выслушал мой рассказ; почесал подбородок.
   - Примирение начинается с понимания - заметил он. - Мне думается, для начала вам стоит поговорить с оппонентом. Понять его цели и объяснить свои. Даже если само по себе это не решит проблемы, может открыть путь к их решению.
   - С этим есть ряд проблем - заметил я. - Во-первых, я не представляю, как с ним связаться, во-вторых, как убедить на разговор, в-третьих, как уйти после него живым...
   - Третье решается современными средствами связи - усмехнулся старик. - Второе... Вы себя недооцениваете. Думается мне, он не откажет в беседе столь сильному магу. Хотя вас нельзя отнести к элите, уж простите за откровенность, вы объективно являетесь весьма сильным одарённым с хорошей репутацией.
   Я поднял бровь. Уж он-то откуда знает такое? Про репутацию?
   - Что же до первого... Ваша соратница, создающая альянс, знает, кто связан с Огненным Змеем, так что через них можно передать ему сообщение о желании побеседовать.
   - Резонно... - пробормотал я. - Благодарю за дельный совет. А...
   Я хотел было спросить про рассказ пуговицы, но остановился. Я всё же не уверен, что ему можно рассказать о моей способности расспрашивать предметы...
   - ...Хотя, пожалуй, ничего. Ещё раз благодарю. И - ваши подъёмные...
  
   "Подъёмные" духу были Эссенцией, разумеется; впрочем, он просил немного, всего пять единиц... я выдал десять. Старик действительно полезен, так что лучше не скупиться. Подозрева, кстати, что его "чувство благодарности", которым он брал плату за помощь, тоже метод получения Эссенции, как мои "задания". Отдаваемые добровольно частицы душ...
  
   Связываться с Кошкиной, однако, я не стал. Сам, всё сам... Я вспомнил, она упоминала, что клан "Смарагд" работает со Змеем, так что можно выйти через них.
  
   Учитывая, что Смарагдовец, когда пытался меня завербовать, оставил контактный телефон и мыло, связаться с ними не представляло ни малейшего труда. Впрочем, даже без этого у них свой сайт есть... Я скинул письмо им на мыло. Ну что же, остаётся ждать...
   А пока - доразберу инвентарь и проверю, как выполняется мой заказ на броник.
  
   Пополнить запасы продуктов, то-сё... Хм. Ещё один забытый контейнер нашёлся... Впрочем, в этот раз я сразу вспомнил, что лежит в деревянной коробке. Сувениры для родителей... Отцу - выглядящие старинными трубка и лупа, как любителю Холмса, матери - вышитый берет... красивый, зараза. Кстати, Изучу их, всё равно у нас на Земле халявно...
   Эм...
   "Анализ, пассивный навык. Позволяет получать дополнительную информацию. Кумулятивен с навыками Изучения. Позволяет видеть эффект развития навыков на два ранга вперёд".
   Блин... Полезно. Но в обычных лупах такого не было...
   Видимо, вышло как с моей битой. Предмет "с историей" изменяет свойства, вернее, открываемую способность.
   Трубка, кстати, давала заклинание "Дымовая завеса", а берет - навык "Этикет". Вроде и полезно, но так не хочется брать...
   ...Пусть останется сувенирами. Только лупу всё же куплю новую.
  
   - Что-то связанное с защитой от пуль?.. - задумчиво осведомилась Светлана. - Даже не знаю. Тут тебе, наверное, что-то игровое нужно, в жизни ничего такого нет. Ты бронежилеты проверял?
   - Дают "Ношение брони" - вздохнул я. - Пробовал вырезать D&D-шного дисплейсер биста, но с него "Тихий шаг"...
   - Даже не знаю... Ну, я подумаю. Если что-то придёт в голову, позвоню или скину на ящик.
   - И на том спасибо... Надеюсь, меня не пристрелят до того.
   - Возможно, тебе проще будет избавиться от заказчика? - заметила девочка. - Или хотя бы заставить его снять заказ.
   - В этом направлении я тоже работаю - отозвался я. - Ладно, удачи... И мне тоже.
  
   Работа над моим броником шла, но, блин, мастер сообщил, что закончит никак не раньше следующего месяца. Даже от доплаты за срочность отказался... С сожалением в голосе. Другая работа, отнимающая всё время, важнее - взятые обязательства и репутация. Спрос возрос не только на големов, но и на амулеты, особенно защитные. Всё-таки нужны собственные мастера...
   И, к слову, про мастеров. Я собрал все материалы Пруну на исцеляющий амулет, стоит наведаться к нему. Плюс, у меня к нему и новый заказ есть, и разговор...
  
   Заказ на исцеляющий амулет и новую партию "раскрытия скрытых сил" мастер принял, с явным удовольствием взяв оплату материалами; по поводу защиты от пуль почесал подбородок и пообещал подумать. А вот с учебником амулетостроения... Где можно таковой найти, старик не знал, но неожиданно предложил преподать основы. За хорошую плату материалами, разумеется. Ну... Учитывая, что Щука отзывался об амулетчике с уважением, я немедленно согласился и тут же отзвонился Леонессе. И пусть только Ривербанк попробует не оправдать вложения в него...
  
   Снегурочка сопровождала меня, и когда я наведался к оборотням - разжился пока что обычным броником, лучше, чем ничего, и автоматом - попросила разрешения поучаствовать в спаррингах. Первые два поединка она слила - впрочем, в её оправдание следует заметить, что она сражалась намного хуже обычного из-за необходимости сдерживаться, всё же её магия запросто способна заморозить насмерть и оборотня - но в третьем вышла на ничью, а в четвёртом победа была уже её, пусть и впритык. Потом заметно уставшая девушка взяла паузу передохнуть, но когда я закончил свою схватку, снова попросила поединок. Ну, я могу это только одобрить - хотя в мирное время её крафтерские способности важнее, но сейчас у нас такая ситуация, когда нужны боевики...
   Между прочим, игрушечный автомат давал "Владение автоматическим оружием" ничем не хуже настоящего.
  
