Давыдов Сергей Александрович: другие произведения.

Наследник 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


Оценка: 6.32*36  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    27.12.2013.

   НАСЛЕДНИК, часть 2.
  
   ПРОЛОГ. НА НЕБЕ...
  
   Мир пребывал в шоке, и неудивительно. Это произошло три дня назад, в полнолуние. На Луне внезапно появились тёмные пятна, при рассмотрении оказавшиеся... надписью. На русском (покрупнее) и английском (помельче) языках на диске Луны было написано: 'Планетарный комплекс Земля-Луна, собственность Бахамута, отца драконов'.
  'Надпись на Луне - как это возможно?' 'Кто такой Бахамут?' 'Драконы существуют?!..' 'Конец света наступает?' - этими и подобными заголовками были заполнены газеты. Телевидение, радио и множество сетевых публикаций не уступали, выдвигая всё более безумные предположения и яростно споря. При всей невероятности, назвать произошедшее уткой никак не получалось - свидетельство каждую ночь преспокойно сияло на небе, и каким-то образом закрыть его от свидетелей не представлялось возможным для кого бы то ни было - текст просматривался при помощи простейших оптических приборов. Пожалуй, его можно было рассмотреть даже невооружённым взглядом при достаточно хорошем зрении...
  
   ЕЩЁ ОДИН ПРОЛОГ. ...И НА ЗЕМЛЕ...
  
  Понятное дело, в первую очередь люди требовали ответа у тех, кто обладает властью и информацией. Но даже власти ведущих мировых держав молчали, не располагая нужной информацией... Однако от них требовался хоть какой-то ответ, чтобы не ударить в грязь лицом и хоть немного успокоить народ. Правитель одной из сильнейших мировых держав как раз готовился выступить с обращением к народу. Стилист нанёс последние мазки макияжа, поправил причёску президента, и отошёл; включилась камера.
  - Народ Америки! - звучно произнёс президент текст с экрана вне поля обзора камер. - Сейчас, в это странное время, вас наполняют вопросы и неуверенность. Но мы великая держава и оплот стабильности в мире, и мы ничему не позволим угрожать нашим гражданам... Наш великий народ всегда успешно преодолевал любые испытания, и сейчас мы уверенно стоим перед лицом неизвестного...
  - Действительно? - неожиданно послышался чей-то саркастический голос. Между камерой и сидящим за столом президентом неожиданно возник парень лет двадцати, одетый неброско, но с хорошим вкусом. - Впрочем, неважно... Вашему президенту сказать толком нечего, так что я решил высказаться сам.
  - Что это значит?.. - начал было президент, пытаясь встать, но незримая сила вдавила его в кресло. Добавляя к его ужасу, камеры продолжали работать, и охрана не спешила что-то предпринять...
  - Прежде всего - продолжил парень, не обращая на президента никакого внимания - меня зовут Бахамут, и это мой автограф там.
  Он указал большим пальцем вверх.
  - Думаю, для начала это достаточно зрелищная и убедительная демонстрация моих возможностей. Я посчитал, что стоит проявить вежливость и сообщить населению этого мира о том, что у него появился владелец... Можете не волноваться, в ближайшее время я не планирую здесь ничего серьёзно менять. В мире может кое-что измениться, но ничего страшного не будет. Просто я открываю для этого мира новые возможности... Никакого отношения к вашим религиям я не имею, конец света устраивать не планирую, связаться со мной не сможете. Если кто-то говорит, что вступал со мной в контакт - врёт. Если у кого-то что-то разрушу, то ущерб сам и компенсирую, а если не компенсирую - то и не рассчитывайте, плевал я на ваши претензии и суды. Ну, что ещё... Не паникуйте и не сходите с ума. Ну, и напоследок...
  Парень усмехнулся, и внезапно он, президент вместе с креслом и столом, а так же съёмочная бригада, оказались на лужайке снаружи Белого Дома. А в следующий момент... На месте молодого человека стоял здоровенный чёрный дракон.
  - Магия существует - произнёс он. - Но тем, кто называет себя магами, ими не являясь, не поздоровится...
  
   ОКОНЧАНИЕ ПРОЛОГА: ...НЕТ ВЛАСТИ, КРОМЕ ЛЮДЕЙ...
  
  Камеры выключились, и на месте дракона снова стоял человек.
  - Теперь менее публичная часть - сообщил он. - Поспите пока...
  Съёмочная группа осела и попадала на землю; президент обнаружил, что снова оказался в своём кабинете. Парень обернулся к президенту.
  - Я, как уже сказал, стараюсь быть вежливым и не устраивать бардака, так что для своего и вашего удобства хочу объяснить несколько вещей. Во-первых, плевал я на ваши законы и интересы. Скажите спасибо, что свои законы не ввожу.
  Президент попытался что-то сказать, не выдержав такого вопиющего бесстыдства, хамства и неуважения, но из его рта не вырвалось ни звука.
  - Сделать вы мне ничего не сможете, - продолжал 'Бахамут' - но чтобы ваше мельтешение не раздражало, я на всех людей, способных предпринять раздражающие меня действия, наложил заклятья. На тебя тоже, и не смотри так... Магия - это, конечно, антинаучно, но попытаетесь что-то против меня предпринять - и убедитесь, что я не один из ваших шарлатанов. Считайте моё предупреждение жестом доброй воли... Если мне от вас что-то понадобится, свяжусь. Ну, вроде всё... Я пока сгоняю в Германию и Китай, а ты, если хочешь, можешь позвонить в Россию, побеседовать. Чао...
  Произнеся это, Бахамут исчез. А президент, несколько секунд посмотрев в никуда, прокашлялся, что-то неразборчиво буркнул, и, обнаружив, что голос к нему вернулся, потянулся к телефонному аппарату...
  
   ПОЧТИ НАЧАЛО: ...НО ТЕНИ ГЛЯДЯТ ИЗ УГЛОВ.
  
  Эйрис занималась тотализатором не первую сотню лет; собственно, даже не первую тысячу. Неудивительно, что ей доводилось видеть и участвовать в разных играх - коротких и длинных, прямолинейных и непредсказуемых, с разным количеством и разными рангами ставкоделателей и участников событий... Текущая игра обещала быть интересной. Бахамут всегда выкидывал неожиданные фортели, и в этот раз тоже не подвёл, ещё до начала игры выбрав третий вариант из двух возможных. Древнейший дракон известной части мультиверсума - многие искренне считали, что его фортели являются следствием старческого маразма, за такие сроки способного подточить даже почти божественное существо - заключил пари со Смертью, что останется в числе живых ещё на сотню лет после окончания его срока. Сравнительно банальное начало, но древний дракон не преследовал цели выжить - он хотел выиграть пари. И это позволило ему найти лазейку, пройдя по тонкой грани между жизнью и смертью... Бахамут умер, но Бахамут продолжал жить. Эйрис не знала, как именно Отец Драконов провернул подобный трюк, но технические подробности её интересовали не так сильно. Гораздо важнее был тот факт, что она - и пока что, насколько ей было известно, никто кроме неё - знала: сейчас Отцом Драконов являлось не то же самое существо, что раньше. Точнее, не совсем то... Сущность древнего дракона унаследовал обитатель заурядного провинциального мирка.
  Смерть, что неудивительно, признавать поражение не пожелала - однако Отец Драконов уже умер, и она не могла просто забрать его повторно. Другое дело, если сперва его кто-то убьёт... И вот тут-то и началась реальная игра. Исход противостояния двух великих сущностей был интересен многим; ставки делали архимаги, боги, демоны-владыки - все самые крупные клиенты Эйрис.
  И разумеется, многие из них мухлевали. Впрочем, хозяйку тотализатора - и, пожалуй, самую осведомлённую персону известной части мультиверсума - это не беспокоило: она и сама была непрочь смухлевать, но только без риска для репутации... К тому же её долгий опыт показывал, что вмешательства различных противонаправленных сил в итоге сводят эффект на нет, особенно если этому посодействовать. А уж сколько мелкого, но полезного компромата на участников можно собрать в процессе... Архидемон довольно улыбнулась.
  Впрочем, была одна категория, которая демонессу раздражала: ясновидящие. Помимо того, что сам факт предопределения вызывал у порождения Хаоса нескрываемое отвращение, ясновидящие были среди немногих, способных обмануть мошенницу с опытом тысячелетий, поскольку начинали жульничать ещё до начала игры, зная о ней заранее. Их вмешательство она всегда пресекала чётко и жёстко - чтобы неповадно было.
  Сейчас в игре было затишье - Бахамут снова выдал неожиданный поворот, договорившись со Смертью о двадцати годах перемирия - и, разумеется, заинтересованные лица не преминули им воспользоваться, внедряя своих агентов и планируя множество вариантов влияния на ситуацию. В одном только городе, где обосновался дракон, Эйрис за пару суток насчитала сотню различных 'точек влияния' - от обычных агентов, нелегально проникших во владения Бахамута и теперь обустраивающихся и терпеливо ожидающих приказа, до такой экзотики, как зачарованные насекомые и разумные артефакты, маскирующиеся под бытовые предметы. Оригинальность некоторых решений сама по себе стоила потраченного на их поиски времени - для разнообразия архидемон занималась этим лично, заодно проверяя, среагирует ли 'новый' Бахамут на её присутствие.
  А ведь участники тотализатора и их 'точки' были не единственными, кому было интересно происходящее и кто пытался наблюдать 'из первого ряда'... Журналисты, просто любопытствующие, и даже члены фан-клуба Отца Драконов - многие из них тоже всеми правдами и неправдами проникали на Землю, невзирая на опасность.
  А ещё и выступление самого Бахамута, решившего проявиться перед аборигенами... В общем, Эйрис наблюдала хаос.
  И ей это нравилось.
  
   НАЧАЛО: БУДНИ ДРАКОНА
  
  В асфальт ударила пуля. Одного стрелка мне удалось снять, но рядом прятались ещё как минимум двое; и, что самое неприятное, они стреляли не металлическими пулями. Приходилось постоянно двигаться и укрываться за зданиями, а создавать поисковые чары на ходу у меня пока не получается.
  Впереди показалось вытянутое приземистое здание; похоже на склад. Ломать - не строить; выбить дверь мне не представляет никаких сложностей даже на бегу. А под крышей можно будет укрыться от стрелков и получить паузу для поисковых чар...
  Это действительно был склад; какие-то тюки, ящики, сгруженные у стен, маленькие окошечки у потолка... Вбежав внутрь, я перекрыл дверной проём сверхпрочной плёнкой из полимеризированного воздуха и взялся за поиск, но в этот момент в одно из окошек влетела граната.
  Прежде чем она ударилась о пол, я швырнул её обратно телекинезом, но в следующий момент в двух концах склада вспыхнуло и громыхнуло. Светошумовые гранаты, мать их... Я поспешно сменил ипостась и вслепую попёр вперёд, прямо через стену.
  Неожиданно я ощутил, что задыхаюсь; пляшущие перед глазами яркие пятна сменились тьмой. Силы стремительно утекали; сознание тоже стало уплывать. Правый глаз взорвался болью, и... кажется, я умер.
  - Вы убиты - подтвердил мои подозрения голос тренажёра. - Отравление ядовитым газом и пуля в глаз. Желаете повторить тренировку?
  - Нет, хватит пока - отозвался я. - Отключай симуляцию.
  Я вышел из пустой комнаты с металлическими стенами. Казалось бы, чего сложного справиться с несколькими людьми, даже не владеющими магией? Тем более, с учётом того, что по какой-то причине старому Бахамуту - а значит, и мне - огонь и металл не причиняют вреда, так что взрывчатку, пули и ножи можно не опасаться. Ан нет... Полагаю, главной целью зеркала, предложившего эту тренировку, как раз и было сбить с меня самоуверенность. А то как же - мир на уши поставил, повыделывался... Я вздохнул. Никогда не стоит недооценивать профессионалов... Пока что утешает только то, что главы правительств сильнейших стран против меня не пойдут - по крайней мере, напрямую, об этом я позаботился. Но вкалывать и учиться придётся ещё очень и очень много. Ладно, сейчас я норму выполнил, можно и передохнуть немного.
  Я направился в гостиную - перекусить и посмотреть новости. В последнее время у меня вошло в привычку следить за ними: с некоторого времени новости в мире стали не менее захватывающими, чем хорошая книга.
  Вообще-то дворец Бахамута, в котором я сейчас находился, технически находился не на Земле, но приём телевидения здесь мне удалось наладить. Собственно, наладить электропитание для телевизора оказалось сложнее... И то только потому, что магический источник питания делал самостоятельно. Практическое задание в обучении магии...
  - От Ищейки новостей нет? - поинтересовался я у зеркала на стене, которое старый Бахамут, втянувший меня в нынешнюю ситуацию - не то, чтобы я жаловался - оставил мне, чтобы помочь устроиться, выжить и выиграть заключённое им пари.
  - Пока ничего - отозвалось оно. Ищейка - это прозвище моей правнучки... то есть правнучки Отца Драконов. Сейчас она разыскивает для меня неизвестного, пару раз призывавшего в моих владениях демонов, но от неё уже пару недель нет никаких вестей. Впрочем, зеркало утверждает, что это нормально, а оно в таких вещах разбирается куда лучше меня.
  Я сел на кресло и включил телевизор; угодил на рекламу. Пожав плечами, взял со столика свежую газету. Пробежал взглядом колонку рекламных объявлений и усмехнулся. Действует... Объявлений всяческих 'колдунов', 'чародеев' и 'ясновидящих' стало намного меньше. Терпеть не могу шарлатанов, так что с неделю назад для практики и личного удовлетворения состряпал чары, выискивающие по всей планете адресатов подобных объявлений. Точнее, их разыскивали мелкие духи; если адресат хотя бы видел духа, тот его не трогал, но если нет - сперва шарлатану снился кошмар, в котором ему предписывалось прекратить называть себя тем, кем не является, а если он не подчинялся... Ну, сам виноват. Или сама.
  В принципе, численность шарлатанов и без моей магии изрядно проредили власти, активно разыскивающие настоящих волшебников. Ещё и ток-шоу с всяческими 'экстрасенсами' стали очень популярны... Мне даже пришлось заделывать дырку в своей магии - 'экстрасенсы' там не упоминались.
  Вообще, бардак в мире творился изрядный. Как я и подозревал заранее, больше всего были распространены истерики по поводу конца света, особенно в Америке и почему-то в Японии; правда, в первой предпочитали массовые шествия, а во второй - традиционные для страны восходящего солнца самоубийства. Вообще, по телевидению и в Интернете было столько бреда, и настолько тупого, что я даже стал подумывать о создании... ну, не посольства, а скорее информационного агентства. Учитывая, что я объявил себя хозяином Земли, посольство открывать было бы глупостью, а вот объяснить необходимый минимум было бы неплохо. Хмм, а ещё...
  - Зеркало, есть мысль. У меня нет кого-нибудь, кому можно поручить изготовление ювелирных украшений?
  - Есть, конечно - отозвался со стены магтех. - Какие-то особые требования имеются?
  - Пока никаких. Просто пару кило красивых безделушек из моего золота пусть сделают, на продажу... Хочу, так сказать, слегка легализоваться на пробу. Открою ювелирный салон и заодно от самых тупых предположений относительно себя избавлюсь. А то порой такое выдают...
  Я скривился.
  - В общем, договаривайся насчёт производства - мелкие камушки тоже можно использовать - а потом пусть Гжельский с Рязановым займутся юридическими тонкостями и покупкой помещения в Москве.
  
  Купить здание (я решил, что аренда - не мой вариант) удалось быстро и не привлекая внимания, хотя и дорого. Впрочем, последнее не страшно - хотя я и обещал не продавать слишком много золота, чтобы не влиять на экономику, но денег у меня было достаточно. Украшения тоже прибыли очень быстро. Оставалось только нанять работников, и можно открываться.
  - Зеркало, соедини с Кондратьевым - произнёс я.
  - Бахамут? - тут же послышался голос ФСБ-шника.
  - Угу, я. Я открываю в Москве ювелирный магазин, и хочу, чтобы вы нашли работников.
  - Могу я спросить, зачем вам это?
  - Да это скорее не мне - хмыкнул я. - Во-первых, при продаже готовых украшений, а не золота, меньше влияние на экономику, а во-вторых, там будут не только драгоценности, но и ответы на некоторые вопросы. Про меня говорят слишком много чуши.
  - А почему обратились ко мне?
  - Так всем удобнее. Вам не нужно придумывать, как пропихнуть туда своих людей, мне не нужно искать квалифицированный персонал - пусть ваш отдел кадров подберёт хороших работников.
  - Сделаем - согласился офицер. - Это всё?
  - Пока да.
  Закрыв этот вопрос, я быстро написал краткую информацию о себе и своих намерениях и поручил зеркалу сделать несколько копий. Пусть работники пока этим руководствуются, отвечая на вопросы... А если будут ещё что-то часто спрашивать, добавлю. Как вариант, можно будет выдать им зеркала, и пусть магтех сам считает, какие вопросы наиболее популярны... Впрочем, пока что просто любопытно, что из этой затеи получится.
  - Между прочим, украшения-то откуда? - поинтересовался я у зеркала по пути к тренажёру. - Красивые.
  - Гномы - отозвалось оно.
  - Тоже свои? - хмыкнул я. - Или просто заказ?
  - Свои, конечно. Сокровищница Бахамута вообще начиналась с дани одного клана... Забавно было, когда они так привыкли сгружать ценности в твою сокровищницу, что начали считать её своей. Хотя... Тот клан был из тех, что только копят, но не тратят. А то, что тратил Бахамут, было как бы не меньше расходов на охрану, так что это и данью трудно назвать - все довольны, обе стороны считают имущество своим.
  - Забавно - согласился я. - Ладно, займусь делом.
  Очередная насыщенная тренировка, затем снова теория... Впрочем, я уже втянулся, и мозги больше не закипают. Хотя...
  
  Затянутая какой-то тёмной тканью комната, освещаемая лишь множеством свечей. Сгорбленного над чёрно-красным барабанчиком, в который он ритмично постукивает, человека, окружает кольцо коленопреклонённых людей, в основном полуобнажённых женщин с вуалями на лицах. Из расставленных по углам комнаты курильниц поднимаются подозрительные дымки.
  Я поднял вуаль одной из наиболее фигуристых дам. А ничего так...
  - Он здесь! - неожиданно вскричал барабанщик чуть ли не в ухо. Хмм... Сдаётся мне, очередной шаман - или колдун - сумел достучаться до меня во сне, уже было такое с каким-то чукчей. Хмм. После прошлого раза я поставил блокировку на подобные вещи, к тому же во дворце вообще защита, так что из смертных достучаться до меня может только одна категория...
  - Ты кто такой и чего надо? - спросил я вслух.
  - О великий, я, твой покорный слуга, Шаарон Джонсон, предлагаю тебе свою душу и души всех присутствующих в вечное служение...
  - Ты псих? - поинтересовался я. - Так разбрасываться душами... К тому же я не демон какой-нибудь. Да и они не то, чтобы так уж этим заинтересованы...
  - Нет, я не псих - как ни странно, спокойно ответил барабанщик, глядя куда-то сквозь меня. Похоже, как и в прошлом случае, меня не видно. - Просто есть ли в жизни более достойная цель, чем служение одной из великих сил?
  Смотри-ка, идейный. Однако... Я не уверен, являлся ли даже старый Бахамут 'одной из великих сил', а уж я-то точно не являюсь
  - Но не предлагать же служение первому встречному - хмыкнул я. - Впрочем, ты меня заинтересовал. Я тебя найду.
  
  Зная лицо, имя, а так же то, что он, по-видимому, глава какой-то секты, найти человека не так сложно даже без магии, а уж с ней и вовсе элементарно. Шаарон Джонсон (урождённый Аарон), родился в США, сейчас проживает в Канаде, глава небольшого религиозного сообщества 'В поисках Бога'. Конфликтов с законом практически не имеет, хотя и подозревается в хранении наркотиков - и, похоже, подозревается справедливо. Является неофициальным консультантом ряда местных бизнесменов и политиков, на чём неплохо зарабатывает; выжиманием денег из своих, хм, единоверцев не злоупотребляет. Колдун, и, похоже, с небольшими способностями к предвиденью. Хмм, даже не знаю, что с ним делать... С одной стороны, мне своя секта ни к чему, но с другой - а вдруг пригодится? Вреда вроде быть не должно...
  В принципе, различных мелких сект, использующих меня в качестве объекта поклонения, развелось довольно много, так почему бы одной из них не иметь реальный контакт? Пусть будет, с меня не убудет. А то и пригодится, глядишь. Возможно, в будущем использую для чего-нибудь...
  
  Никогда не выходите из дома без защитных чар! А если вы не архимаг, способный обходиться без подобных подпорок, то и амулетов. Даже если сейчас уровень угрозы невысок, нужно привыкать... Защита, атака, сканирование пространства вокруг - всё это должно идти на автомате. По словам зеркала - 'должно быть естественно, как дыхание'. Мне до такого ещё далеко, даже если говорить о самых простых чарах, но я двигаюсь вперёд.
  Как бы там ни было, жизнь научила, что мне нужно постоянно быть настороже, так что прежде чем отправиться в гости к сектанту я навесил на себя несколько разнообразных защит, невидимость, а так же активировал один из симулакурумов, поручив ему сканировать окрестности. Да и сам тоже пытался это делать, для практики. Сперва я пытался понять, что и как он делает, но вскоре сдался: моих знаний и умений для этого всё ещё слишком мало. Тем более, я сейчас в основном налегаю на боевую магию - не всё же сразу. Сперва толком изучить одно направление, не забывая, впрочем, о теории, чтобы впоследствии было проще увязать с другими, когда начну углублённо изучать и их.
  Для практики сканирования я не стал телепортироваться непосредственно к сектанту: сперва прошёлся по его городу, магически изучая окрестности. Любопытно - кое-где, то в одном доме, то в другом, присутствовали искорки магии. Хмм, это ещё что? Стряхнув снег со скамейки поблизости, я уселся на неё и попытался понять, что такое обнаружил.
  Моих познаний в магии хватило, чтобы опознать в 'искрах' своеобразные 'подслушки', определённо сработанные магом-сектантом. Основательный парень этот Шаарон, я погляжу... И, похоже, более умелый маг, чем тот же Гжельский, мой помощник по финансовой части.
  Вообще, мои подчинённые - Король-Чародей Келеа, к примеру - куда более выдающиеся личности, чем я. Они самостоятельно добились многого, в то время как мне просто досталась куча халявы в виде наследства Бахамута, разом поставив на более высокую ступень. Вообще-то когда начальник во всём, кроме поста, уступает подчинённым - вполне распространённое явление, но в моём случае не хотелось бы раскрывать, что я им в чём-то уступаю. Это вредно и с чисто практической стороны: пока что моя главная защита - репутация Бахамута. Пусть со Смертью и перемирие, но если заинтересованные лица узнают о моей слабости, ни к чему хорошему это не приведёт. Да и вообще, не хочется мне быть лохом, который даже в моём положении уступает обычным людям... ну, и не совсем людям. Так что подобные подчинённые не только полезны, но и являются ещё одним стимулом к саморазвитию, живым свидетельством, что можно многого добиться, если захотеть и постараться. Возможно, если бы не это, я бы не надрывался так с учёбой и тренировками... И всё это подводит к мысли - как мне вести себя перед потенциальным новым подчинённым? Пожалуй, стоит использовать примерно ту же линию, что и перед Келеа - минимум информации, максимум демонстраций крутизны. В принципе, я перед всеми её использую... Хотя пока что это получалось не специально.
  Ладно, хватит уже раздумывать... Я запустил широкое сканирование, накрыв весь город. Ну, это оно для меня широкое, старый Бахамут мог так всю планету 'прощупать'. В любом случае, чтобы найти нужный мне 'огонёк' сектанта хватило и этого. Что интересно, рядом с ним помимо 'искр' зачарованных предметов обнаружилась ещё и парочка людей с магическими способностями; видимо, он их специально разыскивал.
  Убедившись, что он не в туалете или ещё каком-то неудобном для моего появления месте, я активировал амулет телепортации.
  И тут же мысленно похвалил себя за то, что не забыл о чарах воздушной фильтрации: комната была заполнена дымом. Если в той комнате, которую я видел во сне, дымок слегка витал в комнате, то эту он наполнял полностью, как густой туман, источаясь из пары массивных бронзовых курильниц. Ну, и три человека, лежащих на низеньких софах, потягивая из кальянов, тоже время от времени выпускали дым изо рта, но это на общем фоне капля в море. Хмм, обстановка... Этот Шаарон вообще пригоден к разговору? Что-то я не уверен, что хочу иметь дело с наркоманом. Вылечить не проблема, но нужен ли мне такой?
  В этот момент объект моих мыслей отложил чубук кальяна и встал.
  - Здравствуй, великий - произнёс он. - Я не вижу тебя, но знаю, что ты здесь. Я бы поклонился, но не хочу выглядеть глупо, поклонившись не в ту сторону.
  Парочка мужчин на соседних софах не обратили на его слова никакого внимания; похоже, они были полностью во власти грёз.
  - Илва, можешь проверить, в каком он состоянии? - поинтересовался я.
  - Норма, голова ясная - отозвалась анимат, не меняя формы. Я снял невидимость; Шаарон невозмутимо поклонился.
  - Возможно, нам стоит пройти в соседнюю комнату? - предложил он. - Там не так дымно.
  В соседней комнате дым не ощущался совсем: он не просачивался через плотно подогнанную дверь, снабжённую изоляцией. Выйдя из курильни, Шаарон первым делом вытащил из носа фильтры; я хмыкнул.
  - Всё для гостей - пояснил сектант. - Я сам этого не поклонник, но с ценными людьми нужно быть накоротке.
  Немолодой, загорелый, довольно худой, он в целом производил благоприятное впечатление, напоминая пожилого спортсмена или актёра. Умный взгляд и определённо ощущаемое чувство родства...
  - Благодарю за оказанную честь личным визитом - продолжил он. - Если от меня что-то нужно - просто скажи.
  Я молча осмотрелся. Неплохо живёт... Бар с дорогими напитками, плазменная панель на всю стену, антикварная мебель.
  - Зачем тебе кому-то служить? - поинтересовался я. - Как я погляжу, ты и так всего добился.
  - В том и проблема - отозвался он. - Я люблю жизнь, а когда добиваешься того, к чему изначально стремился, теряешь мотивацию и начинаешь от жизни уставать. Я не хочу закончить как римляне, так что решил искать высшую цель. В каком-то смысле, пал жертвой собственной доктрины... Когда я ещё только создавал 'В поисках Бога', я просто хотел заработать. Но в процессе понял, что в этом что-то есть...
  Он пожал плечами.
  - Возможно, это и помогает привлекать людей - они чувствуют, что я верю в то, о чём говорю.
  Н-да... Интересный вопрос, действительно. Хотя его метод... ну, мне бы такое не подошло. К тому же он немного заблуждается.
  - Тут виновато скорее то, что ты мой потомок - хмыкнул я. - У потомков драконов неплохие способности к убеждению.
  - Даже так?
  - Угу. Хотя и искренность тоже влияет, возможно. В любом случае... Ты до меня достучался. Я здесь. Что дальше? Не могу сказать, что я в тебе заинтересован - мне просто стало любопытно, так что решил прогуляться и взглянуть на родственника лично. И, между прочим, душами я не занимаюсь ни при жизни, ни после смерти - предоставляю им самостоятельно реинкарнировать. Вряд ли я могу дать тебе великую цель...
  - И всё же я хотел бы тебе служить - ответил Шаарон. - Великие силы сами по себе маяки. Они одним своим существованием меняют мир.
  Он снова заставил меня задуматься. Н-да, религиозным лидером он определённо стал не только благодаря драконьим способностям к навязыванию воли... Действительно, само моё существование как Бахамута многое меняет в мире. К лучшему ли, к худшему ли, но меняет.
  - Хорошо - кивнул я - быть по сему.
  Интересный тип. Пока не уверен, для чего, но, думаю, он мне ещё пригодится. Пока что я просто выдал ему учебник основ магии; талант у него определённо есть, так что интересно, что он сумеет извлечь из этого. На всякий случай я предупредил его не злоупотреблять моим именем и полученными знаниями.
  Хмм... Зеркало упоминало, что у Бахамута были свои магические ордена. Возможно, попробовать создать себе такой? В принципе, это неплохой опыт. Сейчас я сосредоточился на изучении магии; это вопрос определённо приоритетный, но не единственный же. Вообще, как заметил Шаарон, я слишком крупная фигура, чтобы не влиять на политику, но недостаточно силён и опытен, чтобы в неё не ввязываться. И что остаётся? Да всё то же - учиться, учиться и учиться...
  Домой я вернулся задумчивым, прокручивая в уме дальнейшие варианты действий. В конечном итоге пришёл к выводу, что лучше всего будет не мешать профессионалу - уверен, сам он справится лучше меня, а мне следует просто наблюдать и делать выводы. Стоит навещать его время от времени и расспрашивать об успехах. А там, возможно, и с направлением развития яснее станет... По ситуации в мире, в общем.
  Я кивнул себе. Так и сделаю.
  - Вижу, ты начал думать - произнесло зеркало. - В таком случае, подумай ещё вот о чём: Андарэль Крайг. Ты обещал пригласить его в гости, и прошло уже достаточно времени.
  - Бл...ин... - пробормотал я. - Ты право.
  - Естественно - хмыкнул магтех.
  Право-то оно право, но... Проклятье. Я даже примерно не представляю, о чём с ним говорить и как встречать. Это вам не землянин или абориген слаборазвитого мира, перед ним не повыделываешься парой трюков... И раскусить может элементарно, даже если в прошлый раз не раскусил.
  Хотя...
  - Слуга - произнёс я вслух - полагаю, ты сможешь обеспечить встречу уважаемого гостя?
  - Разумеется - как-то даже обиженно отозвался дух дворца. Хотя, наверняка показалось.
  - Значит, не буду затягивать - вздохнул я.
  Я отослал приглашение через Одно-из-ста, кольцо-удостоверение члена совета директоров Перекрёстка. Ответ последовал незамедлительно: рядом возник фантом молодого красавчика в полурасстёгнутой рубашке. Н-да, он всё в том же стиле... Впрочем, одна из самых влиятельных личностей доминиона Перекрёстка может себе позволить вести себя и выглядеть как захочется.
  - Привет, Бахамут - произнёс он. - Ты не возражаешь, если я буду не один?
  - С кем? - поднял я бровь. Он слишком крупная фигура, чтобы привести, к примеру, киллера, но всё же... Н-да, становлюсь параноиком. К сожалению, это оправданно...
  - Хочу захватить хорошую старую подругу.
  Я пожал плечами и улыбнулся.
  - Почему нет? Если не опасаешься за неё с моей репутацией.
  - В таком случае - сейчас буду.
  - Слуга, Илва - встретьте гостя.
  