   Мы возвращались домой - Снегурочка хотела забрать своего куа и сгонять в собственный дом - когда почтовый агент сообщил о поступлении письма на почтовый ящик. С ящика Flame-Serpent@gmail.com...
   Письмо содержало только номер сотового, больше ничего. Ну что же... Попробуем вступить в контакт.
  
   Возвращение моей спутницы пришлось немного отложить: я сделал небольшой крюк в салон сотовой связи. Может, и перестраховываюсь, но лучше звонить не со своего телефона, если есть такая возможность. Не удивлюсь, если существует магия, передаваемая через телефон... Она весьма разнообразна.
   Сотовые, к слову, давали довольно неплохую, только что дорогую, абилку, "связь" - что-то вроде телепатического общения, если не именно оно - так что я планировал после разговора насытить телефон. Всё равно взял самый дешёвый.
  
   Звонок... Ответили почти сразу.
   - Господин Щеглов, полагаю? - осведомился мужской голос.
   - Точно так - отозвался я. - С кем я говорю?
   - Гарсия Пабло Мендоза, известный как "Огненный змей" - отозвался человек на другом конце линии. К сожалению, при встрече я не слышал его голоса, а по телефону статус-бар не виден - по крайней мере, без передачи видео - так что я мог только поверить на слово.
   - Понятно. Позвольте осведомиться, это вы отправили стрелка?
   - Совершенно верно. Мне не нравится, когда кто-то вставляет палки в колёса. Ваше вмешательство и так уже оказалось достаточно неприятным, и я бы не хотел, чтобы оно продолжалось.
   - Аналогично - вздохнул я. - Хотите верьте, хотите нет, но всё это просто стечение обстоятельств и меры по самозащите. Я, честно говоря, предпочёл бы мирно развивать свой клан, но магический мир тесен... В любом случае, возможно, удастся договориться не мешать друг другу? Я не знаю ваших планов, но, думается, это будет лучше для нас обоих. Ваш киллер уже дважды провалился, и вы не знаете, чего ещё можно от меня ожидать, но и мне совершенно не хочется проверять, чего я смогу добиться... Честно, лучше худой мир, чем добрая война, а ещё лучше взаимовыгодное сотрудничество.
   - Сотрудничество? - хмыкнул Змей - если это он, конечно. - У вас крошечный клан из нескольких членов, а у меня серьёзная организация. Вы считаете, что мы можем сотрудничать?
   - Вы не знаете моих способностей - заметил я. - Но наверняка в курсе, что я сумел кое-чего добиться за короткий срок. Думаю, это показатель того, что я чего-то стою... не сочтите за попытку продаться. Работать на кого-то я не хочу, только разовыми контрактами.
   - Амбициозный юноша - снова хмыкнул мой собеседник. Кажется, одобрительно. - Нуу...
   Он помедлил.
   - Как вы сказали, вы не знаете моих планов. Завтра, в пятнадцать часов по Гринвичу, будьте у маяка клана Гран Рут в нормальном мире. Возможно, нам удастся договориться... Можете захватить с собой свой клан.
   - ...Хорошо - произнёс я, и он отбился.
  
   Быстрая проверка показала отсутствие на мне каких-либо эффектов; уже хорошо. Однако ситуация ну очень сложная... И, кстати, лучше отсюда уйти - он мог вычислить мои координаты и послать кого-нибудь.
  
   Однако что теперь?.. Я не имею понятия, что может ожидать меня на этой встрече, но отказаться от неё не могу... сам добивался, хоть и не совсем этого. Нет, понятно, что следует хорошенько прокачаться перед встречей с боссом - это и в реале очень даже пригодится, не только в играх - но как именно? "Всего и побольше?" Угу, "И гриндил он тридцать лет и три года"... Нужен конкретный план на тот случай, если всё станет кисло.
   Похоже, пришло время для общекланового совещания...
  
   Впрочем, сколько того клана... Я, Куаллона в виде Леонессы, да Снегурочка. Суэго тоже присутствовал, а вот Ривербанка я решил пропустить. Любопытно, но своего куа Дорью захватила с собой, заметив, что он может предложить некую неожиданную идею со своего угла зрения, и я, подумав, согласился.
   Самое интересное, что именно он и выдал первую идею.
   - Захватите с собой большую бомбу - предложил карлик. - Если что, можно будет угрожать ей врагам.
   Я задумался. Вообще-то не самая плохая идея... У мастера големов были бомбы, хотя не сказать, чтобы особо мощные. У оборотней тоже наверняка что-нибудь найдётся, только научиться пользоваться нужно... Реально, может сработать. Но это, в любом случае, только один вариант, вернее даже часть одного из вариантов... Нужно всё обсудить и обговорить.
  
   Из разумных идей ещё было предупредить-таки членов альянса и запросить подкрепления, а так же взять у Кунлая не только бомбу помощнее - и инструктора - но и пару-тройку дополнительных големов из элитного ряда. В конце концов, Змей ничего не говорил о том, что я должен хранить встречу в тайне...
  