  Спутницей Крайга оказалась роскошная ярко-рыжая девица в зелёных брюках и футболке. Яркая, привлекательная, но - не в моём вкусе...
  Крайг встречал меня, что называется, на лоне природы; я же его - в обычной комнате, которая вполне могла бы находиться на Земле в доме какого-нибудь состоятельного человека. Вернее, это Слуга выбрал для встречи гостя такое помещение; ну, ему лучше знать.
  - Здравствуйте - кивнул я, когда гости вошли. Вставать, впрочем, не стал, памятуя о том, что излишняя вежливость с моей стороны будет смотреться неестественно, да и этикет в разных культурах сильно разнится. - Чувствуйте себя как дома.
  - Благодарю - отозвался мужчина. Хотя, если верить зеркалу - а не верить причин нет - этот парень, хоть и выглядит сейчас человеком, но родился эльфом. Точнее, эльфийкой. - Это моя подруга, о которой я говорил, Цаца.
  - Приятно познакомиться - кивнул я.
  В любом случае, мои гости устроились на кушетках, у которых стояли невысокие столики с угощением. Довольно странным и скудным - большие тонкие крекеры, креманки, наполненные зеленоватым желе с запахом специй, нарезанный ломтиками сыр и горки какого-то зерна. Странно, но, опять же, могу только положиться на Слугу.
  Крайг улёгся, потянулся, и, обмакнув крекер в желе, принялся им хрустеть, роняя крошки на пол. Похоже, он действительно чувствует себя как дома... Я перевёл взгляд на его спутницу. Она делала почти то же, только ела зёрна, облизывая пальчики, и улеглась так... Она, часом, не суккуб в маскировке?
  - Твоя пташка пытается меня соблазнить? - поинтересовался я.
  - Да нет - отозвался Крайг - она всегда такая. Ну, по крайней мере последнюю пару сотен лет.
  Всё-таки ручной суккуб?.. Захотелось её просканировать, но не факт, что смогу что-то понять, а вот выдать свою невежественность - запросто.
  Почему я назвал её пташкой? Наверно, из-за зёрен. В любом случае, в комнате воцарилась тишина, нарушаемая только хрустом крекеров. Я не был уверен, что можно сказать, а гости, похоже, полностью сконцентрировались на угощении. Кажется, им действительно нравится... Нет, если они пришли только для того, чтобы перекусить на халяву, я возражать не буду, но это было бы как минимум странно.
  - Обходишься без живых слуг? - наконец, произнёс Крайг. - Я, признаться, ожидал, что у тебя здесь на каждом углу будет по красотке.
  - Всему своё место - отозвался я. - Здесь мне уютнее без них... Или ты хочешь компанию?
  - Да нет, ты прав. В нашем с тобой положении ценно место, где можно отдохнуть в одиночестве от общества и дел... А компанию всегда можно организовать. К слову, о делах: полагаю, ты не намерен принимать активное участие в делах Перекрёстка?
  - Вряд ли. Во всяком случае, сейчас это меня не интересует.
  Он кивнул.
  - Я так и думал. Не сочти за наглость, но не поделишься планами на будущее? Я хотел бы учесть их в политике Перекрёста.
  - Да у меня нет планов, в общем-то - пожал я плечами. - Я просто живу. Если какие-то интересы пересекутся, думаю, это вполне можно будет обговорить.
  - Рад слышать, что наши мнения совпадают - улыбнулся Крайг.
  - Анди, Баха, я вот тут лежу и думаю: - неожиданно произнесла дама - а кто из вас круче?
  Я бросил на неё вопросительный взгляд, она ответила тем же.
  - Вопрос любопытный, - заметил Крайг - но тебе не кажется, что он был неуместен?
  - Но интересно же - пожала плечами Цаца.
  - В принципе, можно оценить примерно в моём тренажёре, - пожал я плечами - но зачем?
  - Действительно, ни к чему - согласился Крайг. - Тем более, 'круче' - это не просто сильнее в схватке. В нашем случае все детали оценить практически невозможно... Но если всё же насчёт непосредственно того, кто победил бы в нашем поединке - определённо Бахамут. В конце концов, я проиграл даже его дочке...
  Он вздохнул, и то ли смущённо, то ли нервно побарабанил пальцами по столу. Снова повисла тишина.
  - Мастер, да спроси ты уже! - наконец, не выдержала Цаца. Крайг бросил на неё недовольный взгляд.
  - Ты права... - всё же произнёс он и перевёл взгляд на меня. - Прошу извинить меня за назойливость, уважаемый, но у меня есть ещё один вопрос - вернее, просьба.
  - Я слушаю - отозвался я.
  - Я прошу у тебя руку твоей дочки.
  - Тебе любая подойдёт или нужна какая-то конкретная? - через пару секунд отозвался я.
  - Конкретная - ничем не демонстрируя, что его как-то удивил мой вопрос, отозвался экс-эльфийка. - Шуари Альфи Энезия, если помнишь такую.
  - Не, не помню - признался я. Вообще, трудно помнить то, чего и не знал, но я ничем не рисковал: детей Бахамута действительно много. Очень. - Я всех своих потомков запоминать и не пытаюсь. Но что за девочка отказала такому завидному жениху?
  - На тебя во многом похожа - вздохнул Крайг. - Я, когда с ней познакомился, понял, что это мой идеал. Но её мужчины не интересуют.
  Я хмыкнул.
  - И женщины тоже - уточнил Крайг. - Её интересуют только те, кто сравним с ней по силе.
  Я вопросительно поднял бровь.
  - Я, конечно, изучал магию - пояснил он - но я всё же администратор, а не боевой маг. Политика, экономика - это моё, а вот сражения...
  Он удручённо пожал плечами.
  - Я могу уничтожить её владения или нанять кого-то, более сильного чем я или даже она - хотя она действительно сильна - но это не то, чего я хочу. Если кто-то и может мне помочь, то это ты.
  Я хмыкнул.
  - Даже такие монстры - прости за выражение - не чужды чувств? Сочувствую. Расскажи подробнее, а я прикину, что могу для тебя сделать...
  
  Задерживаться Крайг не стал. Целью его визита было попросить об услуге, и он этого не скрывал; вообще, он определённо старался держаться на равных, без излишних заморочек с этикетом и хождением вокруг да около; спокойно принимал мои 'выходки' и сам держался естественно. Идеальный вариант для меня, в общем-то. Хотя рассказывать свою историю всё же не захотел - скривился и оставил запись, заявив, что там есть вся нужная информация. Напоследок он сказал, что это, в принципе, может подождать ещё десяток-другой лет, но он был бы очень признателен мне за помощь. Да, от таких... людей в должниках не отказываются... Во всяком случае, если это долг благодарности.
  Отложив шарик Крайга с записью - попозже посмотрю - я традиционно включил телевизор, дабы посмотреть вечерние новости. Просто смотреть телевизор времени нет, но за новостями стараюсь следить...
  Кое-что интересное в этот раз было. Например, корпорация Microsoft сообщила о том, что разрабатывает новую операционную систему Windows Draconica. Какой-то миг я раздумывал о том, чтобы навестить их, но потом решил - пускай. Забавно будет...
  Патриарх Московский наконец собрался и выступил с обращением по поводу меня. Я всегда старался игнорировать этого бизнесмена от религии, но тут всё же послушал немного; по сути, за полчаса он ничего не сказал. Суть всей речи - 'не знаю, что всё это значит, но вы молитесь, и всё будет хорошо. Наверно'. Ну хоть дьявольским наваждением не назвал - было бы обидно.
  В Англии какой-то псих в рыцарском доспехе и на коне выехал на центральную площадь города и вызвал меня на бой.
  Некий китайский философ в наглую объявил меня родственником какой-то древней императорской династии Китая и покровителем страны.
  Многие люди заинтересовались приобретением Комодских Драконов и Летучих Драконов - это такие виды ящериц - в качестве домашних питомцев. Ладно ещё последние, хотя за ними сложно ухаживать; но первые-то здоровенные, самая крупная ящерица в мире...
  Студия Дисней начала снимать полнометражный мультфильм Бахамут. Не думаю, что они серьёзно напортачат, но проследить нужно будет. А игростудия Blizzard начала делать компьютерную игру с тем же названием.
  Ну и напоследок - во Франции ограниченным тиражом выпустили партию мягких игрушек, изображающих мою драконью ипостась. Получилось очень похоже и красиво.
  - Зеркало, сделай пометку купить парочку - произнёс я. Хорошие игрушки, и на подарки отлично пойдут. Особенно если в них мелкого духа подселить... - Между прочим, зеркало... Сектант тот высказал здравую мысль, так что хочу у тебя спросить - какое пассивное влияние я оказываю на мир? Из того, о чём не знаю.
  - Магия - отозвалось зеркало. - Магический фон в мире медленно поднимается. Вы, драконы, вообще в каком-то смысле маногенераторы, а тем более ты... Плюс межмировые переходы и другие магические существа. К тому же ты как маяк для некоторых сущностей из иных пластов бытия. Можно сравнить, например, с китом, рядом с которым мелкая рыбёшка плавает. Большинство, впрочем, будут воспринимать тебя как угрозу, так что мелкие и средние демоны этот мир будут стараться избегать. Зато мелкие духи потянутся массово... Вот увидишь, скоро будет множество сообщений о полтергейстах, барабашках, домовых и различных странных происшествиях.
  - Хмм... Всегда интересовало, как изменился бы мир, появись в нём магия - заметил я.
  - Ну, у тебя есть возможность это увидеть. И даже направить в желаемое русло... Между прочим, почему ты не пытаешься менять мировую политику? Ты же жил здесь два десятка лет, и наверняка есть моменты, которые хотел бы поменять. А сейчас у тебя есть такая возможность.
  - Я осознаю свои возможности и познания - скривился я. - Не хочу сделать ещё хуже или завязнуть в корректировках... Да и лень. Если будет что-то, что действительно зацепит - вмешаюсь, а пока всё идёт более-менее нормально - пусть народ сам разбирается. Взваливать на себя судьбы мира желания не имею. Когда появилась такая возможность, понял, что не моё это... И квалификации недостаёт.
  - Мне казалось, ты патриот - подначило зеркало.
  - Патриот - согласился я. - Потому и не хочу ничего делать. Это было бы... нечестно, пожалуй. К тому же, как патриот, я верю, что моя страна и сама справится, без внешнего вмешательства. А меня сейчас можно считать внешним вмешательством...
  Зеркало промолчало, и я выключил телевизор. Ладно, посмотрим, что за история у Крайга...
  Точнее, это оказалось досье на Шуари Альфи Энезию, нынешнюю правительницу аж двух миров. Дракон второго поколения, сирота, за какие-то пару сотен лет практически с нуля захватила власть сперва в одном мире, а затем и в 'соседнем', связанном с ним давней сетью порталов, как искусственных, так и природных. 'Верхушка', элита под её контролем, состоит в основном из драконов, но подбор шёл не по расовым признакам, а по личным способностям. Одинока, фаворитов не имеет; строга и требовательна, превыше всего ценит личную силу и мастерство, в первую очередь - боевые. Склонна решать проблемы, прибегая к насилию, тем не менее удерживает свои владения в кулаке, под жёстким контролем. Контролирует ограниченную, но достаточно выгодную торговлю с Перекрёстком через их представителя; официального дипломатического контакта нет. В битве предпочитает упирать на грубую мощь, причем как магическую, так и физическую - её драконья ипостась отличается особо крупным размером - однако при необходимости способна прибегать и к сложным чарам, уровень которых существенно превышает средний по её миру, и соответствует очень хорошему для Перекрёстка. Однако... Думаю, она может оказаться намного круче, чем я сейчас.
  Любопытно... Официальную религию моя 'внучка' устанавливать не стала, но построила 'для личного пользования' себе и своим драконам несколько святилищ. Посвящённых мне. Ну, Бахамуту, но я всё больше привыкаю к мысли, что это я.
  - Н-да... - пробормотал я вслух. - Перед этой дамой определённо нужно проявить силу, и я не уверен, что смогу это сделать в ближайшие годы. Если уж она такую шишку, как Крайг скрутила...
  - Ну, он не так уж силён, - заметило зеркало - он же сам тебе говорил, что администратор, а не боевик. Однако в целом ты был бы прав, если бы не одно 'но'. Энезия - дракон.
  - И?
  - Ну, ты успел прочитать о таком понятии, как 'домен'?
  - Естественно. Литературу-то ты мне подсовываешь.
  - Не подсовываю, а снабжаю - проворчало зеркало. - И я не контролирую, что ты читаешь, а что пропускаешь. Процитируй, если читал.
  Я пожал плечами.
  - В магии домен - это, попросту говоря, личная территория существ божественного уровня, над которой они имеют полный контроль. Домен может быть как территорией в буквальном смысле, так и некоей концепцией, это в основном как раз у богов. Справедливость у бога справедливости, к примеру. Или война у бога войны. Домен и божество взаимно определяют друг друга; не будет преувеличением сказать, что они представляют собой одно целое... Примерно.
  - Достаточно неплохой ответ - кивнуло отражение. - Ну, вот - домен Бахамута - его потомки.
  - О как - хмыкнул я, быстро соображая, что из этого следует. - А они в курсе?
  - Большинство не знает. Хотя инвокации Бахамута основаны именно на этом, так что некоторые догадываются. Но старый Бахамут редко прибегал к контролю домена, так что широкой известности этот факт не имеет. В любом случае, для тебя это означает...
  - ...Раз она строит святилища Бахамута, то наверняка пользуется инвокациями, а значит, родственная связь не разорвана и она тоже является частью домена - перебил я зеркало, желая продемонстрировать, что понимаю ситуацию. - А раз она - часть моего домена, то мне не понадобятся дополнительные способности или умения, чтобы с ней совладать.
  - Именно - согласилось зеркало. - Кто-кто, а драконы тебе немногим опаснее, чем огонь. Ну, за исключением тех, кто не является твоими потомками или разорвали родственную связь, но таких очень мало.
  - К слову, откуда берутся драконы, которые не потомки Бахамута? - поинтересовался я.
  - Элементарно же - фыркнуло отражение. - Эволюция. Вселенная-то бесконечна... Плюс изредка появляются драконы из Фантаверса.
  - Самое простое объяснение не всегда самое правильное - заметил я. - Ладно, с этим всё ясно, но остаётся вопрос - как мне освоить контроль домена? Я же ничего подобного никогда не делал.
  - Тоже верно. Так, дай-ка подумать... Тренажёр тебе тут не помощник, эмуляция домена выше его возможностей... Хмм... Домен нормально контролируется только в пределах одного мира, так что... Да. Попробуй нащупать Ищейку. Всё равно других полноценных драконов в этом мире сейчас скорее всего нет, а с дальними поколениями вроде твоего сектанта намного сложнее.
  - Я так понимаю, чем дальше поколение, тем сложнее контроль? - уточнил я.
  - Угу. В общем, попытайся нащупать Ищейку. При личной встрече было бы проще, но уж как есть - не вызывать же для этого ещё кого-то. Больше ничем помочь не могу, уж извини, но у тебя и так должно получиться - ты всё-таки Бахамут...
  Ему легко говорить... А мне - 'сделай то, не пойми что, и не пойми, как'.
  Я честно попытался. Безрезультатно.
  - Ты уверено, что контроль домена мне достался, вообще? - поинтересовался я у магтеха. Отражение даже не сочло нужным отвечать, только фыркнуло. И зачем Бахамут сделал ему такой характер?.. Хотя, с другой стороны, если бы оно было лишено личности и только отвечало на вопросы, я чувствовал бы себя одиноко. А так как бы есть компания... Точнее, есть кто-то (хотя скорее что-то), кому можно задавать глупые вопросы и получать ответы, не дающие зарываться. Это очень полезно, полагаю...
  - Постарайся расслабиться - порекомендовало зеркало, заметив, что мои бесплодные усилия затянулись. - Контроль домена должен быть чем-то естественным, а не выполняемым с усилием.
  - Попозже попробую - вздохнул я. - После тренажёра. Между прочим, ещё вопрос. Кто такой, вообще, Бахамут? Только не надо ответа вроде 'Отец драконов' или 'ты'. Я имею в виду, откуда он такой взялся?
  - Ниоткуда - отозвалось отражение.
  - А чуть серьёзнее?
  - Я серьёзно. Он ниоткуда не взялся, был ещё до начала времён. Бахамут изначально, как бы это точнее выразиться...
  Зеркало умолкло.
  - Ну? - поторопил я его, подождав секунд десять.
  - Ну, подходящий термин 'предвременной дух'. Такие существовали до возникновения Вселенной, но не являлись и частью Первозданного Хаоса. Нечто, существовавшее само по себе, ничем не связанные и ничем не ограниченные.
  - И, соответственно, ничего из себя не представляющее - хмыкнул я.
  - В точку - согласилось зеркало. - С возникновением вселенной почти все они перешли в новое состояние; точнее, новые состояния, кому что было ближе. В каком-то смысле их метаморфозы можно назвать 'договором со вселенной'; они становятся её частью и выполняют некие функции, получая за это некие 'привилегии', вписываемые в Хроники Акаши как законы вселенной. Большинство 'предвременных духов' стало тем, что называют первичными богами.
  - А Бахамут?
  - А он проспал - хмыкнуло зеркало. - Это самое близкое описание. Когда он заметил, что вокруг многое изменилось, не только уже существовала Вселенная в её текущем виде, но и в ней зародился разум. Ну, и когда он разобрался, что к чему, решил тоже подтягиваться. Правда, божественный статус ему не понравился, так что он решил создать себя в особой позиции. С того и пошло...
  - Однако... - пробормотал я. - Погоди минутку, 'как законы вселенной'? Я так понимаю, это относится и к моей неуязвимости к огню и металлу?
  - Верно - согласилось зеркало. - Это не магия, а такой же закон природы, как, скажем, гравитационные взаимодействия.
  - Жесть... - покачал я головой. - Вселенная - куда более странная штука, чем я думал. Деградация драконов с дальними поколениями тоже специально сделана?
  - Угу, на всякий случай, в том числе и как дополнительный метод контроля потомков.
  Я снова покачал головой.
  - А текущий возраст, значит, отсчитывается от начала нового состояния?
  - Совершенно верно. Ещё вопросы или ты всё-таки отправишься в тренажёр?
  - Пожалуй, пока потренируюсь и подумаю.
  Несмотря на мои слова, сильно задумываться я не стал. По большому счёту, то, что сообщило зеркало, не имеет значения - всего лишь удовлетворение любопытства. Но эпичная всё же тварюшка Бахамут 'первой версии'... Старше Вселенной, с ума сойти. И этот 'договор с Вселенной' - в каком смысле? Хотя, неважно. Мне сейчас лучше сосредоточиться на текущем уровне и актуальных вещах, тогда, возможно, доживу и до разбора загадок Вселенной. Так что - тренироваться!
  Выполнив норму в тренажёре, я снова принялся за освоение контроля домена. На этот раз решил подойти немного иначе: методом сортировки ощущений. Судя по подсунутой зеркалом литературе, домен должен постоянно ощущаться, являясь фактически частью своего обладателя, так что мне просто нужно выделить нужные ощущения и разобраться, что они означают. Сперва отсортировать понятные - осязание, слух, чувство равновесия, и тому подобное...
  Кажется, что-то начало получаться. Я смог отсортировать сразу несколько... групп чувств, пожалуй, отсутствовавших до встречи с Бахамутом. Одну из них быстро определил, как 'чувство магии'; осталось ещё одна. Я закрыл глаза, заткнул уши, чтобы избавиться от лишних ощущений, и сосредоточился на этом неопределённом чувстве. И, кажется, уснул...
  Странное ощущение. Бывает, спишь и понимаешь, что спишь; однако сейчас было иначе. Я понимал, что сплю, но в то же время понимал, что не сплю. Эге... Похоже, я поймал свою рыбку. Точнее, 'Ищейку'... Девушка спит, а я настроился на её восприятие, вот и ощущаю такую двойственность.
  Я 'отключился', затем снова попытался 'настроиться'; повторил это несколько раз, чтобы ухватить суть действия. Вроде получается... Теперь нужно попробовать 'подключиться' глубже и понять, где она находится.
  Темно, тесно... И странно. Ощущение было такое, что я не 'вселился' в тело Ищейки, а скорее использовал его как ретранслятор, используя её органы чувств. Похоже, она не замечала моего присутствия; во всяком случае, не просыпалась. Так, а управлять её телом я могу?
  Кое-как удалось открыть её глаза; молодая драконица продолжала спать. Однако даже с открытыми глазами я ничего не видел; её окружала непроглядная темнота. Закрыл глаза, переключился на руки; сон приглушал ощущения и затруднял контроль - или просто я ещё не привык к такому - но быстро выяснилось, что девушка находится в тесном закрытом пространстве. Или у неё странные спальные привычки, или проблемы...
  Я открыл было рот, чтобы задать зеркалу вопрос, как её найти, но тут же его закрыл. Сперва попробую сообразить сам - я уже обладаю достаточными знаниями, чтобы справиться с задачей. Артефакт, регистрирующий всплески магии на Земле всё ещё активен; проще всего будет создать через Ищейку такой всплеск и телепортироваться на место. Однако если ситуация действительно такова, какой кажется, всплеск магии привлечёт не только моё внимание, но и тех, кто запихнул девушку в ящик. И ладно ещё, если они просто будут знать, или даже насторожит возможную охрану; хуже, если это активирует что-то вроде бомбы. Я бы предпочёл живую и здоровую дракошу, а не горсть пепла... Ладно, какие ещё есть варианты? Для начала проверю, могу ли я вообще применять через неё магию. Ооччень осторожно...
  Выяснилось, что магию самой Ищейки - не могу совсем, а собственную, 'ретрансляцией', с трудом. Но всё же могу. Хмм... Интересно. В принципе, я, немного поднатужившись, могу просто уничтожить 'сырой магией' всё вокруг Ищейки, включая возможные страховочные чары её пленителей. Но это очень уж грубо и вульгарно... К тому же нужно будет одновременно защитить её от жара и лавы, в которую превратится окружающий камень, а при уничтожении всего вокруг мои собственные чары тоже уничтожаются. В общем, оставлю этот вариант в резерве. А что ещё можно сделать?..
  С полчаса поперебирав варианты и поломав голову, я пришёл к выводу, что зря ломал голову. Я попросту вспомнил своё самое первое применение магии. Правда, в тот раз мне помогло зеркало, но сейчас я уже обладаю достаточными знаниями и умениями, чтобы справиться самостоятельно... наверно. По крайней мере, попробовать стоит.
  Я и попробовал. Поскольку телепортация напрямую во дворец технически невозможна, эксперимент проводился в моей квартире. Отключил 'песок'-охранную систему, прикинул, что и как нужно сделать... Поехали.
  Колдовать таким вот образом, через 'ретранслятор', довольно сложно - большие потери и ухудшенный контроль. Однако данный метод телепортации и так грубый, а энергии у меня море.
  К моему удовольствию, сработало с первой попытки. И почти без накладок... Почти - поскольку сейчас я имел вполне себе удовольствие наблюдать очень приятную взгляду картину обнажённой дракоши: телепортировалась только она сама, одежда, которая в ящике была на ней, осталась на месте. Ну, оно и к лучшему - как раз на одежду могли быть наложены неприятные чары. Да и посмотреть приятно... И пощупать тоже. Готов поспорить, то, что драконицы в гуманоидном облике столь приятны - тоже осознанная работа Отца Драконов. И на вид, и на ощупь...
  Можно было, конечно, воспользоваться кучей вариантов, например, предоставить её аниматам, но я воспользовался тем, который сразу пришёл мне в голову: взял девушку на руки и понёс во дворец. Как уже сказано, она вполне себе приятна на вид и на ощупь...
  - Между прочим, Илва... Как её состояние? - обратился я к браслету на своей руке.
  - В полном порядке - после небольшой паузы отозвалась анимат. - Сейчас проснётся.
  И действительно, в следующий момент Ищейка открыла глаза, уставилась на меня, затем опустила взгляд на своё обнажённое тело у меня на руках, и принялась стремительно краснеть. Всем телом. Красный дракон в натуральном виде...
  А ещё она стала разогреваться. В буквальном смысле. Ух, ощутимо горячая... Я вспомнил эпизод из комедии 'Горячие Головы', когда на девушке приготовили яичницу. Смех смехом, но если она будет так продолжать, то подобное можно будет проделать в реальности.
  - Слуга, ванну - приказал я.
  - Сделано - отозвался невидимка. - Доставить даму?
  - Я сам. Только путь укажи.
  Девушка продолжала молчать, только глядела на меня большими глазами. Ну, во всяком случае, не возражает.
  Ещё немного по коридору, в открытую дверь - и я 'уронил' девушку в наполненную водой ванну. Скорее даже, небольшой бассейн... А сам уселся на скамью рядом и принялся наблюдать. Нет, я не извращенец какой-то... наверное, но приятное же зрелище! Да и дама не возражает, так зачем упускать возможность?
  В молчании прошло минут десять. Вода в бассейне определённо стала горячее, но было ли это действием магии дворца, или дракоши - трудно сказать. В любом случае, в конце концов я нарушил молчание.
  - Ну и как?
  Вопрос совершенно неопределённый, и соответственно что именно отвечать - выбирать ей самой. Девушка снова покраснела.
  - Я попала в ловушку - призналась она, опустив взгляд. Я пожал плечами.
  - Бывает.
  На несколько секунд снова повисло молчание, а затем...
  - Хм, что это у тебя на груди? - указал я на появившиеся на её коже чёрные точки. Погоди-ка... это же буквы! Понятия не имею, что за язык, но кольцо понимания прекрасно справлялось с переводом проявляющегося на коже Ищейки текста.
  - Ну-ка, подойди поближе - скомандовал я девушке; она послушалась. - Хмм...
  'Прошу прощения за столь необычный способ передачи послания' - сообщали мелкие, но чёткие буквы на всё ещё красной коже драконицы. - 'Впрочем, вам он наверняка понравится'.
  Не знаю, кто это писал, но он прав... Слышал о поющих письмах, но девушка-письмо - это нечто новенькое. Впрочем, возвращаясь к тексту...
  'Также хочу уверить в искреннем уважении и почтении к Бахамуту, будь он старым или молодым'. Ой... Похоже, всё больше народа узнаёт о том, что я не совсем тот Бахамут. Я скривился, покачал головой и продолжил читать. 'Являясь уважающей вас личностью, к тому же ценящей свою жизнь, я не планирую предавать огласке то, что сумел выяснить за последнее время, однако сохранить молчание может быть невозможно, если я попаду в руки заинтересованных личностей. В связи с чем я прошу вас предоставить мне убежище на неопределённый срок'. Хм... Это шантаж, что ли? Да нет, не похоже. Предоставить убежище... Почему нет? Хотя, это может быть некая ловушка...
  'Если же вы подозреваете, что это может быть ловушка (в вашем текущем положении, полагаю, стоит опасаться)'
  На этом месте текст заканчивался, добравшись до самого низа живота: Ищейка была небольшого роста, так что места для текста на её теле было не так много.
  - Повернись - скомандовал я, ожидая, что продолжение найдётся на спине. И оказался прав.
  Однако, когда я начал читать...
  - Бахамут! - послышался женский голос, и в ванную вошла Лиани, проживающая у меня сейчас эльфийская принцесса.
  Тут, полагаю, стоит кое-что пояснить. У большинства племён эльфов практически вся жизнь проходит по строгому церемониалу; народ Лиани - не исключение. Однако принцесса то ли у меня набралась наплевательского отношения, то ли ещё у старого Бахамута, а скорее всего сама была этакой бунтаркой, но только она все эти церемонии не переносила так же, как и я. Нет, обычно она была очень вежлива, но среди эльфов такое поведение считалось бы запанибратским и практически хамским. Я как-то полюбопытствовал о том, как должно выглядеть у них вежливое общение; в результате понял - жуть. Пять минут подготовки, чтобы просто выпить чашку чая... И это с близкими родственниками, с гостями - все двадцать. Неудивительно, что девушка сбежала из дома...
  - Ты просил напомнить, если забудешь, что обещал прогуляться со мной - произнесла эльфийка и бросила взгляд на Ищейку в бассейне. Драконица обернулась, и дамы вперили взгляды друг в друга. Враждебности я не ощущал, но всё же поспешил представить их друг дружке.
  - Лиани, это Алана, моя правнучка. Алана, это Лиани, эльфийская принцесса из моей коллекции. Сейчас дочитаю письмо, а там и посмотрим, куда можно сходить...
  Я снова повернулся к дракоше.
  - Алана.
  Та послушно повернулась ко мне спиной, и я продолжил читать.
  '...то можете предпринять любые меры безопасности, какие сочтёте нужными - например, послать на встречу вашего 'привратника'. Предлагаю встретиться в ближайшее воскресенье, в семь вечера, перед вашим домом. С глубочайшим уважением, Анко Тоузи.
  Да, и данный текст исчезнет сам, через несколько часов'.
  Хмм, послезавтра, значит... Я машинально побарабанил пальцами по спине Ищейки; девушка вздрогнула, и я не удержался от того, чтобы хлопнуть её по попе.
  - Не напрягайся ты так - посоветовал я ей. - Всё нормально.
  Наверное... Во всяком случае, если у кого и есть проблемы, то это у меня, а не у неё.
  - Слуга, позаботься о гостье - произнёс я и вышел. Лиани последовала за мной.
  - Значит, правнучка? - произнесла она. Следующая фраза, впрочем, была далека от промелькнувшей у меня мысли о ревности. - Интересная девочка...
  Не знаю возраст Ищейки, но эльфийка имеет полное право так её называть: сама она оказалась в коллекции Бахамута не знаю сколько лет назад, но очень давно.
  - Так и бросишь девочку одну? - продолжила эльфийка.
  - Она не маленькая - заметил я. - К тому же пусть расслабится, а то я её совсем засмущал... Да и провал в деле тоже неприятен наверняка.
  - У тебя, конечно, опыт обращения с женщинами обширнее и богаче, - с оттенком сарказма произнесла Лиани - но если она тебе ещё нужна, лучше взять её с собой. Я не специалистка по драконам, но в таком состоянии от женщины можно ожидать чего угодно. Слишком много разнонаправленного стресса...
  Я хмыкнул.
  - Ну, если хочешь, можно и взять.
  Принцесса кивнула.
  - Я с ней поговорю.
  С этими словами она вошла обратно в ванную комнату. Я снова хмыкнул и направился в гостиную. Н-да... Лиани снова продемонстрировала мне, как много я не знаю и не понимаю. Даже если она ошибается...
  - Илва, а ты что думаешь по поводу её психического состояния?
  - Принцесса права - отозвалась анимат. - Алана нестабильна. По поверхностной оценке, она считает, что подвела и разочаровала вас, так что вы относитесь к ней как к ребёнку.
  - Если у неё такая реакция, то ребёнок и есть - фыркнул я.
  - В каком-то смысле - согласилась анимат. - Психика драконов менее уравновешенная, чем у людей. Ваши потомки склонны к пикам эмоций и внезапным поступкам.
  - Ясно. Ещё и ксенопсихологию изучать придётся, блин...
  - Не обязательно - отозвалось из кармана зеркало - но не помешает.
  
  Пока дамы общались, я снова включил телевизор, попав на очередное шоу, и снова про меня. Однако!.. Некий 'эксперт', только что не брызжа слюной, пытался доказывать, что меня не существует и всё это - большое мошенничество. Суть его утверждений сводилась к тому, что этого не может быть, потому что не может быть никогда. Н-да... Ну, полагаю, есть и такие.
  Другой был интереснее. Собственно, он, не пытаясь доказать или опровергнуть факт моего существования или несуществования, высказывал совершенно разумную мысль, близкую к тому, что я слышал от сектанта: даже если моё существование фикция - оно уже повлияло на мир, и продолжает это делать. Подытожил всё ведущий.
  - Уважаемый Бахамут - произнёс он; камера переключилась на него. - Если вы существуете и сейчас смотрите эту передачу, то я хочу к вам обратиться. Если вы действительно обладаете столь широкими возможностями, не стоит ли вам взять власть в мире в свои руки и навести здесь порядок?
  Он улыбнулся, давая понять, что это шутка. Однако... Я быстрым шагом вышел из дворца и сжал амулет телепортации.
  - Не хочу - неожиданно для всех, присутствующих в студии, произнёс я. Первым оправился ведущий; подавая знаки операторам продолжать снимать, он обратился ко мне.
  - Здравствуйте... Очень неожиданный визит. Но не хотите что?
  - Брать власть в свои руки и наводить порядок, разумеется. Это меня не интересует, к тому же утомительно и нечестно по отношению к обитателям этого мира.
  - Простите - вмешался эксперт, говоривший о моём влиянии на мир - почему нечестно?
  - Потому что люди должны сами решать свою судьбу, а не рассчитывать на чудесное вмешательство извне, разумеется - пожал я плечами. - Вы вполне способны навести у себя порядок самостоятельно. Хотя вы правильно сказали, на мир я влияю в любом случае, но отнимать свободу самостоятельного развития у целого мира? Увольте. К тому же вы хоть представляете, сколько это работы? Мне лень.
  Эксперт закашлялся, ведущий заставил себя улыбнуться. Я обратил внимание, что второй 'эксперт', утверждавший, что меня не существует, сидит, выпучив глаза и шевеля губами, и яростно крестится. Я щёлкнул пальцами - чисто для театральности - и на его пиджаке появилась ядовито-розовая надпись 'Бахамута не существует, поэтому я - не идиот'. Дурацкое ребячество, конечно, но... Почему я должен сдерживаться, если захотелось?
  Заметив направленные на него взгляды, 'эксперт' опустил взгляд. Дёрнулся, и поспешно принялся снимать пиджак, едва не сорвав пуговицу; однако... Надпись обнаружилась и на рубашке. Она ещё пару месяцев останется на любой одежде, которую он наденет... Я отвернулся; этот человек меня больше не интересовал. Повернулся к камерам.
  - Вот ещё, пока я не ушёл. Я вскоре открываю в Москве ювелирный магазин, с тупыми вопросами обращайтесь туда, это одна из причин открытия. - Я на миг задумался. - Вроде, всё... Бывайте.
  Я активировал амулет, уже после перемещения сообразив, что лучше, наверно, было бы сделать это своими силами.
  Оставшись один, я осознал ещё кое-что: у меня продолжают отказывать тормоза. Точнее, ослабевает самоограничение. Взять эту выходку с надписью... да вообще с перемещением в студию. Положа руку на сердце, мои поступки пока что вполне в пределах допустимого, просто я стал позволять себе больше, чем раньше - всё же возможности изрядно выросли - но что дальше будет? Н-да...
  С другой стороны, а перед кем мне отчитываться? Главное, не подставляться серьёзным персонам из иномирья, а в своём мире могу делать что хочу, в общем-то. Я же не собираюсь устраивать массовые убийства - зачем? А в остальном - мой мир, что хочу, то и делаю...
  Я потряс головой. Куда-то не туда мысли ушли снова... Похоже, это драконья половина всё более активна даже в этой ипостаси. Главное, не начать сжигать на месте всех, кто на меня не так посмотрит...
  Ладно, пока дамы беседуют, займусь-ка я делами. Заодно отвлекусь от неприятных мыслей.
  Сделав пару звонков, я выяснил, что для открытия магазина практически всё готово. Все формальности оказались утрясены в рекордные сроки... Впрочем, если бы затягивали, им же было бы хуже. Я кровожадно усмехнулся.
  Да что такое! Опять в ту степь... Нужно будет снова посетить тренажёр, сбросить агрессию.
  В любом случае, я выяснил, что магазин можно открывать хоть завтра. Так и сделаю, но это завтра. А сегодня...
  
  В общем, вскоре я снова прогуливался по Венеции с парой спутниц. Места те же, дамы другие. Признаться, мне это нравится, пусть одна из них и как бы приходится мне правнучкой. Вообще, интересный вопрос эти родственные связи Бахамута. Если я всё правильно понимаю, то драконы, раз они - часть теперь уже моего домена, действительно являются мне родственниками. Впрочем, я воспринял это неожиданно равнодушно. Являются и являются, проблем от этого не должно быть, и ладно. Зато плюсы есть...
  От мысли переспать и с этой парой дам я со вздохом отказался - некогда пока. Через несколько дней можно будет выделить время, а пока что - дела... Например, я хотел опробовать идею создания в городе системы контроля магии, чтобы без моего ведома вообще никто ничего сделать не мог. Артефакт-детектор хоть и покрывает всю планету, но регистрирует только достаточно сильные выбросы, а о контроле и речи не идёт...
  Помимо этой идеи - реализация которой, впрочем, в ближайшие дни вряд ли возможна - я хотел заранее навестить здание моего магазина и организовать там систему попроще, противоворовскую. Намного проще... Немного магии и пара духов. Познакомить их с работниками магазина, поставить задачу - и теперь товар можно брать в руки и рассматривать, но пытаться вынести, не заплатив, никому не рекомендую. Выбор наказания я оставил на усмотрение невидимых сторожей, и у меня сложилось впечатление, что они предвкушают возможность оттянуться.
  Вообще, те духи, с которыми я успел пообщаться, вели себя передо мной как рядовые рядом с генералом и слушались с готовностью; мне пока что даже ни разу не понадобились подготовленные 'средства убеждения'. Хотя зеркало и ворчало, что мне нужно учиться делать всё самому, а не перекладывать работу в чужие руки, но и оно признавало, что пока что сложные системы, основанные на одной только магии, мне не осилить, да всякое нужно уметь.
  Закончив с этим, я до утра занимался в тренажёре, а затем, снова прихватив дам, вернулся к магазину - пора провести торжественное открытие...
  Странно, но несмотря на отсутствие рекламы - даже на том ток-шоу я просто сказал, что открываю магазин, не указав ни место, ни название - первые посетители появились, когда я ещё был в помещении. Девушки только начали осматривать выставленный товар - я предложил им выбрать себе, если что-то понравится - а я сидел на диванчике под взглядами пары продавцов, мужчины и женщины, и украшал витрину фантомом. Собой в драконьей ипостаси.
  Сперва перед магазином остановилась машина - какая-то дорогая модель, похоже - и из неё вышла дама в столь же дорогой меховой шубе. Довольно привлекательная, хотя, похоже, старше чем кажется, она не удостоила меня взглядом, удивлённо уставившись на драгоценности, разложенные прямо на столах, не прикрытых стеклом. Какое-то время она расхаживала по магазину, рассматривая выставленный ассортимент, однако в конце концов так и не подойдя к продавщицам поспешила к выходу.
  И вот тут произошло самое интересное: я смог понаблюдать за своей охранной системой в действии. Стоило даме открыть дверь, как нечто невидимое - для неё, я видел пару духов-охранников - ухватило её и подняло в воздух. В следующий миг шуба слетела с неё; женщина задёргала ногами и выпучила глаза, пытаясь кричать, но не доносилось ни звука. Ещё секунда - и платье, которое она носила под шубой, разлетелось в клочья. Мелкие-мелкие... Из которых на пол упало кольцо с крупным изумрудом.
  Однако до пола оно не долетело. В паре сантиметров от пола один из духов подхватил украшение и... ловко вдел его в нос воровке. Извращённое у них чувство юмора... Впрочем, я не стал вмешиваться.
  Вместо этого сделал кое-что другое. На стене появилась яркая надпись:
  'Охраны нет, но воровать не советую. Кто не послушался - сами виноваты'.
  Меж тем один из духов открыл дверь автомобиля, а второй сильным, но аккуратным пинком в мягкое место вышвырнул женщину из магазина. Второй дух подхватил её и засунул в машину; туда же следом влетела шуба, и дверь закрылась. Несколько секунд, и машина сорвалась с места. Хе...
  Мои спутницы ещё не успели закончить осмотр товара, когда появилась и вторая посетительница. Эта была не на машине, а просто проходила мимо пешком и решила заглянуть. А ничего так... Невысокая, рыжая, чуть-чуть полновата, но очень в меру. Приятная девушка.
  - А раньше здесь этого магазина не было... - обратилась она к продавщице.
  - Мы вот буквально только что открылись - отозвалась та.
  - Интересная у вас голограмма на витрине... - заметила девушка.
  - Голограмма? - удивилась продавщица. - А... Это хозяин сделал.
  Быстро соображает...
  - Все с ума посходили из-за этих драконов... - фыркнула девушка. Оба продавца дружно покосились на меня.
  - Бахамут, мы выбрали - послышалось из соседнего зала, и оттуда вышли Лиани с Аланой-Ищейкой. Посетительница перевела взгляд на меня, и её глаза округлились. Она открыла было рот, затем захлопнула его. Я усмехнулся и мысленно обратился к духам.
  'Если не попытается ничего спереть, оставьте первой честной посетительнице небольшой подарок незаметно. Да и, пожалуй, если будут достойные люди - можете и им...'
  - Ну, оставляю магазин на вас - обратился я к продавцам, приобнял своих дам, и мы телепортировались.
  Дракоша выбрала себе перстенёк с каким-то синим камнем и брошку, а эльфийка - ожерелье и тиару. Красиво, ничего не скажу... Я одобрительно хмыкнул.
  - Красивые девушки украшают любые драгоценности - заметил я, глядя на Алану. Моего неосторожного комплимента оказалось достаточно, чтобы дракоша снова начала распаляться. Скорее, раскаляться... Обжигало так, что я едва не отдёрнул руку. Мог бы и отдёрнуть, но не хочу её обижать - ещё пригодится для поиска сына Смерти...
  Алана так и не остыла, так что от идеи пригласить её к себе в спальню - или, альтернативно, наведаться в её - я отказался. Конечно, можно использовать термозащитную магию, но - раз обстоятельства не в мою пользу, я не настаиваю... И вообще, посплю перед завтрашней встречей.
  
  Честно говоря, несмотря на пробивающуюся наружу драконью самоуверенность, назначенной встречи я побаивался. Возможно, это звучит странно, но чем больше я узнавал, особенно о магии и устройстве мультиверсума, тем меньше уверенности ощущал. По крайней мере, ощущала моя человеческая половина. Я понял, что хотя по грубой мощи с Бахамутом могут сравниться разве что боги - и то не все - и архидемоны, но есть множество того, о чём я просто понятия не имею, так что не в состоянии бороться. Например, взять рыцаря в совершенно непробиваемом доспехе, и применить против него ядовитый газ без цвета и запаха - он даже не поймёт, что его убило... А раз тот, с кем я встречаюсь, знает, что моя главная защита, репутация, не соответствует истине, то остаются только артефакты из сокровищницы. Первой мыслью было обвешаться максимальным количеством, чтобы защититься от всех возможных угроз, но в конечном итоге я просто послал на встречу управляемый фантом с фильтрацией поступающего сигнала, на тот случай, если попытаются применить нечто вроде гипноза. И всё равно ощущал себя наивным чукотским юношей с амулетом от задавления железным оленем... По крайней мере, управлять фантомом можно было и из дворца, а зеркало клятвенно заверяло меня, что система безопасности дворца способна уберечь меня от почти любой мыслимой и немыслимой угрозы.
  Артефакт из сокровищницы, впрочем, я тоже использовал. Странная штуковина, похожая на кубик Рубика, из которого сыпалась серебристая пыль, временно превратил двор перед домом в подобие небольшого домена. Абсолютного контроля он не давал, но позволял контролировать многое, в том числе применение магии. Да и подслушать нашу беседу будет практически невозможно... В общем, насколько это возможно для нынешнего меня, я подготовился.
  На территории появился посторонний с повышенным магическим фоном. Невысокий, похож на гнома... Похоже, полукровка.
  Я активировал фантом.
  - Здравствуйте - произнёс неизвестный, глядя на прозрачную фигуру, похожую на голограмму; я намеренно сделал её такой, чтобы было очевидно, что это фантом. - Я Анко Тоузи, я просил вас о встрече.
  Хмм, не наглеет, ведёт себя вежливо... Начало неплохое.
  - Привет - ответил я, давая понять, что пока не уверен, желать ли ему здравствовать, но и не проявляя откровенную невежливость. - Кто ты, собственно, такой, и чего хотел?
  - Я наёмный ясновидящий - отозвался мужчина. Или парень?.. Его возраст было сложно определить. - Вы - моя ось.
  - Угу - хмыкнуло зеркало, вместе со мной наблюдающее за беседой: фантом создавал передо мной картинку происходящего, вместо прямой передачи информации в мозг. - Это кое-что объясняет...
  Мне это ничего не объясняло, однако сейчас был не самый удобный момент его расспрашивать. Тем более, 'наёмный ясновидящий' продолжил.
  - Эм, надеюсь, вы не обидитесь, если я объясню, как это для меня?..
  Н-да, снова демонстрирует, что понимает - я могу многого не знать, но не хочу этого показывать. И предлагает объяснить, что к чему, не подвергая сомнения мои знания, на тот случай, если кто-то подслушивает. Умно.
  - В последнее время мне вообще любопытно, как меня воспринимают другие - хмыкнул фантом, вторя моим мыслям. - Так что можешь даже подробно, я никуда не спешу, а тебе сейчас на моей территории ничего не угрожает.
  Тоже двусмысленная фраза... Сейчас ничего не угрожает от кого? В любом случае, 'ясновидящий' кивнул.
  - Благодарю. Ну, с чего бы начать... Вы же знаете, ясновидение - штука очень нестабильная, и, простите за каламбур, непредсказуемая. Увидеть-то будущее не проблема, но так уж устроена наша реальность, что все варианты всех возможных событий существуют. И совсем не обязательно со всеми ветвлениями реальности, происходящими каждый квант времени, что предсказатель попадёт именно в предсказанное будущее - или хотя бы достаточно близкое. Математика, уменьшение дальности прогнозов, подталкивания в нужную сторону - всё это, конечно, помогает, но для действительно качественных и дальносрочных прогнозов нужны или пророчества, или оси... ну, столпы, как этот феномен называется общепринято. То есть уникальные неветвящиеся ветки реальности.
  - Да уж - хмыкнул я - существенно проще предсказывать будущее, когда есть только один его вариант.
  Ясновидящий кивнул.
  - Из всех вариантов я предпочёл вас. В последние века вы были практически неактивны, так что не было риска столкнуться с вами или попасть попасть в ваш конфликт с кем-то - у вас попросту не осталось врагов. Правда, есть то затруднение, что вы время от времени играете в прятки со своими потомками, но места проведения юбилеев большой тайной не являются, а от них ваше местонахождение снова известно на какое-то время. Учитывая, что альтернативы либо заняты, либо там намного более неудобные условия, я предпочёл использовать в качестве оси вас.
  Та-ак... Объяснение было достаточно ясным и подробным, но у меня всё равно оставалось ощущение, что я чего-то не понимаю. Для начала, если всё так просто, то он должен знать всё будущее наперёд... А ещё, получается, что моё, то есть Бахамута, присутствие лишает мир многовариантности, что ли?..
  - И насколько ты хороший ясновидящий? - поинтересовался я.
  - Довольно неплохой. Вы не возражаете, если я присяду? Эта беседа может затянуться ещё надолго...
  - Это предсказание? - усмехнулся я. - Присаживайся, почему нет.
  - Благодарю. - Он сел на скамейку. - Нет, предсказания, напрямую касающиеся вас, практически невозможны. По крайней мере, при помощи ясновидения для меня. Тут эффективнее обычная аналитика, хотя и она малоэффективна - вы известны непредсказуемостью. Собственно, всё сказано тем фактом, что даже Смерть, и та не смогла точно определить ваш срок - а ведь это, возможно, самое точное пророчество мультиверсума... Помимо этого, я плохо предсказываю собственное будущее, как и практически все ясновидящие. Если бы не эти два фактора неопределённости, я бы не был сейчас в текущей ситуации...
  Он вздохнул.
  - В общем, я выбрал вас в качестве своей оси, и поскольку никогда не был склонен к оседлой жизни, всё шло прекрасно. Поскольку вы - моя ось, важный элемент моего бизнеса, - только, прошу, не поймите превратно - я занялся изучением вашей биографии.
  Я покачал головой, вспомнив продолжительность жизни Бахамута. Ясновидящий правильно понял мой жест и улыбнулся.
  - У меня было много свободного времени - заказы на работу ясновидящего нерегулярны и высокооплачиваемы, а на постоянную работу я не нанимался. Да и биография у вас настолько интересная, что я не раз порывался переиздать её в виде серии романов... Останавливало только нежелание рисковать - ваша реакция слишком непредсказуема.
  Я хмыкнул, но ничего не сказал.
  - Но по крайней мере заняться вычисткой фактов из шелухи сплетен, мифов и легенд мне никто не мешал - продолжал коротышка. - Понимаете, во мне половина гномьей крови, как можно заметить, так что я люблю точность. Не то, чтобы я был педантом, но...
  Он скривился. А я всё-таки правильно определил, полугном...
  - В любом случае, я увлёкся вашей правдивой биографией. Она достаточно интересна и без искажений и преувеличений... На мой взгляд, как у персоны, имевшей с этим дело, там зачастую бывают даже преуменьшения. Да и ваша биография достаточно интересна сама по себе... В итоге, не сочтите за бахвальство, но сейчас я - лучший специалист по биографии Отца Драконов в этом регионе мультиверсума.
  Я не смог удержаться от усмешки. Сперва фан-клуб, теперь вот персональный биограф...
  - Это хобби, переросшее в увлечение, и является причиной моей текущей ситуации. Я не смог сдержать любопытство... - скорбно произнёс полугном. - Труд моей жизни не мог завершиться вопросительным знаком... Так что я, невзирая на опасность, отправился в этот мир и принялся наблюдать за происходящим, анализируя ситуацию и пытаясь понять, что к чему. И, боюсь, узнал слишком много... Как будто мало одной госпожи Эйрис с её широкоизвестной неприязнью к ясновидящим.
  Он скривился.
  - И хочу попросить у вас прощения за неприятности, доставленные тестовыми демонами.
  Он встал со скамьи и низко поклонился, едва не стукнувшись лбом о землю.
  - Угу - хмыкнул я - то есть это твоих рук дело...
  Полугном замер в поклоне. Злости на него я, честно говоря, не ощущал, но и что с ним делать - не представляю.
  - Моих - признался он.
  - Да ты просто многогранный талант, я погляжу... Историк, ясновидящий, демонолог...
  - Ещё я готовлю хорошо - сообщил он. Я не смог удержаться от улыбки.
  И всё-таки, что с ним делать?.. Проще всего - спалить на месте, но кто знает, о какой подстраховке он позаботился, прежде чем прийти на эту встречу? Разошлёт автоматическая система всем заинтересованным лицам информацию о том, что я не тот Бахамут, и прощай, спокойная жизнь... относительно спокойная... жизнь. Хреново, в общем.
  - Понятно. Так чего ты-то сам хочешь? - поинтересовался я.
  - Должности личного биографа - не задумываясь, и не разгибаясь, произнёс полугном. - Можно даже без оплаты.
  - Место шута ты точно мог бы занять - покачал я головой, усмехаясь. - Ладно, учитывая обстоятельства, какое-то время побудешь у меня во дворце, а там посмотрим...
  Я активировал подготовленный во дворе стасис-кристалл, и полугном исчез.
  Освободил я его в тюрьме, в комфортной камере, не отличающейся от хорошего гостиничного номера, но подавляющей любые магические способности и внимательно наблюдающей за 'постояльцем'. Кстати, надо бы всё же как-нибудь посмотреть, кто ещё сидит в этой тюряге...
  - Побудь пока здесь - произнёс я, выпустив его в камеру. - Здесь тебя никто не достанет... Кроме меня, конечно. Но у меня же такого желания не возникнет, надеюсь?
  - Ни в коем разе, уважаемый - заверил меня полугном. Он явно не испытывал никакого дискомфорта, тут же принявшись обустраиваться в камере.
  - И вот ещё. Насчёт твоей идеи с романами... Я хочу на это посмотреть.
  Тоузи кивнул.
  - В таком случае, взгляните на это.
  Он извлёк из рюкзака небольшую папку и положил её на столик, примыкающий к ограничивающему камеру невидимому барьеру.
  - Здесь мои наброски на повесть по одному небольшому эпизоду из вашей биографии.
  - Основательно ты подготовился - заметил я.
  - Иначе нельзя - отозвался ясновидящий, и я окончательно убедился, что о страховке на случай неудачных переговоров он позаботился как следует.
  - Ладно - решил я - устраивайся, а я пока почитаю...
  