   Однако прежде чем приступать, я взял две абилки - себе и куа. Может, и он пригодится - хотя бы работать с бомбой. Инженер, всё-таки...
   "Связь, активная магическая способность, ранг 1. Ограниченная форма телепатии, позволяющая мысленно общаться с членом своего клана. Дальность: 5км, расход маны 1 в минуту (возможно удвоение дальности с удвоением расхода маны). Максимальный ранг - (Воля+Разум+Дух)/12". На удивление слабая способность, но и ей может найтись применение, а просто выбрасывать сотовый не хотелось.
   Что же до куа... Когда я попытался даровать ему способность, выскочила новая табличка.
   "Дарование этой способности приведёт к: Изменение расы: (текущее) Гость, Куа на (новое) Куа". Онапьки... "Полное гражданство?.." Подсоединение к нашей Душе Мира, полагаю...
   Карлик задумался на несколько секунд, а затем согласился.
   "Понимание механизмов, пассивная классовая способность, ранг: недоступно. Эта способность позволяет Инженеру интуитивно понимать устройство любого механизма, воссоздавать, обслуживать и улучшать его. Эффективность способности(вероятность/глубина понимания) зависит от Интуиции и Разума, однако некий эффект присутствует всегда. Кумулятивно с соответствующими навыками".
   Них... Нехило! Вот так вот на халяву одна абилка способна заменить обучение куче дисциплин... Если я правильно понимаю, как оно работает. Но даже если неправильно - реально полезно...
  
   Прокачка, прокачка... Такое впечатление, что мы провели на Изнанке не меньше недели. Хиты, реакция, бег - если что, намного полезнее будет способность сбежать, чем сражаться.
   С бомбой - вернее, бомбами, поскольку мы взяли и усиленный магический боеприпас Кунлая, и какую-то там мину у оборотней - куа разобрался, блин, с первого взгляда... И даже выдвинул идею, как их улучшить, соединив вместе. Однако мы с Леонессой решили продублировать друг друга - с двумя бомбами выше риск случайной детонации, но и меньше шанс, что их сумеют как-то отобрать или обезвредить.
   Снегурочку я планировал с собой не брать, но к некоторому моему удивлению она настояла на своём присутствии, заявив, что мне понадобится любая поддержка. Вот уж ответственная... Я бы предпочёл оставить её по крайней мере в стороне от места в стречи, чтобы могла оказать огневую... ледовую поддержку с безопасной дистанции, но если Змей что-то затевает, он тоже расставит своих людей, так что мы только разделимся.
   В итоге мы отправились вчетвером - впятером, если считать Куаллону отдельно.
  
   Место встречи находилось во Франции, всего в паре улиц от Эйфелевой Башни.
   - Мне поручено проводить вас на место - сообщил мужчина арабской внешности и неопределённого возраста; "Класс: Маг-проводник, социальный статус: член клана "Вечное пламя". Я кивнул; что ещё остаётся?
  
   Несколько молчаливых переходов, и мы оказались в лесу. Автокарта показывала, что сейчас мы где-то в Индии, и смартфон, если повезёт, передаёт это моим соратникам по альянсу.
   Я только и успел это подумать, когда из-за ближайшего дерева появился рыжий, довольно привлекательный мужчина; впрочем, внешность немного портил шрам на левой скуле. Или не шрам, а след застарелого ожога...
   В руках он держал какие-то полотна ткани, но моё внимание привлекло другое: из-за деревьев появлялись статус-бары. Не меньше пары десятков статус баров...
   Змей проследил за моим взглядом и хмыкнул.
   - Вы их видите? Похоже, после этого придётся заняться обновлением... В любом случае, держите.
   Он бросил мне свой груз, который я поймал верёвкой.
   Это оказались плащи. "Магические маскировочные плащи", если точно... Я перевёл взгляд на Змея, нахмурившись.
   - Нам нужно подкрасться к кое-кому, кто не должен нас заметить - сообщил он. - А вы будете свидетелями со стороны. Заодно поймёте мои цели... Может быть.
   Изучение показывало, что это просто маскировочные амулеты, так что Изучив все четыре, я раздал их своим спутницам - и куа, в чьём рюкзаке лежала усиленная мина...
   - Посмотрим, что за страшную тайну нам хотят открыть... - пробормотал я, стараясь не демонстрировать, как нервничаю. Возможно, нас пытаются подставить?..
  
   Около часа мы шли по лесу - пройдя пару ограждающих барьеров - пока лес вдруг не кончился, обнаружив впереди небольшое поселение в десяток домов.
   - Дети Ганеши - сообщил державшийся поблизости Змей. - Старый вырождающийся клан, специализировавшийся на ритуалах плодородия и химерах, пока не превратился просто в закрытую религиозную общину. Подождём...
   - Чего? - задал я напрашивающийся вопрос.
   - Вскоре их должны атаковать...
  