  Как и сказал полугном, в папке были в основном наброски, попытки новеллизации истории, которая изначально выглядела в лучшем случае пересказом авантюрного романа. Тоузи по большей части пытался придать тексту не художественности, а реалистичности, как ни странно.
  Излагая текст вкратце, была когда-то такая история: войска Бахамута осаждали замок некоего короля. Как это получилось - отдельная история, которую Тоузи, по его записям, хотел выделить в отдельную книгу, но по упоминаниям в тексте - Отец Драконов случайно захватил соседнее графство, король попытался его отбить, и пошло-поехало, пока в осаде не оказался сам король...
  В любом случае, осада продолжалась уже какое-то время, никакого прогресса, скука - и тут Бахамут узнаёт, что в королевском замке остановился знаменитый бард. Ночью он проникает во дворец и похищает барда - из постели королевы. Потом замок захватывает обычным способом, короля отправляет в провинцию, и дарит вместо жены принцессу из коллекции. Что после этого случилось с бардом и королевой в тексте не упоминалось - учитывая общую внимательность автора к деталям, скорее всего, он просто ещё не завершил работу. Так что можно сделать вывод, что он всё ещё пишет, а не просто захватил с собой одну из старых работ... Я усмехнулся. Потом представил ситуации из текста и расхохотался...
  В любом случае, книжка получалась вполне приличная. Интересно, можно считать меня соавтором? Я снова улыбнулся. Готов поспорить, издательства с руками оторвали бы текст, если бы знали, что он основан на реальных событиях. Хотя какие там издательства, даже спецслужбы купили бы... Хмм. И вправду издать, что ли?.. В принципе, пусть закончит работу, а там - может быть.
  - В вашем магазине что-то происходит - неожиданно сообщил Золт. Медики мне не больно-то нужны, но какое-то применение аниматам найти нужно, раз уж они со мной, так что я решил использовать их как секретарей-адьютантов. 'Радар' межмировых перемещений перешёл в ведомство Келеа, зато вместо него Золту теперь достался контроль возможных сообщений от духов-охранников магазина. - Похоже на какую-то проверку...
  Проверка? Странно. Учитывая, что я создавал магазин не без помощи ФСБ, ожидал, что они позаботятся о подобных мелочах, чтобы не создавать конфликта... Ну, возможно, я их переоценил, или наоборот, недооценил... В любом случае, думаю, стоит взглянуть лично: не то, чтобы без меня не справились, или это имеет серьёзное значение, просто чувствую возможность немного развлечься. Я вышел из дворца и телепортировался.
  - ...я сейчас позвоню начальству - произнесла девушка-продавщица, обращаясь к паре мужчин.
  - Нет необходимости - произнёс я, выходя из соседней комнаты и появляясь в их поле зрения. - Что здесь такое?
  - Санэпидемстанция и пожарная безопасность - коротко сообщила девушка. - Проверка.
  - Санэпидемстанция? - хмыкнул я. - Ну, мой магазин действительно рассадник лихорадки... Золотой лихорадки, я имею в виду.
  Один из мужчин вдруг замер, уставившись на меня; узнал, видимо. Осторожно начал пятиться к выходу; второй этого не заметил.
  - Не надо язвить - хмуро произнёс он. - Между прочим, пожарная обстановка у вас здесь не выдерживает никакой критики. Ни сигнализации, ни пожарного стенда, ни плана эвакуации, кругом полно легковозгорающихся материалов...
  Я хмыкнул.
  - Давайте проведём эксперимент. Там, перед входом, ваша машина?
  Я указал на пожилой белый Мерседес без людей в салоне. Пожарник обернулся, обратил внимание на странное поведение своего спутника, нахмурился, но кивнул.
  - Вот это - я протянул к пожарнику руку ладонью вверх, и над ней загорелся потрескивающий огненный шарик размером с яйцо - типовые огненные чары 'обволакивающего огня', что-то вроде коктейля 'Молотов' или напалма. Ну, не совсем, но это ближайшая аналогия. Впрочем, лучше продемонстрирую в действии...
  Дверь магазина открылась, и я, размахнувшись, швырнул огненный шар в машину, не забыв тут же накрыть её защитным куполом.
  Огонь выплеснулся из небольшого шарика чар во все стороны; машину словно облили горящим бензином. Однако температура горения была намного выше; за считанные секунды краска обгорела, а затем сдетонировал бензин в баке. То, что осталось от машины, под действием негаснущего пламени чар теряло форму и плавилось. Выглядело всё это впечатляюще, но на деле чарам было далеко до реальной эффективности; если бы я задействовал их на полную мощность, машина за несколько секунд превратилась бы в лужу металла.
  Оба проверяльщика застыли на месте, в ужасе переводя взгляды с уничтоженной машины на меня; я же зажёг над ладонью новый шарик 'обволакивающего огня'.
  - А теперь непосредственно к эксперименту. Проверим пожароопасность данного помещения...
  И я бросил чары себе под ноги.
  Как они бежали! Быстро, энергично... Можно даже сказать, красиво.
  Но недалеко. Я ухватил обоих 'воздушной петлёй' - что-то вроде телекинеза - и втянул обратно в магазин. Я всё же не такой бессовестный, чтобы не компенсировать уничтоженное транспортное средство... Да и любопытно, с чего вдруг они пожаловали.
  - Что же вы работу-то бросаете? - стараясь звучать удивлённо, произнёс я. - Мы же ещё не закончили.
  - По п-поводу санитарной обстановки никаких претензий нет! - поспешно заявил представитель соответствующей организации; его щека подёргивалась.
  - Чудно - кивнул я. - Что насчёт вас?
  Пожарный, кажется, не сразу понял, что я к нему обращаюсь. Нехорошо, конечно, над людьми издеваться, но они сами напросились. К тому же они так забавно боятся...
  - Н-никаких претензий - подрагивающим голосом повторил за своим спутником пожарник.
  - Вот и чудно - кивнул я. - Браслет, восстанови их машину.
  Обгоревший остов автомобиля принялся неспешно возвращаться в исходное состояние. Вскоре машина выглядела, как новенькая; браслет восстановил её даже не до того состояния, в котором она подъехала к моему магазину, а до заводского.
  - Мы можем идти? - осторожно осведомился сотрудник санэпидемстанции, отступая к двери; она захлопнулась перед его носом.
  - Почти. Ещё у меня есть пара вопросов.
  Проверяльщики напряглись и затравленно переглянулись. Я создал простенький вариант чар-'детектора лжи'.
  - С чего вдруг пожаловали-то? Ваша проверка была весьма неожиданной.
  - Обычная плановая проверка... - соврал пожарник.
  - Ц-ц - укоризненно покачал я головой. - Врать нехорошо... У меня нет желания копаться в мусоре, которым наверняка заполнены ваши головы, так что лучше просто скажите сами. Это будет проще и приятнее для нас всех.
  Дополнительных театральных жестов не потребовалось; пара инспекторов была уже под достаточным давлением.
  - Нам... посоветовали заглянуть - ответил представитель санэпидемстанции. - Сказали, что свежеоткрытый магазин с нарушениями...
  - И что же это за добрый человек самоотверженно помогает вам выполнять вашу работу? - хмыкнул я.
  - Дёмченко Артём Натанович - признался санитарный работник. - Просил присмотреться повнимательней...
  - Зеркало, можешь проверить, кто такой? - обратился я.
  - Уже - отозвался магтех. - Судя по всему, муж той дамочки, которая пыталась тебя обокрасть.
  - Ну, когда его в следующий раз увидите, передайте... хотя, не стоит. Можете просто рассказать, как прошёл визит. А остальным желающим срубить бабла из знакомых можете передать, что в первый раз это было забавно, но за безопасность новых проверяющих, если будут, я не ручаюсь. Можете идти.
  - Над внушением трепета и царственностью тебе явно нужно поработать - не преминуло уколоть зеркало.
  - И так учебная программа слишком плотная - отозвался я. - А вон, кажется, и новые клиенты идут... Ладно, работайте.
  
  Учебная и рабочая программа у меня действительно достаточно насыщенная, чтобы временами задумываться, стоит ли оно того, но я старательно давил такие мысли, развивая не столько способности, сколько знания. Чтобы защититься от угроз, мне в первую очередь нужно знать, от чего нужно защищаться... Голова от впихиваемых в неё знаний не пухла по двум причинам: во-первых, я быстро понял, что теорию гораздо удобнее изучать в драконьей ипостаси, а во-вторых, благодаря аниматам. Последние заботились о моём здоровье и самочувствии со всей тщательностью, контролируя нагрузку и ослабляя неприятные последствия физического и умственного утомления. Именно благодаря их поддержке я продолжал учиться, не сбавляя темпов, и жизнь была бы в целом терпимой, если бы всё шло ровно и без неожиданностей. Однако без них, увы, не обходилось...
  Уже на следующий день после визита в мой магазин проверки - на этого их 'Дёмченко' я решил не обращать внимания, если не продолжит нарываться - мой честно заслуженный после трудового дня сон прервали. В первый момент я было решил, что происходящее - сон, но быстро осознал свою ошибку. Хотя моё тело определённо спало, поле боя передо мной было не плодом работы спящего мозга, а сигналом... откуда-то.
  Подо мной простирается пустыня, или полупустыня, выжженная солнцем, по которой марширует целая армия непонятных и странных существ... или машин. Киборги?.. Или демоны, сплавленные с механизмами? Видение было достаточно расплывчатым, чтобы я не мог сказать точно.
  Большое количество этих... пусть будут киборги, устилало местность с повреждениями различной степени и природы, и откуда-то снизу, из-под того места, где я парил в небе, в них летели молнии, сосульки, огненные шары и некие синевато-белые импульсы, напоминающие залпы бластеров в 'Звёздных Войнах'; киборги отвечали молниями и похожими, но красного или зелёного цвета, импульсами. Я опустил взгляд.
  Подо мной находились остатки какого-то здания, от которого сохранились лишь несколько фрагментов стен не больше метра в высоту. А из-за этого ненадёжного укрытия по наступающей орде вели огонь четверо - вернее, трое. Первым был лысый морщинистый старик в рваной мантии, с резного посоха которого срывались разнообразные ударные чары, в основном - огненные шары.
  Вторым был человек, покрытый пылью и копотью настолько, что я не мог сказать о нём ничего, кроме того, что в одной его руке находился пистолет, испускающий те самые синеватые импульсы, а в другой - причудливой формы меч. Оба оружия были странно чистыми, и выглядели скорее декоративными игрушками, а не боевым оружием, однако импульсы пистолета поражали наступающих одного за другим, а меч мягко сиял, выдавая магическую природу.
  Третьим было странное существо меньше метра ростом, несмотря на пыль, белое и пушистое. Оно напоминало лемура, одетого в костюм авиатора начала двадцатого века, но на его спине виднелись маленькие крылышки, а на лбу - меховой помпон. В руках кроха сжимал ещё один пистолет - хотя его оружие скорее походило на небольшую пушку. Прицелившись, странное существо нажало на спусковой крючок - и из ствола вырвалась разветвлённая молния, словно паутиной оплетшая разрядами сразу группу наступающих, с дымом повалившихся на землю.
  Четвёртой была молодая девушка, почти девочка, замершая за спинами остальной троицы с флейтой в руке. От неё, почти как от меча, исходило слабое сияние, короной поднимающееся вверх. Сияние медленно нарастало; вместе с этим я начал разбирать слова, которые она бормотала. А ещё, кажется, это очередная родственница...
  Её слова, которые я всё ещё разбирал с трудом, напоминали то ли заклинание, то ли молитву. 'Исполни древний договор, силой своей защити', что-то в этом роде. Старик тоже что-то произнёс, но язык был мне неизвестен. Пушистое существо ответило чирикающим голосом; человек с мечом встряхнулся, обтряхивая пыль, и я обнаружил, что это тоже совсем ещё молодой парень. Он произнёс что-то решительным тоном, и сияние его меча резко усилилось; взмах, и свет, как пыль с тела его обладателя, слетел с клинка, серпом метнувшись вперёд и разрастаясь на лету. Серп света врезался в ряды неуклонно наступающих киборгов, разрубая их надвое десятками; однако парень едва не упал, капли пота дорожками смывали пыль с его лица.
  - Исполни древний договор, силой своей защити! - всё чётче и отчаяннее повторяла девушка. Эм, насколько я понимаю, она ко мне обращается... И, не знаю, что это за компания, но они определённо нуждаются в помощи.
  А, ладно, почему бы не попробовать... Я сменил ипостась.
  Тень от моих крыльев закрыла руины и скрывающихся в них. Молодой человек и пушистое существо подняли взгляды, удивлённо рассматривая меня; старик устало оперся о посох./Смотрите и трепещите! Я проревел и собрался с силами./Этот мир полон энергии, но мне нет в ней нужды. Достаточно направить часть того океана энергии, что течёт во мне... И это возможность воспользоваться одним из приёмов, которые я отрабатывал на тренажёре.
  Выдох! Сияющий поток энергии помчался вперёд, сокрушая молекулы воздуха и превращая его в кипящую плазму./Мощь! Неостановимая, бешеная мощь!/ Но колонна света не осталась единой; она мгновенно разделилась на множество струй, направившихся к разным целям.
  Моё 'дыхание' разом уничтожило около трёх сотен киборгов; мне недоставало практики, так что около половины струй ушло 'в молоко'./Ррр... Я не должен был демонстрировать ошибки.../Я снова сосредоточился. Киборги открыли огонь по мне, признав самого опасного врага, но моя защита позволяла их полностью игнорировать; ещё один 'залп', и пустошь замерла.
  - Браслет, зеркало - скомандовал я. - Зафиксируйте координаты этого мира. И, пока пространственное окно открыто, перетащите эту компанию ко мне во дворец... Поместите пока что в соседнюю камеру с Тоузи, в те же условия. Пусть пообщаются и выяснят, куда попали...
  И я со спокойной совестью вернулся ко сну.
  За ежедневной нагрузкой я едва не забыл об этой компании; впрочем, ближе к вечеру я заглянул к полугному, намереваясь сообщить ему о том, что хочу попробовать издать одну из его книг, и застал всех в его... номере, пожалуй. На камеру это совсем не походило.
  В любом случае, неизвестная четвёрка и биограф Бахамута дружелюбно и с явным интересом беседовали за выпивкой и закуской; камера обеспечивало не только комфорт, но и перевод. Я хмыкнул.
  - А вот и хозяин - заметил Тоузи. Он встал и поклонился.
  - И тебе привет. Ну, так кто вы такие будете? - поинтересовался я.
  - Меня зовут Дрей Холистон - ответил мечник. Сейчас, после помывки и в чистой одежде, он выглядел совсем молодо, лет на восемнадцать, но уверенно. - Это - он указал на девушку, затем старика и, наконец, на пушистика - Ная, Ниро Спарклингривер и Пуф Бигбум.
  - Вообще-то - хмыкнул я - я спрашивал, не как вас зовут, а кто вы такие.
  - Что вы имеете в виду? - нахмурился парень. Интересно, он по жизни тормоз, или просто сейчас такой?
  - Дрей, он хочет узнать нашу историю - произнесла девушка.
  - О... - пробормотал парень. - Хорошо, но история длинная.
  Немного странно. Я бы ожидал, что лидером группы будет маг, - и, к слову, старик создавал впечатление сильного представителя своей профессии, хотя о мастерстве судить и сложно - но, определённо, в данном случае эту позицию занимал парень.
  - Если никто не против, - вмешался Тоузи - я могу пересказать основное вкратце. История действительно длинная...
  Я кивнул.
  - Слушаю.
  История оказалась довольно длинной даже в кратком пересказе. Но если совсем коротко - техномагический мир в состоянии упадка и анархии, скатывающийся к средневековью, но с остатками древних технологий. Этот самый паренёк, Дрей, выудил из реки девушку, - Ная всё же оказалась постарше, чем казалась на первый взгляд - потерявшую память, 'и завертелось'. За девушкой пришли, деревню Дрея спалили, сам он сбежал с ней - благо давно хотел повидать мир. По пути выяснилось, что ситуация в мире совсем хреновая, и в процессе поисков прошлого девушки выяснилось, что всё это как-то связано с ней. Постепенно парочка обросла спутниками в виде старого мага, явно что-то знавшего, но молчавшего, и мугла - как называлась раса 'пушистика' - техномага. Последний вообще увязался с ними из чистого любопытства, и, пока я выслушивал рассказ, увлечённо курочил какие-то амулеты. На тот момент, когда я их вытащил, они пытались защитить соседний город, жители которого не поверили предупреждению, от нападения 'киборгов', и добраться до древней фабрики, производившей их. Девушка всё ещё почти ничего о себе не помнила, но наловчилась призывать различных существ - примерно как меня. Хотя обычно кого-то намного слабее, как правило, каких-то местных духов, просто в тот раз ситуация была аховая...
  - Ну, - хмыкнул я - могу вас порадовать. Во-первых, Ния - моя дальняя родственница. А во-вторых, память ей восстановить - не проблема. Илва, займись...
  - Родственница?.. - растерянно пробормотал парень. Илва прошла сквозь барьер, оказавшись возле девушки, и протянула руки к её голове; та сперва рефлекторно отдёрнулась, но затем напряжённо замерла, и анимат охватила её голову руками. Молодая драконица простонала, и парень в храброй, но очень глупой попытке защитить её, бросился вперёд. Вернее, попытался броситься; камера мгновенно обездвижила его на месте. Мугл оторвался от своих амулетов и обеспокоено взглянул на девушку; старик просто спокойно наблюдал за происходящим из кресла.
  Ния ещё раз простонала, вздрогнула, и открыла глаза.
  - Я всё вспомнила... - пробормотала она. Взглянула на Илву, на меня. - Благодарю вас...
  Она закрыла лицо рукой, и из её глаз потекли слёзы.
  
  Девушка быстро пришла в себя; полагаю, не без помощи Илвы. На мой взгляд, её история оказалась не особо интересной, но парень и пушистик слушали, только что не раскрыв рот от удивления. А так - банальная история о больших амбициях... Девушка была членом племени потомков драконов, деградировавших до потери второй ипостаси и интереса к окружающему миру. Жили себе на руинах древней цивилизации, считая себя их хранителями. Идиоты, жившие по принципу 'наши отцы так жили, значит, и мы будем'. Но нашёлся один разумный парень, решивший, что глупо так прозябать, когда у них под ногами продвинутые знания и технологии древних. Старейшинам его энтузиазм не понравился, случился конфликт, и разобиженный парень решил добиться своего если не по хорошему, то по плохому. Нашёл единомышленников, перебил всех, кто против... Я понял, что мысленно аплодирую.
  В любом случае, девушка сумела сбежать с одним из ключей от древних хранилищ, и, собственно, за ним и шла охота. А те самые киборги - часть армии, создаваемой на ещё рабочих древних фабриках для захвата мира. Блин, уважаю... Насколько можно судить, у парня есть все шансы преуспеть. Было бы свободное время, возможно, даже навестил бы его...
  - Война, это, конечно, не очень хорошо, - хмыкнул я - но парень молодец, уважаю... А если бы ваши старейшины не были такими меднолобыми идиотами, и жертв было бы меньше. Я бы посоветовал вам к нему присоединиться.
  Четвёрка переглянулась; такого совета они определённо не ожидали. Тоузи кивнул.
  - Верно. Судя по вашему рассказу, вашему миру пошёл бы очень на пользу единый правитель, интересующийся технологическим прогрессом.
  Парень вспыхнул.
  - Его твари сожгли мою деревню!
  - Ну, это, конечно, говорит не в его пользу - согласился я - но как я понял из рассказа, ты не знаешь обстоятельств. К тому же сколько человек при этом погибло?
  - Я... не уверен - пробормотал парень. - Нам с Наей пришлось бежать... Но я видел кровь!
  - То есть трупов не видел - подытожил я. - Зато сразу рванулся играть в святого мстителя.
  Парень набычился; Ная положила руку ему на плечо, и он немного расслабился, но выглядел всё равно упрямо и несогласно. Эх, молодёжь... Не то, чтобы я сам был намного старше, но я хотя бы не спешу с выводами.
  - Знаешь, парень, - заметил я - 'Герой' и 'Бросающийся в заварушку, не разобравшись, что к чему' - не одно и тоже. Хотя, конечно, если ты хотел просто хорошенько подраться и погибнуть по глупому, ты шёл к цели правильно, и почти добился своего... Но тогда в следующий раз не зовите.
  Похоже, он вспомнил, из какой... неприятной ситуации я их вытащил, и снова умолк прежде чем сорвался - не без помощи Наи.
  - В общем, всё с вами ясно - подытожил я. - Вопросы есть?
  - Я хотела бы знать, можем ли мы вернуться обратно - произнесла девушка. - Как я поняла из объяснений господина Тоузи, вы перенесли нас в свой мир?..
  Я кивнул.
  - Угу на оба вопроса, но - оно вам надо? Родственников у вас там, как я понял, нет, зато врага вы нажили серьёзного. К слову, если хочешь, девочка, могу здесь познакомить с родственницей, у меня как раз правнучка гостит. Между прочим, дедуля с пушистиком, что насчёт вас? В принципе, я набираю персонал, так что могу предложить работу. Как я понял, вы довольно неплохие для своего мира специалисты...
  - Интересное предложение... - задумчиво произнёс старик. - Пуф, что скажешь?
  Пушистый не прореагировал; он пытался присобачить один из амулетов к своей пушке. Старик вздохнул и слегка стукнул его по голове посохом.
  - А? Что? - дёрнулся, как его, мугл. Он определённо пропустил разговор мимо ушей, убедившись, что с Мией всё в порядке. - Ты чего дерёшься?
  - Пуф, нам только что предложили работу - сообщил старик.
  - Я согласен - не задумываясь, ответил пушистый. - Тут столько всего интересного!..
  Парень обиженно посмотрел на него.
  - Дрей, я... не хочу сражаться - тихо произнесла девушка. - И не хочу, чтобы ты сражался за меня. Ты... Мы все заслужили мир.
  - Думаю, вам найдётся, что обсудить - хмыкнул я. - Не буду мешать. Да, чуть не забыл... Тоузи, я думаю издать что-то из твоих книг. Выбери что-нибудь поприличнее... Не то, чтобы меня так уж беспокоила моя репутация в этом мире, но и слишком шокировать народ не хотелось бы. К тому же будет лучше, если здешним обитателям всё будет понятно.
  - Я подготовлю - кивнул полугном. - Благодарю.
  - Эй, так что насчёт моей работы? - требовательно спросил мугл.
  - Когда остальные определятся - отозвался я и вышел.
  
  Сейчас в моей программе обучения стояла отработка базовых плетений на скорость; суть та же, что, скажем, в 'сделать сто ударов мечом', только с магией. Несложно, но однообразно и нудно... Чтобы было веселее, я включил себе трансляцию из камеры иномирян. Отвлекает, конечно, но это в чём-то и в плюс...
  Компания разошлась по комнатам; Тоузи и старый маг с муглом остались на месте, а парень с девушкой вышли. Последние просто молча сидели в соседней комнате, глядя в пол, так что я переключил внимание на пару магов.
  - Мне всё ещё сложно судить, насколько ваш рассказ соответствует истине, но это... Наш гостеприимный хозяин очень силён.
  Старик, произнёсший это, задумчиво погладил бороду.
  - По тем эманациям, что я ощутил, он действительно похож на дракона... Хотя в это и трудно поверить. Особенно со столь юной внешностью. Отец Драконов, хмм... Пуф, что насчёт твоих детекторов?
  - Э? Детекторы? Они сгорели.
  - Ты же говорил два часа назад, что они целы - поднял бровь старик.
  - Сгорели, когда я попытался просканировать этого Бахамута - уточнил пушистик. - Уровень мощности слишком большой.
  Он как ни в чём не бывало продолжил ковыряться в своей пушке.
  - Это о многом говорит... - пробормотал старик. - Пожалуй, я приму его предложение.
  - Поздравляю - заметил Тоузи. - Конечно, если Бахамут не передумает. Мне вот пришлось много работать, чтобы оказаться здесь... Если вы поработаете на него какое-то время, то поймёте, как вам повезло. Это совсем другой уровень возможностей... Дело не столько в самом Бахамуте, а в том, что он представляет. Очень известная и могущественная, но не слишком активная, межмировая сущность. Подобный шанс обитателям провинциальных миров не выпадает даже раз в жизни...
  - Хмм... Я бы хотел ещё о многом с вами поговорить, но вижу, вы заняты.
  - Прошу прощения, это займёт не больше получаса.
  Я закрыл окно с изображением. В соседней комнате - и окне - мечник начал признаваться в любви призывательнице, и я закрыл второе окно - подглядывать было бы некрасиво. Тем более, и так всё ясно...
  Когда на следующий день я снова навестил эту компанию, все уже приняли решение. Точнее, все остальные - мугл определился сразу, и всё прошедшее время просто ждал, сгорая от нетерпения, возможности порыться в технологиях новой цивилизации. Немного забегая вперёд, скажу, что получив доступ в Интернет, он едва не умер от голода.
  - Ну, что решили? - поинтересовался я.
  - Я с благодарностью принимаю ваше предложение работы - степенно произнёс старик. - Пуф, как вы уже слышали, согласился ещё вчера.
  - Вот и чудно - кивнул я. - Изучите этот мир, а там посмотрю, куда вас приткнуть. А что с вами, сладкая парочка?
  Парень покраснел, девушка улыбнулась. Ответила последняя.
  - Мы... Если можно, мы бы тоже хотели найти какую-то работу и осесть в спокойном месте.
  - Когда свадьба? - хмыкнул я. Теперь покраснела и девушка.
  Тем не менее, она ответила.
  - М-мы пока не решили...
  - А чего тянуть? - хмыкнул я. - Слуга, организуй...
  
  Пока новобрачные, слегка ошарашенные стремительным развитием, готовились к бракосочетанию, я тоже... готовился. Появилась у меня одна мыслишка... Не думаю, что всем понравится, но это уже их проблемы.
  - Пора приступать к практической тренировке... гм, на практике - заметил я. - Браслет, обеспечивай защиту. Зеркало, что насчёт портала по сохранённым координатам?
  - Это тоже к браслету - отозвался магтех. - Или воспользуйся портальным амулетом из сокровищницы. Хе, ты начинаешь вести себя, как Бахамут... В юности.
  Сам я смогу открывать межмировые переходы - по крайней мере, без риска оказаться одной ногой здесь, а другой там - ещё очень нескоро, но с браслетом вопрос стоял только в энергии. К слову, это был первый раз, когда я ощутил утомление от магического действия; браслет высосал из меня уйму энергии, чтобы переправить на место. Впрочем, даже это было всего лишь лёгким утомлением, а не чем-то серьёзным; сил у меня оставалось ещё больше, чем достаточно, так что я даже не стал тратить время на передышку.
  Я оказался на той самой пустоши, устланной выведенными из строя киборгами, откуда и забрал компашку приключенцев. Учитывая, что у их противников имелся биологический компонент, сейчас здесь ощутимо попахивало, так что я поспешил убраться подальше, туда, где вонь не будет отвлекать от выполнения моего 'коварного' плана.
  С зеркалом в этот раз я не стал даже советоваться; хотелось сделать всё самому, тем более, план у меня был. Для начала - найти объект... Я сосредоточился.
  Это было намного сложнее, чем отыскать Ищейку. Впрочем, я подготовился заранее, попрактиковавшись на близком аналоге, так что минут через двадцать объект был обнаружен и локализован. Чары скрытности я создавал 'по учебнику', пользуясь подсказанными браслетом и учебными пособиями схемами, но всё же сам; защиту тоже сам, но тут браслет меня подстраховывал. Телепорт... Вот тут было сложнее. Телепортироваться в незнакомое место НАМНОГО сложнее, чем в знакомое, к тому же я обнаружил, что в магических мирах это действие вообще даётся мне сложнее, чем на Земле - можно сказать, что фон создаёт помехи. В учебных пособиях, к слову, это упоминалось; скорее как теоретическая особенность, правда. Подобный эффект возникает в случае точных мощных чар на личной энергии, а учитывая, что подавляющее большинство магов для мощных чар пользуется внешней энергией, их это обычно не беспокоит. По большому счёту, меня тоже - я мог бы просто проделать пространственную дыру в свой рост и ввалиться в неё, но не стоит привыкать к грубым методам...
  В любом случае, я справился и с этим - микропрокол пространства, сканирующие чары через него, и коррекция точки выхода прекрасно помогают в таких случаях.
  Я оказался в неуютном каменном помещении, богатая обстановка которого скорее вызывала раздражение дурным вкусом, чем вызывала какие-то положительные эмоции. В глубоком кресле сидел мужчина средних лет; хмм... Судя по рассказу приключенцев, тот, кто мне нужен, должен бы быть помоложе.
  Я аккуратно просканировал сидящего. Ну, пара амулетов, какое-то техномагическое оружие, да и личные магические способности неплохо развиты. Пассивная защита от физического и ментального воздействия присутствует, но я это уже проходил - такая защита мне вполне по силам. Вернее, по знаниям и умениям - голой силой задавить дело нехитрое... Так что важнее постараться не прибить родственничка ненароком.
  - Ратас? - осведомился я, проявляясь перед жертвой. Мужчина попытался дёрнуться, затем активировать какие-то чары, затем - один из своих артефактов; всё одинаково безуспешно. Я обездвижил его и блокировал магию. Всё-таки я её неплохо освоил, тем более за такой короткий срок... Контроль домена на столь дальних потомков почти не действует, но в сочетании с чарами эффект неплохой.
  - Нет - наконец, ответил он; возможность разговаривать я ему оставил. Ну вот, не врёт... Я вздохнул.
  - В таком случае, где он?
  Хотя в этом мире осталось считанное количество драконов, перебирать всех по одному может быть слишком долго и нудно, так что упрощу себе работу.
  - Кто вы такой? - вместо ответа спросил мужчина.
  - Прапрапрапра... и так далее, дедушка. Меня зовут Бахамут, если это вам что-то говорит...
  Смотри-ка... Похоже, говорит. Его глаза удивлённо и с недоверием расширились. Безмолвно пошевелив губами, мужчина, наконец, принял решение.
  - Лорд Ратас в своих покоях возле тронного зала. Если вы тот, за кого себя выдаёте, вам будет несложно с ним встретиться.
  - Угу - кивнул я. - Благодарю за добровольную помощь. Обездвиживающие чары отойдут минут через двадцать.
  Кроме допрошенного, в замке новоявленного правителя - определённо недавно построенном - было всего трое драконов, так что долго разыскивать нужного не пришлось. Местный Тёмный Властелин - хотя я бы не был так уверен насчёт его цвета - сидел за столиком в гораздо более скромной и комфортной комнате и читал... эм, если я не ошибаюсь, местный вариант Кама-Сутры. А, нет, не совсем... Наклонившись и взглянув на обложку, я обнаружил, что книга озаглавлена 'Экзотические магические практики'.
  - И кому я обязан визитом? - спокойно отозвался парень, настоящий красавчик, к слову, не отрываясь от книги. Интересно... Вблизи чувство родства ощущалось намного сильнее, чем с той же Наей, или с свежедопрошеным драконом. Почти на уровне Аланы, хмм.
  - Бахамут - представился я, проявляясь. Парень немного напрягся, но отложил книгу на стол и спокойно произнёс.
  - Польщён знакомством. Ратас Гласьер, хотя вы наверняка это знаете...
  Я кивнул.
  - Позвольте узнать, что заставило вас внезапно возникнуть из небытия и почтить меня личным визитом? - поинтересовался парень. Нет, он мне определённо нравится...
  - Просто решил поздравить с успешно идущим завоеванием мира и пригласить на свадьбу - усмехнулся я.
  Парень откинулся в кресле и расхохотался. Я терпеливо ждал пока он успокоится; надеюсь, он не испортит первое впечатление...
  - Прошу прощения - наконец, произнёс он - просто это было... неожиданно. Особенно после того, что говорили старейшины...
  - Предположу, что они запугивали моим гневом - усмехнулся я.
  - В точку - кивнул Гласьер, продолжая улыбаться. - Слышали бы они это...
  - Они бы просто не поверили, что я настоящий - пожал я плечами. - К слову, вы как-то очень легко поверили.
  - О, у меня есть информация о том, что эта дурочка Ния сумела вас призвать - взмахнул рукой мой собеседник. - Полагаю, вы хотите пригласить меня на её свадьбу? С Холистоном?
  Я кивнул.
  - Ну и глаза у них будут... - снова засмеялся он. - Я не могу это пропустить. И, прежде чем вы спросите - я, по большому счёту, ничего против них не имею. Они, конечно, ставили мне палки в колёса, но больших сложностей не создавали, да и в целом я понимаю их мотивацию... Если нет ума - приходится много бегать.
  - Они неплохо потрепали твою армию - заметил я.
  - Ерунда - отмахнулся Гласьер, записывая что-то на листе бумаги. - Произвести новых солдат - не проблема. Так когда и как отправляться по вашему приглашению?
  - Прямо сейчас, если у тебя нет срочных дел.
  - Я так и подумал... Ну, записку я оставил, так что готов.
  Я кивнул.
  - Хорошо. Браслет, возвращаемся.
  