   Мы ожидали - молча - около получаса. Люди Змея, судя по статус-барам, распределились по местности; определённо, они планировали боеконтакт. Но, блин... Я бы хотел расспросить Змея, что происходит, но был вынужден хранить тишину. Но, наконец, появились те, кого мы ожидали... Как и люди Змея, они были под маскировкой, но их так же выдали статус-бары, хотя с расстояния их было видно плохо, а имён вообще не разобрать. Изучение...
   Альтивы?..
   Блин... Можно было догадаться. Но я изначально всё валил на Змея...
   Тем временем, пока я каял себя за предвзятость, иномиряне приближались к домам. Если у здешнего клана и была какая-то охранная система, кроме тех барьеров, она явно была аховая - никакой реакции из посёлка не было. Хотя, возможно, я просто чего-то не понимаю...
   Всё-таки охрана была. Альтивов атаковали какие-то звери... Змей упоминал, что это клан химерологов.
   Нельзя сказать, чтобы химеры оказались нападающим на один зубок, но всё же они разделались с охраной довольно легко, а затем вломились в дома. Я вопросительно взглянул на Змея, но он продолжал спокойно наблюдать за происходящим. Почему он не действует?
   Всё-таки подстава?..
   Кажется, Леонесса разделяла мои подозрения; она напряглась.
   Невидимки тем временем начали вытаскивать из зданий людей. Часть были просто без сознания, но многие - мертвы или близки к тому.
   В этот момент люди Змея наконец начали действовать. Альтивов и их жертв равно накрыл огонь автоматического оружия...
   ...определённо, к "хорошим парням" Змей всё-таки не относится.
   Под градом пуль - и отдельных заклинаний - маскировка альтивов стала спадать, однако они открыли ответный огонь. Автоматы вроде того, с которым я уже сталкивался, лучевое оружие, даже что-то вроде гранатомёта... Этот отряд был вооружён заметно лучше тех, с которыми я столкнулся на Изнанке, и в классе у них стояло не "Наёмник", а "Воин Церкви".
   Несмотря на то, что преимущество явно было на стороне атаковавших, альтивы тоже неплохо держались. Люди Змея пытались отрезать их от укрытий, но часть из них всё же проникли в дома и теперь отстреливались из окон; их броня, похоже, выдерживала попадания как пуль, так и заклинаний, и хотя полоски здоровья у них сократились, убитый вроде бы был только один. С другой стороны, люди Змея тоже получали ранения, особенно от тяжёлого оружия. Если это его элитный отряд, он не не особо силён...
   В этот момент одно из зданий, в котором укрылся иномирянин, взорвалось. Змей тоже захватил тяжёлое оружие...
   Сам он, к слову, в бою не участвовал. Как показало Изучение, он держал в руках камеру и, видимо, снимал происходящее.
   Шальная пуля щёлкнула по моему Щиту, отскочив рикошетом в сторону Змея, однако остановилась в воздухе и упала на землю.
   - Пора заканчивать - сообщил Змей и поставил камеру на землю рядом со мной. - Дальше вы снимайте.
   В общем-то, его люди и так уже окончательно прижали альтивов; после применения тяжёлого оружия у тех оставалось мало шансов. Хотя земное оружие, похоже, менее продвинуто, его огневой мощи было вполне достаточно для отряда в персональной броне. В любом случае, я кивнул, и поднял камеру.
   Змей скинул плащ; похоже, решил покрасоваться. В него немедленно ударило несколько пуль и луч энергетического - лазерного? - оружия альтивов, но защита мага выдержала. Он поднял руку - точно, понтуется... - и на ней возник шар пламени; в отличие от моего файрбола, имеющего красный цвет, этот был белым с отдельными синими сполохами.
   Маг небрежно мотнул рукой, и огненный снаряд медленно полетел к посёлку, постепенно набирая скорость - и размер. Из двадцатисантиметрового шара превратился в полуметровый... метровый... с дерево... м-мать...
   Там, где он пролетал, трава превращалась в пепел, хотя шар летел в паре метров над землёй. Альтивы немедленно осознали опасность; часть из них попыталась сбить магический снаряд - безуспешно - в то время как остальные предприняли попытку к отступлению. Не знаю, почему они не попытались уйти на Изнанку, но, скорее всего, это связано с оборонительными мерами проживавшего здесь клана.
   В любом случае, уйти они не успели. Возможно, просто под огнём людей Змея и удалось бы, но огненный шар вдруг резко ускорился...
   ...взрыва не было. Просто весь посёлок вдруг накрыла сфера пламени; меня обдало жгучим жаром, заставившим свернуться кончики волос, а когда пламя опало, на месте посёлка был лишь заполненный лавой кратер.
   Это... Впечатляло. Змей затратил на это пятьдесят единиц маны, что означает, что это заклинание он может применить четыре раза подряд; серьёзно... Что же может сотворить заклинание за сотню?
   И мои успехи на поприще боевика на этом фоне выглядят мелко... Я бы сказал даже, очень мелко.
   Естественно, стрельба после этого прекратилась - за ненадобностью.
   - Перестарался - хмыкнул Змей. - Но трофеи для предъявления у нас с предыдущих стычек есть, так что не страшно. Зато потерь не...
   Внезапно нас накрыла невидимая волна; я не имею в виду прозрачную, как спецэффект в фильмах - именно невидимая, хотя и воспринимаемая каким-то образом. Люди Змея, мой клан - все проявились, и в следующий миг брызнула кровь. Несколько человек из отряда Змея упали, а я обнаружил, что потерял свои магические защиты.
   И не только я... И не только защиты. Леонесса, слегка пошатываясь, вставала с земли; вернее, не вставала, а занимала укрытие, - я и мои кланеры немедленно последовали её примеру - но волна определённо вырубила её на секунду. Разрушение активной магии по площадям?..
   - Похоже, у нас ЧП - сообщил я, извлекая из инвентаря сумку с автоматами. - Нужно защищаться...
   Маскировка атаковавших сохранялась - возможно, была некая защита, но более вероятно, что она просто не магическая - однако я видел их статус-бары. К слову, они не исчезали во время волны...
   - Они там - сообщил я, указывая направление. Присевший рядом Змей - он восстановил какую-то защиту, и я проделал то же - молча кивнул и направил в указанное место указательный палец. Снова шарик белого огня, правда, в этот раз поменьше; заклинание понеслось к цели, наращивая размер...
   ...но в следующую секунду местность накрыла новая невидимая волна, и убойное заклинание рассыпалось безвредными искрами, погасшими, прежде чем упали на землю.
   - Твари - сквозь зубы произнёс Змей. Повернулся ко мне. - Запасного автомата не найдётся?
   Помедлив секунду, я кивнул. Запаска на всякий случай у меня действительно была, и в данной ситуации стоит одолжить... Наверное.
  
   Перестрелка разгорелась с новыми силами. На отдельные заклинания альтивы не реагировали, но стоило применить что-то помощнее, как эту попытку погасила очередная волна, рассеивающая магию. Похоже, у противника ограничены возможности применения этой хрени, но нам от этого не легче...
   Вообще, они нас прижимали. Изучение показывало, что это "Элитные воины Церкви", и это было заметно... И снаряжение, и выучка у них были лучше; на нашей стороне сохранялось численное преимущество, но они оставались невидимыми... по крайней мере, я не давал нас окружить. Однако стоило им заметить, что их кто-то видит, - среагировали, видимо, на более точную стрельбу - как несколько стрелков сконцентрировали огонь на мне... с координацией у них тоже лучше. Ну что же, воспользуюсь одним из плодов недавней прокачки...
   - Тьма.
   "Тьма, заклинание, ранг 4, расход маны 1-3, длительность: 55 секунд. Окутывает цель непроницаемой для обычного взгляда тьмой, временно ослепляя её и притупляя остальные чувства, но повышая защиту от света. Возможно применение на область с поражением группы целей".
   Вместо облака тьмы заклинание окутало светонепроницаемой плёнкой каждого альтива по отдельности; как я и ожидал, тьма немедленно начала стекать, однако это дало людям Змея секундную возможность прицелиться.
   Увы, но выстрелы гранатомётов у них, похоже, закончились, так что роль тяжёлого оружия снова пришлось взять на себя мне. Меняя дислокацию, пока меня не накрыли своим тяжёлым оружием альтивы, я воспользовался Взрывброском, даже несколькими. Моя магия была не столь зрелищной, как заклинания Змея и его людей, и не столь медлительной, так что её не рассеяли; к сожалению, результат оказался не столь хорош, как я надеялся. Из нескольких выпущенных снарядов только один попал более-менее в цель, однако урона нанёс гораздо меньше, чем хотелось бы.
   С текущей позиции Змея сверкнула пара искр; две полоски хитов альтивов обнулились, но в следующий момент иномиряне долбанули по нему из тяжёлого оружия. Змей поднял какой-то барьер, но ожидавшие этого пришельцы следом за обычным ударом пустили антимагический...
   Рвануло. Змея отшвырнуло; его полоска хитов резко сократилась, но, как ни странно, не обнулилась; он был ещё жив. Добить, подлечить, проигнорировать?
   К раненому лидеру приблизился один из его людей, и полоска хитов немного подросла; ясно. Сосредоточусь на врагах.
   Ни гранатомёта, ни пулемёта у меня в этот раз не было, зато оставалось несколько ручных гранат.
   И не только они... "Подстраховку", бомбу, которую таскал в рюкзаке куа, я сунул в инвентарь, на место автоматов. Правда, способа доставить её к цели я не видел...
   ...Или?..
   Почти против воли, но потенциальный план сформировался у меня в голове. Я стиснул челюсти. Возможно, проще попытаться отступить, рискуя столкнуться с альтивами и продолжением охоты со стороны киллера, которому не сняли заказ...
   С другой стороны, компания подобралась сомнительная...
   ...
   Я бросил взгляд на Снегурочку и куа, которым приказал держаться за мной - какая-никакая защита - и нахмурился ещё сильнее. За мной мой клан, который я должен защищать...
   ...
   ...проклятье.
   - Держи - я отдал Дорью камеру. - Постарайтесь спрятаться, в идеале - выйти из опасной зоны. Сохраните запись, а я постараюсь что-то сделать.
   Девушка нахмурилась, но кивнула; я забрал Куаллону и принялся выполнять план... хрен бы его побрал.
  
   Кажется, альтивы наступали, но медленно; интенсивность огня даже несколько уменьшилась. Возможно, из-за потерь с обеих сторон. Густая высокая трава, неровная местность, деревья - всё это предоставляло обеим сторонам немало укрытий, хотя участок прямо между сражающимися сторонами их потерял вследствии магии Змея, так что альтивы двигались вокруг. Большая их часть сохранила невидимость, но они не могли быть уверены, что у противника нет средств обнаружения, так что предпринять стремительный стэлс-удар не пытались. В любом случае, интенсивность огня, как уже упоминалось, снизилась, и я смог подобраться к Змею; оказывавший ему медицинскую помощь кланер резко вскинул пистолет, но вовремя узнал меня и остановился.
   Одежда мага была обгорелой и изорванной, но сам он пострадал куда меньше, чем можно было ожидать; по крайней мере, все части тела были на месте. Полоска хитов, подстёгиваемая целебными зельями внутрь и наружу, плюс амулет, доползла уже до четверти.
   - У меня есть предложение - сообщил я, сам себя презирая. - Смертница найдётся?
   - Для хорошего, кха, человека, всё найдётся... - спокойно отозвался маг. - Или для хорошего дела.
  