  Свадьба прошла весело. По крайней мере, нам с Гласьером всё понравилось. Холистон, к слову, всё время порывался набить ему морду после того, как он вручил молодожёнам подарок - я даже не заметил, когда он успел его захватить с собой - и я сообщил, кто это, собственно, такой. Ния-то сразу его узнала, но не стала поднимать шум... К слову, в конечном итоге я предоставил им возможность подраться - в тренажёре это возможно даже в полную силу. Собственно, я даже записал их схватку и добавил запись к подаркам. Тем более, это действительно было довольно зрелищно... Поначалу Холистон недооценивал противника, а вот тот, хотя выглядел расслабленно, делая вид, что не придаёт этой схватке большого значения, внимательно следил за противником и готовил чары. Интересно... Насколько я мог судить, его чары напоминали то, чем пользовался Келеа, хотя применял их дракон иначе. К слову, пистолет Холистона тоже оказался магическим, но в отличие от 'спеллгана' пушистика, стрелявшего натурально чарами, причём разнообразными, по выбору пользователя, имел лишь один режим атаки. Зато меч парня был многофункциональным, как вскоре выяснилось...
  Холистон начал схватку с того, что открыл огонь - на бегу, двигаясь к противнику. С поразительной точностью... но все выстрелы прошли мимо: его оппонент минимумом движений уклонился от всех энергоснарядов, позволяя им пройти рядом с телом. Видимо, они не горячие...
  За какие-то пару секунд парень оказался рядом с Гласьером, взмахивая мечом... некое мельтешение, и оба поединщика оказались на расстоянии друг от друга.
  В замедленном воспроизведении картина прояснилась. В тот миг, когда Холистон начал взмах, растянутая Гласьером по полю боя силовая паутина напряглась, отбрасывая мага назад, на безопасное расстояние. Одновременно ещё несколько нитей хлестнули мечника под разными углами. Однако с клинка сорвался энергетический серп вроде того, что парень использовал против киборгов, только поменьше, а сам клинок смерчем закружился вокруг Холистона, рассекая атакующие его нити. Гласьер, впрочем, уклонился и от дистанционной атаки, сохраняя невозмутимость.
  Какую-то секунду они смотрели друг на друга, а затем схватка продолжилась. С поднятой руки Гласьера ударил конический взрыв пламени, направленный в Холистона, однако тот... разрубил огонь. Пламя разошлось по сторонам, образовав вертикальный проход, в который мечник и бросился, ведя непрерывный огонь из пистолета. Не по Гласьеру; вместо этого парень расстреливал напоминающие бутоны утолщения на концах части нитей дракона, ставших видимыми нормальному взгляду. Гласьер непрерывно отступал, швыряясь в Холистона простейшими боевыми чарами вроде молний и огненных шаров, которые человек отбивал мечом столь же легко, как сам дракон уклонялся от его выстрелов.
  Однако отступление было нужно завоевателю мира лишь для того, чтобы выиграть несколько секунд времени. Пока часть его нитей помогала отступать, а другая служила мишенью для пистолета Холистона, ещё одна часть бесчисленного множества выростов ауры дракона сплеталась в огромный узор под ногами мечника. И в какой-то момент плетение активировалось.
  Холистон исчез в столбе света нескольких метров в диаметре; я услышал, как старик-маг присвистнул.
  Однако и это Холистона не остановило. Не успело сияние угаснуть, как он вылетел из столба света, защищённый генерируемым мечом бесцветным пузырём защиты, исчезнувшей, стоило парню выйти из зоны поражения. Похоже, это далось ему нелегко - меч определённо черпал часть сил из владельца - но парень всё ещё был полон энергии и решимости продолжать. Более того, его нападение оказалось для Гласьера неожиданностью, и он едва успел уклониться от выпада мечника; причём на этот раз не полностью, на его шее возникла красная линия.
  Впрочем, развить моментальный успех человеку не удалось: Гласьер мгновенно оправился и контратаковал, сбивая сопернику темп наступления. Затем несколько резких рывков - движение дракона выглядело почти как телепортация - и беловолосый завоеватель мира оказался в сотне метров за спиной своего противника. Однако вместо того, чтобы снова атаковать из удобного положения, он воспользовался секундной паузой для другого.
  Он сменил ипостась. Чувство родства не зря было с ним куда сильнее, чем с той же Мией... Не только его амбиции не соответствовали тому застойному болоту, в которое превратился вымирающий клан драконов; он и сам оказался аномалией, обладающей полноценными способностями своего... моего рода.
  Впрочем, об этом я рассуждал позже, а на тот момент просто хмыкнул и продолжил наблюдать за боем.
  Дракон - тёмно-серый, четырёх или пяти метров в высоту - взмахнул крыльями, поднимаясь в воздух. Однако прежде чем он успел набрать высоту, Холистон снова взмахнул мечом, бросая энергетический 'серп'.
  Увеличенная масса уменьшила способность Гласьера к скоростному перемещению рывками силовых линий; 'серп' краем задел крыло. Брызнула кровь, однако в тот же момент, как атака Холистона была активирована, дракон выдохнул поток пламени, куда более мощный, чем то, что Гласьер выдавал в человеческой ипостаси. Мечник попытался уклониться, но пламя шло не узкой струёй, а широким потоком, к тому же дракон не держал его в одном положении, а направлял в цель. Какой-то миг сквозь пламя можно было разглядеть силуэт Холистона, окружённый защитой, но затем магическая сфера исчезла, а следом за ней - и человек. Ния вздрогнула.
  - Победа за Гласьером - констатировал я, когда пламя угасло, оставив за собой лишь меч Холистона, сохранивший всё ту же изначальную чистоту.
  - Это была напряжённая схватка - заметил дракон, выходя из тренажёра. - Если бы вы были вчетвером, я мог бы не справиться.
  - И советую об этом не забывать - заметил я. - Если правление будет слишком жёстким или слишком слабым, на их место придут другие. И, возможно, более сильные.
  Гласьер кивнул.
  
  Больше ничего особо примечательного не произошло. Холистон немного порасстраивался из-за поражения - не вслух, конечно - но супруга его быстро успокоила. К слову, с Аланой она немного пообщалась, но Ищейка к новоявленной родственнице особой симпатии не выказывала, хотя нельзя сказать, чтобы отнеслась к ней негативно - скорее, безразлично.
  Оставив новобрачных в саду рядом с выделенными им на ближайшее время, пока не решу, что с ними делать, комнатами, я заговорил с Гласьером.
  - Если хочешь, можешь тоже немного задержаться. Или у тебя есть срочные дела дома?
  - Не то, чтобы особо срочные, но и злоупотреблять вашим гостеприимством было бы неразумно - отозвался он. Я кивнул.
  - Хорошо, тогда я верну тебя обратно. Надеюсь, правитель из тебя получится хороший... Возможно, я это ещё проверю.
  На этом мы и расстались. Признаться, была у меня мыслишка напоследок тоже провести с ним поединок... но я быстро от неё отказался. Для меня в этом мало ценности, да и воссоздать его тренажёр сможет в любое время, а выделываться... В чём смысл? Он имелся бы, если бы мне было что-то нужно от Гласьера. Но сейчас мне от него ничего не нужно, а если что-то понадобится, тогда и можно будет позапугивать... Если получится. Свои и его возможности мне опять-таки поможет оценить тренажёр, если это понадобится, так что риска нет.
  К слову, у меня было подозрение, что Гласьер не стал задерживаться в основном из-за неудачной попытки ухаживания за Аланой. Ищейка ясно дала ему понять, что он её не интересует. Вообще, по тому, как она его отшила, девочку можно было счесть мужененавистницей...
  (Эльфийку, напротив, дракон заинтересовал, но лишь как собеседник; точно так же она беседовала и со старым магом из компашки Холистона).
  На следующий день я задумался, что мне всё-таки делать с этой четвёркой. Старого мага-то можно отправить помощником - а заодно присмотром - к сектанту или КГБшнику, а вот с остальными сложнее... Впрочем, ещё несколько дней можно подумать - маг и мугл изучали информацию о мире, в котором оказались, а молодожёны... Ну, можно сказать, что у них был медовый месяц. Благо, по моему дворцу вполне можно совершать свадебное путешествие... Да и напутешествовались они уже, по собственному признанию.
  Хмм... В принципе, отправлю их в какой-нибудь спокойный мирок, и дело с концом. Золота на мирную жизнь выделить мне не сложно, а с остальным сами справятся.
  - В общем так, молодые - сообщил я парочке, отловив их в одном из садов. - Пока у вас медовый месяц, но вы подумайте, куда вас дальше девать. Вернуть домой?
  - Мы уже подумали - отозвалась, ожидаемо, Ния. Вообще по моим наблюдениям глава этой семьи однозначно она. - В нашем мире у нас почти ничего не осталась, а тем друзьям, что всё же есть, достаточно передать, что с нами всё в порядке.
  Я кивнул. Вполне их понимаю - оба сироты, а продолжать какие-либо отношения с Гласьером им совсем не хочется.
  - Значит, подыщу вам какой-нибудь тихий и спокойный мирок. Дайте знать, когда будете готовы отправляться. И можете не торопиться, тем более, полагаю, тебе будет неплохо побольше узнать про драконов.
  - Мы так и сделаем - кивнула девушка. - Благодарю за помощь.
  Вот и чудно. Мага, пожалуй, отправлю к сектанту - пусть поможет ему и присмотрит заодно - а мугла... Не знаю пока. В крайнем случае положу на хранение в стасис, пока не придумаю, как с ним быть. Забавное существо...
  Неожиданно я ощутил отклик от своих чар, наложенных на мировых политиков. Хотя нет, эти - на ЦРУшника... Не помню, как его зовут, не интересует. В любом случае, сейчас он попытался отдать какой-то приказ, направленный против меня - на попытку ликвидации, скорее всего - и ему предстоит несколько неприятных часов. Первая реакция чар - предупредительная, вызывает временный паралич; если этого оказывается недостаточно и объект чар снова проявляет агрессию по отношению ко мне, то второе срабатывание оказывается летальным. Возможно, кто-то мог бы сказать, что это жестоко, но без упреждающего проявления превосходства будет ещё хуже. 'Сильные мира сего' не потерпят того, что я существую, и попытаются диктовать мне свои условия, а в случае неудачи - избавиться. Лучше упреждать, не давая им действовать, чем потом разгребать последствия, да и жертв меньше будет. А то могут сдуру бомбой жахнуть, к примеру. Меня-то всё рано не достанут - дворец не связан с обычным пространством напрямую, а если я буду вне его, то просто смогу телепортироваться - но вот непричастных людей заденет... В общем, жёсткие контролирующие чары - идеальный способ демонстрировать, кто в доме хозяин. Так, чтобы и подумать боялись как-то на меня наезжать. Да и вообще, если десяток-другой политиков отбросит копыта, мир станет немного чище. Может, и специально проредить их ряды?
  Я хищно ухмыльнулся... и хлопнул себя по лбу. Что я такое думаю? Это поднимет слишком много суматохи, и этого мне пока что не хочется. Возможно, как-нибудь потом... Посмотрю, как они забегают.
  Н-да, продолжаю обдракониваться, отбрасывая моральную шелуху... Впрочем, это меня больше не беспокоит. Хотя...
  - Зеркало - произнёс я.
  - Что?
  - Если буду слишком звереть, напомни мне остановиться.
  - Попытаюсь - отозвался магтех. - Учти, дальнейшие изменения морали скидывать на обдраконивание не следует. В этом плане ты уже стабилен, так что остальное - упоение властью. Останавливать тебя я не стану, да и не могу, но поверь моему - вернее, старого Бахамута - опыту: не стоит перебарщивать, это некрасиво. Сам потом будешь жалеть и стыдиться.
  - Перебарщивать?.. - пробормотал я.
  - Угу. Вроде уничтоженных из любопытства или раздражения миров...
  - Эм... Это действительно перебор - согласился я. - В общем, рассчитываю на тебя. Останавливай, если что... Вы с Илвой тоже, к слову - я постучал пальцем по браслету.
  - Попытаемся - повторило зеркало. - Хотя из-за мелочей тоже особо не напрягайся... Старайся держать баланс.
  - Попытаюсь - усмехнулся я. - Да, и ещё: поищи для молодожёнов несколько миров на выбор, куда можно будет их отправить.
  - Уже.
  - Вот и чудно... К слову, что ты имеешь в виду под 'мелочами'?
  - Пару тысяч тех, кто сами нарывались, к примеру - отозвалось зеркало. - Излишняя мягкотелость вреднее, чем жёсткость... Секундная нерешительность может оказаться роковой.
  Ну вот, ещё одно добавление к списку того, что необходимо осваивать, самоконтроль. А потом ещё и политикой мультиверсума придётся заниматься... Охохо. Боюсь, полученной от Смерти передышки не хватит и на половину всего минимально необходимого...
  Внезапно я снова ощутил отклик от чар. А затем ещё один.
  - Такое впечатление, что военные по всему миру находятся на одной ментальной волне... - хмыкнул я. - Или они просто пытались договориться о совместных действиях.
  - Скорее, первое - отозвалось зеркало. - В конце концов, так и появляются младшие боги. К тому же твои чары и договариваться не дают...
  
  Тоузи закончил редактирование книги уже этим днём, и я, немного подумав, распечатал пробную партию своими средствами. Пусть распространением займётся мой магазин - всё равно он заодно является и информационным бюро... Хе, можно будет и книгу отзывов добавить.
  
   Продолжая поддерживать напряжённую учебную программу, я всё же сумел выделить время и на прогулку с дамами. Собственно, практиковаться в защитных и сканирующих чарах я не прекращал и во время этой прогулки; это слишком важно, чтобы приостанавливать даже ненадолго, к тому же необходимо возводить в автоматизм. Пусть сейчас со Смертью и перемирие, но опасность сохраняется. Даже земляне - в смысле, обитатели этого мира - могут представлять угрозу. Хотя их возможности и невелики, но и меня пока нельзя сравнивать со старым Бахамутом. Наверняка у меня есть какие-то слабые места, за которые можно зацепить... Так что - бдительность и осторожность. Лишь бы они не переходили в паранойю.
   Хмм, нужно будет отыграть на тренажёре возможные варианты покушений на меня со стороны аборигенов. Важно не просто пережить их, а сделать это зрелищно и убедительно, чтобы у местных не возникало желание попробовать снова, а у иномирян не возникали сомнения во мне. Главное, последнее - репутацию ронять нельзя... Пусть верхушка официальных властей предупреждена и зачарована, но есть ещё и частные лица, способные организовать покушение. Хмм... Нужно искать бомбы. И, главное, подумать, какое представление устроить, если бомба попадётся...
   - О чём ты задумался, Бахамут? - поинтересовалась Лиани.
   - Что делать с теми, кто попытается меня убить - рассеянно отозвался я. - Хотелось бы что-нибудь интересное и показательное, а то ведь без убедительной демонстрации аборигены не поймут...
   - Устрой публичную казнь - синхронно ответили обе мои спутницы и переглянулись.
   - Возможно - отозвался я. - Но не будем об этом. Есть предложения, куда ещё прогуляться?
   - Что насчёт охоты? - предложила эльфийка.
   - А это идея... - пробормотал я. Предложение Лиани действительно натолкнуло меня на идею, даже на несколько идей. - Но предлагаю сделать немного иначе. Устроим небольшое приключение.
   - Что у тебя на уме? - поинтересовалась Лиани. Я усмехнулся.
   - Хочу взглянуть, кто на что способен, а заодно немного развлечься... Думаю, так будет интереснее и поучительнее. А с вашей помощью, девушки, определённо получится что-то интересное...
  
   Джек Морильяни не верил в магию - равно как и в драконов и прочую ерунду. Зато он твёрдо верил, что девятиграммовая свинцовая пилюля - прекрасное решение почти любой проблемы, а для остальных проблем есть крупный калибр.
   А ещё он верил в свою страну и в то, что ей предопределено Богом вести остальной мир за собой. Родом из династии профессиональных военных, Морильяни тридцать лет работал на благо своей страны - сперва как рядовой исполнитель, затем как командир отряда, и наконец как руководитель - занимаясь тайными операциями за границей. Ликвидации, похищения, подставы... За много лет службы - ни одного серьёзного провала. Морильяни и его группа были элитой, и обладали изрядной автономностью и самостоятельностью в принятии решений.
   Разумеется, когда началась связанная с 'Бахамутом' шумиха, ветеран и реалист не мог поверить в глупости о магии и прочем подобном. Какими-то серьёзными возможностями 'Бахамут' явно обладал, отрицать это было бы глупо, но 'дракон из другого мира'? 'Магия'? Откровенный бред. И, разумеется, Морильяни даже в голову не пришло плясать под дудку наглеца, посмевшего прилюдно бросить вызов Великой Стране.
   Даже короткая личная встреча с 'Бахамутом', прошедшая при более чем странных обстоятельствах, не поколебала уверенности офицера, лишь убедила в реальной опасности этого... объекта. Несколько дней спустя Морильяни попытался побеседовать о нём со своим непосредственным начальником, однако стоило попытаться спросить о санкции на разработку объекта, как его парализовало.
   Стоило параличу отойти - на это ушло несколько часов - как Морильяни поспешил встретиться с одним из сотрудников 'конторы', профессиональным гипнотизёром, а по завершении сеанса гипноза, который должен был нейтрализовать установку 'Бахамута', связался со своей группой.
   С этого момента его воспоминания обрывались. Офицер потряс головой и вздохнул; он не мог даже определить, сколько времени прошло, поскольку сейчас на его руке не было часов. Собственно, всё, что на нём сейчас было - штаны и рубаха из грубой ткани, ботинки на толстой подошве, да толстый кожаный пояс, на котором висел не слишком острый нож.
   А ещё, когда он с четверть часа назад очнулся в этих джунглях, Морильяни обнаружил в кармане рубахи листок бумаги и компас. '20 километров к северу', вот и всё, что было написано на бумажке.
   Несмотря на то, что он давно не занимался полевой работой, Морильяни поддерживал хорошую форму. Да и опыт выживания в джунглях у него имелся, так что задача добраться до указанного места не представлялась ему слишком сложной. Другой вопрос - что дальше? Но это можно было узнать, только проделав сперва указанный путь...
   Хотя большая часть растительности была ему незнакома, общие принципы выживания универсальны. Как двигаться по лесу, как найти воду, как отличить съедобные растения от несъедобных, как смастерить одежду и контейнер для воды... К счастью, ножом его снабдили, и это сильно упрощало ситуацию.
   Двигаясь к цели, офицер не переставал обдумывать ситуацию. Наиболее вероятным представлялось то, что гипнотизёр работал на 'Бахамута'... но чтобы незаметно похитить Морильяни, у него должны были быть и другие сообщники. И куда именно его вывезли? Эти джунгли были непохожи на те, с которыми был знаком офицер. Незнакомые растения, временами - незнакомые животные... Амазония? Ответов не было.
   Несколько часов спустя Морильяни вышел к тому, что, судя по всему, и было указанным в записке местом. Джунгли расступились вокруг среднего размера округлого озера с кристально чистой водой, на берегу которого стоял небольшой домик. Прежде чем приблизиться к нему, офицер тщательно осмотрел окрестности и сам дом, но никаких признаков присутствия здесь людей заметно не было; наконец, он подошёл к зданию.
   Дверь оказалась открыта, а на пустом деревянном столе внутри дома лежала ещё одна записка.
   'Подожди остальных. У них есть сутки'.
  
  У премьер-министра дёрнулась щека. Спрашивать, откуда на его рабочем столе взялась металлическая чаша, которой ещё несколько минут назад тут не было, не имело смысла - обо всём говорила надпись на ней. Ну, или не обо всём, но главное... 'Bahamut TV'.
  - ТиВи?.. - пробормотал премьер. - Телевидение?..
  Стоило ему это произнести, как над чашей возникло голографическое изображение человека... или, скорее, дракона, высотой в пару десятков сантиметров.
  - Это просто запись, и даже не интерактивная - сообщил Бахамут - так что ругаться и задавать вопросы нет смысла. Возможно, вы уже заметили исчезновение некоторых офицеров и чиновников из верхушки властных и силовых структур? Они не послушали моего предупреждения. Вообще-то они должны были умереть, но я решил, что лучше сделать интереснее. Так что - представляю вашему вниманию шоу 'Второй шанс'!
  - Шоу?.. - снова пробормотал англичанин.
  - Именно, шоу - согласилась голограмма, противореча своим словам об отсутствии интерактивности. Или это было просто совпадение?..
  - Для начала просмотра произнесите 'Шоу Второй Шанс' - добавил миниатюрный Бахамут.
  - Шоу Второй Шанс - вздохнул премьер. Бахамут взмахнул рукой, и рядом с ним в воздухе словно открылось окно. Или экран?.. В любом случае, в нём было видно окружённое лесом озеро, на берегу которого стояла небольшая деревянная избушка.
  - Для завершения просмотра произнесите 'Завершить просмотр' - сообщила голограмма. - Остальные команды управления терминалом можете найти в инструкции под ним. И не забывайте, набор участников открыт, правила приёма очень просты - достаточно дважды попытаться предпринять агрессивные действия по отношению ко мне. Наслаждайтесь...
  Голограмма исчезла, а в поле зрения 'экрана' появился человек.
  
  После прочтения действительно обнаружившейся под дном чаши брошюры и некоторого времени просмотра 'шоу' премьер не знал, что думать. Впрочем, это не было чем-то новым в делах, связанных с 'Бахамутом'... В любом случае, прежде чем он принял какое-то решение, в его кабинете зазвонил телефон.
  Разговор с президентом США нельзя было назвать особо полезным, но по крайней мере он подтвердил подозрения, что всё более чем серьёзно. Похоже, все лидеры ведущих мировых держав стали абонентами и потенциальными звёздами 'Bahamut TV'...
  Вскоре удалось выяснить и личности троих мужчин, участвующих в этом... шоу. Двое из них оказались американскими военными, один - британским.
  Выключать просмотр премьер не стал, и вскоре на сцене появилось новое действующее лицо - судя по всему, китаец. 'Терминал' Бахамута позволял переключаться между участниками 'шоу', и даже обеспечивал перевод; сами участники определённо тоже были снабжены какими-то автопереводчиками, поскольку общались без затруднений.
  В конечном итоге 'терминал' перекочевал в ведомство 'PIG', Paranormal Investigation Group, недавно созданной секретной группы, занимающейся исследованиями Бахамута и сверхъестественного в целом. Попытки разобраться в устройстве 'терминала', первого реального трофея, сочетались с непрерывно ведущейся записью 'шоу'. Которое уже через пару часов действительно стало походить на настоящее телевизионное шоу... Три группы по четыре человека, задания, за выполнение которых одна из групп может получить приз, и выживание в джунглях.
  
  На мой взгляд, получилось вполне неплохо, хоть транслируй по телевизионным каналам. Организовать шоу оказалось на удивление просто; самым сложным, пожалуй, было смастерить 'терминалы' и придумывать конкурсы, но последнее я предоставил дамам - по-моему, им это даже и понравилось - а первое по большей части сделал браслет, хотя я тоже приложил руку. Немного.
  Первый приз, пилу, выиграла группа номер один, состоящая из первой четвёрки участников - два американца, англичанин и китаец. Возможно, стоит поменять одного из американцев на араба, если появится среди участников...
  Во второй группе двое участников отказались 'плясать под чью-то дудку', и не стали участвовать в конкурсе; ну, их право. Обязательные конкурсы я пока не вводил, а там посмотрим... Пока что я предоставил управление шоу дамам, но, возможно, и сам ещё поучаствую. Это довольно забавно... Впрочем, это потом. Пока пусть дамы поразвлекаются, а у меня появилась другая идея, которую стоит реализовать. Репутация - такое дело, которое не следует пускать на самотёк; её нужно создавать и поддерживать. И именно этим я намеревался заняться.
  Идея была проста: чтобы эффективно и зрелищно продемонстрировать, что меня не так-то просто и очень не безопасно пытаться убить, лучше не подстраиваться под ситуацию, а организовать её самому, чтобы быть наготове и во всеоружии. Желающие - и имеющие возможность попытаться - меня прикончить гарантировано есть, так что нужно им эту возможность предоставить. Для начала нужно распространить информацию, что я буду в определённом месте в определённое время; учитывая мою мобильность и то, что со мной не так-то просто встретиться, кто-то наверняка попытается этим воспользоваться. Но как лучше это сделать? Хмм... Чтобы и информация достаточно широко распространилась, и не выглядело ловушкой...
  Самый простой вариант, пожалуй, воспользоваться моим магазином. А, чего мудрить, так и сделаю... Теперь осталось отработать на тренажёре ситуацию.
  А если на моё 'приглашение' никто не клюнет, разыграю 'покушение' сам.
  Бомбы, снайперы, камикадзе... Я отработал даже варианты с гружёной взрывчаткой машиной и падающим на здание самолётом, равно как и их сочетания. Раннее обнаружение, защита посторонних - и работников магазина... Не сказать, чтобы всё это было просто.
  А ещё меня немного беспокоила возможность присутствия иномирян. Не в плане покушения с их стороны; я больше опасался того, что кто-то может заметить неряшливость моих чар и задать себе соответствующие вопросы. Это вызывало соблазн перевесить исполнение на браслет, - при всей его устарелости и недоделанности он всё же применяет магию лучше, чем я - но мне нужно привыкать делать всё самому... Не то, чтобы это было обязательно, но всё же...
  Я вздохнул. Проблема выбора... Временами изобилие возможностей только усложняет ситуацию.
  
  Журналисты не только несколько раз посещали мой магазин, пытаясь выжать из продавцов как можно больше информации, но и устроили 'засаду' напротив него, так что когда я подвесил над входом сообщение о том, что через неделю представлю в магазине элемент своей биографии, новую коллекцию драгоценностей, и ещё один сюрприз, новость об этом мгновенно разошлась по СМИ во всём мире. Вот и прекрасно, у заинтересованных в моём устранении будет время на подготовку...
  
  - Может, подкинуть им женщину в качестве приза?.. - задумчиво произнесла Алана.
  - Думаю, они предпочли бы что-нибудь поесть - хмыкнул я, входя в комнату. - Извините, что перебил.
  - Бахамут прав - согласилась Лиани. - Идея неплоха, но несколько несвоевременна. Нужно сперва позволить им обосноваться, увеличивая сложность игр и ценность призов, а там уже... Сейчас будет подготовительная часть, в которой у них будет возможность выиграть призы, которые пригодятся впоследствии, в реальных испытаниях. Инструменты, пища, оружие, и отдельные предметы роскоши. Хмм, и можно сделать так, чтобы малополезные на первый взгляд предметы оказались крайне ценными впоследствии. И простимулировать группы на конфликты, чтобы они сражались между собой за ограниченные ресурсы...
  - Жёстко - хмыкнул я.
  - Это же не просто игра, а наказание, разве нет? - отозвалась эльфийка. - Право на жизнь нужно заработать.
  Алана согласно кивнула.
  - Пожалуй - согласился я. - В любом случае, я отдал управление вам, так что вам решать. Мне просто любопытно, каким путём вы пойдёте. Я так погляжу, Лиани, ты взяла на себя общую стратегию?
  - Если Алана не возражает - отозвалась эльфийка. Дракоша отрицательно мотнула головой.
  - Мне интереснее придумывать отдельные конкурсы - сообщила она.
  - Вот и хорошо - кивнул я. - Рад, что вы сработались. А идейка у меня тоже есть, так что хочу сразу поделиться, чтобы на будущее учли...
  
  Назначенная до 'презентации' неделя пролетела быстро и почти без событий - разве что в окрестностях города кто-то заметил гнома (сообщение оказалось ложным) и кентавра (а вот этот оказался реальным, но разыскивать и выдворять его я не стал).
  Я перенёсся к магазину, стандартно прикрытый чарами невидимости и защиты. Сканирование окрестностей... Ого! Очень неплохой улов. И я не только про толпу народа, окружающую здание... Три человека в толпе обвязаны взрывчаткой; у пятерых под одеждой оружие, от ножей и пистолетов до автомата - узи, кажется - и пары гранат. Одна из машин на стоянке рядом со зданием заминирована, и у старушки, похожей на учительницу, контейнер с ядовитым газом. Я уж не говорю про снайперов в соседних зданиях... Серьёзно. И организаторы у всего этого, по сообщению просканировавшего поверхностные мысли браслета, разные - от просто психов до террористов.
  Иномирян в толпе оказалось аж трое; гном, эльфийка неопределённого возраста и человеческая девчонка пятнадцати лет отроду. Тебя-то что сюда понесло, малолетка?.. Опять кто-то из моего фан-клуба, что ли?..
  В любом случае, никто из них не заметил меня, да и на мои чары, направленные на 'драконоубийц', не обратили особого внимания.
  Наконец, обработав все объекты и поставив страховку на тот случай, если кто-то подойдёт позже, я снял невидимость и плавно пролетел над толпой. В толпе народ поднимал сотовые и фотоаппараты, чуть дальше профессионалы направили видеокамеры.
  Я завис у входа и развёл руками; людей мягко раздвинуло в стороны, освобождая место. Разумеется, необходимости в этом жесте не было, но раз уж решил показушничать...
  Удар в щит! Вернее, сразу два. Снайперы сработали почти одновременно. Бронебойные пули... Впрочем, щит оказался им не по силам.
  - Как я погляжу, сегодняшняя программа расширяется - произнёс я и сделал в направлении снайперов, сразу же после выстрелов обездвиженных подготовленными чарами, приглашающий жест рукой. Их рвануло вперёд, выбрасывая в окна по направлению ко мне вместе с оружием. - Вот и особые гости...
  Стрелки зависли в воздухе в паре метров от крыши здания.
  - Повисите пока - сообщил я. - Хмм... Пожалуй, здание будет тесновато. Сделаем иначе...
  Щелчок пальцами, и местность накрыла опять же подготовленная заранее иллюзия. Должен признать, что её я создавал не сам; я просто воспользовался специально для этого предназначенным артефактом. И тут же у одной из 'шахидок' в толпе то ли не выдержали нервы, то ли дрогнула рука; в любом случае, она нажала на кнопку взрывателя.
  - А вот и ещё одна - заметил я, и несостоявшаяся террористка присоединилась к снайперам; верхняя одежда с неё слетела, демонстрируя пояс со взрывчаткой. - Однако продолжим.
  Новая партия драгоценностей, выставленная на продажу, была небольшой, но обладала крошечными заклятьями - к примеру, для сохранения полировки, или для придания камням дополнительного сияния. Впрочем, не она была главной, и даже не книга Тоузи... Здесь и сейчас я присутствовал исключительно ради тех, кто пытается меня убить.
  Я подождал, пока продавцы представят посетителям новый товар; новых попыток убиения меня любимого не было, и я решил не тянуть.
  - У меня ещё много дел, так что я не собираюсь торчать тут весь день - сообщил я. - Если пришли сюда, рассчитывая меня убить, то хотя бы попытайтесь это сделать...
  Ещё одна смертница нажала на кнопку.
  - Ну вот, можете же - одобрительно произнёс я, когда взрыв утих. Двойной щит приглушил звук и защитил как присутствующих, так и саму женщину, но уничтожил её одежду. - Что насчёт остальных? Тут же есть ещё желающие попытаться?
  Голая 'шахидка' присоединилась к остальным подвешенным; я окинул присутствующих взглядом, не выделяя убийц.
  - Что, никто? Осторожность и страх, понимаю. Но затягивать всё же не будем...
  Из толпы взмыли остальные; один из них выхватил пистолет и гранату. Я даже позволил ему выстрелить, слегка скорректировав траекторию пули и на лету спалив гранату 'выдохом' плазмы; я уже освоил достаточно высокотемпературное пламя, но пока только узким пучком.
  Пуля, как и было рассчитано, угодила мне в руку; это выглядело так, словно я её поймал, хотя на самом деле просто направил в нужное место. В принципе, с помощью магии, ускоряющей время, можно было и действительно поймать её, но я не видел смысла усложнять. Даже ради присутствующих иномирян - им и так очевидно, что я разыгрываю спектакль, предназначенный для аборигенов.
  - Ну вот - удовлетворённо заметил я, выбрасывая сплющенную пулю - исполнители здесь. Теперь пригласим организаторов...
  В ментальной магии я вообще почти не разбираюсь, освоил только базовую защиту, и то больше для общего развития; реальную защиту обеспечивают амулеты и 'родная' сопротивляемость Бахамута. В браслете тоже не было действительно хороших специалистов, но с учётом полного отсутствия защиты, справились и те пара середнячков, что там имелись.
  Несколько быстрых телепортаций - и к набору неудавшихся убийц присоединились новые лица.
  - Хотите что-то сказать? - обратился я к ошарашено вертящим головами заказчикам покушений.
  - Вы не знаете, с кем связались! - выкрикнул один из них, сорвавшись в конце на почти визг.
  - Да нет, это вы не знаете... - хмыкнул я. - В любом случае, вам повезло. У вас есть шанс остаться в живых...
  Рядом со мной возник 'экран' нескольких метров в длину, на котором участники 'Шоу Второй Шанс' как раз состязались в очередном конкурсе.
  - Вы получаете право участвовать в моём небольшом шоу - сообщил я. - И, возможно, выиграть свою жизнь.
  Я достал из кармана горсть стасис-кристаллов, и пленники один за другим исчезли во вспышках света, оставляя за собой оружие и одежду.
  - А теперь перейдём к обещанному сюрпризу. Как видите - я указал в сторону экрана - я организовал небольшое реалити-шоу, в котором идиоты, решившие, что смогут мне как-то противостоять, имеют шанс получить право на жизнь, если доживут до финала. Однако - я поднял палец - реальным призом для победителя является одно желание. Просто для них - я кивнул в сторону американца, отбивающегося на 'экране' копьём от тощего волка - желанием является жизнь. Но шанс участвовать и получить главный приз есть у любого уроженца этого мира, готового ради этого рискнуть жизнью... Но только у тех, кому это действительно нужно, и кто имеет шанс выжить. Да и количество участников ограничено.
  
  Я вернулся домой не слишком довольным. Да, взрывы - гружёную взрывчаткой машину я в конце концов подорвал сам - получились довольно зрелищными, и всё происходящее было сняло с нескольких углов, демонстрируясь в прямом эфире по крупнейшим телеканалам, но всё же всё это было недостаточно ярким и показательным. Ладно, что сделано - то сделано, посмотрим на реакцию масс...
  'Определитель участников' я сделал в виде арки перед магазином, на которой закрепил пару полуразумных артефактов из сокровищницы. Как и было сказано, они определяли нужды и способности проходящего через арку, и если это соответствовало критериям, человеку задавался вопрос, желает ли он участвовать в игре. Несложно, на самом деле.
  Ещё раз вздохнув - совсем недавно план казался мне отличным, но сейчас я испытывал лишь неудовлетворённость - я решил посмотреть реакции людей в Интернете и по телевизору.
  По телевизору правозащитники возмущались творимыми мной произволом и беззаконием, но как-то вяло и опасливо. Я ухмыльнулся.
  Реакция в Интернете была более разнообразной, но в основном обсуждали не убийц и чинимое к ним беззаконие, а моё обещание исполнить желание - в меру разумного - победителя шоу. Забавно, но бесполезно... Посмотрю ещё через несколько дней, когда первая муть отстоится. А пока что... Где у нас в мире горячие точки? Можно будет сгонять, погреться. Но сперва - выговор 'привратнику'. Совсем мышей не ловит - сколько же это народу у него под носом проскочило? И ладно бы кто-то вроде Чемпиона Престола; хотя главную опасность представляют как раз такие, как он, но это я хотя бы мог бы понять. А тут - обычные зеваки. Малолетка эта...
  Келеа, привыкшему приказывать, а не подчиняться, явно не понравилось, что ему выговаривают, но возразить он ничего толком не смог - или не осмелился. Впрочем, угрожать я не стал, просто сообщил, что если он и дальше будет халтурить, то я верну его домой и заменю кем-нибудь другим. Благо, кандидатуры уже есть.
  С другой стороны, я вспомнил про Гжельского, и, воспользовавшись Одним-из-ста, отправил его в турне по экзотическим мирам - с гарантией безопасности от соответствующей службы Перекрёстка. Всё же приятно делать кому-то приятно... И не только в смысле секса. Который тоже дело хорошее, но времени нет...
  
  - Ну, что скажете, господа аналитики? - поинтересовался президент у собравшихся. Среднего возраста мужчина с аккуратной лёгкой небритостью вздохнул.
  - Можно чётко сказать, что он пытается продемонстрировать силу и игнорирование законов. С другой стороны, излишних жертв избегает - но это лишь подчёркивает способность контролировать ситуацию. Те возможности, которые он уже продемонстрировал, внушают уважение... С возможностью мгновенно перемещаться в любую точку он может, к примеру, доставить в любую точку бомбу или даже просто уйти из-под огня - причём продержаться как минимум несколько секунд под интенсивным обстрелом он вполне способен, как показал инцидент в Сирии. Даже без этих его... контролирующих чар никто в мире не может считать себя в безопасности с таким врагом. Это звучит преувеличенно, но я утверждаю это на основе имеющейся информации. Разумеется, в ней могут быть неточности или даже прямой обман...
  Аналитик пожал плечами.
  - Возможно, он уязвим, если застать врасплох - сообщил другой аналитик - но мы не можем быть в этом уверены после того, что видели. А вот его реакция на подобную попытку может быть очень неприятной.
  - Так что вы предлагаете? - раздражённо спросил президент. - Плясать под его дудку?
  Все присутствующие промолчали, но их мысли были понятны по лицам.
  - Поспешные действия слишком опасны - наконец, произнёс первый аналитик; похоже, он был здесь самым авторитетным, хотя и одним из самых молодых. - Нам необходимо больше узнать о нём, о его сильных и слабых сторонах, желаниях и потребностях. А так же я рекомендую углублённое изучение феномена 'магии'. Сперва необходимо отсеять зёрна от плевел, а затем работать с этим. Необходимо выяснить, для начала, существует ли она в реальности или это лишь дымовая завеса для реальной природы способностей Бахамута. Чем больше мы будем знать, тем больше сможем сделать. А пока - всячески избегать конфликтов. Если дракон требует девственниц в жертву, следует дать их ему, иначе он возьмёт сам...
  - Вы говорите, что нам следует быть готовыми нарушить законы, если это потребуется, чтобы его ублажить? - недовольно скривился президент.
  - Прошу прощения, но когда законы нас останавливали? - саркастически заметил аналитик.
  
  'Отдых в горячей точке' прошёл неплохо. Позагорал, проверил себя против современного земного оружия, понавешал люлей 'повстанцам'... И заодно провёл ещё одну демонстрацию для заинтересованных лиц. Причём в стиле, который не должен бы вызывать подозрений у иномирян... Загорал - рядом начали стрелять - высказался, чтобы не мешали - попал под обстрел - утихомирил участников - продолжил загорать. Даже без подтверждения зеркала, по одним книгам Тоузи, было очевидно, что это очень в духе старого Бахамута.
  - Между прочим, ты намерен выполнять просьбу Крайга? - поинтересовалось зеркало после очередного сеанса в тренажёре.
  - Хмм... Ну, можно попробовать встретиться с ней - без уверенности ответил я. - Но если она действительно так сильна, думаю, пока что у меня всё равно не получится её уговорить.
  - Ну, прощупать почву-то можно - заметило зеркало. - Впрочем, ты - хозяин, тебе решать.
  Вообще-то я даже не знал, с какой стороны подходить к этой задаче. Заявиться к правительнице двух миров и заявить 'Я твой папа, у меня для тебя есть жених'? Ну-ну.
  Но в любом случае, вряд ли удастся обойтись без личной встречи. Всё бы ничего, но... Из информации Крайга ясно следовало, что она отлично разбирается в магии и при личной встрече определённо меня раскусит. Проклятье, единственным вариантом остаётся не пользоваться никакой магией, включая амулеты; это достаточно опасно, но можно было бы попробовать, однако без браслета - или портального амулета - я просто не смогу попасть в её мир, равно как и вернуться обратно... Срочно учиться открывать порталы, что ли? И тратить время, которое можно было бы использовать на более полезное обучение... Какие ещё есть варианты?
  Погоди-ка... Одно-из-ста. Его я могу спокойно носить, не вызывая подозрений, и оно позволяет перемещаться между мирами. В таком случае, видимо, можно отправляться... Даже нужно, хотя и не хочется.
  Зеркало я тоже прихватил - полагаю, нет ничего удивительного, что Бахамут носит с собой удобный предмет магтеха - а всё остальное сложил в амулет пространственного кармана. И вроде всё с собой, и пока ничем из него не пользуюсь, подозрений не вызываю.
  Хотя прежде чем отправляться, ещё нужно кое-что сделать. Мои чары контроля властных структур нужно автоматизировать... В конце концов, когда кого-то из выбывших заменяют новые чиновники или офицеры, они оказываются 'чистыми', не подверженными чарам. Это нужно исправлять.
  Разумеется, создать искусственный интеллект, способный определять, кто есть кто, я не могу, и даже если бы мог, это наверняка заняло бы много времени; артефактами здесь пользоваться тоже неудобно. Но всё же задача вполне решаемая, просто нужно воспользоваться заменителем ИИ - ЕИ. Естественным Интеллектом, в смысле... В принципе, можно бы даже доверить это кому-то из своих сотрудников, но этого я бы предпочёл избежать - чем меньше власти сосредотачивается в их руках, тем лучше.
  Вообще-то обычно в таких случаях используются духи, и опыт работы с ними у меня уже есть, так что и сейчас предложу эту вакансию бесплотным. И нет, я это затеял не для того, чтобы оттянуть работу свата...
  Какое-то время я этим выиграл... эм, в смысле, это заняло не так много времени, и вот уже я был готов отправляться. Молодожёны ещё не решились закончить медовый месяц - ну так и времени прошло всего ничего - принцессу с дракошей я предупредил, что отлучусь на какое-то время... В принципе, этого можно было и не делать. В любом случае, предлоги откладывать отправление закончились...
  
  'Предчувствия меня не обманули' - вздохнул я. Я даже не успел осмотреться, когда меня окружили вооружённые аборигены; маскировка тут же приказала долго жить.
  - Вы арестованы за нелегальное пересечение границы мира - сообщил мужчина в мундире. - В случае сопротивления мы откроем огонь на поражение.
  Н-да, неплохо 'дочурка' всё организовала... Келеа есть чему поучиться, да и Гласьеру тоже.
  В любом случае, по ряду соображений я решил не спорить и сдаться местным 'пограничникам', благо обращались они со мной достаточно вежливо.
  
  - С какой целью вы проникли на нашу территорию? - спросил следователь - или кто он там - в маленьком кабинетике, куда меня привели. Сам кабинет находился в большом прямоугольном сером здании, ничем не отличающимся от земных - разве что тем, что здесь решётки на окнах были зачарованы.
  - Повидаться с дочкой - честно ответил я. Я вообще-то ожидал, что сперва спросят имя, но с учётом того, что я из другого мира, полагаю, это не так важно.
  - С дочкой? Как зовут, где живёт?
  - Шуари Альфи Энезия, проживает в городе Элариуни, Дворец Владыки - столь же честно отозвался я. Как ни странно, следователь не стал сходу возмущаться, решив, что ему врут; впрочем, мир магический, возможно, у них тут есть 'детекторы правды'.
  - Подождите здесь - произнёс он вместо этого и встал. Затем добавил:
  - Пожалуйста.
  Я только пожал плечами, оставшись сидеть на стуле.
  Вскоре следователь вернулся с каким-то пожилым драконом в человеческой ипостаси. Чувство родства было не слишком сильным, но вполне определённым. Увидев меня, он вздрогнул и замер на месте; его глаза расширились.
  - Это действительно он? - вздохнул следователь. Дракон медленно кивнул.
  - Насколько я могу судить... Как минимум, первое поколение.
  - Вы можете определять поколение? - хмыкнул я.
  - Да... простите, не знаю, как к вам обращаться...
  - Можно просто Бахамут - сообщил я. Повернулся к следователю. - Ну, и что дальше?
  - Я сообщу начальству - решил он, сохраняя спокойствие. - Простите, но вам придётся ещё подождать.
  - Только не слишком долго - пожал я плечами. - У меня не так много времени, чтобы терять его впустую, но и прорываться силой я не хотел бы - не для этого прибыл.
  - Я пока присмотрю... Если вы не против - вызвался дракон. Следователь помедлил, затем кивнул. Было совершенно очевидно, что родственничек просто хочет на меня посмотреть.
  Я настраивался на то, что ждать придётся не меньше часа - следователь расскажет своему непосредственному начальнику, тот не поверит, и так далее, и тому подобное - но уже минут через десять следователь вернулся.
  - Выходите - сообщил он. - За вами приехали.
  В отличие от той чёрной коробки, на которой меня привезли сюда, транспортное средство, стоящее перед зданием, походило на карету - только без колёс и кучера с лошадьми. В салоне тоже было пусто, хотя за непрозрачной перегородкой в передней части ощущался водитель.
  - Удачного визита - произнёс напоследок следователь. - И... Не держите на нас зла.
  - Вы просто выполняете свою работу - пожал я плечами. - Если бы я злился, вы бы это заметили... А может, и не успели бы.
  У меня было подозрение, что это могло бы оказаться не так просто, но нужно соответствовать взятой на себя роли...
  
  Пейзаж за окнами 'кареты' стремительно мелькал; мой транспорт мчался на бешеной скорости. Похоже, меня хотят увидеть побыстрее... Мои планы сперва осторожно присмотреться, а там уже думать, как быть дальше, летели коту под хвост. Ладно... Попытаюсь действовать по обстоятельствам - что ещё остаётся?
  Я появился в этом мире довольно далеко от столицы, так что и поездка, несмотря на скорость, заняла около двух часов. Я невольно вспомнил поездку, с которой началась моя история в новой роли, только сейчас ни Майнстрима, ни Бомонда рядом не было. Интересно, чем они сейчас занимаются?..
  Въехав на территорию столицы, 'карета' несколько снизила скорость, и я получил возможность хоть как-то рассмотреть окружающий город. Ну, что я могу сказать... В глаза в первую очередь бросалось обилие строек. Двух-трёхэтажные дома сменялись многоэтажками; я заметил даже целый район, снесённый и разровненный для ведущейся застройки. По информации Крайга, моя 'дочурка' всего пять лет как перенесла сюда столицу, и застройка идёт бурными темпами.
  Ближе к центру, впрочем, строек было меньше; с другой стороны, тамошние дома заслуживали права стоять на своем месте. Похоже, здесь жила местная знать, отстроившая себе дворцы...
  - Дворец Владыки - сообщил водитель, впервые нарушив молчание. - Прибыли.
  Три... Семь... Десять... Одиннадцать башен входило в дворцовый комплекс. Десять из них образовывали огромную пентаграмму, и одиннадцатая стояла в её центре. Система чар, наложенных на дворец, была слишком сложной, чтобы попытаться в ней разобраться, но сама конфигурация была слишком уж характерной. Бесспорно, внешняя пентаграмма может использоваться в качестве неплохой основы для защиты, не допускающей угрозу до центрального здания; однако для этого существуют варианты и получше. А вот для того, чтобы не выпустить что-то из центра это одна из древнейших и лучших геометрических формаций-печатей... Моя 'дочурка' здесь демонов-владык призывает, что ли?..
  Я рассматривал дворец всего несколько секунд, но меня успел окружить... эм, местный почётный караул?.. Солдаты выглядели слишком ярко для обычных военных или охранников, однако чары, наложенные на их пёстрые мундиры и отполированное до блеска оружие, были более чем функциональными. Согласно полученной от Крайга информации, этот мир был не особенно магически развит, однако Шуари старательно собирала все технологии, до каких могла дотянуться; и в первую очередь они шли на усиление армии. В итоге, к слову, армейское образование стало лучшим в обоих её мирах, а служба в армии - достаточно популярной, чтобы образовался конкурс. Благо воевать сейчас вроде бы было и не с кем.
  Впрочем, в мирных условиях армейцы, чтобы оправдывать жалование и не терять навыки, занимались полицейской работой, спасательной и строительными - всем, где требовались сильные и решительные люди... 'Гм, мужчины'... - мысленно поправился я, бросив взгляд на орочью физиономию рядом. И тут же снова поправился, уловив очертания выпуклостей под одеждой ещё одной фигуры в ярком мундире. - 'В смысле, профессионалы'. Определённо 'дочурка' не делала расовых и половых различий между своими солдатами...
  Один из 'караульных' слегка поклонился.
  - Мы проводим вас.
  Я пожал плечами.
  - Ну так идём.
  Всей группой, впрочем, они сопровождали меня лишь до входа в здание; дальше провожал только один, определённо старший по званию. Остальные, видимо, разошлись по своим постам.
  Мы двигались к центру дворцового комплекса, и я ощущал, как чары, вплетённые в эти стены, нависают надо мной и начинают давить. Они определённо смогут поймать не только одного из высших демонов, но и меня - во всяком случае, сейчас, без готовых к действию амулетов. Возможно, моё 'дыхание' могло бы нарушить их целостность, давая мне возможность скрыться, но - я потянулся к своей второй половине - да, сменить ипостась здесь затруднительно. А в человеческой мои возможности использовать 'дыхание' ограничены. Эмм... Что-то мне как-то не по себе. Надеюсь, девочка не слишком обижена на блудного папу... И вообще, эта затея кажется мне всё более дурной идеей.
  Хотя она всё же часть моего домена... Выкручусь как-нибудь.
  Сосредоточившись на неприятных ощущениях и мыслях, я почти не обращал внимания на окрестности. Ну, довольно красиво, да - но у меня во дворце всё равно лучше. Да и у эльфов, к слову, тоже.
  Возле центрального здания, окружённого садом - который являлся основой для отдельного комплекса чар, опять же напомнив о королевском дворце эльфов - мой сопровождающий сдал меня на руки двум стражам в масках - вернее, в неких доспехах, закрывающих всё тело вместе с конечностями и головой - и, поклонившись, зашагал обратно. Стражи тоже склонили головы и жестом предложили проходить.
  - Госпожа примет вас наверху - сообщил пожилой мужчина, который не мог быть никем иным, кроме как дворецким. От него настолько веяло, эм, 'дворецкостью', что я машинально сотворил сканирующие чары. Всё же рефлексы нарабатываются...
  И действительно, впечатление оказалось верным. Концептуальный дух... Духи бывают у всего, в существование чего верят массы. Ну, я упрощаю, разумеется, но этот аккуратный внимательный мужчина являлся в буквальном смысле воплощением концепции 'дворецкого'. В каком-то смысле, идеал, хотя я и не уверен, что это лучше Слуги в моём дворце - у обоих есть свои достоинства и недостатки, вытекающие из их концепций. Впрочем, я отвлёкся...
  Дух проводил меня к лифту - прозрачной квадратной платформе - и мы взлетели. Я не заметил команды на подъём, ни простой, ни магической; скорее всего, центральный дворец - домен стоящего рядом духа. Хотя 'стоящего' - условность; если я всё правильно понимаю, а это наиболее вероятно, мужчину рядом со мной можно назвать интерфейсом. Реальным же телом духа является весь дворец. На то он и дворецкий, хе... Я улыбнулся.
  - Прошу вас - сообщил дух, с лёгким поклоном указывая на металлические двустворчатые двери перед остановившейся платформой. На двери в пещере, где когда-то собрались драконы, они ничуть не походили, но я всё же вспомнил тот день. Возможно, потому, что сейчас я тоже нервничал, неуверенный, чего ожидать и как действовать.
  Вздохнув, я подошёл к дверям и решительно толкнул их... ой. Больно не было - всё же иммунитет к металлу - но двери не шелохнулись. Возможно, не в ту сторону?.. Я потянул за ручки.
  Столь же безрезультатно. Я повернул вопросительный взгляд к дворецкому - но его уже не было на платформе подъёмника. Как и где-либо ещё в помещении...
  Я напрягся, укрепляя защиту, однако ничего не происходило. И что всё это значит?.. Либо ловушка, либо проверка. Ну, раз так... Как повёл бы себя старый Бахамут?..
  Первыми выгорели наложенные на металл чары. Волна разрушения покатилась куда-то вглубь стен, но оказалась быстро остановлена 'предохранителями', отсёкшими перегруженную часть чар от системы.
  Затем металл стал оплывать, стекая на каменный пол. Кондиционирующие чары не подверглись разрушающему воздействию 'дыхания' и исправно справлялись с высокой нагрузкой, охлаждая помещение до приемлемой температуры; металл застывал на полу уродливыми кляксами. Я шагнул вперёд сквозь дыру с неровными оплавленными краями.
  Она сидела на диване и спокойно смотрела на меня, потягивая из тонкостенной фарфоровой чашки какой-то дымящийся напиток, и в этот миг, кажется, я понял, что заставило одно из самых могущественных существ этого района мультиверсума обратиться ко мне за помощью. Крепкая и высокая, она была идеально сложена; идеальный баланс силы и изящества. Больше того, она просто источала силу и уверенность, вызывая... трепет? Нет, не то. Восторг? Тоже не совсем. Пожалуй, правильнее будет сказать, что она излучала величие и желание преклониться; мне потребовалось некоторое усилие, чтобы избежать этого. И это не было каким-то магическим воздействием, просто свойством личности... Не верил, что такое бывает. И сомневаюсь, что когда-нибудь смогу оказывать подобное воздействие...
  Я встряхнулся.
  - Привет, доча. Чего запираешься-то?
  - Отдыхаю от дел - отозвалась она. - Отец.
  Последнее слово прозвучало не то, чтобы с сомнением... со скепсисом, пожалуй.
  - Кому надо, войдут - продолжила она. - Хочешь кофе?
  - Кому надо? - хмыкнул я. - В смысле, 'кто надо'? Хотя ладно. Если тебе не жалко испорченного вида...
  Я кивнул в сторону прожжённой двери.
  Шуари отмахнулась.
  - Чем только не пожертвуешь ради родного отца - с сарказмом сообщила она. - С другой стороны, а чем он ради меня?
  - Ну, как видишь, пару часов времени я выделил - сообщил я. - И даже не стал ничего делать с твоими пограничниками.
  - Мило с твоей стороны. Так что насчёт кофе?
  - Попробую. Думаю, он у тебя неплох.
  Рядом возник давешний дворецкий с подносом; налил в чашку кофе, молоко, насыпал сахар, размешал... Надо же, именно то, что мне нравится.
  - Говорят, о личности можно судить по тем, кто ей служат - хмыкнул я. - Полагаю, тебя можно поздравить. В любом случае, понимаю, почему Андарэль Крайг так тобой заинтересовался.
  Честно, будь я её настоящим отцом, можно было бы гордиться... наверное. Хотя я, в принципе, тоже 'настоящий'... Нет, подобные размышления извилины узлами завязывают!
  - Крайг? - подняла бровь дама. - Который большая шишка Перекрёстка? Помню, как же. Конечно, выгодная партия, но я могу позволить себе избегать союза, который мне не нравится. Во всяком случае, пока он не намерен действовать грубой силой...
  - Хмм... Если он тебе так не нравится, это плохо. И ничего нельзя сделать? - поинтересовался я.
  - Он просто не в моём вкусе - пожала плечами Шуари. - Так ты из-за него пришёл?
  - Ну, он попросил меня с тобой побеседовать. Насколько я могу судить, бедняга влюблён по уши... Даже с такими мастодонтами случается.
  - Его влюблённость быстро пройдёт, и наступит скука - заметила дракоша. - А я не хочу быть временной игрушкой.
  Я кивнул.
  - Понимаю и уважаю. Но, возможно, стоит просто попытаться пообщаться с ним какое-то время? Это может быть и приятно, и полезно.
  - Возможно. Но ты-то с чего этим озаботился? Папочка - сарказмом в этом слове можно было затопить помещение.
  - Просто пообещал ему с тобой поговорить - пожал я плечами. - Он почему-то решил, что я имею на тебя какое-то влияние. Да мне и самому любопытно было взглянуть на дочку, сумевшую его так заинтересовать. Действительно, могу тобой гордиться...
  Шуари приоткрыла было рот, но промолчала, и вместо того, что хотела высказать, отпила ещё кофе. Не думаю, что мои слова ей польстили, но я и не пытался льстить - просто сказал то, что думаю. Однако, похоже, это сбило её с настроя. Хмм, хотелось бы знать, что она думает обо мне... то есть о старом Бахамуте.
  Хотя это уже постороннее. По большому счёту, я уже сделал то, что обещал, так что можно и возвращаться домой... Разве что кофе сперва допить.
  - Значит, гордиться, говоришь? - наконец, заметила дама.
  - Ну, или уважать - снова пожал я плечами. - Впрочем, это не имеет отношения к родственным связям. Просто тебя есть за что уважать. Те, кто достигают всего собственными силами, достойны уважения, не так ли? Да и вообще - красавица, могущественная волшебница, сильная правительница... Коллекционный экземпляр. Не была бы дочкой...
  Я хотел добавить 'подошла бы для моей коллекции', но тут осознал, что думаю это всерьёз. Эм... Как-то я слишком уж начинаю походить на Бахамута...
  Снова повисла пауза; на этот раз я пытался скрыть заминку за кофе.
  - Ладно, - наконец, произнёс я - полюбовался, что хотел, сказал, так что мне пора. За дверь извини, но сама виновата.
  - А говорил 'пару часов' - произнесла Шуари.
  - Не думаю, что тебе приятна моя компания, - хмыкнул я - так что и задерживаться не вижу смысла. Я, конечно, не образцовый отец, но и издеваться над своими детьми привычки не имею. Удачи...
  Я встал и шагнул по направлению к подъёмнику - телепортироваться или тем более строить межмировой переход изнутри этого дворца было бы не самым разумным решением.
  - Подожди - остановила меня Шуари. Я обернулся. - Кто ты?
  Я на миг замер.
  - Я Бахамут, известный как Отец Драконов.
  - Это я знаю. Но кто ты?
  Я снова на миг замер, а затем... Понял, что нужно сказать.
  - Сибарит. Гедонист. Местами похабник. Бродяга. Непредсказуемый и самовольный. Древний. Кого боятся и над кем насмехаются, кого восхваляют и ругают. Мстительный и великодушный. И прочая, прочая, прочая...
  Пожал плечами.
  - Я твой отец... если можно назвать кого-то отцом того, кто лишь дал жизнь, но не принимал участия в воспитании. Впрочем, боюсь, если бы принимал, ты была бы совсем другой...
  - Возможно, это действительно так... - произнесла Шуари. - Ну что ж, иди...
  У меня незамедлительно возникло желание ответить 'благодарю за разрешение' - с сарказмом, разумеется - но тут... Пространство треснуло. Разумеется, это совсем не то, что произошло на самом деле, но самое близкое, как можно описать то, что я ощущал.
  Затем всё вокруг исчезло; я отчётливо видел своё тело, но вокруг была лишь непроглядная чернота. Ну вот, навестил дочку, называется...
  Моих познаний в магии было недостаточно, чтобы даже примерно определить, что это, но на иллюзию не похоже. Я попытался найти Шуари через домен; с некоторым трудом, но это удалось. Она словно находилась очень далеко; меня куда-то телепортировало, что ли?..
  - ...Если сможешь, конечно - произнёс идущий из ниоткуда голос 'дочурки'. Хмм... Ну, полагаю, она меня тоже слышит.
  - Я предпочёл бы не портить твои игрушки, - вздохнул я - да и не для того пришёл, так что лучше прекрати это сама. Ты уже взрослая девочка, так что воспитательные меры всё равно будут малоэффективны...
  - Чем только не пожертвуешь ради родного отца - повторила Шуари. - Так что можешь попытаться...
  Я подозревал, что простым 'дыханием' эту ловушку не сломать - всё же дочурка, похоже, знала, что делала - но тем не менее мои слова были не совсем блефом. Раз я её ощущаю, значит...
  Я потянулся к драконице через домен. Сложнее всего было её обнаружить, но после того, как это сделал, остальное проще. Сперва я подключился к её зрению; в помещении ничего не изменилось, за исключением того, что рядом не было меня. Шуари держала в руках золотую пластину, покрытую сложным узором и рядами каких-то символов; всё это очень походило на компьютерную клавиатуру. Готов поспорить, это управляющий инструмент ловушки, в которую я угодил, а то и всего дворца... Первым желанием было сломать пластину, но это слишком рискованно. Это в сказках достаточно убить колдуна или разрушить артефакт, и чары спадали; а в реальности... 'Синий экран смерти' не исчезнет, если разбить клавиатуру.
  К сожалению, возможности контроля домена не позволяли мне ковыряться в памяти, только подключаться к управлению телом. Патовая ситуация... Разве что пригрозить ей чем-то, что могу заставить сделать. Но, честно говоря, мне бы этого очень не хотелось - я могу понять её действия, и в чём-то они даже оправданны, так что тут нужно действовать иначе, или просто заполучу ещё одного врага. Которого наверняка используют против меня в будущем...
  Да и просто не хотел бы показывать ей себя с такой стороны. Она мне действительно симпатична...
  Погоди-ка... Кажется, я выхожу из пата. То ли это всё от того же контроля домена, то ли проявился эффект кольца понимания, но я начал осознавать значения символов на пластине в руках Шуари. И особенно мне симпатичен вот этот, в правом нижнем углу... 'Деактивация системы'.
  Неожиданно для Шуари её палец дёрнулся, прикоснувшись к пластине и активировав один из командных символов.
  На миг всё замерло; погас свет. Затем я услышал какой-то шум, звук ударов... и уже своими глазами увидел, что прозрачная платформа подъёмника исчезла. Похоже, это её падение - источник шумов...
  Шуари замерла; не от неожиданности, из-за моего контроля. Сейчас магия, пропитывающая дворец, мне не мешала, и я мог бы спокойно уйти, но это было бы... не показательно, и не убедительно. Так что я создал световые чары и подошёл к неподвижной дракоше.
  - Всё же стоит попытаться прибегнуть к воспитательным мерам... - вздохнул я. Робкая мысль 'может, не стоит?..' была придавлена в зародыше, и я, усевшись на диван рядом с правительницей двух миров, положил её животом себе на колени. Ещё раз вздохнул, и стянул со своих штанов ремень...
  