   Женщина, бомба, Куаллона и я - четыре компонента, необходимых для выполнения задуманного. Куаллона с частичным контролем способна усилить тело, что увеличит шансы на успех, я смогу при помощи Связи указывать, где находятся альтивы в невидимости, не выдавая её звуками. Ну и доставить бомбу если не в оптимальную позицию, то хотя бы как можно ближе к скоплению противника...
   Честно говоря, первой идеей было подтащить бомбу самостоятельно, верёвками. Я могу вытянуть их достаточно далеко...
   Однако на таком расстоянии я попросту не смогу её активировать. Да, я более-менее ощущаю движения верёвок, которыми управляю, однако у них нет ни зрения, ни осязания - я ориентируюсь на то, что вижу своими глазами. Отправить голема? Он тоже с бомбой не справится, к тому же ему я не смогу подсказывать, где скрываются враги. Как бы это не было неприятно, оставалось только одно...
   По крайней мере, я знал, что Змей использует смертников - схватка за принца на Изнанке, когда я его ненароком прихватил, это наглядно показала - так что это немного успокаивало совесть.
   К тому же несмотря на то, что сейчас мы вынужденно действуем вместе, он и его клан остаются враждебными фигурами. Возможно, мне всё-таки стоило его добить... Хотя он и тяжелораненый очень опасен.
   В любом случае, сейчас мы выполняли мой дурно пахнущий план. Куаллона заявила, что потянет ограниченный контроль с сохранением старых... ещё один минус плана, выдал её способность. Но - увы, иначе не получалось...
  
   Смертница под прикрытием какого-то маскировочного заклинания пыталась обойти альтивов, люди Змея отвлекали пришельцев и сдерживали их ползучее наступление. Блин, эта баба без колебаний согласилась... Хреновы фанатики. Похоже, Змей делает ставку в личной гвардии не на профессионализм, а на преданность. Неудивительно, что среди его людей почти нет магов, амулетами пользуются...
   "Один слева, у сливы" - сообщил я. - "Ещё один прикрывает его из-за толстого кривого дерева рядом. Впереди никого не вижу".
   Женщина двигалась осторожно, но быстро, приближаясь к удобному для подрыва месту, когда альтивы вдруг перешли в наступление, сконцентрировав огонь на позиции Змея; вполне логично, он не только предводитель, но и мощное оружие, пусть и вынужденное действовать очень ослабленно. Естественно, маг снова рефлекторно выставил защиту - по себе знаю, такая привычка вырабатывается быстро - и альтивы вполне закономерно долбанули антимагией. Что сняла и невидимость со смертницы...
   Альтивы среагировали на проявившуюся угрозу не мгновенно, но с завидной оперативностью; вдобавок антимагическая волна разорвала и связь с Куаллоной, и мою Связь. Однако у меня уже был готов вариант прикрытия...
   - Выстрел.
   В этот раз я воспользовался не обычным снарядом, а склянкой с зельем. Простая дымовая завеса - совсем даже не простая в приготовлении - и стрелков накрывает облако дыма. Надеюсь, у них нет суперхайтека, позволяющего точную стрельбу в таких условиях...
   А для надёжности ещё и огнём поддержу.
   Моя поддержка позволила несущей бомбу оправиться и укрыться, но она потеряла ориентиры; поскольку это не было полной одержимостью, снова взять её под контроль Куаллона не могла, а я не мог связаться и указать...
   ...Или мог.
   - Тьма.
   Как дебаф, снижение боевой эффективности, это заклинание против них практически бесполезно, но как целеуказатель - вполне. Да и секундная слепота противника тоже ценна в бою...
   Я продолжил снова и снова применять Тьму, пока мои запасы маны не приблизились к нулю. Какие-то несколько секунд, но их оказалось достаточно - смертница была уже практически у цели...
   ...естественно, добежать ей не дали. Сразу двое альтивов выстрелили, угодив в приближающуюся угрозу...
   ...но она была уже достаточно близко.
   Я не знаю, нажала она кнопку, когда заметила, что в неё целятся, или просто пули не смогли её сразу убить, но взрыв прогремел, так или иначе. Его мощность нельзя было сравнить с огненным шаром Змея, к тому же деревья погасили изрядную часть, но статус-бары где-то половины альтивов исчезли, а большинство, если не все, остальные, потеряли невидимость.
   И кланеры немедленно этим воспользовались. Пока я взял паузу на восстановление маны, люди Змея решительно контратаковали.
   Даже ошеломлённые взрывом, потерявшие численность и преимущество систем скрытности, альтивы оказали ожесточённый отпор - однако сдержать натиск почуявших победу кланеров им не удалось. Но без боя они не сдались; люди Змея понесли тяжёлые потери. Кажется, последнего они пытались взять живым, но тот подорвал себя, убив ещё одного врага даже тогда, когда бой был уже окончен.
  
   - Вот такая вот ситуация - заметил Змей. - Их церковники хотят получить преимущество перед блоком потенциальных противников, для чего затеяли вторжение к нам. Ресурсы, новые технологии в виде магии... Я давно об этом предупреждал, но кто захочет слушать "психа, кричащего о войне"?
   Он саркастически хмыкнул.
   - В общем, пришлось действовать самостоятельно. Но вы видели, эти сволочи сильны... Понадобятся все силы, чтобы отбить им желание соваться к нам, усилиями отдельных групп не справиться. Так что остаётся объединить кланы под единой властью... Это пойдёт всем на пользу.
   - И вам - хмыкнул я.
   - А то ж. В конце концов, я, возможно, сильнейший маг мира, кому ещё быть верховным правителем?
   - ...В общем, я всё понял, и идею борьбы с альтивами поддерживаю - произнёс я, оставив при себе мысль о том, что мага, воспитывающего своих людей смертниками, в верховные правители постараюсь не допустить, насколько хватит сил. Возможно, всё-таки было бы лучше его прикончить... - И по этому поводу предлагаю объявить как минимум перемирие.
   - Отнесите запись своим - отозвался он. - А потом встретимся снова...
  
   В нагрузку мне добавили покорёженые остатки снаряжения альтивов и один их уцелевший пистолет. К сожалению, элитные пришельцы не только сами не давались в руки живыми, но и уничтожали своё продвинутое вооружение, чтобы оно не досталось врагу; даже не удалось определить, чем они гасили магию. Хотя тут не "даже", это крайне необходимо выяснить - слишком уж большое преимущество обеспечивает пришельцам из технологического мира... Змей определённо вызовет специалистов для изучения останков, но я совсем не уверен, что будет хорошо, если они сумеют что-то найти.
   С другой стороны, я могу попытаться допросить вручённые мне обломки... Многого они не скажут, но хотя бы составить представление о возможностях этой хрени и как она выглядит - чтобы знать, что уничтожать или захватывать в первую очередь.
  
   Мои кланеры - плюс куа - встретили меня в паре километров от места боя; Леонесса остановила отступление, когда бой закончился, и они ждали меня. К слову, как я и подозревал, альтивы пытались помешать их отступлению, но дамы совместными усилиями справились.
   - Хорошо, возвращаемся - сообщил я.
   - А где ваше... Шарик? - спросила Снегурочка.
   Э?..
   И правда. Я не заметил, когда, но в какой-то момент непонятное существо потерялось. Хм.
   - Ну, нет и нет... - пробормотал я.
   Однако в этот момент из-за ближайшего дерева послышалось хрюкотание, и "Шарик" появился перед нами... причём он что-то нёс. Сверху на нём, слегка приплющивая упругий шар, лежал какой-то цилиндр.
   Прыжками подскакав к нам - груз каким-то образом не падал - шар замер передо мной.
   - Изучение предмета.
   "Диспил-граната альтивов"... Мать моя женщина.
   - Шарик, блин... - пробормотал я. - Не знаю, что ты такое, и какие у тебя планы, но тебе можно орден давать...
   Я подобрал цилиндр; первой мыслью было дать его изучить куа, но затем решил, что лучше заниматься этим в безопасной обстановке.
  
   - Ну, что скажешь? - осведомился я у карлика, внимательно изучающего трофей. Альтивская граната выглядела как чёрный цилиндр около четырёх сантиметров в диаметре и где-то двадцать в длину; на обоих концах - заглушки из матово-белого пластика, под которыми виднелись, кажется, кнопки активации.
   - ...Хмм... - пробормотал куа. - Странное чувство, словно вот-вот что-то пойму.
   Он пожал плечами.
   - Разбирать надо.
   - Действуй - кивнул я.
  
   ...Он это сделал. Куа сумел, блин, разобраться в принципе действия гранаты. И заявил, что "в принципе, можно попробовать сделать аналог, если будет всё необходимое"... Песец.
   - Никому не полслова - сообщил я. - Это слишком опасная технология. Вполне возможно, что за обладание ей могут убить.
   Куа кивнул.
  
   На всякий случай я поместил его под контракт, чтобы не проболтался случайно, и принялся рыться на форуме. Встреча с Кошкиной через полчаса, а пока нужно узнать, как у нас на Земле с диспилом...
   Кстати, по Кошкиной - нужно взять у неё прямые контакты членов альянса, не дело, чтобы всё шло через неё.
  
   Изучение форума и беседа с координатором меня немного успокоили: антимагические гранаты не были уникальным убер-оружием, просто изрядной редкостью и эффективной штукой. Нечто подобное умели делать и у нас... Хотя действительно было несколько случаев уничтожения слабых кланов за обладание этим секретом, так что расслабляться не следовало. Примерно как атомное оружие, им обладают только сильнейшие, хотя в отличие от диспила оно и само по себе является оружием и выводит в сильнейшие... Н-да.
   На всякий случай я насытил гранату, чтобы избавиться от улики - и получить полезную способность. Относительно полезную...
   "Антимагическая волна, заклинание, ранг 1. Позволяет нейтрализацию любой активной мана-основанной магии мощностью до пяти единиц маны в зоне вокруг пользователя. Радиус воздействия: 50 метров. Расход маны: 15 единиц. Максимальный ранг: (Воля+Разум)/6+Конституция/4".
   Демонстрировать антимагию как персональную способность экзота куда менее опасно, нежели как амулет, но даже так риск сохраняется, так что лучше стараться не применять. Тем более, она не особенно полезна на первом ранге...
   Но вот поручить карлику изготовить ещё несколько штук и повысить ранг может быть хорошей идеей.
  
   Ещё одним "трофеем" битвы с альтивами, вернее, двумя, стали новые "достижение" и титул.
   "Достижение "Цена победы". Допустимо ли отправлять других на смерть во имя победы? Сложный вопрос без правильного ответа, но вы нашли свой ответ... Эффект: изменение репутации среди различных фракций и персон. Изменение сопротивляемостей различным заклинаниям духа. +1 Воля. Ослабление морали, возможны психологические эффекты".
   "Титул "Решительный лидер". Хороший лидер способен принимать тяжёлые решения, если они идут на благо тех, за кого он отвечает. Репутация в клане +1, репутация вне клана: от -2 до +1 в зависимости от персоны".
  