  Странно, но даже когда у меня сорвалось обездвиживание - я ещё не привык одновременно делать что-то и контролировать домен - Шуари не пыталась ничего сделать, даже не вырывалась. Только очень мило пищала при каждом соприкосновении ремня с её попой.
  - Вот как-то так... - пробормотал я, закончив экзекуцию и уложив её на диван. - Как видишь, ты немногое потеряла. А о том, чтобы пообщаться с Крайгом, всё же подумай.
  Когда я уходил, она очень странно смотрела мне вслед...
  
  Вообще-то это могло бы показаться странным, учитывая, что я не хотел с ней ссориться, но на тот момент это казалось естественным поступком. Я вздохнул. В конце концов, она сама напросилась... Да и чего уже теперь сожалеть. Лучше буду гордиться... Пусть именно для меня это было и несложно, но всё же опыт... примечательный.
  Вернувшись домой, я отослал Крайгу сообщение, что поговорил с дочуркой и она обещала подумать. Ну вот, обещание выполнил, свободен... Для подготовки к выполнению следующего обещания. С дочкой пообщался, теперь с сыном нужно... Хотя его ещё нужно найти. Ищейку отправить поискать, что ли? Хмм... В принципе, вариант. Пусть она выяснит, что и как - возможно, там не будет больших сложностей, так что можно будет сразу сделать, чтобы над душой не висело. Хотя в любом случае подготовиться стоит - с Шуари прошло на грани...
  - Алана, у меня к тебе есть ещё одна просьба - произнёс я, отловив дракошу. - Нужно кое-кого найти. Возьмёшься?
  - Разумеется - не задумываясь, отозвалась девушка. Я ощутил умиление. Есть же и хорошие, послушные дети... Вернее, потомки.
  - Я знал, что на тебя можно положиться - довольно улыбнулся я. - Держи информацию, займись, как сможешь.
  Слегка поклонившись, Ищейка поспешила к себе. В принципе, её предыдущую попытку можно считать успешной... пусть результат и получился несколько пикантным. Я вспомнил письмо от Тоузи и усмехнулся.
  Задерживаться Алана не стала и в тот же день отбыла, оставив меня с Лиани и парочкой молодожёнов. Последние, впрочем, тоже, задерживаться не стали, и через пару дней я отправил их в один из подобранных зеркалом миров. К слову, очень похожий на их родной, только что там завоевание мира прошло около сотни лет назад, и с тех пор царили тишь, мир да благодать.
  Мир, в котором потерялся сын Смерти, не был в зоне активности Перекрёстка, и там не было пункта Контроля Перемещений, но зеркало Аланы было достаточно мощным, чтобы связываться и оттуда, так что она каждый день сообщала о прогрессе. След она взяла практически сходу и незамедлительно отправилась по нему; в принципе, для Смерти главной проблемой было просто брошенное сгоряча обещание, из-за которого она не могла забрать сына домой лично, так что у меня была достаточно обоснованная надежда, что с этим делом больших сложностей не будет. Возможно даже, пара дней на поиски, ещё пара - на изучение ситуации, и с делом закончено... Впрочем, слишком расслабляться я не спешил - успел заметить, что жизнь подкидывает подлянки как раз тогда, когда уже решил, что всё прошло нормально.
  В любом случае, в следующие несколько дней Ищейка уверенно шла по следу блудного сына. Парнишка не то, чтобы был значительной фигурой, но оставлял запоминающиеся впечатления. Определённо, вырвавшееся у Смерти обещание возымело странный эффект: она не могла к нему приблизиться, и в результате рядом с ним никто не умирал. Фатальные раны, смертельная магия, болезни, старость - всё было бесполезно, Смерть просто не приходила, если парень был рядом и мог её увидеть.
  В итоге он сколотил команду и теперь бодро носился по миру в поисках приключений, совершенно непредсказуемо перемещаясь из одной точки в другую; впрочем, Ищейка уверенно заявила, что это не представляет никакой проблемы - найти кого-то в пределах одного мира - проще простого. Собственно, она утверждала, что найти его могла бы в любой момент, просто по моей просьбе сперва собирала информацию. Благо истории его похождений оказались довольно любопытными... Н-да, интересные у меня... у Бахамута... дети.
  В общем, Ищейка изучала сына Смерти и его похождения - его, к слову, звали Алех - а я продолжал заниматься всё тем же, обучением. Силе не победить знания, и я старательно закачивался последними; пусть и не так эффективно, как хотелось бы, но мой уровень знаний невозможно сравнить с тем, что было всего месяц назад. Хотя голова и болела изрядно...
  Достаточно, чтобы в конце концов даже аниматы порекомендовали мне сделать паузу и прогуляться. Благо и принцессе можно уделить немного внимания - не стоит оставлять даму без него. Как кто-то говорил, женщина может простить многое, но не отсутствие внимания...
  На этот раз мы посетили Токио. Впрочем, без какой-то конкретной цели; просто прогуливались по улицам.
  Неожиданно Лиани указала на временный прилавок впереди, заполненный книгами; за ним аккуратный пожилой азиат о чём-то негромко беседовал с парой потенциальных покупателей; разобрать было сложно, но внимание принцессы привлекли надписи на книгах и над прилавком. Над прилавком было написано 'Общество Дракона', а на книгах 'Бахамут. Познание Истины'.
  Беседовавшая с продавцом парочка взяла одну книгу; он поклонился, и покупатели ушли. Хотя не совсем покупатели - я не заметил, чтобы они что-то платили.
  Что к чему, выяснилось быстро. Человек за прилавком был членом свежесозданной секты, и распространял свою религиозную литературу бесплатно. Я взял один экземпляр.
  Любопытно... Если убрать воду, то суть сводилась к той же идее, что высказывал 'мой' сектант, Шаарон Джонсон. Тоже нужно будет передать ему, возможно, захочет наладить связи. Н-да, так, глядишь, и полноценная религия появится... Не уверен, как к этому относиться.
  - Очень... живой мир - с какой-то тоской произнесла Лиани.
  - Вспоминаешь о доме? - хмыкнул я. Принцесса помедлила, затем кивнула.
  - И о том, что с ним случилось - добавила она. - Мой народ превратился в призраков... Не телом, но духом. Самодовольные глупцы, живущие воспоминаниями о былом величии, но даже не пытающиеся его вернуть.
  - Хмм... - пробормотал я. - Возможно, стоит поворошить муравейник? Это может вернуть им немного активности и жизни.
  Эльфийка резко повернулась ко мне.
  - Бахамут... - медленно произнесла она, словно не просто произносила имя, а вкладывала в это слово нечто большее. Даже не вкладывала - напротив, оценивала и получала. - Да... Ты мог бы это сделать.
  В её глазах загорелся огонь.
  - Господин мой... Мне нечем тебе отплатить, но я прошу - помоги мне. Вдохни снова жизнь в то, что осталось от моего народа. Для тебя это не будет особенно сложной задачей, так пожалуйста...
  Она посмотрела мне в глаза, взяв за руки. Я вздохнул. У меня нет опыта отказов, когда так просят... И, похоже, сейчас я его приобретать не начну.
  - Я посмотрю, что можно сделать - вздохнул я. Затем хмыкнул. - Но чур не жаловаться, если получится слишком весело.
  - Этого я и хочу - усмехнулась принцесса. - Не думаю, что ты сделаешь хуже.
  Ну вот... Только отделался от одного обещания, как взвалил на себя новое. Впрочем, всё это может быть и к лучшему... Устрою шухер в эльфятнике, попрактикуюсь, подкреплю репутацию. Правда, сперва нужно будет побеседовать с богом-хранителем рода принцессы... На всякий случай. Вот только как с ним связаться?..
  - К слову, как там твоего бога-хранителя зовут? - осведомился я.
  - Ильгориэль - ответила Лиани. - Пожалуй, с ним стоит побеседовать... Хотя сейчас он почти не вмешивается в дела моего народа, но... всё же.
  - Быть по сему - кивнул я. - Вольём в застоявшееся общество свежей крови.
  Лиани бросила на меня косой взгляд, а затем широко и совсем не по эльфийски ухмыльнулась.
  - Возможно, и в этом смысле тоже - ухмыльнулся я в ответ.
  
  Честно говоря, это действительно вариант. Немного расспросив зеркало, я выяснил, что практически всем детям Бахамута - первому поколению, по крайней мере - свойственны честолюбие, энергичность, и некоторый авантюризм, да и лидеры из них получаются хорошие. Однако даже если удастся соблазнить парочку нынешних эльфийских принцесс и заделать им детишек, как-то это... К тому же я уже отмечал, что эльфийки, в общем-то, не в моём вкусе. Плюс время... в общем, этот вариант мне не нравится.
  Но вот как иначе заставить их шевелиться?.. Возможно, создать какую-то угрозу, перед лицом которой будут вынуждены очнуться от спячки? Или просто завоевать и насадить свои порядки? Хм... В принципе, принцесса не возражает против любых методов, так что - почему бы не попробовать сразу всё? Чего мелочиться-то...
  У меня в голове забрезжили наброски плана. А что, это может быть интересно...
  
  Герцогство Альюриэнь во всём уступало своим соседям. Баронства Тьюдильгоф и Каргани были и больше размером, и богаче, чем 'тощее княжество', как презрительно называли его соседи. По сути, единственное, на чём держалось древнее - действительно древнее, старше императорского рода - семейство Альюриэнь, это родственные связи с эльфами Птичьего леса, благодаря которым лесные жители пусть и не слишком охотно, но всё же торговали с герцогством. Потому соседи и не предпринимали попыток захватить остаток его земель - эльфийские товары высоко ценились, а тронешь их родичей, так совсем перестанут торговать, замкнувшись в своём неприступном лесу... Сам император издал специальный указ о неприкосновенности герцогства, находящегося под его личной защитой. Через крошечное, но гордое владение герцогов Альюриэньских империя небольшим, но ровным потоком получала эльфийские фрукты, украшения, одежду, музыкальные инструменты и амулеты, а эльфы-затворники - морскую рыбу, металлы, кое-какие алхимические и колдовские ингредиенты и информацию, и эта ситуация устраивала всех уже не первую сотню лет. Купцы из дальних краёв, съезжавшиеся сюда, чтобы через посредничество правящей семьи торговать с эльфами, привозили не только товары, но и новости со всего света, так что князья всегда были в курсе последних событий - пожалуй, даже раньше, чем о них узнавали в столице. Вот и сейчас герцог Пажел Альюриэньский неторопливо - всё же отношения и родство с эльфами сказывались, сказывались... - обдумывал свежие новости. Пусть и вряд ли это затронет его владения, но всё же то, о чём он узнал, происходило некомфортабельно близко...
  Баронство Орех. Обычная, ничем не примечательная провинция. Разумеется, с собственной игрушечной армией - какой же барон откажет себе в удовольствии помуштровать солдатиков да поохотиться? - но, понятное дело, годилась она только для того, чтобы ловить разбойников да устраивать время от времени стычки с такой же игрушечной армией соседа, и погибало в таких стычках меньше народа, чем во время охот. И вдруг за неделю - неделю! - это баронство захватило и присоединило к своим земли двух соседей, и теперь уже его, стремительно наращивающее силы, никак нельзя было назвать обычной, ничем не примечательной провинцией.
  По той информации, что удалось собрать купцам, барон Ореха разжился где-то сильным магом... хотя больше они склонялись к мнению, что это маг его нашёл, и именно он сейчас заправляет всем в баронстве. В общем-то, дело обычное, время от времени случается, но возможны всяческие неприятности... Для окружающих. На которых можно будет неплохо нажиться. К примеру, когда имперские войска будут подавлять бунтовщика, цены на эльфийские товары можно будет взвинтить в связи с 'возникшими трудностями'.
  
  Первая часть моего расплывчатого плана прошла на удивление легко. Бог был не слишком доволен, но, как и принцесса, дал мне карт-бланш на дальнейшие действия; не знаю, правда, это из-за того, что он тоже считал встряску полезной, или из-за того, что не хотел ссориться с Бахамутом. В любом случае, я заявился к одному из местных баронов, отпинал его гвардию и придворного колдуна - честно говоря, подозреваю, что даже Гжельский если и не более сильный маг, то уж точно был бы куда полезнее, чем этот лекарь - и поставил барона перед фактом, что мы будем завоёвывать соседей. Поначалу он чуть ли не паниковал, но когда я не стал отбирать у него власть и прочие игрушки, зато быстренько начал выполнять обещания, практически бескровно - скорее для интереса, чем из милосердия - разгромив столь же жалкие 'войска' соседей, его настроение стремительно переменилось. Это средневековое быдло командовать мной попыталось! На удивление, удалось сбить с него спесь одним взглядом - видимо, некие таланты у меня всё же прорезаются... Хотя я предпочёл бы что-то другое, но и это полезно.
  В выделенных мне покоях, роскошных по здешним меркам, я не задерживался, появляясь в баронстве лишь тогда, когда надо. Я-таки разобрался с одной полезной функцией своего дворца: он мог открываться в несколько миров разом, так что через него я мог преспокойно перемещаться с Земли на... гм, Землю, не тратя сил на порталы. Удобно, да и уровень комфорта не сравнить с местным. Хотя, возможно, и стоило бы попривыкать снова к не самым комфортным условиям, но... Не хочется.
  Между прочим, бескровные победы оказались выгодны: практически все бывшие противники поступили в растущее войско барона Ореха, которого я использовал для своих целей.
  Эти мелкие стычки походили скорее на смесь стрелки двух банд с рейдерским захватом, чем на военные действия, однако барон исполнился оптимизма и веры в великое будущее. Впрочем, его амбиции не простирались дальше захвата владений ещё парочки соседей и покупки герцогского титула.
  Вообще, изначально у меня была мысль воспользоваться Келеа - всё же это его родной мир - но потом я от неё отказался. Хотелось попробовать самому, да и привратник мне всё ещё нужен...
  Впрочем, новости о его бывшей империи я узнал. Её, что неудивительно, сейчас грабили и раздирали на части те силы, что свергли правителя, но вот что примечательно, так это то, что там велась партизанская война. Насколько я помню историю, для средневековья это вообще-то несвойственно - крестьянам, по большому счёту, нет разницы, кто там считается верховным правителем, разве что идёт столкновение религий. Однако с последним как раз больших проблем не было в силу местной специфики и реального существования богов. Определённо бывшие подданные Келеа ждали от новых хозяев только серьёзных ухудшений...
  Однако всё это происходило далеко от здешних мест и моих планов никак не затрагивало. Собственно, пока что от меня ничего и не требовалось; я задал направление и даже снабдил войска барона кое-какими амулетами - сокровищницу по такому поводу потрошить не стал, обошёлся самоделками - так что пока что события развивались сами. На тот случай, если случится что-то, с чем барон не справится сам, я снабдил его и амулетом связи - скорее даже сигнальным, чем связи; я рассчитывал, что барон воспользуется им, когда верховные власти узнают о происходящем и предпримут какие-то меры. В любом случае, с учётом местных скоростей передвижения и распространения информации, в ближайшее время проблем быть не должно.
  Ищейка тем временем прилежно сидела на хвосте у сына Смерти. Если биографию старого Бахамута можно было экранизировать в первую очередь как боевик, то биографию Алеха - как мультики. Похоже, вокруг него не только никто не умирал, какие бы усилия для этого не прилагались, но и логика событий нарушалась... Неожиданные встречи, непредсказуемые повороты, неправдоподобные случайности - честно, из того, что рассказывала мне Алана, я понял, что если бы прочитал такое в книге, то бросил бы её ещё в начале из-за натянутости и неправдоподобности. Однако не доверять Ищейке причин у меня не было, - по крайней мере, в этом вопросе - и я уже успел понять, что в реальности порой случаются куда более неправдоподобные вещи, чем в книгах. Реальность не обязана придерживаться логики или сюжетной линии, и мнение наблюдателей её совершенно не интересует...
  В общем, Алана держала в курсе меня, я держал в курсе Лиани, и жизнь шла своим чередом.
  
  Ситуация с Орехом оказалась определённо сложнее, чем герцог Альюриэньский предположил сначала. Когда присланный императором, чтобы прищучить зарвавшегося барона, граф Манело не только не смог выполнить порученное, но и оказался в плену... это было неожиданно. И герцога беспокоил неизвестный маг... Кто он такой, откуда взялся, чего пытается добиться? Информаторы не смогли даже составить чёткого описания колдуна, а единственная подходящая версия герцогу очень не нравилась.
  - Неужто в наши края сбежал Король-Чародей?.. - пробормотал он.
  
  Император чувствовал нечто подобное, но куда меньше контролировал себя. В немалой мере его бешенство подогревал тот факт, что находящийся в постыдном плену у какого-то баронишки граф Манело приходился императору незаконным сыном. Незаконным, но вполне любимым, и потенциальным наследником. Пока что пленители не выдвигали никаких требований, и император намеревался не дать им такой возможности.
  - Джансар, собирай армию - приказал он. - И пусть Удхар тоже готовится выступать.
  - Но, ваше величество, не слишком ли это для какого-то барона?.. - осмелился спросить генерал.
  - Нет - отрезал император. - Я не просто сокрушу их - я заставлю всех понять, что они могут противостоять моему гневу не больше, чем пыль - буре.
  
  Имперская армия выступила куда раньше, чем кто-либо ожидал. Раньше - и масштабнее. Сил, выступивших в поход, было достаточно, чтобы завоевать некрупное королевство, не то что укротить мятежника или подавить бунт... Панцирная пехота, рыцари, чародеи, и даже главное оружие империи неукротимой силой, демонстрирующей мощь державы, двигались к обречённому баронству. Даже известные вздорным нравом и нежеланием подчиняться кому бы то ни было местные князьки без споров предоставляли имперцам проход и припасы, зачастую даже не заикаясь о плате.
  Стремительным маршем, с минимумом привалов, суровые ветераны за считанные дни оказались у цели. Их встретила жалкая горстка относительно профессиональных солдат в посредственном снаряжении, да кучка ещё хуже снаряжённых и не умеющих толком сражаться ополченцев. Жалкое зрелище, воистину...
  Но что-то было не так. В рядах баронского отребья не было заметно паники; скорее, некое предвкушение.
  Непонятное - значит, опасное; к тому же император чётко дал понять, что желает вселить в сердца отребья такой ужас, чтобы они удирали, оставляя за собой кучи.
  Мечи ударили в щиты; трубы и барабаны направляли ритмичное, неотвратимое наступление лучших солдат Империи. А в небе расправило крылья главное оружие - неуязвимый огнедышащий дракон...
  Внезапно боевые рыцарские кони, не боящиеся ни шума, ни огня, ни диких зверей, все как один замерли на месте. Имперские маги вздрогнули, и вместо того, чтобы готовить чары, поддерживающие войска, дружно принялись создавать собственную защиту. Пехота, мечники и копейщики, лучники и метатели дротиков - все они вдруг ощутили непонятный страх, коснувшийся их душ, словно чёрная тень, накрывшая поле брани. Барабанщики сбились с ритма, чеканный шаг пехоты замедлился... Лишь парящий в небе крылатый ящер не поддался странному оцепенению.
  Из рядов солдат барона выступила укрытая плащом фигура, вокруг которой словно сгущалась незримая тьма. Ветер бушевал вокруг него, земля стонала под его ногами, туман скрывал его, а в глазах его горел огонь - и тех, кто встречался с его взглядом, наполнял ужас. Дракон изрыгнул всёсжигающее пламя на колдуна, но оно не достигло цели, рассеявшись на расстоянии вытянутой руки от того; колдун же лишь выкрикнул что-то, и дракон камнем упал на землю, словно крылья его лишились силы и ветер больше не поддерживал повелителя небес.
  И ужас вязкой волной хлынул на солдат Императора. Ряды дрогнули... сделали шаг назад... и бросились в бегство.
  
  Бард Элеастор, взятый в поход, дабы увековечить его в хронике и оде, записал последнее слово и удовлетворённо хмыкнул. Он ожидал совсем иного итога, но... Историческое событие в любом случае должно войти в хроники - кто-то должен писать их поэтично, но объективно.
  А теперь - написать версию для нового правителя... Ему тоже понадобятся летописцы и восхвалители.
  
  Как-то уж слишком легко всё получается... Я ухитрился одержать грандиозную по местным меркам победу одними чарами ужаса. Понятное дело, рассчитанными на преодоление местных чар и амулетов, но всё же... Возможно, на них повлияло зрелище 'поражения' дракона. Вообще, с моим родственничком, считающимся здесь чем-то вроде супероружия, вышло забавно. Хотя он и был дальним поколением, но на таком близком расстоянии я его прекрасно ощущал и даже мог сказать, что по драконьим меркам он ещё совсем молод, фактически подросток. Впрочем, в местных условиях и такое чудо в чешуе было крайне опасным противником... Хотя его огненное дыхание и не несло той магической компоненты, что у старших поколений, но оно было многократно горячее моего - скорее всего, он с лёгкостью мог плавить камни. Впрочем, одно дело - неспособные постоять за себя (гм, каламбур...) камни, и совсем другое - Бахамут.
  - Хулиганишь, мелкий? - хмыкнул я и подключился к его крыльям.
  - Ой... - только и успел вымолвить дракон - впрочем, для окружающих это было просто рёвом - и грохнулся оземь.
  Разумеется, падение его не убило; даже не оглушило толком. Однако на солдат противника это произвело эффект разорвавшейся бомбы, резко усиливший действие чар ужаса.
  Ну а дальше - вопрос техники, как говорится. Понятное дело, побежали не все, да и те, кто поддался панике, вскоре пришли бы в себя и вернулись в бой, однако... Император совершенно напрасно прибыл туда лично. Да, его личная стража показала себя с лучшей стороны, да и придворных чародеев нельзя было назвать бесполезными - однако в этот раз всего этого было недостаточно. Противник слишком превосходил их... Здесь нечем хвастаться, скорее уж стыдиться - всё равно что профессиональному борцу победой над школьниками, но факт остаётся - шансов на победу у них было очень мало.
  Барон на радостях напился, как свинья, но я мог его понять. Впрочем, понять - не значит одобрить, так что незамедлительно опробовал на нём протрезвляющие чары.
  Учитывая мою неопытность в целительстве, в результате барон выглядел так, словно вот-вот простонет 'мозги-и!', но в целом нужного эффекта я добился.
  - Не перебарщивай с пьянством, если не хочешь, чтобы я заменил тебя на менее пьющего - сообщил я, убедившись, что барон в состоянии меня понимать. - Это ещё не конец...
  
  Ранутамаил, князь эльфов, читал новости из внешнего мира. 'Князь эльфов'... Сейчас этого титула было достаточно - не было нужды в таких различиях, как 'князь Летнего леса' или 'князь великого озера'. Когда осталось лишь одно поселение и один князь, уточнения не нужны... Впрочем, то, что его владения меньше владений предков, князя не беспокоило; если точно, он игнорировал эту тему. Собственно, для большинства эльфов её словно и не существовало; они жили в своём замкнутом мирке, словно рыбки в тихом пруду, и первейшей обязанностью князя - по крайней мере, с точки зрения его подданных - было поддерживать это состояние. Собственно, сам князь считал так же, и именно для того и читал сейчас доставленные торговцами новости.
  Изложенная в бумагах информация заставила его слегка искривить губы. Смена власти, в том числе бурная и внезапная, у людей - обычное дело, и зачастую новые лидеры делали при этом громкие заявления. Так что и сейчас сообщение о том, что барон, ухитрившийся захватить в плен императора и быстро набирающий власть, заявил, что собирается подчинить своей власти эльфов, князя ничуть не удивило и даже не обеспокоило. Несмотря на неожиданный разгром имперских войск, неприступность его владений была для князя очевидна - во всяком случае, для короткоживущих варваров. Чтобы что-то сделать с укреплявшейся тысячелетиями обороной потребовались бы усилия божественного уровня... А боги не проявляли недовольства - больше того, совсем недавно Ильгориэль, бог-хранитель одного из древних и считавшихся вымершими царских родов, явил чудо в виде последней представительницы одного из этих родов. Правда, древняя принцесса вскоре покинула свой народ, но всё же.
  В любом случае, хотя вероятность реальной угрозы Ранутамаил не допускал, смертные могли доставить некоторые мелкие неприятности. Сложности с торговлей, к примеру... К тому же люди иногда бывают неожиданно изобретательны, да и этот загадочный маг, на котором держатся все успехи самонаречённого императора... Тот, кем он может являться, успел показать себя как опасного противника. А инцидент с драконом свидетельствует, что его сила лишь возросла... Князь задумался.
  В открытое окно впорхнула птаха; посыльный от дозора. Эльф 'вгляделся' в её магически укреплённую память. Ну что же... Раньше, чем ожидалось, но эти короткоживущие вечно спешат.
  
  Эльфийский лес оказался крепким орешком. Неудивительно, что идея завоевать ушастых была воспринята с таким пессимизмом... Барон всячески отмазывался от участия в походе на эльфов, определённо опасаясь снайперов, так что в итоге я плюнул, отправил его разбираться с людьми, а сам с небольшим отрядом добровольцев, уверовавших в моё могущество после истории с драконом, отправился воевать эльфов.
  Вскоре выяснилось, что маленький отряд - оно и к лучшему. Партизаны-снайперы то и дело пускали стрелы со всех сторон, а поддерживать защиту на паре тысяч человек было бы неудобно. Да и вести их через лес - тоже...
  Глянув на такой расклад, я отослал своих спутников, приказав им встать лагерем подальше от леса, и двинулся дальше один. Если понадобятся - заберу, а пока что проще будет прогуляться без спутников.
  Убедившись, что ни обычные, ни зачарованные стрелы никакого эффекта не имеют, эльфы оставили меня в покое. Надеюсь, они не переключатся на ушедших солдат... Хотя это и не важно, в общем-то.
  В любом случае, причина, по которые эльфы оказались не слишком настойчивы и упорны, выяснилась достаточно быстро, когда я добрался до второй линии обороны. Меня атаковал сам лес... Корни, ветки, режущие и кислотные листья, различные виды семян, от разрывных до моментально прорастающих... Вдобавок на месте уничтоженной растительности незамедлительно вырастала новая. Серьёзно... Не знаю, откуда они берут столько энергии, но для аборигенов лес действительно неприступен - тут нужна стая драконов, или сборище магов, способных поднять посреди леса активный вулкан. У меня вариантов побольше - к примеру, воспользоваться напалмом и бомбами - но ничем этим пользоваться не хочется. Равно как и менять ипостась, раскрывая инкогнито... Думай, голова, думай.
  Большой необходимости захватывать их сразу нет; главное, чтобы они поняли, что закупоренными в домике не выжить, и зашевелились. Правда, на угрозу они скорее всего среагируют в традиционном эльфийском стиле - вышлют убийц. Всё же надёжнее завоевать и насадить свои порядки... Понятное дело, старики всё равно останутся упёртыми, так что работать нужно будет с детьми. Но основная проблема в том, что даже если я сейчас доберусь до их города, они запросто могут разбежаться по лесу и продолжить партизанить. С этим нужно что-то делать...
  Хмм... Нужно, чтобы эльфы не разбегались. Два основных варианта: отсутствие желания или отсутствие возможности. Желание будет отсутствовать, если они не будут видеть угрозы для себя и своего образа жизни... нет, последнее нереализуемо, этого можно добиться разве что путём массового промывания мозгов. Частично, впрочем, это можно обеспечить, если контролировать правителя, которому они станут подчиняться. Либо текущего, либо помочь кому-то прийти к власти... Всё равно, правителя, который поможет ворошить сонный муравейник они не поддержат. Значит, отсутствие возможности... Либо бежать некуда, либо не дают. То есть либо уничтожить лес, либо как-то помешать им покидать город. Хмм... В моей голове возник забавный план, и я попытался зловеще рассмеяться. Получилось скверно.
  
  Задумчиво постояв некоторое время на одном месте - под непрерывными атаками леса, на которые не обращал внимания - колдун вдруг ухмыльнулся, издал странный звук и зашагал обратно, напевая что-то себе под нос. Князь удивлено поднял бровь, но затем решил, что странное поведение колдуна не стоит особого внимания. Люди и так странные существа, а уж среди могущественных колдунов каждый второй с какими-то причудами, если не откровенно сумасшедший. В любом случае, что бы он не затеял, лес выстоит... Хотя, конечно, выслать пару-тройку убийц нужно.
  Колдун вернулся к своим людям, вставшим лагерем, переговорил с ними и исчез; однако его спутники остались на месте. Впрочем, никаких действий они не предпринимали и к лесу не приближались, так что князь решил их игнорировать.
  На следующий день произошло ещё одно примечательное событие; по мнению князя, существенно более примечательное. Вернулась принцесса Лиани, и не просто вернулась, а с мрачными пророчествами...
  Принцесса утверждала, что боги открыли ей видение страшной угрозы, нависшей над её родом, и поскольку все были в курсе, кто ей покровительствует, а вдобавок многие знали о ситуации во внешнем мире и неизвестном колдуне, многие ей верили, а остальные как минимум размышляли над её словами. Князю не нравилось происходящее, но заставить её молчать не было никакой возможности; сложная система правил, управляющая эльфийским обществом, не оставляла никаких лазеек - формально последняя принцесса имела более высокий социальный статус, чем он сам, и пока это не нарушало приличий, могла делать всё, что хотела.
  Принцесса же описывала пугающие видения всёсжигающего пламени и гибели эльфов. На вопросы же о том, как этого избежать, говорила, что когда придёт время, боги откроют и это.
  Прошло ещё три дня. Ничтожный срок, за который в обычное время можно было не успеть даже подготовиться к посиделкам с друзьями... Но сейчас не только информация стремительно разнеслась по всему лесу - она-то всегда распространялась стремительно, эльфы знают цену знаниям - но и в столицу стали прибывать жители посёлков, чтобы собственными глазами увидеть древнюю принцессу и собственными ушами выслушать её.
  Князь не мог понять, что в действительности стоит за её речами. Если это попытка захватить власть - то принцесса выбрала очень странный метод; учитывая, что на её стороне древние законы и бог-покровитель, она могла просто сказать - князь не мог бы даже убить её под божественной защитой. В реальность же угрозы истребления эльфийского рода он просто не мог поверить... Во всём происходящем определённо что-то было неправильно, интуиция просто кричала об этом. Однако никаких подтверждений или хотя бы сформулированных подозрений не давал даже обширный опыт князя, накопленный за не одну сотню лет. То, что принцесса хочет чего-то добиться, слишком очевидно, чтобы считать подозрением...
  А ещё через два дня её пророчества начали сбываться. Драконы, с которыми у эльфов практически никогда не было никаких конфликтов, внезапно атаковали лес, выжигая его дотла. Деревья и травы горели, почва плавилась и превращалась в камень, на котором уже ничего не могло прорасти... Да, лес был не таким уж маленьким, но стая драконов методично выжигала его, двигаясь к центру, и впервые в представлениях лесных жителей о мире и о несокрушимости их убежища и образа жизни возникли трещины.
  Драконы не шли на переговоры; лучшие стрелки и маги не могли поразить ящеров, защищённых высотой и странной магией. Драконы не старались полностью выжечь весь лес, но уничтожали достаточно, чтобы разрушить эльфийскую магию, всё дальше углубляясь в лес. Они уже добрались до первых окраинных посёлков - к счастью, уже пустых - когда наконец принцесса объявила, что боги открыли ей луч надежды, который может озарить путь к спасению.
  В тот момент, когда принцесса в окружении слушателей произносила свою речь, в небе появился дракон. Кто-то испуганно вскрикнул.
  - Не бойтесь - остановила присутствующих Лиани. - Мы в безопасности... пока что.
  Словно в противоречие её словам, дракон изрыгнул поток пламени... но в тот же миг весь город накрыл купол зеленоватого сияния, и плавящее камень пламя бессильно расплескалось о него.
  - Эта защита удержит драконов какое-то время - сообщила принцесса. - А я воспользуюсь временем, которое дали нам боги, чтобы превратить луч надежды в дорогу к спасению...
  
  Чувствую себя режиссёром, ставящий детский утренник с кровищей и массовыми убийствами. Даже немного стыдно, как приходится дурить простодушных эльфов, развесивших свои большие уши... Хотя с другой стороны, это не такой уж обман: спалить к чёртовой бабушке их лес - тоже выход.
  'Уговорить' драконов оказалось не то, чтобы совсем просто, но сложнее было найти: я их почти не чувствовал. Слишком дальние поколения, они уже потеряли не только вторую ипостась, но и магию в большинстве своём... Даже легенды о 'праотце' начали забывать.
  Пришлось напомнить. Хорошенько встряхнув мозги - о ближайшие скалы - их старейшинам и просто самым авторитетным драконам. После того, как старики вспомнили-таки легенды, а я продемонстрировал вторую ипостась, дело пошло - однако пугать эльфов со мной полетели в основном женщины. В смысле, драконицы. Судя по всему, старейшины тоже решили попытаться пустить свежую струю в застоявшееся общество... Но гигантские ящерицы меня интересуют ещё меньше, чем эльфийки.
  
  В любом случае, метод 'хорошая принцесса, плохие драконы' сработал. Сперва дать убедиться, что всем хана, затем продемонстрировать 'святую, готовую пожертвовать собой, чтобы спасти всех', и большинство населения уже радуется тому, против чего в ином случае яростно протестовало бы и боролось.
  В общем, переговоры о капитуляции прошли под присмотром пары дракош успешно. Грабить эльфов никто не стал, налоги поставили умеренные, однако в их столице должна была быть построена школа, где будут совместно учиться молодёжь людей и эльфов. В обязательном порядке.
  - Ну что, - поинтересовался я у Лиани - устраивает?
  Принцесса кивнула.
  - Нужно проследить и корректировать по мере необходимости, но в целом всё хорошо. Благодарю...
  - Останешься здесь?
  Она снова кивнула.
  - Мне нужно присматривать за происходящим какое-то время. Надеюсь, ты не откажешься помочь, если что-то пойдёт не так?
  - Раз уж начал... - хмыкнул я. - Церковь, маги, старые имперцы, преданные императору... Со всем разберёмся. И моё шоу оставляю в твоих руках.
  Принцесса кивнула.
  
  Вот так я снова остался во дворце один - не считая мугла, но его было сложно оторвать от компьютера без применения насилия. Впрочем, нельзя сказать, чтобы что-то изменилось; мой раcпорядок дня оставался тем же.
  Из любопытного - пока я возился с эльфами, на моей Земле подали заявки на регистрацию несколько вариантов сект, поклоняющихся драконам в целом или мне лично. Вполне логично, в общем-то.
  А ещё со мной связался Крайг. Поблагодарил, но как-то без особого энтузиазма, и предложил устроить небольшой скромный пикничок. Я согласился.
  
  Устроили на моей территории - в смысле, на моей Земле. На вершине какой-то горы я расчистил площадку и организовал лужайку с беседкой, накрытую магическим куполом. Прекрасный вид, да ещё контраст зелени и снега... Кому как, а мне нравилось. А если тонкому вкусу экс-эльфийки что-то и не нравилось, Крайг никак этого не выражал.
  Зато его спутнице вроде бы понравилось. Спутницей, к слову, была 'дочурка', достопамятная Шуари Альфи Энезия, собственной персоной, и явные отстранённость и незаинтересованность, с которыми она держалась по отношению к Крайгу, объясняла, почему он не больно-то доволен. Тем более, что со мной она, пожалуй, кокетничала... Похоже, 'пикник' был не лучшей идеей - она определённо пытается поссорить нас с Крайгом. Наверняка отомстить за ремень хочет, зараза... Знал бы, что она будет присутствовать, постарался бы отмазаться, а теперь приходится думать, как выкручиваться. В принципе, Крайг должен и сам понимать, что к чему - не первый год живёт.
  - Ты бы хоть предупредил, что будешь не один - заметил я. - Я бы тоже кого-нибудь захватил, для симметрии... Ну да ладно уж теперь. А ты, дочурка, что-то мало внимания обращаешь своему спутнику. Смотри, обидится, будешь потом жалеть...
  - Не думаю, что он настолько мелочен - отозвалась Шуари. - К тому же если это всё-таки случится, значит, это судьба. К тому же я вполне в состоянии справиться со своими проблемами... Хотя с восстановлением систем дворца и пришлось повозиться.
  - Ну, я предупреждал - пожал я плечами. - Вела бы себя прилично, как полагается скромной девочке, не пришлось бы применять силу.
  Шуари... покраснела. Или я чего-то не понимаю, или одно из двух... Я машинально бросил вопросительный взгляд на Крайга, он вздохнул.
  
  Закончилась наша встреча тем, что Крайгу поступил вызов на зеркало, и он, извинившись, и клятвенно заверив, что компенсирует оборванные посиделки, исчез - оставив меня с дракошей. Эм, он решил сдаться?..
  - Слабак - хмыкнула Шуари, стоило ему исчезнуть. - Но твою просьбу я, как видишь, выполнила.
  - Не то, чтобы Крайга это радовало - хмыкнул я. - Пытаешься отомстить, поссорив нас?
  - Была такая мысль, - согласилась она - но она бы всё равно не сработала. К тому же отомстить я могла бы и по другому... Одна беда - желания нет.
  - Странно - хмыкнул я. - Был уверен, что после того, как мы расстались, ты попытаешься как-то отплатить.
  - Отплатить - возможно - согласилась Шуари. - Мстить... Не вижу основания.
  Я бросил на неё скептический взгляд.
  - Ты плохо знаешь женщин - усмехнулась драконица.
  - Я? - с сарказмом произнёс я.
  - Именно ты - кивнула она. - У тебя явно нет опыта Бахамута.
  Несмотря на усилия по самоконтролю, что-то, похоже, промелькнуло на моём лице; она удовлетворённо улыбнулась, и я едва сдержал желание прикончить её на месте. У неё может быть какая-то страховка, да и Крайг ещё...
  - Как видишь, отомстить было бы возможно, если бы было такое желание - произнесла она. - Но это было бы глупо и не по-родственному.
  'Она собирается меня шантажировать' - мрачно подумал я. - 'Вопрос в том, чего именно она хочет...'
  - Ты сейчас думаешь, чего я от тебя хочу, верно? - продолжила Шуари.
  - Нет, - вздохнул я - о том, что мало тебя лупил... Но если ты от меня чего-то хочешь, то скажи, а я подумаю. В конце концов, пару подарков ко дню рождения я действительно задолжал...
  - Я хочу тебя - ответила она. Я вопросительно посмотрел на неё. - Мне пригодится поддержка столь известной и влиятельной фигуры...
  А, в этом смысле... Логично, и, в принципе, если не будет жадничать, то я и не против. Помог же я Лиани, в конце концов. Проблема разве что в том, что одно дело, когда просто просят, и совсем другое - когда заставляют угрозами... Правда, она пока что не угрожала, но всё же.
  - ...да и муж действительно не помешает.
  - Чего?.. - вырвалось у меня.
  - Я тебе больше не нравлюсь? - подняла она бровь. Издевается, зараза...
  - Честно? Нравишься. Ты, если подумать, по всем статьям близка к моему идеалу...
  - ...Но ты не из тех, кто женится - перебила меня Шуари и кивнула. - Ну хорошо, я согласна на любовницу, это и свободы маневра больше оставляет. Но официальную.
  - Я не люблю, когда меня пытаются заставить - сообщил я.
  - И в мыслях не было! - категорически отказалась Шуари. - Ну... ладно, вру. Было. Но это неэффективно, так я просто получу очередного врага. Полностью контролировать тебя всё равно проблемно, тем более, что доказательств у меня нет, да и хорошие отношения эффективнее... Я просто хотела, чтобы ты воспринимал меня всерьёз. После последней встречи... - она снова покраснела - это было сомнительно.
  Я помолчал. Затем вздохнул.
  - Давай так. Для начала разберись со своим поклонником, а там поговорим. Я не хочу тратить время и силы на конфликт с одним из глав Перекрёстка, а тебя он и вообще может уничтожить.
  - Хорошо - кивнула Шуари и достала зеркало. - Кинь код связи...
  
  Н-да... Отсрочку я получил, но с этим нужно что-то делать.
  Или не нужно?.. Вот уж неожиданная проблема... Нет, она-то мне действительно нравится, и то, что она дочка Бахамута, так что как бы моя, не напрягает, но... Всё портит то, что она меня расколола. Мне очень не нравится то, что она может меня шантажировать. Без этого единственной проблемой был бы Крайг, а так...
  - Скверная ситуация... - пробормотал я вслух.
  - Рано или поздно что-то подобное должно было произойти - отозвалось зеркало. - Впрочем, ты неплохо держался, продолжай в том же духе. Главное, не показывай, что это имеет для тебя большое значение. Если что, прикончить её всегда успеется. Ну, и сразу покажи, что не позволишь собой командовать, возьми инициативу в свои руки.
  - Насколько я могу судить, она действительно преследует личные интересы - сообщил Золт, принявший человеческую форму. - И достаточно умна, чтобы не перегибать палку, если вы сами этого не позволите.
  - В общем - вздохнул я - теперь я должен поступить, как настоящий мужчина... Разве что жениться не обязательно.
  - В точку - ухмыльнулось отражение.
  Ладно... Пообщаюсь, постараюсь выяснить, чем можно её припугнуть. Глядишь, ещё и будет всё нормально...
  Однако после этого желание встретиться с сыном Смерти и выполнить, наконец, её поручение, пропало. Не хватало ещё, чтобы и он какой-то фортель выкинул! Детишкам Бахамута палец в рот не клади, в обоих смыслах...
  
  Шуари позвонила уже на следующий день.
  - Привет, дорогой - произнесла она. - Или лучше называть 'папа'?
  - Лучше по имени - ответил я. - В чём дело?
  - Ну, я расставила всё по местам с Крайгом, как ты и просил, так что приглашаю тебя на свидание.
  - Та-ак... - протянул я, предчувствуя неприятности. Так быстро 'расставить всё по местам' можно было только одним способом - прямо заявить, что он её не интересует. И Крайг определённо не будет испытывать ко мне симпатии после такого... Блин, только с самой могущественной личности нашей части мультиверсума и не хватало начинать собирать врагов!..
  Хотя это и вполне в духе Бахамута... Я сумел взять себя в руки.
  - И что именно ты ему сказала?
  - Что ты мне нравишься куда больше - подтвердила она мои подозрения, вколачивая гвоздь в крышку гроба. - И если он хочет привлечь мой интерес, пусть учится быть мужественнее.
  - И что он? - мрачно поинтересовался я.
  - Сказал, что постарается, и что с таким соперником по крайней мере будет не стыдно, даже если проиграет - сообщила Шуари. - И пригласил на свидание. Я согласилась.
  Эм, погоди-ка... Кажется, я чего-то не понял.
  - То есть ты хочешь встречаться и со мной, и с ним? - уточнил я.
  - Ну да - спокойно ответила дракоша. - В конце концов, я не хочу с ним ссориться, да и он может быть полезен, особенно если правильно манипулировать.
  Подобная откровенность... выбивает из колеи.
  - Ты продолжаешь меня поражать... - пробормотал я.
  - Как я понимаю, этим и нравлюсь - усмехнулась она.
  Я вздохнул.
  - Не спорю. Но я старый дракон, и сейчас предпочитаю восхищаться таким с расстояния. Скажи, чего ты на самом деле от меня хочешь?
  - Говорила уже - тебя. Ты не допускаешь такой возможности? - она усмехнулась. - Я просто хочу добиться того, чего хочу, и ты делай то же.
  - В настоящий момент мне хочется продолжить то, что начал при первой встрече - хмуро сообщил я.
  - Попытайся - снова усмехнулась Шуари. - В любом случае, жду тебя...
  И она послала воздушный поцелуй.
  - Она скинула координаты - сообщило зеркало, когда 'дочурка' отключилась. - Перехватывает инициативу...
  - Что за место? - спросил я. Блин, у меня от неё голова кругом идёт... И ведь действительно же хороша, зараза. Хоть и нарывается...
  - Какая-то пустошь в одном из её миров - после паузы ответило зеркало.
  - Странное место для свидания... - нахмурился я. - Хотя её вообще сложно понять. Проигнорировать, что ли?..
  Наверное, это было бы самым правильным, но... Меня разобрало любопытство.
  - Определённо делаю глупость... - вздохнул я.
  - Есть женщины, ради которых делать глупости - святое дело - отозвалось зеркало. - Попытайся её укротить - это будет более полезным опытом, чем твои упражнения на тренажёре...
  
  'Интересно, функции пророчеств у зеркала нет?..' - десять минут спустя думал я, кое-как отражая разнообразные магические атаки со всех сторон. Моя стандартная магическая маскировка не помогла; стоило мне оказаться рядом с присланными Шуари координатами, как она, ни сказав ни слова, атаковала меня целым арсеналом чар. Часть отразила моя пассивная защита, часть смог отбить сам, но перейти в контратаку не сумел - она усилила нажим, так что я не успевал даже подключиться к домену.
  Странно, но её атаки постоянно были на самой грани моих возможностей, так что я едва-едва, но успевал защищаться. Когда попытался разорвать дистанцию, чтобы получить передышку, выяснилось, что пространство вокруг накрыто неким куполом, не дающим покинуть 'поле боя' не только нормальным способом, но и при помощи телепортации.
  Одна из её атак наконец преодолела мою защиту, не сильно, но болезненно приложив по спине - словно кипятком брызнуло. Я ощутил, что свирепею.
  - Ну, дочурка, одним ремнём на этот раз не отделаешься... - произнёс я. Шуари усмехнулась и снова усилила напор... я выпустил на волю ярость.
  Нечто подобное уже происходило, смутно вспомнил я. Смерч магии, то самое 'дыхание', закружился вокруг меня, уничтожая воздух, землю, и структурированную магию Шуари; прежде чем он рассеялся, вокруг меня возникло сразу несколько защитных сфер, и я метнулся к драконице в человеческой ипостаси.# Ещё один короткий выброс неструктурированной магии перегрузил её щит и не только разрушил активные чары, но и на секунду сделал почти невозможным точный контроль магии - и творение чар. Мои чары защиты и полёта тоже развалились, но остальное сделала инерция.
  Я врезался в Шуари, сбивая её с ног и хватая за горло; второй рукой прижал её руку к земле... это не рука?.. И почему она ухмыляется?..
  Странная реакция и странное ощущение под рукой заставили меня остановить сжимание её горла и немного рассеяли ослепляющую ярость. Я замер, опустив взгляд с её лица на мою руку, сжимающую вместо руки драконицы её левую грудь.
  - Вот это я называю хорошим свиданием - заметила она.
  
  Я не уверен, можно ли это назвать мазохизмом - тут несколько сложнее - но Энезии явно и несомненно нравилось чувствовать превосходящую силу, эм, партнёра. Личные предпочтения, плюс стимул к личному росту... Другое дело, что поддаваться она не любила.
  Хотя на самом деле если бы она сразу ударила в полную силу, то, скорее всего, размазала бы меня на месте, но эта сумасшедшая искренне считала 'небольшую потасовку' с применением магии, способной прикончить элиту магов из предыдущего мира, хорошей идеей приветствия. С её точки зрения, всё было совершенно логично - для того, кто её интересует, это не было бы проблемой, а если бы погиб - значит, и внимания не стою.
  Я же ухитрился не оправдать ожиданий. Сперва с трудом отбивался, а потом... Ну, в любом случае, она осталась довольна, хоть и оказалась на грани смерти.
  Да и я, честно говоря, тоже. Но к следующей встрече нужно будет готовиться и вооружаться. Вот уж действительно, на свидание - как на войну...
  Но... Подозреваю, что именно подобные вещи и помогают долгоживущим не устать от жизни. Хотя мне до этого ещё далеко, и не факт, что вообще доживу, но, проклятье, если сравнить масштабную операцию с эльфами и это 'свидание'... Пожалуй, несмотря на разницу в масштабах, от второго чувство удовлетворённости и осознания, что смог чего-то добиться, куда выше.
  Короче говоря, я решил, что оно того стоит, и плевать на все риски. Глупо и импульсивно, но... По крайней мере, есть ради чего жить - хоть Шуари и чокнутая, но она того стоит. 'Париж стоит мессы', хмм?..
  Я усмехнулся. Крайга ждут незабываемые впечатления... Хотя, возможно, именно это его и привлекло?..
  
Оценка: 6.32*36  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Л.Миленина "Не единственная" (Любовные романы) | | М.Эльденберт "Поющая для дракона. Книга 3" (Любовная фантастика) | | Э.Тарс "Б.О.Г. 4. Истинный мир" (ЛитРПГ) | | О.Лилия "Чтец потаённых стремлений (16+)" (Попаданцы в другие миры) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий. Перекресток миров." (Любовное фэнтези) | | М.Веселая "Я родилась пятидесятилетней... " (Юмористическое фэнтези) | | А.Оболенская "Как обмануть босса" (Современный любовный роман) | | П.Коршунов "Жестокая игра (книга 3) Смерть" (ЛитРПГ) | | А.Мур "Мой ненастоящий муж" (Современный любовный роман) | | Д.Вознесенская "Таралиэль. Адвокат Его Темнейшества" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"