   - После такой истории некоторые кланы могут сами уйти к Змею - заметила Кошкина. Я кивнул.
   - Мне он совсем не нравится, но с альтивами действительно нужно что-то делать...
   - Вы уверены, что это не была инсценировка?
   - С кучей трупов с обеих сторон и едва не погибшим Змеем? - хмыкнул я.
   - Вот это "едва" и смущает.
   - Хмм... - пробормотал я. Момент действительно немного странный - почему его не убило тем взрывом? Хотя, видимо, просто повезло - ранение было настоящим.
   Что я и произнёс вслух.
   - Может быть... - пробормотала Говорящая с духами. - И всё же я не уверена, что остальным следует об этом сообщать... По крайней мере, пока что. Пока мы не уверены в их реакции.
   - Подготовительную работу провести было бы неплохо - согласился я. - Полагаю, ваши видения были именно про альтивов, а не про Змея... Хотя это связано.
   Ведьма кивнула.
  
   - Я нашла его - неожиданно сообщила Куаллона. - Убийцу Дорью-старшего.
   - ...похоже, мне предстоит взять на совесть ещё одно грязное дело - вздохнул я.#
  
   Я не стал расспрашивать, как именно Кэтти удалось это выяснить, но смерть отца Снегурочки, похоже, была результатом случайности. Случайной встречи, если точнее. Дорью-старший проворачивал что-то, чтобы про его дочку все узнали, что она не та, что нужна, и соответственно на неё нет особого смысла охотиться, но по пути со встречи - вроде бы даже встречался со Змеем - чисто случайно столкнулся со старым врагом. Тот был вместе со свитой, а там уж то ли они поругались, то ли хватило просто прежних отношений, но только сыщика положили на месте. Кэтти сумела установить всех троих живых участников инцидента; ни один из троих не был магом... Жизнь, блин. Можно пройти несколько войн, а потом споткнуться и сломать шею.
   В любом случае, сейчас нужно было решить, как быть. Я обещал Снегурочке помочь, и отказываться не собираюсь, но мне это отчаянно не нравится... Я, блин, честный маг с честным кланом, а не мститель-киллер. Даже если это персональный квест на лояльность... Всегда в играх такое раздражало, когда дают два варианта действий, и оба плохие.
  
   При помощи Автокарты похитить человека, не обладающего защитой со стороны Изнанки, до жути просто. Заявляю как человек, проделавший это трижды за одну ночь... Перемещение через Изнанку даёт много возможностей, а моя Автокарта очень их расширяет.
   Оживление предмета тоже полезно, хотя и в другом плане. Наручные часы босса не оставили сомнений в виновности троицы... Но даже так мне это не нравилось. Жалко убийц мне не было; не хотелось пачкать руки. Да и Снегурочка... Она же девушка, а не палач.
   В общем, не стану врать, что ощущал категорическое неприятие, но мне это не нравилось. Заставить их во всём сознаться в полиции, что ли? Не уверен, что это устроит Дорью, да и других проблем много. Включая возможное внимание Церкви... В общем, даже не знаю.
   Хотя...
   Это даже может быть выгодно.
  
   - Ну, я выполнил обещание? - осведомился я у Снегурочки. - Убийцы твоего отца найдены?
   Девушка молча кивнула, не спуская взгляда со связанной бессознательной троицы.
   - В таком случае... Решать тебе, но выслушай сперва моё предложение.
  
   - Свежий воздух, новые горизонты и физические упражнения... - пробормотал я. - Как думаешь, Куаллона, сколько они протянут?
   - Думаю, долго - отозвалась она. - У нашей принцессы пока не так много ресурсов, чтобы впустую переводить рабов...
  
   Новую встречу Змей назначил звонком на мой смартфон, блин. И чего я только заморачивался с покупкой одноразовой мобилы? Впрочем, она всё равно пошла на новую способность...
  
   - Думаю, я нашёл способ остановить войну - сообщил мне Змей. Прямо так, без предисловия.
   Он назначил встречу в обычном ресторане, и судя по тому, что показывало Изучение, посетители даже не были его людьми - во всяком случае, не были в его клане. И даже не были магами.
   Я сел за столик.
   - Это хорошо, но какой именно? И при чём тут я?
   - Ну, я заметил, что кое-что из твоих способностей не рассеивается их волнами - сообщил он. - Так что хочу завербовать тебя на опасную миссию.
   - ...Я не люблю опасности, так что предпочту воздержаться - отозвался я.
   - Тогда я возобновлю контракт на твою голову - ухмыльнулся маг. - Я знаю, я мудак.
   - По крайней мере, выслушаю, чтобы понять, что выгоднее... - вздохнул я.
  
   План Змея был прост и логичен в теории, и чрезвычайно сложен и опасен на практике. Враг моего врага - мой друг, так что - почему бы не заключить союз с врагами той стороны альтивского общества, которая засылает к нам боевиков? Возможно даже, это единственно верный выход из положения. Но об их мире почти нет информации, а сопряжение, похоже, контролируют силы Церкви... Пробиться через вражеские силы, пройти по неведомым землям, выйти на правительство и договориться с ним. Тянет если не на самоубийственную миссию, то на героический подвиг... Змей обещал собрать элитный отряд из лучших профи со всего мира, и не только магов, но всё же уровень сложности этого квеста остаётся слишком высоким. Заплатить он, к слову, тоже обещал, так что это не просто "на общественных началах"... Я сидел, глубоко задумавшись, и автоматически потягивал кофе. Как ни крути, достоинства и недостатки ровненько уравновешивают друг дружку...
   - ...Я подумаю - сообщил я Змею.
   - Думай - кивнул тот. - Всё равно потребуется время на подготовку. Адьос, амиго...
  
   - Привет, Свет. Да или нет?
   - О чём ты?.. - удивилась девочка.
   - Просто ответь, да или нет.
   - Ну...
   В связи с замечаниями читателей поясняю: первая часть закончена. Дальнейшее зависит от реакции издательств, либо закруглю текст, либо продолжу во вторую часть.
Оценка: 6.52*330  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"